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The Project Gutenberg EBook of Belle-Rose, by Am�d�e Achard

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Title: Belle-Rose

Author: Am�d�e Achard

Release Date: February 20, 2006 [EBook #17808]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK BELLE-ROSE ***

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Belle-Rose

Par

Am�d�e Achard

Nelson
�diteurs
189, rue Saint-Jacques
Paris.

Calmann-L�vy
�diteurs
3, rue Auber
Paris.

_AM�D�E ACHARD
n� en 1814, mort en 1875

Premi�re �dition de �Belle-Rose�:


1847_

[Illustration]

TABLE

I. Le fils du fauconnier.
II. Les premi�res larmes.
III. Un pas dans la vie.
IV. L'escarmouche.
V. Un int�rieur de caserne.
VI. Les illusions perdues.
VII. Les gouttes du calice.
VIII. Une maison de la rue Cassette.
IX. Un ami contre un ennemi.
X. Une fille d'�ve.
XI. L'�clair d'une passion.
XII. Les r�ves d'un jour d'�t�.
XIII. Un serpent dans l'ombre.
XIV. L'agonie.
XV. Un pas vers la tombe.
XVI. La veille du dernier jour.
XVII. La main d'une femme.
XVIII. L'�tourderie d'un homme grave.
XIX. Le bon grain et l'ivraie.
XX. Jeu de cartes et jeu de d�s.
XXI. Le bien et le mal.
XXII. La confession d'une Madeleine.
XXIII. Un guet-apens.
XXIV. Une �me en peine.
XXV. Ville gagn�e.
XXVI. Une mission diplomatique.
XXVII. Deux coeurs de femme.
XXVIII. Les arguments d'un ministre.
XXIX. Ce que femme veut, Dieu le veut.
XXX. Un coup de feu.
XXXI. Le revers de la m�daille.
XXXII. Une profession de foi.
XXXIII. Le couvent de la rue du Cherche-Midi.
XXXIV. Une nuit blanche.
XXXV. La renonciation.
XXXVI. La derni�re heure.
XXXVII. Une bonne fortune.
XXXVIII. Le si�ge du couvent.
XXXIX. Le neveu du jardinier.
XL. Un coup de poignard.
XLI. Le secours du feu.
XLII. Le mendiant.
XLIII. L'abbesse du couvent de Sainte-Claire.
XLIV. Un nid dans un couvent.
XLV. Le Chevalier d'Arraines.
XLVI. Par monts et par vaux.
XLVII. Un louveteau.
XLVIII. Vaincre ou mourir.
XLIX. Le printemps de 1672.
L. Un voyage d'agr�ment.
LI. Le Rhin.
LII. Un rayon de soleil.
LIII. La rue de l'Arbre-Sec.

BELLE-ROSE

LE FILS DU FAUCONNIER

Il y avait, vers l'an 1663, � quelques centaines de pas de Saint-Omer,


une maisonnette assez bien b�tie, dont la porte s'ouvrait sur le grand
chemin de Paris. Une haie vive d'aub�pine et de sureau entourait un
jardin o� l'on voyait p�le-m�le des fleurs, des ch�vres et des enfants.
Une demi-douzaine de poules avec leurs poussins caquetaient dans un coin
entre les choux et les fraisiers; deux ou trois ruches, group�es sous
des p�chers, tournaient vers le soleil leurs c�nes odorants, tout
bourdonnants d'abeilles, et �� et l�, sur les branches de gros poiriers
charg�s de fruits, roucoulait quelque beau ramier qui battait de l'aile
autour de sa compagne.

La maisonnette avait un aspect frais et souriant qui r�jouissait le


coeur; la vigne vierge et le houblon tapissaient ses murs; sept ou huit
fen�tres perc�es irr�guli�rement, et toutes grandes ouvertes au midi,
semblaient regarder la campagne avec bonhomie; un mince filet de fum�e
tremblait au bout de la chemin�e, o� pendaient les tiges flexibles
des pari�taires, et � quelque heure du jour que l'on pass�t devant la
maisonnette, on y entendait des cris joyeux d'enfants m�l�s au chant du
coq. Parmi ces enfants qui venaient l� de tous les coins du faubourg,
il y en avait trois qui appartenaient � Guillaume Grinedal, le ma�tre du
logis: Jacques, Claudine et Pierre.

Guillaume Grinedal, ou le p�re Guillaume, comme on l'appelait


famili�rement, �tait bien le meilleur fauconnier qu'il y e�t dans tout
l'Artois; mais depuis longtemps d�j� il n'avait gu�re eu l'occasion
d'exercer son savoir. Durant la r�gence de la reine Anne d'Autriche,
le seigneur d'Assonville, son ma�tre, ruin� par les guerres, avait �t�
contraint de vendre ses terres; mais, avant de quitter le pays, voulant
r�compenser la fid�lit� de son vieux serviteur, il lui avait fait
pr�sent de la maisonnette et du jardin. Le vieux Grinedal, se refusant �
servir de nouveaux ma�tres, s'�tait retir� dans cette habitation, o� il
vivait du produit de quelques travaux et de ses �pargnes. Devenu veuf,
le p�re Guillaume ne pensait plus qu'� ses enfants, qu'il �levait aussi
bien que ses moyens le lui permettaient et le plus honn�tement du monde.
Tant qu'ils furent petits, les enfants v�curent aussi libres que des
papillons, se roulant sur l'herbe en �t�, patinant sur la glace en
hiver, et courant t�te nue au soleil, par la pluie ou par le vent. Puis
arriva le temps des �tudes, qui consistaient � lire dans un grand livre
sur les genoux du bonhomme Grinedal, et � �crire sur une ardoise, ce qui
n'emp�chait pas qu'on trouv�t encore le loisir de ramasser les fraises
dans les bois et les �crevisses dans les ruisseaux.
Jacques, l'a�n� de la famille, �tait, � dix-sept ou dix-huit ans, un
grand gar�on qui paraissait en avoir plus de vingt. Il n'�tait pas beau
parleur, mais il agissait avec une hardiesse et une r�solution extr�mes
aussit�t qu'il croyait �tre dans son droit. Sa force le faisait redouter
de tous les �coliers du faubourg et de la banlieue, comme sa droiture
l'en faisait aimer. On le prenait volontiers pour juge dans toutes les
querelles d'enfants; Jacques rendait son arr�t, l'appuyait au besoin de
quelques bons coups de poing, et tout le monde s'en retournait content.
Quand il y avait une dispute et des batailles pour des cerises ou
quelque toupie d'Allemagne, aussit�t qu'on voyait arriver Jacques, les
plus tapageurs se taisaient et les plus faibles se redressaient; Jacques
�cartait les combattants, se faisait rendre compte des causes du d�bat,
distribuait un conseil aux uns, une taloche aux autres, adjugeait
l'objet en litige et mettait chacun d'accord par une partie de quilles.

Il lui arrivait parfois de s'adresser � plus grand et plus fort que lui;
mais la crainte d'�tre battu ne l'arr�tait pas. Dix fois terrass�, il
se relevait dix fois; vaincu la veille, il recommen�ait le lendemain, et
tel �tait l'empire de son courage appuy� sur le sentiment de la justice
inn� en lui, qu'il finissait toujours par l'emporter. Mais ce petit
gar�on d�termin�, qui n'aurait pas recul� devant dix gendarmes du roi,
se troublait et balbutiait devant une petite fille qui pouvait bien
avoir quatre ans de moins que lui. Il suffisait de la pr�sence de Mlle
Suzanne de Malzonvilliers pour l'arr�ter au beau milieu de ses exercices
les plus violents. Aussit�t qu'il l'apercevait, il d�gringolait du haut
des peupliers o� il d�nichait les pies, l�chait le bras du m�chant dr�le
qu'il �tait en train de corriger, ou laissait aller le taureau
contre lequel il luttait. Il ne fallait � la demoiselle qu'un signe
imperceptible de son doigt, rien qu'un regard, pour faire accourir � son
c�t� Jacques, tout rouge et tout confus.

Le p�re de Mlle de Malzonvilliers �tait un riche traitant qui avait


profit�, pour faire fortune, du temps de la Fronde, o� tant d'autres
se ruin�rent. Il ne s'�tait pas toujours appel� du nom brillant de
Malzonvilliers, qui �tait celui d'une terre o� il avait mis le plus
clair de son bien; mais en homme avis�, il avait pens� qu'il pouvait,
ainsi que d'autres bourgeois de sa connaissance, troquer le nom roturier
de son p�re contre un nom qui fit honneur � ses �cus. M. Dufailly �tait
devenu progressivement et par une suite de transformations habiles,
d'abord M. du Failly, puis M. du Failly de Malzonvilliers, puis enfin
M. de Malzonvilliers tout court. Maintenant, il n'attendait plus que
l'occasion favorable de se donner un titre, baron ou chevalier. A
l'�poque o� ses affaires n�cessitaient de fr�quents voyages dans la
province, et souvent m�me jusqu'� Paris, M. de Malzonvilliers avait
maintes fois confi� la gestion de ses biens � Guillaume Grinedal, qui
passait pour le plus honn�te artisan de Saint-Omer. Cette confiance,
dont M. de Malzonvilliers s'�tait toujours bien trouv�, avait
�tabli entre le fauconnier et le traitant des relations intimes et
journali�res, qui profit�rent aux trois enfants, Jacques, Claudine et
Pierre. Suzanne, qui �tait � peu pr�s de l'�ge de Claudine, avait des
ma�tres de toute esp�ce, et les le�ons servaient � tout le monde, si
bien que les fils du p�re Guillaume en surent bient�t plus long que la
moiti� des petits bourgeois de Saint-Omer.

Jacques profitait surtout de cet enseignement; comme il avait l'esprit


juste et pers�v�rant, il s'acharnait aux choses jusqu'� ce qu'il les e�t
comprises. On le rencontrait souvent par les champs, la t�te nue, les
pieds dans des sabots et un livre � la main, et il ne le l�chait pas
qu'il ne se le f�t bien mis dans la t�te. Une seule chose pouvait le
d�tourner de cette occupation, c'�tait le plaisir qu'il go�tait � voir
son p�re manier les vieilles armes qu'on lui apportait des quatre coins
de la ville et des ch�teaux du voisinage pour les remettre en �tat.
Guillaume Grinedal �tait le meilleur arquebusier du canton; c'�tait un
art qu'il avait appris au temps o� il �tait ma�tre de fauconnerie chez
M. d'Assonville, et qui lui aurait rapport� beaucoup d'argent s'il
avait voulu l'exercer dans l'espoir du gain. Mais, dans sa condition, il
agissait en artiste, ne voulant pas autre chose que le juste salaire
de son travail, qu'il estimait toujours moins qu'il ne valait. Jacques
s'amusait souvent � l'aider, et lorsqu'il avait fourbi un haubert ou
quelque �p�e, il s'estimait le plus heureux gar�on du pays, pourvu
toutefois que Mlle de Malzonvilliers lui donn�t au point du jour son
sourire quotidien. Lorsque Suzanne se promenait dans le jardin du
fauconnier en compagnie des enfants et des animaux domestiques qui
vivaient par l� en bonne intelligence, elle offrait, avec Jacques,
le plus �trange contraste qui se p�t voir. Jacques �tait grand, fort,
vigoureux. Ses yeux noirs, pleins de fermet� et d'�clat, brillaient sous
un front bruni par le h�le et tout charg� d'�paisses boucles de cheveux
blonds. Au moindre geste de ses bras, on comprenait qu'en un tour de
main il aurait arrach� un jeune arbre ou fait plier un boeuf sur ses
jarrets; mais au moindre mot de Suzanne, il rougissait. Suzanne, au
contraire, avait une exquise d�licatesse de formes et de traits; �
quinze ans elle paraissait en avoir douze ou treize � peine; son visage
p�le, sa taille mince, ses membres fr�les indiquaient une organisation
nerveuse d'une finesse extr�me. Ses pieds et ses mains appartenaient �
l'enfance. Mais le regard calme et rayonnant de ses grands yeux bleus
pleins de vie et d'intelligence, les contours nets et fermes de sa
bouche annon�aient en m�me temps la r�solution d'une �me honn�te et
courageuse. Elle avait le corps d'une enfant et le sourire d'une femme.
Lorsqu'il lui arrivait de s'endormir � l'ombre d'un ch�ne, la t�te
appuy�e sur l'�paule de Jacques, le pauvre gar�on restait immobile
tant que durait le sommeil de sa petite amie, et, dans une muette
contemplation, il admirait le jeune et pur visage qui reposait sur son
coeur avec un si na�f abandon. Quand la jeune fille entr'ouvrait ses
l�vres roses et s�rieuses, Jacques retenait son haleine pour mieux
entendre. Son �me oscillait � la voix de Suzanne comme le rameau du
saule au moindre souffle du vent, et parfois il sentait, en l'�coutant,
monter � ses paupi�res des larmes dont la cause lui �tait inconnue, mais
dont la source divine s'�panchait dans son coeur.

Un jour du mois de mai 1658, cinq ans avant l'�poque o� commence


cette histoire, et peu de temps avant la glorieuse bataille des Dunes,
Jacques, qui pouvait avoir alors treize ou quatorze ans, vit venir �
lui, tandis qu'il se promenait dans une prairie, � une petite distance
de Saint-Omer, un inconnu v�tu d'assez m�chants habits. On aurait pu le
prendre pour quelque d�serteur, � son accoutrement qui tenait autant
du civil que du militaire, si l'�tranger n'avait �t� contrefait. On ne
pouvait gu�re �tre soldat avec une bosse sur l'�paule, et Jacques pensa
que ce devait �tre un colporteur. L'�tranger suivait un sentier trac�
par les mara�chers entre les plants de l�gumes, et se haussait parfois
sur un tertre pour regarder par-dessus les haies, dans la campagne.
Quand il fut proche de Jacques, il s'arr�ta et se mit � le consid�rer un
instant. Jacques �tait appuy� contre un gros pommier, les mains dans les
poches d'une blouse en toile, sifflant entre ses dents. Apr�s quelques
minutes de r�flexion, l'inconnu marcha vers lui.
--Es-tu de ce pays, mon gar�on? lui dit-il.

--Oui, monsieur, r�pondit Jacques.

Si l'on avait demand� � Jacques pourquoi il avait salu� celui qu'il


prenait pour un colporteur du nom de _monsieur_, il aurait �t� fort en
peine de l'expliquer. L'�tranger avait un air qui imposait � Jacques,
bien que le fils de Guillaume Grinedal ne se laiss�t point intimider
facilement. Il parlait, regardait et agissait avec une extr�me
simplicit�, mais dans cette simplicit�, il y avait plus de noblesse et
de fiert� que dans toute l'importance de M. de Malzonvilliers.

--S'il en est ainsi, reprit l'inconnu, tu pourras sans doute m'indiquer


quelqu'un en �tat de faire une longue course � cheval?

--Vous avez ce quelqu'un-l� devant vous, monsieur.

--Toi?

--Moi-m�me.

--Mais, mon petit ami, tu me parais bien jeune! Sais-tu qu'il s'agit de
faire au galop sept ou huit lieues sans d�brider?

--Ne vous mettez pas en peine de l'�ge; fournissez-moi seulement le


cheval, et vous verrez.

L'�tranger sourit, puis il ajouta:

--Il est r�tif et plein de feu...

--J'ai bon bras et bon oeil, il peut courir...

--Viens donc; le cheval n'est pas loin.

L'inconnu et Jacques quitt�rent la prairie et entr�rent dans un petit


bois. Tout au milieu, derri�re un fourr�, Jacques aper�ut un cheval
qui piaffait en tournant autour d'un ormeau auquel il �tait attach�. Un
frein li� sur ses naseaux l'emp�chait de hennir. Jacques n'avait jamais
vu un si bel animal, m�me dans les �curies de M. de Malzonvilliers.
Il s'approcha du cheval, lui caressa la croupe, d�noua le frein qui
l'irritait, et s'appr�tait � sauter en selle, quand l'�tranger lui mit
doucement la main sur l'�paule.

--Avant de partir, lui dit-il, au moins faut-il que tu saches o� tu dois


aller.

--C'est juste, r�pondit Jacques, qui avait d�j� le pied � l'�trier.

L'impatience de galoper sur un si fier cheval lui avait fait oublier le


but de la course.

--Tu sais sans doute o� est le petit village de Witternesse?

--Tr�s bien: � une lieue � peu pr�s, sur la droite, du c�t� d'Aire.

--C'est l� que tu vas te rendre; maintenant retiens bien ceci: avant


d'entrer � Witternesse, tu verras sur la gauche une ferme au bout d'un
champ de seigle. Il y a quatre fen�tres avec une girouette en queue
d'aronde sur le toit. Tu frapperas trois coups � la porte; au troisi�me
coup, tu prononceras � haute voix le nom de Bergame; un homme sortira et
tu lui remettras ce papier...

En achevant ces mots, l'inconnu tira de sa poche un petit portefeuille,


prit un crayon et se mit en devoir d'�crire.

--Sais-tu lire? demanda-t-il brusquement � Jacques.

--Oui, monsieur, tr�s bien.

L'�tranger fron�a le sourcil; mais ce mouvement fut si rapide que


Jacques n'eut pas le temps de s'en apercevoir. Un instant l'�tranger
tourna le crayon entre ses doigts; puis, prenant une r�solution
subite, il �crivit rapidement quelques mots, d�chira le feuillet, et le
pr�sentant � Jacques, attacha sur l'enfant un regard profond. Jacques
examina le papier.

--Je lis, mais je ne comprends pas, dit-il.

L'�tranger sourit.

--Il n'est pas n�cessaire que tu comprennes, reprit-il; mets le papier


dans ta poche et saute � cheval... Bien!... Parbleu, mon gar�on, tu te
tiens gaillardement!... si tu t'y prends de cette fa�on, tu ne serviras
pas de fascine � quelque foss�... Cependant, aie toujours les yeux
sur les oreilles de l'animal... il est fantasque; mais quand il est en
humeur de faire un �cart, il a l'honn�tet� d'en pr�venir son cavalier
par un certain mouvement d'oreille, dont les reins de beaucoup de gens
ont gard� le souvenir... Ah! tu ris! tu verras, mon gar�on!

Comme Jacques l�chait la bride au cheval, l'�tranger le retint.

--Un mot encore. Connais-tu dans les environs une maison de braves gens
o� je puisse attendre ton retour sans craindre les indiscrets?

--J'en connais dix, mais il y en a une surtout qui fera votre affaire.
Sortez du bois, suivez le sentier o� je vous ai rencontr�, prenez
la grande route et arr�tez-vous devant la premi�re maison que vous
trouverez sur votre droite. Vous la reconna�trez facilement. Tout
est ouvert, portes et fen�tres. Vous serez chez mon p�re, Guillaume
Grinedal, comme chez vous.

--Diable! mais j'y serai tr�s bien, dit l'�tranger avec un sourire. Va
maintenant.

Il retira sa main qui serrait la gourmette, et le cheval partit. Un


quart d'heure apr�s, l'�tranger entrait dans le jardin de Guillaume
Grinedal. A la vue d'un �tranger, le fauconnier quitta un long pistolet
d'ar�on qu'il fourbissait et se leva.

--Que demandez-vous? lui dit-il.

--L'hospitalit�.

--Entrez. Ce que j'ai est � vous. Si vous avez faim, vous mangerez;
si vous avez soif, vous boirez; et pour si pauvre que je sois, j'ai
toujours un lit pour le voyageur que Dieu conduit.

En parlant ainsi, le p�re Guillaume avait d�couvert son front; ses


traits honn�tes, rid�s par le travail, gardaient une expression de
dignit� qui le faisait para�tre au-dessus de sa condition.

--Je vous remercie, dit l'�tranger; ma visite sera courte. Quand votre
fils sera revenu, je partirai.

Guillaume l'interrogea du regard.

--Oh! reprit son h�te, il ne court aucun danger. Avant que la lune se
soit lev�e, il sera de retour. Je suis un marchand d'Arras qui vais,
pour les affaires de mon commerce, � Lille; le pays est mauvais, et j'ai
pens� que votre fils pourrait, plus s�rement que moi, se charger d'une
valise laiss�e aux mains de mon valet � Witternesse. On ne saurait trop
prendre de pr�cautions dans les temps o� nous vivons.

Tandis que l'�tranger parlait, Pierre, Claudine et quelques enfants,


d'abord �pars dans le jardin, s'�taient doucement rang�s autour de lui,
avec cette avide et farouche curiosit� qui cherche mille d�tours pour se
satisfaire et s'�tonne de tout ce qu'elle voit. Guillaume les �carta du
geste et pria l'�tranger de le suivre, � quoi celui-ci se soumit sans
d�lib�rer.

--Vous avez raison, reprit le fauconnier quand ils furent parvenus dans
la salle basse de la maisonnette, nous vivons dans un temps o� il faut
s'entourer de pr�cautions. Mais dans la maison d'un honn�te homme il
n'en est pas besoin; ainsi, mon gentilhomme, ne vous g�nez point pour
d�guiser votre langage et vos mani�res.

A ces mots, l'�tranger tressaillit.

--Je ne vous demande pas votre qualit� et votre nom, reprit le


fauconnier. L'h�te est sacr�; son secret est comme sa personne; mais il
ne faut point parler devant les enfants; les enfants ont le sens droit,
ils comprennent et devinent; sit�t qu'on ouvre la bouche ils �coutent.
Se taire est donc prudent. Moi, j'ai des cheveux gris, je n'ai rien vu,
rien entendu, rien compris.

--Vous �tes un brave homme! s'�cria imp�tueusement l'�tranger. Mordieu!


je n'ai que faire de dissimuler avec vous. Vous ne vous �tes pas tromp�,
ma�tre Guillaume, je suis...

--Plus peut-�tre que je ne suppose, se h�ta d'ajouter le fauconnier, et


c'est pourquoi je prends la libert� de vous interrompre, afin de n'en
pas savoir davantage. Que vous soyez Espagnol ou Fran�ais, vous n'en
�tes pas moins un voyageur remis � ma garde. Ce toit vous prot�ge. Si
vous �tes de ceux qui ont tir� l'�p�e contre leur roi et leur pays,
c'est � Dieu de vous juger. Je fais mon devoir; puissiez-vous dire: Je
fais le mien.

Le faux marchand baissa les yeux sous le regard serein de l'artisan, et


la rougeur passa sur son front comme un �clair. Mais reprenant aussit�t
sa s�r�nit�, il salua de la main le vieux fauconnier.

--Soit, mon brave, je ne chargerai pas votre m�moire d'un souvenir;


mais, par le nom de mon p�re, je n'oublierai ni le v�tre, ni ce que vous
faites.

Deux heures se pass�rent, et l'�tranger partagea le d�ner du fauconnier,


� l'aise, comme sous la tente d'un soldat, ou dans l'h�tel d'un
grand seigneur. Puis, deux autres se pass�rent encore; � la fin de la
quatri�me, l'inqui�tude rapprocha la pointe de ses sourcils. Il marcha
vers la fen�tre et l'ouvrit, pr�tant l'oreille; la nuit �tait venue,
et la route �tait sans bruit. Bient�t il sortit de la maisonnette et
s'avan�a vers la porte du jardin. Le p�re Guillaume le suivit. Ainsi que
l'obscurit�, le silence �tait profond.

--Votre fils est brave? dit l'�tranger brusquement au fauconnier.

--Honn�te et brave comme l'acier.

--Il d�fendrait donc un d�p�t confi� � sa fid�lit�?

--Ce n'est qu'un enfant, mais il se ferait tuer comme un homme.

--Alors j'ai peur pour votre fils, ma�tre Guillaume.

Le p�re ne r�pondit pas, mais, aux rayons de la lune, l'�tranger vit


s'�tendre la p�leur sur son front. Tous deux gard�rent le silence,
les yeux attach�s sur la ligne blanche du chemin qui se noyait dans
un horizon vague et sans bornes. Les myst�res de la nuit emplissaient
l'espace de bruits confus, rapides, incertains. Guillaume Grinedal
s'appuyait sur les b�tons d'une haie � claire-voie; on entendait craquer
le bois sous l'effort de ses mains. Le gentilhomme froissait les revers
de son habit.

--Rien, rien encore! murmurait-il. Oh! je donnerais mille louis pour


entendre le galop d'un cheval!

Comme il parlait, une d�tonation retentit dans l'�loignement, plus loin


que le bois dont les ombres �paisses coupaient l'horizon. La haie se
brisa sous la main du fauconnier, qui sauta sur la route.

--Un coup de fusil! L'avez-vous entendu? s'�cria le gentilhomme.

--Je l'ai entendu, r�pondit Guillaume Grinedal, qui se jeta � plat


ventre sur le chemin.

Deux autres d�tonations retentirent encore, mais le son venait de


si loin, qu'il fallait l'oreille d'un p�re ou d'un proscrit pour
les distinguer des mille bruits qui flottaient sous le ciel profond.
Guillaume Grinedal �coutait l'oreille coll�e � la terre.

--Eh bien? dit le gentilhomme.

--Rien... rien encore! Le coeur me bat et les oreilles me tintent, dit


le pauvre p�re. Ah! oui, maintenant, un bruit sourd, saccad�, continu!
Il approche... c'est le galop d'un cheval!

--Oh! le brave enfant! s'�cria l'�tranger avec explosion.

Guillaume Grinedal ne dit rien, mais d�couvrant son front blanchi


par les ann�es, il leva les yeux vers le ciel et pria. Le gentilhomme
regardait dans l'espace, la t�te pench�e en avant: on aurait dit que ses
yeux �tincelants voulaient percer la t�n�breuse transparence de la nuit.

--Je le vois, mordieu! je le vois! Le cheval a des ailes et l'enfant est


dessus.

Le gentilhomme saisit le bras du fauconnier.

--Ne le reconnaissez-vous pas? dit-il.

Mais le fauconnier remerciait Dieu; deux grosses larmes tremblaient au


bord de ses paupi�res et ses l�vres agit�es murmuraient une action de
gr�ces. L'�tranger retira sa main, et plein d'une religieuse �motion,
souleva son chapeau. En quelques bonds le cheval arriva sur eux.
L'enfant sauta sur la route, et tomba dans les bras du fauconnier.

--Mon p�re! s'�cria-t-il.

Le p�re, silencieux, le pressait sur son coeur.

--Mais, dit Guillaume Grinedal tout � coup, il y a du sang sur tes


habits. Es-tu bless�?

--Ce n'est rien, r�pondit Jacques, une balle a d�chir� ma blouse, l�,
pr�s de l'�paule, et m'a �gratign�, je crois!

--Tu es un vaillant gar�on, sur ma foi, dit le gentilhomme; si jamais


tu t'enr�les sous les drapeaux de Sa Majest� le roi Louis, vrai Dieu! tu
feras ton chemin. ��, voyons, as-tu la valise?

--La voil� sur la croupe du cheval.

--Pauvre _Phoebus!_ Tu l'as rudement men�, hein? dit gaiement l'�tranger


en passant la main sur le cou du cheval.

Phoebus frotta ses naseaux �cumants sur l'habit du gentilhomme, dressa


l'oreille � la voix du ma�tre, hennit et frappa du pied le sol.

--Tu as donc �t� poursuivi? reprit l'�tranger tout en d�bouclant la


valise.

--A une petite lieue de Witternesse j'ai d� quitter le grand chemin pour
�viter un parti de maraudeurs espagnols, r�pondit Jacques. Deux lieues
plus loin, en avant de Roquetoire, pr�s de Blendecques, je suis tomb� au
milieu d'une bande de hussards et d'imp�riaux qui battaient l'estrade.
Ils m'ont pouss� vivement durant un quart d'heure. Mais Phoebus a
de bonnes jambes. A l'entr�e du bois ils ont perdu mes traces. Ah!
j'oubliais! Bergame m'a charg� d'une lettre pour vous. La voici.

Le gentilhomme brisa le cachet, et s'approchant de la fen�tre, il lut


rapidement � la clart� d'une lampe.

--C'est bien, mon enfant. Si quelque jour nous nous rencontrons, moi
vieillard, toi homme, dans quelque situation que nous nous trouvions
l'un et l'autre, tu pourras en appeler � l'h�te de Guillaume Grinedal;
il se souviendra.

Au point du jour, l'�tranger sauta sur la selle de Phoebus, qui avait


oubli�, entre une liti�re fra�che et deux boisseaux d'avoine, les
fatigues de la soir�e. L'�tranger portait un costume de paysan de
l'Artois.

--Adieu, Guillaume, dit-il au fauconnier en lui tendant la main; je ne


vous offre rien: votre hospitalit� est de celles qui ne se payent pas,
et je craindrais de vous offenser en vous donnant de l'or. Prenez ma
main, et serrez-la sans crainte. Sous quelque habit que je me cache,
c'est, je vous le jure, la main d'un loyal gentilhomme. Quant � toi, mon
ami Jacques, conserve ce coeur honn�te et ce courage d�termin�, et la
fortune te viendra en aide: si Dieu me pr�te vie, je le prierai pour
qu'il me fournisse l'occasion de te secourir comme tu m'as secouru.

Les grands yeux noirs de Jacques regardaient l'�tranger tout brillants


d'une joie fi�re. Avec son �paule difforme et sa poitrine contrefaite,
le faux marchand d'Arras lui semblait plus noble et plus imposant que
tous les officiers du roi qu'il avait encore vus. Quand il lui prit la
main, le coeur de Jacques battit � coups rapides, et lorsque, pressant
les flancs de Phoebus, l'inconnu s'�loigna au galop, longtemps le p�re
et le fils le suivirent du regard, �mus et silencieux. Au moment o� ils
rentraient au jardin, le pied de Jacques fit rouler un objet brillant
tomb� sur le sable. C'�tait un m�daillon en or guilloch�.

--Voyez, mon p�re, dit l'enfant; l'�tranger l'aura sans doute perdu.

--Garde-le, mon fils; c'est peut-�tre la Providence qui te l'envoie.

II

LES PREMI�RES LARMES

Le souvenir de cette aventure resta dans la m�moire de Jacques. Le temps


put en affaiblir les d�tails, mais l'ensemble demeura comme un point
lumineux au fond de son coeur. Depuis le jour, de sa rencontre avec
l'�tranger, il prit un go�t plus vif aux choses de la guerre. Lorsqu'un
escadron passait sur la route, banni�re au vent et trompette en t�te,
il courait � sa suite aussi loin que ses jambes le pouvaient porter et
fredonnait les fanfares pendant toute une semaine. Parfois aussi il lui
arrivait d'enr�gimenter les enfants du faubourg et de se livrer avec eux
� un grand simulacre de bataille ou � quelque imitation de si�ge,
qui finissait toujours par de furieuses m�l�es o� ses bras faisaient
merveille; tout enfant qu'il �tait, il se montrait d�j� d'une adresse
surprenante dans le maniement des armes, �p�e, sabre, hache, pique,
dague, pistolet ou mousqueton. Les mots du marchand d'Arras: _Si
jamais tu t'enr�les, tu feras ton chemin_, bourdonnaient toujours � ses
oreilles; mais nous devons ajouter qu'il n'y avait pas d'exercice, de
revue, de combat et d'assaut que Jacques n'abandonn�t volontiers pour
suivre Mlle de Malzonvilliers, quand elle allait avec Claudine chercher
des fraises dans les bois. Dans ces occasions, qui se renouvelaient tous
les jours, le petit g�n�ral soupirait de tout son coeur et demeurait
tout interdit lorsque la main de Suzanne rencontrait sa main. La petite
fille le faisait aller et venir � son gr�, mais avec tant de gr�ce
naturelle et d'un air si charmant, que Jacques serait parti pour le bout
du monde sans d�lib�rer, sur un signe de ses yeux bleus.
Les ann�es se passaient donc entre les �tudes, les batailles et les
promenades. On �tait en ce temps-l� au milieu des troubles et des
guerres, on n'entendait parler que de villes attaqu�es, de camps
surpris, d'exp�ditions meurtri�res. Le cardinal Mazarin et le parti
du roi luttaient contre le parlement, les princes et l'Espagnol. M.
de Cond� tenait la campagne, tant�t vainqueur, tant�t vaincu; mais
jusqu'alors la ville de Saint-Omer, prot�g�e par une bonne garnison,
n'avait pas eu � souffrir des d�pr�dations de l'ennemi. Jacques serait
parti depuis longtemps, s'il n'avait �t� retenu par le charme qu'il
�prouvait � vivre aupr�s de Mlle de Malzonvilliers. Ce sentiment �tait
d'autant plus imp�rieux, qu'il ne s'en rendait pas compte. Le hasard,
ce grand architecte de l'avenir, lui fit lire dans son propre coeur.
Un jour qu'il �tait assis dans un coin du jardin, la t�te pench�e,
et roulant une dague entre ses doigts, sa soeur Claudine vint tout
doucement lui frapper sur l'�paule. Jacques tressaillit.

--A quoi penses-tu? dit l'espi�gle.

--Je n'en sais rien.

--Veux-tu que je te le dise, moi? Tu penses � mamzelle Suzanne.

--Pourquoi � elle plut�t qu'� une autre? s'�cria Jacques un peu confus.

--Parce que Suzanne est Suzanne.

--Belle raison!

--Tr�s bonne, reprit l'enfant dont un malin sourire entr'ouvrit les


l�vres vermeilles. Oh! je me comprends!

--Alors, explique-toi.

--Tiens, Jacques, ajouta Claudine en prenant un grand air s�rieux, tu


penses � mamzelle Suzanne, parce que tu l'aimes.

Jacques rougit jusqu'� la racine des cheveux; il se dressa d'un bond;


un trouble nouveau remplissait son �me, et mille sensations confuses
l'animaient. L'�clair avait lui dans sa pens�e, il saisit Claudine par
le bras.

--Mon Dieu! qu'as-tu donc? s'�cria Claudine, effray�e du brusque


changement qui s'�tait op�r� dans les traits de son fr�re.

--�coute-moi, ma soeur; tu n'es qu'une petite fille...

--J'aurai quinze ans, viennent les abricots, dit l'enfant.

--Mais, continua Jacques, on dit que les petites filles s'entendent


mieux � ces choses-l� que les grands gar�ons. Pourquoi m'as-tu dit que
j'aimais mamzelle Suzanne? �a se peut, mais je n'en sais rien.

--Dame! on voit �a du premier coup d'oeil. Dire comment, je ne le


pourrais gu�re; mais je l'ai compris � plusieurs choses que je ne
puis pas t'expliquer, parce que je ne sais par quel bout les prendre.
D'abord, tu ne lui parles pas comme aux autres filles que tu connais; et
puis tu as les yeux doux comme du miel quand tu la regardes; tu fais de
grands tours pour l'�viter, et cependant tu la rencontres toujours, ou
bien tu la cherches partout, et quand tu la trouves, tu t'arr�tes tout
court, et l'on dirait que tu as envie de te cacher. Enfin, je ne sais ni
pourquoi ni comment, mais tu l'aimes.

--C'est vrai, murmura Jacques en l�chant le bras de sa soeur, c'est


vrai, je l'aime.

Sa voix, en pronon�ant ces mots, si doux au coeur, avait quelque chose


de grave et de triste qui �mut Claudine.

--Eh bien, dit-elle en passant ses jolis bras autour du cou de son
fr�re, ne vas-tu pas t'affliger maintenant? Est-ce donc une chose si
p�nible d'aimer les gens, qu'il faille prendre cet air malheureux? Voil�
que tu me fais pleurer, � pr�sent.

La pauvre Claudine essuya le coin de ses yeux avec son tablier, puis,
souriant avec la mobilit� de l'enfance, elle se haussa sur la pointe du
pied, et, approchant sa bouche de l'oreille de Jacques, elle reprit:

--Bah! � ta place, moi je me r�jouirais. Suzanne n'est pas ta soeur! je


suis s�re qu'elle t'aime autant que tu l'aimes: tu l'�pouseras.

Jacques embrassa Claudine sur les deux joues.

--Tu es une bonne soeur, lui dit-il; va, maintenant, je sais ce que
l'honn�tet� me commande.

Et Jacques, se d�gageant de l'�treinte de sa soeur, sortit du jardin.


Il se rendait tout droit au ch�teau, lorsqu'au d�tour d'une haie il
rencontra M. de Malzonvilliers.

--Je vous cherchais, monsieur, lui dit-il en le saluant.

--Moi? Et qu'as-tu � me dire, mon gar�on?

--J'ai � vous parler d'une affaire tr�s importante.

--En v�rit�? Eh bien, parle, je t'�coute.

--Monsieur, j'ai aujourd'hui dix-huit ans et quelques mois, reprit


Jacques de l'air grave d'un ambassadeur; je suis un honn�te gar�on qui
ai de bons bras et un peu d'instruction; j'aurai un jour deux ou trois
mille livres d'un oncle qui est cur� en Picardie; car pour le bien qui
peut me revenir du c�t� de mon p�re, je suis d�cid� � le laisser � ma
soeur Claudine. En cet �tat, je viens vous demander si vous voulez bien
me donner votre fille en mariage.

--En mariage, � toi! Qu'est-ce que tu me dis donc? s'�cria M. de


Malzonvilliers tout �tourdi.

--Je dis, monsieur, que j'aime Mlle Suzanne; le respect que je vous dois
et mon devoir ne me permettent pas de l'en informer avant de vous avoir
parl� de mes sentiments. C'est pourquoi je viens vous prier de m'agr�er
pour votre gendre.

Pendant ce discours, Jacques, le chapeau � la main, un mouchoir roul�


autour du cou et en sarrau de toile grise, �tait debout au beau milieu
du sentier.
--Je n'ai pas besoin de vous dire, ajouta-t-il, que votre consentement
me rendra parfaitement heureux, et que je n'aurai plus d'autre d�sir que
de reconna�tre toutes vos bont�s par ma conduite et mon d�vouement.

Tout � coup M. de Malzonvilliers partit d'un grand �clat de rire.


L'�tranget� de la proposition et le sang-froid avec lequel elle �tait
faite l'avaient d'abord �tourdi; mais au nouveau discours de Jacques,
il ne put s'emp�cher de rire au nez du pauvre gar�on. Tout le sang
de Jacques lui monta au visage. Malgr� les illusions dont se berce
la jeunesse, son bon sens natif lui disait tout bas que sa demande ne
serait point accueillie, mais sa candide honn�tet� ne lui permettait pas
de croire qu'elle p�t donner mati�re � plaisanter.

--Ma proposition vous a mis en gaiet�, monsieur, reprit-il avec une


�motion mal contenue. Je ne m'attendais pas, je l'avoue, � l'honneur de
vous causer tant de joie.

--Eh! mon ami, je ne m'attendais pas non plus � une telle aventure!
Vit-on jamais chose pareille? C'est plus amusant qu'une com�die de M.
Corneille, parole d'honneur!

Jacques d�chira les bords de son chapeau avec ses doigts, mais il se
tut. M. de Malzonvilliers riait toujours. Enfin, n'y tenant plus, il
s'assit sur un quartier de pierre au revers du sentier.

--Vous aurez tout le loisir de rire apr�s, reprit Jacques, mais c'est �
pr�sent le moment de me r�pondre; vous ne sauriez deviner, monsieur, ce
qui se passe dans mon coeur depuis que je sais que j'aime Mlle Suzanne.
J'attends.

--Ah ��! mon gar�on, es-tu fou? r�pondit le traitant en s'essuyant les
yeux.

--Un fou ne vient pas honn�tement demander la main d'une jeune personne
� son p�re.

--C'est donc s�rieusement que tu parles?

--Tr�s s�rieusement.

--Tais-toi, et surtout ne me regarde pas avec cet air de berger


malheureux, ou tu vas me faire rire � m'�touffer, et je te pr�viens que
ce serait abuser de ma position; je suis tr�s fatigu�, mon ami.

--Aussi n'est-ce point mon intention; je d�sire seulement savoir quels


sont vos sentiments.

--Va-t'en au diable avec mes sentiments! Ai-je donc le temps de m'amuser


aux sornettes qui trottent par la t�te d'un ma�tre fou! Voyez donc la
belle alliance! la fille de M. Malzonvilliers avec le fils de Guillaume
Grinedal le fauconnier!

--Raillez-vous de moi tant qu'il vous plaira, monsieur, je ne m'en


offenserai pas, s'�cria Jacques vivement; mais gardez-vous de toucher au
nom de mon p�re, car aussi bien qu'il y a un Dieu au ciel, si quelqu'un
l'insultait, f�t-ce le p�re de Suzanne, je me vengerais.
--Et que ferais-tu, dr�le?

--Je l'�tranglerais!

Et Jacques leva au-dessus de sa t�te deux mains de force � joindre


lestement l'effet � la menace. M. de Malzonvilliers se dressa
brusquement et porta la main � son cou; il lui semblait sentir d�j�
les doigts de Jacques se nouer derri�re sa nuque. Mais Jacques abaissa
subitement ses bras, et de sa violente �motion il ne lui resta qu'une
grande p�leur sur le visage.

--Je vous demande pardon de mon emportement, reprit-il; jamais je


n'aurais d� oublier les bienfaits dont vous avez combl� ma famille;
cette col�re est la faute de ma jeunesse et non de mon coeur;
oubliez-la, monsieur. Vous ne m'en voudriez peut-�tre pas, si vous
saviez combien je souffre depuis que j'aime. Je ne vis que pour Mlle
Suzanne, et je sens bien que je ne puis pas l'obtenir. Mais si pour
la m�riter il me fallait entreprendre quelque chose d'impossible,
dites-le-moi, et, avec l'aide de Dieu, il me semble que j'y
parviendrais. Parlez, monsieur, que faut-il que je tente? Quoi que ce
soit, je suis pr�t � ob�ir, et si je ne r�ussis pas, j'y laisserai mon
corps.

Il y a toujours dans l'expression d'un sentiment vrai un accent qui


�meut; les larmes �taient venues aux yeux de Jacques, et son attitude
exprimait � la fois l'angoisse et la r�signation; M. de Malzonvilliers
�tait au fond un bon homme; la vanit� avait obscurci son jugement sans
g�ter son coeur; il se sentit touch� et tendit la main � Jacques.

--Il ne faut point te d�soler, mon ami, lui dit-il, ni prendre les
choses avec cette vivacit�. Tu aimes, dis-tu! Il n'y a pas si longtemps
que j'aimais encore; mais je ne me souviens gu�re de ce que j'aimais �
dix-huit ans. Tu oublieras comme j'ai oubli�, et tu ne t'en porteras pas
plus mal.

Jacques secoua la t�te tristement.

--Oui! oui! on dit toujours comme �a, continua le traitant. Eh! mon
Dieu, � ton �ge, je me croyais d�j� dans la rivi�re parce que j'avais
perdu l'objet de ma premi�re flamme! Mais, bah! j'en ai perdu bien
d'autres depuis! Parlons raison, mon gar�on; tu m'entendras, car tu as
du bon sens. Plusieurs gentilshommes du pays me demandent la main de
Suzanne. Puis-je, en conscience, te pr�f�rer, toi qui n'as rien, ni
�tat, ni fortune, et les repousser, eux qui ont tout cela?

Jacques baissa la t�te, et une larme tomba sur la poussi�re du sentier.

--Parbleu! si tu �tais riche et noble, reprit M. de Malzonvilliers, je


ne voudrais pas d'autre gendre que toi!

--Si j'�tais riche et noble? s'�cria Jacques.

--Oui, vraiment.

--Eh bien, monsieur, je m'efforcerai de gagner fortune et noblesse.

--�coute donc, mon ami, ces choses-l� ne viennent pas tr�s vite. Je ne
te promets pas d'attendre.
Jacques h�sita un instant; puis, levant les yeux au ciel, il reprit:

--A la garde de Dieu, monsieur, je me presserai le plus que je pourrai.

--Pauvre gar�on! murmura M. de Malzonvilliers tandis que Jacques


s'�loignait, c'est vraiment dommage qu'il ne soit pas marquis ou tout au
moins millionnaire.

Jacques se dirigea d'un pas lent, mais ferme, vers un c�t� du parc
de Malzonvilliers, o� Suzanne avait coutume de se promener � cette
heure-l�, un livre ou quelque ouvrage d'aiguille � la main. Il l'aborda
r�solument et lui raconta l'entretien qu'il venait d'avoir avec son
p�re; sa voix �tait tremblante, mais son regard assur�. Suzanne s'�tait
sentie rougir au premier mot de Jacques; mais, bient�t remise de son
trouble, elle avait attach� sur son jeune amant ce regard clair et
serein qui rayonnait comme une �toile au fond de ses yeux bleus.

--Votre p�re ne m'a point laiss� d'esp�rance, mademoiselle, dit Jacques


apr�s qu'il eut termin� son r�cit; cependant je suis d�termin� � tout
entreprendre pour vous m�riter. Me le permettez-vous?

--M'aimez-vous, Jacques? reprit la jeune fille de cette voix vibrante et


douce qui sonnait comme le cristal.

--Si je vous aime! Je donnerais ma vie pour ma soeur Claudine; mais,


mademoiselle, il me semble, et que Dieu me pardonne ce blasph�me, que je
donnerais le salut de mon �me pour vous!

--Je serai donc votre femme un jour, mon ami, reprit Suzanne en tendant
sa main � Jacques, qui sentit son coeur se fondre � ces mots. Nous
sommes bien jeunes tous deux, presque deux enfants, ajouta-t-elle avec
un sourire, mais Dieu nous viendra en aide.

--J'ai le coeur fort! s'�cria Jacques; � mademoiselle, je vous gagnerai!

--J'y compte, et moi je vous promets de n'�tre jamais qu'� vous!

Jacques voulut baiser la main de Suzanne; mais Suzanne lui ouvrit ses
bras, et les deux enfants s'embrass�rent. Tous deux �taient � la fois
graves et ing�nus. Ils croyaient � leur coeur.

--Allez et m�ritez-moi, reprit Suzanne, les joues humides et


rougissantes; moi, je vous attendrai en priant Dieu.

Ils �chang�rent un dernier serment et se s�par�rent.

Jacques reprit le chemin de la maisonnette, s�rieux, mais non plus


triste. Il fit tout de suite part � Guillaume Grinedal de ce qui s'�tait
pass� dans la journ�e.

--Nous nous aimons, ajouta-t-il, et nous nous marierons.

Le p�re regarda les hirondelles qui fuyaient au loin dans le ciel bleu.

--Serments d'amoureux! dit-il en hochant sa t�te chauve. Mais qu'ils


durent ou qu'ils passent, il n'importe, mon fils, il faut partir.
--C'�tait mon intention, r�pondit Jacques.

Le p�re et le fils se serr�rent la main.

--La fille appartient au p�re, reprit Guillaume Grinedal; M. de


Malzonvilliers a �t� bon pour nous, il ne faut pas qu'il t'accuse
d'avoir voulu semer le d�sordre dans sa maison. Tu partiras demain sans
chercher � revoir Suzanne.

Jacques h�sita.

--Il le faut, r�p�ta le vieillard.

--Je partirai, dit le fils; je partirai sans la revoir.

Vers le soir, � l'heure accoutum�e, on s'assit autour de la table.


Le d�ner fut silencieux. Jacques ne mangeait pas, et le refrain des
chansons qu'il avait l'habitude de fredonner mourait sur ses l�vres.
Claudine ne voulait pas parler, de peur d'�clater en sanglots; elle
se d�tournait parfois pour s'essuyer les yeux. Jacques et Guillaume
s'effor�aient de para�tre calmes, mais les morceaux qu'ils portaient
� la bouche, ils les reposaient intacts sur leur assiette. Apr�s la
veill�e, le p�re embrassa ses trois enfants; il retint Jacques plus
longtemps sur son coeur.

--Va dormir, lui dit-il; mais auparavant, demande � Dieu du courage pour
la vie qui, demain, commence pour toi.

Le p�re se retira, et les trois enfants se prirent � pleurer; ni l'un


ni l'autre n'avait la force d'exprimer son chagrin, et chacun d'eux
trouvait moins de paroles � dire que de baisers � donner. Vers la
pointe du jour, la famille se r�unit au seuil de la porte. Jacques avait
chauss� de gros souliers et des gu�tres; une ceinture de cuir serrait sa
blouse de toile autour de sa taille; un petit havresac pendait sur
ses �paules et sa main �tait arm�e d'un fort b�ton de houx. Pierre et
Claudine sanglotaient. Jacques �tait un peu p�le, mais son regard avait
repris toute son assurance et sa fermet�.

--O� vas-tu, mon fils? dit le p�re.

D�j�, � cette �poque, Paris �tait la ville magique, le centre radieux


qui sollicitait toutes les intelligences actives, les esprits audacieux,
les imaginations inqui�tes. Jacques n'avait pas un instant song� aux
d�tails du parti extr�me qu'il avait choisi, cependant, � la question de
son p�re, il r�pondit sans h�siter:

--A Paris.

--C'est une grande ville, pleine de p�rils et de surprises. Beaucoup y


sont arriv�s pauvres comme toi, qui en sont partis riches; mais mieux
vaut en sortir mis�rable que d'y laisser l'honn�tet�. Que Dieu te
b�nisse, mon fils.

Jacques s'agenouilla entre son fr�re et sa soeur, et Guillaume posa ses


mains tremblantes sur le jeune front de son premier-n�. Apr�s qu'il se
fut relev�, le p�re voulut glisser dans la main de Jacques une bourse o�
brillait de l'or, mais Jacques la lui rendit:
--Gardez cet or, lui dit-il; c'est la dot de Claudine; j'ai des bras, et
dans mon havresac cinquante livres que j'ai gagn�es.

Le p�re n'insista pas; mais, tirant de son sein un bijou attach� � un


ruban, il le passa au cou de Jacques.

--Le reconnais-tu, Jacques? lui dit-il; c'est le m�daillon perdu par


l'�tranger, il y a cinq ans. Tu l'as bien gagn�, garde-le donc; si tu
retrouves le gentilhomme auquel il appartient, tu le lui rendras,
et peut-�tre se rappellera-t-il l'hospitalit� de notre toit.
Embrassons-nous maintenant, et que Dieu te conduise.

Jacques embrassa d'abord Guillaume et Pierre; Claudine �tait rest�e un


peu en arri�re; quand ce fut � son tour, elle sauta au cou de Jacques.

--Je t'embrasse pour moi, d'abord, lui dit-elle tout bas, si bas, que sa
voix glissait comme un souffle � l'oreille du voyageur; � pr�sent, c'est
pour _elle_.

Jacques tressaillit.

--Oui, pour _elle_, reprit sa soeur; elle-m�me me l'a bien recommand�.

Jacques serra Claudine sur son coeur avec passion au souvenir de


Suzanne. Il regarda le ciel, plein d'un courage nouveau, l'oeil brillant
d'espoir. Les premi�res clart�s du jour s'�panchaient sur les campagnes
humides; � l'horizon flottaient mille vapeurs dor�es, et la route se
perdait au milieu des solitudes baign�es de lumi�re. Paris �tait l�-bas,
derri�re cet horizon flamboyant; Suzanne �tait le prix du triomphe.
Jacques s'arracha des bras de Claudine et partit.

III

UN PAS DANS LA VIE

A quelques centaines de pas de la maisonnette, la route faisait un coude


et gravissait un monticule. Arriv� au sommet, Jacques se retourna. Sur
le seuil de la porte, Guillaume Grinedal �tait debout, et pr�s de lui,
agenouill�s sur la terre, Pierre et Claudine tenant ses mains entre les
leurs. Derri�re lui, Jacques laissait tout son bonheur, tout ce qu'il
avait aim�: le jardin plein d'ombre et de fra�cheur, la tranquille
retraite o� il avait b�gay� sa premi�re pri�re et r�v� ses premiers
r�ves d'amour; les grandes campagnes qui avaient prot�g� son �me de leur
solitude et de leur s�r�nit�; le vaste ch�teau, voil� de vieux ormeaux,
o� si souvent il avait soupir�, sans savoir la cause de ses soupirs, aux
bruits innocents de deux l�vres enfantines chantant une chanson du
pays. Les boeufs fauves �gar�s dans les grasses prairies, les taureaux
ruminant � l'ombre des h�tres, le troupeau filant le long du sentier,
les noirs essaims des corneilles dispers�s autour des ch�nes, la jeune
fille passant pieds nus le ruisseau babillard, le lourd fermier pressant
l'attelage paresseux, et jusqu'aux alouettes blotties aux creux des
sillons ou perdues dans l'azur immense, tous les �tres et toutes les
choses de la cr�ation avaient une part dans cette vie qui s'�tait
�panch�e comme une onde limpide et fra�che entre deux rives d'herbes
molles. Derri�re lui, c'�tait le repos et la paix; c'�tait l'inconnu et
ses hasards sans nombre devant lui.

Jacques s'appuya sur le b�ton de houx, et promena ses regards au loin;


mille souvenirs oubli�s s'�veill�rent en foule dans son coeur; longtemps
il �couta leurs voix confuses qui se redisaient le pass� tout plein
de douces joies et d'honn�tes labeurs, et se plut � leurs r�cits
myst�rieux, les yeux tourn�s vers les beaux ombrages qui faisaient �
Malzonvilliers une verte ceinture. Deux larmes qui vinrent mouiller ses
mains, sans qu'il les e�t senties couler sur ses joues, le tir�rent de
son r�ve. Combien d'autres n'�taient pas d�j� tomb�es sur la poussi�re!
Jacques secoua la t�te et s'�lan�a sur le revers du monticule. Apr�s
avoir pass� la nuit � Fauquembergues, il arriva le lendemain � Fruges.
Dans l'auberge o� il s'arr�ta, quelques rouliers, assis autour d'une
table, d�pe�aient un quartier de mouton; ils causaient vivement entre
eux, et Jacques remarqua avec surprise que leurs chariots �taient encore
tout attel�s sur la route; les animaux, d�brid�s seulement, mangeaient
� m�me leur provende �tal�e par terre. Aux premiers mots qu'il entendit,
Jacques comprit qu'une troupe de batteurs d'estrade avait p�n�tr� dans
le pays, entre Aire et Saint-Omer. Ils appartenaient, disait-on, � un
corps de soldats hongrois et croates que le gouvernement espagnol avait
licenci�s, et qui cherchaient � ramasser un gros butin avant de quitter
la Flandre.

Les habitants ais�s se retiraient en toute h�te du c�t� de Saint-Pol ou


de Montreuil; les autres cachaient leurs objets les plus pr�cieux. On
voyait des femmes et des enfants sur les voitures des rouliers, et de
temps en temps passaient sur la route des familles de gentilshommes,
accompagn�es de leurs serviteurs arm�s jusqu'aux dents. Jacques �tait
habitu� � ces sc�nes de tumulte et de terreur. Il s'avan�a vers l'un des
rouliers, et lui demanda si les ennemis �taient encore bien loin.

--Qui le sait? r�pondit l'homme. Peut-�tre � dix lieues, peut-�tre �


cent pas. Les hussards vont vite, et mieux vaut �tre entre de bonnes
murailles que par chemins.

Parmi ceux qui d�campaient en toute h�te, personne n'avait encore rien
vu, cependant nul ne s'arr�tait et n'osait m�me retourner la t�te.
Jacques pensa que chacun fuyait parce qu'il voyait fuir les autres, et
en gar�on r�solu qu'il �tait, il prit le parti de continuer son chemin,
voulant arriver � Hesdin avant la nuit. La journ�e �tait br�lante, et
Jacques marchait depuis le matin; l'app�tit commen�a de se faire sentir
avec la fatigue. N'apercevant ni Hongrois ni Croates, Jacques se jeta
sur le c�t� de la route, pr�s d'une fontaine qui coulait � l'ombre d'un
bouquet d'arbres, et tirant de sa valise quelques provisions dont il
s'�tait muni � Fruges, il se mit � d�jeuner gaillardement. En ce lieu,
l'herbe �tait �paisse et l'ombre fra�che; Jacques regarda sur la route,
et ne voyant rien, ni fantassin, ni cavalier, il s'�tendit comme un
berger de Virgile au pied d'un h�tre. Il pensa d'abord et beaucoup �
Mlle de Malzonvilliers et soupira; puis, au souvenir des bonnes gens
qu'il avait rencontr�s fuyant comme des li�vres, il sourit; il allait
sans doute penser � bien d'autres choses encore, quand il s'endormit.

Jacques ne voulait que se reposer; mais la jeunesse propose et l'herbe


fra�che dispose. Il dormait donc comme on dort � dix-huit ans, lorsqu'un
grand bruit de chevaux hennissant et piaffant le r�veilla en sursaut.
Sept ou huit cavaliers tournaient autour de lui, tandis que deux autres
d�bouclaient son havresac apr�s �tre saut�s de selle. Jacques se dressa
d'un bond, et du premier coup de poing fit rouler � terre l'un des
pillards; il allait prendre l'autre � la gorge, lorsque trois ou quatre
cavaliers fondirent sur lui et le renvers�rent: avant qu'il p�t se
relever, un coup violent l'�tourdit, et il resta couch� aux pieds des
chevaux.

Il n'avait fallu que trois minutes aux cavaliers pour d�boucler sa


valise, il ne leur en fallut pas deux pour piller l'argent et les
effets, d�pouiller Jacques de son habit et dispara�tre au galop. Jacques
resta quelques instants immobile, �tendu sur le dos. Les larges bords
de son chapeau de feutre ayant amorti la force du coup qui lui �tait
destin�, Jacques n'�tait qu'�tourdi. Quand il se releva, � moiti� nu
et sans argent, il courut sur un tertre pour reconna�tre le chemin
qu'avaient pris les pillards. Un tourbillon de fum�e fouett�e par le
vent ondulait dans la plaine; deux villages br�laient; entre les toits
de chaume tout p�tillants, passaient les bestiaux �pouvant�s. Un nuage
lourd et cribl� d'�tincelles s'�pandait au loin; quand l'incendie
gagnait une meule de paille ou quelque grange emplie de foin, un jet de
flamme coupait le sombre rideau de ses �clairs rouges et tordus. Un gros
de cavalerie se tenait en bataille sur le bord d'un ruisseau. Jacques
n'en avait jamais vu l'uniforme, qui se composait d'un habit blanc �
retroussis jaunes et d'une culotte noire. A sa t�te, allant et venant
d'un bout de l'escadron � l'autre, marchait un cavalier qu'� sa mine on
reconnaissait pour le chef. Jacques courut droit � lui. Il ne doutait
pas qu'il n'e�t eu affaire � des maraudeurs du parti ennemi, mais dans
son na�f sentiment d'�quit�, il ne doutait pas non plus que le chef
ne lui f�t rendre ce qu'on lui avait vol�. Si le roi d'Espagne et
l'empereur d'Allemagne faisaient la guerre au roi de France, ils ne
la devaient pas faire aux voyageurs. A la vue d'un jeune homme qui
s'avan�ait vers eux au pas de course, nu-t�te et sans habit, le
capitaine s'arr�ta.

--Que veux-tu? lui dit-il brusquement quand Jacques fut � deux pas de
son cheval.

--Justice, r�pondit Jacques tranquillement.

Le chef sourit et passa ses longs doigts nerveux dans sa moustache.

Deux cavaliers qui le suivaient �chang�rent quelques paroles rapides;


ils parlaient plut�t du gosier que des l�vres, et leur idiome frappait
les oreilles de Jacques comme le croassement des corbeaux.

--De quoi te plains-tu? reprit le chef.

--On m'a pris ma valise, l'argent, les effets qu'elle contenait, jusqu'�
mes habits, tout.

--On t'a laiss� ta peau, et tu te plains! Mon dr�le, tu es exigeant.

Jacques crut n'avoir pas bien entendu.

--Mais je vous dis...

--Et moi je te dis de te taire! s'�cria le chef; tu r�pondras quand on


t'interrogera.

Le chef se tourna vers ses officiers; pendant leur courte conf�rence,


Jacques se croisa les bras. L'id�e de fuir ne lui vint m�me pas; il lui
semblait impossible qu'on lui f�t plus qu'il n'avait souffert.

--- Tu es Fran�ais, sans doute? reprit le chef en revenant vers lui.

--Oui.

--De ce pays, peut-�tre?

--De Saint-Omer.

--Tu dois conna�tre alors les chemins de traverse pour regagner les
fronti�res de la Flandre?

--Tr�s bien.

--Tu vas donc nous servir de guide jusque-l�. Bien que tes compatriotes
d�campent comme des vol�es de canards � notre approche, je crois que
nous nous sommes avanc�s trop loin. J'ai assez de butin comme �a...
Cependant, s'il y a quelques bons ch�teaux aux environs, tu nous y
conduiras. En route!

Jacques ne bougea pas.

--M'as-tu entendu? reprit le chef en le touchant du bout de sa houssine.

--Parfaitement.

--Alors, marche.

--Non pas, je reste.

--Tu restes! s'�cria le chef; et poussant son cheval, il vint heurter


Jacques immobile.

Le tube glac� d'un pistolet s'appuya sur le front de Jacques.

--Ah ��! sais-tu bien que je n'aurais qu'� remuer le doigt pour te faire
sauter la cervelle, manant! reprit le Chef.

--Remuez-le donc, car, pour Dieu, je ne vous servirai pas de guide dans
mon pays et contre les miens.

Le pistolet se balan�a un instant � la hauteur du visage de Jacques,


puis s'abaissa lentement.

--Ainsi, tu ne veux pas nous conduire aux fronti�res, ajouta le chef en


glissant le pistolet sous l'ar�on.

--Je ne le peux pas.

--C'est donc moi qui t'y conduirai.

Le chef dit quelques mots dans une langue �trang�re, et avant que
Jacques p�t se douter du danger qui le mena�ait, trois ou quatre soldats
l'avaient saisi et garrott�.

--Il y a bien dans la compagnie quelque vieux licol propre � te servir


de cravate, continua le chef en s'adressant � Jacques. Quand nous
toucherons aux limites de l'Artois, je pr�tends t'y laisser pendu � la
plus belle branche du plus beau ch�ne, afin que tu serves d'exemple aux
habitants de l'endroit. Si les corbeaux te le permettent, mon dr�le, tu
auras le loisir d'y m�diter sur les profits de l'honn�tet�.

Sur un signe du chef, deux soldats jet�rent Jacques en croupe d'un


cavalier; on le lia � la selle comme un sac, et toute la troupe partit
au trot du c�t� de Hesdin. Jacques, courb� en deux, battait de sa t�te
et de ses pieds les flancs du cheval; le sang se porta bient�t
aux extr�mit�s, sa face devint pourpre, ses yeux s'inject�rent, un
bourdonnement douloureux et confus emplit ses oreilles, le nom de
Suzanne expira sur ses l�vres, et il ferma ses paupi�res. Mais, au
moment o� le voile rouge qui flottait devant ses yeux � demi clos
obscurcissait le plus son esprit, il ramena, par un effort violent, ses
mains � la hauteur de sa t�te, un instant soulev�e. Les courroies qui
les encha�naient touchaient � ses l�vres; il les mordit, et, l'instinct
de la conservation revenant avec l'espoir de la d�livrance, il en eut
bien vite, � coups de dents, d�chir� le noeud. Le cavalier chantait tout
en fourbissant la garde de son sabre. Jacques se suspendit d'une main �
la croupi�re du cheval, et de l'autre d�fit le lien qui l'attachait � la
selle. Quand il sentit ses membres libres, il regarda autour de lui
pour voir si nul soldat ne l'observait; le chef et les officiers
chevauchaient en t�te, et l'escadron les suivait sans penser au captif.
Le cavalier, tout occup� de son arme, ne pressait pas son cheval qui,
plus lourdement charg� que les autres, avait perdu du terrain et se
trouvait alors � la queue de la colonne. Jacques se laissa donc glisser
doucement sur le chemin. A peine eut-il senti la terre sous ses pieds,
que toute sa vigueur lui revint, et se jetant sur le c�t� de la route,
il prit � travers champs. Mais il avait � peine fait deux cents pas
qu'il entendit une d�tonation, et, au m�me instant, une balle fit
jaillir la poussi�re � ses c�t�s. Il tourna la t�te et vit trois ou
quatre cavaliers lanc�s � ses trousses, le mousqueton au poing.

Jacques �tait leste et vigoureux, il franchissait les haies et les


foss�s comme un chevreuil; mais il ne pouvait longtemps lutter contre
des chevaux. Le cavalier � qui sa garde avait �t� confi�e se montrait
le plus ardent � sa poursuite; d�j� il �tait en avance de quelques
centaines de pas sur ses camarades, lorsque Jacques, comprenant
l'inutilit� de sa fuite, s'arr�ta. Le cavalier arriva sur lui au galop,
le sabre lev�; mais Jacques �vita le coup en se jetant de c�t�, et
saisissant le soldat par la jambe gauche, il le pr�cipita � bas du
cheval. Tandis que le soldat, meurtri de sa chute, se d�battait � terre,
Jacques sauta sur la selle et partit. Pendant quelques minutes, les
camarades du vaincu bondirent sur ses traces; deux ou trois balles
�gratign�rent le sol � ses c�t�s, mais bient�t la course des maraudeurs
se ralentit; l'escadron �tait loin derri�re eux, et en avant s'�tendait
un pays inconnu o� l'ennemi pouvait surgir � tout instant; l'un d'eux
retint son cheval et tourna bride; le second l'imita, puis le troisi�me
aussi, et Jacques n'entendit plus retentir � son oreille leur galop
furieux. A son tour, il ramassa les r�nes et mit sa monture au petit
trot. Jacques n'avait pas march� un quart d'heure dans la direction de
Saint-Pol, qu'il d�couvrit, en avant de Fleury, une troupe de cavaliers
portant de l'infanterie en croupe. La premi�re rencontre avait appris
au fils du fauconnier assez des usages de la guerre pour le rendre
circonspect. Un moment il eut la pens�e de se jeter dans un petit bois,
lorsqu'une nouvelle r�flexion le d�cida � pousser droit en avant.
Il �tait trop pr�s de Saint-Pol, ville forte occup�e par une grosse
garnison, pour que l'ennemi e�t os� s'aventurer jusque-l�. Une vedette
qui trottait � deux ou trois cents pas de la troupe, �tonn�e de voir un
grand gar�on n'ayant qu'un pantalon et la chemise courant sur un cheval
tout �quip�, arr�ta Jacques.

--Conduisez-moi � votre capitaine, dit Jacques au plus apparent de la


bande.

--C'est ce que j'allais justement vous proposer, mon camarade, r�pondit


le brigadier.

Le capitaine �tait un beau jeune homme dont la bonne mine �tait


rehauss�e par le costume militaire; une fine moustache noire faisait
ressortir l'�clat de ses l�vres du galbe le plus pur. Une grande p�leur
r�pandue sur ses traits d�licats donnait � sa physionomie un charme
et une distinction inexprimables. Jacques se sentit rassur� du premier
regard. Ami ou ennemi, il avait affaire � un brave gentilhomme.
L'officier consid�ra Jacques un instant en silence, et un rapide sourire
�claira son visage, o� la m�lancolie avait jet� son voile myst�rieux.

--Si tu es Fran�ais, dit-il enfin d'une voix claire et douce, ne crains


rien, tu es parmi des Fran�ais.

Jacques lui raconta ce qui lui �tait arriv�; son sommeil, sa capture,
sa d�livrance, le p�ril auquel il avait �chapp�. L'officier l'�coutait,
frisant le bout de sa moustache, les yeux attach�s sur les yeux du jeune
homme. Jacques comprit la signification de ce regard. Il rougit.

--Vous me prenez pour un espion? dit-il d'une voix br�ve.

--Plus maintenant; la l�chet� n'a pas ces traits honn�tes et ce regard


fier. Elle tremble, mais ne rougit pas. Tu es un brave gar�on, et tu vas
nous conduire au lieu o� tu as laiss� les batteurs d'estrade.

--Volontiers; quand je les perdis de vue, ils prenaient le chemin de


l'abbaye de Saint-Georges, pr�s de Bergueneuse, et ne peuvent pas �tre �
plus d'une lieue d'ici.

Sur l'ordre du capitaine, on fournit � Jacques un habit, un chapeau, un


sabre et des pistolets.

--As-tu jamais mani� ces joujoux-l�? reprit l'officier.

--Vous en jugerez, mon capitaine, si nous rencontrons les bandits qui


m'ont pill�.

--Va donc!

Jacques se pla�a � la t�te de la troupe, qui se composait de deux cents


cavaliers � peu pr�s portant en croupe autant de grenadiers. Elle
venait d'�tre d�tach�e de la garnison de Saint-Pol, pour repousser les
maraudeurs de l'arm�e espagnole signal�s par les �claireurs.

L'officier trottait � c�t� de Jacques.

--Tu manies ton cheval comme un vieux soldat, lui dit-il au bout de cinq
minutes. O� donc as-tu appris l'�quitation?
--Chez mon p�re, � Saint-Omer.

--Ah! tu es de Saint-Omer? alors tu as peut-�tre connu un brave


fauconnier nomm� Guillaume Grinedal?

--Comment ne l'aurais-je pas connu, puisque c'est mon p�re.

L'officier tressaillit. Il se tourna vers Jacques et se prit � le


consid�rer attentivement.

--Ton p�re! Ce vieux Guillaume qui m'a si souvent port� sur ses genoux
est ton p�re? Tu t'appelles donc Jacques?

Ce fut au tour de Jacques de tressaillir. Il regarda l'officier, tout


�mu, cherchant � lire sur son visage un nom que son coeur �pelait tout
bas.

--Mon nom? vous savez mon nom? dit-il.

L'officier lui tendit la main.

--As-tu donc oubli� M. d'Assonville? reprit-il.

--Notre bienfaiteur � tous! s'�cria Jacques.

Et il attacha ses l�vres sur la main du capitaine.

--Non pas celui-l�, Jacques, mais son fils, Gaston d'Assonville. Le p�re
est l�-haut; il a �t� l'ami de Guillaume: le fils sera l'ami de Jacques.

IV

L'ESCARMOUCHE

La troupe command�e par M. d'Assonville, capitaine aux chevau-l�gers,


�tait encore � dix minutes de l'abbaye de Saint-Georges, dont les
murailles blanches se dessinaient entre des massifs d'arbres sur la
droite du chemin, lorsqu'on entendit des coups de fusil p�tiller � une
petite distance.

Un paysan qui fuyait sur un m�chant bidet apprit � M. d'Assonville


qu'une vingtaine de maraudeurs s'�taient pr�sent�s � l'abbaye, avaient
forc� les portes et ordonn� aux religieux de pr�parer des vivres pour
toute la troupe, s'ils ne voulaient pas voir leur maison mise � feu et �
sang.

--Qu'a fait l'abb�? demanda le capitaine, dont les yeux s'enflamm�rent.

--Dame! reprit le paysan, il a vid� la cave et fait dresser les tables.

--Bien, nous mangerons le d�ner apr�s le bal.

--Hum! fit l'autre, m'est avis, mon officier, que bien des danseurs
manqueront au festin. Les Hongrois sont nombreux.
--Combien?

--Mais six ou sept cents, tous � cheval et bien arm�s. Leur chef a fait
sonner de la trompette; les bandes dispers�es de toutes parts se sont
r�unies, et, en attendant que le souper soit pr�t, elles pilent Anvin.

Le village �tait en feu et la fusillade �clatait dans la plaine.

M. d'Assonville se dressa sur ses �triers, l'�p�e � la main. Ce n'�tait


plus le p�le jeune homme au front d�color�. L'�clair brillait dans ses
yeux, le sang br�lait sa joue.

--En avant! cria-t-il d'une voix tonnante, et du bout de son �p�e il


montra � ses soldats le village flamboyant. Toute la troupe s'�branla.

A la vue des Fran�ais, les clairons sonn�rent et les ennemis se


rang�rent en bataille � quelque distance d'Anvin, aux bords de
la Ternoise. Leur troupe �tait nombreuse et bien mont�e; mais M.
d'Assonville �tait de ceux qui ne savent pas reculer; il fit mettre pied
� terre aux grenadiers et les divisa par pelotons de vingt � vingt-cinq
hommes entre ses cavaliers.

--Jouez du fusil comme nous jouerons du sabre, leur dit-il, et nous


ferons passer la rivi�re sans bateau � ces m�chants dr�les.

Les grenadiers cri�rent: Vive le roi! et appr�t�rent leurs armes. Au


moment o� M. d'Assonville allait donner le signal d'attaquer, un vieil
officier lui toucha l�g�rement le bras.

--Monsieur le comte, lui dit-il, ils sont deux contre un et l'avantage


de la position est pour eux.

--Quoi! c'est vous, monsieur du Coudrais, qui comptez l'ennemi!

--Je dois compte au roi, mon ma�tre, de la vie de tous ces braves
gens, reprit l'officier en montrant du bout de son �p�e les soldats
impatients. Maintenant ordonnez, et vous verrez si j'h�siterai � me
faire tuer.

--Non pas, monsieur, vous triompherez avec vos grenadiers. Ils sont
un contre deux! eh bien, nous avons pour nous la vue de ce village qui
br�le! Chaque chaumi�re qui croule crie vengeance. En avant!

Toute la troupe entendit ces mots. Les soldats �lectris�s s'�lanc�rent,


et Jacques, emport� le premier, sentit courir dans ses veines le frisson
de la guerre. Les Hongrois, apr�s s'�tre mis en bataille, attendaient
les Fran�ais en poussant mille cris. Gr�ce � la sup�riorit� du nombre,
ils comptaient sur une facile victoire; bien �loign�s de mettre la
rivi�re entre eux et les assaillants, ce qui aurait doubl� leurs
forces par l'avantage de leur position, ils coururent � leur rencontre
p�le-m�le et sans ordre, aussit�t qu'ils les virent s'�branler. Le choc
fut terrible; la fusillade �clata sur toute la ligne, et les cavaliers
s'abord�rent le sabre et le pistolet au poing. Un instant on put croire
que le succ�s serait douteux. Les combattants ne faisaient qu'une masse
mouvante �treinte par la col�re et le sauvage amour du sang; de cette
masse confuse montait un bruit de fer m�l� � des hurlements de mort.
A toute seconde un homme disparaissait du milieu de cet oc�an de t�tes
qu'entouraient mille �clairs, o� sonnait le cliquetis des armes, et
l'espace se resserrait; mais les d�charges des grenadiers de M. du
Coudrais, qui combattaient en bon ordre, avaient �clairci les rangs de
l'ennemi; les Hongrois, �cras�s sous une gr�le de balles partant de
tous les c�t�s � la fois, press�s par la fougue ardente des cavaliers
qu'enflammait l'exemple de M. d'Assonville, mollirent et l�ch�rent pied.
Un soldat regarda en arri�re, un autre tourna bride, un troisi�me se
jeta tout arm� dans la Ternoise, dix ou douze d�camp�rent, un escadron
plia tout entier, puis tous enfin recul�rent dans un d�sordre affreux.

--En avant! cria de nouveau M. d'Assonville, et poussant son cheval sur


les derniers combattants, il pr�cipita toute la troupe dans la rivi�re.
Quand les chevaux enfonc�rent les pieds dans l'eau, ce fut une
d�route. Les Hongrois et les Croates partirent au galop, jetant leurs
mousquetons, et le sabre hacha les fuyards.

Jacques voyait pour la premi�re fois et de pr�s toutes les horreurs d'un
combat. L'�motion faisait trembler ses l�vres; mais le piaffement des
chevaux, l'�clat des armes, le bruit des explosions, l'odeur de la
poudre, excitaient son jeune courage; il brandit son sabre d'une main
ferme et se lan�a tout droit devant lui. Un Croate qu'il heurta dans sa
course lui l�cha � bout portant un coup de pistolet; la balle traversa
le chapeau de Jacques � deux pouces du front. Jacques riposta par un
coup de pointe furieux. Le Croate tomba sur le dos, les bras �tendus; le
sabre lui �tait entr� dans la gorge; Jacques sentit jaillir sur sa
main le sang bouillonnant et chaud; il regarda le soldat p�lissant
qu'emportait le cheval effar�. C'�tait le premier homme qu'il tuait;
Jacques abaissa la pointe de son sabre et frissonna, mais il �tait
au premier rang, et le tourbillon le poussa en avant. Au milieu de la
m�l�e, Jacques rencontra M. d'Assonville et se tint d�s lors � son
c�t�. Tous deux les premiers firent entrer leurs chevaux dans la rivi�re
rougie, mais quand il n'y eut plus que des fuyards, tous deux remirent
leur sabre au fourreau. Le capitaine tendit la main au soldat.

--Tu t'es bien conduit, Jacques, lui dit-il. Mordieu! tu avais raison de
vouloir te mesurer contre ces pillards. Tu leur as pay� la monnaie de ta
valise!

--Ma foi, monsieur, j'ai fait ce que j'ai pu.

--Eh! mon camarade, ceux qui courent te diront que tu as trop pu!

Le champ de bataille �tait encombr� de morts et de bless�s; les ennemis


avaient laiss� trois cents des leurs par terre; une centaine fort
mal accommod�s �taient rest�s aux mains des Fran�ais, si bien que les
batteurs d'estrade avaient perdu la moiti� de leur monde. Cependant
les clairons sonn�rent, et les soldats dispers�s de toutes parts se
r�unirent sous leurs guidons.

--Tu n'es pas encore enr�giment�, mon gar�on, dit M. d'Assonville �


Jacques, ainsi va � tes affaires. Songe que tu as perdu une valise, ne
te fais pas faute d'en ramasser deux.

Comme M. d'Assonville allait rejoindre son escadron, deux grenadiers


qui portaient un brancard sur lequel gisait un officier vinrent � passer
pr�s de lui.

A la vue du capitaine des chevau-l�gers, l'officier se souleva sur son


coude.

--Monsieur le comte, dit-il, vous aviez raison, et je n'avais pas tort.


Ils sont battus, mais ils m'ont tu�.

--Tu�! s'�cria M. d'Assonville. Ah! j'esp�re, monsieur du Coudrais, que


votre blessure...

--Ma blessure est mortelle, reprit le vieil officier. Un coup de feu m'a
travers� le corps. Ma prudence m'est expliqu�e, � pr�sent: c'�tait un
pressentiment. Au revoir, capitaine!

M. du Coudrais laissa tomber sa t�te, o� flottaient les ombres du


tr�pas, et les soldats pass�rent. Jacques avait le coeur serr�. Apr�s
l'�clat et les transports de la victoire, il venait d'assister au deuil
d'une agonie. Il prit dans la direction de la rivi�re, la t�te pench�e
et l'esprit malade. Combien d�j� la paix de la maisonnette �tait loin!
Il n'avait pas fallu deux journ�es pour que Jacques e�t tu� quatre ou
cinq hommes et qu'il en e�t bless� sept ou huit autres. Tout en marchant
au milieu des cadavres, ses yeux tomb�rent sur ses mains: elles �taient
humides et rouges encore; tout son corps frissonna. Quelle route
allait-il donc suivre pour arriver jusqu'� Suzanne, et quelles
sanglantes pr�mices son amour venait-il de lui offrir? Jacques foulait
en ce moment l'endroit o� la m�l�e avait �t� le plus furieuse, la terre
�tait jonch�e de morts; au milieu des Hongrois �tendus, ses regards
vagues et distraits rencontr�rent un soldat qui, tomb� � vingt pas de la
Ternoise, cherchait � se rapprocher du rivage. Le Hongrois rampait sur
les mains et les genoux, se tra�nait l'espace de quelques pieds, puis
s'abattait. Jacques courut � lui et le souleva.

--De l'eau! de l'eau! dit le Hongrois, dont la face �tait souill�e de


sang coagul�; de l'eau! je br�le!

Jacques le transporta sur le bord de la Ternoise, et pr�senta � ses


l�vres ardentes un chapeau rempli d'eau.

Le Hongrois trempa son visage dans cette eau froide et but avidement.

--J'ai du feu dans la gorge, et mes l�vres sont comme deux fers rouges,
disait-il en l�chant les bords humides du chapeau.

Jacques l'adossa contre un tronc d'arbre et lava son visage. Le Hongrois


avait re�u un coup de sabre sur la t�te et une balle dans le ventre.
Quand la boue et le sang effac�s laiss�rent les traits � d�couvert,
Jacques poussa un cri. Le bless� leva les yeux sur lui.

--Ah! tu me reconnais � pr�sent, dit-il avec un rire amer. Quand tu m'as


soulev�, je n'ai rien dit, j'avais soif... maintenant, ach�ve-moi si �a
t'amuse.

--Oh! fit Jacques avec une expression d'horreur.

--Parbleu! c'est ton droit.

--Un droit d'assassin!

--Ah! tu as de ces scrupules-l�, toi! � ton aise. Quant � moi, je n'y


regarderai pas de si pr�s, si quelque jour... Mais les tiens m'ont mis
dans un trop piteux �tat pour que je recommence jamais. Diable! mon
dr�le, tu t'es bien veng�.

--Non pas! je me suis battu, voil� tout.

--Oh! je ne t'en veux pas! Si je t'avais cass� la t�te, tout cela ne


serait pas arriv�. C'est une le�on... il est un peu tard pour m'en
servir; qu'elle te profite au moins.

L'officier se retourna sur le flanc.

--Vois-tu, reprit-il, quand on tient un ennemi, le plus court est de


lui br�ler la cervelle. C'est un principe que j'avais toujours mis en
pratique; pour l'avoir oubli� une fois, voil� o� j'en suis r�duit...

Une convulsion serra le gosier du Hongrois, qui se tordit au pied de


l'arbre.

--De l'eau! de l'eau! murmura-t-il encore, j'ai des charbons dans les
entrailles!

Jacques posa le chapeau plein � son c�t�, et courut chercher du secours.


Il trouva M. d'Assonville inspectant sa troupe, suivi d'un mar�chal des
logis, qui rayait les noms des morts sur le livre de la compagnie.

--L'officier hongrois, qui voulait me faire pendre aux fronti�res


de l'Artois, se meurt, lui dit Jacques; ne pourrais-je pas le faire
transporter � l'ambulance pour qu'il re�oive les soins que r�clame son
�tat?

M. d'Assonville regarda Jacques.

--Ah! c'est le capitaine qui voulait te faire pendre aux fronti�res de


l'Artois! C'est bien, mon gar�on, va.

Jacques partit avec deux grenadiers. L'officier hongrois fut plac�


sur un brancard garni de bottes de paille. Quelques gouttes de sang se
figeaient au bord de ses plaies ouvertes, ses dents claquaient de froid.
Le fils du fauconnier le couvrit de son habit.

--Quel coeur as-tu donc? lui dit brusquement l'officier.

--Le coeur de tout le monde.

--Parbleu! tu es bien le premier habitant de ce monde-l� que je


rencontre.

Les yeux du Hongrois brillaient et s'�teignaient tour � tour; quand il


les ouvrait, il regardait Jacques.

--Peut-�tre vaut-il mieux, reprit-il, que ce soit moi qui parte, et toi
qui restes. Je ne vaux rien, et tu as l'air d'un brave jeune homme... Le
hasard a eu raison...

Le Hongrois se tut quelques minutes; un tressaillement convulsif


l'agita, et ses yeux se voil�rent; tout � coup il les tourna vers
Jacques, tout pleins d'un feu extraordinaire.
--Crois-tu qu'il y ait quelque chose l�-haut? lui dit-il en montrant le
ciel du doigt.

--Il y a Dieu.

--Veux-tu me donner la main?

Jacques tendit sa main au vieux soldat, qui la serra avec plus de


vigueur qu'on ne pouvait en attendre d'un homme si cruellement bless�,
puis il se renversa sur la paille, et ramena l'habit de Jacques sur
lui. Au bout d'un moment, Jacques ne l'entendant plus ni parler ni se
plaindre, se pencha vers lui.

--Comment vous trouvez-vous, mon capitaine? lui dit-il.

--Moi, mon ami? tr�s bien.

Le regard �tait vif, le visage doucement color�, la voix claire. Jacques


se tut, pensant que l'officier hongrois voulait dormir. Quand on fut
arriv� � l'ambulance, il souleva l'habit: l'officier hongrois
�tait mort. Deux heures apr�s, la troupe �tait r�unie � l'abbaye de
Saint-Georges, autour des tables pr�par�es pour les ennemis. On riait de
bon coeur et on mangeait de bon app�tit. Si l'on plaignait les bless�s,
on oubliait les morts; les vivants se f�licitaient les uns les autres,
et tout allait pour le mieux. M. d'Assonville conduisit Jacques dans une
chambre de l'abbaye o� une table �tait dress�e.

--Assieds-toi l�, lui dit-il.

--Moi! pr�s de vous?

--Apr�s le combat, il n'y a plus ni ma�tre ni serviteur, il n'y a que


des soldats. Assieds-toi, te dis-je, et conte-moi ton histoire.

M. d'Assonville n'�tait d�j� plus le brillant officier dont les yeux


lan�aient des �clairs au moment de la bataille; la tristesse �tait
revenue � son front et la p�leur � ses joues, o� la ligne aigu� de ses
moustaches se dessinait comme un coup de pinceau sur de l'alb�tre; �
l'ardeur g�n�reuse, � la m�le fiert�, � l'impatience t�m�raire dont
les flammes coloraient tout � l'heure son beau visage, un doux et
m�lancolique sourire avait succ�d�. Jacques se sentait tout � la fois
�mu et attir� par cette tristesse myst�rieuse dont la source devait
sourdre au fond du coeur. Il s'assit et raconta la na�ve histoire de sa
jeunesse, de ses amours, de son d�part. M. d'Assonville l'�coutait;
un instant ses yeux s'humect�rent au r�cit des amours innocentes de
Jacques, mais cet instant fut si court, que Jacques ne vit pas m�me
briller sa prunelle humide. M. d'Assonville porta le verre � sa bouche.

--Je bois � tes esp�rances, dit-il.

Jacques soupira.

--C'est la fortune du pauvre! murmura-t-il. Si ton amante a le coeur


honn�te et sinc�re, garde-les; mais si elle est faible comme le roseau
ou trompeuse comme le vent, chasse-les hardiment! Des esp�rances trahies
sont comme des �pines qui d�chirent.

--J'esp�re, parce que je crois, r�pondit Jacques.


--Tu as dix-huit ans! s'�cria M. d'Assonville.

Et un �clair d'ironie am�re passa dans ses yeux; puis il reprit tout
doucement:

--Crois, Jacques; la croyance est le parfum de la vie et la parure de


la jeunesse; malheur � ceux qui n'ont pas cru! ceux-l� n'ont pas aim�;
ceux-l� mourront sans avoir v�cu!

M. d'Assonville pressa les deux mains de Jacques; le reflet d'une


passion mal �teinte illumina son visage, et il avala son verre tout d'un
trait.

--A quoi pensais-je? reprit-il; il s'agit d'amour et point de


philosophie! Voyons, Jacques, que comptes-tu faire?

--Je vous l'ai dit: me rendre � Paris et chercher fortune, � moins que
vous ne consentiez � me garder avec vous.

--C'est ce que nous examinerons plus tard, et ce � quoi je consentirais


volontiers si ma compagnie pouvait te rendre service. Mais supposons un
instant que tu sois arriv� � Paris, qu'y feras-tu?

--Franchement, je n'en sais rien; je frapperai � toutes les portes.

--C'est un excellent moyen pour n'entrer nulle part. As-tu quelque


argent?

--Oui, cinquante livres qu'on m'a vol�es et que j'esp�re bien rattraper
avec ma valise.

--Et quinze louis que je te donnerai pour ta part du butin.

--Eh! mais, �a fait...

--�a fait quinze louis. En guerre comme en amour, ce qu'on perd est
perdu.

--Ah!

--Avec trois cent soixante livres, tu as juste de quoi battre le pav� de


Paris pendant deux mois; apr�s quoi, tu auras la ressource de te faire
laquais.

--J'aimerais mieux me jeter dans la rivi�re.

--Ce n'est pas le moyen d'�pouser Mlle de Malzonvilliers.

--C'est juste. Je puis toujours bien me faire soldat.

--Ceci est une autre affaire. Dans le m�tier des armes, tu as vingt
chances de te faire casser la t�te et une de gagner des �paulettes.

--C'est peu.

--Mais � Paris, sur deux chances de faire fortune, tu en as douze


de mourir de faim, � moins de consentir � faire certains m�tiers qui
r�pugnent aux honn�tes gens.

--Le peu de tout � l'heure se r�duit maintenant � rien.

--Ah! mon ami, tu t'es charg� d'une rude entreprise dans laquelle le
courage et la pers�v�rance ne peuvent quelque chose que dans le cas o�
le hasard se met de leur c�t�.

--En attendant qu'il y consente, que me conseillez-vous?

--C'est ce que nous allons d�cider ensemble. Vide cette bouteille de


vieux vin de Bourgogne. Le vin porte conseil; il montre faciles les
choses les plus extravagantes, et il n'y a gu�re que celles-l� qui
vaillent la peine d'�tre tent�es. Quand on veut devenir capitaine, il
faut songer � devenir g�n�ral.

--G�n�ral! s'�cria Jacques tout �tourdi.

--Certes, si j'�tais assez fou pour go�ter � l'amour, je me risquerais


aux princesses du sang.

--Eh bien, pour commencer, si vous m'incorporiez aux chevau-l�gers?


qu'en dites-vous?

--Eh! l'uniforme est joli! Si tu as grand soin d'�viter la mitraille,


les balles, les boulets, les grenades et autres projectiles f�cheux; si
tu n'es ni tu�, ni amput�, si tu te conduis toujours vaillamment; si tu
ne te fais jamais punir; si tu te signales par quelque action d'�clat,
et si le bonheur te sourit, tu peux compter sur les galons de mar�chal
des logis � quarante-huit ans. Il ne faudrait pas cependant qu'un
lieutenant s'avis�t de te regarder de travers, parce que tu aurais
manqu� de le saluer � propos, auquel cas tu courrais le risque de rester
brigadier jusqu'� la soixantaine.

Jacques laissa tomber son verre.

--Ce n'est ni toi ni moi qui avons fait le monde comme il est, et ce
n'est pas ta faute si ton p�re n'�tait pas chevalier tout au moins. Un
p�re prudent, au temps o� nous sommes, devrait toujours na�tre comte ou
baron.

--Monsieur, je cours � Paris tout de ce pas, s'�cria Jacques effar�.

--A Paris! eh! eh! c'est une ville aimable aux jeunes gens riches et de
bonne mine; mais quand on n'a que de la bonne mine, il faut bien prendre
garde d'entrer au cabaret. Les gentilshommes en sortent gris, les
pauvres diables en sortent racol�s. Paris est un endroit o� les plaisirs
abondent; seulement ils co�tent tr�s cher, surtout ceux qui ne co�tent
rien. Il est vrai que lorsqu'on est beau gar�on, on a une chance
nouvelle. Ma foi, oui! O� diable avais-je l'esprit de n'y pas penser?
On peut plaire � quelque douairi�re qui vous place alors dans ses
affections, juste entre son �pagneul et son confesseur; le matin, on
sort de son appartement par la porte secr�te. Au bout d'un mois, on
est le commensal de la maison en qualit� de secr�taire; on a le teint
fleuri, la bouche vermeille, et l'on a tout le jour pour se reposer!

Jacques fit un geste de d�go�t.


--Non! alors il nous reste l'espoir de devenir intendant. Bon m�tier!
Sais-tu voler, Jacques?

Jacques p�lit et se leva.

--Monsieur! dit-il d'une voix �trangl�e par l'�motion.

M. d'Assonville le regarda sans qu'un muscle de son visage tressaill�t.


Jacques passa ses mains dans les longues boucles de ses cheveux blonds.
Un soupir profond sortit de sa poitrine et il se rassit.

--Pardonnez-moi, monsieur le comte, reprit-il; je ne m'attendais pas �


cet outrage de vous qui avez dormi dans les bras de mon p�re! Vous avez
voulu sans doute me punir d'avoir si promptement oubli� la distance qui
existe entre nous, mais vous l'avez fait m�chamment, monsieur le comte.
Vous n'avez pas le d�sir de me venir en aide, je le vois bien. Je
prendrai donc conseil des circonstances; mais, quoi qu'il puisse advenir
et dans quelque situation que je me trouve, croyez-le bien, jamais
je n'oublierai que j'ai, pour me juger, mon Dieu l�-haut et mon p�re
l�-bas.

--Tu es un brave et loyal gar�on, mon ami Jacques, et je suis fier de


presser ta main, r�pondit M. d'Assonville; j'ai voulu t'�prouver, et
maintenant que je sais ton �me aussi ferme que ton bras est fort, je
te parlerai en homme. Tu n'as rien � faire dans les chevau-l�gers.
Serais-tu le plus instruit, le plus hardi et le plus intelligent soldat
de la compagnie, le plus mince cadet de famille exp�di� de Paris par la
cour te passerait sur le corps: Tu n'as rien � faire non plus � Paris.
Avec une conscience tremp�e comme l'acier on n'arrive � rien, � moins
d'�tre duc et pair tout au moins. Reste soldat: les soldats peuvent
garder l'honneur pur; mais entre dans l'artillerie. L� seulement un
homme qui a de la vaillance, de la conduite et quelque savoir peut se
pousser, ne f�t-il pas gentilhomme. Tu as de la jeunesse et une tournure
qui valent bien quelque chose, Dieu fera le reste: il y a mille hasards
entre toi et le but, mais Suzanne est au bout du chemin! J'ai un fr�re
qui commande une compagnie de sapeurs � Laon, je te donnerai une lettre
pour lui. C'est un autre moi-m�me; le fils de Guillaume Grinedal ne
sortira pas de la famille.

Jacques prit les mains de M. d'Assonville et les baisa sans pouvoir


parler. Le lendemain, portant dans une bourse les quinze louis d'or que
lui avait donn�s le capitaine, et mont� sur un bon cheval bien �quip�,
il quitta l'abbaye.

--Voici la lettre, lui dit M. d'Assonville; si tu as quelque regret


de me quitter, j'en ai tout autant de te perdre; mais il faut que tu
arrives � Malzonvilliers, et le plus court chemin passe par Laon. Va
donc � Laon. Si jamais tu as besoin de moi, tu me trouveras. Adieu, mon
ami.

Jacques pressa la main du capitaine et piqua des deux pour ne pas lui
laisser voir que ses yeux se remplissaient de larmes. Il avait d�j�
l'orgueil du soldat.

V
UN INT�RIEUR DE CASERNE

Jacques arriva sans encombre � Laon. Le premier soldat qu'il rencontra


lui indiqua la demeure de M. de Nancrais. A peine le capitaine eut-il
reconnu l'�criture de son fr�re, qu'il donna l'ordre d'introduire le
voyageur. M. de Nancrais �tait un homme de grande taille, sec, nerveux;
ses yeux gris, enfonc�s sous d'�pais sourcils bruns, s�par�s �
leur pointe interne par une ride profonde, brillaient d'un feu
extraordinaire; une longue moustache fauve coupait en deux son visage
amaigri par les fatigues de la guerre; il avait, en parlant, l'habitude
d'en tordre la pointe aigu� entre ses doigts sans quitter du regard
la personne qu'il interrogeait. Ce regard, net et vif comme une pointe
d'acier, semblait descendre jusqu'au fond des consciences, et les plus
endurcies se sentaient troubl�es par sa fixit�. M. de Nancrais avait
deux ou trois ans de moins que son fr�re, et paraissait �tre son a�n�
de trois ou quatre. L'habitude du commandement, et surtout son caract�re
naturellement imp�rieux, donnaient � toute sa personne un air d'autorit�
qui imposait au premier coup d'oeil. Il fallait s'arr�ter aux traits du
visage pour trouver quelque ressemblance entre les deux fr�res. Il n'y
en avait aucune dans les physionomies. M. de Nancrais tenait la lettre
de M. d'Assonville � la main lorsque Jacques entra. Il le consid�ra deux
ou trois minutes en silence.

--Tu arrives de Saint-Pol? dit enfin le capitaine.

--Il y a juste un quart d'heure.

--D'apr�s ce que mon fr�re me marque, tu as l'intention de te faire


soldat?

--Oui, capitaine.

--C'est un m�tier o� il y a plus de plomb que d'argent � gagner.

--C'est aussi le plus honorable pour un homme de coeur qui veut se


pousser dans le monde.

--�a te regarde; mais je dois te pr�venir que dans l'artillerie, et dans


ma compagnie surtout, on est esclave de la discipline. A la premi�re
faute, on met le maladroit au cachot; � la seconde, on le fait passer
par les verges; � la troisi�me, on le fusille.

--Je t�cherai de ne pas aller jusqu'au cachot, afin d'�tre toujours loin
du mousquet.

--C'est ton affaire. Tu connais le r�gime de ma compagnie, te pla�t-il


toujours d'y entrer?

--Oui, capitaine.

--M. d'Assonville me parle de toi comme d'un gar�on d�termin�. Tu as vu


le feu, dit-il, et tu t'y es bien conduit.

--J'ai fait mon devoir.

--C'est bien. A partir d'aujourd'hui, tu es soldat dans ma compagnie;


souviens-toi de suivre toujours la ligne droite, et ne m'oblige pas � te
punir; je le ferai sans piti�, d'autant plus que m'�tant recommand� par
mon fr�re, je veux que tu sois digne de sa protection. Le nom de
ton p�re m'engage d'ailleurs � redoubler de s�v�rit� � ton �gard; je
pr�tends lui prouver que tu m�rites d'�tre son fils.

Jacques s'appr�tait � r�pondre; M. de Nancrais l'arr�ta d'un geste.

--Tu t'appelles Jacques! continua-t-il.

--Oui, capitaine.

--C'est un nom de bourgeois: il n'en faut pas au r�giment. Tu


t'appelleras...

--Comme vous voudrez.

--Parbleu! c'est bien ainsi que je l'entends! Tous les soldats ont un
nom.

--Oui, un nom qui n'est pas le leur.

--Mais c'est le mien! Crois-tu, par hasard, que j'aie besoin de leur
consentement pour les baptiser?

--Est-ce encore de la discipline? demanda Jacques en rougissant.

--Oui, mon gar�on, r�pondit M. de Nancrais, qui ne put s'emp�cher de


sourire. Mais, mordieu, je le tiens, ton nom: il est �crit sur ton
visage!

--Ah! Ainsi, je m'appelle?...

--Belle-Rose.

M. de Nancrais agita sa sonnette; un soldat de planton dans


l'antichambre entra, le capitaine lui dit quelques mots � l'oreille, le
soldat sortit et revint cinq minutes apr�s avec un caporal de sapeurs.

--Monsieur de la D�route, dit M. de Nancrais au sous-officier, voil� une


recrue que je vous confie; vous le m�nerez � la chambr�e, l'instruirez
dans le m�tier, et me rendrez compte de sa conduite. Allez.

Malgr� son nom formidable, le caporal la D�route �tait un excellent


homme qui ne demandait pas mieux que de rendre service aux gens. Quand
ils furent tous deux dans la rue, le caporal et la recrue, la D�route se
tourna vers notre ami Jacques, appel� maintenant Belle-Rose.

--Il para�t que vous avez �t� chaudement recommand� au capitaine, lui
dit-il; il ne m'en a jamais dit si long � propos d'un soldat.

--Si long! un pauvre bout de phrase d'une douzaine de mots...

--Eh! c'est tout juste trois fois de plus qu'il n'a coutume d'en
d�biter! Quand une recrue arrive � la compagnie, M. de Nancrais
l'interroge, puis il fait appeler un caporal, et lui montrant l'homme,
il lui dit: �Voil� un soldat, inscrivez-le�, et il tourne le dos. Oh!
c'est un terrible homme que le capitaine.
--Bah! dit Belle-Rose, je l'ai vu sourire.

--Il a souri?

--Mais comme tout le monde! �a ne lui arrive donc jamais?

--Si, quelquefois, mais pas souvent. Moi qui suis vieux dans la
compagnie, je sais qu'il a le coeur meilleur que le visage, mais il a
pour les recrues un diable d'air qui �pouvante les plus t�tus. S'il vous
veut du bien, vous arriverez vite � l'�paulette.

--L'avancement est donc rapide chez vous?

--�a d�pend. Quand les si�ges tuent beaucoup d'officiers, il faut bien
les remplacer; alors on choisit parmi les cadets pointeurs ou parmi les
soldats les plus habiles et les plus vaillants.

--Si bien que, pour ramasser des �paulettes, il faut que l'ennemi nous
jette des boulets.

--Il ne s'en fait pas faute.

--Ces bons Espagnols!

--Oh! notre commandant leur doit son grade. Aussi a-t-il jur� de br�ler
un cierge en leur honneur au beau milieu de Namur. M. Delorme, qui est
� la t�te du bataillon, est entr� sapeur comme vous. Il a vu passer dix
capitaines et trois commandants, �'a �t� l'affaire de trois ou quatre
boulets et d'une demi-douzaine de grenades.

--Ma foi, le m�tier de sapeur est un beau m�tier!

--Tr�s beau. Seulement, pour un officier qui perd la jambe, trente


soldats perdent la t�te.

--Ah!

--C'est un calcul que je me suis amus� � chiffrer dans mes heures de


loisir. Vous en pourrez faire la preuve � la premi�re rencontre.

Belle-Rose ne dit mot et se gratta l'oreille; au bout de la rue, il se


tourna vers le caporal.

--Monsieur de la D�route, dit-il, me permettez-vous de vous adresser une


question?

--Deux, si vous voulez.

--Vous m'avez dit, je crois, que dans l'artillerie on avance ou on


meurt?

--Oui, mon camarade; la mitraille sert d'�claireur.

--Depuis combien de temps servez-vous?

--Depuis huit ans.


--Diable!

--Voil� une exclamation qui me prouve que votre esprit vient de se


livrer � une op�ration d'arithm�tique. Si le sapeur la D�route a mis
huit ans � devenir caporal, combien le sapeur Belle-Rose en mettra-t-il
pour devenir capitaine? C'est ce que nous appelons une r�gle de trois.
Ai-je devin�?

--Parfaitement.

--Ici la r�gle de trois a tort. Vous ne mettrez peut-�tre que six mois �
monter au grade de sergent. Quant � moi, je mourrai caporal. Cela tient
� une circonstance particuli�re. J'ai �t� piqueur; or, un de nos jeunes
officiers, M. de Villebrais, qui m'avait vu sous la livr�e, m'a reconnu.
On ne fait pas un officier d'un piqueur. Si, gr�ce � la protection de M.
de Nancrais, j'arrive � la hallebarde, j'y resterai.

La D�route fit cet aveu d'un air simple et r�sign� qui toucha
Belle-Rose. Le soldat prit la main du caporal et la lui serra; puis tous
deux arriv�rent � la caserne. La chambr�e o� Belle-Rose fut incorpor� se
composait de huit hommes, tous soumis � une s�v�re discipline. On donna
au nouveau venu un habit d'uniforme, un fusil, un sabre, un poignard et
une paire de pistolets, et Belle-Rose, bien �quip�, monta sa premi�re
garde. Le lendemain, on lui apprit le maniement des armes. Au bout d'un
quart d'heure, le caporal s'aper�ut que sous ce rapport-l� la recrue
donnerait des le�ons � l'instructeur. Le surlendemain, on le mit aux
premiers �l�ments du calcul. Belle-Rose sauta par-dessus les quatre
r�gles et arriva tout d'un coup dans des r�gions o� chaque chiffre
�tait une lettre. Il r�pondait aux probl�mes par des �quations. Le jour
suivant, le caporal lui mit un crayon entre les doigts. Tandis qu'il lui
enseignait les principes du dessin lin�aire, s'�vertuant � lui d�montrer
la diff�rence qui s�pare un parall�logramme d'un trap�ze, Belle-Rose
barbouillait un bout de papier sur le coin de la table. Quand la
d�monstration fut termin�e, le barbouillage �tait fini, et le caporal
rit de bon coeur en reconnaissant les m�ches de ses cheveux plats coll�s
sur ses tempes, avec son nez retrouss� entre deux yeux fendus � la
chinoise.

--Ah ��! vous �tes fils de prince! s'�cria le caporal en jetant son
crayon.

--J'ai toujours tenu ma pauvre m�re pour une tr�s honn�te femme, et mon
p�re �tait fauconnier.

Le pauvre la D�route avait �tudi� sous le sergent instructeur, et un peu


au hasard, comme il avait pu; mais la D�route ne savait que tout juste
ce qu'il fallait pour �tre caporal de sapeurs. Quand la D�route �tait
embarrass�, il commen�ait par r�fl�chir; mais quand l'embarras �tait
extr�me, il finissait par se rendre chez son capitaine. Dans cette
circonstance, il se rendit tout droit chez M. de Nancrais, sautant
par-dessus la r�flexion. Le cas �tait grave.

--Capitaine, vous avez mis un ing�nieur dans la chambr�e, lui dit-il;


vous m'aviez charg� d'instruire Belle-Rose, et c'est Belle-Rose qui
instruit son caporal. Que faut-il faire?

--Envoyez-moi Belle-Rose.
Apr�s un court entretien, M. de Nancrais engagea le prot�g� de son fr�re
� continuer ses �tudes en math�matiques, et � y joindre l'�tude des
langues.

--Nous sommes tous plus ou moins ing�nieurs et canonniers, lui dit-il;


quand tu sauras bien la trigonom�trie et l'espagnol, tu ne seras pas
loin de l'�paulette. Tu commenceras les le�ons demain.

Quatre ou cinq jours apr�s, Belle-Rose re�ut une lettre de M.


d'Assonville, qui, tout en le f�licitant de son z�le, lui envoyait
quinze louis pour payer ses professeurs.

Tout de suite et tout �mu de joie, il courut la montrer � M. de


Nancrais. M. de Nancrais fron�a le sourcil.

--Je voudrais bien savoir, s'�cria-t-il en tordant sa moustache, si


vous �tes sapeur ou chevau-l�ger? Je ne me m�le point des affaires de la
cavalerie et n'entends point qu'on se m�le de celles de l'artillerie!

--Mais...

--Paix! Vous �tes soldat dans ma compagnie; si je trouve bon de vous


donner des ma�tres, c'est qu'apparemment il me pla�t de les payer.
M. d'Assonville vous a envoy� quinze louis, c'est bien; je ne les lui
renverrai pas, parce que c'est mon fr�re; mais tu me feras le plaisir
de prendre cette bourse et de payer tes le�ons avec l'or que j'ai
mis dedans, sinon tu en auras pour dix jours de salle de police. Va
maintenant.

--Oh! le terrible capitaine, disait Belle-Rose tout en riant; qu'il est


bon et qu'il se donne du mal pour para�tre m�chant!

Ce jour-l�, Belle-Rose �tudia la th�orie du carr� de l'hypot�nuse,


et prit, sur le papier, un vigoureux bastion d�fendu par une lunette.
Quelquefois l'image de Suzanne venait embrouiller les angles, et le
souvenir des promenades dans le jardin faisait manquer l'effet d'un
chemin couvert; mais Belle-Rose rattrapait le calcul et le si�ge, en
se disant que chaque chiffre et chaque assaut le rapprochaient de son
amante. Un beau jour, vers midi, comme il sortait de sa chambrette,
m�lant dans son esprit l'amour aux math�matiques, un soldat le heurta
vivement dans l'escalier.

--Au diable le maladroit! s'�cria le soldat.

--Il me semble que c'est vous qui m'avez pouss�, dit Belle-Rose; je
passais � droite, vous montiez � gauche, et vous vous �tes jet� sur moi.
Lequel est le maladroit, s'il vous pla�t?

--Tiens! je crois qu'il raisonne! T'aviserais-tu de me contredire, par


hasard, mauvais blanc-bec?

--En effet, j'ai eu tort, ce n'est pas maladroit que j'aurais d� dire,
c'est insolent.

Le soldat leva la main, mais Belle-Rose la saisit en l'air, et sautant �


la gorge de son adversaire, il le pr�cipita rudement sur l'escalier. Au
bruit de cette lutte, quelques sapeurs accoururent, et voyant ce qui
se passait s'�lanc�rent sur les combattants pour les s�parer. Il �tait
temps; Belle-Rose avait appuy� un genou sur la poitrine du soldat, qui
r�lait sous son �treinte furieuse.

--Tu vas me suivre; un homme qui a la main si forte doit savoir tenir
une �p�e, dit le soldat apr�s qu'il se fut relev�.

Pour toute r�ponse, Belle-Rose lui fit signe de marcher. On sortit de


la ville sans bruit et on s'arr�ta dans la campagne, derri�re un vieux
cimeti�re, o� personne ne passait. Les adversaires mirent habit bas,
et, tirant l'�p�e, commenc�rent � ferrailler. Le soldat, qui �tait un
canonnier du nom de Bouletord, poussa Belle-Rose avec tant de furie, que
celui-ci fut contraint de rompre deux fois.

--Oh! oh! s'�cria son ennemi, il para�t que ce que tu as le mieux retenu
de tes �tudes, c'est l'art de battre en retraite.

Belle-Rose ne r�pondit pas et continua de parer. Il tentait, n'ayant


plus de col�re au fond du coeur, de d�sarmer Bouletord; mais le
canonnier avait trop d'adresse pour le lui permettre. En rompant une
troisi�me fois, Belle-Rose tr�bucha contre une pierre; Bouletord profita
de l'accident pour lui porter une botte qui l'aurait perc� d'outre en
outre, si le sapeur, revenant vivement � la parade, n'avait �cart�
le coup; l'�p�e glissa le long du corps et d�chira la chemise, qui
se rougit de quelques gouttes de sang. Le p�ril rendit un peu de son
courroux � Belle-Rose; il se mit � son tour � presser Bouletord, qui
rompit, mais point assez vite pour �viter un coup de pointe dans les
chairs du bras. Belle-Rose avan�a toujours; un second coup blessa le
canonnier � l'�paule; il voulut riposter, mais une troisi�me fois l'�p�e
du sapeur l'atteignit � la poitrine. Bouletord chancela et tomba sur ses
genoux.

--J'ai mon compte, camarade, dit-il; et il s'�vanouit.

Belle-Rose, rentr� au quartier, raconta ce qui venait de se passer � la


D�route.

--C'est f�cheux, lui dit le caporal, mais c'�tait in�vitable.

Belle-Rose le regarda.

--Oh! reprit le caporal, ceci est dans les moeurs du r�giment! On a


voulu vous _t�ter_. Bouletord est un _t�teur_: Quand une recrue arrive
au corps, un soldat le provoque; tout sert de pr�texte en pareille
circonstance; il lui donne ou il en re�oit un coup d'�p�e. Si la recrue
se bat bien, il n'a plus rien � craindre, qu'il soit vainqueur ou
vaincu; mais, s'il a peur, il est perdu. On vous a fait passer par le
bapt�me de fer.

--Le duel est cependant d�fendu.

--C'est une excellente raison pour qu'on se batte davantage.

--- Mais qu'en r�sulte-t-il?

--Rien. Les soldats se battent et les officiers ferment les yeux.

--Ainsi, je n'ai rien � faire?


--Vous n'avez qu'� garder le silence. Bouletord sera port� � l'h�pital
et ne dira rien; vos deux t�moins seront muets comme des carpes: c'est
la religion du soldat. Faites votre service comme si vous n'�tiez pour
rien dans l'affaire, et si M. de Nancrais apprend tout, soyez s�r qu'il
fera semblant de tout ignorer.

--Cependant le chirurgien visitera les blessures de Bouletord?

--Le chirurgien dira que Bouletord a la fi�vre; s'il gu�rit, on dira que
la fi�vre l'a quitt�.

--Et s'il meurt?

--Il sera mort de la fi�vre.

Belle-Rose se prit � rire.

--Je ne ris point, continua le caporal; j'ai d�j� vu mourir comme �a une
demi-douzaine de sapeurs, les uns de la fi�vre maligne, les autres de
la fi�vre rouge. La fi�vre rouge est un coup de sabre, la fi�vre
maligne est un coup d'�p�e; c'est la plus dangereuse. La fi�vre est la
providence du soldat. Allez vous coucher.

VI

LES ILLUSIONS PERDUES.

Tout se passa comme la D�route l'avait pr�dit. Bouletord entra �


l'h�pital; le chirurgien le visita, et d�clara qu'il �tait malade d'une
fi�vre intermittente. M. de Nancrais feignit de croire ce qu'avait
dit le chirurgien; mais un jour qu'il rencontra Belle-Rose seul sur le
rempart, il l'interpella brusquement:

--On m'a cont� que tu avais failli attraper la fi�vre ces jours-ci,
prends-y garde: je n'aime pas qu'on la donne ni qu'on la re�oive. C'est
bon pour une fois.

--C'est fini, r�pondit hardiment Belle-Rose; l'acc�s est pass�.

M. de Nancrais sourit. Bouletord gu�rit, et il n'en fut plus question.


Quelques mois se pass�rent, puis un an, puis deux, puis trois;
Belle-Rose �crivait fr�quemment � Saint-Omer; dans les r�ponses qu'il en
recevait, il y avait toujours quelque souvenir de Suzanne, un mot, une
fleur de la saison nouvelle, quelque chose qui venait du coeur et qui
allait au coeur. D�j� le fils du fauconnier avait d�pass� la D�route; M.
de Nancrais, qui l'aimait � sa mani�re, n'attendait plus, disait-il, que
l'occasion de lui faire casser la t�te au service du roi pour demander
l'�paulette en sa faveur. Belle-Rose appelait une bataille de ses voeux;
mais l'Espagnol se tenait sur la fronti�re, fort paisible dans ses
quartiers. Apr�s les g�n�raux, le tour des ambassadeurs �tait venu. Au
lieu de guerroyer, on n�gociait. Louis XIV s'�tait mari�.

La paix ne faisait point les affaires de Belle-Rose; aussi enrageait-il


de tout son coeur. Lorsque M. de Nancrais, le matin, apr�s la lecture du
rapport, voyait Belle-Rose soucieux, il lui demandait si les nouvelles
�taient � la guerre.

--Point, r�pondait le sergent; il serait bien temps de donner des


quenouilles aux soldats, au moins seraient-ils bons � quelque chose!

--Voil� un dr�le qui, pour allumer plus vite le flambeau de l'hym�n�e,


mettrait volontiers le feu aux quatre coins de l'Europe, r�pondait
gaiement M. de Nancrais.

Mais aussit�t que le sergent devenait trop morose, le capitaine lui


confiait le commandement de petits d�tachements qu'on envoyait pour le
service des fortifications � B�thune, � P�ronne, � Amiens, � Saint-Pol
et autres villes de la Picardie et de l'Artois.

Sur ces entrefaites, Belle-Rose re�ut une lettre dont la suscription


lui fit battre le coeur; il venait de reconna�tre l'�criture de Suzanne.
C'�tait la premi�re fois qu'elle lui �crivait directement. Il y a dans
la premi�re lettre de la premi�re femme aim�e une douceur infinie qui
mouille les yeux de larmes divines. Elle apporte une ind�finissable
�motion qu'aucune chose ne peut remplacer d�sormais; les doigts
caressent le papier, la bouche l'effleure; il s'en �chappe un parfum
que l'�me aspire, et c'est un enchantement dont le souvenir r�chauffe
le coeur des plus tristes vieillards. Belle-Rose baisa mille fois cette
lettre avant d'en briser le cachet, puis il courut dans la campagne
pour donner � ses confuses mais bienheureuses sensations le silence qui
permet de les savourer. Quand il se fut blotti � l'ombre des tilleuls,
loin des chemins poudreux par o� s'�panche le bruit des villes, il
d�chira l'enveloppe et lut ce qui suit:

�Quand vous �tes parti de Saint-Omer, mon ami, vous aviez


dix-huit ans, j'en avais quinze alors; plus de trois ans se sont
�coul�s depuis cet instant, et il ne s'est pas pass� un seul
jour sans que ma pens�e se soit arr�t�e sur vous. Votre souvenir
habite mon coeur comme je vis dans le v�tre: chaque fois que vos
lettres annon�aient vos progr�s et votre avancement, je me suis
r�jouie. J'�tais heureuse de vos succ�s et fi�re d'avoir plac�
ma tendresse sur un �tre qui la m�ritait. Dans la solitude,
ma pens�e s'est m�rie, mon ami. L'avenir que nous avons
r�v� ensemble, et que nous nous �tions promis l'un � l'autre
d'atteindre, cet avenir m'est toujours doux, et c'est vers lui
que se reportent mes illusions quand je veux go�ter une heure
de tranquille bonheur. L'esp�rance berce le coeur comme une m�re
son enfant. Claudine, mon amie, la confidente de mes songes, les
anime souvent de sa joyeuse parole, et leur donne alors toutes
les trompeuses esp�rances de la r�alit�. L'aurore nous trouve
bien des fois causant tout bas le long des haies o� babillent
les oiseaux; bien des fois le cr�puscule nous surprend encore
dans les pr�s, marchant les mains entrelac�es, et toutes deux
nous regardons les bandes d'or qui s'�teignent, et le dernier
sourire du soleil qui luit au sommet des peupliers. Elle a votre
nom sur les l�vres et m'embrasse; il est dans mon coeur, et je
me tais. Quant � mon p�re, il passe son temps � s'informer du
prix des denr�es pour accro�tre sa fortune, que je trouve d�j�
trop consid�rable. Il m'assure que c'est pour mon bonheur, et
je ne peux pas lui faire entendre raison l�-dessus. Il ach�te
un jour du foin, et le lendemain du bl�, puis il revend le tout
avec de gros b�n�fices.--C'est pour ta dot, me dit-il.--Une dot
qui est d�j� trop grosse! C'est une chose �trange! les personnes
qui nous sont le plus attach�es agissent suivant leur fantaisie
quand elles croient agir pour notre bien, et travaillent �
satisfaire leur go�t lorsqu'elles pr�tendent travailler � notre
bonheur. Je voudrais allonger cette lettre pour retarder le
moment o� je dois vous entretenir de l'affaire qui nous touche
le plus pr�s, l'un et l'autre. Mais � quoi bon? Ne faudra-t-il
pas toujours que je contraigne mon esprit � vous en instruire?
l'honn�tet� l'exige. Quand vous aurez lu cette lettre jusqu'au
bout, vous pleurerez sur moi, sur vous, mais vous m'absoudrez.
Ma volont� s'est soumise au mal, elle ne l'a pas fait. Vous
savez quelle fut la r�ponse de mon p�re � votre proposition:
depuis ce jour, il ne m'a jamais entretenue de votre amour et de
vos esp�rances; seulement, quand on lui parlait des progr�s que
vous faisiez dans l'estime de vos chefs, il disait que cela ne
l'�tonnait point et que vous �tiez un gar�on � parvenir � tout.
Dans ces moments-l�, je me sentais des envies extraordinaires
de l'embrasser. Il y a quelque temps, M. de Malzonvilliers, en
revenant d'un voyage qu'il avait entrepris � Calais, me
pr�senta un jeune gentilhomme de bonne mine. Un instinct secret,
l'instinct du coeur sans doute, me dit que ce jeune seigneur ne
venait point � Malzonvilliers pour affaires de commerce, et je
sentis mon coeur se serrer. Ce jeune seigneur avait l'esprit
tr�s vif, tourn� � la galanterie, railleur, plaisant dans ses
propos et tout � fait l'air d'un homme de bon lieu; mais on
voyait qu'il parlait avant de r�fl�chir, et qu'il �tait surtout
occup� de plaisirs et de choses futiles. Il resta huit ou dix
jours au ch�teau, pendant lesquels il ne me fut gu�re possible
de me promener avec Claudine, si ce n'est parfois le matin,
de tr�s bonne heure, ou le soir, tandis que l'�tranger rendait
visite � la noblesse de Saint-Omer. Au bout de ce temps, le
gentilhomme partit; je respirais � peine que d�j� un grave
seigneur le rempla�ait au ch�teau. Celui-ci �tait pour le moins
aussi s�dentaire que l'autre �tait ingambe; il avait l'humeur
douce, �gale et bonne, l'air d'une bienveillance extr�me, et,
quoique souffrant d'anciennes blessures, le maintien noble et
ais�. Ses discours �taient enjou�s, mais toujours honn�tes, ses
mani�res polies, et l'on se sentait attir� par l'expression de
sa physionomie en m�me temps que saisi de respect � la vue de
ses moustaches grises et des cicatrices qui sillonnaient son
front chauve. Ce seigneur se nommait M. d'Albergotti. Il �tait
marquis, appartenait � une famille d'origine italienne qui avait
tenu un rang consid�rable dans le Milanais, et portait le
cordon de Saint-Louis. M. d'Albergotti avait beaucoup voyag�;
sa conversation �tait int�ressante, sa bont� me touchait, et
j'�prouvai quelque peine quand il quitta Malzonvilliers pour
se rendre � Compi�gne, o� M. de Turenne le mandait. Il n'�tait
parti que depuis la veille, lorsque mon p�re, me prenant sous
le bras, me fit descendre au jardin. Vous savez que ce n'est
pas son habitude; aussit�t qu'il a une heure sans emploi,
il s'enferme dans son cabinet, et tout aussit�t une ou deux
feuilles de papier sont couvertes de chiffres. Je le regardai
�tonn�e: il se mit � rire.

�--Oh! me dit-il, j'ai � te parler de choses tr�s s�rieuses.

�Ce d�but augmenta ma surprise, et sans savoir pourquoi, j'eus


peur.
�--J'ai song� � te marier, reprit mon p�re; tu viens de voir tes
deux pr�tendants.

�--M. le comte de Pomereux et M. d'Albergotti! m'�criai-je plus


morte que vive.

�--Eux-m�mes, mon enfant.

�Je crois que si mon p�re ne m'avait pas soutenue, je serais


tomb�e.

�--Vous �tes une petite folle, continua-t-il en me faisant


asseoir sur un banc; le mariage a-t-il donc rien de si
effrayant? Je ne pr�tends pas d'ailleurs contraindre votre go�t.
Vous choisirez entre le comte et le marquis.

�J'�tais atterr�e et ne savais que r�pondre. Quelques larmes


jaillirent de mes yeux, et je me cachai la t�te entre les mains.
Mon p�re se mit � battre la terre avec le bout de sa canne.

�--Voyons, ma fille, sois raisonnable, reprit-il; j'aime


beaucoup Jacques, et je suis tout pr�t � le lui prouver; mais,
en conscience, tu ne peux pas l'�pouser. Voyez donc quel beau
mariage �a ferait!

�Je ne vous r�p�terai pas tout ce qu'il me dit pour m'amener �


son opinion; je n'entendais rien, et ne voyais que vous qui me
sembliez debout devant moi.

�--Enfin, ajouta-t-il en terminant, tu seras marquise ou


comtesse, c'est une consolation.

�--J'ai promis de l'attendre! m'�criai-je, suffoqu�e par les


larmes.

�--Eh! voil� bien une autre folie! r�pliqua mon p�re; et


l�-dessus il me tint cent autres discours que dans ce moment-l�
je ne compris gu�re, mais qui depuis me sont revenus � la
m�moire et que je ne vous rapporterai pas tout au long. On
pr�tend que les p�res n'en tiennent jamais d'autres � leurs
enfants; les p�res, je veux bien le croire, mais les m�res,
c'est impossible! C'�taient de grands discours sur notre fortune
et sur le bonheur que je go�terais �tant riche et titr�e; tout
cela �tait dit sans m�chancet� aucune et de la meilleure foi
du monde. Quand M. de Malzonvilliers me quitta, j'�tais comme
�tourdie. Au bout d'une heure, le trouble de mes esprits
se calma, et je me fis tout haut � moi-m�me la promesse de
n'�pouser jamais que vous. Vers le soir, tr�s r�solue � suivre
mon projet, je me rendis chez vous pour raconter ce qui
se passait � Claudine. Ce fut votre p�re qui me re�ut. Que
devins-je, mon ami, lorsque je l'entendis m'exhorter � vous
oublier! Je r�sistai; alors, prenant mes mains dans les siennes,
et courbant son front charg� de cheveux blancs devant le mien,
il me supplia d'ob�ir � M. de Malzonvilliers, au nom de son
propre honneur � lui, Guillaume Grinedal, au nom du v�tre,
Jacques! Il ne voulait pas que l'on p�t porter contre lui
l'accusation d'avoir tol�r� notre mutuelle tendresse, ni que
l'on vous suppos�t coupable d'avoir abus� de la confiance de mon
p�re dans l'espoir de m'�pouser pour augmenter votre fortune!
Il m'assura que jamais il ne consentirait � l'union de son fils
avec une personne qui le choisirait contre le gr� de sa famille;
j'ai vu pleurer ce vieillard, mon ami, et je me suis retir�e
toute boulevers�e. Dans mon isolement, je me suis jet�e aux
pieds d'un vieux pr�tre, mon confesseur. Il m'a �cout�e avec
une pieuse charit�.--�levez votre �me � Dieu, m'a-t-il dit, et
faites-lui une offrande de vos douleurs; les enfants doivent
ob�issance � leurs parents.

�Un instant, j'ai eu la pens�e de prendre le voile; mais j'ai


compris que si je me donnais � Dieu, j'�tais perdue pour vous.
Au moment o� j'�tais le plus tourment�e, votre soeur vint � moi.
Ce n'�tait plus la jeune fille rieuse et fol�tre que vous
avez connue. Ses yeux �taient rouges � force d'avoir
pleur�.--Suzanne, me dit-elle, c'est votre devoir d'ob�ir.
_Il_ vous aime trop bien pour ne pas vous pardonner.--Mon p�re
arriva. Je compris qu'il attendait ma r�ponse: je me jetai dans
ses bras en pleurant. Il m'embrassa sur le front; sa joie fut ma
seule consolation � cette heure supr�me.--Lequel as-tu choisi?
me dit-il.--H�las! je n'y avais seulement pas song�! Les deux
gentilshommes se repr�sent�rent � ma pens�e. M. de Pomereux
�tait jeune et superbe, l'autre �tait vieux et souffrant. Je
n'h�sitai pas.--M. d'Albergotti, r�pondis-je.--Mon p�re parut
�tonn�, mais il ne manifesta pas autrement sa surprise que
par un mouvement des l�vres.--Soit, dit-il, je vais
lui �crire.--Deux jours apr�s, M. d'Albergotti revint �
Malzonvilliers.--Je vous dois de la reconnaissance, me dit-il;
mais soyez certaine que je m'efforcerai de vous donner autant
de bonheur que vous en pouvez esp�rer d'un p�re.--Sa voix et le
regard qui accompagna ces paroles me touch�rent profond�ment,
et je mis ma main dans la sienne. Ayez du courage, mon ami;
l'honneur et le devoir m'ordonnaient de faire ce que j'ai
fait; vous souffrirez avec moi sans me condamner. Nous nous
habituerons � ne penser l'un � l'autre que comme un fr�re pense
� sa soeur. Vous serez le mien, et nul autre que vous et mon
mari n'entrera dans un coeur qui se r�fugie en Dieu. Adieu,
Jacques, dans trois jours je serai la femme d'un autre; il ne me
sera plus permis de vous �crire. Par piti�, ne vous laissez pas
aller au d�sespoir; le v�tre me rendrait folle, et c'est �
peine si d�j� je conserve assez de raison pour vous exhorter
au sacrifice. Ma part n'est-elle pas la plus am�re? Vous restez
libre, libre d'aimer, et je m'encha�ne!

�SUZANNE.�

Lorsque Jacques eut termin� cette lecture, il se leva. Sa figure �tait


blanche comme un cierge; aucune larme n'�teignait l'�clat fi�vreux
de ses regards; lui qui s'attendrissait ais�ment devant les �motions
faciles, demeura impassible en face de cette douleur profonde qui
d�chirait tout son �tre. Il marcha d'un pas rapide, mais ferme, vers la
maison de M. de Nancrais et entra. Le capitaine travaillait. Au nom
que lui jeta le sapeur de planton, M. de Nancrais, sans se retourner,
demanda � Belle-Rose ce qu'il voulait.

--Un cong�, r�pondit le sergent.


--Hein? fit le capitaine. Tu veux un cong�?

--Oui, monsieur.

Le capitaine quitta son bureau. Si la voix de Belle-Rose lui avait paru


alt�r�e, l'expression de son visage l'�tonna.

--Qu'as-tu? lui dit-il.

--Il faut que je parte pour Saint-Omer.

--Aujourd'hui?

--A l'instant.

--Et si je ne voulais pas te donner ce cong�?

--Je recommanderais mon �me � Dieu, mon corps � M. d'Assonville, et me


ferais sauter la cervelle apr�s.

--Il n'y aurait peut-�tre pas grand mal � cela; ce serait autant de
besogne �pargn�e � mes sapeurs!

--J'attends, mon capitaine, reprit Belle-Rose.

M. de Nancrais le regarda une minute: c'�tait un homme qui se


connaissait en physionomies; l'expression de celle du sergent lui fit
comprendre que Belle-Rose avait pris une r�solution irr�vocable, et que
cette r�solution partait d'une secousse violente. Il aimait le fils
du vieux fauconnier plus qu'il ne le laissait voir, il se d�cida donc
sur-le-champ.

--Mais que se passe-t-il � Saint-Omer? reprit-il.

--Mlle de Malzonvilliers se marie.

--Eh bien! qu'est-ce que �a te fait?

--Je l'aime.

--Ah! voil� une excellente raison! Sous toutes les folies que les
hommes entreprennent, cherchez, et vous trouverez une femme! Voyons,
Belle-Rose, que feras-tu � Saint-Omer?

--Je la verrai.

--Et si elle ne veut pas te recevoir?

--Il adviendra ce que Dieu voudra.

--C'est de la fr�n�sie! Mon fr�re et toi vous m'aviez bien cont� cette
histoire, mais je l'avais presque oubli�e! Un amour de soldat, mais
c'est une fleur d'automne!

Belle-Rose regarda la pendule; ce mouvement n'�chappa point � M. de


Nancrais.

--Eh! mon gar�on, il n'y a qu'un quart d'heure! Qu'est-ce?


--C'est une lieue.

Le capitaine s'approcha de la table, �crivit quelques mots sur un bout


de papier et signa.

--Va-t'en au diable! dit-il � Belle-Rose en lui donnant le papier.

Mais au moment o� Belle-Rose se retirait, il lui prit la main:

--Tu es le fils du vieux Guillaume, mon ami, ne fais pas de sottise; tu


nous affligerais, M. d'Assonville et moi; tu as l'�me honn�te, aie le
coeur fort.

Belle-Rose serra la main de M. de Nancrais et s'�lan�a hors de


l'appartement.

VII

LES GOUTTES DU CALICE

Un quart d'heure apr�s avoir quitt� M. de Nancrais, Belle-Rose, �


cheval sur un bidet de poste, courait ventre � terre sur la route de
Saint-Omer. A tous les relais il donnait de l'or aux postillons
et frappait ensuite sans rel�che les flancs de sa monture � coups
d'�perons. Belle-Rose filait comme un boulet. Quand il aper�ut le
clocher de Saint-Omer, il n'avait pas dit quatre paroles, mais il avait
crev� quatre chevaux. Au dernier relais, il sauta sur la route et prit
� travers champs dans la direction de Malzonvilliers. Les sons de la
cloche lui venaient par vol�es; bien que ce ne f�t pas un jour de f�te,
personne ne travaillait. Cette solitude et ces tintements confondus
serr�rent le coeur du sergent; il pr�cipita sa marche et atteignit
haletant le ch�teau. Si tout �tait silence dans la campagne, tout �tait
tumulte et confusion � Malzonvilliers. Toutes sortes de laquais allaient
et venaient, et les paysans buvaient et chantaient. Belle-Rose se glissa
au milieu de cette foule qui ne prenait point garde � lui; mais, au
moment o� il allait s'�lancer sur la terrasse, les portes du ch�teau
s'ouvrirent � deux battants, et une procession de gens richement
costum�s parut sur le seuil. La foule se d�couvrit, les cloches
rebondirent avec �clat, et Belle-Rose vit derri�re le porche d'une
chapelle voisine resplendir dans l'enceinte du choeur mille cierges
allum�s. Avant qu'il se f�t remis de son trouble, la procession avait
pass� sous le porche tout voil� des vapeurs flottantes de l'encens.
Belle-Rose la suivit et se perdit dans un coin de la chapelle. Quelque
temps il demeura courb� comme un jeune arbre fouett� par le vent; tout
ce qui lui restait de force, il l'employait � prier Dieu. Quand il
releva la t�te, son premier regard tomba sur l'autel. Un homme � cheveux
argent�s, une femme ceinte de voiles diaphanes, �taient agenouill�s sur
des carreaux de velours. A peine eut-il vu cette femme, que les yeux de
Belle-Rose ne purent plus s'en d�tacher. Des gouttes de sueur perlaient
sur le front du soldat; ses tempes semblaient prises dans un �tau de
fer, ses oreilles tintaient comme celles d'un homme qui se noie. Il
aurait voulu crier qu'il ne l'aurait pas pu; sa gorge �tait ferm�e. La
c�r�monie du mariage s'accomplit sans qu'il e�t fait un mouvement. Il
n'y avait de vie dans tout son corps que dans ses yeux, et ses yeux ne
quittaient pas l'autel. Quand ils eurent re�u la b�n�diction nuptiale,
les deux �poux se lev�rent, et la jeune femme se retourna. C'�tait
bien elle, Suzanne de Malzonvilliers, maintenant marquise d'Albergotti!
Belle-Rose ne tressaillit m�me pas. Qu'avait-il besoin de la voir pour
la reconna�tre? Le cort�ge se dirigea bient�t vers le porche; mais,
cette fois, les mari�s marchaient en t�te. La procession fit le tour de
la chapelle; devant elle s'ouvrait la foule; � l'�cartement qui se
fit autour de lui, Belle-Rose comprit que Suzanne s'avan�ait. Il se
redressa. Un pilier, contre lequel il �tait adoss�, l'emp�chait de
reculer. Les mari�s s'approchaient lentement; les longs voiles de
Suzanne tra�naient jusqu'� terre, et sa virginale beaut� �clatait sous
leur transparence. La nef �tait �troite: un pan de la robe de son amante
fr�la Belle-Rose; un soupir entr'ouvrit ses l�vres et il s'appuya contre
le pilier. Suzanne releva son front inclin�. Pr�s d'elle, et dans la
p�nombre de la chapelle, elle entrevit un p�le visage o� flamboyaient
deux yeux remplis des flammes sinistres du d�sespoir. Suzanne chancela.
Mais avant que le cri sorti de son �me v�nt expirer sur sa bouche, le
cort�ge l'avait pouss�e en avant, et, quand elle se retourna, Belle-Rose
s'�tait �vanoui comme une apparition. Un rempart vivant les s�parait.
Mais tandis que la foule pressait de ses mille pieds le sacr� parvis,
Belle-Rose sentait son coeur et sa raison s'�garer. Il ne pensait pas,
il ne r�vait pas, il ne souffrait pas: il �tait an�anti. Il restait
immobile, le dos appuy� contre le pilier, les bras pendants le long du
corps, la t�te inclin�e sur la poitrine, et n'entendant plus rien que
les battements sourds de son coeur. La foule s'�tait depuis longtemps
r�pandue hors de la chapelle. La blanche image de Suzanne l'emplissait
seule pour lui.

En ce moment, le bedeau passa, faisant sa ronde. Voyant un homme seul,


debout contre un pilier, il vint � lui, et frappant sur son �paule:

--Eh! l'ami, dit-il, il y a d�j� longtemps que les noces sont faites:
laissez-moi donc fermer les portes.

Belle-Rose leva la t�te et regarda le bedeau. A cet aspect, le pauvre


homme fut tout troubl�. De grosses larmes tombaient des yeux du soldat
et mouillaient ses joues d�color�es.

--Diable! reprit l'autre, si vous �tes malade, il faut le dire.

Belle-Rose venait d'apercevoir la campagne par les portes de la


chapelle; il se souvint de tout � la fois, et, sans r�pondre au bedeau
tout interdit, il s'�lan�a dehors.

Il franchit les terrasses toujours courant et bondissant au-dessus des


haies et des foss�s, et s'avan�a, plus rapide qu'un cerf, vers la maison
de Guillaume Grinedal.

Le jardin �tait d�sert; il le traversa et poussa la porte de la maison.


Un homme se retourna, et Belle-Rose tomba � ses pieds.

--Mon p�re! s'�cria-t-il; et il s'�vanouit.

Le p�re s'agenouilla pr�s de son fils. Il �tait seul, Claudine et Pierre


�tant rest�s au ch�teau. Le soldat gisait immobile; la violence de ses
�motions et la fatigue avaient bris� ses forces. Guillaume le prit
dans ses bras et le coucha sur un banc fich� contre le mur. Le coeur
de Belle-Rose sautait dans sa poitrine, mais ses yeux � demi ferm�s
n'avaient plus de regard. Il y avait plus d'une heure qu'ils �taient
ensemble, le fils sans voix et glac�, le p�re priant Dieu dans son
�me, lorsque la porte, chass�e violemment, livra passage � deux femmes
envelopp�es de mantes. Quand les mantes tomb�rent, Guillaume reconnut
Suzanne et Claudine. Suzanne arriva d'un bond contre le banc, elle se
pencha sur Belle-Rose, le regarda un instant, puis, se relevant, elle
tourna les yeux vers le fauconnier. Ses regards avaient une �loquence
terrible. Leur �clair �tait charg� de toutes les terreurs, de tous les
remords, de tous les reproches de l'amante. Guillaume comprit ce regard.

--Il vit, dit-il.

--Mais il va mourir, s'�cria Suzanne.

--Dieu m'�pargnera cette �preuve, dit le p�re.

--Oh! je ne m'�tais pas tromp�e! reprit-elle, c'�tait bien lui! Quand je


l'ai vu si p�le qu'il avait bien plut�t l'apparence d'un mort que d'un
vivant, tout mon sang s'est glac�. O Guillaume! qu'avez-vous exig�?
Claudine, que m'as-tu fait faire?

Ce n'�tait plus la m�me femme. Toute la r�serve, tout le calme, toute


la s�r�nit� de Suzanne l'avaient abandonn�e; sa chevelure en d�sordre
ruisselait sur la toilette de la mari�e; elle �tait plus blanche que sa
robe; ses l�vres fr�missaient; elle se tordait les mains.

--Mais vous voyez bien qu'il se meurt! cria-t-elle en tombant sur ses
genoux; il ne m'a seulement pas reconnue!

Guillaume eut piti� d'un si grand d�sespoir; il oublia sa propre peine


pour ne songer qu'� Suzanne.

--Relevez-vous, madame, lui dit-il. Rappelez-vous quel nom vous portez,


et ne restez pas plus longtemps ici, o� ne pouvant plus rien pour son
bonheur, vous pouvez perdre le v�tre.

--Mon bonheur! Et que m'importe mon bonheur! reprit-elle avec une ardeur
passionn�e. Il souffre. Il est malheureux, je resterai, duss�-je y
p�rir, jusqu'� ce qu'il m'ait entendue, qu'il m'ait pardonn�e. Oh! par
piti�, mon p�re, laissez-moi pr�s de lui!

Guillaume n'eut pas le courage de l'�loigner, et tous deux se


rapproch�rent de Belle-Rose, que Claudine appelait en vain.

--Jacques! dit � demi-voix Suzanne.

Jacques resta muet.

--Mon Dieu! serait-il donc mort, qu'il ne m'entend m�me plus?


reprit-elle.

Claudine se tourna vers la porte.

--La nuit approche, dit-elle, on vous cherche peut-�tre au ch�teau!

--Qu'ils viennent donc, M. de Malzonvilliers et M. d'Albergotti,


r�pondit-elle d'une voix sombre. Mon p�re l'a voulu.
--Vous vous perdrez et vous ne le sauverez pas! dit le p�re.

--Mais que voulez-vous donc que je fasse? s'�cria Suzanne les mains
jointes et des pleurs dans les yeux.

--Il faut nous s�parer, dit une voix entre eux deux.

Suzanne et Claudine tressaillirent: c'�tait la voix de Jacques, et


Jacques lui-m�me �tait assis sur le banc, trop faible encore pour se
relever, mais trop fort d�j� pour rester couch�.

--Jacques! s'�cri�rent-elles ensemble.

--J'ai cru que j'allais mourir, reprit-il; je vous entendais et je ne


pouvais parler. Maintenant, �coutez-moi. Vous, Suzanne, ajouta-t-il,
vous que j'appelle ainsi pour la derni�re fois, vous allez retourner au
ch�teau.

Suzanne secoua la t�te.

--Il le faut, reprit Jacques, et je vous en prie... J'ai bien le droit,


dit-il avec un triste sourire, de vous demander une gr�ce.

Suzanne courba son front.

--Me pardonnez-vous, au moins, Jacques?

--Je n'ai rien � vous pardonner. Vous avez ob�i � votre p�re et au mien.
Je vous ai entendue tout � l'heure, et j'ai compris que votre peine
�galait la mienne; si vous m'�tes ravie pour toujours, vous m'�tes
toujours ch�re et sacr�e. Maintenant, adieu; vous �tes la marquise
d'Albergotti.

--Le nom ne change pas le coeur, dit Suzanne. Si vous �tiez mort � cause
de moi, je me serais tu�e.

Jacques saisit sa main; mais au moment o� il la portait � ses l�vres


avec une ardeur convulsive, Guillaume Grinedal l'arr�ta.

--Madame d'Albergotti, dit-il, votre mari vous attend.

Les deux amants trembl�rent de la t�te aux pieds; leurs mains unies
se s�par�rent. La voix de Guillaume avait r�veill� Suzanne comme
d'un songe. Une heure, l'amante l'avait emport� sur l'�pouse; c'�tait
maintenant au tour de l'�pouse de l'emporter sur l'amante. Suzanne
releva son front, o� passa une subite rougeur.

--Adieu, dit-elle � Jacques. Vous ne me perdez pas tout enti�re, l'amie


vous reste.

Jacques ne r�pondit pas, et Suzanne sortit au bras de Claudine. Quand


ils furent seuls, Jacques et Guillaume s'embrass�rent. Comme ils
tombaient dans les bras l'un de l'autre, ils entendirent comme le bruit
d'un soupir derri�re la fen�tre. Au m�me instant, au milieu du silence
profond, le sable d'un sentier voisin cria sous des pas invisibles.
Guillaume et Jacques sortirent; le bruit du vent venait d'un c�t�;
de l'autre, le voile de Suzanne flottait comme l'aile d'un cygne
fugitif.--C'est un fermier qui regagne son village, dit Guillaume; et
tous deux rentr�rent.

Jacques passa la nuit sous le toit du fauconnier, mais au point du jour


il partit. Une fois encore il re�ut la b�n�diction paternelle sur le
seuil de cette porte o�, trois ans plus t�t, il s'�tait agenouill� plein
de joie et d'esp�rance, et que maintenant il quittait plein d'amertume
et de d�couragement. Jacques ne prit pas la route de Laon; ainsi que
tous les coeurs bless�s, il avait besoin d'affection; il pensa � M.
d'Assonville et se dirigea vers Arras, o� le capitaine de chevau-l�gers
tenait alors garnison. Un secret instinct lui disait que M. d'Assonville
�tait comme lui, souffrant, et qu'ainsi que lui il aimait sans espoir.
Le sergent trouva le jeune officier dans un salon qu'�clairait mal un
mince rayon �gar� entre d'�pais rideaux. M. d'Assonville se promenait
dans cette large pi�ce, o� le bruit de ses pas �tait �touff� par un
tapis. C'�tait bien toujours le m�me beau jeune homme, dont la t�te
intelligente et fine avait un air de douceur et de fiert� qui charmait.
Seulement, son regard semblait plus triste encore, et la p�leur
transparente de son visage se marbrait de teintes bleu�tres sous les
paupi�res. En voyant le soldat, M. d'Assonville sourit.

--Sois le bienvenu, lui dit-il. Nous am�nes-tu cette fois des sapeurs ou
des canonniers?

--Non, capitaine, je viens seul.

--Seul! Et que viens-tu faire?

Jacques ne r�pondit pas. M. d'Assonville, �tonn�, s'approcha de lui; un


coup de vent qui �carta les rideaux lui permit de mieux voir le visage
de son prot�g�.

--Mon Dieu! qu'as-tu donc? s'�cria-t-il.

--Suzanne s'est mari�e! r�pondit Jacques.

M. d'Assonville lui prit la main et la serra.

--Pauvre Belle-Rose! tu l'aimais, toi! Ce devait �tre ainsi. Maintenant,


tu souffres et tu es seul! Moi, voil� six ans que je pleure.

Belle-Rose, � son tour, pressa la main de M. d'Assonville.

--Tu as le coeur noble et loyal, et tu vas t'aviser de mettre toute ta


vie sur la parole d'une femme! reprit le capitaine. Cela devait �tre,
vois-tu. Je le sais bien, moi. Quand on prend une ma�tresse au hasard,
et qu'on la quitte comme on perd une pistole au lansquenet, ces
choses-l� n'arrivent jamais. Il n'y a que les fous qui aiment, et nous
sommes de ces fous-l�. Je ne te dirai pas de secouer ta souffrance comme
on secoue au vent la poussi�re du chemin, mais tu es homme et tu es
soldat. Roidis-toi contre le mal et attends; si tu en meurs, il faut
mourir debout.

--Oui, capitaine, r�pondit Belle-Rose d'une voix ferme; et passant ses


mains dans ses longs cheveux boucl�s, il rejeta sa t�te en arri�re.

M. d'Assonville sourit.
--Tu es un brave et courageux gar�on. Si tu en avais fantaisie, vingt
femmes te vengeraient de ton infid�le.

Belle-Rose secoua la t�te.

--A ton aise. Cependant, prends-y garde; tu es trop triste pour qu'elles
ne tentent pas de te consoler; si tu les �vites, elles te chercheront.

M. d'Assonville reprit sa promenade dans la chambre. Chaque fois qu'il


passait devant Belle-Rose, il le regardait, et � chaque tour il le
regardait plus longtemps. Enfin il s'arr�ta devant lui.

--Veux-tu me rendre un service, Belle-Rose? lui dit-il.

--Je suis � vous corps et �me.

--Feras-tu ce que je te dirai, tout?

--Tout.

--Et tu me promets de garder le silence au prix de ta vie?

--Je le jure.

--C'est bien. Je vais pr�parer tes instructions; demain, tu partiras


pour Paris.

VIII

UNE MAISON DE LA RUE CASSETTE

Le lendemain, de bonne heure, M. d'Assonville fit entrer Belle-Rose dans


son appartement. Sur la table devant laquelle il �tait assis, on voyait
quelques lettres et divers papiers �parpill�s. A la p�leur du capitaine,
� ses yeux fatigu�s, on comprenait qu'il avait pass� la nuit tout
enti�re � �crire.

--J'ai fait pr�venir M. de Nancrais que j'avais besoin de tes services,


dit-il � Belle-Rose; ta responsabilit� de soldat est � couvert, et d'un
jour � l'autre la prolongation de ton cong� arrivera. Es-tu toujours
pr�t � partir?

--Toujours.

--Peut-�tre y aura-t-il quelque danger, et je dois t'en pr�venir.

--Je regrette seulement que ces dangers ne soient pas certains.

M. d'Assonville leva ses beaux yeux sur Belle-Rose, et lui tendant la


main:--Laisse la tristesse � ceux qui n'esp�rent plus. Tu as vingt ans,
Belle-Rose! vingt ans, l'�ge du plaisir!

--Et vous trente, capitaine; trente ans, l'�ge des passions!


--Tu crois? reprit le capitaine avec un sourire. Il me semble que j'ai
le coeur �teint.--Un instant il garda le silence, puis il reprit:--Dieu
est le ma�tre! Laissons cela et revenons � ton voyage. Voici trois
lettres, mon ami. Elles contiennent chacune une part de ma vie. Retiens
donc bien ce que je vais te dire. A ton arriv�e � Paris, tu te logeras
dans une rue voisine du Luxembourg. Vers le soir, tu te rendras dans la
rue Cassette, au coin de la rue de Vaugirard, en ayant soin d'emporter
avec toi la plus petite de ces trois lettres. Tu frapperas � une porte
basse donnant sur une cour plant�e d'arbres. Une petite maison vieille
et de ch�tive apparence est sur le c�t�. Au troisi�me coup on t'ouvrira.
Tu tireras la lettre et prieras la personne qui viendra de la remettre �
Mlle Camille. Retiens bien ce nom, car il n'est pas sur la lettre. Si on
te r�pond qu'elle est partie, insiste alors pour qu'on la remette � son
fr�re Cyprien. L'individu, quel qu'il soit, qui t'aura parl�, prendra la
lettre et tu te retireras, apr�s avoir eu soin d'�crire ton nom et ton
adresse sur l'enveloppe.

--Bien... Camille et Cyprien.

--Si, apr�s trois jours, tu n'as pas re�u de r�ponse, tu retourneras


� la maison de la rue Cassette, et tu remettras � la m�me personne une
seconde lettre, celle-ci.

--Celle qui est plus grande que la premi�re et moins que la troisi�me?

--Pr�cis�ment. Tu attendras trois jours encore. Au bout de ces trois


jours, si tu n'as vu ni valet ni billet, tu prendras la derni�re lettre
et la porteras comme les deux autres.

--Et je demanderai toujours Mlle Camille ou M. Cyprien, son fr�re?

--Toujours; seulement, cette fois, tu ajouteras sur l'enveloppe ces


mots: _Je pars dans vingt-quatre heures_.

--Et partirai-je vraiment?

--A moins que tu ne te plaises au s�jour de Paris.

--Alors, je partirai.

--Je ne crois pas. Bien certainement, si l'on n'est pas venu, quelqu'un
viendra te chercher apr�s la troisi�me �p�tre.

--Mlle Camille ou M. Cyprien?

--L'une ou l'autre, ou peut-�tre l'une et l'autre, reprit M.


d'Assonville avec un singulier sourire. Tu les suivras et tu feras
exactement tout ce qu'ils te diront.

--Mais � quoi les reconna�trai-je?

--A ces mots que Mlle Camille prononcera en t'abordant: _La Castillane
attend_. Peut-�tre seras-tu pr�venu par un billet o� ces mots se
trouveront. Ce billet t'indiquera un rendez-vous et tu t'y rendras. Il
n'y a pas de danger, seulement, prends un poignard.

--Ah!
--Tu auras soin d'avoir toujours le bras droit libre et pr�t � agir.

--Ah! ah!

--Oh! c'est une simple pr�caution. Lorsque tu seras arriv� o� l'on


veut te conduire, et que tu auras parl� � la personne vers laquelle je
t'envoie, tu me rediras tout ce que tu auras vu et entendu, mais sur
l'heure et sans perdre une minute.

--Est-ce tout?

--C'est tout. Pars maintenant, et que Dieu te conduise et me vienne en


aide!

Au moment o� Belle-Rose montait � cheval, M. d'Assonville l'embrassa.

--Que je vive ou que je meure, lui dit-il, j'ai ta parole; je compte sur
ton silence.

Belle-Rose serra les trois lettres dans son pourpoint, piqua des deux et
partit. L'agitation de son corps calmait l'agitation de son esprit;
il fit donc la route au galop pour se reposer. Son premier soin,
en arrivant � Paris, fut d'arr�ter un petit logement garni au
rez-de-chauss�e d'une maison de la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice.
L'appartement, qui se composait d'une chambre et d'un grand cabinet,
�tait propre et avait vue sur des jardins. Belle-Rose paya une quinzaine
d'avance, M. d'Assonville l'ayant mis en �tat de faire figure � Paris;
puis, tirant � l'�cart le ma�tre du logis, qui �tait en m�me temps
le concierge, il lui donna un louis d'or en lui recommandant de bien
prendre garde � la mine des gens qui viendraient le demander. Ces
mani�res gagn�rent le coeur de l'h�telier; il �ta son bonnet.

--Mon gentilhomme, dit-il, j'ai, quoique vieux, des yeux pour voir,
des oreilles pour entendre, une langue pour parler. Vous serez servi �
souhait.

--C'est bien. Apprenez seulement que je ne suis pas gentilhomme.

--Tant pis; des gens faits comme vous m�ritent d'�tre marquis de
naissance.

--Vous m'appellerez Belle-Rose.

--Je vous appellerai comme vous voudrez; mais vous ne m'emp�cherez pas
de dire, si vous n'�tes vraiment pas ce que je supposais, que le sort
s'est conduit comme un malotru.

Belle-Rose roula un manteau autour de ses �paules, glissa la plus petite


des trois lettres dans sa poche et sortit.

--C'est �gal, dit l'h�telier en le suivant de l'oeil tandis qu'il


longeait les murailles de la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, il a voulu
se d�guiser, c'est son affaire; mais on ne m'�tera pas de l'id�e que
c'est un grand seigneur. Quelle tournure!

Cette exclamation r�pondait au cri de sa pens�e. Celui-l� disait: Quel


louis!
Les choses arriv�rent comme M. d'Assonville l'avait annonc� �
Belle-Rose. La porte basse ne s'ouvrit qu'au troisi�me coup; une femme,
emb�guin�e dans une coiffe qui lui descendait par devant jusqu'aux yeux,
et par derri�re jusqu'� la nuque, parut sur le seuil. Elle lan�a sur
Belle-Rose un regard vif qui l'embrassa de la t�te aux pieds, puis
baissa les yeux, croisa les bras sur un petit surtout de laine
carm�lite, et attendit. La maison, qui s'adossait contre le mur mitoyen,
et dont le toit d'ardoises se voyait seul de la rue, �tait l�zard�e,
branlante et toute rong�e de mousse. Cette maison devait �tre vieille
d�j� du temps de la Ligue; elle avait l'apparence discr�te, l'air d�vot,
l'aspect morne. Aucun jet de fum�e ne sortait par les chemin�es; les
fen�tres �taient closes. Dans la cour croissaient des arbres �normes,
et sous leur ombre s'�parpillaient des vases de marbre d'un travail
pr�cieux, mais souill�s par le lichen et priv�s de fleurs.

--La maison n'est pas � louer, dit la femme, qui voyait par-dessous sa
coiffe.

--Aussi ne viens je pas pour cela, r�pondit Belle-Rose qui rougit


un peu; j'ai l� une lettre que je suis charg� de faire tenir � Mlle
Camille.

La femme lan�a un nouveau regard � Belle-Rose.

--Elle est partie, reprit-elle ensuite les yeux baiss�s.

--Veuillez alors la remettre � son fr�re.

Un autre regard glissa entre les cils de la discr�te personne, et


s'�teignit promptement sous les paupi�res ramen�es.

--Quel fr�re? demanda-t-elle.

--M. Cyprien.

La femme tendit la main, prit la lettre, salua et repoussa la porte sur


Belle-Rose.

Le surlendemain, Belle-Rose fut arr�t� par l'h�telier au moment o� il


passait la clef dans la serrure de sa chambre.

--Il y a, lui dit-il, une lettre pour vous.

--Ah! ah! fit le sergent en pensant que la r�ponse ne s'�tait pas fait
attendre aussi longtemps que le capitaine l'avait pens�. O� est cette
lettre?

--La voici.

--Eh! eh! fit Belle-Rose en lisant l'adresse, il para�t qu'on sait


mes noms, titres et qualit�s. C'est bien cela, _Belle-Rose, sergent de
sapeurs au r�giment de La Fert�_.

L'h�te sourit finement.

--Mais oui: on s'en doute... comme moi, dit-il.

La lettre �tait sous enveloppe, cachet�e de cire rouge. Belle-Rose


brisa le cachet et jeta vivement les yeux sur le papier. Voici ce qu'il
contenait:

�Le sergent Belle-Rose a manqu� � la discipline en quittant


sa compagnie sans permission. Afin de le lui rappeler, ledit
sergent sera mis huit jours aux arr�ts � son retour au corps;
mais afin de r�gulariser son absence, il trouvera sous ce pli
la commission de sergent recruteur et les instructions qui
se rattachent � ce nouveau grade. Le sergent Belle-Rose est
autoris� � demeurer un mois � Paris ou ailleurs, si besoin est.

�Le vicomte GEORGES DE NANCRAIS.�

--C'est encore de la bont� d�guis�e, murmura Belle-Rose; et d�s le jour


suivant il entra en fonctions. C'�tait une occasion nouvelle d'agiter
son corps.

M. M�riset, l'honn�te propri�taire, n'entendit rien de la lecture


du billet que son commensal m�chonna entre ses dents; mais le nom du
vicomte de Nancrais prononc� � demi-voix l'avait frapp�.

--Un vicomte! r�p�ta-t-il quand il fut seul; un vicomte! J'en �tais bien
s�r, c'est un gentilhomme!

A partir de ce moment, ses respects redoubl�rent pour un personnage qui


connaissait des vicomtes, recevait des lettres scell�es d'un grand sceau
de cire rouge et payait en or. Chaque soir, Belle-Rose lui demandait si
personne n'�tait venu.

--Personne, r�pondait le bonhomme, et dans la crainte que quelqu'un ne


v�nt en son absence, M. M�riset restait assis dans un petit salon, pr�s
de la porte, du matin au soir.

Le troisi�me jour, M. M�riset, du plus loin qu'il aper�ut Belle-Rose,


courut � lui. Depuis une heure ou deux les habitants de la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice avaient vu M. M�riset se promenant devant sa
porte et tirant sa montre � toute minute. L'honn�te h�telier aborda
Belle-Rose le bonnet � la main, avec un petit air � la fois myst�rieux
et charm�.

--Eh bien! monsieur Belle-Rose? dit-il.

--Eh bien! monsieur M�riset?

--Quelqu'un est venu!

--Ah! ah! quelqu'un ou quelqu'une?

--Un jeune seigneur fort richement habill�, ma foi; la moustache


retrouss�e, le nez pointu, maigre mais leste, et d'une tournure
distingu�e.

--Il a demand� apr�s moi?

--Certes oui, sans saluer, comme un gentilhomme.--Bonhomme, m'a-t-il


dit, Belle-Rose est-il l�?--Non, monseigneur, ai-je r�pondu, debout et
le chapeau � la main. A son air d�gag�, j'ai compris tout de suite que
j'avais affaire � un seigneur de la cour.--Au diable! a-t-il repris. Tu
lui diras que j'ai � le voir. Je l'attendrai demain.

--Vous a-t-il dit son nom?

--Point.

--Son adresse?

--Non plus.

--O� diable, monsieur M�riset, voulez-vous que je le trouve?

--Oh! il ne m'a rien dit, il a tout �crit chez vous.

--A la bonne heure, monsieur M�riset, voil� par quoi il aurait fallu
commencer.

Belle-Rose trouva sur un meuble un bout de papier, et sur ce bout de


papier ces mots: �Gaspard de Villebrais.�

--Mon lieutenant! s'�cria-t-il, que peut-il me vouloir?

Le plus simple, pour le savoir, �tait de se rendre au logis du


lieutenant; c'est ce que fit Belle-Rose le lendemain. M. de Villebrais
lui apprit qu'il �tait � Paris pour ses affaires, et en m�me temps pour
celles de la compagnie.

--Je ferai les miennes, et je compte sur vous pour les autres,
ajouta-t-il. Si vous avez besoin de moi, vous me trouverez tous les
jours, d'une heure � deux, au jeu de paume, pr�s du Luxembourg, et de
trois � quatre � la place Royale. C'est l� que vont les gens du bel air.
Adieu, on m'attend quelque part.

--D'une heure � deux au Luxembourg, et de trois � quatre � la place


Royale. C'est bien; je m'en souviendrai pour ne pas m'y rendre, se dit
Belle-Rose en s'en allant.

Ce lieutenant �tait un homme d'humeur hautaine et irascible que tous ses


inf�rieurs d�testaient.

Le jour suivant, le sergent retourna dans la rue Cassette et frappa


contre la porte basse. La dame � la robe de laine carm�lite prit cette
fois la lettre � la premi�re parole.

--Bien, se dit Belle-Rose: � notre premi�re entrevue, elle a dit cinq ou


six mots; aujourd'hui, elle n'en a pas dit plus de deux; � la prochaine
entrevue, elle ne dira rien du tout. Ceci abr�ge singuli�rement les
n�gociations.

Belle-Rose tenait M. d'Assonville fort au courant de ses actions, et le


reste du temps il battait la ville, recrutant des h�ros � six sous par
jour pour l'artillerie de Sa Majest� Tr�s-Chr�tienne. Entre les lettres
et les promenades, Belle-Rose pensait toujours � Suzanne. Il ne pouvait
s'habituer � l'appeler madame d'Albergotti. Mais si son amour �tait
aussi profond, le souvenir en �tait moins amer. Le sentiment du devoir,
tout-puissant dans son �me, lui faisait excuser la conduite de Mlle de
Malzonvilliers, qui n'avait c�d� qu'� l'autorit� paternelle. Quand il
passait dans le quartier du Palais-Royal, par la rue Saint-Honor�, dans
les jardins publics, sa bonne mine et l'�clat de sa jeunesse attiraient
les regards de toutes les grisettes avenantes et de beaucoup de
grandes dames aussi. Mais regards et sourires glissaient sur ce coeur
qu'habitait un regret. Trois jours apr�s l'envoi de la seconde
lettre, Belle-Rose aper�ut, comme il entrait dans la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, le digne M. M�riset qui se promenait devant sa
porte d'un pas press�. Il tirait son bonnet, le remettait, s'arr�tait,
regardait derri�re et devant lui. Ses pieds touchaient � peine le sol,
et ses l�vres, �troitement pinc�es, semblaient avoir quelque peine �
contenir un jet de paroles pr�t � s'�chapper.

--Eh! eh! dit-il tout bas � Belle-Rose et de l'air le plus myst�rieux du


monde, il y a du nouveau.

--Une lettre?

--Mieux que cela.

--Une visite?

--Justement. Une visite comme les plus hupp�s gentilshommes de notre


glorieux roi en voudraient bien recevoir.

--C'est donc une femme?

--Et des plus jolies! oeil brun, doux et brillant, cheveux dor�s comme
des fils de soie, un petit nez fin, des l�vres � faire honte aux
plus fra�ches roses, et quelles dents! Ah! mon gentilhomme, qu'on se
changerait volontiers en cerise pour �tre mordu par ces dents-l�!

--Monsieur M�riset, la po�sie vous a fait oublier ma qualit�; point de


gentilhommerie, s'il vous pla�t.

--Il y tient, pensa l'honn�te propri�taire. Et il reprit tout


haut:--Voil� cinquante-deux ans que je loge dans la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, et il ne m'est point encore arriv� de voir
pareil visage.

--Qu'est-ce enfin? une soubrette?...

--Une soubrette! ah! fi! avec cette tournure de grande dame... C'est une
marquise...

--Vous l'a-t-elle dit?

--Je l'ai devin�.

Belle-Rose sourit, ayant une exp�rience personnelle de la perspicacit�


de son h�te.

--Va pour une marquise, reprit-il. Au moins vous a-t-elle dit quelque
chose?

--Certainement. Elle m'a dit qu'elle reviendrait.

--Ah!
--Puis elle est repartie dans la chaise qui l'avait amen�e.

--Sans rien ajouter?

--Ma foi, non; mais j'ai bien compris � son air qu'elle �tait contrari�e
de ne vous avoir pas rencontr�.

Belle-Rose ne douta pas un instant que la marquise de son h�te ne f�t


une �missaire de la rue Cassette. En cons�quence le lendemain il demeura
chez lui toute la journ�e et attendit. Personne ne parut. Ce fut ainsi
le jour suivant. Belle-Rose retourna � ses recrues.

--Parbleu! dit-il, si l'on veut me voir, qu'on m'�crive. Il y a des


plumes pour tout le monde.

Comme il revenait deux jours apr�s, vers le soir, il vit au bout de la


rue un carrosse arr�t�; une femme �tait debout devant la porti�re, et �
c�t� de la femme, un homme se tenait inclin�, son bonnet � la main. Cet
homme �tait M. M�riset: l'intelligent propri�taire aper�ut Belle-Rose
du coin de l'oeil et lui fit un signe imperceptible pour l'engager �
se h�ter. Belle-Rose accourut, mais la femme sauta lestement dans le
carrosse, le cocher poussa les chevaux, et l'�quipage disparut dans la
rue de Vaugirard. M. M�riset frappa du pied, ce qui, dans l'�tat de ses
habitudes paisibles, d�notait une violente contrari�t�.

--Cinq minutes plus t�t, et vous la teniez! s'�cria-t-il.

--C'�tait donc elle?

--Non pas.

--Qui donc, alors?

--Une autre.

--Jeune, vieille, laide ou jolie?

--Peut-�tre l'un, peut-�tre l'autre. Je ne sais pas.

--Vous l'avez cependant bien vue?

--Du tout. Elle avait un grand voile noir sur la figure.

--Quoi! vous n'avez rien vu, rien?

--Rien, sauf le pied.

--Ah!

--Un pied de duchesse!

--Parbleu! Mais dites-moi, monsieur M�riset, cette duchesse avait-elle,


comme la marquise, l'air contrari� de ne m'avoir pas trouv�?

--Au contraire. C'est au moins ce que je me suis dit en la voyant sauter


en voiture.

--C'est juste. Elle ne venait donc pas pour me parler?


--Pas tout � fait. Elle venait pour savoir.

--Et qu'avez-vous r�pondu, monsieur M�riset?

--Ah! ah! on n'est point sot, quelque air qu'on ait. J'ai laiss� causer
et n'ai rien dit.

--Bien s�r?

--Aussi vrai que ma maison est une honn�te maison. Ce n'est pas qu'on
n'ait voulu me tenter, et cette bourse qu'on m'a donn�e prouve assez
dans quelles intentions on �tait venu.

--Eh quoi! vous l'avez prise?

--Je l'ai prise et me suis tu. Une maison a toujours besoin de


r�parations; mais les r�parations n'obligent pas � parler. On a eu beau
me retourner de cent fa�ons pour savoir qui vous �tiez, ce que
vous faisiez, d'o� vous veniez, j'ai �t� muet comme ce bonnet. Que
voulez-vous! c'est plus fort que moi. Vous m'avez charm� � la premi�re
vue, et je ne sais pas vraiment tout ce que je ferais pour vous.
Cependant, il faut bien avouer que ma discr�tion a peut-�tre moins de
m�rite au fond qu'en apparence. Je n'ai rien dit, sans doute, mais aussi
je ne savais rien.

--Je ne chicanerai pas sur le fait, l'intention suffit.

--Oh! l'intention �tait excellente et le sera toujours.

Belle-Rose se crut oblig� de r�compenser cette bonne intention afin


de la maintenir dans le sentiment de l'honn�tet�, et comme la personne
n'avait point dit qu'elle reviendrait, il ne se donna pas la peine de
l'attendre le lendemain. Pour le coup, Belle-Rose ne sut que penser de
ces deux visites; il n'�tait pas probable qu'elles vinssent toutes deux
de la rue Cassette, et comme, d'un autre c�t�, il ne connaissait aucune
femme � Paris, il ne pouvait faire que de vaines suppositions. Apr�s
avoir tortur� son esprit de mille mani�res, il prit le parti fort sage
de s'en remettre � l'avenir du soin d'expliquer cette aventure. Le jour
de sa troisi�me course � la maison de la rue Cassette �tait venu. Le
r�sultat fut tel qu'il l'avait pr�vu. La dame au surtout carm�lite
prit cette fois la lettre sans observation. Le lendemain, Belle-Rose
s'installa chez lui et attendit. Les heures se pass�rent; rien ne parut.
Le soir vint. A tout hasard, Belle-Rose serra ses hardes pour �tre pr�t
� partir au point du jour et sortit pour d�ner chez un traiteur de
la rue du Bac, o� il avait coutume de prendre ses repas. Comme il en
sortait, un rassemblement d'artisans et de boutiqui�res l'arr�ta au
coin de la rue de S�vres; par d�soeuvrement, il se m�la � la foule qui
faisait grand bruit � propos d'un porteur de chaise qui se querellait
avec un bourgeois. Tout � coup une main le saisit par le bras et une
voix de femme pronon�a distinctement ces paroles � son oreille: _La
Castillane attend_. Belle-Rose tressaillit, mais quand il se retourna,
il n'y avait aupr�s de lui que des ouvriers. Il sentit seulement un
papier que la main de l'inconnue avait gliss� dans la sienne. Il se
h�ta de sortir du groupe et se dirigea vers la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice pour lire le billet. Au moment o� il poussait
la porte, une femme en sortit. Elle s'arr�ta brusquement. Un jet de
lumi�re tomba sur le visage de Belle-Rose et l'�claira.
--Mon fr�re! s'�cria la femme.

--Claudine! r�pondit Belle-Rose, et il re�ut sa soeur dans ses bras.

IX

UN AMI CONTRE UN ENNEMI

Belle-Rose entra�na Claudine dans son appartement et repoussa la porte


au nez de M. M�riset, qui se confondait en r�v�rences, un flambeau � la
main.

--C'est la marquise, murmura l'honn�te propri�taire en rentrant dans sa


loge, et il l'appelle sa soeur!

Cependant, apr�s les premi�res caresses, Belle-Rose fit asseoir Claudine


sur un sofa. Il avait une furieuse envie de lui adresser une question,
la seule qui t�nt � son coeur, une question qu'un nom r�sumait. Une
incroyable �motion l'en emp�chait. Il fit un d�tour pour arriver � son
but.

--N'es-tu pas d�j� venue? dit-il � Claudine.

--Si, vraiment, il y a quelques jours. Mais depuis lors il m'a �t�


impossible de retourner ici.

--Que ne laissais-tu ton adresse?

Claudine parut embarrass�e un instant.

--Je ne le devais pas, reprit-elle apr�s.

--Et pourquoi?

--Parce que tu serais venu me voir.

Belle-Rose comprit. Il baissa les yeux, Claudine lui prit la main.

--Tu n'es donc pas arriv�e seule � Paris? reprit-il.

Claudine secoua la t�te.

--Suzanne est � Paris! dit Belle-Rose. J'y suis, et sans toi j'aurais
ignor� sa pr�sence!

--Oh! ne la bl�me pas! Quand elle a quitt� Malzonvilliers pour suivre


son mari, qu'une affaire importante appelait � Paris, elle m'a suppli�e
de l'accompagner. Je n'ai pas pu refuser. Elle est si malheureuse!

--Malheureuse! s'�cria Belle-Rose.

--Il n'y a que moi et Dieu qui savons ce qu'elle souffre. M.


d'Albergotti l'ignore. Quand il est l�, elle sourit; quand il s'�loigne,
elle pleure.

Belle-Rose cacha sa t�te dans ses mains.

--En arrivant � Paris, il y a quelques jours, elle est tomb�e malade...


Oh! elle est sauv�e, reprit Claudine en voyant le trouble de son fr�re;
c'est elle qui m'a renvoy�e vers toi...

--Oh! j'irai, j'irai la voir, la remercier...

--Non, ne viens pas, ta pr�sence la tuerait.

--Elle ne m'a donc pas oubli�? s'�cria Belle-Rose avec cet accent
profond que donne l'�go�sme de l'amour.

--Oubli�? Si tu l'�tais, Jacques, serait-elle toujours si triste et si


d�sol�e? Ton nom n'est pas sur ses l�vres, mais il est dans son coeur,
et il la ronge.

Tous deux se turent. Une joie am�re emplissait l'�me de Belle-Rose;


Claudine se repentait presque d'avoir parl�. Quel bonheur cet amour
raviv� pouvait-il entra�ner apr�s lui? Tirant son mouchoir de sa poche,
elle essuya ses yeux un peu mouill�s, �carta les cheveux qui voilaient
son front d'enfant et se prit � sourire.

--Fr�re, dit-elle, je suis venue pour t'embrasser et non point pour


pleurer. C'est une vilaine coutume que de courir au-devant du chagrin,
qui se donne de son c�t� assez de peine pour venir jusqu'� nous.
Laissons l� cette conversation qui me rougirait les yeux, ce que je
ne suis pas en humeur de souffrir; prends mon bras pour me ramener au
logis, et causons de tes affaires en chemin.

Il y a loin de la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice � la rue de l'Oseille,


o� �tait situ� l'h�tel d'Albergotti; tout en marchant le long de la
rue du Bac et des quais, nous ne r�pondrions pas que Belle-Rose n'e�t
prononc� deux ou trois fois le nom de Suzanne; mais Claudine d�tournait
la conversation de ce terrain dangereux et la ramenait � des choses plus
conformes � son humeur.

--Quand te reverrai-je? demanda Belle-Rose � sa soeur en la quittant


devant l'h�tel.

--Apr�s-demain, si tu veux. Je disposerai de ma journ�e tout enti�re. A


onze heures, je serai � la porte Saint-Honor�.

--Bien, j'y serai � dix.

Belle-Rose avait, gr�ce � sa soeur, oubli� le billet gliss�


myst�rieusement dans sa main. Son premier soin, aussit�t apr�s �tre
rentr� chez le digne M. M�riset, fut d'en prendre connaissance. Il n'y
trouva que ces quelques mots:

�Samedi prochain, Belle-Rose rencontrera, une heure apr�s le


coucher du soleil, � la porte Gaillon, une personne qui lui
dira les paroles convenues; qu'il suive cette personne, et il
arrivera o� M. d'Assonville l'envoie.�

Il se souvint alors que ce jour-l� m�me il devait attendre sa soeur �


la porte Saint-Honor�. Il eut un instant la pens�e de lui �crire pour
se d�gager de sa promesse; mais, en homme bien avis�, il comprit que
les choses pouvaient s'arranger. A sa soeur, il donnerait le jour;
aux affaires de M. d'Assonville, le soir. Belle-Rose fut exact au
rendez-vous; sa soeur et lui mont�rent en fiacre et prirent le chemin
de Neuilly. Apr�s avoir vainement cherch� un g�te aux Porcherons, qu'une
compagnie de mousquetaires avait envahis, Belle-Rose, au moment o� le
fiacre passait sur la chauss�e, entendit une voix qui l'appelait par son
nom. Il se pencha vers la porti�re, et vit, � la fen�tre d'un cabaret,
un gentilhomme qui le saluait un verre de vin de Champagne � la main.

--Bien du plaisir, Belle-Rose! disait-il.

--Quel est ce gentilhomme? demanda Claudine � son fr�re qui inclinait sa


t�te.

--M. de Villebrais, mon lieutenant.

Apr�s s'�tre promen�s quelque temps dans les environs, Belle-Rose et sa


soeur firent entrer le fiacre dans un chemin de traverse. Il y avait au
bout d'une prairie une maison devant laquelle de beaux arbres �tendaient
leur ombre; cette maison avait l'apparence d'une ferme. Esp�rant que
dans ce lieu �cart� on pourrait leur servir � d�ner, Belle-Rose y
courut, laissant sa soeur sur le bord du chemin.

Comme il revenait, battant les buissons avec un roseau qu'il tenait �


la main, il entendit des cris d'effroi auxquels son nom �tait m�l�; il
pressa le pas, et vit Claudine qui se d�battait aux mains d'un cavalier.
En un bond, Belle-Rose fut sur la route.

--Eh! parbleu! arrive donc, s'�cria le cavalier, tu m'aideras � faire


comprendre � cette belle enfant que je ne suis pas un croquant!

Le cavalier n'avait pas termin� sa phrase, que d�j� Belle-Rose,


arrachant Claudine de ses bras, s'�tait plac� entre eux.

--Monsieur de Villebrais, dit-il, cette belle enfant est ma soeur.

--Ta soeur? Parole d'honneur, c'est charmant! Tu es fort spirituel,


Belle-Rose.

--Mon lieutenant!

--Ta soeur? Est-ce qu'on se prom�ne avec sa soeur! J'ai une soeur aussi,
elle est au couvent, mon cher.

--Monsieur de Villebrais, je vous ai dit la v�rit�; Claudine...

--Ah! elle s'appelle Claudine, ta cousine ou ta ma�tresse; l'une


et l'autre peut-�tre... C'est un joli nom, tout � fait dans le go�t
pastoral. Dites donc, ma charmante, si vous voulez de mon coeur, je vous
l'offre, il est vacant pour vingt-quatre heures.

Belle-Rose barra le passage au chevalier de Villebrais; mais il n'y


avait pas de raison � faire entendre � un homme qui avait trop d�jeun�,
et qui, tout d�braill�, laissait voir une chemise tach�e de vin. Se
tournant donc vers le cocher, qui regardait philosophiquement le d�bat,
il lui cria vivement de tourner bride vers Paris. Le chevalier jeta tout
de suite une bourse aux pieds du cocher.

--Compte cet argent, maraud, lui dit-il, et quand tu auras fini, siffle
tes plus beaux airs.

Le cocher ramassa la bourse, s'assit sur une borne et se mit en devoir


de compter. Il n'�tait pas au troisi�me �cu qu'il sifflait de toutes ses
forces. Claudine, �gar�e, regardait tour � tour le cocher, son fr�re et
le chevalier.

--Ce cocher est plein d'intelligence, reprit M. de Villebrais en se


rajustant. Ne sois pas moins aimable que lui, mon ami; ta ma�tresse est
jolie, elle me pla�t; voil� trois ou quatre heures que tu la prom�nes.
Chacun son tour; �te-toi de l�.

Belle-Rose regarda M. de Villebrais. Le chevalier �tait fort anim�, mais


ferme encore sur ses jambes, la voix �tait nette et claire, le geste
ais�; le sergent n'avait donc pas affaire � un homme gris, mais � un
officier ent�t�. Le d�bat devenait donc plus grave.

--Voyons, mon cher, as-tu compris? reprit le chevalier; tourne les


talons, cours aux Porcherons, demande le cabaret de la _Pomme de pin_ et
d�ne copieusement, je t'invite, va!

--Mon lieutenant, je n'irai pas.

--Tu veux rester?

--Oui.

--Ah ��, dr�le, oublies-tu qui je suis?

--Au contraire, je voudrais vous le rappeler.

--Ah! tu fais le plaisant. Je te couperai les oreilles...

--Je n'en crois rien.

M. de Villebrais leva le bras, Belle-Rose le saisit � la vol�e.

--Quoi! tu oses me toucher, coquin? Je vais te donner de mon �p�e dans


le ventre! s'�cria M. de Villebrais, qui, perdant toute retenue, fit
un effort pour d�gager sa main et prendre l'�p�e; mais Belle-Rose le
repoussa si vivement qu'il tr�bucha. Avant qu'il se f�t relev�, le
sergent avait d�j� tir� la sienne.

Le cocher ne comptait plus, mais il sifflait toujours.

--Monsieur de Villebrais, je vous jure que vous n'arriverez � ma soeur


qu'apr�s m'avoir pass� sur le corps! s'�cria Belle-Rose.

--Je ne me battrai pas avec toi et je te ferai pendre, r�pondit le


lieutenant. Eh! cocher, ajouta-t-il, il y a dix louis pour toi si tu
aides cette adorable personne � monter en fiacre, et dix autres encore
si tu la conduis au cabaret de la _Pomme de pin_, o� j'irai bient�t la
rejoindre.

Claudine voulut fuir, mais elle chancela et tomba sur ses genoux.
--C'est fait, dit le cocher en serrant la bourse que sa main caressait.

--Pas encore! s'�cria-t-on pr�s de l�; et au m�me instant un inconnu


parut sur le chemin.

C'�tait un beau jeune homme d'une figure franche et d�cid�e, et bien


pris dans sa taille. Son costume, sans broderie et sans ruban, lui
donnait l'apparence d'un �tudiant; mais il avait la mine et l'�p�e d'un
gentilhomme.

--Qu'est-ce � dire? reprit M. de Villebrais, et de quoi vous m�lez-vous?

--J'ai dit ce que j'ai voulu, et je me m�le des affaires des autres
quand il me pla�t, r�pondit gravement l'inconnu.

Sur un geste du lieutenant, le cocher, qui h�sitait depuis


l'intervention inattendue du cavalier, s'avan�a vers Claudine. Il
n'avait pas fait deux pas, que la main de l'inconnu s'appuyait sur son
�paule.

--�coute, lui dit-il: Monsieur que voil� t'a promis dix louis pour
conduire mademoiselle aux Porcherons; moi, je te promets cent coups de
b�ton si tu ne la conduis pas � la m�tairie que voil�; mais je joindrai
mon invitation � celle de monsieur pour te prier de l'aider � monter en
fiacre. Comprends-tu?

--Tr�s bien, dit le cocher, qui sentait, � la mani�re dont la main du


cavalier s'�tait appuy�e sur son �paule, qu'il n'y avait pas d'objection
� faire � un homme si plein d'�loquence et de vigueur. Une nouvelle
conviction venait de p�n�trer dans son esprit, et en n�ophyte z�l� il
courut ouvrir la porti�re, voulant, par son empressement, t�moigner de
la chaleur de sa conversion.

--Entrez, mademoiselle, reprit l'inconnu en pr�sentant la main �


Claudine, entrez; je vous r�ponds des bons sentiments de cet honn�te
cocher. N'est-ce pas, l'ami?

--C'est trop d'honneur, monsieur, r�pondit l'autre, qui se frottait


l'�paule tout en fermant la porti�re.

L'intervention de l'�tranger avait �t� si rapide, l'action avait si


promptement suivi ses paroles, que M. de Villebrais et Belle-Rose
�taient demeur�s spectateurs muets de cette sc�ne. Mais au moment o�
Claudine s'assit dans le fiacre, M. de Villebrais sentit se rallumer
toute sa col�re. Il fondit sur Belle-Rose l'�p�e � la main, et lui
porta un coup si furieux, qu'il l'aurait transperc� d'outre en outre, si
Belle-Rose, au bruit de ses pas, ne se f�t jet� de c�t�. Le fer d�chira
les habits du sergent et glissa sur l'�paule; mais gr�ce � la vivacit�
du mouvement et de la parade, la chair seule fut entam�e.

--Vous pratiquez donc aussi l'assassinat, monsieur? dit l'�tranger,


tandis que le cocher poussait les chevaux dans la direction de la
m�tairie avec une ardeur sans pareille.

M. de Villebrais p�lit � cet outrage.

--En garde! monsieur, s'�cria-t-il d'une voix �trangl�e par la fureur;


et il s'�lan�a vers l'inconnu.

--Vous m'oubliez, je crois! dit Belle-Rose; et d'un bond il tomba entre


le lieutenant et l'�tranger.

--Si votre adversaire voulait me c�der son tour, reprit celui-ci sans
m�me toucher � la garde de son �p�e, je consentirais bien � vous faire
l'honneur de me mesurer avec vous, monsieur; mais je vous ferai observer
que vous lui devez la pr�f�rence.

--Me battre avec un manant, jamais!

--Il le faudra cependant bien.

--Et qui m'y forcera? dit M. de Villebrais d�daigneusement.

--Moi! qui suis tout pr�t � vous frapper sur la joue du plat de mon
�p�e, si vous h�sitez.

M. de Villebrais se mordit les l�vres jusqu'au sang.

--�coutez donc, monsieur, continua l'�tranger du m�me ton et sans


para�tre plus �mu que s'il se f�t agi d'un souper, quand on passe
du rapt au meurtre avec une si surprenante facilit�, il faut bien
s'attendre � quelque d�sagr�ment. Tout n'est pas b�n�fice dans le
m�tier.

La honte de l'action qu'il avait commise, et la rage qu'inspiraient � M.


de Villebrais les paroles dont son oreille �tait fouett�e, l'emport�rent
sur l'orgueil du rang.

--Soit, r�pondit-il. Je me battrai avec ce manant, et ce sera votre tour


apr�s.

--Volontiers, s'il est n�cessaire.

M. de Villebrais t�tait d�j� le terrain du pied, lorsque l'�tranger


reprit:

--Puisque vous vous rendez � mes observations avec une si louable


complaisance, permettez-moi, monsieur, de vous en adresser une nouvelle.
Ce n'est point ici un lieu commode pour se battre. On court le risque
d'�tre d�rang�, ce qui est toujours f�cheux. J'avise l�-bas un petit
bouquet d'arbres o� l'on serait merveilleusement. Vous plairait-il d'y
aller? L'endroit est frais.

--Allons! r�pliqua M. de Villebrais.

Les trois jeunes gens pass�rent sous le bosquet, et les deux adversaires
crois�rent le fer sur-le-champ. M. de Villebrais se battait en homme qui
veut tuer et ne n�gligeait aucune des ressources de l'escrime. Mais il
avait affaire � un homme aussi d�termin� que lui et plus habile. A
la troisi�me passe, l'�p�e de M. de Villebrais sauta sur l'herbe.
Belle-Rose rompit.

--Dites-moi, monsieur, que vous regrettez tout ceci, et je n'y penserai


plus, s'�cria-t-il.
M. de Villebrais avait d�j� ramass� son �p�e; sans r�pondre, il retomba
en garde. Belle-Rose avait recouvr� assez de sang-froid pour se souvenir
que l'homme qu'il avait en face �tait son officier. Il aurait donc bien
voulu se borner � parer, mais M. de Villebrais le poussait si rudement
qu'il dut se r�soudre � rendre coup pour coup. Le froissement du fer
l'anima, et une botte qui vint l'�gratigner acheva de lui faire perdre
tout m�nagement. Deux minutes apr�s, son �p�e s'enfon�ait dans la
poitrine de M. de Villebrais; M. de Villebrais voulut riposter, mais le
fer s'�chappa de ses mains, un flot de sang monta � ses l�vres, et il
tomba sur les genoux. L'�tranger le souleva et l'appuya contre un arbre.

--Il se peut qu'il n'en revienne pas, monsieur, dit-il � Belle-Rose;


commencez par d�guerpir, on arrangera l'affaire apr�s.

--Cet homme est mon lieutenant! r�pondit Belle-Rose, son �p�e rouge � la
main.

--Ah diable! fit l'inconnu; il y va pour vous de la fusillade. Partez


donc plus vite!

--Et ma soeur?

--J'en r�ponds.

--Vous me le jurez?

--Voil� ma main.

Les mains des deux jeunes gens se rencontr�rent dans une �treinte
fraternelle.

--Partez, reprit l'�tranger, et comptez sur moi.

--Vous avez secouru ma soeur, monsieur; votre nom, je vous prie, afin
que je sache � qui toute ma reconnaissance est due?

--Je m'appelle Corn�lius Hoghart, et suis du comt� d'Armagh, en Irlande.

--Je suis de Saint-Omer, en Artois, et mon nom est Jacques Grinedal,


autrement dit Belle-Rose, sergent de sapeurs au r�giment de La Fert�.

--Eh bien, Belle-Rose, vous avez un ami. Les honn�tes gens se devinent
au regard.

Belle-Rose pressa une fois encore la main de l'Irlandais et partit. Les


ombres du soir commen�aient � s'�tendre sur la campagne quand il sortit
du bosquet. Le souvenir du rendez-vous qui l'attendait � la porte
Gaillon lui revint tout � coup � l'esprit. Sa s�ret� personnelle
exigeait qu'il s'�loign�t en toute h�te avant que le bruit de son duel
se f�t r�pandu. Mais M. d'Assonville avait sa parole. Belle-Rose se
rendit tout droit � la porte Gaillon. Il s'y promenait � peine depuis
cinq minutes, qu'il vit arriver un petit jeune homme envelopp� d'un
manteau � l'espagnole qui lui cachait la taille. Un feutre gris, o�
s'effilait une plume de h�ron, voilait son front; le bas du visage
�tait cach� par un pli du manteau. A la vue de Belle-Rose, le jeune page
marcha rapidement vers lui, et dit tout bas: _La Castillane attend_.

--Je vous suis, r�pondit Belle-Rose.


Le page enfila une ruelle sombre, marcha quelques minutes, et siffla �
l'aide d'un petit sifflet attach� � son cou par une cha�ne d'argent. A
ce signal, un carrosse arriva au carrefour o� le page s'�tait arr�t�;
il s'elan�a dedans, et fit signe � Belle-Rose d'y monter apr�s lui. La
porti�re se referma sur eux, et la voiture partit.

UNE FILLE D'�VE

A peine Belle-Rose se fut-il assis dans la voiture, que son guide


abaissa les rideaux de soie et se jeta dans un coin. La voiture roula
durant une heure ou deux. Il parut � Belle-Rose qu'elle s'�loignait de
Paris et s'enfon�ait dans la campagne, mais il lui fut impossible de
reconna�tre par quels chemins elle passait, ni quelle direction elle
suivait. Son compagnon restait immobile et silencieux dans son coin.
Tout � coup la voiture s'arr�ta, un laquais ouvrit la porti�re, et le
page, sautant � terre, invita Belle-Rose � descendre. Ils se trouvaient
dans un endroit solitaire tout entour� de grands arbres. La nuit �tait
profonde, mais on voyait au loin briller, entre le feuillage, une
lumi�re immobile comme une �toile. Ce page ramena les plis de son
manteau autour de sa taille et s'enfon�a dans un sentier. Belle-Rose le
suivit. La lumi�re disparaissait et reparaissait tour � tour; le vent
soufflait et remplissait de bruits m�lancoliques la masse sombre
du bois. A mesure que les deux voyageurs avan�aient, le sentier se
r�tr�cissait et s'embarrassait de branchages rampant sur le sol.
Cependant l'�clat de la lumi�re augmentait; chaque pas les en
rapprochait. Bient�t, entre les troncs des ormes et des bouleaux,
Belle-Rose distingua les contours ind�cis d'une maison, mais au m�me
instant il vit, comme dans un r�ve, passer et s'effacer, derri�re des
buissons de houx, deux ombres noires dont deux toises de gazon et de
ronces le s�paraient. Un peu plus loin, les deux ombres se rapproch�rent
du sentier. Un craquement de branches s�ches cria sous la pression de
pieds invisibles. Belle-Rose regarda son guide. Il semblait n'avoir rien
vu et rien entendu. La pr�sence de cette escorte myst�rieuse rappela
soudain � Belle-Rose les derni�res paroles de M. d'Assonville; il passa
la main sous son habit; quand il se fut assur� que le poignard, pris le
matin m�me � tout hasard, �tait toujours � sa place, il saisit le bras
du guide.

--Que me voulez-vous? demanda celui-ci.

--Rien.

--Pourquoi donc me prendre le bras?

--C'est mon id�e.

--Et s'il ne me plaisait pas de le souffrir?

--J'en serais d�sol�, mais il faudrait cependant bien que vous vous y
soumissiez.
--Savez-vous bien, monsieur Belle-Rose, que si j'appelais, nous ne
sommes pas si loin encore du carrosse qu'on ne p�t m'entendre.

--Je crois m�me que vous n'auriez pas besoin d'appeler bien haut pour
�tre entendu.

La main du guide trembla dans celle du sergent.

--- Mais je vous pr�viens qu'au moindre cri et au moindre effort


pour vous d�gager, je vous plante ce poignard dans la gorge, continua
Belle-Rose.

Le guide vit briller le p�le �clair de l'acier � deux pouces de son


visage. Il frissonna.

--Et si je ne voulais pas avancer, reprit-il.

--Alors, nous reculerions; mais comme cette nouvelle r�solution me


prouverait que j'ai quelque besoin de rester en votre compagnie, je vous
prierais de vouloir bien reculer avec moi, et n'aurais garde de vous
l�cher.

--Vous �tes fou! Avez-vous donc peur d'�tre assassin�?

--Moi, point. Mais j'ai toujours eu pour maxime de faire les choses
� deux. A deux on vit plus gaiement; on doit mourir moins tristement
aussi.

Le guide attacha son regard brillant sur la figure de Belle-Rose, o� se


peignait cette r�solution ferme et calme qui lui �tait particuli�re.

--Marchons! reprit le guide; et ils continu�rent � s'avancer vers la


lumi�re.

Cette lumi�re brillait � une fen�tre, la seule qui f�t ouverte; d'une
esp�ce de chaumi�re assez vaste, perdue dans l'�paisseur du bois. Le
guide frappa � une porte qui s'ouvrit tout de suite. Belle-Rose et lui
p�n�tr�rent dans un corridor au bout duquel leurs pieds rencontr�rent un
escalier. La porte se referma, la lumi�re disparut, et ils mont�rent
les degr�s. Au sommet de cet escalier, le guide souleva une porti�re, et
tous deux se trouv�rent � l'entr�e d'une chambre merveilleusement
orn�e. Les plis soyeux de riches tentures couvraient les murs; un tapis
�touffait le bruit des pas; les meubles �taient incrust�s de cuivre et
de nacre; sur un sofa de brocatelle, couronn� d'un dais, une femme v�tue
d'une robe de velours cramoisi �tait � demi couch�e; ses bras nus se
noyaient dans des flots de dentelle, et sa main, plus blanche que la
fleur du jasmin, agitait mollement un �ventail de plumes vertes. Un
masque cachait son visage. Nul regard n'en pouvait saisir la forme et
le contour, et cependant quiconque e�t vu cette femme ainsi couch�e e�t
devin� qu'elle �tait d'une rayonnante beaut�. A quelques pas du sofa, on
distinguait deux fauteuils; Belle-Rose et son guide s'y plac�rent sur un
signe de la dame au masque noir. Une lampe voil�e d'un globe d'alb�tre
jetait ses clart�s blanches sur les tentures de soie pourpre; ses rayons
p�les se brisaient aux angles des meubles polis, sur les ciselures des
cand�labres, aux mille facettes des cristaux prodigu�s sur les �tag�res,
et les accidents de la lumi�re augmentaient encore la magie de ce lieu
qu'embaumaient les aromes r�pandus par d'invisibles cassolettes.
--Vous vous appelez Belle-Rose? demanda la dame au fils du fauconnier,
d'une voix vibrante dont elle cherchait � dissimuler le doux �clat.

--Oui, madame.

--Et vous venez de la part de M. d'Assonville?

--Il a d� vous en instruire.

--Le connaissez-vous depuis longtemps?

--Mon p�re �tait le serviteur du sien.

--Son serviteur! Vous �tes donc de ses gens?

--Je suis soldat, et M. d'Assonville m'a parfois fait l'honneur de


m'appeler son ami.

--Ah! fit la dame avec un accent o� la surprise se m�lait au d�dain.

Puis elle reprit:

--Ne savez-vous rien des causes qui ont engag� M. d'Assonville � vous
envoyer vers moi?

--Rien.

--Qui peut m'en assurer?

--Ma parole.

--Votre parole!... dit-elle en secouant son �ventail.

Elle n'ajouta pas un mot, mais il n'y avait pas � se m�prendre sur
l'expression de sa voix.

--Ceux qui croient au mensonge pratiquent le mensonge, dit Belle-Rose


hardiment.

L'inconnue tressaillit, mais ne r�pondit pas, et s'adressa au guide de


Belle-Rose, en s'exprimant dans une langue �trang�re.

--Eh! madame, je ne le puis! r�pliqua le guide en fran�ais.

--Qui t'en emp�che?

--Le soldat, qui m'a retenu tout le long du sentier et qui me retient
encore.

--C'est une fantaisie que je veux bien lui pardonner, mais qui va finir
� l'instant.

Belle-Rose ne r�pondit rien, mais ses doigts ne cess�rent pas un instant


de se nouer autour du poignet du guide.

--Eh bien! m'avez-vous entendue? reprit la dame impatient�e.

--Parfaitement; mais pourquoi ferais-je ce que vous d�sirez?


--Mais parce que je le veux!

--C'est tout au plus un pr�texte, et je demande une raison.

--Insolent! s'�cria l'inconnue debout cette fois, sais-tu bien que


si j'appelais, il y a pr�s d'ici des bras dispos�s � te forcer �
l'ob�issance et � te punir apr�s?

--Je le crois sans peine, madame; mais au premier cri, au premier geste,
j'�tends ce guide roide mort � vos pieds.

L'inconnue se rejeta en arri�re � la vue du poignard suspendu sur la


poitrine du page.

--Et quand celui-ci sera mort, les autres verront qu'ils ont affaire
� un homme r�solu qu'il n'est point trop ais� d'abattre. Appelez donc,
maintenant! r�p�ta le sergent.

--N'en faites rien, madame, s'�cria le guide; il me tuerait comme il le


dit!

--Ah! tu as du coeur, � ce qu'il para�t! reprit la femme masqu�e. Au


moins remercierai-je M. d'Assonville de m'avoir envoy� un si vaillant
ambassadeur.

--Et moi je le remercierai de m'avoir choisi pour une mission o� les


armes devaient intervenir au milieu des discours. M. d'Assonville ne
m'avait pas tromp�.

--Quoi! est-ce bien lui qui t'a fait prendre ce poignard? s'�cria-t-elle
d'une voix indign�e.

--Avait-il tort, madame?

L'inconnue tressaillit � cette question froidement faite, et Belle-Rose


vit son cou s'empourprer d'une rougeur subite. Elle se rassit sur le
sofa et parut le regarder avec attention.

--Brisons l�, reprit-elle doucement. Si je vous donnais ma parole qu'il


ne vous sera rien fait, laisseriez-vous aller ce page?

--Il est libre, madame. Vous avez dout� de ma parole; je ne vous ferai
pas l'outrage de douter de la v�tre.

La main de Belle-Rose s'ouvrit, et le page courut vers sa ma�tresse.

--C'est un hardi et beau jeune homme, vraiment! s'�cria la dame. Sur


mon �me, voil� un jeune soldat � qui l'�paulette de capitaine si�rait �
merveille! Franc et ferme comme l'acier.

L'inconnue ne prit pas cette fois le soin de d�guiser le son de sa


voix, son �clat et sa douceur infinie charm�rent Belle-Rose, comme les
vibrations sonores de la harpe. Il l'�coutait encore qu'elle ne parlait
plus, et son coeur eut la r�v�lation myst�rieuse de l'amour sans bornes
que cette femme devait inspirer, et du malheur sans rem�de qui
suivait son abandon. Il venait de comprendre le muet d�sespoir de M.
d'Assonville.
--Belle-Rose, attendez, reprit-elle; vous serez libre dans un instant.

La dame au masque et le page se parl�rent bas durant quelques minutes;


puis celui-ci, approchant une petite table d'�b�ne sur laquelle se
trouvait du papier, pr�senta une plume � sa ma�tresse, qui �crivit une
lettre, la plia sous enveloppe, appuya une bague qu'elle avait au doigt
sur la cire br�lante et tendit la d�p�che � Belle-Rose.

--Voici ma r�ponse, remettez-la � M. d'Assonville promptement, et


oubliez tout, jusqu'au chemin que vous avez pris pour venir ici. Mais si
quelque jour les hommes vous manquaient, frappez hardiment � la porte de
la rue Cassette et nommez-vous: une femme se souviendra.

Belle-Rose s'inclina sur la main de l'inconnue et prit la lettre en


effleurant de ses l�vres le bout d'un gant parfum�.

--Que Dieu vous garde! beau cavalier, dit-elle � mi-voix; et jetant sur
Belle-Rose un dernier regard, elle disparut sous une porti�re.

--Venez-vous? reprit le page, tandis que Belle-Rose, �bloui de ce regard


et tout fr�missant de ces paroles, restait immobile devant les larges
plis du damas pourpre.

Belle-Rose tressaillit, et, plein de trouble, suivit le guide. Ils


descendirent les marches, travers�rent la for�t sans voir aucune ombre
cette fois, et mont�rent dans le carrosse. Le page abaissa les stores,
et, deux heures apr�s, la voiture s'arr�tait � l'entr�e de la rue
de Vaugirard. Un laquais ouvrit la porti�re, Belle-Rose descendit et
l'�quipage partit au galop. Quand Belle-Rose arriva au coin de la rue
du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, l'honn�te M. M�riset �tait dans un grand
trouble. Le digne propri�taire n'avait pas voulu se coucher. Sa lampe,
�teinte ordinairement vers neuf heures, veillait encore, deux heures
apr�s minuit, et debout derri�re ses volets entreb�ill�s, il jetait des
regards pleins d'anxi�t� dans les t�n�bres de la rue.

--Ah! monsieur Belle-Rose! que vous me tirez d'inqui�tude, dit-il au


sergent, je craignais que vous ne fussiez mort.

--Je ne le suis point encore tout � fait, mais �a pourra venir.

--Ne parlez donc pas de cette fa�on lugubre... � l'heure qu'il est, ce
sont de mauvaises conversations.

--Est-ce donc pour vous assurer que je suis bien vivant que vous m'avez
attendu?

--C'est aussi pour vous remettre ce papier qu'un gentilhomme a laiss�


apr�s �tre venu deux fois. Il m'a vivement recommand� de ne le donner
qu'� vous, m'assurant qu'il s'agissait d'une affaire d'importance.

Tandis que M. M�riset parlait, Belle-Rose avait d�j� ouvert le pli,


et, � la clart� de la chandelle du propri�taire, il lisait ces quelques
mots:

�M. de Villebrais n'est point mort, bien qu'il ne soit pas en


�tat de se lever de longtemps, s'il se l�ve jamais; il a parl�,
et le secret de votre rencontre a �t� confi� � des gens qui ont
sans doute donn� des ordres pour vous arr�ter. Vous n'avez plus
qu'� fuir, et le plus vite que vous pourrez. Quittez Paris, et
comptez sur moi, quoi qu'il arrive.

�CORN�LIUS HOGHART.�

Belle-Rose s'attendait � cette nouvelle, il br�la le billet sans


para�tre �mu, et tirant de sa poche une bourse bien garnie, il demanda �
M. M�riset s'il ne connaissait point quelque honn�te personne, discr�te
et s�re, qu'il p�t charger d'une commission d�licate.

--J'ai mon neveu, Christophe M�riset, un gar�on adroit comme un


racoleur, et muet comme un confessionnal.

--Vous me r�pondez de lui?

--C'est mon h�ritier.

--Il se chargera bien alors de porter cette lettre et une autre que je
vais �crire � un capitaine de chevau-l�gers en garnison � Arras?

--Il les portera.

--Sans tarder?

--Dans une heure.

Belle-Rose �crivit � M. d'Assonville pour le pr�venir de ce qu'il avait


vu et des �v�nements qui ne lui permettaient pas de lui porter lui-m�me
la r�ponse de la dame inconnue. Aussit�t apr�s l'arriv�e du neveu
Christophe, il lui remit les deux lettres, avec recommandation de faire
diligence; puis, laissant � M. M�riset un billet pour sa soeur Claudine,
il lui fit part de la n�cessit� o� il se trouvait de s'�loigner aussi.

--Ah! mon Dieu! ne reviendrez-vous pas? dit le propri�taire.

--Je reviendrai si bien que je vous prie de me garder ma chambre avec


ces dix louis qui seront � vous si, dans quinze jours, je ne suis pas
de retour. Je vous prierai seulement de ne rien dire, ni de ce que
vous avez vu, ni de mon d�part, si par hasard quelque curieux vous
questionnait.

--Je comprends, fit M. M�riset, qui flairait sous ce myst�re une affaire
d'�tat, je comprends et je me tairai.

Belle-Rose se d�pouilla de ses habits, en prit d'autres qui


appartenaient au neveu Christophe, s'arma d'un b�ton et quitta la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice.

--C'est � M. de Nancrais que je dois ma hallebarde de sergent, se


disait-il, c'est � M. de Nancrais que je la rendrai.

XI

L'�CLAIR D'UNE PASSION


Au point du jour Belle-Rose se trouvait d�j� � trois ou quatre lieues au
del� de Saint-Denis, sur la route de Flandre. La campagne souriait sous
les premi�res et blanches clart�s du matin: de joyeuses filles passaient
en chantant sur le chemin que rayaient les ombres des peupliers
fr�missants. Autour de Belle-Rose tout �tait lumi�re et gaiet�; tout
�tait t�n�bres et tristesse en lui. Il avait perdu son amante, il venait
de perdre sa libert�, il allait sans doute perdre la vie. Son coeur se
gonfla sous ce flot de pens�es am�res. Il avait lutt�, il �tait vaincu.
Mais la voix de sa conscience ne lui reprochait rien. Vers midi, il
s'arr�ta dans une esp�ce de cabaret; depuis la veille il n'avait rien
pris. L'h�tesse, jeune femme accorte et p�tulante, eut en un tour de
main fait sauter une omelette.

--Bien vous prend, mon gar�on, lui dit-elle, d'�tre entr� au coup de
midi. Un quart d'heure plus tard, vous auriez couru le risque de ne
plus trouver ni coquilles d'oeufs ni cro�te de pain. O� les gens de la
mar�chauss�e passent, il ne reste rien.

--Ah! fit-Belle-Rose, vous attendez les gens du roi?

--Une demi-douzaine de dr�les qui ont soif comme du sable et faim comme
des dogues! La basse-cour y passera, et si l'argent vient, il ne viendra
gu�re... Mais, tenez, les voil� qui s'avancent du bout de la plaine...
Les voyez-vous, leurs mousquetons sur l'�paule?

--Fort bien! Ils sont en chasse de quelque malfaiteur, sans doute?

--Ah bien oui! le pays pourrait �tre pill� qu'ils n'y prendraient
seulement pas garde... ils cherchent un pauvre soldat.

--Un soldat?

--Quelque d�serteur, � ce que m'a cont� le brigadier, qui parle assez


volontiers de ses affaires... Il s'agit d'un jeune homme � peu pr�s
de votre taille, blond comme vous, leste et vigoureux ainsi que vous
semblez l'�tre.

L'h�tesse cessa de parler pour regarder Belle-Rose. L'�clair du soup�on


passa dans ses yeux. Belle-Rose se leva, jeta quelque monnaie sur la
table et se dirigea vers la porte. La crosse d'un mousquet frappa les
cailloux. L'h�tesse s'�lan�a vers le fugitif.

--Chut! fit-elle rapidement � son oreille, je n'ai rien compris, rien


devin�, mais n'avancez pas! Un pied sur la route, et vous �tes mort.
Passez l�, dans ce cabinet; je vais les occuper avec mon meilleur vin...
S'ils ne vous voient pas, dans une heure ils partiront, et vous serez
sauv�... S'ils vous voient, dame! il y a la fen�tre!

Belle-Rose se jeta dans la salle voisine au moment o� la porte du


cabaret s'ouvrait.

--Le ciel est un four et la route est un gril! dit le soldat en entrant.

--Si bien que vous avez une soif de damn�, r�pondit l'h�tesse. Prenez
donc et buvez, ajouta-t-elle en posant une cruche de vin sur la table.
Ceux qui venaient par la plaine entr�rent � l'instant. La plupart
jet�rent sur les bancs leurs chapeaux et leurs mousquets, et s'assirent
autour de la table. L'h�tesse passait et repassait de la salle au
cabinet, qui avait une issue sur la cuisine.

--Ils boivent, dit-elle tout bas � Belle-Rose.

--Tous?

--Tous, sauf un.

Belle-Rose ouvrit la fen�tre.

Au troisi�me voyage de la cabareti�re, un soldat la suivit.

--Laissez-moi et finissons, dit-elle.

--Non pas; vous avez de trop beaux bras.

--S'ils sont beaux, ils sont forts; gare � vos joues!

--Eh! eh! reprit le soldat en apercevant Belle-Rose, nous ne sommes pas


seuls! La compagnie fait peur � l'amour. Eh! l'ami, retournez-vous donc
un peu, qu'on vous regarde!

Belle-Rose tressaillit au son de cette voix qui ne lui �tait pas


inconnue. Il appuya une main sur la fen�tre, se retourna, et reconnut
Bouletord, Bouletord qui �tait pass� de l'arme de l'artillerie dans
la mar�chauss�e � pied, o� il avait vaillamment gagn� les galons de
brigadier.

--Belle-Rose! s'�cria-t-il. Eh! eh! camarade! nous avons un vieux


compte � r�gler ensemble. Vous avez eu la premi�re manche; mais � moi la
partie. Vous �tes mon prisonnier.

--Pas encore, dit Belle-Rose en posant le pied sur la fen�tre.

Bouletord s'�lan�a vers lui, mais un furieux coup de poing le renversa


rudement par terre, et d'un bond Belle-Rose franchit la fen�tre. Aux
cris du brigadier, la mar�chauss�e accourut, mais par une singuli�re
inadvertance, en voulant secourir Bouletord, la cabareti�re avait
repouss� les ch�ssis couverts de rideaux rouges, si bien que la vue de
la campagne et du fuyard �tait intercept�e.

--Qu'y a-t-il donc? demand�rent les soldats.

Bouletord, sans r�pondre, saisit un mousquet, ouvrit la fen�tre et fit


feu. La balle fit sauter l'�corce d'un saule � dix pas de Belle-Rose.

--Pauvre gar�on! dit l'h�tesse, comme il court!

--Mais d�p�chez-vous donc! cria Bouletord � ses gens. C'est notre


d�serteur. S'il nous �chappe, il nous vole dix louis.

La mar�chauss�e se jeta sur les traces du fuyard; mais la mar�chauss�e


�tait embarrass�e de ses buffleteries et Belle-Rose gagnait du terrain.
De la fen�tre o� elle s'�tait accoud�e, la cabareti�re assistait � cette
chasse improvis�e. Au lieu d'un cerf, c'�tait un homme qu'on courait.
--Comme il va! disait-elle � demi-voix, tout en suivant les �pisodes de
cette course, et sans se douter qu'elle parlait tout haut; le voil� qui
traverse les luzernes du p�re Beno�t. Bon, il saute le foss�... Il a des
jambes de chevreuil, ce gar�on-l�!... Ah! voil� un soldat par terre...
il a donn� du pied contre une souche, le maladroit!... et d'un autre...
celui-l� s'est emp�tr� dans le fourreau de son sabre... Le d�serteur
est d�j� loin... bien certainement il leur �chappera... Ah! mon Dieu!
le brigadier arr�te un mara�cher; il prend son cheval, l'enfourche,
le pique avec la pointe de son �p�e, et part au grand galop!...
Le brigadier a le coup de poing sur l'estomac!... Un autre soldat
l'imite... puis un autre aussi... Trois soldats � cheval contre un homme
� pied!... il est perdu! Ah! il les a entendus... le voil� qui entre
dans les terres labour�es... ce n'est pas sot! les chevaux sont
lourds... ils enfonceront... Bien! ils ne vont d�j� plus si vite!...
Et lui? le pauvre gar�on file comme une perdrix... il saute les
ruisseaux... Tiens! o� veut-il aller?... Ah! il a song� au bois! et il
a, ma foi, bien raison!... Il approche... il y touche... il entre...
disparu!

Quand Belle-Rose eut p�n�tr� dans le bois, il courut quelques instants


encore, jusqu'� ce qu'il entend�t le bruit des chevaux galopant sur
la lisi�re. Se jetant alors de c�t�, il fit une centaine de pas, et se
blottit sous un fourr�, le nez en terre, comme un li�vre. Bouletord et
ses deux acolytes arriv�rent poussant leurs montures � coups de plat de
sabre; en cet endroit le sentier bifurquait. Le brigadier prit � droite,
les soldats prirent � gauche, et trois minutes apr�s le bruit de leur
course se perdait dans l'�loignement. Belle-Rose, tranquille de ce c�t�,
et voulant �viter la poursuite des gens de la mar�chauss�e � pied, qui
ne manqueraient pas de fouiller le bois, se releva, et courut droit
devant lui par le taillis. Un mur se rencontra sur son chemin, il le
franchit. Au bout d'un quart d'heure, il se trouva sur le bord d'une
avenue que coupait une rivi�re sur laquelle on avait jet� un pont.
Une grille la fermait d'un c�t�, un grand ch�teau s'�levait � l'autre
extr�mit�. Belle-Rose avan�a la t�te; il ne vit rien et n'entendit rien.
D�cid�ment la mar�chauss�e s'�tait fourvoy�e. Il entra dans l'avenue
et marcha vers le ch�teau. Il avait � peine fait une vingtaine de pas,
qu'il aper�ut � quelque distance une dame � cheval et derri�re elle un
domestique en livr�e. La dame paraissait lire une lettre que le laquais
venait sans doute de lui remettre. A l'�cume qui blanchissait son mors
et son cou, on pouvait croire que le cheval du valet avait fourni une
longue course, tandis que celui de la dame, fringant et vif, semblait
impatient de partir. La dame, qui paraissait jeune et belle, avait �
peine achev� sa lecture que, froissant la lettre dans sa main, elle
appliqua un coup de houssine � son cheval; le cheval, surpris, bondit,
se cabra et partit comme un trait. Sa ma�tresse poussa un cri, le
valet se jeta en avant, mais il ne put saisir la bride du cheval, qui
pr�cipita sa course dans l'avenue. Il allait enfiler le pont jet� sur la
rivi�re, lorsqu'une branche, chass�e par le vent, s'embarrassa dans ses
jambes. Le cheval, effar�, sauta sur la berge de la rivi�re qui, en cet
endroit, �tait � pic. Ses pieds de derri�re p�trissaient l'ar�te, et
le moindre faux pas pouvait le pr�cipiter dans l'eau profonde qui se
brisait contre les arches du pont. Belle-Rose vit le p�ril d'un coup
d'oeil. Il bondit sur la berge, saisit le cheval par le mors et le fit
se jeter de c�t�; la dame, plus p�le qu'une morte, s'�lan�a de selle,
et Belle-Rose et le coursier fumant roul�rent sur l'herbe. Belle-Rose
n'entendit qu'un cri, ne sentit qu'un coup et s'�vanouit. Quand
il revint � lui, il �tait couch� sur un sofa dans une grande pi�ce
magnifiquement meubl�e. Son premier geste fut de porter sa main � son
front; une vive douleur r�pondit au contact de ses doigts.

--Oui, oui, vous �tes bless�! Il s'en est fallu d'un demi-pouce que
le fer du cheval n'atteign�t la tempe! _Adonis_ a �t� adroit dans sa
maladresse.

Belle-Rose pencha la t�te pour voir la personne qui parlait, et reconnut


la dame qu'il venait de tirer d'un si grand p�ril. Il voulut se relever
pour la remercier des soins qu'elle avait pris de lui.

--Tenez-vous tranquille, reprit-elle, vous n'�tes point en �tat de


remuer avec la plaie que vous avez � la t�te et la saign�e qu'on vous a
faite au bras.

Belle-Rose s'aper�ut seulement alors qu'il avait le bras gauche entour�


de ligatures. Il sourit et reporta ses yeux sur la dame qui �tait devant
lui assise dans un grand fauteuil. Son habit de cheval, d�chir� en trois
ou quatre endroits, �tait tachet� de sang; elle-m�me portait le bras en
�charpe; ses cheveux d�faits tombaient en longues tresses brunes autour
de son visage, o� rayonnaient des yeux merveilleusement beaux. Au milieu
des sensations confuses o� son �me se d�battait, il semblait au jeune
sous-officier que ce n'�tait pas la premi�re fois que le son de cette
voix frappait son oreille; mais il ne pouvait se rappeler ni en quel
lieu ni en quelle circonstance il l'avait entendue. Quant au visage de
la dame, il lui �tait tout � fait inconnu. Au sourire de Belle-Rose,
elle r�pondit par un sourire; mais il y avait dans le mouvement de ses
l�vres, d'un dessin ferme et net, quelque chose d'amer et de d�daigneux
qui en alt�rait la gr�ce.

--Je comprends, reprit-elle, vous n'avez rien senti, ni la chute, ni le


coup de pied, ni le transport au ch�teau sur un brancard, ni la saign�e,
ni le pansement. Une jolie femme ne se serait pas mieux �vanouie.

Belle-Rose rougit l�g�rement.

--Mais, continua la dame, vous tombiez donc des nues quand vous avez si
brusquement fait pirouetter Adonis?

Belle-Rose avait tout oubli�. La question de la dame rendit � ses


souvenirs toute leur vivacit�. Il revit � la fois son duel, son d�part,
sa fuite, et se tut, mesurant par la pens�e la solitude et le malheur o�
sa vie venait d'�tre plong�e.

--Oh! je ne vous demande pas votre secret, continua son interlocutrice:


vous m'avez sauv� la vie, c'est bien le moins que vous ayez le droit
de garder le silence. Mais, sur mon �me, l'homme qui a failli causer ma
mort, apr�s avoir presque tu� M. de Villebrais, a maintenant un double
compte � me rendre.

Belle-Rose regarda la dame avec �tonnement. Elle avait les sourcils


fronc�s, les l�vres contract�es, et sur ses joues une rougeur f�brile
venait de chasser la p�leur.

--M. de Villebrais! s'�cria Belle-Rose en se soulevant.

--Le connaissez-vous? reprit l'inconnue.


--Un officier d'artillerie? ajouta le bless�.

--Pr�cis�ment. Un officier d'artillerie que j'attendais au ch�teau;


son meurtrier s'est enfui; mais je saurai bien l'atteindre o� qu'il se
cache.

--C'est donc � sa vie que vous en voulez, madame?

--Certes! apr�s le crime, il faut le ch�timent.

--Prenez-la donc! s'�cria Belle-Rose, car celui que vous cherchez, c'est
moi!

--Vous! mais vous l'avez donc frapp� par derri�re!

--J'ai frapp� M. de Villebrais de face, l'�p�e froissant l'�p�e, et, si


je l'ai frapp�, c'est parce qu'il avait insult� une femme.

--Quelque grisette!

--Ma soeur, madame.

--Eh, que m'importe! qu'est-ce que c'est que votre soeur?

--Madame! s'�cria Belle-Rose, je vous ai livr� ma vie, mais je ne vous


ai pas livr� l'honneur des miens! Faites-moi tuer, si bon vous semble,
mais ne m'insultez pas.

Belle-Rose �tait debout: une �motion extraordinaire animait son visage;


sur son front p�le filtraient quelques gouttes de sang; l'�clat de
ses yeux, l'autorit� de son geste, l'expression hardie de sa voix,
impos�rent � l'inconnue. Elle qui semblait avoir l'habitude du
commandement, h�sita, les yeux attach�s sur cette jeune t�te pleine de
force et de r�solution. Elle se sentit remu�e jusqu'au fond du coeur,
et s'�tonna de ne plus trouver ni mouvement ni parole pour r�pondre au
t�m�raire qui la dominait.

En la voyant silencieuse, Belle-Rose oublia son indignation: un doux


sourire passa sur ses l�vres d�color�es, la flamme de ses yeux se voila,
et s'inclinant avec une gr�ce toute pleine de simplicit�:

--Pardon, madame, reprit-il, je d�fendais ma soeur contre votre col�re,


mais j'abandonne le fr�re � votre vengeance.

Les yeux de l'inconnue s'emplirent de clart�s ondoyantes; tout son


�tre fr�mit, et, pench�e au bord de son fauteuil, d'une voix douce elle
murmura:

--Jeune et brave et beau tout � la fois!

Puis elle reprit en souriant:

--Si vous vous livrez, moi je vous sauve. Vous avez trop raison pour que
M. de Villebrais n'ait pas un peu tort.

Il serait fort difficile d'exprimer le motif de la joie profonde qui


s'�pandit dans le coeur de Belle-Rose. Ce n'�tait certainement pas
l'esp�rance d'�chapper � une condamnation in�vitable: il �tait r�solu
� l'aller chercher lui-m�me. N'�tait-elle pas plut�t occasionn�e par
l'int�r�t soudain que l'inconnue semblait prendre � lui? Belle-Rose
aurait pu seul expliquer la nature de ses sensations, et elles �taient
encore trop confuses pour qu'il songe�t � les analyser.

--M. de Villebrais est cependant une forte lame? reprit la dame en


suivant du regard sur le visage de Belle-Rose le reflet de ses fugitives
pens�es. Vous �tes donc bien redoutable une �p�e � la main?

--J'avais le bon droit de mon c�t�, madame.

--Si vous d�fendez si vaillamment une soeur, que feriez-vous donc pour
une ma�tresse?

--Je ferais de mon mieux.

--Bien gard�e alors sera celle que vous aimerez!

A ces mots qui lui rappelaient Suzanne, Belle-Rose rougit. La dame s'en
aper�ut.

--Ah! vous aimez! reprit-elle d'une voix br�ve en jetant au bless� un


coup d'oeil rapide et profond.

En ce moment, une cam�riste entra dans l'appartement. En voyant


Belle-Rose elle tressaillit; mais l'inconnue, faisant le geste de
ramener ses cheveux derri�re son �paule, promena son doigt sur ses
l�vres.

--La voiture que madame la duchesse a demand�e est pr�te, dit la


cam�riste.

La duchesse se leva. Belle-Rose voulut la saluer, mais l'effort qu'il


venait de faire en se redressant avait �puis� ses forces; il chancela et
s'appuya sur le dos d'un fauteuil pour ne pas tomber.

--M. de Villebrais se meurt, dit tout bas la cam�riste � sa ma�tresse.

La duchesse s'�tait avanc�e vers la porte; en se retournant pour jeter


un dernier regard � Belle-Rose, elle vit la p�leur livide �tendue
sur son front, qu'humectait un filet de sang. D'un geste hautain elle
repoussa la cam�riste et s'�lan�a vers lui.

--Je reste, dit la duchesse.

XII

LES R�VES D'UN JOUR D'�T�

Durant quelques jours, Belle-Rose demeura couch�, en proie � une fi�vre


ardente; la force de sa constitution et la vigueur de sa volont� avaient
pu, dans les premiers instants, dissimuler l'�nergie du mal; mais il dut
c�der enfin � la violence de la r�action qui s'op�rait en lui. Son
corps et son esprit, �galement bless�s, �taient � bout de r�sistance et
d'efforts. Bien souvent, tandis que le d�lire faisait passer des r�ves
sans nombre dans les t�n�bres de son imagination, il crut voir, pench�e
sur son lit, une figure de femme que voilaient � demi les longs anneaux
d'une chevelure embaum�e. Alors, il appelait Suzanne d'une voix bris�e
par les sanglots, et ses l�vres arides se collaient � des mains blanches
qu'on abandonnait � ses baisers. Mais, chose �trange! dans ces heures
o� l'amour de Belle-Rose s'enflammait de tous les feux de la fi�vre, le
visage de l'inconnue se d�tournait, et tout son corps tremblait comme un
rameau secou� par le vent. Un jour vint o� le malade put jeter autour
de lui un regard plus tranquille. Le silence �tait profond. Dans l'ombre
transparente d'une chambre o� les rayons du jour se noyaient entre les
tentures de soie, une femme, entour�e des longs plis d'une robe blanche,
�tait assise sur un fauteuil. Un r�ve � peine achev� flottait encore
devant les yeux de Belle-Rose; il tendit les bras � l'image trompeuse de
son amante, et sa bouche murmura doucement le nom de Suzanne.

--Je ne suis pas Suzanne, dit l'�trang�re.

Belle-Rose se souleva sur le coude et la regarda. Les voiles o� la


fi�vre avait emprisonn� son �me disparurent comme ces vapeurs du matin
dont les premi�res clart�s du jour effacent les plis nacr�s. Belle-Rose
reconnut la duchesse. Un sourire doux et triste �claira son visage.

--C'�tait vous? dit-il.

--C'est une amie que vous n'appeliez pas et qui veillait sur vous,
r�pondit la duchesse. Mais ne me questionnez pas encore. J'ai ordre de
vous imposer silence. Ob�issez.

La duchesse appuya un doigt sur sa bouche et for�a doucement le soldat


� se recoucher. Mais elle-m�me la premi�re oublia la consigne qu'elle
s'�tait charg�e de faire ex�cuter.

--Vous l'aimez donc bien, cette Suzanne? reprit-elle avec un l�ger


tremblement dans la voix.

Une rougeur subite courut sur les joues de Belle-Rose.

--L'ai-je nomm�e? s'�cria-t-il. Oh! madame, pardonnez � mon d�lire.

--Eh! monsieur, ce ne sont point des excuses que je vous demande, c'est
un aveu.

Avec la col�re, la sonorit� de la voix �tait revenue. L'�clair brillait


dans les yeux de la duchesse, ses narines fr�missaient. Belle-Rose,
� demi soulev� sur son coude, la regarda une minute; calme et serein
devant cette col�re mal contenue, il redressa fi�rement sa t�te
charg�e des ombres de la souffrance, et avec la simplicit� du chr�tien
confessant sa foi, il reprit:

--Oui, madame, je l'aime.

Les yeux de la duchesse s'abaiss�rent sous le regard de Belle-Rose; elle


laissa tomber sa t�te sur sa poitrine, et si la douteuse clart� de la
chambre avait permis au jeune bless� de lire sur ce beau visage inclin�,
il aurait pu voir, des paupi�res � demi closes, glisser sur la joue une
larme comme une goutte de ros�e sur du marbre poli.
--Est-ce votre fianc�e? reprit-elle d'une voix si faible qu'elle passa
comme un murmure entre l'alb�tre rose de ses l�vres.

--Non, dit Belle-Rose tristement, c'est une amie que j'ai perdue.

Un rayon �clatant illumina le regard de la duchesse; puis, le front


appuy� sur sa main, elle se tut. Mme la duchesse de Ch�teaufort �tait
alors dans tout l'�clat de sa beaut�. Grande, svelte, admirablement
prise dans sa taille, toute sa personne offrait un heureux m�lange de
gr�ce et de dignit�; elle avait naturellement cette d�marche ais�e,
ce port noble et ce grand air dont les dames de la cour de Louis XIV
devaient, par toute l'Europe, illustrer la majest�. Peut-�tre m�me
pouvait-on lui reprocher la superbe assurance de ses mani�res, qui
imposaient parfois plus qu'elles ne charmaient, et l'expression hautaine
de son visage; mais elle savait � propos en temp�rer l'orgueil par une
�l�gance ineffable, une adorable coquetterie dont les gr�ces magiques
pr�taient � son geste, � son regard, � son sourire, une irr�sistible
douceur. La chaleur du sang espagnol, qu'elle tenait de sa m�re,
se trahissait alors dans l'�tincelle humide de ses yeux limpides
et rayonnants, dans l'appel muet de ses l�vres pourpr�es, dans les
mouvements onduleux de son corps souple, dans les caresses de sa
voix toute pleine de sons purs et velout�s. Mme de Ch�teaufort se
transformait comme une f�e, et sous la grande dame brillait souvent
l'enchanteresse. Elle savait � sa bouche, d'un galbe fier et d�daigneux,
donner le suave contour d'un sourire ing�nu; l'arc d�li� de ses sourcils
se jouait sur l'ivoire d'un front d�licat avec une charmante vivacit�;
la p�le transparence de ses joues, de son col, de ses �paules, o�
rampait un r�seau de veines bleu�tres, s'illuminait parfois de teintes
roses, comme rougissent les neiges sous un baiser du soleil. La divine
statue s'animait sous l'�clair de la passion; et comme la d�esse
antique, elle apparaissait aux yeux charm�s toute �blouissante de vie,
de jeunesse et d'amour. Mme de Ch�teaufort passait pour une des femmes
les plus influentes de la cour du jeune roi; son mari, gouverneur de
l'une des provinces du midi de la France, la laissait complaisamment �
Paris, o� il pouvait tout esp�rer du cr�dit de sa femme. En retour de
cette influence, M. de Ch�teaufort accordait � la duchesse, sa femme,
une libert� dont elle usait pleinement. C'�tait entre eux comme une
sorte de compromis tacite dont les clauses s'ex�cutaient loyalement.
A lui les titres, les honneurs, les dignit�s; � elle le luxe, les
plaisirs, l'ind�pendance. A l'�poque dont nous parlons, ces sortes
d'associations consacr�es par le sacrement du mariage �taient tol�r�es,
peut-�tre m�me autoris�es par les moeurs, et personne ne songeait �
m�dire de leurs cons�quences. Ceux qui faisaient de la conduite de
Mme de Ch�teaufort le sujet de leurs entretiens ne songeaient pas � la
bl�mer; les jeunes gens cultivaient sa connaissance dans l'esp�rance
du profit qu'en pouvait tirer leur amour-propre, les autres pour le
b�n�fice de leur ambition. Au moment o� Mme de Ch�teaufort rencontra
Belle-Rose, le bruit de ses galanteries avec M. de Villebrais commen�ait
� se r�pandre � la cour. Les raffin�s s'en �tonnaient et en cherchaient
la cause; les vieux seigneurs, qui avaient guerroy� sous Mme de
Chevreuse et Mme de Longueville, ne se tourmentaient pas pour si peu.

--Cela est, parce que cela est, disaient-ils. Sait-on pourquoi le vent
souffle?

Mais ce dont personne ne se doutait, c'est que le r�gne de M. de


Villebrais e�t vu sa derni�re heure; de l'aurore � son cr�puscule,
cet amour n'avait eu qu'un �clair. La noble fiert�, l'audace calme
et r�fl�chie de Belle-Rose, avaient surpris Mme de Ch�teaufort; sa
jeunesse, sa beaut�, l'avaient �mue; sa franchise, son d�vouement,
son p�ril, la touch�rent. Sous l'habit d'un soldat, elle venait de
reconna�tre le langage et les sentiments d'un gentilhomme; jamais tant
d'isolement et de r�solution ne lui �taient apparus sous la figure grave
et charmante d'un jeune homme. A cette destin�e obscure, d�j� �prouv�e
par la souffrance, se m�lait le prestige du malheur. Belle-Rose
s'�tait r�v�l� � Mme de Ch�teaufort au milieu de circonstances qui
se rattachaient � une �poque de sa vie dont elle ne pouvait perdre le
souvenir; il s'�tait montr� plein, tout � la fois, de hardiesse et de
noble confiance; il lui avait sauv� la vie et lui avait offert la sienne
en �change; autour de sa jeune t�te rayonnait l'aur�ole d'un amour
myst�rieux. Est-ce surprenant que la curiosit�, l'�tonnement, l'int�r�t,
mille sensations confuses et inexplicables autant qu'inexpliqu�es,
eussent retenu Mme de Ch�teaufort aupr�s du corps sanglant de
Belle-Rose? Quand elle fut rest�e, elle oublia M. de Villebrais, et
quand elle eut oubli� l'officier, elle aima le soldat. Mais cet amour
nouveau ne triompha pas de son orgueil sans combats. Vingt fois r�volt�e
contre les sentiments tumultueux et tendres que cette passion n�e du
hasard soulevait dans son coeur, elle voulait briser la cha�ne qui la
retenait au chevet du malade, mais elle ne r�ussissait � s'�loigner
une heure que pour revenir bient�t plus enflamm�e et plus soumise.
Ce n'�tait plus la femme imp�rieuse de qui les paroles �taient des
commandements, qui choisissait dans la foule des courtisans, et savait
rester libre et ma�tresse m�me au milieu de ses �garements. Elle aimait,
et les d�dains de son �me se fondaient au souffle d'une tendresse
infinie autant qu'impr�vue. Pench�e sur le lit o� la fi�vre clouait
Belle-Rose, elle �coutait son d�lire, le coeur bondissant � chaque
parole, et laissait couler sans les voir les larmes auxquelles ses
paupi�res n'�taient plus accoutum�es. Quand vint la convalescence, Mme
de Ch�teaufort en �gaya les premiers jours par sa pr�sence assidue
et les mille enchantements de son esprit; et la premi�re fois que
Belle-Rose passa le seuil de sa chambre, elle lui fit un appui de son
bras. Belle-Rose aimait toujours Mme d'Albergotti, mais il faut avouer
aussi qu'il s'appuyait volontiers sur le bras de Mme de Ch�teaufort.
Certes, pour rien au monde il n'e�t voulu trahir celle � qui toute
son �me s'�tait donn�e; mais il ne se r�signait pas sans douleur � la
n�cessit� de quitter le ch�teau o� un si doux asile lui �tait offert.
Quand il �tait seul, toutes ses pens�es allaient � Suzanne; mais
au moindre fr�lement d'une robe de satin glissant sur le sable des
sentiers, tous les r�ves secrets, tous les d�sirs confus de la jeunesse
volaient vers Mme de Ch�teaufort. Son amour pour Mme d'Albergotti �tait
pur et calme comme un lac voil� de saules; il voyait jusqu'au fond
du premier regard, et son coeur y puisait une tendre m�lancolie qui
laissait � ses r�ves leur certitude et leur limpidit�; mais � la vue de
Genevi�ve de Ch�teaufort, toute son �me se troublait, un tumulte �trange
se faisait dans sa pens�e, il sentait monter � ses l�vres mille paroles
ardentes, la regardait �perdu et fuyait, ne sachant plus si l'amour
�tait ce culte sinc�re et profond qu'il vouait au nom de Suzanne, ou le
d�lire qu'allumait la pr�sence de Genevi�ve. Cependant il restait, et
comme ces voyageurs assoupis sous les ombrages odorants des Antilles
qui rec�lent des poisons dans leurs parfums, il n'avait plus la force de
secouer le sommeil enivrant o� le ber�ait une naissante passion.

Belle-Rose n'avait pas la libert� de sortir du parc, mais dans son


�tendue, sem�e de jardins et de bois, il errait au hasard; seulement
il n'errait pas seul. Aux yeux des gens du ch�teau, il passait pour
un gentilhomme, il en portait l'habit et l'�p�e, et les laquais ne
l'appelaient pas autrement que M. de Verval. Ce nom ambitieux lui venait
de Mme de Ch�teaufort, qui le lui avait donn� en riant.

Un jour qu'ils se promenaient ensemble, peu de temps apr�s son entr�e en


convalescence, Mme de Ch�teaufort s'amusait � le plaisanter sur ce nom
de Belle-Rose, qui, ne lui venant pas du calendrier, le laisserait sans
patron au paradis.

--Si mieux vous aimez, madame, appelez-moi Jacques, r�pondit le soldat.

--Ceci est au moins catholique; mais ce n'est pas tout, j'imagine...


Jacques quoi?

--Jacques Grinedal.

--Oh! voil� qui sent la Flandre d'une lieue! Ce nom-l� ne se peut-il pas
traduire en fran�ais?

--Tr�s ais�ment: _Grinedal_ signifie tout juste _vallon vert_ ou


_verte vall�e_. Vous verrez que mes a�eux sont n�s au beau milieu d'une
prairie, entre deux collines.

--Alors, monsieur Grinedal, vous me permettrez bien de vous nommer M. de


Verval?

--Eh! madame, est-il donc dans ma destin�e de changer de nom � tout


propos?

--J'ignore si la chose est dans votre destin�e, mais elle est dans mon
d�sir.

--J'y souscris; mais encore veuillez m'en dire les motifs?

--Je pourrais vous r�pondre que vous vous nommerez M. de Verval parce
que telle est ma fantaisie. Vous aviez �t� baptis� par le droit de
l'�paulette, vous l'�tes � pr�sent par le droit du caprice. Cette
autorit� n'en vaut-elle pas une autre?

--Elle vaut mieux.

--Certes! M. de Nancrais n'est que capitaine, et je suis femme.

--Je me tais et mets M. de Verval � vos ordres.

--C'est un moyen de sauver Belle-Rose.

Belle-Rose comprit; les laquais pouvaient tout � leur aise causer de


M. de Verval. Jamais, sous le nom du gentilhomme, Bouletord et la
mar�chauss�e ne flaireraient le sergent d'artillerie. Durant une absence
que fit Mme de Ch�teaufort, M. de Verval, ou Belle-Rose, comme on
voudra, rendu � ses souvenirs solitaires, vit se dresser dans son
�me l'image sereine de Suzanne; aupr�s d'elle pass�rent les ombres
attrist�es de Claudine, de M. d'Assonville, de M. de Nancrais, de
Corn�lius Hoghart. La voix de sa conscience cria dans la solitude; il
rougit de son repos et de cette fi�vreuse oisivet� qui l'attachait pr�s
d'une femme quand le soin de son bonheur l'appelait � Laon, et plein
de trouble, il prit la r�solution de rompre les liens nouveaux o�
s'encha�nait sa libert�. Quelques mots �crits � la h�te instruisirent
Claudine et Corn�lius des �v�nements qui avaient suivi son d�part de
Paris et du parti qu'il venait d'arr�ter. Il confia ses lettres �
un laquais, avec pri�re de les porter en toute h�te au logis de M.
d'Albergotti. Trois ou quatre louis l'assur�rent de la diligence du
valet, et il attendit le retour de Mme de Ch�teaufort pour lui d�clarer
sa volont� de partir sur l'heure. Cette attente fut longue, inqui�te,
tourment�e. Belle-Rose sentait qu'il n'avait point trop de tout son
courage pour soutenir la vue de Genevi�ve, et dans la connaissance qu'il
avait du trouble que la pr�sence de cette nouvelle amie jetait dans son
�me, il se demandait s'il ne ferait pas mieux de s'�loigner sans lui
parler. La crainte de l'offenser l'arr�ta; �trange pens�e au moment o�
il se d�cidait � la fuir pour toujours! Mme de Ch�teaufort rentra tr�s
tard ce jour-l�; minuit venait de sonner quand les grilles du parc
s'ouvrirent, et avant que Belle-Rose p�t lui parler, elle passa dans
ses appartements. Le sergent remit donc sa confidence et son d�part
au lendemain. Si l'on avait pu descendre jusqu'au fond de son coeur,
peut-�tre aurait-on d�couvert qu'il n'�tait point trop afflig� de
ce contre-temps. Cach� derri�re un massif de verdure, il avait vu
descendre, � la clart� des flambeaux, Mme de Ch�teaufort, belle et
rapide comme Diane. Sa fugitive apparition l'avait �bloui. Mme de
Ch�teaufort et Belle-Rose occupaient un corps de logis s�par� de
l'habitation principale, que les ouvriers �taient en train de r�parer;
l'appartement de Belle-Rose �tait au rez-de-chauss�e, celui de la
duchesse au premier �tage. Tous deux avaient vue sur le parc. La nuit
�tait superbe; les �toiles sans nombre, r�pandues comme une poussi�re
d'or sur le velours du ciel, projetaient dans l'espace une lueur
tremblante, tandis que les sombres massifs du parc voilaient l'horizon
incertain. Belle-Rose ouvrit la fen�tre et pr�senta son front nu
aux fra�ches haleines de la nuit; l'agitation de ses pens�es ne lui
permettant pas de go�ter le repos, au lieu de livrer son esprit aux
r�ves du sommeil, il l'abandonnait aux r�ves de l'amour. Il y avait
une heure ou deux d�j� qu'il suivait dans leur vol confus les songes,
enfants de la solitude, lorsqu'il vit le rideau noir des arbres
s'illuminer sous les rouge�tres reflets d'une clart� subite. Les �clairs
succ�daient aux �clairs, et leur rapide �clat empourprait le ciel o�
p�lissaient les �toiles. Belle-Rose, �tonn�, franchit l'appui de la
fen�tre et se tourna vers l'�tage o� dormait Mme de Ch�teaufort. Mille
flammes s'�chappaient par les balcons o� tourbillonnaient des flots
d'�tincelles. Au m�me instant partirent de tous c�t�s des cris
d'�pouvante, et les femmes de la duchesse, surprises par l'incendie au
milieu de leur sommeil, s'�lanc�rent de chambre en chambre, � demi nues;
pleines de terreur, elles couraient au hasard, fuyant les flammes
qui serpentaient le long des fa�ades, d�voraient les tentures,
s'�panouissaient en panaches flamboyants au bout des chemin�es
embras�es, et roulaient comme des vagues sous l'effort du vent. Les
gardes et les laquais, r�veill�s par les bruits mena�ants de l'incendie,
s'arm�rent d'�chelles et de seaux; tous les gens du ch�teau furent sur
pied � l'instant et coururent vers le corps de logis o� p�tillait le
feu. Le premier, Belle-Rose reconnut l'imminence et la grandeur du
p�ril: l'incendie, communiqu� sans doute � quelque rideau par une bougie
oubli�e, devait faire de rapides progr�s dans un appartement o� la soie,
les tapis, les tentures, les meubles entass�s pr�taient mille aliments
� son imp�tuosit�. Un cri d'horreur s'�chappa de ses l�vres, il bondit,
et, gagnant l'escalier, il parvint en une seconde � l'�tage o� reposait
Mme de Ch�teaufort. L'effroi triplait ses forces: la premi�re porte
qu'il rencontra vola en �clats du premier choc, et il se jeta dans
l'appartement o� serpentaient les flammes. Les chambri�res passaient �
ses c�t�s comme des fant�mes. Belle-Rose avan�ait toujours, une derni�re
porte tomba sous l'effort de ses mains puissantes, un tourbillon de
fum�e et d'�tincelles l'enveloppa; mais il avait d�j� saisi dans ses
bras le corps d'une femme qui l'appelait. Alors, plus rapide qu'une
fl�che, all�ch� par le pr�cieux fardeau qui se collait � sa poitrine,
bondissant sur les parquets noircis, entre les murs calcin�s, sur
l'escalier br�lant, il franchit le perron avec la foudroyante rapidit�
d'une ombre, et fuyant l'incendie dont l'�clat le poursuivait, il
d�posa Genevi�ve dans un pavillon b�ti sur la lisi�re du parc. Mme de
Ch�teaufort, � demi suffoqu�e, avait reconnu Belle-Rose au moment o� la
porte bris�e lui donna passage. Le nom du soldat mourut sur ses l�vres,
elle roula ses bras autour du cou de Belle-Rose et ferma les yeux, ivre
d'amour et d'�pouvante. Cette course fantastique au milieu des flammes
et des bruits sinistres de l'incendie, tandis qu'elle s'appuyait
�chevel�e sur le coeur du beau jeune homme tout palpitant de terreur,
la fascinait. Jusqu'o� ne serait-elle pas all�e, emport�e ainsi, p�le,
effar�e, tremblante, toute pleine d'�motions charmantes et terribles!
Quand Belle-Rose l'eut couch�e sur son sofa, il s'agenouilla pr�s
d'elle, et prenant ses deux mains entre les siennes, il les couvrit de
larmes et de baisers.

--Vivante! oh! mon Dieu, vivante! s'�cria-t-il.

Mme de Ch�teaufort ouvrit les yeux; son r�ve finissait devant une
r�alit� plus enivrante encore. Belle-Rose �carta les cheveux d�nou�s de
Mme de Ch�teaufort, prit sa t�te entre ses mains, la regarda avec des
yeux enflamm�s sous les pleurs, et, p�le d'amour, la baisa au front. Mme
de Ch�teaufort frissonna de la t�te aux pieds; ses yeux se ferm�rent,
et sa bouche �gar�e rendit � Belle-Rose son baiser. Le soldat se dressa,
chancelant comme un homme bless�.

--Vous �tes sauv�e, dit-il; laissez-moi partir!

Genevi�ve se leva d'un bond.

--Partir! que parlez-vous de partir? s'�cria-t-elle.

--Eh! madame! que cela soit aujourd'hui, que cela soit demain, ne
faut-il pas que je vous quitte? reprit-il.

Les lueurs de l'incendie dissipaient � demi l'obscurit� du pavillon; Mme


de Ch�teaufort, belle de terreur, ramenait autour de sa taille les plis
flottants de sa robe; sur ses �paules nues pleuvaient les tresses brunes
de ses longs cheveux, ses mains suppliantes apaisaient les fr�missements
de sa poitrine, la fi�vre et l'effroi se peignaient dans son regard,
l'angoisse et la pri�re sur son visage. Jamais elle ne parut si belle
aux yeux de Belle-Rose: la douteuse clart� qui l'entourait doublait la
divine expression de son geste et de sa beaut�. Vainement comprim�e, la
passion du soldat se fit jour. Elle �clata tout enti�re dans un cri.

--Vous voyez bien que je vous aime! laissez-moi partir! dit-il.

Genevi�ve retomba bris�e de joie sur le sofa qu'elle venait � peine de


quitter.

--Ne l'aviez-vous donc pas devin�, madame? reprit Belle-Rose; je vous


aime avec l'emportement d'un fou et l'�pouvante d'un enfant! Votre voix
m'enivre, et je ne l'entends jamais que mille r�ves n'assi�gent mon
�me �perdue; votre regard me suit dans l'ombre et passe dans mes
veines comme une flamme. Je sens sur ma main le contact de votre main,
longtemps encore apr�s que vous m'�tes ravie. Vous m'appelleriez du fond
d'un ab�me que je m'y jetterais... J'ai des nuits de fi�vre pour avoir
effleur� de mes l�vres le bout de vos doigts. J'�coute votre approche
avec des tressaillements qui me font mourir; je sais quel bruit vous
faites sur l'herbe en glissant, sur le gravier des all�es, sur le tapis
du boudoir; le fr�lement de votre robe arrive � mon coeur. Si votre
pied touche une fleur, je la brise sous mes baisers! Vous ne savez pas
combien de nuits j'ai pass�es � veiller sous vos fen�tres, suivant
d'un regard avide votre silhouette, couch� dans l'herbe, et, dans la
solitude, m'abreuvant des flots amers d'une folle passion! Pour franchir
le seuil de cette porte o� vous me disiez adieu en souriant, pour tomber
� vos genoux, embrasser vos pieds, vous confier mon amour insens�,
j'eusse donn� ma vie! La crainte de vous offenser m'encha�nait! Et
chaque jour cependant je vous aimais davantage!

Mme de Ch�teaufort, � demi renvers�e sur le sofa, aspirait chacune


de ces paroles avec ivresse; son front rougissait, et ses yeux se
remplissaient de larmes divines.

--Que voulez-vous donc que je devienne � pr�sent, madame, et dites-moi


s'il ne faut pas que je parte? reprit Belle-Rose. Que suis-je pour vous?
Un pauvre soldat que vous avez ramass� sur la route, un fugitif, un
d�serteur � qui votre piti� a ouvert un asile. Et ce soldat vous aime,
vous qui �tes belle, riche, puissante, honor�e; vous une duchesse de
la cour du roi! J'ai tout oubli�, madame, ce que j'�tais et ce que vous
�tes, et j'ose vous le dire! Pour me faire quitte envers vous, Dieu a
permis que je pusse encore une fois vous sauver. Maintenant, laissez-moi
partir!

Mme de Ch�teaufort se leva effar�e et tout en pleurs; ses yeux


rayonnaient comme deux diamants.

--Partir! s'�cria-t-elle; mais je vous aime!

XIII

UN SERPENT DANS L'OMBRE

Belle-Rose ne partit pas, le premier anneau de la forte et br�lante


cha�ne de la volupt� �tait riv� � son coeur. Il marchait �bloui dans un
sentier fleuri tout sem� de ces enchantements qui naissent sous les pas
de la beaut�, de la jeunesse et de l'amour. Sur ces entrefaites, une
lettre lui parvint, �crite par Corn�lius Hoghart; elle lui mandait
que M. de Villebrais, remis, contre toute attente, des suites de sa
blessure, activait les poursuites dont lui Belle-Rose �tait l'objet; que
M. d'Assonville, apr�s avoir re�u un coup de feu dans un engagement avec
des maraudeurs sur la fronti�re, venait de quitter ses cantonnements;
on le croyait parti pour Paris dans l'intention de consulter des
chirurgiens plus habiles que ceux de son escadron. Quant � Claudine,
elle �tait � la campagne aupr�s de sa ma�tresse, que M. d'Albergotti
avait conduite chez Mme la duchesse de Longueville, avec qui il s'�tait
li� d'amiti� au temps de la Fronde. Corn�lius Hoghart promettait � son
ami de suivre les d�marches que tenterait M. de Villebrais aupr�s de
la justice, et de l'informer des particularit�s qui pourraient
l'int�resser. Belle-Rose serra la lettre apr�s l'avoir lue, soupira
peut-�tre, aper�ut Mme de Ch�teaufort qui s'avan�ait vers lui et n'y
pensa plus. Souvent Belle-Rose et Genevi�ve s'�garaient dans le parc,
aux bras l'un de l'autre, s'asseyaient aux endroits les plus solitaires,
suivaient les sentiers les plus ombreux et laissaient s'�teindre le
jour et commencer la nuit, sans compter les heures: l'amour tenait
le sablier. Mais depuis deux ou trois jours, o� qu'ils fussent, ils
n'�taient pas seuls. Un homme attentif et muet �piait leur course
et, lorsque arrivait la nuit, s'attachait � leurs pas. Cach� dans les
fourr�s du parc, rampant sur la mousse des all�es, blotti sous les
buissons touffus, il guettait leur approche et semblait attendre,
patient et silencieux comme le tigre, une heure propice pour un dessein
myst�rieux. Mais dans les profondeurs du parc, entre les charmilles
des jardins, on entendait la voix des gardes et des valets qui se
r�pondaient, et le moindre son faisait dispara�tre sous le feuillage la
t�te de cet homme un instant sorti du milieu de son rempart de verdure.
Parfois, tandis que les deux amants s'enfon�aient au plus �pais du parc,
un bruit de branches �cras�es sous un pied invisible interrompait le
silence. Belle-Rose, habitu� par les veill�es du bivac � percevoir les
sons les plus confus, tournait la t�te.

--C'est un chevreuil qu'effarouche le bruit d'un baiser, disait Mme de


Ch�teaufort en haussant ses l�vres vermeilles.

Plus loin, le regard du soldat croyait voir, entre les massifs du bois,
fuir une ombre rapide; mais avant qu'il en p�t distinguer les contours,
l'apparition s'�tait �vanouie.

--Vous voyez des fant�mes et ne voyez pas mon sourire, reprenait son
amante.

Un soir, ils arriv�rent � un endroit du parc o� le mur de cl�ture


faisait un angle. A la pointe de l'angle, sous des touffes de lierre et
de cl�matites, une porte s'ouvrait sur la campagne. Il fallait passer
tout contre cette porte pour la distinguer du mur qui l'encadrait.
Les tons bruns de la pierre et du bois se confondaient sous un rideau
tremblant de feuillage. L'herbe semblait foul�e autour de la porte; deux
ou trois rameaux d�chir�s pendaient le long du mur.

--Les gardes usent-ils de cette porte de sortie? demanda Belle-Rose.

--Non; elle est presque inconnue aux gens du ch�teau.

--On a pass� par l� cependant.

--Personne n'a la clef de cette porte, r�pondit Mme de Ch�teaufort.

--Regardez, reprit Belle-Rose en montrant du doigt une touffe de mauve


froiss�e.

--Hier, nous avons pass� le long du mur; vos mains tenaient les miennes;
savez-vous o� se posaient nos pieds?

Cependant Belle-Rose n'�tait pas le jouet d'une illusion. Tandis que


Mme de Ch�teaufort dissipait ses craintes un instant �veill�es, M.
de Villebrais les suivait de taillis en taillis. Couvert de v�tements
grossiers, il s'�tait log�, sous un nom d'emprunt, dans une m�chante
auberge du voisinage, et quand venait la nuit il s'introduisait dans
le parc de Mme de Ch�teaufort, o� l'appelait le d�sir de la vengeance.
�tonn� du silence de Mme de Ch�teaufort, qui n'avait pas r�pondu � ses
lettres, M. de Villebrais, aussit�t qu'il fut en �tat de marcher,
lui avait fait demander une entrevue. Mais lorsque Mme de Ch�teaufort
oubliait, elle n'oubliait pas � demi. Elle renvoya donc � M. de
Villebrais les lettres qu'il lui avait adress�es, en le priant de
vouloir bien lui rendre tout ce qu'il tenait d'elle, et de renoncer �
toute esp�rance de la revoir jamais. Le lieutenant d'artillerie savait
quelle �tait l'influence de la duchesse, il ob�it pour ne pas s'en faire
une ennemie implacable; mais avant de renvoyer la clef qu'elle-m�me lui
avait remise, il en fit forger une en tout semblable, se promettant
bien de s'en servir dans l'occasion. Cette occasion ne tarda pas �
se pr�senter. La retraite o� depuis deux ou trois mois vivait Mme de
Ch�teaufort commen�ait � �tre remarqu�e � la cour. M. de Villebrais
rapprocha cette retraite de l'inconstance un peu soudaine de sa
ma�tresse, et en conclut qu'un nouvel amour la dominait. Il voulut
conna�tre son heureux rival, se d�guisa, partit pour la r�sidence de Mme
de Ch�teaufort, p�n�tra dans le parc et vit passer la duchesse au bras
de Belle-Rose. A la vue du soldat, M. de Villebrais eut peine � retenir
un cri de rage: l'homme qui l'avait insult�, et vaincu l'�p�e � la main,
venait encore de lui ravir sa ma�tresse! C'�tait trop de revers � la
fois. Un instant M. de Villebrais eut la pens�e de s'�lancer au-devant
de Mme de Ch�teaufort, et, s'armant de l'autorit� militaire, de r�clamer
le d�serteur; mais il savait que la duchesse �tait femme � ne jamais
pardonner une telle offense, et la crainte d'�tre bris� dans sa carri�re
par son ressentiment l'arr�ta. Cette contrainte ne servit qu'� rendre
plus vif le d�sir de la vengeance. Ne pouvant lutter ouvertement, il
prit le parti d'attendre et de confier � son bras le soin de faire payer
� Belle-Rose en un seul coup toutes les blessures qu'il en avait re�ues.
Pour mieux encha�ner Belle-Rose aupr�s d'elle, Mme de Ch�teaufort
multipliait les plaisirs que lui permettait le s�jour de la campagne.
La chasse entrait pour une large part dans ces plaisirs. Un matin, au
moment o� elle s'appr�tait � monter � cheval pour chasser le cerf, sa
cam�riste accourut tout effar�e sur le perron du ch�teau. Elle tenait
une lettre � la main.

--Je lirai �a ce soir, dit la duchesse.

La cam�riste l'arr�ta comme elle mettait le pied � l'�trier, et lui


parla bas � l'oreille.

--Eh qu'importe! reprit sa ma�tresse avec impatience.

Et elle sauta sur la selle. La cam�riste fit encore un pas, mais Mme
de Ch�teaufort lui ferma la bouche d'un regard, et l�cha les r�nes
d'Adonis, qui partit au galop. Un instant apr�s, les fanfares sonn�rent
et la chasse se perdit sous la feuill�e. La cam�riste, rest�e sur le
perron, regarda tour � tour la lettre timbr�e d'un cachet de cire noire,
et Belle-Rose qui chevauchait � c�t� de Mme de Ch�teaufort.

--Oui, murmura-t-elle, il est beau, jeune, charmant; mais le capitaine


est � Paris; qu'elle y prenne garde! Quand il menace, c'est un lion.

Le cerf se fit battre jusqu'au soir. Mme de Ch�teaufort rentra, lasse de


galoper, mais la joue enflamm�e et le regard brillant. La cam�riste lui
pr�senta la lettre et murmura tout bas un nom. La duchesse lui imposa
silence d'un geste � la premi�re syllabe et jeta la lettre sur sa
toilette; puis, apr�s avoir quitt� son habit de cheval, elle la
cong�dia. La nuit �tait sereine, et l'�toile de V�nus montait �
l'horizon. Mais le lendemain, tandis que les femmes de la duchesse
appr�taient ses v�tements, la main distraite de Genevi�ve ramassa sur sa
toilette la lettre d�daign�e et l'ouvrit. Aux premiers mots, elle p�lit;
� la derni�re ligne, elle poussa un cri et se dressa.

--Une voiture et des chevaux! s'�cria-t-elle.

Ses cam�ristes �tonn�es ne remuaient pas.

--M'entendez-vous? reprit-elle. Des chevaux! � l'instant! mais courez


donc!

Une suivante, terrifi�e par le regard de Mme de Ch�teaufort, se


pr�cipita dehors.

--O� donc est Camille? Qu'elle vienne, continua-t-elle, tout en tordant


sur sa t�te ses longs cheveux �pars.

Camille entra. Du premier regard la cam�riste intime comprit que sa


ma�tresse venait de recevoir quelque terrible nouvelle; la lettre
froiss�e �tait dans sa main.

--Depuis quand, dites, avez-vous re�u cette lettre? s'�cria Mme de


Ch�teaufort.

Camille montra d'un coup d'oeil la porte aux suivantes de la duchesse;


toutes sortirent.

--Hier, madame, r�pondit-elle, hier matin.

--Et c'est aujourd'hui seulement que je l'ai!

--Je vous l'ai pr�sent�e deux fois, et deux fois vous m'avez repouss�e.

--Ne pouvais-tu pas me contraindre � l'ouvrir?

--Eh! madame! il �tait l�! s'�cria Camille en montrant avec un geste


d'une �loquence inexprimable Belle-Rose qui passait dans le jardin.

--Tu ne sais pas, reprit Mme de Ch�teaufort d'une voix �touff�e et la


main appuy�e sur le bras de Camille, tu ne sais pas: cette lettre est de
_lui_; elle est dat�e d'hier; hier il a d� m'attendre, et il a jur� par
le nom de sa m�re que s'il ne me voyait pas, il viendrait jusqu'ici. Il
ne m'a pas vue, Camille!

Camille secoua la t�te.

--Alors il viendra, madame, et s'il vient, s'il vient, vous �tes perdue!
monsieur le duc...

--Eh! que m'importe monsieur le duc, mon mari! c'est de Belle-Rose qu'il
s'agit, Belle-Rose ne m'aimerait plus!

Camille regarda sa ma�tresse; � ce cri, � l'expression de ce visage


blanc o� flamboyaient deux yeux pleins d'�clairs, il n'y avait pas �
se m�prendre: un amour sans bornes, indomptable, imp�rieux, �tait entr�
dans le coeur de Mme de Ch�teaufort.

--La voiture �tait attel�e, dit timidement une suivante en entr'ouvrant


la porte.

Mme de Ch�teaufort battit des mains comme un enfant, et prenant � la


h�te un loup et sa mante, elle entra�na Camille.

--Viens, dit-elle, _il_ est encore � Paris, sans doute; rien n'est
perdu.

Belle-Rose, pr�venu par un laquais du d�part de Mme de Ch�teaufort, prit


un fusil et s'enfon�a dans le parc. Livr� � ses seules m�ditations,
il observa plus s�rement les indices qui l'avaient frapp� dans ses
pr�c�dentes promenades avec Mme de Ch�teaufort. Un espion r�dait dans
le parc, il n'en pouvait plus douter. La pens�e lui vint que ce pourrait
bien �tre Bouletord, qui, furieux de sa d�convenue, cherchait un
moyen adroit de se venger sans coup f�rir. Belle-Rose r�solut de se
d�barrasser sur-le-champ de ce personnage importun. Il se rendit au
ch�teau, glissa dans ses poches un poignard et des pistolets, prit une
�p�e, attendit la nuit et gagna le parc, bien d�cid� � faire payer cher
au visiteur sa fatigante surveillance.

--Il cherche un d�serteur, se disait-il; il trouvera du plomb.

Bient�t les ombres envahirent le parc; les bruits moururent, les


lumi�res de la veill�e s'�teignirent une � une dans les bois tout pleins
de ces myst�rieuses rumeurs qui montent de la terre au ciel durant les
nuits �toil�es. Ses pas le conduisirent � l'angle du parc o� la porte
secr�te donnait issue sur la campagne. Elle �tait entr'ouverte. Bien s�r
de son fait, cette fois, Belle-Rose eut un instant la pens�e de briser
dans la serrure la lame de son poignard. Son oreille l'avait averti que
d�j� sa promenade au travers du parc avait �t� �pi�e. Mais il r�fl�chit
que son espion, cach� sans doute dans quelque fourr� aux environs,
comprenant par cette action qu'il �tait d�couvert, escaladerait le mur
et ne se montrerait pas: ce n'�tait pas l� le but de Belle-Rose. Il
continua donc son chemin, passant devant la porte comme s'il ne l'avait
pas vue. Au bout de cent pas, il s'arr�ta derri�re un gros ch�ne; la
lune venait de dispara�tre sous un nuage. Il �couta. Apr�s trois ou
quatre minutes d'attente, il entendit la porte tourner sur ses gonds
rouill�s. L'ombre �tait �paisse, il ne vit rien; un bruit de pas se
perdit sous le couvert du parc. Le soldat quitta son poste d'observation
et marcha sur les traces de l'espion en ayant soin de suivre la lisi�re
des sentiers o� l'herbe plus �paisse �touffait le bruit de sa course. Le
chemin que suivait l'inconnu aboutissait � une clairi�re o� rayonnaient
plusieurs avenues; l'une de ces avenues conduisait au ch�teau.
Belle-Rose et Genevi�ve l'avaient fr�quemment parcourue, et c'�tait la
route qu'ils avaient coutume de prendre quand ils rentraient le soir.
Belle-Rose en conclut que l'espion, fort au courant de ses habitudes,
allait l'attendre au coin de l'avenue et se jeter sur lui � son passage.
Tr�s r�solu � lui �pargner les ennuis d'une longue attente, il allait
pr�cipiter sa marche, lorsqu'un cri s'�leva du milieu de la clairi�re,
et, au m�me instant, le cliquetis de deux �p�es se fit entendre.
Belle-Rose s'�lan�a le pistolet au poing. Le choc des �p�es �tait vif et
press�, mais il n'avait pas fait cinquante pas, que le bruit cessa tout
� coup; la lune, d�gag�e des nu�es qui la voilaient, inondait la for�t
de sa clart� bleu�tre, et dans cette clart� flottante, Belle-Rose vit
passer un homme qui fuyait, une �p�e nue � la main; il bondit comme un
cerf � sa poursuite. Le meurtrier glissait comme une ombre entre les
arbres et semblait avoir des ailes. Au moment o� il franchissait la
lisi�re du bois, Belle-Rose lui tira un coup de pistolet; mais la balle
se perdit dans le tronc d'un bouleau, et le fugitif disparut par la
petite porte du parc, brusquement referm�e. Au moment o� Belle-Rose
arrivait devant cette porte, le galop retentissant d'un cheval lui fit
comprendre que le meurtrier �tait d�sormais hors d'atteinte. Belle-Rose
�coutait haletant le bruit de ce galop, lorsqu'un souvenir traversa son
esprit. Le meurtrier avait fui, mais sa victime gisait sans doute dans
la clairi�re; quel �tait ce malheureux dont la vie tranch�e par un
assassinat avait sauv� la sienne? Belle-Rose se h�ta de courir vers la
clairi�re. Une moiti� de la pelouse restait dans l'ombre �paisse que
projetaient les grands ch�nes, l'autre �tait toute baign�e d'une blonde
lumi�re; un silence profond enveloppait la clairi�re et le parc. Plus
rapide que la pens�e, le premier regard de Belle-Rose embrassa l'�tendue
de la pelouse; sur la ligne tremblante o� l'ombre se mariait � la
lumi�re, le corps d'un homme �tait couch�. Une �p�e nue brillait dans
l'herbe. Belle-Rose s'agenouilla pr�s du corps; le sang sortait de deux
blessures b�antes, l'une � la gorge, l'autre en pleine poitrine. A la
vue de ce corps immobile dont le regard morne se tournait vers le ciel,
Belle-Rose frissonna; il se pencha, et soulevant la victime entre ses
bras, il attira sa t�te sous les rayons de la lune. Un cri d'horreur
jaillit des l�vres du soldat... il venait de reconna�tre M.
d'Assonville.

XIV

L'AGONIE

Le coup de pistolet tir� par Belle-Rose avait r�veill� quelques gardes;


ils accoururent et trouv�rent celui qu'ils appelaient M. de Verval
occup� � �tancher le sang d'un homme qui semblait mort d�j�, tant il
�tait immobile et froid. Deux d'entre eux couch�rent le bless� sur un
brancard, un autre courut chercher un chirurgien, et Belle-Rose, aussi
p�le que M. d'Assonville, le fit d�poser dans ce m�me pavillon o�, dans
les terreurs d'une nuit d'incendie, Mme de Ch�teaufort et lui s'�taient
rencontr�s. Quelques tressaillements convulsifs indiquaient seuls que
M. d'Assonville n'�tait pas mort encore. La marche avait rouvert les
plaies, et le sang s'�chappait sur le satin du sofa. La douleur
de Belle-Rose �tait calme, mais effrayante � voir. Quelques larmes
tombaient goutte � goutte de ses paupi�res. Lui qui aurait pay� de sa
vie le bonheur de sauver M. d'Assonville, il le voyait expirer sous ses
yeux et pour lui! Il allait du sofa o� gisait le moribond � la porte
o� se pressaient des gardes et des laquais, �coutant si le chirurgien
n'arrivait pas. Les minutes lui semblaient longues comme des nuits sans
sommeil.

Les linges qu'il serrait autour des blessures s'imbibaient de sang,


les l�vres se d�coloraient, les yeux semblaient s'�teindre. Belle-Rose
jetait des regards d�sol�s vers le ciel, puis baisait la main de
d'Assonville. Enfin, le chirurgien parut. A l'aspect de cette t�te bl�me
affaiss�e sur les coussins, et d�j� marbr�e de teintes livides, ses
sourcils se touch�rent un instant. Belle-Rose retenait son souffle, les
gardes �taient silencieux, on entendait fr�mir le feuillage autour du
pavillon. Apr�s avoir t�t� le pouls du moribond en �coutant le bruit de
sa respiration, le chirurgien tira sa trousse, essuya sur du cuir les
instruments d'acier dont l'�clair �blouit le regard de Belle-Rose,
et sonda les deux blessures. Le contact du fer fit tressaillir M.
d'Assonville, un soupir entr'ouvrit sa bouche; le chirurgien poursuivit
son oeuvre, faisant dispara�tre l'acier entre les chairs rougissantes.
M. d'Assonville s'agita, ses yeux se ranim�rent, il fit un effort pour
saisir la main qui le tourmentait.

--Assassin! dit-il, et sa t�te retomba sur l'oreiller.

Ce mot gla�a le coeur de Belle-Rose, mais un rayon d'esp�rance avait


lui dans les t�n�bres de son �pouvante au r�veil de M. d'Assonville. Le
chirurgien retira la sonde et posa le premier appareil. Son visage avait
l'impassibilit� du marbre. Cependant M. d'Assonville reprenait lentement
l'usage de ses sens; la lumi�re renaissait sous ses paupi�res soulev�es;
de puissants cordiaux avaient rendu au sang son cours naturel. Il tourna
ses regards vers l'assembl�e, vit Belle-Rose, sourit et lui tendit la
main. Belle-Rose la prit et tomba sur ses genoux, b�nissant Dieu.

--Je t'avais vu, mon ami, dit tout bas M. d'Assonville, mais je croyais
r�ver. Au moins ne mourrai-je pas seul!

--Mais vous ne mourrez pas, capitaine! s'�cria le soldat.

--Bah! mieux vaut aujourd'hui que demain; le plus dur est fait.

M. d'Assonville rassembla ses forces et parvint � se soulever un peu;


ses joues et ses l�vres devinrent pourpres. Le chirurgien l'observait en
silence.

--J'ai beaucoup de choses � te dire, mon ami, reprit le bless�; c'est


une sorte de confession; pour m'aider � l'achever, tu as bien quelque
chose � me faire boire; j'ai la langue dess�ch�e et la poitrine en feu.

Belle-Rose courut au chirurgien qui rangeait sa trousse dans un coin.

--Que faut-il donner � M. d'Assonville? lui dit-il.

--Ce qu'il voudra, du lait ou de l'eau-de-vie.

Belle-Rose p�lit. Cette r�ponse arriva comme une balle � son coeur.

--Perdu! murmura-t-il d'une voix �touff�e.

--Croyez-vous aux miracles, monsieur? reprit le chirurgien.

Belle-Rose le regarda, �tourdi et muet.

--Si vous n'y croyez pas, je n'ai rien � dire; si vous y croyez, esp�rez
en Dieu. La science humaine n'a plus rien � faire ici.

Le chirurgien glissa la trousse dans la poche de son habit et prit son


chapeau; mais au moment o� il allait se retirer une voix le retint.

--Monsieur le chirurgien, un mot, je vous prie.

Avec cette finesse extr�me de sens dont quelques agonisants ont


fourni de m�morables exemples, M. d'Assonville avait entendu la br�ve
conversation de l'homme de l'art et de Belle-Rose; il le rappelait.

Le chirurgien s'approcha.

--Je suis donc perdu, monsieur? dit le bless�.

Le chirurgien hasarda un geste de d�n�gation; M. d'Assonville l'arr�ta.

--Vous avez parl�, et je sais tout. Votre science vous permet-elle


de m'apprendre combien j'ai de temps � vivre? R�pondez sans h�siter,
monsieur, vous avez affaire � un gentilhomme.

Le chirurgien prit le bras du bless� et consulta le pouls, l'oeil sur sa


montre.

--Vous pouvez vivre encore une demi-journ�e, peut-�tre un jour entier,


si vous �vitez tout effort et tout mouvement; mais la moindre secousse
vous tuera net.

--Ai-je le temps d'instruire mon ami des choses que j'ai � lui dire?

--Si votre confession doit durer plus d'une heure, c'est tout au plus si
vous aurez la force de l'achever.

--Merci, monsieur.

Quand le chirurgien fut parti, M. d'Assonville pria Belle-Rose de


s'approcher.

--Les minutes valent des jours, lui dit-il, restons seuls.

Belle-Rose fit un signe de la main, chacun sortit.

--Mets-toi l�, reprit M. d'Assonville, en lui montrant un fauteuil. Ma


voix est faible, et je crois que cet honn�te chirurgien a promis plus
que je ne puis tenir. Je ne voudrais pas mourir avant de t'avoir tout
dit.

--Me pardonnerez-vous, mon Dieu! s'�cria Belle-Rose, retenant avec peine


les sanglots qui d�chiraient sa poitrine; ils vous ont frapp�, et c'est
moi qu'ils cherchaient!

--Toi! fit M. d'Assonville �tonn�.

--Ne suis-je pas d�serteur?

--Bah! on arr�te un d�serteur, on ne l'assassine pas. Si quelque remords


te poursuit, calme ta conscience; j'ai reconnu l'ennemi... c'est bien
moi qu'il attendait.

--Vous l'avez vu! Son nom, dites son nom; que je vous venge au moins!

--Me venger! et pourquoi? C'est peut-�tre un service qu'il m'a rendu...


Il �tait masqu�; mais, dans la chaleur de l'action, son masque est
tomb�... Je ne l'ai vu qu'une minute, et je l'ai reconnu.--Souviens-toi
de M. de Villebrais! s'est-il �cri�, et il s'est enfui.
--M. de Villebrais! c'�tait moi qu'il cherchait... moi, vous dis-je! Ne
savez-vous pas que je l'ai frapp�? dit Belle-Rose.

--Une querelle d'hier aiguise-t-elle une �p�e comme le fait une haine de
dix ans? J'ai vu le bras... Il assassinait par ordre.

Belle-Rose fr�mit de la t�te aux pieds.

--Laissons cela, continua M. d'Assonville avec un triste sourire; je


suis mort; qu'importe par qui et pourquoi je suis tu�! D'autres pens�es
m'assi�gent et mon esprit se trouble. �coute, avant que je meure; apr�s,
venge-moi si tu veux.

Belle-Rose prit la main de M. d'Assonville et la serra.

--Me promets-tu d'accomplir toutes mes volont�s derni�res?

--Je vous le jure.

--J'y compte. M. de Nancrais, mon fr�re, est possesseur d'une lettre


� ton adresse. Je la lui ai remise en quittant l'arm�e. J'avais eu
connaissance de ton duel et de ta disparition, mais je te savais
innocent: ma conscience me r�pondait de toi. Il reviendra, me disais-je,
et ce que je le charge de faire, il le fera... Tu vois que je ne me suis
pas tromp�.

Un acc�s de toux arr�ta M. d'Assonville; il porta un mouchoir � ses


l�vres, et le retira humide d'une �cume sanglante. Sa t�te se renversa
sur les coussins empil�s.

--Mon Dieu! vous vous tuez! s'�cria Belle-Rose.

--M. de Villebrais m'y aide bien un peu, r�pondit le capitaine avec un


sourire.

--Remettez le reste de vos confidences � demain; demain vous serez plus


calme.

--Mon ami, les morts ne parlent pas. Si tu veux entendre ce que j'ai �
te dire, il faut que tu m'�coutes cette nuit...

Le visage de M. d'Assonville se crispa. Une rougeur br�lante couvrit ses


joues, la p�leur du marbre lui succ�da, et durant quelques minutes elles
pass�rent tour � tour des teintes mates de l'ivoire � la couleur du
sang. La fi�vre faisait claquer ses dents. Belle-Rose allait et venait
par la chambre, se tordant les mains.

--Je souffre un peu, reprit le capitaine; pourquoi du premier coup ne


m'a-t-il pas tu�? J'�touffe, j'ai toujours soif...

Belle-Rose lui pr�senta une tasse pleine de lait coup� de miel. Le


capitaine en but une gorg�e.

--C'est une tisane que tu me donnes l�! N'as-tu pas quelque bouteille de
vieux vin de Bourgogne?

Belle-Rose tira un flacon d'une armoire et remplit un verre. Il avait


toujours dans les oreilles les terribles paroles du chirurgien. Si M.
d'Assonville lui avait demand� de l'eau-de-vie, il lui en aurait donn�.
Le bless� avala deux grands verres coup sur coup.

--A la bonne heure! dit-il, si la mort vient, elle me trouvera debout.

Il fit un effort et s'assit. Son visage se colora subitement, ses yeux


s'enflamm�rent, il sourit. Dans ce moment supr�me, o� la vie semblait
lutter contre les premi�res atteintes de l'agonie, les traits de M.
d'Assonville s'�clair�rent d'une beaut� supr�me. Belle-Rose crut le voir
tel qu'il �tait le jour o�, pr�s de l'abbaye de Saint-Georges, il quitta
les cavaliers hongrois.

--Ainsi, dit le capitaine, tu feras ce que je t'ai demand�; je pars


content. Et cependant je ne l'ai pas vue! Tu me comprends, toi qui
aimes!... Partir sans que la main d'une femme toujours ador�e ait press�
votre main... c'est une grande douleur!... celle-l� m'�tait r�serv�e...
Oh! j'ai bien souffert!... Tu ne sais pas tout, tu n'as jamais lu dans
ce coeur o� vivait un souvenir cher et empoisonn�; il a tari les
sources de l'esp�rance... Quand on a aim� comme je l'ai aim�e, et que la
solitude vient apr�s, il faut mourir... Je meurs!... Tu pleures! Ai-je
donc rien � regretter? Elle avait tu� mon �me avant de tuer mon corps!

L'�clat de la fi�vre luisait dans les yeux de M. d'Assonville; on y


voyait passer des lueurs �tranges, tandis que sur sa bouche flottait le
sourire de l'�garement. Un instant il s'arr�ta; ses yeux suivirent les
contours du pavillon et revinrent se poser sur Belle-Rose.

--C'est toi qui m'as ramass�, lui dit-il tout � coup, toi qui m'as
port�! Qui t'a conduit ici?

Belle-Rose rougit.

--J'�tais poursuivi, r�pondit le sergent, un asile m'a �t� offert dans


ce ch�teau, je l'ai accept�.

--Une bonne action!... Prends garde, sous cet asile il y a peut-�tre une
tombe.

Belle-Rose regardait M. d'Assonville, dont les paroles lui paraissaient


inexplicables; le teint du moribond �tait devenu d'une p�leur livide; sa
voix �tait inqui�te et sourde, l'agitation de son visage extraordinaire.

--On t'a sauv�!... Un jour aussi on m'a sauv�, je fuyais... Il y a bien


des ann�es de cela... j'avais vingt ans... Une jeune fille vint � moi,
me tendit la main, m'entra�na... les cris de mes ennemis se perdirent
dans l'�loignement... l'ange de mon salut quitta ma main et rougit...
Qu'elle �tait belle, mon Dieu! Elle me cacha bien des jours... je
l'aimai toute ma vie! Elle aussi m'aima; mes transports la ravirent,
son amour m'�blouit!... Que de fois ne suis-je pas revenu dans cette
retraite o� pour la premi�re fois elle m'apparut!... J'�tais ivre!... sa
vue mettait le ciel dans mon coeur... Si elle m'avait dit: Je veux �tre
reine, j'aurais conquis une couronne l'�p�e ou le poignard � la main,
j'aurais march� sur le cadavre de mon roi! Cet amour �tait un ab�me
de joies et de d�lices... Un an, je m'y plongeai... j'en revins morne,
sanglant, bris�... La veille, j'aurais raill� les �lus dans leur
�ternelle f�licit�; le lendemain, j'avais l'enfer dans le coeur!... Mlle
de La Noue s'�tait mari�e.
--Mlle de La Noue! r�p�ta Belle-Rose.

--Je l'ai nomm�e? s'�cria M. d'Assonville... Voil� bien des ann�es que
ce nom terrible n'est pas sorti de mes l�vres... Il est enfoui l� comme
dans un tombeau, ajouta-t-il en pressant sa poitrine de ses deux mains;
oublie-le... Elle s'�tait mari�e, comprends-tu bien, et cependant elle
�tait m�re!

La sueur perlait sur le front de M. d'Assonville, et les mots venaient �


sa bouche comme un r�le. Belle-Rose l'�coutait, ne sachant si le d�lire
�garait sa raison.

--M�re! entends-tu? elle �tait m�re... Oh! mon enfant! mon Dieu, mon
enfant!

La voix de M. d'Assonville s'�teignit dans les sanglots. Des larmes


jaillirent des paupi�res de cet homme que Belle-Rose n'avait jamais vu
pleurer. Une piti� profonde �treignit le coeur du soldat.

--L'inf�me! dit-il.

--Un jour le pauvre enfant me fut ravi, reprit le capitaine d'une voix
bris�e. Ses l�vres b�gayaient � peine, et jamais, sans doute, il n'a su
mon nom!

--Mais elle? dit Belle-Rose.

--Elle? Oh! elle est riche, puissante, honor�e! c'est une dame si fi�re
et si haute, que les plus grands seigneurs s'inclinent � son nom.

--Oh! je vous vengerai! s'�cria Belle-Rose.

--Mais je l'aime, et c'est mon enfant que je veux! lui r�pondit M.


d'Assonville.

Le capitaine �tait effrayant � voir. Son visage �tait blanc comme


un suaire, et de ses yeux enflamm�s tombaient de grosses larmes; le
d�sespoir, l'amour, la souffrance, donnaient � sa physionomie d�j�
marqu�e du sceau de la mort une d�chirante et sublime expression. En
ce moment, le bruit d'une voiture qui roulait dans la cour troubla
le silence profond. La voiture s'arr�ta; Belle-Rose vit � travers les
persiennes briller les torches des piqueurs; le fr�lement d'une robe de
soie vint jusqu'� son oreille, la porte du pavillon s'ouvrit, et Mme de
Ch�teaufort parut sur le seuil. M. d'Assonville tourna la t�te, la vit
et se dressa en poussant un cri terrible. A ce cri, Mme de Ch�teaufort
s'arr�ta, p�le et muette; une terreur profonde se peignit sur son
visage, tandis que ses mains fr�missantes se promenaient le long de ses
joues, o� pendaient en longs anneaux sa chevelure d�nou�e. Les yeux du
moribond et les siens ne se pouvaient quitter. Comme il se penchait
vers elle, les bras de la duchesse s'agit�rent avec �garement. M.
d'Assonville fit trois pas, bl�me et sanglant, leva la main vers le
ciel et tomba. Belle-Rose s'�lan�a vers lui. Il �tait mort. Mme de
Ch�teaufort s'agenouilla. Le regard de Belle-Rose effar� allait du
cadavre � Genevi�ve; une horrible pens�e gla�ait son coeur, et ce regard
semblait demander compte � son amante de la mort de son ami.

--Assassin�! dit-il.
--Oh! ce n'est pas moi! s'�cria Mme de Ch�teaufort.

Et les mains jointes, tremp�e de pleurs, elle voulut se tra�ner sur les
genoux; mais, bris�e par l'�pouvante, elle s'affaissa, et sa t�te alla
frapper le tapis. Belle-Rose sortit, chancelant comme un homme ivre;
une horrible pens�e troublait son �me et l'envahissait. Comme il passait
dans la cour, la cam�riste, impatiente de ce long silence, l'interrogea
sur ce qui se passait dans le pavillon.

--Comment s'appelait Mme de Ch�teaufort avant son mariage? lui demanda


Belle-Rose d'une voix �trangl�e.

--Mlle de La Noue, r�pondit Camille, et elle entra dans le pavillon.

XV

UN PAS VERS LA TOMBE

Camille, en p�n�trant dans le pavillon, trouva Mme de Ch�teaufort


�vanouie pr�s du cadavre de M. d'Assonville, qu'elle reconnut au premier
coup d'oeil. Elle comprit clairement alors la question de Belle-Rose;
mais sans s'arr�ter � en calculer la port�e, elle appela, et des laquais
l'aid�rent � transporter leur ma�tresse dans son appartement. Les
�v�nements qui avaient amen� cette catastrophe s'�taient si brusquement
succ�d�, que Mme de Ch�teaufort ne put r�sister � leur imp�tuosit�.
Cette femme, �nergique et forte, qui savait commander aux circonstances,
semblait bris�e d'un seul coup. Elle resta plusieurs heures roide et
glac�e, les cheveux �pars autour de son front; la vie se trahissait
seulement par les larmes qui tombaient une � une de ses paupi�res
entr'ouvertes et par les tressaillements de son visage, o� se
refl�taient toutes les angoisses de la terreur et du d�sespoir. Mme de
Ch�teaufort �tait arriv�e dans l'apr�s-midi � Paris, � son h�tel, et
n'avait pris que le temps de changer de v�tements pour se rendre
en fiacre � la maison de la rue Cassette. M. d'Assonville s'y �tait
pr�sent� la veille et le jour m�me. Mme de Ch�teaufort envoya chez lui,
il �tait sorti; mais, sur l'avis qu'on lui donna qu'il devait rentrer
dans la soir�e, elle pria un laquais de l'informer qu'il �tait attendu
rue Cassette. Malheureusement M. d'Assonville s'�tant, de son c�t�,
rendu � l'h�tel de Mme de Ch�teaufort, peu d'instants avant l'arriv�e de
la duchesse � Paris, apprit d'un valet qu'elle �tait dans l'intention de
prolonger son s�jour � la campagne. Son parti fut pris sur-le-champ;
il connaissait le parc et ses issues secr�tes, les passages qui
conduisaient aux appartements de la duchesse, et, bien convaincu par
son silence qu'elle �tait fermement d�cid�e � �viter toute entrevue, il
voulut essayer d'arriver la nuit jusqu'� elle, au risque d'y p�rir. Au
moment donc o� Mme de Ch�teaufort entrait dans Paris, M. d'Assonville en
sortait. Lorsqu'il aper�ut �couen, il s'arr�ta et attendit la nuit, ne
voulant point se pr�senter devant la grille du ch�teau de la duchesse,
pensant qu'il serait �conduit. Aux premi�res ombres, il gagna les murs
du parc, se cacha dans un fourr�, et quand les t�n�bres furent �paisses,
il chercha la porte secr�te � l'angle du mur o�, dans des temps plus
heureux, les pieds l�gers d'une femme l'avaient si souvent accompagn�.
Il la trouva ouverte et s'avan�a rapidement � travers le parc, o�
sa m�moire le guidait s�rement. Mais M. de Villebrais, qui cherchait
Belle-Rose, voyant venir un homme au milieu d'une avenue qui
conduisait au ch�teau, se jeta sur lui, croyant avoir affaire � son
rival.--D�fends-toi, mis�rable! lui cria-t-il.--M. d'Assonville avait �
peine eu le temps de tirer son �p�e qu'il �tait d�j� frapp� � la
gorge; affaibli par une r�cente blessure, il ne put opposer une
longue r�sistance aux attaques de son assassin, et tomba au moment o�
Belle-Rose accourait � son secours. Tandis que ces choses se passaient
au ch�teau, Mme de Ch�teaufort attendait, pleine d'une impatience
fi�vreuse, dans la maison de la rue Cassette. Les heures se succ�daient
sans que M. d'Assonville par�t. Vers minuit, comptant les minutes avec
effroi, elle envoya de nouveau chez le capitaine. On lui r�pondit que le
valet de M. d'Assonville �tait revenu, apr�s avoir quitt� son ma�tre
sur la route de Saint-Denis. Mme de Ch�teaufort ne dit pas un mot, mais
Camille comprit � quelles angoisses cette �me t�m�raire �tait en proie,
au regard que sa ma�tresse lui jeta. Un instant apr�s, toutes deux
montaient en carrosse et prenaient au galop le chemin d'�couen. On sait
quelle fut leur rencontre et quel en fut le r�sultat. Belle-Rose
erra jusqu'au matin, luttant de toute son �me contre la folie et le
d�sespoir. M. d'Assonville �tait mort, et celle que M. d'Assonville
avait aim�e �tait son amante � lui. Belle-Rose se reprochait la mort du
capitaine comme un crime, et le remords avec la douleur entrait dans son
�me. Les fra�cheurs de l'aube calm�rent l'agitation du soldat; il jeta
un regard plus ferme sur sa vie; un devoir lui restait � remplir, la
voix de l'honneur s'�leva dans le tumulte de ses pens�es, et il entendit
cette voix. Belle-Rose donna un dernier adieu au corps inanim� de son
protecteur, �crivit quelques lignes qu'il adressa � Mme de Ch�teaufort,
deux billets qu'il fit parvenir � Corn�lius et � Claudine, pour les
informer succinctement de son d�part et de la r�solution o� il �tait de
se rendre aupr�s de M. de Nancrais, sella lui-m�me un cheval et sortit
au galop par la grille du parc. La duchesse se r�veillait � peine de son
long �vanouissement, lorsqu'elle entendit rouler la grille sur ses gonds
et sonner sur les cailloux les sabots du cheval. Elle se leva et d'un
bond sauta sur le balcon; un nuage de poussi�re tourbillonnait sur la
route. Le cavalier disparaissait sous le blanc linceul, mais le coeur
de Genevi�ve criait son nom. Elle se retourna vers Camille, le visage
enflamm�, superbe d'amour et d'effroi.

--M. de Verval! qu'il vienne... � l'instant, je le veux! disait-elle;


et, d'un geste imp�rieux, elle montrait la porte � sa cam�riste, lorsque
cette porte s'ouvrit. Un laquais se pr�senta une lettre � la main.

Mme de Ch�teaufort prit cette lettre, et, tombant sur un sofa, fit signe
au laquais de se retirer.

--J'ai peur, dit-elle.

Ses l�vres blanchirent et sa vue se troubla.

--Oh! madame, est-ce bien vous? s'�cria la cam�riste.

--Est-ce que tu peux me comprendre! lui dit la pauvre amante, tu n'aimes


pas, toi!

Mme de Ch�teaufort brisa le cachet; mais ses yeux �taient pleins de


larmes: elle ne voyait rien.

--Tiens! lis! dit-elle � Camille; j'en deviens folle!


Et couvrant son visage de ses mains, elle attendit.

Camille prit la lettre, elle contenait les quelques lignes que voici:

�Madame,

�Vous m'avez ravi le droit de venger M. d'Assonville, mais je


vous recommande sa d�pouille mortelle; rendez � son corps le
repos que vous avez refus� � son coeur. M. d'Assonville m'a
charg� d'une mission sacr�e. Si je vous vois jamais, ce sera
pour lui ob�ir et pr�t � tout. Ce qu'il aura voulu, je le
voudrai; faites en sorte que je ne sois point forc� de vous
ha�r.

�BELLE-ROSE.�

Mme de Ch�teaufort se renversa en arri�re, p�le, inanim�e. Elle n'avait


plus ni voix pour se plaindre, ni larmes pour pleurer; une fi�vre
ardente la d�vorait. Cependant Belle-Rose, laissant son cheval au
premier relai, prit un bidet de poste, et, faisant diligence, arriva le
lendemain � Cambrai, o� se trouvait alors le r�giment de M. de Nancrais.
M. de Nancrais travaillait dans sa chambre lorsque Belle-Rose se
pr�senta devant le planton de service. Au son de sa voix, M. de
Nancrais sauta de sa chaise et courut lui-m�me ouvrir la porte; � peine
Belle-Rose l'eut-il pass�e, que son capitaine la repoussa violemment.

--Tu viens lorsqu'on ne t'attendait plus, s'�cria-t-il; mais tu as jug�


sans doute qu'il n'�tait jamais trop tard pour se faire pendre!

--On me jugera, monsieur le vicomte, mais ce n'est pas l� le seul motif


qui m'am�ne.

--Parbleu! c'est le seul qui te retiendra!... Si tu ne te souviens plus


de l'odeur de la poudre, on te la fera sentir d'assez pr�s pour que tu
n'aies plus envie de l'oublier.

--Permettez-moi de croire que la chose n'est pas encore faite.

--Eh! morbleu! c'est tout comme! Tu as pris soin d'arranger ton affaire
de fa�on � �viter toute incertitude. Va-t'en au diable! Tu appliques un
grand coup d'�p�e � ton lieutenant, et tu d�sertes apr�s! Mais il n'en
faut pas la moiti� pour faire fusiller un homme! Ne pouvais-tu rester o�
tu �tais?

--J'y suis rest� trop longtemps.

--Alors il y fallait rester toujours!... L'id�e d'�tre honn�te homme te


prend un peu tard, mon dr�le!

--Capitaine!

--Ne vas-tu pas te f�cher, � pr�sent?

--Je me livre... N'est-ce point assez?

--C'est trop, morbleu! Puisque tu avais assez du m�tier de soldat


il fallait rester d�serteur! Que diable veux-tu que je dise � M.
d'Assonville, mon fr�re, quand il saura que je t'ai fait casser la t�te?
Au nom de M. d'Assonville, Belle-Rose �touffa un soupir.

--Ah! tu soupires! reprit M. de Nancrais qui allait de long en large


par la chambre, masquant sous l'apparence de la col�re l'int�r�t qu'il
portait � Belle-Rose; M. de Villebrais, que tu avais fort mal accommod�,
dit-on, est un m�chant homme, je le sais; mais enfin, c'est ton
officier!... Encore si tu �tais all� te faire massacrer ailleurs, je
m'en serais lav� les mains...

--Monsieur le vicomte, dit Belle-Rose en t�chant d'affermir sa voix


alt�r�e, il en sera ce que Dieu voudra; mais permettez-moi de laisser l�
ce sujet de conversation. J'ai d'autres devoirs � remplir.

--D'autres devoirs! Es-tu fou? Tu n'en a pas d'autres que d'aller en


prison.

--J'irai tout � l'heure; mais veuillez me dire, je vous prie, si vous


n'avez pas un pli de M. d'Assonville � me remettre?

--Parbleu! je l'avais oubli�. Le voici... Si mon fr�re te charge


de quelque commission, il choisit bien son temps... Il est � Paris
maintenant, j'imagine; l'as-tu vu? comment se porte-t-il?

A cette question, Belle-Rose p�lit.

--M'entends-tu? reprit M. de Nancrais... Oh! si tu ne veux pas parler,


ajouta-t-il en voyant l'h�sitation de Belle-Rose, garde ton secret.
Mon fr�re a toujours �t� l'homme du monde le plus myst�rieux que j'aie
connu; il a un tas d'affaires obscures auxquelles je n'ai jamais rien
compris... Si ce sont les tiennes aussi... faites-les ensemble.

--H�las! M. d'Assonville n'en aura plus! dit Belle-Rose tristement.

M. de Nancrais s'arr�ta court.

--Que dis-tu? s'�cria-t-il.

--M. d'Assonville est mort, r�pondit le soldat.

--Mort! r�p�ta le capitaine.--Et il s'appuya contre la chemin�e. Ses


jambes tremblaient sous lui.

Belle-Rose lui raconta les d�tails de l'�v�nement tragique dont il


avait �t� le t�moin, en supprimant toutefois les particularit�s qui
le concernaient personnellement, ainsi que Mme de Ch�teaufort. M. de
Nancrais l'�coutait, la t�te inclin�e en avant, les yeux attach�s aux
siens. Chaque parole de ce fun�bre r�cit lui arrivait au coeur; mais il
luttait de toutes ses forces contre l'�motion qui le gagnait.

--Oui, dit-il apr�s que Belle-Rose se fut tu, cela devait �tre ainsi.
Mon fr�re �tait bon, brave, loyal et franc, l'autre est un mis�rable
perdu de dettes et de d�bauche; ils se sont rencontr�s... mon fr�re est
mort: ainsi va le monde! Le l�che triomphe o� le vaillant succombe...
Pauvre Gaston! o� ne serait-il pas arriv�?... Mais il aimait!... Une
femme s'est trouv�e entre lui et le b�ton de mar�chal, et cette femme
l'a fait tr�bucher... Que Dieu la maudisse, l'inf�me cr�ature!--M. de
Nancrais, plus p�le qu'un cadavre, leva vers le ciel ses deux mains
ouvertes avec une effrayante expression de haine et de fureur.
Belle-Rose frissonna de la t�te aux pieds.

--Celle-ci vivra dans la richesse et la joie, continua le capitaine,


marchant � grands pas dans la chambre, lui est mort! Est-ce qu'on doit
aimer quand on est soldat! Et ne sait-on pas bien que les femmes sont
apr�s nous comme des buissons d'�pines qui nous d�chirent! Tout le sang
fuit des veines, goutte � goutte! Mais il l'a donc attaqu� par derri�re,
ce Villebrais! Gaston avait la main ferme et le coeur fort; il en aurait
tu� dix comme ce bandit!... Oh! s'il �tait vivant encore, vrai Dieu!
de cette main que tu vois, j'arracherais du coeur de mon fr�re jusqu'au
souvenir de cet amour... d�t-il en mourir! Mais il est mort, mon pauvre
fr�re!... Tu ne sais pas, toi, j'�tais rude et s�v�re avec lui, toujours
morose et bourru; mais je l'aimais comme un p�re aime son enfant.

Vaincu cette fois par la douleur, le capitaine tomba sur un fauteuil


et cacha sa t�te entre ses mains. Il pleurait. Belle-Rose s'approcha
doucement, sans parler, et lui prit la main. Le capitaine r�pondit �
ce mouvement par une �treinte, et tous deux, les doigts entrelac�s,
rest�rent muets un instant.

Tout � coup M. de Nancrais se leva.

--Assez de larmes, dit-il en passant rudement sa main sur ses paupi�res


humides... Mille sanglots ne lui rendraient pas une heure de vie! Il
s'agit de toi maintenant. Entre nous, � pr�sent qu'il n'y a l'un devant
l'autre que le fr�re de M. d'Assonville et Belle-Rose, je puis bien
te dire ce que je pense. Tu es un brave et honn�te soldat, et M.
de Villebrais est un mis�rable officier qui a plus d'orgueil que de
courage. Tu l'as frapp�, et bien tu as fait. Tout autre que toi, ayant
du coeur, aurait agi de m�me. Tu avais le droit et la justice de ton
c�t�. Cependant tu seras fusill�. La discipline le veut, et tu le sais,
on doit ob�issance � la discipline. On aurait fait de toi quelque chose,
c'est f�cheux. Demain il n'y aura plus en pr�sence que le capitaine et
le d�serteur. Donne-moi la main et va-t'en au cachot.

M. de Nancrais agita une sonnette. Le caporal la D�route parut. M.


de Nancrais �changea un dernier regard avec Belle-Rose et se redressa
vivement. Ce n'�tait d�j� plus l'ami, c'�tait l'officier.

--Caporal, dit-il � la D�route d'une voix br�ve, voici le d�serteur


Belle-Rose que je vous confie. Vous allez le conduire au cachot, et vous
reviendrez prendre mes ordres pour la convocation du conseil de guerre.
Allez.

La D�route porta la main � son chapeau et sortit. A peine eurent-ils


pass� la porte, que le caporal sauta au cou du sergent.

--Mort de ma vie! vous avez eu l� une id�e saugrenue, dit la D�route...


Mais patience, tout n'est pas fini.

--Il s'en manque de trois ou quatre jours, je crois.

--Entre la veille et le lendemain, il y a place pour un projet.

--Que veux-tu dire?

--Suffit... je m'entends. Nous n'avons pas le loisir de causer dans


ce corridor... Je vais d'abord vous caser dans un lieu dont je n'ouvre
jamais la serrure sans appliquer un coup de poing contre la porte.

--Le cachot?

--Pr�cis�ment. Je cours chez le capitaine, et si j'obtiens de commander


les hommes de garde, je suis content.

--Demande-le-lui de ma part, il y consentira.

--Parbleu, j'y pensais. Marchons vite, nous aurons tout le temps de


causer apr�s.

Au bout de cinq minutes, la porte du cachot s'ouvrit sur Belle-Rose.


C'�tait une salle basse attenante � la caserne des artilleurs. Les
fen�tres �taient grill�es et garnies en outre de gros barreaux. L'une
d'elles avait vue sur le chemin de ronde, o� se promenait un soldat le
mousquet sur l'�paule.

Belle-Rose sourit.

--Voil� une r�sidence judicieusement choisie. On n'en sort que pour


entrer dans l'�ternit�.

--Bah! qui sait! murmura la D�route.

Le prisonnier le regarda; au moment o� il allait parler, le caporal


l'arr�ta.

--Chut! il y a des oreilles, dit-il en d�signant d'un geste la porte o�


s'�taient group�s trois ou quatre artilleurs. Asseyez-vous, je cours et
je reviens.

La D�route pressa la main de son camarade et sortit. Belle-Rose entendit


les verrous grincer dans leur g�che et sonner sur les dalles du
perron le mousquet d'une sentinelle. Les derni�res paroles du caporal
occupaient son imagination; il s'assit sur le bord d'un mauvais lit de
camp et laissa tomber sa t�te entre ses mains.

--C'est une folle esp�rance, pensait-il, et d'ailleurs, pourquoi


esp�rer?... maintenant surtout!

Un soupir entr'ouvrit les l�vres du soldat, son esprit s'�gara sous les
fra�ches avenues d'un parc, il vit un fant�me ador� passer entre les
fleurs et ferma les yeux pour mieux voir. Tout � coup, la porte cria sur
ses gonds, et la D�route entra.

--Vous dormez? dit-il en posant la main sur l'�paule de Belle-Rose.

--Non... je r�vais, reprit le soldat; je me croyais � Saint-Omer, chez


mon p�re.--Une l�g�re rougeur colora son front. Cette rougeur �tait
comme un voile o� s'enveloppait la tristesse de son souvenir. Il avait
dit Saint-Omer et il pensait Saint-Ouen.

--Eh bien, moi, je viens de chez le capitaine! Eh! il fait bien les
choses!

--Vraiment!
--Par amiti� pour vous, et afin que vous ne souffriez pas longtemps du
cachot, il avance le jugement et l'ex�cution. Nous parlions de quatre
jours... vous serez fusill� dans quarante-huit heures.

XVI

LA VEILLE DU DERNIER JOUR

Aux paroles du caporal, Belle-Rose regarda la campagne qui s'�tendait au


loin toute rayonnante des splendeurs d'un beau jour. Le caporal saisit
ce regard au vol.

--C'est-�-dire que vous serez fusill� si je le veux bien, reprit-il.

--Est-ce � toi qu'est �chue la pr�sidence du conseil de guerre? lui


demanda le captif en riant.

--Je commande la place, et il ne sera pas dit que je n'aurai rien fait
pour vous sauver de leurs mousquets. J'ai mon projet, et du diable si je
ne l'ex�cute pas!

Belle-Rose, �tonn�, se tourna vers le caporal qui, tout en parlant,


venait de verrouiller la serrure.

--Deux pr�cautions valent mieux qu'une, reprit la D�route, fermons


la porte et parlons bas. Voil� une chaise, asseyez-vous, et surtout
�coutez-moi bien.

Le caporal s'assit � c�t� du sergent et continua en ces termes:

--M. de Nancrais m'a remis la garde du poste. C'est ce que je voulais.


Le conseil de guerre s'assemble demain matin; vous serez condamn� demain
soir, et apr�s la signification de la sentence, on vous conduira au
cachot de la pr�v�t�, o� vous serez confi� aux mains du pr�v�t de la
compagnie, et le lendemain, � midi, aux yeux de toute la garnison, on
vous passera par les armes.

--Je te remercie de ces d�tails, mon ami, ils m'int�ressent beaucoup,


dit Belle-Rose.

--�coutez jusqu'au bout: le reste vous int�ressera davantage. Si


j'attendais que le pr�v�t e�t ferm� la porte de son cachot sur vos
talons, vous comprenez que l'intervention du caporal la D�route ne vous
serait plus tr�s utile; ceux que le pr�v�t tient, il ne les l�che gu�re.
Mais entre cette prison honn�te o� nous causons et son cachot maudit,
il y a vingt-quatre heures. C'est plus de temps qu'il ne m'en faut pour
vous faire �vader.

Belle-Rose sauta sur sa chaise.

--�vader! s'�cria-t-il.

--Sans doute! Croyez-vous donc que le caporal la D�route soit de ceux


qui oublient leurs amis! Je vous aime, moi, c'est mon id�e, et je vous
sauverai.

--Et tu te feras fusiller!

--Qu'est-ce que �a vous fait, si �a m'arrange? Mais on ne me tient pas


encore. Je d�campe avec vous.

--Toi aussi?

--Certainement. Mon projet est joli, vous allez en juger. Les hommes qui
doivent composer la garde de nuit sont tous de notre escouade: je m'en
suis inform�; ce sont de bons camarades qui voudraient vous voir au
diable. Quand ils seront r�unis, les armes en faisceau, je les ferai
ranger en cercle, et leur dirai quelque chose comme ceci: �Enfants! il
y a l� dedans un brave sergent qui nous a bien souvent donn� des
permissions de dix heures quand nous m�ritions de la salle de
police!--C'est vrai! r�pondront-ils.--Certes oui, c'est vrai!
r�pondrai-je alors; aussi, camarades, il faut que chacun ait son tour;
il nous a envoy�s promener, donnons-lui de l'air. Vous allez aller
dormir, je lui ouvrirai la porte, vous ne verrez rien, et il s'en ira.
C'est votre caporal qui vous l'ordonne. Allez vous coucher.�

--Et tu crois qu'ils dormiront?

--C'est-�-dire qu'ils se mettront les poings dans les yeux, et les


pouces dans les oreilles; je les connais. Cinq minutes apr�s, nous
filerons comme des perdreaux par les champs. Que pensez-vous du projet?

--Il est charmant; j'y vois seulement une difficult�.

--Laquelle?

--C'est qu'il ne me pla�t pas de m'�chapper.

Ce fut au tour du caporal de sauter sur sa chaise.

--Il ne vous pla�t pas?... Allons, vous plaisantez!

--Non, je parle s�rieusement; c'est mon id�e.

--Eh bien! chacun la sienne; il vous convient de rester, il me convient


d'ouvrir la porte.

--Alors, tu partiras seul.

--Point, j'attendrai.

--Mais on t'arr�tera au point du jour.

--J'y compte bien.

--Et on te fusillera.

--Je le pense aussi.

--Va-t'en au diable!
--J'aime mieux rester.

Belle-Rose se leva et fit quelques tours dans la prison � grands pas.


La D�route, renvers� sur sa chaise, jouait avec ses pouces. Le sergent
s'arr�ta devant cette honn�te figure tout � la fois placide et r�solue.

--Mon ami, lui dit-il en lui prenant la main, ce que tu veux faire l�
est de la folie.

--Pas plus que ce que vous ne voulez pas faire.

--Tu es donc tout � fait d�cid�?

--Parfaitement. J'�tais piqueur, je suis caporal, je serai mort, voil�


tout.

--Mais, en supposant que j'accepte, as-tu r�fl�chi aux difficult�s de


ton projet?

--Dame! si on pensait � tout, on ne tenterait jamais rien!

--Il y a la sentinelle du chemin de ronde.

--C'est un risque � courir.

--Les patrouilles qui vont et viennent autour des remparts.

--C'est leur m�tier de voir les gens, ce sera le n�tre de les �viter.

--On nous rattrapera avant que nous ayons gagn� la fronti�re.

--A la gr�ce de Dieu!

Belle-Rose frappa du pied. Le caporal continuait � faire tourner ses


pouces.

--Apr�s tout, fais ce que tu voudras! s'�cria le sergent; si tu es


fusill�, ce sera ta faute.

--C'est convenu, dit la D�route, et il se leva.

Le jour finissait et l'heure du d�ner �tait venue. Le caporal sortit


pour remplir les devoirs de sa charge. Il avait � veiller � la fois sur
la gamelle et sur son prisonnier. A peine eut-il pass� la porte, que
Belle-Rose, tirant un crayon de sa poche, �crivit � la h�te quelques
mots sur un bout de papier. Quand il eut fini, il s'approcha de la
fen�tre grill�e qui donnait sur le pr�au; un sapeur �tait aupr�s.

--Veux-tu me rendre un service, camarade? lui dit Belle-Rose.

--Si la consigne me le permet, volontiers.

--Prends donc cette lettre et porte-la tout de suite � M. de Nancrais.


S'il n'�tait pas chez lui, cherche-le jusqu'� ce que tu l'aies trouv�,
et ne reviens pas sans la lui avoir remise en mains propres.

--C'est donc press�?


--Un peu. Il y va de la vie d'un homme.

--Je cours.

M. de Nancrais, tout entier � la douleur que lui causait la mort de son


fr�re, avait donn� l'ordre qu'on ne le d�range�t point; mais au nom
de Belle-Rose il fit introduire le sapeur et prit la lettre. Elle ne
contenait que ces lignes:

�Capitaine, si vous n'�tiez pas M. de Nancrais, je ne vous


dirais rien de ce qui s'est pass� entre le caporal la D�route
et moi; mais en vous confiant ce secret, je suis bien s�r qu'au
lieu de le punir, vous emp�cherez mon pauvre camarade de se
perdre: la D�route compte me faire �vader cette nuit. J'ai
vainement tent� de le dissuader, il persiste et s'expose � �tre
fusill� pour me sauver. Je ne tiens plus � la vie, et quoi qu'il
fasse, je suis r�solu � subir mon sort, mais je ne veux pas
le lui faire partager. C'est un honn�te homme que je serais
d�sesp�r� de voir mourir. Prot�gez-le contre lui-m�me.

�BELLE-ROSE.�

M. de Nancrais froissa la lettre.

--Va dire � Belle-Rose que je ferai ce qu'il demande, dit-il au sapeur


qui tourna sur ses talons.

--C'est un vrai coeur de soldat! s'�cria M. de Nancrais quand il fut


seul; mon fr�re et lui, l'un apr�s l'autre! Il n'y a que les bons qui
meurent!

Et le capitaine, exasp�r�, brisa d'un coup de poing une petite table


contre laquelle il s'appuyait.

Une heure apr�s le retour du sapeur, Belle-Rose vit entrer le caporal la


D�route dans sa prison. Le pauvre caporal avait la mine effar�e.

--Nous sommes trahis! dit-il en tombant sur une chaise.

--Vraiment! r�pondit Belle-Rose en affectant une grande surprise.

--Le capitaine a tout appris. Quelque m�chant artilleur nous aura


entendus! J'avalais ma soupe lorsqu'un canonnier de planton est venu de
la part du capitaine m'ordonner de me rendre � l'instant chez lui.
Je pars. A peine sommes-nous seuls, que M. de Nancrais me fait signe
d'approcher. �Je sais tout�, me dit-il. A ces mots je me trouble et
balbutie une r�ponse � laquelle je ne comprenais rien moi-m�me. �Paix,
reprend-il. Je n'ai pas de preuves, tu ne passeras donc pas devant un
conseil de guerre; mais pour t'�ter l'envie de recommencer, je t'envoie
� la salle de police. Tu y resteras trois jours... Si tu n'�tais pas
un bon soldat, je t'aurais fait go�ter des verges... Prends ceci et
marche.� Je sors tout �tourdi et trouve dehors trois canonniers qui me
ram�nent ici... Pendant la route, j'examine ce que le capitaine m'avait
mis dans la main: c'�tait une bourse o� j'ai compt� une douzaine de
louis... La salle de police et de l'or, tout � la fois, je n'y comprends
plus rien. Le sergent qui m'a remplac� dans le commandement du poste m'a
permis d'entrer un instant... Quelle aventure!
--Il ne faut point s'en d�soler... Nous n'aurions pas r�ussi.

--Bah! la nuit est noire et les jambes sont bonnes!

--J'aime mieux te voir en prison... Tu risquais ta vie et je ne tiens


pas � la mienne.

--Ce soir, c'est possible; mais demain!... Tenez, je ne m'en consolerai


jamais.

Un coup de crosse appliqu� � la porte l'interrompit.

--On me rappelle, dit la D�route... D�j�!

Il se leva et fit deux tours dans la chambre. Un second coup de crosse


l'avertit de se h�ter.

--Bon! s'�cria-t-il, voil� mes trois canonniers qui ont peur de


s'enrhumer! Adieu, sergent.

--Veux-tu m'embrasser, mon ami?

--Si je le veux! je n'osais pas vous le demander!

La D�route sauta au cou de Belle-Rose et le tint longtemps serr� entre


ses bras.

--Et dire que je ne vous verrai plus! s'�cria-t-il en sanglotant.

--Si, l�-haut! dit Belle-Rose en montrant le ciel du doigt.

--C'est bien loin!

Un troisi�me coup de crosse cogna contre la porte. La D�route y


courut, l'ouvrit vivement et disparut. Il �touffait. Lorsque Belle-Rose
n'entendit plus le bruit des pas cadenc�s de la petite escorte, il prit
dans sa poche le pli de M. d'Assonville et en lut le contenu. C'�tait
une sorte de testament par lequel le jeune capitaine instituait
Belle-Rose l'ex�cuteur de ses derni�res volont�s en lui r�v�lant
l'existence d'un enfant qu'il avait eu de Mlle de La Noue avant qu'elle
se f�t mari�e avec le duc de Ch�teaufort. Cet enfant avait disparu, et
M. d'Assonville chargeait Belle-Rose de le r�clamer, en lui remettant
les divers papiers qui pouvaient l'aider dans ses recherches. Belle-Rose
n'acheva pas cette lecture sans �tre oblig� de l'interrompre dix
fois. Des larmes br�lantes sillonnaient ses joues. Il sentait sa vie
s'�chapper par les blessures de son coeur. Le nom de Genevi�ve, ce nom
plein d'horreur et d'enivrement, revenait sans cesse � ses l�vres m�l�
� celui de M. d'Assonville, et pour �chapper au d�sordre de ses pens�es,
le souvenir de Suzanne �tait le seul asile o� son �me saignante p�t se
r�fugier. Mais Suzanne aussi n'�tait-elle pas perdue pour lui! C'�tait
donc de toutes parts des esp�rances fauch�es. Les fleurs de sa jeunesse
s'�taient fl�tries � peine �closes, et dans sa courte vie, que des
balles allaient sit�t finir, il ne voyait rien que douleurs fun�bres et
luttes st�riles.

--Que la volont� de Dieu soit faite! dit-il, et se jetant � genoux, il


pria.
Quand les premi�res lueurs du jour �clair�rent les p�les coteaux,
Belle-Rose �crivait encore. Devant lui �taient quelques lettres
adress�es � Mme d'Albergotti, � Claudine, � son p�re, Guillaume
Grinedal, � Corn�lius Hoghart, � Mme de Ch�teaufort et � M. de Nancrais.
Plus calme et raffermi, il se jeta sur le lit de camp en attendant
l'heure du conseil de guerre. A neuf heures du matin, un piquet de
sapeurs s'arr�ta � la porte du cachot. Un officier parut sur le seuil
l'�p�e � la main, et fit signe � Belle-Rose d'avancer. Cinq minutes
apr�s, il entrait dans la salle du conseil de guerre, que pr�sidait le
major du r�giment. M. de Nancrais �tait assis � la droite du major. Sa
physionomie paraissait calme; il �tait seulement tr�s p�le. Devant une
table, vis-�-vis du major, on voyait un greffier. Le piquet se rangea en
face du tribunal �lev� sur une esp�ce d'estrade, et Belle-Rose se
tint debout, un peu en avant. Le fond de la salle �tait tout rempli
de curieux, parmi lesquels on remarquait un grand nombre de soldats.
A l'arriv�e du sergent, un grand mouvement se fit dans cette foule; un
grand silence lui succ�da bient�t. Le greffier donna d'abord lecture
de l'acte d'accusation, duquel il r�sultait que le sergent Belle-Rose,
apr�s avoir bless� gri�vement son lieutenant, s'�tait rendu coupable
du crime de d�sertion. Apr�s cette lecture, le major passa �
l'interrogatoire du prisonnier.

--Votre nom, dit-il.

--Jacques Grinedal, dit Belle-Rose, sergent dans la compagnie de M. de


Nancrais.

A son nom, M. de Nancrais tressaillit, et pendant la suite de


l'interrogatoire, il resta la t�te inclin�e entre ses mains.

--Votre �ge? reprit le pr�sident.

--Vingt-trois ans.

Apr�s que le greffier eut consign� ces diverses r�ponses sur le


proc�s-verbal, on demanda � Belle-Rose s'il n'avait pas bless� de deux
coups d'�p�e son lieutenant, M. le chevalier de Villebrais, en un lieu
voisin de Neuilly. Belle-Rose r�pondit affirmativement � cette question;
mais pour la justification de son honneur de soldat, il pria le tribunal
de vouloir bien l'entendre, et, sur l'autorisation du major, il raconta
la sc�ne � la suite de laquelle le duel avait eu lieu. Cette d�claration
fut �cout�e dans un profond silence. Une vive rumeur parcourut
l'assembl�e. Le peuple absolvait le soldat.

Le major prit sur la table du conseil une liasse de papiers:

--Les aveux de l'accus� Belle-Rose, dit-il, sont conformes aux


d�clarations �crites et sign�es qui nous ont �t� envoy�es de Paris:
l'une provient du cocher qui a conduit le sergent et sa soeur; l'autre
est d'un gentilhomme irlandais, Corn�lius Hoghart, qui a �t� t�moin
du combat. Elles n'ont point �t� d�menties par M. de Villebrais, � qui
elles ont �t� transmises et dont nous regrettons l'absence en ce moment.

Apr�s l'audition de ces faits, le conseil de guerre, consid�rant


l'action de Belle-Rose comme un cas de l�gitime d�fense, �carta
l'accusation d'attentat contre la personne d'un officier. Le crime de
d�sertion restait seul en cause.
--Apr�s votre duel avec le lieutenant de Villebrais, pourquoi ne vous
�tes-vous pas rendu � Laon, o� se trouvait alors votre compagnie? reprit
le major.

--C'�tait mon intention d'abord, mais un accident m'en a emp�ch�.

--Une blessure peut-�tre?

--Oui, major.

--Mais vous pouviez �crire, et vous mettre en route apr�s votre


gu�rison.

--C'est vrai.

--En restant au lieu o� vous �tiez, vous vous rendiez coupable du crime
de d�sertion, le saviez-vous?

--Je le savais et me reconnais coupable.

--Avez-vous du moins quelques explications � nous donner sur les causes


de votre absence?

Belle-Rose secoua la t�te. Le major �changea quelques mots avec les


membres du conseil de guerre, et, se tournant vers Belle-Rose, lui
demanda s'il n'avait rien � ajouter pour sa d�fense. Sur sa r�ponse
n�gative, il donna l'ordre de le reconduire � sa prison. Le piquet
d'infanterie sortit avec l'accus�, la salle fut �vacu�e, et le conseil
entra en d�lib�ration.

Vers le soir, le sergent de garde ouvrit la porte de la prison.

--Debout, camarade, et suivez-moi, dit-il.

--O� me conduisez-vous? demanda Belle-Rose.

--Dame! en un lieu o� l'on ne va gu�re qu'une fois.

--Au cachot de la pr�v�t�?

Le sergent inclina la t�te.

--Bien! reprit Belle-Rose; je comprends.

Quatre canonniers le plac�rent entre eux et le conduisirent au cachot,


qui n'�tait pas dans le m�me corps de logis. C'�tait une salle vo�t�e,
petite, �troite et recevant le jour par deux lucarnes garnies de forts
barreaux de fer. Un grabat �tait dans un coin, un banc contre le mur
et un christ en bois clou� en face de la porte. C'�tait un lieu sombre,
humide et froid, quelque chose comme l'antichambre d'un s�pulcre. Le
pr�v�t du r�giment re�ut Belle-Rose et coucha son nom sur les registres
du cachot. Un moment apr�s, l'aide-major et le greffier du conseil
entr�rent. Le greffier tenait un papier � la main. Belle-Rose se
d�couvrit, et les sentinelles pr�sent�rent les armes. Des flambeaux
attach�s � des branches de fer fich�es dans le mur furent allum�s, et �
la clart� rouge�tre qui faisait �tinceler l'�p�e nue de l'aide-major
et les mousquets des soldats, le greffier donna lecture de l'arr�t du
conseil de guerre. L'arr�t portait en substance que le nomm� Jacques
Grinedal, dit Belle-Rose, ci-devant sergent de la compagnie de Nancrais
du corps des canonniers, se trouvant atteint et convaincu du crime de
d�sertion, le conseil de guerre, assembl� dans la ville de Cambrai, le
condamnait, conform�ment aux ordonnances militaires, � la peine de mort.
Apr�s cette lecture, le greffier demanda � Belle-Rose s'il n'avait rien
� d�clarer.

--Rien, monsieur; je d�sirerais seulement savoir � quel genre de mort le


conseil m'a r�serv�?

--Le conseil, appr�ciant votre bonne conduite et vos ant�c�dents, a


d�cid� qu'au lieu d'�tre pendu vous seriez fusill�.

--Veuillez, monsieur, remercier le conseil. En m'accordant de ne


point mourir d'une mort infamante, il m'octroie la seule gr�ce que
j'ambitionnais. A quelle heure l'ex�cution?

--Demain matin, � onze heures.

--Je serai pr�t, monsieur.

--Si vous �tes de notre sainte religion, vous pla�t-il d'avoir un


confesseur, afin d'�tre en �tat de para�tre devant Dieu au moment de
quitter les hommes?

--J'allais vous en faire la pri�re.

Le greffier fit signe au pr�v�t, qui sortit et revint au bout de dix


minutes avec un pr�tre. Tout le monde se retira, et quand la porte se
fut referm�e, Belle-Rose demeura seul avec l'homme de Dieu.

XVII

LA MAIN D'UNE FEMME

Le lendemain, � dix heures, le pr�v�t entra dans le cachot. Belle-Rose


dormait couch� sur le grabat; apr�s une nuit pass�e en pieuses
exhortations, la fatigue du corps l'avait emport� sur les angoisses de
l'esprit. Le pr�tre priait, agenouill� sous l'image du Christ. Le pr�v�t
frappa sur l'�paule du condamn�.

--Debout, sergent, dit-il, voici l'heure.

Belle-Rose se leva soudain. Le pr�tre s'avan�a vers lui.

--Mon p�re, pardonnez-moi mes fautes, lui dit le soldat en pliant les
genoux.

Le pr�tre leva les mains vers le ciel.

--Condamn� par les hommes, je vous absous devant Dieu, dit-il; vous avez
souffert, allez en paix.

Et du doigt il tra�a le signe de la r�demption sur le front du patient.


Puis le pr�tre et le soldat s'embrass�rent. Belle-Rose portait encore
les v�tements qui lui avaient �t� donn�s par Mme de Ch�teaufort. Il �ta
son justaucorps, qui �tait en drap de soie rouge avec des brandebourgs,
et pria le pr�v�t de lui permettre d'en faire pr�sent au ge�lier; quant
� l'argent qu'il portait dans sa ceinture, il le lui remit pour �tre
distribu� aux soldats de garde.

--J'en excepte cinq louis, dit-il, que je destine aux fusiliers; je leur
dois bien quelque chose pour la peine.

Un lieutenant en grande tenue parut sur le seuil de la porte.

--Sergent Belle-Rose, en avant! dit-il.

Vingt canonniers en tenue de campagne attendaient le condamn�. Tous


�taient mornes, et tous baiss�rent les yeux au moment o� Belle-Rose
parut, accompagn� du pr�tre qui se tenait � sa droite. Le lieutenant
lui-m�me paraissait �mu et m�chait ses moustaches. Belle-Rose salua
l'officier d'abord, puis les soldats, dont les rangs s'ouvrirent pour le
recevoir. Le signal fut donn�, et la troupe se mit en marche. Le sergent
portait une veste de moire blanche � r�seaux d'or qui serrait sa taille
et rehaussait sa bonne mine; sa t�te �tait nue, et ses cheveux, qu'il
avait tr�s longs, flottaient en boucles autour de son cou. Une moiti� de
la compagnie �tait rang�e en dehors de la caserne des canonniers, sous
les ordres du premier lieutenant. Elle s'aligna et prit le chemin des
remparts. Un silence profond r�gnait dans les rangs. De temps � autre,
un soldat toussait et portait la main � ses yeux. Belle-Rose souriait �
ses camarades. Les rues par o� le cort�ge s'avan�ait �taient pleines de
monde; on en voyait partout, le long des maisons, devant les portes,
aux fen�tres, sur le pas des boutiques. Tous les regards cherchaient le
condamn�, mille exclamations sortaient du milieu de la foule, la piti�
se lisait sur tous les visages. La d�marche de Belle-Rose �tait assur�e
et sa figure calme et fi�re; un m�lancolique sourire effleurait sa
bouche. En le voyant si jeune et si beau, le peuple s'�mouvait: les
femmes surtout, dont le coeur est plus tendre, exprimaient tout haut
les sentiments de commis�ration qui baignaient leurs paupi�res de larmes
inaper�ues.

--Qu'il est jeune et qu'il est beau! disaient-elles. Aura-t-on bien le


courage de le tuer?

Et celles qui le plaignaient ainsi se haussaient sur la pointe des pieds


pour le voir plus longtemps. Belle-Rose entendait toutes ces paroles,
saisissait tous ces regards, ils arrivaient � son coeur, l'attristaient
et le consolaient � la fois. Plusieurs dames �taient pench�es sur un
balcon, au coin d'une rue; l'une d'elles, qui tenait une rose � la main,
la laissa choir en faisant un geste de piti�. Belle-Rose ramassa la
fleur, et, la portant � ses l�vres, salua la dame. Quelques-unes des
personnes qui �taient sur le balcon, tout �mues et sans penser � ce
qu'elles faisaient, s'inclin�rent � leur tour. Quant � la dame � qui
la fleur avait appartenu, elle se couvrit tout � coup le visage de
son mouchoir, et se mit � pleurer. Le cort�ge marchait toujours; mais
Belle-Rose tourna la t�te jusqu'� ce qu'il e�t d�pass� l'angle de la rue
pour voir encore la femme, qui �tait jeune et jolie.

--Pensez aux choses du ciel, mon fils! lui dit le pr�tre, qui avait
suivi ce regard.
--Oui, mon p�re, mais j'ai vingt ans! r�pondit Belle-Rose avec un doux
sourire.

La voix du soldat semblait dire: Le ciel est si loin et la terre est si


belle!

Le bon pr�tre soupira.

--C'est le d�mon qui vous tente! reprit-il.

--Non, mon p�re, c'est mon coeur qui se d�tache.

Tous les charmants visages de femmes qu'il voyait rappelaient �


Belle-Rose ou Suzanne ou Genevi�ve. Au d�tour de la rue, le pr�tre lui
montra le ciel; le patient y porta les yeux, car il n'apercevait plus
le balcon. Le cort�ge avan�ait lentement au milieu de la foule qui
grossissait de minute en minute. Cependant il atteignit la porte de la
ville et se dirigea vers un champ de manoeuvres, o� mille ou douze cents
hommes �taient rang�s en bataille. M. de Nancrais �tait � cheval �
la t�te de sa compagnie. Les armes �tincelaient au soleil, et tout le
peuple de Cambrai couvrait le talus des remparts et les abords du champ
de manoeuvres. Quand le cort�ge parut hors des portes, le tambour battit
aux champs, les officiers tir�rent l'�p�e, et la troupe porta les
armes. Belle-Rose leva son front un instant inclin� sous le poids des
souvenirs, et promena un regard ferme sur les rangs des soldats, o�
mille �clairs scintillaient. Au moment o� son escorte p�n�trait dans
l'enceinte fatale, un bruit confus s'�leva du milieu de la foule, mille
t�tes s'agit�rent, et des cris lointains retentirent tout � coup. Le
peuple qui sortait de Cambrai se pr�cipita de toutes parts, et ses flots
press�s vinrent battre le d�tachement qui conduisait Belle-Rose.

--Gr�ce! gr�ce! criait-on, et ce mot seul dominait la rumeur immense qui


se faisait.

Croyant qu'on voulait d�livrer le prisonnier par la violence, le


lieutenant qui commandait l'escorte ordonna de serrer les rangs et
d'appr�ter les armes. Mais au moment o� l'ordre allait �tre ex�cut�, on
vit s'�lancer par la porte de Cambrai un homme � cheval. L'homme �tait
tout couvert de boue et de poussi�re; le cheval haletait, et ses flancs,
blancs d'�cume, �taient tout tachet�s de gouttes de sang. Le cavalier,
n'ayant plus de voix pour crier, brandissait en l'air un papier scell�
de cire rouge. La foule s'�cartait sur son passage avec mille cris
de joie, et le cavalier arrivait au galop, tandis que M. de Nancrais
courait, l'�p�e � la main, vers le cort�ge dont les rangs s'ouvrirent.
Le cheval passa comme la foudre et vint tomber aux pieds du major; mais
d�j� le cavalier, debout, pr�sentait le papier timbr� du grand sceau
royal. Les officiers se group�rent autour du major; la foule se tut, et
mille soldats, oubliant la discipline, pench�rent la t�te en avant.
Ils ne pouvaient rien entendre, et ils �coutaient. Le d�sordre �tait
partout. Tout � coup le cercle des officiers se rompit, et M. de
Nancrais, tenant le papier d'une main et son chapeau de l'autre, partit
ventre � terre. En un instant, il fut devant le front du d�tachement et
s'arr�ta. Son visage, une heure avant si morne, rayonnait. Il agita son
chapeau dans les airs, et, d'une voix tonnante, cria: Vive le roi! On ne
savait point encore de quoi il s'agissait, et tous les soldats et tout
le peuple r�pondirent tous � la fois, et le cri de: Vive le roi! roula
comme un coup de tonnerre des remparts aux campagnes. Puis le silence
se fit partout. On entendait l'alouette chanter au fond du ciel. M. de
Nancrais se dressa sur ses �triers.

--Sergent Belle-Rose, approchez! s'�cria-t-il.

Belle-Rose fit dix pas en avant.

--Jacques Grinedal, dit Belle-Rose, sergent dans la compagnie des


canonniers, continua M. de Nancrais, le roi notre ma�tre, par une marque
toute-puissante de sa bont�, te quitte et d�charge de la peine de mort
que tu as encourue pour crime de d�sertion, et permet que tu reprennes
l'habit et les insignes de ton grade. Ainsi soit fait selon sa volont�!
Vive le roi!

Toute la troupe r�p�ta ce cri en mettant les chapeaux au bout des


fusils, et la foule battit des mains avec des transports de joie. Il
ne tenait qu'� Belle-Rose de se croire un personnage d'importance, tant
l'all�gresse publique se manifestait bruyamment. La jeunesse, la bonne
mine, le courage du condamn�, l'avaient pour une heure transform�
en h�ros. Mort, on l'aurait oubli� le lendemain; vivant, la foule
tr�pignait d'enthousiasme. Mais Belle-Rose ne pensait � rien. Ce qu'il
venait d'entendre lui paraissait un r�ve. M. de Nancrais ne songeait pas
cette fois � dissimuler son contentement. A la face de toute la garnison
il embrassa le sergent, que ce t�moignage d'affection toucha plus que
tout le tumulte dont il �tait l'objet. En ce moment, le cavalier qui
avait apport� la bienheureuse nouvelle s'approcha de Belle-Rose, et, le
tirant par la manche de sa veste, lui dit doucement:

--Et moi, ne m'embrasserez-vous pas?

Belle-Rose, en se retournant, se trouva dans les bras de Corn�lius


Hoghart.

Une demi-heure apr�s la sc�ne que nous venons de raconter, Belle-Rose,


qui avait eu beaucoup de peine � se soustraire aux transports du peuple
qui le voulait porter en triomphe, Corn�lius Hoghart et M. de Nancrais
�taient r�unis au logis du capitaine.

--Vous avez sans doute � causer, dit M. de Nancrais aux deux amis;
Belle-Rose a bien gagn� pour aujourd'hui une permission de dix heures,
restez ensemble et d�nez tout � votre aise, ici ou ailleurs, comme vous
l'entendrez. Des papiers viennent de m'arriver de Paris, je vais les
examiner.

La mort, qu'il avait vue de si pr�s, rendait la vie plus douce �


Belle-Rose. Si les m�mes causes de douleur subsistaient, le don
volontaire qu'il avait fait de sa jeune existence lui semblait un
sacrifice suffisant, apr�s quoi le d�sespoir n'avait plus le droit de
lui rien demander. Le sacrifice avait �t� offert, la fortune l'avait
refus�, Belle-Rose et le sort �taient quittes. Il se passe souvent au
fond des �mes, m�me les plus sinc�res, de ces sortes de compromis qui
expliquent les choses en apparence les plus inexplicables. Le sergent,
miraculeusement sauv�, ne se rendit pas compte du mouvement myst�rieux
qui s'op�rait en lui; mais � la vue de Corn�lius, qui lui tendait la
main par-dessus la table, il prit un verre de vin d'Espagne, l'avala
d'un trait, et, le coeur bondissant, il comprit qu'il y avait encore
dans l'avenir place pour la jeunesse, l'esp�rance et l'amour.

--Je vous dois donc la vie! s'�cria Belle-Rose en pressant la main du


gentilhomme irlandais. Un jour mon honneur, le lendemain ma t�te; si
vous continuez de ce train-l�, comment voulez-vous que je m'acquitte
jamais?

--Il vous sera plus ais� de le faire que vous ne pensez, r�pondit
Corn�lius.

--Parlez donc bien vite!

--Tout � l'heure il en sera temps. Si vous consentiez tout de suite, je


serais trop t�t votre d�biteur. Et d'ailleurs, de cette dette dont vous
parliez � l'instant, vous ne me devez gu�re que la moiti�.

--La moiti� seulement?

--Eh! sans doute! Ce parchemin qui vous a sauv� des balles, je l'ai
apport�, mais je ne l'ai pas obtenu.

--Quoi! ce n'est pas vous...

--Eh! mon Dieu, non.

--Mais qui donc, alors?

--Parbleu! quelqu'un qui a l'air de vous aimer furieusement.--Belle-Rose


rougit.

--Vous comprenez? reprit Corn�lius.

--Non vraiment, je cherche...

--Si vous cherchez, c'est que vous avez trouv�... Faut-il vous nommer
madame...

--La marquise d'Albergotti?

--Non pas... la duchesse de Ch�teaufort.

A ce nom, Belle-Rose tressaillit.

--Sans elle, vous seriez mort d�j�! reprit Corn�lius. Quelle


reconnaissance ne lui devez-vous pas! Que n'a-t-elle pas fait pour vous
sauver!

Le nom de Mme de Ch�teaufort venait de rendre aux pens�es de Belle-Rose


toute leur agitation. Il inclina la t�te et garda le silence.

--C'est une curieuse histoire, continua Corn�lius. O� les hommes ne


peuvent rien, les femmes peuvent tout!... Je ne sais pas de meilleur
passe-partout qu'une main blanche; cela ouvre tout � la fois les
consciences et les serrures. Quand votre lettre arriva � Paris, o� je
demeurais sans trop savoir pourquoi, continua l'Irlandais en rougissant
un peu, elle me plongea dans un grand embarras. Que faire et o�
aller? Je commen�ai par courir � la campagne, chez votre soeur, Mlle
Claudine...

--Ah! fit Belle-Rose, qui ne put s'emp�cher de remarquer l'�motion du


gentilhomme � ce nom.
--Oui; c'est une jeune personne qui a plus de sens que n'en promettent
ses yeux gais et son sourire espi�gle. J'attendais d'elle un bon conseil
et la trouvai dans les larmes; elle avait, comme moi, re�u un billet o�
vous lui marquiez votre intention de vous pr�senter devant le conseil
de guerre de Cambrai. Elle se serait bien adress� � Mme d'Albergotti;
malheureusement le mari de cette dame �tait � Compi�gne, et vous auriez
eu dix fois le temps d'�tre fusill� avant que son intervention vous p�t
�tre de quelque secours. Ne sachant trop � quel parti m'arr�ter, je pris
au hasard, et vraiment sans savoir o� j'allais, le chemin de l'h�tel de
M. de Louvois. Je passe sous la porte coch�re, je monte un escalier, et
j'entre dans une salle o� plusieurs personnes �taient r�unies. Une porte
�tait en face de moi, je m'avance, lorsqu'un huissier se l�ve.--Que
d�sirez-vous? me dit-il.--A ces mots, une r�solution d�sesp�r�e s'impose
� mon esprit.--Ne pourrais-je pas parler � Son Excellence monseigneur le
ministre? dis-je � l'huissier.--Monseigneur est en affaires; mais vous
entrerez � votre tour; quel nom dois-je annoncer � Son Excellence?--Elle
ne me conna�t pas.--Vous avez bien alors une lettre d'introduction, un
ordre d'audience?--Je n'ai rien.--Il m'est, dans ce cas, tout �
fait impossible de vous introduire aupr�s de monseigneur le
ministre.--Cependant...--N'insistez pas, ma consigne me le d�fend.--Sur
ces entrefaites, la porte s'ouvre, un gentilhomme se retire, un autre
se pr�sente, l'huissier me quitte et je reste livr� � mes r�flexions.
Toutes les personnes qui attendaient entraient les unes apr�s les
autres, l'heure s'�coulait, le d�sespoir s'emparait de moi.

--Pauvre Corn�lius! murmura Belle-Rose.

--J'allais, dans ma d�tresse, me d�cider � partir pour Saint-Germain, et


me jeter aux pieds du roi, lorsque tout � coup une dame passe la porte
en se dirigeant vers le cabinet du ministre. L'huissier se l�ve et
s'incline avec respect.--M. de Louvois? dit la dame.--Monseigneur est en
affaires.--Dites-lui mon nom, j'ai � lui parler � l'instant.--L'huissier
dispara�t. Il y a des accidents de mince apparence qui sont une
r�v�lation. L'accent et le mouvement de la dame me font comprendre
sa toute-puissance.--Madame! m'�criai-je en allant � elle, daignez
m'accorder une gr�ce.--Qu'est-ce? dit-elle en se retournant.--Je
demeurai une minute �bloui. Le regard de cette dame �tait imp�rieux, sa
l�vre hautaine, sa joue p�le; mais elle �tait belle comme une reine des
contes de f�es.--Madame, repris-je, il s'agit d'un pauvre sergent qui a
d�sert�.--Alors elle s'approche et me regarde.--Il a un vieux p�re,
une jeune soeur, il a vingt ans...--Son nom? dit-elle en
m'interrompant.--Belle-Rose.--La dame pousse un cri et chancelle. Je
m'�lance pour la soutenir, mais elle, d�j� remise de son trouble, me
tend la main.--Et vous veniez pour le sauver?... Vous �tes un brave
gentilhomme!--Le regard ardent de cette femme s'�tait mouill�, il me
semblait qu'une larme tremblait au fond de sa paupi�re.--Mais c'est tout
naturel, lui dis-je, je l'aime et j'aime sa soeur.

Corn�lius rougit et s'arr�ta brusquement comme un cheval qui vient de


mettre le pied sur la pente d'un pr�cipice. Belle-Rose releva sa t�te.
Un doux sourire �clairait son visage depuis une heure assombri.

--Le voil� donc, ce grand secret?

--L'ai-je dit? eh bien! soit; je le confirmerai tout � l'heure; en


attendant, laissez-moi continuer mon histoire; ce sera tout � l'heure le
tour de la mienne. Je crois bien que la dame ne m'entendit pas, car elle
reprit:--Mais quel risque court-il?--Le risque d'�tre fusill�, voil�
tout.--Elle p�lit.--Oh! s'�cria-t-elle, on fusille donc encore?--On
fusille toujours.--Que faire alors? Si je lui faisais d�livrer son
cong�, ou bien si on obtenait qu'il ne f�t pas mis en jugement?--Avant
que cet ordre n'arrive, il sera condamn�.--Mon Dieu! un conseil, un
conseil! mais j'�tais venue pour lui, moi!--Eh bien, madame, ce
qu'il nous faut, c'est sa gr�ce.--Sa gr�ce! je l'aurai... mais qui la
portera?--Moi; si je ne suis pas tu� en route, j'arriverai � temps pour
le sauver.--Attendez-moi l�... Je reviens tout � l'heure!--Celle
qui parlait disparut soudain par la porte que l'huissier venait
d'entr'ouvrir. Je restai seul quelques minutes qui me parurent un
si�cle. Mille r�flexions accablantes d�solaient mon esprit. Cette
inconnue avait-elle bien la puissance que je lui supposais? l'int�r�t
qu'elle semblait vous t�moigner �tait-il bien r�el? Cependant la porte
se rouvrit et la dame revint. Je ne vis rien cette fois que le parchemin
qu'elle tenait du bout de ses doigts de neige.--Tenez, me dit-elle, le
sceau royal est l�, c'est sa vie que vous tenez. Partez!--Son visage
rayonnait. Je m'inclinai sur sa main que je baisai.--Votre nom, madame,
afin que son p�re et sa soeur et lui-m�me vous b�nissent?--Mon nom? je
suis la duchesse de Ch�teaufort, mais ne le lui dites pas.

--Ainsi, elle voulait me taire son bienfait, dit Belle-Rose.

--Trois fois elle m'a recommand� le plus absolu silence, mais cette
promesse je ne l'ai pas tenue... Il n'y a pas de haine ou de faute
qu'un pareil service n'efface. Je descendis avec Mme de Ch�teaufort, son
carrosse l'attendait devant l'h�tel.--Faites diligence, me dit-elle, et
me serrant la main, elle partit.--Une demi-heure apr�s, je galopais �
franc �trier sur la route de Cambrai.

--Et vous �tes arriv� � propos!

--Je ne sais quelle crainte fouettait mon �me, tandis que j'�peronnais
mon cheval, mais � chaque relais je pr�cipitais ma course. Une voix me
criait que votre vie �tait suspendue � mon �lan, et je passais comme une
balle sur la route... N'y pensons plus maintenant... Vous vivez!

--Et c'est � Mme de Ch�teaufort que je dois cette existence d�j� si


souvent et de tant de mani�res tourment�e!

--C'est � elle, et � elle seule! Mais dites-moi, vous la connaissiez


donc, madame la duchesse de Ch�teaufort?

Belle-Rose releva son front charg� de tristesse; toute son �me passa
dans ses regards, qu'il attacha sur ceux de Corn�lius; puis, prenant
les deux mains de son ami, il lui dit avec un accent tout plein d'une
indicible �motion:

--Mon fr�re, mon ami, si je puis compter sur votre attachement, comme
vous pouvez compter sur le mien, que jamais le nom de Mme de Ch�teaufort
ne soit prononc� entre nous, et ne me demandez jamais si je l'ai connue.
Jamais, entendez-vous!

--C'est bien, dit Corn�lius. J'ai tout oubli�.

En ce moment, M. de Nancrais entra dans la salle.

--Lieutenant, dit-il, il ne s'agit plus de causer. L'heure du d�part va


sonner.

--Lieutenant! s'�cri�rent � la fois Belle-Rose et Corn�lius; � qui


parlez-vous, capitaine?

--Mais � vous, Belle-Rose, lisez vous-m�me.

Et M. de Nancrais tendit au jeune homme un papier rev�tu des armes du


roi.

--J'ai trouv� ce brevet parmi les papiers qui m'ont �t� envoy�s de
Paris. Il est en r�gle et vous n'avez qu'� ob�ir.

--Une lieutenance! � moi! dit Belle-Rose.

--Le ministre fait bien les choses, quand il les fait, reprit M. de
Nancrais; la gr�ce, une promotion et cent louis encore pour votre
�quipage. En voici l'ordonnance: c'est une somme que le tr�sorier du
r�giment vous comptera demain.

M. de Nancrais jouissait de la surprise et de l'�motion de Belle-Rose,


dont les regards allaient de Corn�lius au capitaine, et du capitaine au
brevet.

--Vous aurez la survivance de M. de Villebrais, continua M. de Nancrais,


de M. de Villebrais, que le corps des officiers chasse du bataillon en
attendant qu'il rende � Dieu compte de ses infamies.

--Fasse le ciel qu'il passe sur mon chemin! s'�cria Belle-Rose.

--C'est une querelle dont je prendrais la moiti�, dit le capitaine, s'il


�tait digne de notre haine. Mais laissons au temps � faire son oeuvre.
La journ�e qui commen�ait mal finit bien, Belle-Rose, et les bonnes
nouvelles arrivent coup sur coup. Demain nous partons pour la fronti�re
du Nord.

--Est-ce la guerre?

--C'est la guerre, et notre bataillon est attach� au corps d'arm�e que


commande M. le duc de Luxembourg. C'est un vaillant homme de guerre, et
sous ses ordres tu trouveras promptement l'occasion d'�trenner ton �p�e.
Tiens-toi pr�t; les trompettes sonneront demain au point du jour.

--Parbleu! Belle-Rose, s'�cria Corn�lius lorsque M. de Nancrais se fut


retir� pour veiller aux derniers pr�paratifs du d�part, la fortune vous
traite en coquette qu'elle est. Apr�s vous avoir boud� une heure, elle
vous accable de faveurs.

--Je n'ai rien fait encore pour les gagner, mais j'esp�re que les
Espagnols m'aideront � les m�riter.

--Maintenant que vos affaires sont en bon chemin, votre lieutenance me


permettra-t-elle de lui rappeler les miennes?

--Les v�tres, mon cher Corn�lius? mais je les connais aussi bien que
vous. Vous aimez une petite fille qui est ma soeur, et � la mani�re dont
vous me regardez, j'ai tout lieu de croire que cette soeur vous rend cet
amour de toute son �me.
--C'est ma plus ch�re croyance.

--C'est fort bien, et je l'approuve d'avoir plac� ses affections en si


bon lieu. Mais comme elle est une honn�te fille, ainsi que vous �tes
un honn�te homme, je vois d'insurmontables difficult�s au d�no�ment de
cette tendresse mutuelle.

--Et lesquelles, s'il vous pla�t?

--D'abord ma soeur est fort roturi�re, �tant la fille d'un simple


fauconnier.

--Ceci est une affaire � laquelle ma famille aurait seule le droit


de s'opposer, et comme je suis � moi tout seul toute ma famille, vous
trouverez bon, j'esp�re, que ma noblesse s'accommode de votre roture.

--Cependant...

--Assez l�-dessus. D'ailleurs, si vous y tenez, n'oubliez pas que vous


�tes officier maintenant: l'�p�e anoblit.

--Soit! mais Claudine n'a presque rien.

--Ce presque rien est si voisin de mon peu de chose, que sans se
compromettre beaucoup, ma fortune peut s'allier � sa pauvret�.

--Vous avez une logique qui ne me permet gu�re de continuer. Voil� mes
obstacles � bas.

--C'est sur quoi je comptais; ainsi, vous consentez?

--Il le faut bien, et pour elle, et pour vous, et pour moi! Mais mon
consentement ne suffit pas. Il y a de par le monde, pr�s de Saint-Omer,
un certain honn�te vieillard, qui a nom Guillaume Grinedal, lequel a
bien, j'imagine, quelques droits sur Mlle Claudine.

--Parbleu! j'y serai dans vingt-quatre heures!

--Et la poste du roi en sera pour trois ou quatre chevaux fourbus.

--Tant pis pour eux! c'est leur m�tier de courir.

--Est-ce le n�tre de faire de beaux projets qu'un boulet de canon peut


arr�ter net?

--Bah! la moiti� de la vie se passe � b�tir des plans; c'est autant de


gagn� sur l'autre.

--Ainsi, vous partirez?

--Demain, au soleil levant. Vous irez en Flandre et moi dans l'Artois.

--Et de l� bient�t � Paris?

--Non pas! � l'arm�e, pr�s de vous.

--Dans nos rangs?


--Sans doute! Un Irlandais est la moiti� d'un Fran�ais. Nous nous
battrons d'abord, je me marierai apr�s.

XVIII

L'�TOURDERIE D'UN HOMME GRAVE

La guerre de 1667 fut le pr�lude de cette grande guerre de 1672, qui


s'annon�a comme _un coup de foudre dans un ciel serein_, pour nous
servir de l'expression du chevalier Temple � propos de l'invasion de la
Hollande. Cent mille hommes s'�branlant � la fois, travers�rent la Meuse
et la Sambre et conquirent la Flandre avec la rapidit� de l'�clair. La
France pr�sentait alors un magnifique spectacle. Un roi jeune, �l�gant,
amoureux de toutes les choses grandes et glorieuses, attirait � sa cour
l'�lite des intelligences �parses dans le royaume. Moli�re et Racine
faisaient de la sc�ne fran�aise la premi�re sc�ne du monde; Louvois et
Colbert administraient les affaires publiques; Cond� et Turenne �taient
� la t�te des arm�es; les po�tes les plus fameux, les �crivains les plus
illustres, les femmes les plus c�l�bres, les plus �minents pr�lats, une
foule d'hommes distingu�s par leur science, leur esprit, leurs vertus,
remplissaient Paris d'un renom qui s'�tendait jusqu'aux extr�mit�s de
l'Europe. C'�tait une imposante r�union de g�n�raux, d'orateurs, de
savants, de lettr�s, de ministres, de grandes dames comme il s'en
rencontre rarement dans l'histoire des empires. La France �tait tout �
la fois �clair�e, puissante, elle avait la double autorit� des armes et
des lettres, et sa supr�matie s'�tendait � toutes choses, � celles de
l'esprit comme � celles de la politique: elle commandait par l'�p�e
et gouvernait par la plume. Durant les courts loisirs de la paix, les
nations qu'elle avait vaincues pendant la guerre venaient s'instruire
� ce foyer de lumi�res qui rayonne au milieu de l'Europe, dans ce Paris
merveilleux qui enfante des philosophes ou des soldats, des livres
ou des r�volutions pour mener le monde! Louis XIV, conseill� par
le cardinal Mazarin, avait sign�, le 7 novembre 1659, le trait� des
Pyr�n�es, la perte de la bataille des Dunes, la prise de Dunkerque, de
Gravelines, d'Oudenarde et d'autres places importantes, ayant d�cid�
l'Espagne � proposer une paix qui fut accept�e. A la paix sign�e dans
l'�le des Faisans, Louis XIV gagna la confirmation de l'Artois,
le Roussillon, Perpignan, Mariembourg, Landrecies, Thionville,
Philippeville, Gravelines, Montm�dy et la main de Marie-Th�r�se, fille
de Philippe IV, infante d'Espagne. Louis XIV, ma�tre chez lui, pensa
d�s lors � devenir ma�tre dehors. Durant huit ann�es, il s'appliqua �
cimenter des alliances, � neutraliser les efforts des puissances dont il
pouvait redouter la rivalit�, � faire �clater partout la supr�matie
de la France. L'Espagne a reconnu la pr�s�ance de la France � la suite
d'une querelle survenue � Londres entre les ambassadeurs des deux pays;
le pape Alexandre V est contraint de d�savouer, par une �clatante et
publique r�paration, l'outrage fait � l'ambassadeur de France par sa
garde corse; Dunkerque et Mardick sont rachet�es aux Anglais pour cinq
millions de francs; l'alliance avec les Suisses est renouvel�e, Marsal
en Lorraine est prise, les pirates d'Alger sont punis, les Portugais
soutenus contre les Espagnols, et l'empereur L�opold re�oit un secours
de six mille volontaires qui l'aident contre les Turcs et prennent
une part glorieuse � la bataille de Saint-Gothard. Cependant le roi de
France attendait son heure; les plus habiles g�n�raux commandaient son
arm�e, instruite et aguerrie; la marine �tait augment�e; il laissait
son alli�e, la Hollande, s'�puiser dans une guerre st�rile et ruineuse
contre l'Angleterre, et se tenait pr�t � agir, lorsqu'enfin la mort de
Philippe IV lui permit d'essayer ses forces. Du chef de sa famille,
et en vertu du droit de d�volution, Louis XIV revendiqua les Pays-Bas
espagnols. Mais tandis que des pr�paratifs formidables semblaient
menacer l'Europe tout enti�re, les f�tes remplissaient d'�clat les
r�sidences royales de Versailles et de Saint-Germain, le th��tre
conviait les plus illustres �trangers et les hommes les plus
consid�rables du pays aux chefs-d'oeuvre de la po�sie, partout
s'�levaient de splendides monuments, et la plus polie comme la plus
brillante cour du monde voyait fuir les jours au milieu des pompes de la
royaut� triomphante et des merveilles de l'intelligence honor�e. Tout
� coup, au milieu de cette paix f�conde qu'embellissaient les mille
cr�ations des arts, la guerre �clate, et sur toutes les fronti�res du
Nord s'allume l'incendie. Le roi lui-m�me franchit la Sambre, et � sa
suite les meilleurs capitaines du temps, Cond�, Turenne, Luxembourg,
Cr�qui, Grammont, Vauban, marchent, et lui r�pondent de la victoire.
Dans cet �branlement g�n�ral, les secousses �taient si brusques et
si profondes, que les petits, pouss�s par les hasards de la fortune,
pouvaient, eux aussi, gravir aux premi�res places. Lorsque les grandes
guerres ou les tourmentes sociales agitent les nations, l'audace,
l'intelligence, le savoir, sont des marchepieds; les niveaux
s'abaissent, et ceux qui sont en bas ont l'esp�rance de monter. C'est
alors � ceux qui ont de l'�nergie � se frayer un chemin. Le mouvement
apais�, les rangs du peuple s'assoient et l'immobilit� s'�tend sur
le pays. Toutes ces pens�es luirent comme un �clair dans l'esprit de
Belle-Rose: il entrevit les clart�s de l'horizon et appela de tous ses
voeux l'heure du combat. Le lendemain, au point du jour, M. de Nancrais
le fit venir pour lui confier l'organisation et le commandement d'un
corps de recrues qui venait d'�tre conduit � Cambrai.

--Je vous devancerai � la t�te de mes vieux soldats, lui dit le


capitaine; vous me rejoindrez � Charleroi, et le plus t�t sera le mieux.

Belle-Rose aurait mieux aim� partir sur-le-champ, mais il fallait


ob�ir; la mission dont il �tait charg� �tait d'ailleurs une preuve de
confiance; il se r�signa et vit s'�loigner � la m�me heure Corn�lius et
M. de Nancrais, celui-l� pour Saint-Omer et celui-ci pour Charleroi. On
devinera sans doute que le caporal la D�route n'avait pas �t� le dernier
� venir complimenter Belle-Rose sur son nouveau grade.

--Je ne pense gu�re � l'�paulette, avait dit le pauvre caporal; la seule


chose que j'ambitionne � pr�sent, c'est d'�tre sous vos ordres. Si vous
me permettiez de ne plus vous quitter, je serais le plus heureux des
hommes.

--C'est � quoi nous aviserons quand nous serons � l'arm�e. M. de


Nancrais m'accordera, j'en suis certain, cette autorisation, qui ne me
fera pas moins plaisir qu'� toi.

Apr�s cette assurance, la D�route, plein de joie, prit le chemin des


remparts, o� se rangeait la compagnie. Comme il allait se mettre � son
rang, M. de Nancrais l'appela.

--Eh! dr�le! o� cours-tu? lui dit-il.


--Je cours � mes soldats... J'ai perdu un peu de temps, mais je vous
payerai �a � coups de pique dans le ventre des Espagnols.

--Il s'agit bien de pique et d'Espagnols! Qu'as-tu fait de ta


hallebarde?

--Ma hallebarde? r�p�ta le caporal stup�fait.

--Parbleu, je m'exprime en fran�ais, j'imagine! On ne t'a donc pas dit


que tu �tais sergent, ou bien l'as-tu oubli�?

--Moi! sergent!

--Voil� trois heures que tu es nomm�.

--Il n'y en a qu'une seulement que j'ai quitt� la salle de police.

--Et tu t'y feras remettre si tu ne prends pas bien vite les insignes de
ton grade. Cours, ou je te casse.

La D�route, tout �tourdi, salua le capitaine et partit. Mais durant les


�tapes, l'esprit du nouveau sergent, qui ne l'avait pas tr�s vif, fut
perp�tuellement occup� � chercher les motifs de son avancement. S'il
avait m�rit� d'�tre puni, pourquoi lui donnait-on la hallebarde avant
m�me l'expiation de sa peine? mais si sa conduite, au contraire, voulait
une r�compense, pourquoi avait-on commenc� par le mettre en prison? En
outre encore, le capitaine �tait-il content ou m�content? Cette double
question troublait l'entendement du pauvre la D�route: c'�tait une
charade dont le mot lui �chappait. Comme on le pense bien, jamais il
n'osa s'en expliquer franchement avec M. de Nancrais; il est donc �
croire qu'il est mort dans cette f�cheuse perplexit�.

Tandis que sa compagnie marchait vers la fronti�re du Nord, Belle-Rose


pressait le plus qu'il pouvait l'organisation de ses recrues. Il y mit
une telle activit�, que peu de jours apr�s son escouade fut en �tat
de partir, si bien qu'il arriva au quartier g�n�ral de l'arm�e avant
l'ouverture de la campagne. L'arm�e de Flandre �tait command�e par M. le
prince de Cond�, qui avait sous ses ordres M. le duc de Luxembourg, M.
le duc d'Aumont et d'autres g�n�raux. Le bataillon d'artillerie dont
faisait partie la compagnie de M. de Nancrais appartenait au corps de
M. de Luxembourg, r�uni un des premiers sur les bords de la Sambre, �
Charleroi. Lorsque Belle-Rose arriva au camp, la nuit tombait. Il se
fit reconna�tre des sentinelles plac�es devant le quartier d'artillerie,
distribua ses hommes, et, sur l'avis que M. de Nancrais �tait absent
pour affaire de service, il entra sous la tente qui lui avait �t�
pr�par�e. Belle-Rose venait de d�boucher son ceinturon et de jeter son
habit, lorsque, soulevant les plis de la toile, la D�route parut � ses
yeux. Le sergent avait le visage abattu et le regard morne, mais dans le
clair obscur de la tente, son lieutenant ne s'en aper�ut pas d'abord.

--Eh! c'est toi, mon pauvre la D�route? Tu es la premi�re figure amie


que je rencontre ici, sois le bienvenu. Te portes-tu bien?

--Passablement, merci. Il serait m�me � souhaiter que tout le monde se


port�t comme moi.

--Ma foi, mon ami, tout le monde ne serait pas fort aise d'avoir la mine
que tu poss�des ce soir. Si tu vas bien, tu n'en as pas l'air.
--La sant� est bonne, mais c'est qu'on n'a pas toujours lieu d'�tre
satisfait des choses qu'on voit.

--Cette philosophie est sage, sans doute, mais ne te va gu�re, � toi,


dont j'ai appris la nouvelle dignit�. Tu m'as succ�d�, et certes tu ne
t'y attendais pas.

--Non, vraiment, et cette nomination a m�me �t� le sujet d'une foule de


r�flexions qui me pr�occupent encore, lorsque je n'ai rien � faire. La
hallebarde de sergent, c'est mon b�ton de mar�chal � moi.

--Bah!

--Vous savez mon opinion l�-dessus, mon lieutenant. Mais quoique ce soit
bien peu de chose, je donnerais volontiers ma peau pour qu'un autre que
moi f�t dans cet habit-l�.

--De quel air dis-tu cela, mon pauvre sergent! Te serait-il arriv�
quelque malheur?

--A moi? non, mordieu! je n'ai pas de ces bonnes fortunes! �a tombe sur
d'honn�tes gens qu'elles me pr�f�rent.

Belle-Rose s'approcha de la D�route et le regarda. Alors seulement il


fut frapp� de l'accablement de son visage, que la maigre clart� d'une
m�chante chandelle ne lui avait pas permis de distinguer d'abord.

--Parle! qu'est-il arriv�? lui dit-il.

--Un grand malheur... je ne sais pas comment vous l'apprendre...

--De quoi s'agit-il?

--De notre capitaine.

--M. de Nancrais! Mais je viens du quartier, et l'on m'a dit qu'il �tait
absent pour affaire de service.

--C'est qu'apparemment on ne savait rien encore.

--Et que sais-tu, toi?

--M. de Nancrais est en prison.

--Lui! et pourquoi?

--Il a manqu� aux ordres du g�n�ral.

--Une infraction � la discipline, lui, notre capitaine! C'est


impossible!

--Je vous dis que je l'ai vu. Vous en parlerais-je autrement?

--Mais comment cela s'est-il donc fait?

--Je n'y comprends rien encore! Mais que voulez-vous? Depuis la mort de
son fr�re, M. de Nancrais est m�connaissable. Lui, autrefois si calme,
est � pr�sent comme un enrag�. L'odeur de la poudre le rend fou; il n'a
pas plus de patience devant l'ennemi qu'une m�che de canon devant le
feu!

--Mais l'affaire! l'affaire?

--La voici. Il faut d'abord que vous sachiez que M. le duc de Luxembourg
a, par un ordre du jour, d�fendu aux soldats de se hasarder hors d'un
certain rayon autour du camp; il leur a surtout prescrit, sous peine de
mort, d'�viter toute esp�ce d'engagement avec l'ennemi. La proclamation
a �t� affich�e partout, et lue dans les chambr�es. On dit tout bas que
M. de Luxembourg veut, avant d'agir, attendre l'arriv�e du roi, lequel,
comme vous le savez, doit, de sa personne, prendre part aux op�rations.

--Laisse le roi, et arrive � M. de Nancrais.

--Or, aujourd'hui, vers midi, M. de Nancrais passait � cheval du c�t� de


Gosselies. Il �tait en compagnie de quelques officiers des dragons de la
reine et du r�giment de Nivernais. Un parti d'�claireurs espagnols
avait pass� la Pi�lou et pillait un hameau. Quelques-uns des n�tres
s'�chauff�rent � cette vue.--N'�tait l'ordre du jour, dit l'un, je
chargerais volontiers cette canaille!--Mordieu! dit un autre, mieux
vaut que je m'en aille, ma main a trop envie de caresser la garde de mon
�p�e.--Ma foi, je pars, ajoute un troisi�me.--Et voil� quatre ou cinq
officiers qui tournent bride pour ne pas mettre la main aux pistolets.
M. de Nancrais ne disait rien, mais il tortillait ses moustaches l'oeil
fix� sur les Espagnols, qui s'amusaient � mettre le feu au clocher. Tout
� coup un cornette de dragons, venu tout droit de la cour au camp, tire
son �p�e.--Au diable les ordres! s'�crie-t-il; il ne sera pas dit qu'un
officier du roi aura vu br�ler le drapeau du roi sans mettre l'�p�e au
vent.--Il pique des deux et part. On s'arr�te.--Le laisserons-nous sans
d�fense, messieurs? s'�crie � son tour M. de Nancrais, qui poussait son
cheval vers le hameau.--On le suit tout doucement. La discipline voulait
qu'on recul�t, la col�re et l'ardeur conduisaient la troupe sur les pas
de l'officier.--Mordieu! on le tue, reprend le capitaine, en avant et
vive le roi!--Il enfonce les �perons dans le ventre de son cheval et
s'�lance au galop. Chacun le suit. Le pauvre cornette �tait � moiti�
mort; sept ou huit cavaliers l'entouraient, et comme on se pr�cipitait
� son secours, il tomba sous les pieds des chevaux, la t�te fendue d'un
coup de sabre. Les officiers, furieux, chargent les Espagnols, en tuent
une douzaine et dispersent le reste. Entra�n�s par leur courage, M. de
Nancrais et ses camarades se jettent � leur poursuite, l'�p�e dans les
reins, frappant et blessant � tort et � travers tous ces fuyards qui les
prennent pour des diables. Une compagnie du r�giment de Nivernais, qui
revenait de la manoeuvre, reconna�t l'uniforme du corps, et comprenant �
quel p�ril ses officiers seront expos�s de l'autre c�t� de la Pi�lou,
la passe avec eux, et, tambour battant, on arrive � Gosselies, d'o� les
maraudeurs �taient sortis. C'est une bonne position militaire; l'ennemi
y avait mis du canon et cinq ou six cents hommes, mais rien ne nous
r�siste.

--Tu en �tais donc?

--Ma foi, �tant par l�, j'avais tout vu, et je suis all� o� allait
mon capitaine. M. de Nancrais semblait un lion. Sans chapeau, l'habit
d�chir� en vingt endroits, poussant son cheval l� o� la m�l�e �tait le
plus �paisse, il avait bris� son �p�e dans le ventre d'un soldat, et,
arm� d'un sabre, il frappait toujours, criant: Vive le roi! entre chaque
coup. Chaque fois que le sabre s'abaissait on voyait dispara�tre un
homme. �pouvant�s, les Espagnols rompirent leurs rangs. Les canons
�taient � nous, et quand il ne resta plus que leurs morts dans la place,
on arbora le drapeau blanc tout au haut de la redoute. Tout compte fait,
nous avions perdu trente hommes, sans compter les bless�s; mais nous
avions le village et la redoute.

--C'est un beau fait d'armes! s'�cria Belle-Rose enthousiasm�.

--C'est tr�s beau, sans doute, mais c'�tait tr�s embarrassant aussi,
comme vous l'allez voir. Nous avions oubli� la discipline, il a bien
fallu se la rappeler apr�s. Quand nous f�mes ma�tres de l'endroit,
encore tout anim�s par l'ardeur du combat, M. de Nancrais fit ranger les
officiers autour de lui.--Messieurs, leur dit-il, nous avons commis
une faute; elle est grave. C'est � moi qu'il appartient, comme au
plus coupable...--Nous le sommes tous! cri�rent ces braves
gentilshommes.--Alors, comme au plus ancien d'entre vous, reprit le
capitaine, il m'appartient de rendre compte � M. le duc de Luxembourg de
ce qui vient de se passer.--On voulu r�pliquer, mais il imposa silence
du geste.--Le premier coupable est mort. C'est moi, messieurs, que vous
avez suivi, dit-il.--M. de Nancrais distribua les soldats du Nivernais
dans les diff�rents postes, jeta son sabre tout �br�ch�, et prit fort
tranquillement le chemin du quartier g�n�ral. Il y a une heure qu'il y
est arriv�, et il n'est sorti de l'habitation du g�n�ral que pour aller
en prison.

--En es-tu s�r?

--Je l'ai rencontr�, et, m'ayant vu, il m'a fait signe d'approcher.

--Mon compte est clair, la D�route, m'a-t-il dit. Si Belle-Rose arrive


dans la nuit, dis-lui qu'il t�che de me voir. Une heure apr�s le lever
du soleil, il sera trop tard.

Belle-Rose sauta sur son habit, agrafa son ceinturon et ramassa son
chapeau.

--Vous allez le joindre, lieutenant? dit la D�route.

--Non pas, vraiment!

--Mais o� courez-vous donc?

--Chez M. le duc.

--Il ne vous recevra pas; il y a conseil cette nuit.

--Je forcerai l'entr�e.

--Mon lieutenant, prenez garde!...

--A quoi?

--Vous risquez votre vie!

--Eh bien! j'y laisserai ma vie ou je sauverai la sienne.

Belle-Rose, sans plus �couter la D�route, passa la porte et se dirigea


rapidement vers le quartier g�n�ral. La D�route le suivait de loin.
Les premi�res sentinelles le laiss�rent passer, ses �paulettes et le
d�sordre de son costume le faisant prendre pour un aide de camp charg�
d'un ordre du prince de Cond�. Mais � l'entr�e de la maison qu'habitait
le g�n�ral, un grenadier l'arr�ta.

--On ne passe pas, lui dit-il.

--M. de Luxembourg m'attend, r�pondit Belle-Rose hardiment.

--Le mot d'ordre?

--Je ne l'ai pas.

--Alors, vous n'entrerez pas.

--Parbleu! c'est ce qu'il faudra voir.

Et Belle-Rose, renversant le grenadier avec une force irr�sistible,


se jeta dans le corridor d'un bond. Une lumi�re brillait au haut d'un
escalier, il le franchit, repoussa deux plantons qui se tenaient sur le
palier, ouvrit une porte qui �tait en face de lui et disparut avant
m�me que la sentinelle e�t le temps d'armer son mousquet. M. le duc de
Luxembourg �tait assis dans un grand fauteuil; il tenait � la main des
d�p�ches, et sur une table � sa port�e, on voyait dispers�s des cartes
et diff�rents papiers. Au bruit que fit Belle-Rose en p�n�trant dans la
salle, le g�n�ral sans tourner la t�te s'�cria:--Qu'est-ce encore et que
me veut-on? N'ai-je pas donn� l'ordre de ne laisser entrer personne?

--Monsieur le duc, j'ai forc� la consigne.

A ces mots, au son de cette voix inconnue, le duc de Luxembourg se leva.

--C'est une audace qui vous co�tera cher, monsieur, reprit-il; et sa


main saisit une sonnette qu'il agita.

Les soldats de planton et quelques officiers de service entr�rent.

--Un mot, de gr�ce! vous disposerez de ma vie apr�s! dit Belle-Rose,


au moment o� M. de Luxembourg allait sans doute donner l'ordre de
l'arr�ter.

Le g�n�ral se tut. Un instant ses yeux enflamm�s par la col�re se


promen�rent sur Belle-Rose; le d�sordre o� paraissait �tre le jeune
officier, la droiture et la franchise de sa physionomie, la r�solution
de son regard, l'anxi�t� qui se lisait sur tout son visage, touch�rent
l'illustre capitaine. Il fit un signe de la main; tout le monde sortit,
et le duc de Luxembourg et Belle-Rose rest�rent seuls en pr�sence.

XIX

LE BON GRAIN ET L'IVRAIE

Le g�n�ral et le lieutenant se regard�rent une minute avant de parler.


Si l'on avait pu lire dans le coeur de M. de Luxembourg, on y aurait
peut-�tre vu passer les incertaines et fugitives lueurs d'un souvenir
noy� dans les ombres d'une vie orageuse et m�l�e. Quant � Belle-Rose,
jamais, avant cette heure, il ne s'�tait trouv�, il le croyait du moins,
en pr�sence du fameux capitaine dont la renomm�e brillait d'un �clat
radieux m�me entre les noms redoutables de Turenne et de Cond�. Une
crainte respectueuse saisit son �me, et son fier regard s'abaissa devant
M. de Luxembourg, qu'il dominait cependant de toute la t�te. Le vague
souvenir du g�n�ral s'effa�a comme un �clair: il ne vit plus devant lui
qu'un soldat t�m�raire qu'il fallait �couter d'abord et punir apr�s.

--Que voulez-vous? parlez, dit-il.

--Je viens implorer la gr�ce d'un coupable.

--Son nom?

--M. de Nancrais.

--Le capitaine qui a battu aujourd'hui m�me les Espagnols et pris


Gosselies?

--Une belle action, monseigneur!

--Il n'y a pas de belle action contre la discipline!

--On br�lait le drapeau fran�ais sur le territoire du roi!

--Il y avait un ordre du jour, monsieur. E�t-on br�l� vingt drapeaux


et saccag� cinquante villages, c'�tait le devoir du soldat de ne pas
bouger!

--C'est une faute qu'a rachet�e la victoire.

--Il ne s'agit pas de vaincre, il s'agit d'ob�ir. Si la voix des


g�n�raux est m�connue, que devient la discipline? et sans discipline, il
n'y a pas d'arm�e!

--C'est la premi�re fois que M. de Nancrais a vaincu sans ordre.

--Ce sera la derni�re aussi.

--Monseigneur!

--Il faut un exemple. Dans un temps o� de la cour nous viennent cent


jeunes officiers qui n'ont pas l'habitude de la guerre, tol�rer une si
grande infraction aux lois militaires, ce serait en autoriser trente. M.
de Nancrais mourra.

--De gr�ce, monsieur le duc, �coutez-moi!

--Eh! monsieur, qui �tes-vous donc pour montrer tant de persistance?

--Belle-Rose, lieutenant au corps d'artillerie.

--Belle-Rose! c'est l� un singulier nom! Belle-Rose!

--Le nom ne fait rien � l'affaire.


--Sans doute, reprit le g�n�ral, qui ne put s'emp�cher de sourire; mais
encore �tes-vous son fr�re, son parent, son ami?

--M. de Nancrais est mon capitaine.

--C'est une paire d'�paulettes � gagner!

--Oh! monseigneur! fit Belle-Rose avec un accent de reproche.

--Eh bien! quoi? A la guerre, c'est la coutume: chacun pour soi et les
boulets pour tous.

--Mais...

--Assez! j'ai bien voulu vous entendre, monsieur, et oublier, pour


un instant, l'infraction s�v�re que vous avez commise en for�ant la
consigne qui d�fendait ma porte; mais cette indulgence, dont vous ne me
ferez pas repentir, je l'esp�re, n'est pas un motif pour pardonner la
faute dont M. de Nancrais s'est rendu coupable. Je vous l'ai d�j� dit:
M. de Nancrais sera pass� par les armes demain, au point du jour.

--Non, monseigneur, s'�cria Belle-Rose hardiment, non, cela ne sera pas!

--Et qui donc ici pourrait m'en emp�cher?

--Vous-m�me!

--Moi!

--Oui, vous!

--M. Belle-Rose, prenez garde! dit le duc p�lissant.

--Oh! je ne crains rien pour moi! Le bon droit me d�fend comme votre
justice d�fendrait M. de Nancrais. On ne tue pas un brave officier parce
qu'il a eu du sang dans les veines.

--Morbleu!

--Eh! monseigneur, si vous aviez �t� � sa place, peut-�tre en


auriez-vous fait autant!

A cette brusque repartie, le duc de Luxembourg ne put s'emp�cher de


sourire.

--Soit, dit-il, mais s'il �tait � la mienne, il ferait comme moi!

Belle-Rose continua:

--Une bande de pillards insulte le drapeau fran�ais, un capitaine du roi


est l�, et il ne tirerait pas son �p�e pour ch�tier des insolents!
Mais c'est tout bonnement impossible! On porte l'�paulette, que diable!
L'incendie d�vore un village, l'odeur de la poudre monte � la t�te, un
cheval piaffe, un coup d'�peron est bien vite donn�, et l'on part,
non pas tant parce qu'on l'a voulu, mais parce qu'on est homme. Alors,
qu'arrive-t-il? L'ennemi tourne bride, on le poursuit le fer dans le
dos, on tue � droite et � gauche, on tombe p�le-m�le sur une redoute
qu'on enl�ve d'assaut, on plante le drapeau blanc sur le rempart,
on crie: Vive le roi! on s'embrasse, et au retour, au lieu d'une
r�compense, c'est une balle de mousquet qui vous attend! Mais vous-m�me,
monseigneur, qui condamnez si vite et si bien les gens, on conna�t de
vos prouesses! Vous auriez pass� vingt rivi�res, massacr� dix mille
Espagnols, pris trente redoutes! Voil� ce que vous auriez fait, tout
duc et pair de France que vous �tes, et ce que j'aurais fait, moi qui ne
suis qu'un pauvre lieutenant!

--Eh bien, on nous aurait fusill�s tous deux, reprit le g�n�ral.

Belle-Rose tressaillit. Dans son ardeur g�n�reuse, il avait un instant


oubli� la qualit� de l'homme auquel il parlait. A ces quelques mots, son
juv�nile emportement s'apaisa, comme s'apaise l'eau bouillante d'un vase
o� tombe une onde froide.

--Vous avez fort bien plaid� la cause de M. de Nancrais, ajouta M. de


Luxembourg avec dignit�; l'audace ne messied pas � la jeunesse, et celle
que vous venez de montrer vous honore en m�me temps qu'elle me donne une
haute opinion du caract�re de M. de Nancrais. On n'est point un homme
ordinaire lorsqu'on sait inspirer de tels d�vouements. Mais il faut
avant toute chose que la discipline ait son cours. Malgr� vos pri�res,
j'ai donc le regret de vous r�p�ter que le capitaine de Nancrais sera
fusill� demain, au point du jour.

M. de Luxembourg, d'un geste noble, salua Belle-Rose, mais le lieutenant


ne bougea point. Le duc fron�a le sourcil.

--Je croyais m'�tre clairement expliqu�, monsieur? dit-il.

--Pardonnez-moi, monseigneur, si j'insiste, mais...

--Ah! monsieur Belle-Rose, j'ai bien voulu ne pas m'offenser de votre


audace; mais une plus longue insistance m'obligerait � me rappeler qui
vous �tes et qui je suis.

Belle-Rose sourit tristement.

--Puissiez-vous donc le faire, si le souvenir de la distance qui est


entre nous vous rappelle que vous pouvez accomplir une bonne action, et
que moi je puis seulement vous en prier.

M. de Luxembourg r�prima un geste d'impatience:

--Puisque vous ne voulez pas me comprendre, permettez-moi, monsieur,


d'appeler pour qu'on vous reconduise au quartier de l'artillerie.

En achevant ces mots, le duc s'approcha de la table pour prendre la


petite sonnette, mais Belle-Rose pr�vint son mouvement, et s'�lan�ant
vers la table, il saisit la main du g�n�ral.

--Par piti�, monseigneur! dit-il.

Un �clair de col�re passa dans les yeux de M. de Luxembourg; il se


d�gagea vivement, et saisissant Belle-Rose d'une main par le revers
de son habit, de l'autre il prit un pistolet qu'il appuya contre sa
poitrine. Le chien s'abattit, mais l'amorce seule br�la, et le duc,
furieux, jeta l'arme � ses pieds. Pas un muscle du visage de Belle-Rose
ne frissonna. Mais M. de Luxembourg s'�tait pench� en avant. La violence
de son mouvement avait entr'ouvert les v�tements de Belle-Rose, et sur
la poitrine � demi nue du lieutenant brillait un m�daillon d'or pendu �
un cordonnet de soie. La main du g�n�ral s'en empara.

--D'o� tenez-vous ce m�daillon? s'�cria-t-il d'une voix br�ve.

--Ce m�daillon?... je l'ai trouv�.

--O�?

--A Saint-Omer.

--Quand?

--En 1658. Mais que vous fait ce m�daillon? c'est de M. de Nancrais


qu'il s'agit.

--Vous l'avez trouv� � Saint-Omer, en 1658? reprit le duc, vous?


vous-m�me?

--Oui, moi, r�pondit Belle-Rose, qui ne comprenait rien � l'�motion de


M. le duc de Luxembourg. J'avais alors douze � treize ans.

M. de Luxembourg s'�carta de quelques pas et se prit � consid�rer le


jeune lieutenant. Un voile semblait s'effacer de son visage � mesure que
l'examen avan�ait.

--Eh oui! s'�cria-t-il enfin, la voil� retrouv�e cette vague


ressemblance qui m'avait frapp�e � ta vue. Belle-Rose? m'as-tu dit;
mais tu ne t'appelles pas Belle-Rose! tu t'appelles Jacques, Jacques
Grinedal!

Belle-Rose, effar�, regardait M. de Luxembourg.

--Eh! parbleu! tu es le fils de Guillaume Grinedal! le fauconnier.


N'ai-je pas vu la petite maison en dehors du faubourg?

--Vous! s'�cria Belle-Rose, qui, � son tour, se mit � �tudier les traits
du g�n�ral avec une avide curiosit�.

--Mais tu n'as donc pas gard� le moindre souvenir d'une journ�e dont pas
une heure ne s'est effac�e de ma m�moire! Ah! tu n'as pas fait mentir ma
pr�diction: le brave enfant est devenu un brave officier!

--Le colporteur! dit enfin Belle-Rose avec explosion.

--Eh oui! le colporteur, devenu, par la gr�ce de Dieu, g�n�ral au


service du roi. Les temps ne sont plus les m�mes, le coeur seul n'est
pas chang�. Enfant, tu m'as rendu service; homme, c'est � mon tour � te
servir.

--Eh bien, monsieur le duc, s'il est vrai que vous vous souveniez de
cette nuit pass�e sous le toit de Guillaume Grinedal, permettez-moi de
ne pas vous demander d'autre preuve de votre bienveillance que la vie de
M. de Nancrais.

--Encore!
--Toujours! Je ne veux rien et n'attends rien pour moi; mais faites
que cette rencontre inesp�r�e sauve mon capitaine comme notre premi�re
rencontre vous a �t� de quelque secours. Entre tous les jours de ma vie
ce seront deux jours b�nis.

M. de Luxembourg tournait et retournait le m�daillon entre ses doigts,


caressant du regard une image que le couvercle chass� venait de mettre �
d�couvert.

--Tu n'as pas non plus chang�, toi, mon ami Jacques, dit-il; tu es
toujours le m�me gar�on fier et r�solu. Allons, va. Je ferai pour M. de
Nancrais tout ce que les lois militaires me permettront.

Belle-Rose comprit cette fois qu'il n'avait pas � rester davantage; il


s'inclina devant le g�n�ral et sortit. La D�route l'attendait au dehors.
Aussit�t qu'il reconnut son lieutenant dans la nuit, il courut vers lui.

--C'est vous, enfin! s'�cria-t-il. Voil� une heure que je craignais que
vous n'eussiez �t� rejoindre M. de Nancrais pour ne plus le quitter.

--Eh! il s'en est fallu d'une �tincelle que je ne partisse avant lui!

--Avant?

--Oui, mais l'�tincelle a fait long feu.

--Que Dieu la b�nisse! Et M. de Nancrais?

--Il n'est pas si mort que tu pensais.

--Vous avez donc vu M. le duc?

--Je lui ai parl�: c'est un excellent militaire, prompt � la r�plique,


ferme, d�cid�, capable de tuer un homme comme un chasseur une alouette,
mais au fond doux comme une demoiselle.

--C'est-�-dire qu'on est s�r de tout obtenir � la fin quand il ne vous


fait pas sauter la t�te au commencement.

--Justement; tiens, prends ce louis et va boire � sa sant�.

--Je vais me griser, lieutenant.

Le lendemain, au point du jour, un officier de la maison du g�n�ral


vint pr�venir Belle-Rose qu'il �tait attendu dans la grande chambre du
conseil. Belle-Rose rev�tit l'uniforme et partit. Quand il entra dans la
salle, le coeur battit � coups redoubl�s dans sa poitrine. M. le duc de
Luxembourg, entour� d'un brillant �tat-major, �tait assis dans un grand
fauteuil; parmi les grands officiers de sa suite, plusieurs portaient
par-dessus l'habit le cordon des ordres de Sa Majest�.

M. de Luxembourg salua Belle-Rose de la main et lui indiqua une place


situ�e de mani�re � bien voir tout ce qui allait se passer. Sur un signe
du g�n�ral, tout le monde s'assit dans un profond silence, un officier
sortit, et un instant apr�s, les portes, ouvertes � deux battants,
livr�rent passage � M. de Nancrais, qui entra suivi de deux grenadiers.
M. de Nancrais aper�ut Belle-Rose, tous deux �chang�rent un sourire,
l'un d'adieu, l'autre d'esp�rance; puis le capitaine s'inclina devant le
conseil et attendit. M. de Luxembourg �ta son chapeau � plumes blanches
et se leva.

--Monsieur de Nancrais, dit-il, vous avez hier manqu� gravement � la


discipline; vous qui deviez, comme officier, donner l'exemple de la
soumission, vous avez d�sob�i aux ordres de vos sup�rieurs et m�rit�,
par ce fait, un s�v�re ch�timent: vous �tes d�chu et cass� de votre
grade. Hier, vous m'avez remis votre �p�e; vous devez maintenant perdre
vos �paulettes. Messieurs, faites votre devoir.

A ces mots, deux officiers s'approch�rent de M. de Nancrais et lui


enlev�rent les insignes de son commandement. M. de Nancrais p�lit
l�g�rement. Belle-Rose, glac� de terreur, n'osait pas faire un seul
mouvement.

--Les lois militaires vous condamnent � mort, vous le savez, monsieur,


continua le duc de Luxembourg; n'avez-vous rien � dire pour votre
d�fense?

--Rien; votre sentence est juste, et je l'ai m�rit�e. Quand on viole les
lois de la discipline ainsi que je l'ai fait, on n'ajoute pas � sa faute
une maladresse, celle de rester vivant.

--Allez donc, monsieur.

A ces mots fun�bres, Belle-Rose cacha sa t�te entre ses mains, de


grosses gouttes de sueur perlaient sur son front. M. de Nancrais fit
quelques pas vers la porte; il allait en franchir le seuil, lorsque la
voix du g�n�ral l'arr�ta.

--Approchez, monsieur, dit-il.

M. de Nancrais, surpris, revint prendre sa place au milieu de la salle.


Belle-Rose releva la t�te.

--Au nom du roi, reprit M. de Luxembourg, et agissant en raison des


pouvoirs qui m'ont �t� conf�r�s, je vous fais remise de la peine de
mort.

--Vous me graciez, moi! s'�cria le capitaine en faisant deux pas en


avant. D�grad� et vivant! Mais que voulez-vous donc que je devienne?

--�coutez-moi jusqu'au bout, monsieur, et si vous avez � faire quelques


r�clamations, vous les ferez apr�s.

M. de Nancrais croisa ses bras sur sa poitrine et se tut. Tout le corps


de Belle-Rose �tait pench� en avant pour mieux entendre ce qu'allait
dire le duc. Celui-ci continua:

--Vous avez �t� puni pour la faute, monsieur, et c'�tait justice; il est
�quitable maintenant que vous soyez r�compens� pour la victoire.

M. de Nancrais tressaillit, et Belle-Rose respira comme un homme qui,


apr�s �tre rest� quelque temps sous l'eau, revient � la lumi�re.

--Vous avez lav� votre faute dans le sang de l'ennemi, la trace en doit
�tre effac�e. Au nom du roi, je vous ai retir� l'�p�e de capitaine; au
nom du roi, je vous rends une �p�e de colonel. Prenez-la donc, monsieur,
et si vous servez toujours dignement votre pays comme vous l'avez
fait jusqu'� pr�sent, de nouvelles r�compenses ne tarderont pas � vous
chercher.

M. le duc de Luxembourg tendit la main � M. de Nancrais. Cet homme


fort que l'approche de la mort ne pouvait �mouvoir, se troubla comme un
enfant aux paroles du g�n�ral; il prit l'�p�e d'une main tremblante, et,
sans voix pour le remercier d'une faveur si noblement accord�e, il
ne put exprimer que par son trouble et son �motion la grandeur de
sa reconnaissance. Les officiers l'entour�rent, et M. de Luxembourg,
s'esquivant, s'approcha de Belle-Rose.

--Tu en as appel� du g�n�ral au colporteur, dit-il, le colporteur s'est


souvenu.

Belle-Rose voulut r�pondre, M. de Luxembourg l'arr�ta.

--J'�tais ton oblig�, lui dit-il avec bont�, j'ai voulu prendre ma
revanche: voil� tout; maintenant, au lieu d'un protecteur, tu en as
deux.

Une minute apr�s ce fut au tour de M. de Nancrais.

--Je sais ce que je te dois, dit-il � Belle-Rose; si tu as perdu un ami


en M. d'Assonville, tu as gagn� un fr�re en moi, souviens-t'en.

Une vigoureuse poign�e de main termina ce laconique discours, et le


nouveau colonel courut se faire reconna�tre par son r�giment. Comme
Belle-Rose rentrait au quartier de sa compagnie, une personne qui en
sortait le heurta.

--Corn�lius!

--Belle-Rose! s'�cri�rent-ils en m�me temps, et les deux amis


s'embrass�rent.

--C'est un jour heureux, reprit Belle-Rose. Il en est donc encore dans


la vie!

--Il en est mille! r�pliqua Corn�lius, dont le visage rayonnait de


bonheur. J'ai vu votre p�re, le digne Guillaume Grinedal; il m'appelle
son fils; j'ai vu Pierre, qui veut � toute force �tre soldat, afin de
devenir capitaine; j'ai l� une lettre de Claudine qui me prouve que je
suis aim� autant que j'aime, et vous demandez si, dans la vie, il y a
des jours heureux! Mais elle en est pleine!

Belle-Rose sourit.

--Bah! continua le jeune enthousiaste, si je rencontre jamais une autre


Claudine, je vous la donne, et vous serez de mon avis.

--Nous chercherons, mais en attendant que nous l'ayons trouv�e, vous


devenez mon fr�re d'armes.

--Oui, certes; je suis volontaire, et je pr�tends bien prendre Bruxelles


avec vous.
--Pierre en sera-t-il?

--Parbleu! il me suit.

--D�j�!

--Demain il arrive au camp, et le soir m�me il compte monter sa premi�re


garde.

Tout en causant de leurs affaires et de leurs esp�rances, les deux


jeunes gens �taient sortis des lignes. La journ�e �tait belle et ti�de;
ils pouss�rent dans la campagne. Comme ils entraient dans un chemin
creux, un coup de fusil retentit � quelque distance, et la balle
s'aplatit contre un caillou, � deux pas de Belle-Rose. Corn�lius
s'�lan�a sur le revers du chemin. Un l�ger nuage de fum�e flottait sur
la lisi�re d'un champ de houblon.

--Oh! oh! s'�cria-t-il, ce sont des maraudeurs espagnols. Je ne vois


plus le camp.

--Reculons alors, r�pondit Belle-Rose: des �p�es contre des mousquets,


la partie n'est pas �gale.

Tous deux r�trograd�rent, observant, l'un � droite, l'autre � gauche, ce


qui se passait dans les environs. Ils n'avaient pas fait cinq cents pas,
qu'un second coup de feu partit d'un petit bois. La balle cette fois
traversa le chapeau de Corn�lius.

--Un pouce plus bas, dit Corn�lius en saluant l'ennemi invisible, et


j'�tais mort.

Un nouvel �clair suivit le second, et la balle coupa, sur la poitrine de


Belle-Rose, le revers de son habit.

--Parbleu! dit-il, nous sommes bien sots de rester expos�s comme des
cibles � leurs coups; gagnons les bl�s.

Tous deux s'y jet�rent � l'instant et fil�rent dans la direction du


camp, dont les premi�res tentes se voyaient � un mille en avant.

Quelques d�tonations �clat�rent de distance en distance, mais les


balles, chass�es au hasard, labouraient les �pis sans atteindre les
fugitifs.

--Ils nous croient donc bien riches! dit Corn�lius en riant. Vous verrez
que ces maraudeurs sont des marchands ruin�s par la guerre.

Profitant des haies, des taillis, des sentiers creux, Belle-Rose et


Corn�lius, le pied leste et l'oeil au guet, gagn�rent les abords du camp
sans coup f�rir. La premi�re vedette n'�tait plus qu'� une centaine de
pas, lorsque Belle-Rose, donnant du pied contre une souche, tr�bucha; au
m�me instant, deux balles, passant au-dessus de lui, s'enfonc�rent dans
le tronc d'un ch�ne.

--Bienheureuse chute! dit Belle-Rose, je lui dois la vie.

Quelques soldats accoururent au bruit de ce dernier coup, et Corn�lius,


mettant l'�p�e � la main, s'�lan�a vers un champ voisin, d'o� s'envolait
un flocon de vapeur. Mais d�j� les maraudeurs avaient disparu.

--Allons! dit-il en revenant aupr�s de Belle-Rose, voil� une guerre o�


il n'y aura pas grand honneur � vaincre. Quels maladroits!

Ils traversaient le camp lorsque, au d�tour d'une rue, Corn�lius poussa


Belle-Rose du coude.--Regardez, lui dit-il. Belle-Rose leva les yeux et
vit M. de Villebrais qui passait � cheval.

--Voil�, j'imagine, le capitaine des maraudeurs, reprit Corn�lius.

XX

JEU DE CARTES ET JEU DE D�S

M. de Villebrais venait � peine d'entrer au camp, que le bruit de


son arriv�e se r�pandit. Les �tats-majors des divers r�giments qui
composaient l'arm�e s'en �murent, et plusieurs officiers, qui avaient eu
connaissance de sa conduite pass�e � l'�gard de Belle-Rose et du
meurtre de M. d'Assonville, exprim�rent hautement leur indignation.
Tant d'audace les �tonnait. Mais M. de Villebrais n'�tait pas homme �
s'effrayer de ces rumeurs, et se sachant appuy� � la cour par un parent
qui avait quelque cr�dit, il croyait pouvoir braver impun�ment l'opinion
de ses pairs. C'�tait un de ces hommes, et le nombre en est plus
consid�rable qu'on ne pense, qui ont le coeur l�che et l'esprit
t�m�raire. Le soir donc de son arriv�e, il se rendit en uniforme
dans une auberge o� les officiers qui n'�taient pas de service se
r�unissaient pour causer, boire et jouer. Il y avait, au moment o� il
entra, nombreuse compagnie. Belle-Rose, introduit par M. de
Nancrais, qui s'�tait plu � le pr�senter lui-m�me aux officiers de sa
connaissance, recevait partout un accueil qui prouvait tout � la fois
l'estime qu'on avait pour sa personne et pour celle du colonel. C'�tait,
parmi ces braves et loyaux jeunes gens, � qui le complimenterait et
presserait sa main. M. de Villebrais passa entre les groupes sans
para�tre voir son rival, et s'avan�ant vers une table o� sept ou huit
officiers jouaient au lansquenet, il jeta quelques pi�ces d'or sur
le tapis. Celui qui tenait les cartes leva les yeux et reconnut M. de
Villebrais. C'�tait un vieux capitaine d'artillerie r�put� dans tout le
r�giment pour sa bravoure.

--Je fais dix louis, dit M. de Villebrais.

--Messieurs, je ne fais rien, reprit le capitaine, et lan�ant le jeu de


cartes sur la table, il se retira.

--Monsieur! s'�cria le lieutenant ivre de col�re et la main sur la garde


de son �p�e.

Le vieux capitaine s'arr�ta une minute, toisa M. de Villebrais des pieds


� la t�te avec un sourire de m�pris, et passa sans r�pondre. Un jeune
mousquetaire noir ramassa les cartes et les battit.

--Faites le jeu, messieurs, dit-il.


Mais, avant de tirer une carte, il repoussa les pi�ces d'or de M. de
Villebrais, et �tant avec affectation le gant qui les avait touch�es,
il le jeta dans un coin. M. de Villebrais se mordit les l�vres jusqu'au
sang.

--C'est un outrage dont vous me rendrez raison, dit-il d'une voix


sourde.

Le mousquetaire se leva et regarda M. de Villebrais comme l'avait fait


le vieux capitaine.

--D�cid�ment, dit-il en se retournant vers ses camarades, cette table


est plac�e dans un lieu malpropre: on s'y frotte � de vilaines choses.
Messieurs, allons-nous-en.

Un nuage rouge passa devant les yeux de M. de Villebrais. Dans sa fureur


aveugle, il voulut saisir un des officiers par le bras. Celui-ci, qui
�tait un cornette de chevau-l�gers, le repoussa et se mit tr�s gravement
� �pousseter la manche de son habit. L'�lan �tait donn�. Personne ne
croyait de sa dignit� de faire autrement que le capitaine d'artillerie,
qu'on citait dans l'arm�e pour sa droiture et sa loyaut�.

--Mais qui donc veut se battre de vous tous, l�ches! cria M. de


Villebrais.

Un frisson parcourut le cercle des officiers, qui s'agita; mais un


capitaine de grenadiers intervint.

--Je crois qu'il serait � propos de faire b�tonner monsieur, dit-il en


d�signant du geste la p�le victime; les valets de l'auberge pourraient
nous servir � cet usage; qu'en pensez-vous?

--Oui! oui! r�pondirent quelques voix; appelons les valets!

--Arr�tez! reprit un lieutenant de canonniers; ce sont d'honn�tes


gar�ons que �a pourrait compromettre. Des laquais contre un bandit, la
partie n'est pas franche. Quittons la place.

Le cercle des officiers se rompit et chacun se dirigea vers la porte.


Belle-Rose avait �t� le t�moin muet de cette horrible sc�ne, il en avait
froid au coeur. Au moment o� il passait devant son ancien lieutenant, M.
de Villebrais le reconnut.

--Oh! s'�cria-t-il avec un transport de rage, vous, au moins,


tuez-moi!--Et il tira son �p�e.

Belle-Rose appuyait d�j� la main sur la garde de la sienne, lorsque M.


de Nancrais le saisit par le bras.

--Monsieur Grinedal, lui dit-il d'une voix br�ve, Sa Majest� ne vous a


pas donn� une �p�e d'officier pour la salir.

L'�p�e de Belle-Rose, � demi tir�e, rentra dans le fourreau, et tous les


officiers sortirent lentement. M. de Villebrais, rest� seul, chancela;
l'�p�e �chappa � ses mains d�faillantes, une sueur glac�e mouilla ses
tempes, et il tomba sur le carreau. Une heure apr�s cette sc�ne, le
sergent la D�route entrait dans l'auberge de l'air d'un homme qui a
une mission d�licate � remplir. Du premier regard il aper�ut M. de
Villebrais assis sur une chaise, les coudes appuy�s contre une table et
la t�te entre les mains, p�le, morne, d�fait. L'�p�e �tait encore sur le
sol. Les chandelles avaient �t� enlev�es; une seule lampe de fer pendue
au plafond �clairait la vaste salle dont les angles recul�s se noyaient
dans l'obscurit�.

La D�route fit trois pas en avant, et, �tant son chapeau, s'inclina
l�g�rement.

--Monsieur de Villebrais? dit-il.

M. de Villebrais tressaillit comme un homme qu'on tire violemment d'un


profond sommeil. Il releva sa t�te boulevers�e par la rage impuissante
et l'humiliation, et regardant un instant la D�route aux clart�s
rouge�tres de la lampe, il le reconnut.

--Oh! fit-il, c'est un cartel que tu m'apportes?

--Non, monsieur, c'est un ordre.

--Un ordre!

--Et c'est moi que messieurs les officiers du r�giment ont choisi pour
vous le signifier.

--Toi! insolent!

Et M. de Villebrais, dans un acc�s de col�re folle, sauta sur son �p�e,


et la saisissant par le fer, en leva la lourde garde sur la t�te de la
D�route; mais la D�route, se jetant en arri�re, prit � sa ceinture un
pistolet dont il tourna le canon vers M. de Villebrais.

--Jouons franc jeu, monsieur, lui dit-il de cet air bonhomme qu'il avait
toujours; vous n'�tes plus mon officier: je vous jure donc que si vous
faites un pas, si vous me touchez, je vous casse la t�te.

M. de Villebrais lan�a son �p�e contre le mur de la salle avec tant de


violence, que la lame vola en �clats.

--Monsieur, reprit le sergent en repassant le pistolet � sa ceinture,


vous �tes pr�venu de la part de messieurs les officiers du r�giment o�
vous avez servi en qualit� de lieutenant, que si vous avez l'audace de
vous pr�senter demain au quartier ou � la parade, ils seront contraints
de vous ch�tier du plat de leur �p�e, � la face de l'arm�e. Tous m'ont
requis pour vous signifier la m�me condamnation. En cons�quence, vous
�tes somm� de partir sur l'heure, � moins qu'il ne vous plaise de subir
ce traitement, et d'�tre ensuite livr� au pr�v�t, sous la pr�vention du
crime d'assassinat. J'ai dit.

La D�route remit son chapeau, qu'il assura d'un coup de poing, et


sortit. M. de Villebrais ne remua pas. Il �tait comme un homme frapp�
d'un coup de foudre. Ainsi le calice de l'humiliation et de la honte
avait �t� vid� sur sa t�te jusqu'� la derni�re goutte. Il resta une
heure silencieux et frissonnant de la t�te aux pieds, puis il se leva
plus p�le qu'un cadavre et le regard plein d'�clairs. Il arracha ses
�paulettes et les jeta au loin, coupa avec un couteau les fleurs de
lis d'or cousues � son habit, d�chira la cocarde blanche attach�e �
son chapeau et la broya sous ses pieds, ramassa, au pied du mur o�
elle gisait, la garde de son �p�e bris�e, en passa le tron�on dans le
fourreau et s'�loigna. Une heure apr�s, un homme � cheval sortait du
camp. Lorsqu'il fut parvenu � quelque distance, il arr�ta son cheval sur
un monticule et se tourna du c�t� des lignes qu'il venait d'abandonner.
Mille flammes rayonnaient dans l'espace, o� retentissait incessamment
le cri des sentinelles. M. de Villebrais,--car c'�tait lui,--�carta son
manteau, et, debout sur ses �triers, contempla la ville de guerre o�
flottait le drapeau de la France. Son bras s'agita un instant dress�
vers le ciel, dont il semblait appeler les terribles mal�dictions.
Un dernier cri sortit de ses l�vres toutes fr�missantes de
haine.--Vengeance! dit-il.--Et poussant son cheval du c�t� des
fronti�res de la Belgique, il disparut dans les t�n�bres. A trois lieues
en avant �tincelaient les premiers feux des lignes ennemies. Arr�t� par
les sentinelles espagnoles, M. de Villebrais demanda � l'officier qui
commandait le poste de le conduire aupr�s du g�n�ral. Un instant apr�s,
M. de Villebrais, guid� par l'officier lui-m�me, arrivait � la tente du
duc de Castel-Rodrigo, gouverneur de la Belgique pour le roi d'Espagne.
Le duc de Castel-Rodrigo �tait assis devant une table charg�e de cartes
et de plans g�ographiques. Des aides de camp, bott�s et �peronn�s,
dormaient dans les coins de la tente.

--Qu'est-ce encore? s'�cria le duc au bruit que firent les sentinelles


en portant les armes.

--Je vous am�ne un �tranger, un militaire, mon g�n�ral, qui d�sire vous
parler, r�pondit l'officier.

Le duc regarda M. de Villebrais.

--Vous �tes Fran�ais, monsieur, lui dit-il.

--Oui, g�n�ral.

--D'o� venez-vous?

--De l�-bas! fit le lieutenant en tournant son pouce par-dessus son


�paule du c�t� du camp fran�ais.

--Du camp fran�ais! s'�cria le duc.

--Oui, g�n�ral.

--Et que voulez-vous?

--Je viens vous offrir mon �p�e et mon bras.

--Ah! fit le duc avec un geste o� il y avait autant de surprise que de


m�pris. C'est-�-dire, reprit-il apr�s un court silence, que vous venez
en d�serteur?

--Je viens en homme qui veut se venger.

--Fort bien, monsieur. Ainsi, vous avez une insulte grave � punir?

--Voyez! s'�cria M. de Villebrais en tirant le tron�on de son �p�e du


fourreau; j'ai bris� cette �p�e, mais je clouerai une autre lame � cette
garde, et j'en frapperai ceux qui m'ont frapp�.
--Ainsi l'on peut compter sur vous si l'on vous accueille?

--On peut compter sur moi si l'on m'accorde ce que je demande.

--Que vous faut-il?

--Quelques hommes d�termin�s et le droit de les mener partout o� je


voudrai, de jour et de nuit.

--Vous les aurez, et vous aurez le laissez-passer.

--Alors je suis � vous.

Le duc de Castel-Rodrigo prit une plume sur la table, �crivit quelques


mots et remit le papier au lieutenant.

--Voici l'ordre, monsieur; maintenant r�pondez; mais songez-y: aussi


bien j'ai consenti � faire ce que vous m'avez demand�, aussi bien je
vous ferais pendre si vous me trompiez.

--Alors je n'ai rien � craindre; parlez.

--Le roi Louis XIV est-il arriv� � Charleroi?

--Il arrivera demain au camp.

--A-t-il le projet de quitter les bords de la Sambre et de pousser en


avant?

--On croit que l'arm�e abandonnera son campement et envahira les pays
espagnols, qu'elle a l'ordre de conqu�rir.

--Nous avons l� les places de Douai, de Mons, de Tournai, de Maubeuge,


du Quesnoy.

--Ces places tiendront trois jours et seront prises.

--Monsieur, fit le duc, oubliez-vous que vous parlez au gouverneur de la


province?

--Je n'oublie rien; vous m'interrogez, je r�ponds.

--Si vous croyez si fort au succ�s des armes fran�aises, qu'�tes-vous


donc venu chercher parmi nous?

--Je vous l'ai dit: la vengeance.

--C'est bien, monsieur, retirez-vous; quand j'aurai besoin de vos


services, vous serez pr�venu.

Quand ils furent sortis, M. de Villebrais se tourna vers l'officier qui


l'accompagnait.

--Avez-vous, monsieur, lui dit-il, dans quelque r�giment de l'arm�e,


de ces hommes qui ne reculent devant aucune entreprise et savent tout
risquer dans l'espoir d'un gain honn�te?

--Nous avons malheureusement trop de ces hommes-l�. Vous cherchez des


soldats, vous trouverez des bandits.

--Voudriez-vous, monsieur, me conduire au quartier de ces gens-l�?

--C'est ici, derri�re ce bouquet de fr�nes. Ils servent dans le corps de


M. le duc d'Ascot.

L'officier pressa le pas.

--Voil�, monsieur, dit-il en s'arr�tant derri�re les fr�nes, et du doigt


il lui montra une ligne de tentes o�, malgr� l'heure avanc�e de la nuit,
retentissait un bruit confus de chants et de cris.

Autour des tentes, �clair�es par des chandelles fich�es au bout des
fusils, on voyait un grand nombre de soldats qui jouaient aux d�s sur
la peau des tambours; d'autres dormaient �a et l�, d'autres buvaient,
d'autres encore se querellaient. Les bouteilles vides volaient en
pi�ces, les joueurs juraient; les plus irascibles soutenaient leur
opinion le pistolet au poing; les femmes allaient et venaient,
s'arr�tant aux endroits o� l'argent sonnait; il y avait dans un coin un
soldat qui r�lait, la gorge ouverte, et pr�s de lui deux cuirassiers qui
vidaient sa bourse.

--Il y a l� des hommes de tous les pays, dit l'officier � M. de


Villebrais; le moindre d'entre eux a d�sert� cinq fois: j'imagine qu'ils
s'entendront avec vous.

M. de Villebrais jeta un regard froid sur l'Espagnol.

--C'est ce dont je vais m'assurer, dit-il, et il s'avan�a vers le


premier groupe.

Cinq ou six soldats accroupis par terre agitaient un vieux cornet noirci
par l'usage: les d�s sonnaient en roulant sur les tambours.

L'un d'eux, qui avait perdu, chiffonnait sa moustache d'une main et


fouillait de l'autre dans sa poche.

--Voil� cinq ducats! dit celui qui avait gagn�, qui les veut?

--Voil� mon sabre pour cinq ducats, dit celui qui avait perdu, et,
d�grafant le ceinturon, il le jeta sur le tambour.

--Ton sabre! il en vaut deux � peine; la lame est de fer et la poign�e


de cuivre.

--Eh bien! voil� mes pistolets! dit le soldat; des pistolets qui ont tu�
dix catholiques et dix huguenots.

La main de M. de Villebrais se posa sur le bras du parieur.

--Je prends le sabre pour dix ducats, et j'en donne dix encore pour le
bras qui le tient, dit-il.

--C'est dit! s'�cria le soldat en voyant briller l'argent sur le


tambour. Eh! Conrad! joue donc!

Conrad jeta les d�s et perdit; au troisi�me coup il n'avait plus rien.
--Mon officier, dit-il � M. de Villebrais, qui les regardait faire les
bras crois�s sur la poitrine, j'ai, moi aussi, un sabre et une main, en
voulez-vous?

--Voil� vingt ducats.

--March� conclu, dit Conrad en serrant l'argent dans ses poches.

--Conrad, s'�cria brusquement un nouveau venu qui portait l'uniforme des


hussards, Jeanne la blonde a fantaisie d'un collier avec sa croix d'or;
je n'ai plus que mon cheval, le veux-tu?

--Je prends le cheval et te le donne, fit M. de Villebrais.

--A moi l'argent et le cheval? reprit le hussard en comptant ses pi�ces


d'or.

--A toi, mais � une condition.

--Rien qu'une? c'est trop peu pour n'�tre pas beaucoup.

--C'est tout: le cheval et l'homme me suivront partout o� j'irai.

--Ils sont pr�ts.

Au bout d'un quart d'heure M. de Villebrais avait recrut� sa bande.


Comme elle se disposait � partir, un brigadier intervint. C'�tait un
homme balafr�, grisonnant et d'aspect farouche.

--Eh! dit-il, n'�tes-vous point enr�l�s au service de M. le duc d'Ascot,


notre g�n�ral? Lui seul peut vous donner permission de quitter le
r�giment.

--Lui ou celui qui commande � toute la province, r�pliqua M. de


Villebrais en pr�sentant au sous-officier l'ordre du gouverneur.

Le brigadier d�chiffra le papier � la clart� d'une chandelle.

--Un ordre et un laissez-passer! murmura-t-il entre ses dents.


Excusez-moi, mon officier; c'�tait l'amour de la discipline qui me
faisait parler.

--Eh! l'homme � la discipline, reprit M. de Villebrais, n'irez-vous


point aussi pour l'amour des pistoles o� vont ces braves?

Le brigadier, qu'on appelait Burk, boucla son ceinturon, prit sa pique


et suivit le lieutenant sans r�pondre. Il y avait dans la petite troupe
que M. de Villebrais conduisit au logement qui lui fut assign�, un
Lorrain, deux Wallons, un Franc-Comtois, un Pi�montais, deux Suisses,
deux Hollandais du pays de Gueldres, et un Bavarois, qui �tait le
brigadier. M. de Villebrais rangea ses nouveaux acolytes autour de lui
et les examina attentivement.

--Vous avez, leur dit-il un moment apr�s, une demi-pistole de paye par
jour et une pistole enti�re les jours d'exp�dition.

--Bravo! dit le Pi�montais.


--Le service de nuit se payera double.

--Bon! fit le Franc-Comtois, je dormirai le jour.

--Au premier mot, il faut �tre pr�t; au premier signe, il faut partir;
au premier ordre, il faut tuer.

--Si c'est la consigne, c'est fait, dit le brigadier.

--Allez, maintenant; toi, Conrad, reste.

La troupe disparut, et Conrad s'assit dans un coin, tandis que M. de


Villebrais fouillait dans sa valise.

--�coute, reprit le lieutenant, qui venait de tirer un papier de la


valise, et retiens bien tout ce que je vais te dire.

--J'�coute et je retiendrai, dit le Lorrain.

--Tu partiras au point du jour pour le camp fran�ais. C'est ton affaire
d'y p�n�trer.

--J'y p�n�trerai.

--Tu t'informeras du quartier de l'artillerie et tu t'y rendras


sur-le-champ. Il te sera facile de d�couvrir le logement d'un lieutenant
nomm� Grinedal; les soldats le connaissent sous le nom de Belle-Rose.

--Je le trouverai.

--Tu lui remettras cette lettre. Elle est, comme tu peux voir, sous
enveloppe et sans adresse; cette lettre a �t� �crite par une femme.

--Parole de femme, glu pour les hommes!

--Justement. Tu diras � Belle-Rose que la personne qui t'a remis cette


lettre l'attend � deux lieues du camp, derri�re Morlanwels, pr�s d'un
bois que tu dois conna�tre.

--Je le connais. C'est un endroit merveilleux pour les embuscades.

--C'est ce que j'ai pens� hier en m'y promenant. Tu t'arrangeras pour


que le lieutenant Grinedal te suive en ce bois.

--Il m'y suivra.

--Dans ce cas, tu auras vingt louis.

--Ils sont gagn�s.

--Tr�s bien. Un mot encore. Si tu te laisses soup�onner, tu es pendu.

--Ma m�re, qui �tait un peu sorci�re, m'a toujours pr�dit que je
mourrais dans l'eau. Vous voyez bien que je n'ai rien � craindre.

--Va donc. Voici la lettre.


--Est-ce tout?

--Tout; le reste me regarde.

Au point du jour, Conrad partit. C'�tait un homme accoutum� aux


aventures p�rilleuses, et qui avait eu tant de fois affaire aux pr�v�ts,
qu'il ne redoutait plus rien. Il avait le pied leste, l'oeil vif, la
main souple et la langue adroite. Il s'�tait pour la circonstance rev�tu
d'un habit de paysan sous lequel, � tout hasard, il avait gliss� un
poignard et deux pistolets. Au moment o� il apercevait les premi�res
tentes de l'arm�e, un coup de canon retentit. Au m�me instant les
clairons sonn�rent, les tambours battirent aux champs, et mille cris
s'�lev�rent du camp. Conrad s'arr�ta. On voyait, dans les longues
rues de cette ville de toile, s'agiter une foule d'officiers; des
gentilshommes couraient au galop distribuant des ordres de tous c�t�s;
les r�giments prenaient les armes et les drapeaux flottaient au vent.

--Toute l'arm�e est debout: quand tout le monde regarde, personne n'y
voit, dit Conrad, et il s'achemina d'un pas d�lib�r� vers le camp.

Au moment o� il franchissait les palissades du c�t� de la fronti�re, Sa


Majest� Louis XIV entrait dans le camp du c�t� de Charleroi.

XXI

LE BIEN ET LE MAL

C'�tait vers la fin du mois de mai. Louis XIV, accompagn� de Monsieur,


venait de prendre le commandement supr�me des troupes r�unies en
Flandre. Il voulait voir, et bien plus encore se faire voir. Toute
sa maison l'avait suivi, les compagnies des gardes du corps et les
mousquetaires, et il n'�tait pas un seul gentilhomme en France qui n'e�t
tenu � honneur de combattre sous ses yeux. Tous les fils des meilleures
maisons qui n'avaient point de grade dans l'arm�e �taient partis en
qualit� de volontaires, et c'�tait partout un flot de magnifiques
cavaliers qui appelaient la bataille de tous leurs voeux. L'entr�e du
roi au camp fut salu�e de mille acclamations. Les soldats portaient
leurs chapeaux au bout des fusils, et le cri de: Vive le roi! roulait
comme un tonnerre de Pandelon � Marsenal. Tous les r�giments �taient
sous les armes, et mille pavillons flottaient sur les tentes. Quand le
roi approcha du Ch�telet, o� �tait casern�e l'artillerie, Belle-Rose
sentit son coeur battre � coups press�s. Il n'avait jamais vu le roi, et
le roi, � cette �poque, �tait tout. C'�tait Dieu sur le tr�ne de France.
Toute gr�ce �manait de lui, et sa grande renomm�e lui faisait une
aur�ole qui �blouissait. On le savait ma�tre de la paix et de la guerre;
la Hollande, comme une victime vou�e � sa col�re, fr�missait � chacun de
ses pas; l'Espagne �tait toute saignante des blessures qu'il lui avait
faites; l'empire d'Allemagne s'�pouvantait de son ambition. Il �tait au
milieu de l'Europe comme une torche ou comme un phare, splendide dans le
repos, terrible dans l'agitation. Ma�tre de lui autant que des autres,
Louis XIV avait d'ailleurs ce grand air royal qui frappait tout �
la fois de crainte et de respect. On sentait, rien qu'� le voir, que
celui-l� �tait le souverain. Au moment o� Belle-Rose d�couvrit au-dessus
de toutes les t�tes les plumes blanches qui chargeaient le chapeau du
roi, il ne put se d�fendre, malgr� la consigne, de s'�lancer en avant.
Derri�re Louis XIV se pressait la fleur de la noblesse de France; on
voyait aux premiers rangs les plus fameux capitaines de l'�poque, les
gentilshommes les plus illustres par leur naissance ou leur m�rite.
Le roi marchait lentement; il avait cet aspect imposant, fier, un peu
hautain, que lui ont conserv� les portraits de Mignard et de Van der
Meulen; il saluait les drapeaux des r�giments qui s'inclinaient sur son
front et r�pondait par un signe de la main aux clameurs d'enthousiasme
que sa pr�sence soulevait. En le voyant si jeune encore, si beau, si
puissant d�j�, en se trouvant, lui, parti de si bas, pr�s de ce
monarque qui �tait si haut, �bloui par ce cort�ge �tincelant o� tous
les vieillards �taient c�l�bres et tous les jeunes gens en passe de le
devenir, Belle-Rose brandit son �p�e et cria d'une voix tonnante: Vive
le roi! A ce cri, parti du coeur, � la vue de ce visage rayonnant
et loyal, Louis XIV sourit et salua le soldat enthousiaste. Quand
Belle-Rose releva sa t�te inclin�e sous la majest� royale, Louis XIV
�tait pass�. Trois heures apr�s, le roi, accompagn� des principaux
officiers de l'arm�e, se dirigea vers une chapelle qui se trouvait �
Marchienne-au-Pont, o� �tait situ� son quartier. Tous les gouverneurs
des places voisines s'�taient rendus au camp, aussi bien pour recevoir
les ordres du roi que pour lui pr�senter leurs hommages; son cort�ge
�tait grossi de leur suite, o� l'on remarquait bon nombre de dames
appartenant � la noblesse des Trois-�v�ch�s, de la Picardie et de
l'Artois. Leur pr�sence donnait plus d'�clat � ces f�tes militaires et
m�lait les prestiges de la galanterie � tout cet appareil guerrier.
Le r�giment de M. de Nancrais avait �t� d�sign� pour former la haie,
conjointement avec la maison du roi et les r�giments de Crussol et de la
marine. Belle-Rose �tait � son rang. Derri�re le roi, parmi les femmes
de la cour, l'une d'elle attirait tous les regards.

--Qu'elle est belle! disait un cornette du r�giment de Crussol qui se


penchait en avant pour la mieux voir.

--Vrai Dieu! reprit un autre officier, pour cette femme je donnerais ma


vie et ma ma�tresse!

--Cette femme? ajouta un troisi�me, dites donc cette d�esse!

Belle-Rose, � son tour, regarda du c�t� des dames; un �clair sembla


passer devant ses yeux �blouis; son coeur cessa de battre, et il devint
p�le comme un mort.

Mme de Ch�teaufort, fi�re et superbe comme la Diane chasseresse,


marchait au milieu du groupe. Elle avait toujours cette beaut� splendide
qui lui donnait l'aspect d'une reine. Ses yeux �tincelants et sa l�vre
d�daigneuse attiraient et repoussaient en m�me temps l'admiration.
Cependant un voile ind�finissable de m�lancolie adoucissait l'expression
un peu hautaine de son visage, o� l'on voyait flotter les ombres d'une
pens�e am�re et d�sol�e. En ce moment elle leva les yeux: Belle-Rose
�tait debout devant elle. Les l�vres rouges de Genevi�ve blanchirent,
ses longs cils tremblants s'abaiss�rent; elle chancela. Mais vingt
rivales �taient autour d'elle qui l'observaient; elle redressa son front
plus pur que le marbre, et passa. Belle-Rose palpitait encore sous ce
regard humide plein d'amour et de pri�re, lorsqu'une autre secousse vint
�branler son coeur. Suzanne suivait Genevi�ve. Un cri faillit s'�chapper
de la bouche du jeune officier; il voulut courir vers elle, mais une
force invincible le retint � sa place; Suzanne semblait ne pas l'avoir
vu, et cependant ses paupi�res et ses l�vres tremblaient; son profil
n'avait rien perdu de son ang�lique puret�, mais elle �tait p�le et
r�sign�e comme la fille de Jepht�. Mme d'Albergotti portait � la main
une fleur; en inclinant son front elle l'effleura de sa bouche, et la
rose tomba. Elle voulut se baisser pour la ramasser dans l'herbe, o�
elle rayonnait comme une �toile odorante, mais elle rencontra le regard
de Belle-Rose si tendre et si triste qu'elle h�sita; elle fit un pas,
puis deux, et s'�loigna pressant sous ses deux mains ensemble son coeur
qui battait � l'�touffer. Une seconde apr�s, la fleur s'�tait fan�e sous
les baisers de Belle-Rose. Si rapide qu'e�t �t� ce mouvement, il ne put
�chapper � Mme de Ch�teaufort; elle le vit, regarda la femme qui passait
la t�te pench�e, et son coeur lui dit que c'�tait l� cette myst�rieuse
Suzanne dont le nom l'avait fait si souvent tressaillir au chevet
de Belle-Rose. La pr�sence de Suzanne au camp s'expliquait par la
nomination de M. d'Albergotti au gouvernement de Charleroi. Quant �
Genevi�ve, elle avait suivi le duc son mari, qu'une intrigue de cour
avait depuis peu d�pouill� de son gouvernement, et qui �tait accouru
pour s'expliquer sur la cause de son rappel. Apr�s la messe et les
pri�res offertes au Dieu des arm�es, le roi se retira dans son quartier;
les troupes se dispers�rent, et Belle-Rose, qui n'avait qu'une pens�e
et qu'un voeu, se dirigea vers le logis de Suzanne. Sa main, cach�e sous
son habit, broyait la fleur contre sa poitrine; elle avait une odeur
p�n�trante qui l'enivrait, et ses p�tales embaum�es �taient comme du fer
chaud qui le br�lait. Le logis de Mme d'Albergotti �tait tout aupr�s de
Coul�, dans un lieu qui pouvait passer pour solitaire. On n'y voyait
que six compagnies de dragons. Belle-Rose tourna le long d'une haie
qui d�fendait l'approche de la maison et poussa une petite porte �
claire-voie, qui fermait l'entr�e du jardin. Un �clat de rire � demi
retenu l'arr�ta. Le jardin semblait d�sert comme le logis, il fit encore
un pas, et ce fut un autre �clat de rire qui retentit; on ne voyait
personne, mais les branches d'un sureau fleuri s'agit�rent devant lui,
et derri�re le feuillage tremblant il d�couvrit le frais visage d'une
jeune fille qui souriait.

--Claudine! s'�cria-t-il, et ses bras �tendus �cart�rent le rempart


l�ger qui le s�parait de sa soeur.

Il avait d'abord aper�u Claudine; il vit ensuite Corn�lius.

--Tous deux ensemble, leur dit-il; ma soeur et mon fr�re!

A ces mots qui les unissaient dans la pens�e de Belle-Rose, Claudine


rougit.

--Oh! fit-elle avec un sourire sur les l�vres et les yeux baiss�s, il y
a � peine deux minutes que M. Hoghart s'est pr�sent� chez nous.

--Ton souvenir retarde peut-�tre un peu, reprit Belle-Rose; mais c'est


une douce erreur dont le bonheur seul a le privil�ge.

Corn�lius tendit la main au jeune lieutenant.

--Je ne vous quitte plus, lui dit-il; nos deux rois sont alli�s et
nos mains sont unies. Ma place est ici. Soldat, je me battrai comme un
soldat.

Mais Belle-Rose avait dans ce moment tout l'�go�sme de l'amour;


lui aussi voulait un peu de cette joie que savouraient Claudine et
Corn�lius. Comme ces talismans qui allument la fi�vre au coeur de ceux
qui les touchent, la rose de Suzanne avait irrit� son ardeur toujours
contenue et toujours vivace.

--Claudine, dit-il tout bas � sa soeur, Mme d'Albergotti est-elle ici?

A ce nom, le visage de Claudine se rembrunit.

--Oui, dit-elle.

--Puis-je la voir, lui parler?

Claudine secoua la t�te.

--Une heure, une minute, un instant! reprit Belle-Rose avec l'aveugle


obstination de l'amour.

Claudine froissa ses mains l'une contre l'autre.

--Fr�re, dit-elle, c'est une mauvaise pens�e; mais il ne sera pas dit
que je t'aurai rien refus� le jour o� tu m'es rendu. Attends ici.

Et, plus l�g�re qu'un oiseau, Claudine s'�lan�a vers la maison.


Corn�lius, avec une r�serve naturelle aux gens de sa nation, s'�tait
retir� � l'�cart. Belle-Rose s'appuya contre un arbre et ferma les yeux.
Ce jardin, ces arbres, ces fleurs, cette petite maison, ces insectes
bourdonnants, Claudine qu'il venait d'embrasser, Suzanne qui �tait
si proche de lui qu'un pan de gazon l'en s�parait � peine, tout lui
rappelait son enfance et le logis de Saint-Omer. Au bout de cinq
minutes, le temps de revoir toute une vie � la lueur d'un souvenir,
Claudine revint. Elle �tait tr�s p�le et tenait une lettre � la main. A
la vue de cette lettre, Belle-Rose perdit toute esp�rance.

--Elle ne veut pas? dit-il.

--Lis, r�pondit Claudine, et, tendant la lettre � son fr�re, elle


d�tourna la t�te pour cacher une larme qui roulait dans ses yeux.

Belle-Rose rompit le cachet et lut. Il voyait comme au travers d'un


nuage.

�Il y a pr�s d'un quart d'heure que je vous vois, mon ami,
disait la lettre; avant que vous fussiez entr� au jardin, mon
coeur s'�tait empli du bruit de vos pas. J'ai couru � la porte,
entra�n�e par un �lan irr�sistible; une puissance inconnue m'a
clou�e sur le seuil. Je suis rest�e l�, immobile, haletante, ne
vous voyant plus et tout �mue du son de votre voix. Depuis que
je vous ai rencontr� sur le chemin de la chapelle, je suis comme
une folle. Quelles pri�res ai-je adress�es � Dieu! Ai-je pri�
seulement? Toute ma force s'en est all�e comme l'eau d'un
vase qu'on renverse, et c'est alors que votre soeur est venue,
tremblante et d�sol�e, me dire que vous attendiez un mot qui
vous rappel�t � moi! Ce mot, vous l'avouerai-je, mon ami, vingt
fois ma bouche l'a prononc�. C'�tait moins une parole qu'un
soupir, moins un soupir qu'une effusion du coeur! Et maintenant
j'h�site! Oh! je n'h�site m�me pas. Non, mon ami, non, vous ne
pouvez, vous ne devez pas me revoir. Votre souffrance ne vous
dit-elle pas la mienne? Tenez, Jacques, si vous entriez, si je
vous entendais ici, pr�s de moi, si votre voix me suppliait, oh!
je le sens, ma force �puis�e ne combattrait m�me plus; pour
vous consoler, je me perdrais... Dites, Jacques, dites, le
voulez-vous? Que votre courage vienne en aide au mien; mais ne
m'accusez pas dans votre douleur. Vous avez l'�clat des armes,
le bruit de la guerre pour oublier; moi, je n'ai rien, rien que
la pri�re. Voudriez-vous donc m'enlever le seul asile o� mon �me
puisse encore se r�fugier? Faites un pas, venez, et je suis sans
d�fense, et quand vous me quitterez, heureux de m'avoir revue,
moi, je mourrai.

�SUZANNE.�

A cette lecture, le coeur de Belle-Rose se brisa; il pressa la lettre


contre ses l�vres et recula.

--Si fr�le de corps et si forte d'�me! murmura-t-il.

Claudine passa ses bras autour du cou de son fr�re et l'entra�na.

--Viens, lui dit-elle, viens.

Comme ils venaient de franchir la petite porte du jardin, un officier


sup�rieur se pr�senta devant eux. C'�tait un homme d�j� vieux, mais qui
le paraissait encore davantage � cause de sa taille un peu vo�t�e et de
la difficult� qu'il �prouvait � marcher.

--Bonjour, mon enfant, dit-il � Claudine d'un air doux, et il salua les
deux jeunes gens.

Mais en passant devant Belle-Rose, il le regarda avec une expression si


singuli�re, que celui-ci ne put s'emp�cher de baisser les yeux; il lui
semblait que ce regard � la fois triste et doux fouillait dans son coeur
et en �clairait les plus secr�tes pens�es. Apr�s un court instant donn�
� cette muette observation, le vieil officier entra dans le jardin. Il
venait de dispara�tre derri�re les arbres, que Belle-Rose voyait encore
son visage, o� s'alliaient si bien la souffrance du corps et la s�r�nit�
de l'esprit. Belle-Rose se tourna vers Claudine comme pour l'interroger.

--C'est M. d'Albergotti, dit-elle.

Et aussit�t elle ajouta pour dissiper une triste pr�occupation:

--Une grande joie t'est r�serv�e, mon fr�re; cette joie, tu vas la
go�ter.

--Qu'est-ce? fit Belle-Rose, dont la pens�e �tait ailleurs.

--Oui, mon ami, tu vas revoir l'honn�te et vieux fauconnier que j'ai
conduit de Saint-Omer au camp, dit Corn�lius.

Belle-Rose embrassa Corn�lius.

--Le vieux Grinedal et Pierre! reprit-il, mais o� sont-ils donc?

--Au quartier de l'artillerie.

Belle-Rose prit en courant de ce c�t�-l�, suivi de loin par Claudine et


Corn�lius. Le fauconnier et son jeune fils �taient tout fiers d'avoir
un officier dans leur famille. Ils l'attendaient depuis le matin, et du
plus loin qu'ils le virent, chacun d'eux lui tendit les bras.

--Je t'am�ne une recrue, dit le vieux Grinedal � Jacques, apr�s


l'effusion des premiers embrassements.

--Pierre, j'imagine, dit Jacques en souriant � son fr�re.

--Lui-m�me; il veut � son tour devenir officier du roi.

--Eh bien! dit Belle-Rose, qu'il prenne un mousquet: le mousquet conduit


� l'�p�e.

M. de Nancrais, toujours pr�venant dans sa rudesse, avait charg� la


D�route de dire � son lieutenant qu'il pouvait s'absenter du quartier
jusqu'� la nuit.

--La discipline et la famille ne vont pas bien ensemble, avait-il dit;


qu'il soit aujourd'hui tout � l'une pour �tre demain tout � l'autre.

Tandis que Belle-Rose, en compagnie de son p�re, de Corn�lius, de


Claudine et de Pierre, allait chercher un peu de silence et de
repos dans quelque village voisin, le Lorrain r�dait dans le camp.
L'entreprise n'�tait point aussi ais�e qu'il l'avait cru d'abord.
L'arriv�e de Louis XIV avait excit� dans le camp un tel tumulte et
un tel mouvement, que le Lorrain n'avait pas pu trouver l'occasion
de s'approcher de Belle-Rose. D'un autre c�t�, Conrad avait, tout en
explorant les lieux, reconnu un sergent du r�giment de Rambure, dans la
compagnie duquel il avait servi. La d�couverte du Lorrain entra�nait sa
pendaison. Il commen�a donc par battre en retraite, mais il n'�tait
pas homme � renoncer pour un si mince danger � la mission que M. de
Villebrais lui avait confi�e. Apr�s avoir pris une connaissance exacte
des localit�s, le Lorrain s'�loigna, monta sur un cheval qu'il avait
� tout �v�nement cach� dans un fourr�, et poussa jusqu'au bois de
Morlanwels, o� il pr�vint M. de Villebrais du retard qu'�prouvait son
honn�te exp�dition.

--C'est partie remise, lui dit-il en finissant.

--Tant pis pour toi, r�pondit l'officier. La r�compense aussi est


remise. Tu n'auras rien aujourd'hui.

--C'est autant de perdu.

--Mais tu auras vingt louis demain, si tu r�ussis.

--Alors, c'est regagn�.

Conrad remonta sur sa b�te, joua de l'�peron et se jeta dans un ravin


proche du camp, o� il s'�tablit pour la nuit. Il voulait �tre de bonne
heure en mesure de profiter des circonstances.

Vers neuf heures, Belle-Rose s'�tant s�par� de son p�re, � qui Claudine
avait offert un asile dans la maison de Mme d'Albergotti, regagna son
quartier. La D�route, qui, malgr� son grade, s'�tait institu� le planton
r�gulier du lieutenant, allait et venait devant sa tente.
--Mon lieutenant, dit-il � Belle-Rose, attendiez-vous quelqu'un ce soir?

--Non.

--Alors, c'est que quelqu'un vous attendait, sans doute.

--Que veux-tu dire?

--C'est fort simple. Un jeune homme, un enfant, ma foi, quelque page,


j'imagine, est venu, il y a une demi-heure, s'informer si vous �tiez
chez vous. Sur ma r�ponse n�gative, il m'a demand� s'il pouvait vous
attendre: c'est pour une chose d'importance, a-t-il ajout�.

--Et que lui as-tu r�pondu?

--Qu'il �tait parfaitement le ma�tre de vous attendre jusqu'� demain, si


�a lui plaisait. Je n'avais pas fini qu'il �tait d�j� dans votre tente.

--Dans ma tente?

--O� il est encore.

Belle-Rose �carta la toile qui fermait l'entr�e. Au bruit de son


arriv�e, le page, qui �tait assis sur un coffre, la t�te entre les
mains, se releva. C'�tait Genevi�ve de Ch�teaufort.

XXII

LA CONFESSION D'UNE MADELEINE

A la vue de la duchesse, Belle-Rose se pencha vers l'ouverture.

--La D�route, dit-il, reste l�, et qui que ce soit qui vienne, ne laisse
entrer personne.

--Bien! dit le sergent.--Et il s'assit au clair de la lune, sur le tronc


d'un arbre, sa pique entre les genoux.

Quand la porti�re se fut abaiss�e, Belle-Rose s'avan�a vers Mme de


Ch�teaufort, qui tremblait de tous ses membres.

--Qu'�tes-vous venue faire ici, madame, et que me voulez-vous? lui


dit-il d'une voix qu'il s'effor�ait de rendre ferme et qui tremblait.

--Je viens, dit-elle, comme un coupable devant son juge. Oh! reprit-elle
au geste de Belle-Rose, ne me repoussez pas; si votre coeur m'a
condamn�e, au moins devez-vous m'entendre.

--Et qu'avez-vous � m'apprendre que je ne sache d�j�, madame?

--Toute la v�rit�; je vous parlerai comme une p�nitente parle au


confessionnal de Dieu. Par piti�, �coutez-moi! Ce n'est plus au nom de
votre amour que je vous invoque, ajouta-t-elle d'une voix �trangl�e par
la crainte, c'est au nom de la justice. Les condamn�s n'ont-ils pas le
droit de se d�fendre?

Genevi�ve tremblait si fort, qu'elle dut s'appuyer contre un des piquets


de la tente pour ne pas tomber. Le d�sordre et la douleur de cette
femme, jadis si fi�re, touch�rent Belle-Rose.

--Vous le voulez? dit-il, parlez donc. Aussi bien, moi aussi, j'ai une
mission � remplir aupr�s de vous, et puisque vous courez au-devant de
cette �preuve, je la remplirai.

--�coutez-moi d'abord, vous me tuerez apr�s, si c'est votre volont�, dit


Genevi�ve.

--Prenez garde, madame, ce n'est point ici une vaine menace. Vous avez
un compte terrible � rendre, peut-�tre allez-vous me contraindre �
venger un mort!

--Le venger? Oh! fit-elle, vous ne le vengeriez pas en me tuant!

L'expression du regard et de la voix �tait si d�chirante, le sens de ces


paroles �tait si clair, que Belle-Rose se sentit remu� jusqu'au fond du
coeur.

--Parlez! lui dit-il, parlez! Vous savez bien que, quoi qu'il arrive, ce
n'est pas moi qui peux vous punir!

Mme de Ch�teaufort prit silencieusement la main de Belle-Rose et la


porta � ses l�vres. Ce baiser muet glissa comme une flamme dans les
veines du jeune officier. Il sentit son courage mollir, et d�gageant
sa main de l'�treinte de Genevi�ve, il lui fit signe de s'asseoir.
Genevi�ve s'assit; sa t�te �tait p�le et d�sesp�r�e comme le visage de
marbre de Niob�; sa respiration �tait oppress�e, et malgr� la chaleur
pr�coce de la saison, ses dents claquaient.

--Renoncez � cette explication, lui dit Belle-Rose; je n'ai qu'une


question, une seule � vous adresser. Votre r�ponse suffira.

--Vous ne saurez rien, ou vous saurez tout, reprit la duchesse avec


fermet�. Vous �tes mon juge et mon ma�tre; �coutez-moi.

Belle-Rose connaissait trop bien Mme de Ch�teaufort pour se m�prendre �


l'accent de sa voix. Jusque dans la soumission de cette femme il y avait
de la reine qui veut et sait se faire ob�ir. Il se tut et attendit.

--J'avais quinze ans, reprit-elle, quand je vis M. d'Assonville pour la


premi�re fois. Les guerres de la Fronde ensanglantaient alors la France.
J'habitais avec ma m�re, une Espagnole alli�e � la famille des M�dina,
un ch�teau voisin d'�couen.

--Je le connais, dit Belle-Rose.

--Un soir que je me promenais seule dans le parc, j'entendis le bruit


d'une mousquetade aux environs; la peur me prit, et je me mis � courir
dans la direction du ch�teau. Tout � coup, au d�tour d'une all�e,
un officier se pr�sente � moi; il �tait p�le, effar�,
sanglant.--Sauvez-moi, me dit-il d'une voix �teinte, et il roula au pied
d'un arbre.--On entendait le pi�tinement d'une troupe de cavaliers � peu
de distance. Je m'�lan�ai vers la petite porte du parc; mais il n'�tait
plus temps, le chef de la bande m'aper�ut.

--N'avez-vous pas vu ici un officier? dit-il.

Dieu m'inspira le courage de mentir.

--Non, r�pondis-je r�solument. J'ai entendu la fusillade et suis


accourue pour fermer la porte.

Tout en parlant, je me sentais d�faillir, mais mes yeux ne quittaient


pas le cavalier.

--Ainsi, vous n'avez pas peur? reprit-il.

--Peur!... Je suis fille de M. de La Noue, qui est bon gentilhomme.

--Bien! c'est un des n�tres! fit le cavalier, et il s'enfon�a dans le


bois.

Quand la troupe eut disparu, je poussai la porte et retournai vers


l'officier, que je trouvai sur l'herbe. Il s'occupait � �tancher le sang
qui sortait de ses blessures.

--Vous n'avez plus rien � craindre, lui dis-je. Si vous pouvez encore
marcher, appuyez-vous sur moi, et je vous aiderai � gagner un pavillon
qui est ici tout pr�s.

L'officier se leva, et, apr�s bien des efforts, nous parv�nmes � ce


pavillon, qui �tait alors inhabit�.

--M. d'Assonville m'a dit que vous l'aviez sauv�, interrompit


Belle-Rose.

--Et il vous a dit aussi que je l'avais aim�?

Belle-Rose inclina la t�te.

--Ses blessures �taient nombreuses, mais peu graves, reprit Mme


de Ch�teaufort. Avec le secours de ma nourrice et de son mari, qui
m'�taient d�vou�s, je pus cacher et prot�ger M. d'Assonville. Mon p�re
�tait frondeur, et je n'osais lui parler de cette aventure, n'ayant
pas alors une juste id�e de cette guerre. Le myst�re de nos entrevues
plaisait d'ailleurs � ma jeune imagination, et il m'�tait doux de penser
que je jouais aupr�s d'un bel officier malheureux le r�le d'une f�e
secourable. Ma m�re, qui �tait d'un caract�re doux et timide, et qui
aurait tout r�v�l� � M. de La Noue, dont elle avait grand'peur, ne sut
rien non plus de toute cette affaire.

M. d'Assonville gu�rit. Il �tait jeune, spirituel et beau; il m'aima


et je l'aimai. Il �tait encore languissant et faible, que d�j� je lui
appartenais. Lequel de nous �tait le plus coupable, de celle qui,
jeune encore et sans exp�rience aucune, s'abandonnait � l'amour d'un
malheureux qu'elle avait sauv�, ou de celui qui, de la jeune fille
innocente, de son h�tesse et de sa protectrice, fit sa ma�tresse?

--N'accusez pas ceux qui sont morts, dit Belle-Rose.

--Je n'accuse pas, je raconte. Bient�t cependant, reprit Genevi�ve, M.


d'Assonville dut s'�loigner. La guerre et les partis contraires dans
lesquels mon p�re et lui servaient �loignaient toute pens�e de mariage.
Parfois il s'�chappait et venait me voir au pavillon. Que de jours de
deuil devaient amener ces heures d'ivresse! Sur ces entrefaites ma m�re
mourut, et le d�sespoir que m'inspira cette mort rapide comme la foudre
me r�v�la que moi aussi j'�tais m�re. Des tressaillements inconnus
r�pondirent � mes sanglots, et ce fut en embrassant le cadavre de ma
sainte m�re que je sentis les fr�missements de l'�tre qui s'agitait dans
mon sein!

Tandis que Genevi�ve parlait, deux grosses larmes roulaient sur ses
joues.

--Pauvre femme! murmura Belle-Rose, qui sentait son coeur pris dans un
�tau.

--Oh oui! pauvre femme! reprit Genevi�ve, car ce que j'�tais alors, je
ne le suis plus aujourd'hui, et ce que je suis devenue, je ne l'aurais
pas �t� sans cette honte et ce deuil de ma jeunesse! Le lendemain,
continua-t-elle, j'�crivis � M. d'Assonville; ma lettre demeura sans
r�ponse; j'�crivis encore, j'�crivis vingt fois; le silence et l'abandon
m'entouraient: je crus � son oubli, et si je n'avais pas eu la vie de
mon enfant � sauver, je me serais tu�e. J'�tais alors sous la garde
d'une tante �g�e, la soeur de mon p�re, rude et s�v�re comme lui. Ma
nourrice seule me voyait pleurer et me consolait. Il y avait alors au
ch�teau un jeune Espagnol, mon parent du c�t� de ma m�re, qui avait
obtenu un sauf-conduit pour visiter la France. Ma tristesse l'�tonnait
et l'affligeait. Je compris bient�t qu'il m'aimait; les malheureux ont
besoin d'affection, et je lui vouai une reconnaissance profonde pour
tous les soins dont il m'entourait. Peut-�tre lui �tais-je m�me plus
attach�e que je ne le faisais para�tre; mais ma position me commandait
une extr�me r�serve, et je ne lui laissai jamais voir combien j'�tais
touch�e de son amour. On nous voyait souvent ensemble dans le parc.
Ces innocentes promenades furent la cause de sa mort. Un jour que je
l'attendais dans une all�e o� nous avions coutume de nous rencontrer, il
ne vint pas. A l'heure du d�jeuner, on m'apprit qu'il �tait sorti dans
la matin�e avec un jeune homme. Un garde les avait vus causer vivement
et s'�loigner ensemble. Une vague inqui�tude me saisit, et je me levai
de table dans un �tat d'agitation que je ne pouvais dominer. Quand le
malheur nous a touch�s de son aile, on a de ces pressentiments. Une
heure apr�s, deux b�cherons rapportaient au ch�teau l'Espagnol, qu'ils
avaient trouv� dans un coin du bois, la poitrine travers�e d'un coup
d'�p�e. Il n'y avait d�j� plus d'esp�rance de le sauver. Quand il me
vit, il me prit les mains entre les siennes, les embrassa et mourut.
Jamais je n'oublierai l'expression de ses derniers regards; ils �taient
si tristes et si pleins d'amour, que je me mis � pleurer comme une
folle. Il me sembla dans ce moment que je l'aimais aussi et que je
perdais avec lui ma derni�re esp�rance.

--Et le nom du meurtrier? dit Belle-Rose.

--Je l'ai su plus tard; quant � mon pauvre ami, il mourut avec son
secret dans le coeur, et mon nom sur les l�vres. Trois jours apr�s
je re�us une lettre de M. d'Assonville; elle �tait dat�e de Paris et
m'apprenait que, de retour d'une mission secr�te en Italie, il partait
pour l'Angleterre, o� l'envoyait un ordre du cardinal Mazarin. Il devait
�tre promptement de retour et me priait de compter sur lui. On voyait
bien qu'il m'aimait toujours, mais son langage �tait plus grave. Il ne
paraissait pas, d'ailleurs, qu'il e�t re�u aucune de mes lettres.

Cette mission, qui devait durer quinze jours ou trois semaines, elle
n'�tait pas termin�e encore au bout de trois mois. Mon p�re �tait
revenu. Mes jours s'enfuyaient comme de sombres r�ves, et la nuit je
pleurais. Mes pens�es allaient de Gaston � don P�dre,--c'�tait le nom
de mon parent;--et je dois bien vous l'avouer, mes sympathies et mes
regrets �taient � celui qui n'�tait plus. Il m'avait aim�e et consol�e;
l'autre m'avait perdue! Il arriva un soir que le nom de M. d'Assonville
fut prononc� par un gentilhomme qui �tait en visite chez nous. A ce nom,
mon p�re fit �clater une col�re inattendue, et j'appris que M. de
La Noue avait �t� battu et bless� dans une rencontre avec le p�re de
Gaston. M. de La Noue avait �t� humili� dans son orgueil de soldat;
la plaie �tait incurable. Mon avenir se voilait de plus en plus; je
ne voulais pas y penser et j'y r�vais toujours; j'avais des heures
de gaiet� folle et des jours de morne d�sespoir. La douleur usait mon
amour. Sur ces entrefaites, la cour et le parlement venaient de conclure
leur alliance, et mon p�re m'apprit qu'il avait r�solu de me marier avec
un riche seigneur du parti du roi, et que je devais me tenir pr�te. Il
me dit cela au moment de partir et le pied sur l'�trier. Quand je revins
de ma surprise, M. de La Noue galopait � un quart de lieue. Cependant M.
d'Assonville me fit savoir son retour, et cette nuit m�me je le revis au
petit pavillon. A la nouvelle que j'allais �tre m�re, il fit �clater une
joie si vive, que ma tendresse se r�veilla. Il m'embrassait les mains et
pleurait d'ivresse � mes genoux.

--Ainsi, vous m'aimez toujours? me dit-il.

--Oui, r�pondis-je, et j'�tais franche alors.

--Et pendant cette longue absence que mon devoir m'a impos�e, aucun
autre n'a rien surpris de votre coeur? ajouta-t-il.

--Que voulez-vous dire? repris-je �tonn�e. N'ai-je pas toujours �t�


seule? Un instant j'ai eu pr�s de moi un ami, un fr�re; il a �t� bon,
tendre, affectueux pour moi, il m'a consol�e, et il est mort.

--Me pardonnerez-vous, Genevi�ve? me dit tout � coup Gaston.

Je le regardai, effray�e d�j� du son de sa voix.

--Cet ami, c'est moi qui l'ai tu�! reprit-il.

Je poussai un cri terrible � cet aveu, et j'�cartai de mes mains les


mains de M. d'Assonville: il me semblait y voir du sang.

--Ne me maudissez pas, Genevi�ve, me dit-il; je vous aimais, j'�tais


jaloux. Quand j'arrivai d'Italie, � la premi�re auberge o� je m'arr�tai
� �couen, votre nom fut prononc� avec celui de don P�dre. On disait
que vous vous aimiez... Je devins fou, et la premi�re personne que je
rencontrai dans le parc, ce fut lui. Nous �tions jeunes et tous deux
arm�s... Vous savez le reste. Je partis sans vous voir... H�las! je vous
accusais, et vous �tiez m�re!

Il parla longtemps, mais je ne l'entendais plus. Un bruit confus


emplissait mes oreilles, mon coeur se tordait et je m'�vanouis. Gaston
me laissa aux mains de ma nourrice. Quand je revins � moi, un enfant
pleurait � mes c�t�s.
--Un enfant! r�p�ta Belle-Rose; c'est � lui que se rattache ma mission.

--Eh! dit Genevi�ve, votre mission sera facile. Ce que vous voudrez,
je le voudrai. Une fi�vre ardente me cloua sur ce lit de souffrance,
continua-t-elle, sur ce lit o� je n'eus pour mon enfant que des baisers
tremp�s de larmes. Je ne sais combien de temps dura ce d�lire; ma
nourrice �cartait tout le monde de ma chambre; ma tante, confite en
d�votion, me voyait � peine une minute au retour de ses stations � la
chapelle du ch�teau. J'�tais en convalescence quand mon p�re revint.--Je
vous am�ne un mari, le seigneur dont je vous ai parl�, me dit-il, avant
de m'avoir embrass�e, et il me le pr�senta sur l'heure.

--C'�tait M. le duc de Ch�teaufort? dit Belle-Rose.

--Lui-m�me. M. d'Assonville avait disparu depuis la sc�ne du pavillon.


Il avait cru � ma trahison, � mon tour je crus � son oubli. Que vous
dirai-je? Mon p�re a �t� la seule personne devant qui j'aie trembl�.
Apr�s un mois d'h�sitation, j'�pousai le duc. Trois jours apr�s, je
revis M. d'Assonville; laiss� pour mort dans un combat o� mon p�re
se trouvait, il avait d� la vie aux soins charitables de malheureux
paysans, qui l'avaient recueilli sur le champ de bataille. Sa douleur
m'�pouvanta; ses reproches, � la fois amers et passionn�s, me bris�rent
le coeur. Oh! il m'aimait bien, celui-l�!... mais moi je ne l'aimais
plus... La piti� quelquefois r�chauffait mon �me... H�las! ce n'�tait
pas la tendresse qui l'agitait, c'�tait le souvenir!... Nous nous
rencontrions alors dans la petite maison de la rue Cassette, o� j'avais
�tabli ma nourrice. Ces rencontres �taient tour � tour douces et
empoisonn�es pour moi; pour lui elles �taient enivrantes ou terribles.
Parfois il se souvenait de M. de Ch�teaufort: moi, je me souvenais de
don P�dre. Cette vie me devint intol�rable. Un jour je lui t�moignai le
d�sir que j'avais de rompre nos relations. Il r�sista. Je le priai
avec des larmes dans la voix... Il m'offrit de m'enlever, de quitter
la France, et d'aller vivre au bout du monde avec notre enfant. Cette
proposition venait trop tard: je ne l'aimais plus.

--Vous refusez, me dit-il; eh bien! si je n'ai pas la m�re, du moins


j'aurai l'enfant.

Cette menace me vint au coeur. Mon enfant! comprenez-vous cela, dites?


C'�tait toute ma vie, � moi, mon refuge, mon esp�rance, mon repos, ma
joie... Ses sourires �clairaient mon d�sespoir... Quand j'�tais lasse de
vivre, je l'embrassais et j'oubliais.

--Mon enfant! m'�criai-je, et je sentis tout d'un coup cette force et


cette �nergie qui avaient si longtemps sommeill� dans le coeur de la
vierge. Mon enfant! ne l'ai-je donc pas assez pay� de ma honte, de mes
pleurs, de mes angoisses! L'enfant est � la m�re, et vous voulez me
l'arracher!... Cela ne sera pas, je vous le jure!

Le lendemain, l'enfant avait disparu. M. d'Assonville n'eut pas le


temps de se livrer � de longues recherches, la guerre qui venait de
se rallumer en Flandre l'obligea de quitter Paris, et je restai seule.
Seule apr�s avoir aim�! seule! entendez-vous? Mon mari avait une haute
position � la cour... J'�tais jeune et belle... on se pressait autour
de moi... je voulus oublier... je voulus tromper l'imagination... Les
distractions qui s'offraient � moi, je les acceptai toutes... J'eus bien
vite ma part d'influence et je m'en servis. Bient�t m�me j'aimai ou je
crus aimer. Je fis de mon existence un tourbillon; tous les succ�s, je
les eus; tous les plaisirs, je les go�tai; les femmes m'enviaient, les
hommes m'admiraient, on me croyait heureuse, et je n'�tais que folle! M.
d'Assonville m'a bien souvent maudite... il ne m'a pas vue aux heures
o� j'�tais seule! Que de fois n'ai-je pas pleur� toute la nuit dans
mon oratoire, comme une Madeleine aux pieds du Christ! Et puis, le
lendemain, c'�taient des f�tes et d'autres �garements!

O mon Dieu! reprit Genevi�ve en sanglotant, je vous dis tout, � vous,


Jacques, et vous allez me ha�r, me m�priser peut-�tre! Ces temps
d'erreurs, je les maudis. Si mon sang pouvait les effacer, je les
verserais goutte � goutte... Est-ce bien moi, la fille de ma m�re, une
sainte femme, qui ai pu passer par cette route-l�? J'avais le vertige
et je suivais ma pente quand je vous rencontrai! Vous en souvenez-vous,
Jacques?

--La trace du feu ne s'efface pas, dit Belle-Rose � demi-voix.

--Mon Dieu! laissez-moi croire que vous me pardonnerez; je ne vous


demande rien qu'un peu de cette piti� que vous avez pour tous les
malheureux, reprit la duchesse, s'attachant aux mains de Belle-Rose, et
si vous me maudissez encore, moi je vous b�nirai toujours; oui, je vous
b�nirai, parce que vous m'avez tir�e de cette vie mis�rable, parce que
vous m'avez rendu l'amour, la jeunesse, la croyance; parce que vous avez
fait descendre dans mon coeur un rayon de joie et de puret�, parce que
j'aime, enfin!

Genevi�ve, inclin�e sur la main de Belle-Rose, la couvrait de ses larmes


et de ses baisers. Belle-Rose la retira doucement.

--Vous pardonner! dit-il; je ne suis pas votre juge, et je ne puis pas


vous ha�r.

Genevi�ve tendit ses bras vers le ciel.

--Merci, mon Dieu! dit-elle; il ne m'a pas repouss�e.

Vous savez, reprit-elle apr�s un instant de silence, dans quelles


circonstances je vous ai rencontr�. Vous aviez remis trois lettres de M.
d'Assonville � la petite maison de la rue Cassette: l'une de ces lettres
suppliait; l'autre priait et mena�ait tout ensemble; la derni�re ne
contenait que des menaces.

--Et c'est � celle-l� que vous vous �tes rendue? dit Belle-Rose.

--Vous savez bien, Jacques, reprit la duchesse avec un accent de fiert�,


que la peur n'a pas d'empire sur moi. Je me rendis � cette lettre, parce
qu'entre la premi�re et la troisi�me, j'avais tout dispos� pour mon
entrevue avec M. d'Assonville, et qu'� cette entrevue notre enfant
devait assister.

--Vous auriez fait cela, Genevi�ve? s'�cria Belle-Rose.

--J'allais le faire, quand j'appris que M. d'Assonville avait charg� une


personne inconnue de le repr�senter. Cette d�couverte m'indigna; je crus
qu'il avait r�v�l� notre secret, et je r�solus d'avoir par la ruse, ou
la force au besoin, les papiers qui pouvaient compromettre mon repos.
--Ainsi, vous avez soup�onn� M. d'Assonville, un si loyal gentilhomme?

--H�las! quand on s'habitue � pratiquer le mal, on oublie bien vite la


croyance au bien. Mais, se h�ta d'ajouter Genevi�ve, en vous faisant
venir au pavillon, o� je vous re�us masqu�e, mon projet �tait seulement
de vous obliger � me remettre les papiers qui constataient les droits de
M. d'Assonville; s�re alors qu'il ne pourrait plus me ravir mon fils,
je l'aurais rendu � sa tendresse. D�j� j'�tais lasse de cette vie
aventureuse o� toute distraction �tait empoisonn�e. J'�tais �tonn�e
d'avoir pu regarder avec d'autres yeux que les yeux de l'indiff�rence
un homme qui n'avait ni grandeur dans le caract�re, ni noblesse dans les
sentiments... La honte me prenait au coeur!... Je vous vis, vous m'aviez
sauv�e, vous �tiez jeune, vaillant, g�n�reux et fier! Vous ne savez pas
combien je vous aimai tout de suite... Je voyais en vous comme dans une
eau limpide, et votre vaillante nature rendait � la mienne un peu de sa
jeunesse et de sa fra�cheur. Je sentis rena�tre en moi les sources des
douces pens�es! Oh! que n'�tais-je jeune fille alors! J'eusse �t� digne
de vous... Vous m'auriez aim�e, peut-�tre!...

--Genevi�ve! Genevi�ve, s'�cria Belle-Rose boulevers� � cet accent,


dites, ne l'avez-vous pas �t�?

A ce cri, un �clair de joie illumina la t�te p�le de Genevi�ve.

--Je l'ai �t�, reprit-elle; est-ce bien vrai cela?... Est-ce la piti�
qui vous inspire cette bonne parole ou votre coeur qui vous la rappelle?
J'ai �t� aim�e! J'ai eu ma part de bonheur, et vous ne me maudirez pas,
et vous aurez parfois mon nom sur vos l�vres! J'ai tant souffert, si
vous saviez! j'ai tant pri� et tant pleur�! votre abandon m'avait rendu
folle, votre col�re me tuerait. Que faut-il que je fasse, dites? Votre
volont� sera ma loi; parlez, et j'ob�is... Mais ne me chassez pas de
votre souvenir... O� que j'aille, et quoi qu'il m'arrive, faites au
moins que j'emporte un mot qui me console et me rel�ve... Vous ai-je �t�
si ch�re un jour pour que vous me ha�ssiez toute la vie?... Jacques! mon
ami, votre main, mon Dieu! votre main!

Jacques prit la t�te de Genevi�ve entre ses deux mains et la baisa au


front.

--Vous avez aim�, vous avez souffert! que Dieu vous pardonne! dit-il.

A ce baiser, une joie inesp�r�e emplit le coeur de Genevi�ve. Elle


renversa sa t�te en arri�re et roula ses bras d�faillants autour du cou
de Belle-Rose.

--Mon Dieu! je ne souffre plus, dit-elle.

XXIII

UN GUET-APENS

Le lendemain, au point du jour, quand Belle-Rose ouvrit les yeux, il


�tait seul. Un instant il crut qu'un r�ve enflamm� avait troubl� son
imagination; le silence l'entourait, mais un vague et doux parfum dont
l'air �tait impr�gn� lui rappelait que Mme de Ch�teaufort �tait venue
dans sa tente. Il se leva tout troubl�, et comme il la cherchait
partout, s'attendant � la voir surgir de quelque c�t�, ses regards
tomb�rent sur une rose fan�e dont les p�tales jonchaient le sol au pied
du lit. A cette vue, le jeune officier se couvrit le visage de ses deux
mains.

--O mon Dieu! dit-il, hier encore j'aimais Suzanne!

Ses yeux ne pouvaient se d�tacher de la pauvre fleur abandonn�e dont les


insaisissables parfums montaient jusqu'� son coeur comme un m�lancolique
reproche. Il se baissa tristement, et ramassant les p�tales fl�tris, il
les serra dans un m�daillon qu'il suspendit � son cou.

--Pauvres feuilles! murmurait-il en les pressant contre ses l�vres, vous


�tes toujours douces et suaves comme celle dont vous venez.

Comme il achevait son odorante moisson, le sergent la D�route entra sous


la tente.

--Il y a l� un homme qui vous demande, lui dit-il.

--Le connais-tu?

--Non, mais c'est � vous seul qu'il veut parler.

--C'est bien, qu'il attende une minute, et je suis � lui.

Belle-Rose passa son �p�e � sa ceinture, agrafa son habit, prit son
chapeau et sortit. Le Lorrain l'attendait devant la porte.

--Que me voulez-vous? lui dit Belle-Rose.

--J'ai affaire � M. Jacques Grinedal, lieutenant d'artillerie


au r�giment de La Fert�? r�pliqua le dr�le, qui tenait � remplir
consciencieusement sa mission. Est-ce bien � lui-m�me que j'ai l'honneur
de parler?

--A lui-m�me.

--S'il en est ainsi, mon officier, veuillez prendre connaissance de


cette lettre qu'on m'a charg� de vous remettre.

--A moi?

--Sans doute.

--Mais il n'y a point d'adresse.

--N'importe! brisez le cachet et lisez hardiment; la lettre est bien


pour vous.

Belle-Rose d�chira l'enveloppe. Aux premiers mots, il reconnut


l'�criture de Mme de Ch�teaufort. Le billet ne contenait que deux
lignes.

�Suivez cet homme; j'ai besoin de vous voir pour affaire d'importance
qui m'int�resse et vous int�resse. D�p�chez; je vous attends.�
Belle-Rose regarda tour � tour l'homme et le billet. L'homme soutint
ce regard sans sourciller; quant au billet, il �tait d'un laconisme qui
surprit le jeune officier; mais cette bri�vet� m�me le persuada qu'il
s'agissait de l'enfant de M. d'Assonville.

--La personne qui vous a remis cette lettre est-elle encore au camp?
demanda Belle-Rose.

--Non, r�pondit hardiment le Lorrain.

--Y a-t-il longtemps que vous lui avez parl�?

--Il y a une heure � peu pr�s.

--Ainsi, vous savez o� je dois la trouver?

--Je le sais.

Belle-Rose appela le sergent la D�route, et lui commanda d'appr�ter son


cheval.

--Il est pr�t.

--Va donc le chercher.

Un instant apr�s, la D�route revint, conduisant deux chevaux par la


bride.

--Voil� deux animaux ins�parables, dit-il: o� l'un va, il faut que


l'autre coure. Mon lieutenant permettra bien que le gris accompagne le
noir?

--Comme tu voudras.

Conrad avait tout entendu. A ces derniers mots, il s'approcha.

--La personne qui vous attend, dit-il en s'adressant � Belle-Rose, m'a


fort recommand� de vous amener seul.

La D�route intervint brusquement.

--Mon ami, dit-il au Lorrain, la personne qui t'envoie ne sait pas que
mon cheval est un animal surprenant pour l'amiti�. S'il restait seul au
logis, il se casserait la t�te d'un coup de pied; c'est un meurtre que
tu ne voudrais pas avoir sur la conscience. Marche, on te suit.

Conrad r�fl�chit qu'une plus longue insistance pourrait �veiller des


soup�ons; ce n'�taient, apr�s tout, que deux hommes contre dix.

--Ce sera l'affaire d'un coup de pistolet de plus, se dit-il, et il se


mit en devoir de partir.

Au moment de s'�loigner, la D�route appela un caporal qui passait par


l�.

--Eh! Grippard! lui dit-il, viens t'asseoir ici, et garde la maison. Si


M. de Nancrais ou toute autre personne nous venait demander, assure-les
que nous serons promptement de retour. Nous allons... O� allons-nous?
reprit-il en se tournant du c�t� de Conrad.

--A Morlanwels, dit Conrad, qui ne pouvait s'emp�cher de r�pondre � la


question.

--Tu as entendu? continua la D�route en s'adressant � Grippard.

--Parfaitement.

--Assieds-toi donc, et veille bien.

A trois cents pas du camp, le Lorrain prit son cheval qu'il avait laiss�
dans une ferme, et on poussa vivement du c�t� de Morlanwels. Belle-Rose
n'avait pas fait une lieue que Mme de Ch�teaufort, � cheval, arrivait
devant la tente du lieutenant. Elle �tait v�tue d'un habit de velours
vert qui seyait merveilleusement � sa taille �l�gante et souple; un
feutre gris, o� flottait une plume rouge, ombrageait sa t�te, et du bout
de sa houssine elle irritait une superbe jument blanche qui piaffait
sous elle et faisait voler l'�cume de ses naseaux enflamm�s. Deux
laquais la suivaient � cheval, le mousquet pendu � l'ar�on de la selle.

--H�! l'ami! dit-elle � Grippard, voudriez-vous dire au lieutenant


Belle-Rose qu'une dame est l�, qui d�sire lui parler?

--Je le ferais sans nul doute, madame, si le lieutenant n'�tait parti.

--Parti, dites-vous?

--Il y a une demi-heure.

--Parti, sans rien dire?

--Un homme est venu de grand matin, lui a remis un billet, et ils se
sont �loign�s ensemble. Le sergent la D�route m'a charg� de r�pondre
qu'ils allaient du c�t� de Morlanwels.

--A Morlanwels? mais il y a des Espagnols de ce c�t�-l�!

--Des Espagnols et des Imp�riaux, dit Grippard.

Les yeux de la duchesse tomb�rent sur un papier pli� en forme de lettre


qui gisait sur le sol; leste comme un oiseau, elle sauta par terre
et ramassa le papier. D�s la premi�re ligne elle p�lit, ayant peur de
comprendre.

--Voil� le billet qu'on a remis au lieutenant? dit-elle � Grippard d'une


voix tremblante.

--Je le crois.

--C'est une trahison! fit-elle.

En ce moment Corn�lius Hoghart, Guillaume et Pierre accouraient pour


embrasser Belle-Rose.

La duchesse, du premier coup d'oeil, reconnut le gentilhomme qu'elle


avait rencontr� dans l'antichambre de M. de Louvois. Elle courut � lui.
--Monsieur, lui dit-elle d'une voix br�ve, me reconnaissez-vous?

--Madame la duchesse de Ch�teaufort! s'�cria Corn�lius en s'inclinant.

--Eh bien, monsieur, en ce moment on assassine Belle-Rose.

A ce cri, le vieux Guillaume s'�lan�a vers la duchesse.

--Que dites-vous! madame? s'�cria-t-il; je suis son p�re!

--Je dis qu'il faut le sauver s'il est vivant ou le venger s'il est
mort. C'est � Morlanwels qu'il faut courir; � cheval, � cheval, et qu'on
me suive!

La duchesse prit un pistolet � la ceinture de Grippard, sauta sur sa


jument, l�cha les r�nes et partit suivie de ses deux laquais. Corn�lius,
Guillaume, Pierre et Grippard s'�lanc�rent sur des chevaux de dragons
qui �taient par l�, et la petite troupe, excit�e par son guide, franchit
les barri�res du camp.

Cependant Belle-Rose et la D�route suivaient le Lorrain, qui pressait sa


monture sans souffler le moindre mot. Au bout d'une lieue, Conrad prit
un sentier sur la gauche qui coupait � travers champs. L'approche de la
guerre avait fait d�camper les habitants; les fermes �taient d�vast�es;
on ne voyait pas un paysan alentour.

--O� diable nous m�nes-tu? dit la D�route, � qui la mine du Lorrain ne


revenait pas.

--C'est une entrevue o� il faut de la prudence. La personne qui m'envoie


serait d�sesp�r�e si l'on venait � la soup�onner, r�pondit Conrad.

La D�route se tut, mais il s'assura que ses pistolets jouaient bien


dans leurs fontes. Ceux que Conrad cachait dans ses poches �taient
tout arm�s. On courut encore une demi-lieue sans d�couvrir personne.
Belle-Rose, absorb� par ses pens�es, se recueillait en quelque sorte
pour la mission qu'il allait accomplir. Le chemin que suivaient les
trois cavaliers s'enfon�ait dans un petit vallon couvert de bois. A
l'extr�mit� du vallon, on voyait un ch�teau.

--C'est ici, dit Conrad, en montrant le ch�teau du doigt.

Comme ils longeaient un taillis, la D�route entendit un bruit d'arbustes


froiss�s. Conrad tourna vivement la t�te.

--Il y a par l� quelque sanglier qui quitte sa bauge, dit-il en


souriant.

La D�route passa la main droite sous les fontes, saisit la crosse d'un
pistolet, et, se penchant vers Belle-Rose, lui dit tout bas � l'oreille:

--Prenez garde, mon lieutenant; nous sommes en pays ennemi.

Belle-Rose tressaillit et tourna rapidement les yeux autour de lui. Tout


� coup le sabot d'un cheval sonna contre un caillou.

--Oh! oh! fit la D�route, voil� un sanglier qui a les pieds ferr�s.
Le Lorrain leva brusquement la main et l�cha un coup de pistolet contre
le sergent; mais le sergent avait l'oeil sur lui; au mouvement du
Lorrain, il r�pondit par un mouvement semblable en se jetant sur le cou
du cheval, et les deux coups partirent presque en m�me temps. La balle
du Lorrain passa derri�re la t�te du sergent.

--Ah! mon dr�le! s'�cria la D�route en rendant balle pour balle, tu es


trop maladroit pour le m�tier que tu fais.

Le coup du sergent d�chira le bras du Lorrain, et atteignit son cheval �


la t�te. L'animal bless� hennit de douleur, se cabra et partit comme une
fl�che. Au bout de cent pas, il donna dans un marais dont l'eau verte
�tait tapiss�e d'herbes; du premier bond il s'enfon�a jusqu'au jarret
dans la vase; un violent coup d'�peron le fit se redresser; il s'�lan�a,
s'embourba jusqu'au poitrail et roula dans l'eau. Un instant on vit les
jambes du cheval qui battaient la surface du marais dans les convulsions
de l'agonie; les mains de Conrad se roidissaient cramponn�es � la selle;
un �lan furieux lui fit soulever la t�te au-dessus du lit d'herbes qui
l'�touffait.--A moi! cria-t-il d'une voix haletante; mais le cheval
s'enfon�a, et le Lorrain disparut sous l'eau. Toute cette sc�ne
s'�tait pass�e en une minute; au moment o� les deux coups de pistolet
retentissaient, une troupe de cavaliers parut sur la lisi�re du bois.
A sa t�te marchait M. de Villebrais. La D�route regarda derri�re lui;
trois ou quatre hommes gardaient le sentier: d�cid�ment Belle-Rose et
lui �taient cern�s. Il y avait du c�t� oppos� au bois un grand
rocher dans lequel s'ouvrait une baie. Belle-Rose y poussa son cheval
rapidement, et s�r de n'�tre pas envelopp�, il fit face � l'ennemi. La
D�route �tait d�j� � son c�t�, l'�p�e et le pistolet au poing. M. de
Villebrais rallia sa troupe et s'avan�a vers le rocher. Il y avait une
douzaine de cavaliers derri�re lui rang�s en demi-cercle. Il marchait
lentement, comme un homme qui ne craint pas que sa proie lui �chappe,
l'�p�e au fourreau, le pistolet dans les fontes, l'oeil sur Belle-Rose.

--Hier, c'�tait votre tour; c'est aujourd'hui le mien, lui cria-t-il; je


prends ma revanche.

--Vous la volez! r�pondit Belle-Rose, qui s'appr�tait � vendre ch�rement


sa vie.

--Soit! dit M. de Villebrais; je ne chicanerai pas sur les termes. Je


l'ai; le reste m'importe peu.

Comme il parlait, on entendit le bruit lointain d'un galop rouler comme


un tonnerre sur le sentier. Belle-Rose et M. de Villebrais regard�rent
du c�t� d'o� venait le bruit. Une troupe de cavaliers arrivait � bride
abattue, guid�e par une femme qu'emportait un cheval blanc. M. de
Villebrais reconnut Mme de Ch�teaufort. Il p�lit et tira son �p�e.

--A nous ceux-ci! s'�cria-t-il en montrant Belle-Rose et la D�route;


� vous ceux-l�! reprit-il en s'adressant � un soldat balafr� qui
paraissait le lieutenant de la bande. Burk, au galop.

Les deux tiers de la troupe suivirent Burk, qui s'�lan�a le sabre


au poing du c�t� du sentier. Le reste s'�branla sur les pas de M. de
Villebrais. Mais Belle-Rose et la D�route lui �pargn�rent les trois
quarts du chemin. En les voyant un instant immobiles � l'aspect des
cavaliers qui arrivaient ventre � terre, la D�route s'�tait pench� vers
Belle-Rose.

--Chargeons ces dr�les! lui dit-il.

Belle-Rose avait d�j� les �perons dans le ventre de son cheval, et ils
tomb�rent comme la foudre sur la bande de M. de Villebrais au moment o�
la troupe de Burk et celle de Mme de Ch�teaufort se joignaient. Le choc
fut terrible des deux parts. Burk, qui courait en t�te, arr�ta Mme de
Ch�teaufort par le bras, alors qu'elle s'�lan�ait du c�t� de Belle-Rose.

--Eh! dit-il, des yeux comme des diamants et de l'or autour du cou!
double aubaine!

--Tu m'as touch�e, je crois, dit fi�rement Mme de Ch�teaufort.

Et levant son pistolet � la hauteur du soldat, elle lui cassa la t�te.


Ce fut le signal du combat. Vingt d�tonations le suivirent et les �p�es
se choqu�rent. A la premi�re d�charge, l'un des laquais fut tu�
et Corn�lius d�mont�. La sup�riorit� du nombre �tait du c�t� des
assaillants. Mme de Ch�teaufort, �perdue, se tordait les mains de
d�sespoir. Sur le terrain o� combattait Belle-Rose, elle ne voyait plus
qu'un groupe d'hommes entour�s de fum�e o� reluisait l'�clair des �p�es.
Ses yeux �pouvant�s se tournaient vers le ciel, lorsqu'au d�tour du
bois elle aper�ut une compagnie de cavaliers qui s'approchait au pas.
Genevi�ve fouetta sa jument et se pr�cipita vers eux.

XXIV

UNE �ME EN PEINE

Ceux qui marchaient � la t�te de cette compagnie �taient couverts


d'habits magnifiques. En une seconde, Genevi�ve fut sur eux. Elle �tait
fr�missante de col�re et de terreur; le sang de l'homme qu'elle avait
tu� avait rejailli sur sa robe, et sa main tenait encore le pistolet
fumant.

--Il y a l� un officier fran�ais qu'on assassine, messieurs, leur


dit-elle. Amis ou ennemis, si vous �tes gentilshommes, vous le sauverez.

Celui qu'on pouvait prendre pour le chef de la compagnie fit un signe de


la main, un officier partit au galop avec les soldats de l'escorte, et
Mme de Ch�teaufort le suivit. Il �tait temps que ce renfort interv�nt.
La D�route, bless�, �tait couch� par terre, la jambe engag�e sous son
cheval. Belle-Rose, �galement d�mont�, se d�fendait avec le tron�on de
son �p�e, dont la lame �tait rest�e dans le corps d'un cavalier; ses
habits �taient perc�s en vingt endroits et rougis en trois ou quatre.
Des deux laquais, l'un �tait mort, l'autre avait la t�te fendue.
Corn�lius et Pierre, tout sanglants, se d�battaient au milieu de trois
ou quatre bandits acharn�s contre eux. Le vieux Guillaume gisait sur un
soldat qu'il avait tu� au moment o� ce soldat allait frapper Belle-Rose.
Grippard achevait de poignarder un Suisse qu'il avait abattu. Le vieux
Guillaume �tait le seul qui f�t parvenu � rompre la troupe de Burk.
Le p�re �tait venu mourir aupr�s du fils. Les hussards de l'officier
entour�rent les combattants et les forc�rent � l�cher prise. Tous
�taient meurtris, et M. de Villebrais, frapp� au front, avait le visage
tout couvert de sang. A la vue de l'officier qui faisait rentrer les
�p�es au fourreau, il p�lit de rage, et jeta la sienne sur l'herbe
humide et rouge. La duchesse de Ch�teaufort s'�lan�a vers Belle-Rose.

--Vivant, dit-elle, vivant, mon Dieu!

Et elle tomba sur ses genoux, les mains tourn�es vers le ciel. La pri�re
entr'ouvrait ses l�vres, et deux grosses larmes roulaient sur ses joues.
Belle-Rose la souleva dans ses bras avec un �lan amer et passionn�.

--Ainsi, dit-il, vous me sauverez toujours. Voici trois fois que je vous
dois la vie!

Genevi�ve, bris�e par tant de terribles �motions, appuya sa t�te contre


l'�paule de Belle-Rose, et se prit � fondre en larmes.

--Oh! mon Dieu! dit-elle, je voudrais mourir ainsi.

En ce moment, le duc de Castel-Rodrigo,--car c'�tait lui que Genevi�ve


avait rencontr�,--arriva sur le lieu du combat.

--Ah! c'est vous, monsieur? dit-il en s'adressant � M. de Villebrais,


qu'il reconnut malgr� le d�sordre de ses habits et le sang dont il �tait
couvert.

--Moi-m�me, fit M. de Villebrais, qui mordait ses l�vres de col�re.

--Diable! monsieur, vous n'avez point tard� d'entrer en campagne, � ce


qu'on peut voir, reprit le duc d'un ton de m�pris.

--J'imagine, monsieur le duc, reprit le tra�tre hardiment, que vous ne


m'avez pas confi� ces braves gens pour les conduire � la messe?

Le duc de Castel-Rodrigo fron�a le sourcil.

--Au surplus, ajouta M. de Villebrais, que la fureur tourmentait,


il m'est doux de savoir que nous vivons au temps de la chevalerie. A
l'avenir, quand j'aurai un ennemi � combattre, j'aurai grand soin de le
pr�venir de l'heure et du lieu, comme faisaient les preux de la Table
ronde.

--Monsieur sait bien qu'il ment, dit froidement un officier de la suite


du duc de Castel-Rodrigo: il n'ignore pas sans doute qu'au temps dont il
parle on b�tonnait les d�serteurs et qu'on pendait les tra�tres.

Cet officier, d'une figure aust�re et pensive, �tait le jeune prince


d'Orange, qui faisait son apprentissage de la guerre, celui-l� m�me qui
devait �tre un jour Guillaume Ier, roi d'Angleterre.

--Assez, messieurs, s'�cria le duc; j'ai donn� permission � M. de


Villebrais de se faire accompagner de dix ou douze soldats partout o�
bon lui semblerait; mais je n'ai pas, que je sache, abdiqu� mes droits
de gouverneur de la province. Votre r�le est fini, monsieur, le mien
commence. Allez.

M. de Villebrais se retira lentement. En passant devant Mme de


Ch�teaufort et Belle-Rose, il leur jeta un regard empreint d'une
haine implacable, rallia ceux de ses gens qui �taient encore debout et
s'�loigna.

--Monsieur, dit le duc � Belle-Rose, vous �tes libre; voici des chevaux
pour vous et les v�tres; voil� une escorte pour vous prot�ger. Il n'y a
plus ici ni Fran�ais ni Espagnols: il n'y a que des gentilshommes.

Belle-Rose venait � peine de remercier le duc, qu'un faible soupir lui


fit tourner la t�te. Son sang s'�tait fig� dans ses veines; il regardait
partout craignant de voir. Un moribond � demi couch� sur un cadavre
�tendait vers lui ses bras suppliants.

--Mon p�re! s'�cria Belle-Rose, et il s'�lan�a vers le vieux Guillaume.

Corn�lius et Pierre s'agenouill�rent autour du fauconnier. Une


p�leur mortelle, la p�leur du d�sespoir, avait effac� sur leur visage
l'animation du combat.

--J'ai v�cu plus de soixante et dix ann�es, leur dit Guillaume, Dieu me
fait la gr�ce de mourir en soldat: ne pleurez pas.

Belle-Rose ne pleurait pas, mais son visage �tait effrayant � voir; il


soutenait la t�te de son p�re de ses deux mains et baisait ses cheveux
blancs.

--C'est pour moi, mon Dieu! c'est pour moi que vous mourez! disait-il.
Et Claudine, et Pierre... mais il fallait me laisser tuer!

Ses doigts tremblants �cart�rent l'habit trou� qui cachait la blessure;


le fer �tait entr� dans la poitrine, d'o� sortait encore un filet de
sang: la plaie �tait horrible et profonde. Les traits de Belle-Rose se
contract�rent; le vieillard sourit.

--Tu me parles de Claudine et de Pierre, lui dit-il; je te les confie.

En ce moment, les yeux de Belle-Rose rencontr�rent les yeux de


Genevi�ve: il se souvint de la lettre qu'il avait re�ue, de la cause qui
l'avait conduit � Morlanwels; ses sourcils se fronc�rent, et il jeta
sur la pauvre femme un regard si plein d'amertume, qu'elle cacha sa
t�te entre ses mains. Cependant Corn�lius fit construire � la h�te un
brancard avec des branches d'arbres; un chirurgien, qui se trouvait
dans la suite du duc de Castel-Rodrigo, posa un premier appareil sur les
blessures du vieux Guillaume; deux soldats prirent le brancard, et le
triste cort�ge s'achemina vers Charleroi. La D�route, qui n'�tait pas
dangereusement atteint, bien que cribl� de coups, se tenait passablement
� cheval. Mme de Ch�teaufort essuya ses yeux rougis par les larmes et
s'approcha de Belle-Rose.

--Jacques, lui dit-elle d'une voix douce et ferme, j'ai encore une gr�ce
� vous demander, non pas pour moi, mais au nom d'un enfant sur qui vous
avez jur� de veiller.

A ce souvenir, Belle-Rose tressaillit.

--Parlez, Genevi�ve, je vous �coute; mais h�tez-vous, chaque minute


m'est pr�cieuse.

--Il faut que je vous voie, que je vous parle encore au sujet de cet
enfant. Le voulez-vous? reprit-elle en attachant un regard suppliant sur
celui qui l'avait tant aim�e.

--Je le dois et je le ferai, dit-il.

--Merci, Jacques. Demain je vous ferai savoir o� nous aurons cette


derni�re entrevue. Maintenant, adieu.

Mme de Ch�teaufort d�tourna la t�te pour cacher une larme qui tremblait
au bord de sa paupi�re, poussa sa jument et disparut dans les plis
du sentier. Quelques heures apr�s la rencontre du vallon, le fun�bre
cort�ge entrait au camp de Charleroi. M. de Nancrais, pr�venu par
Grippard, accourut aupr�s du fauconnier, qui avait aim� et prot�g� son
enfance. Dans un coin de la tente, Claudine et Pierre sanglotaient;
Belle-Rose �tait d�sesp�r� mais ferme; Corn�lius allait de Claudine �
Belle-Rose, morne et silencieux; Guillaume avait la s�r�nit� d'un vieux
soldat qui avait toujours v�cu comme un chr�tien. Il mourait comme
d'autres s'endorment. Guillaume Grinedal reconnut M. de Nancrais
aussit�t qu'il entra et lui serra la main. Il ne pouvait d�j� plus
parler, mais son regard loyal avait encore l'�clat de sa verte
vieillesse. Tandis qu'il retenait M. de Nancrais, il fit signe �
Belle-Rose d'approcher; ses yeux se tourn�rent alors vers le fils du
comte d'Assonville avec une expression inqui�te et suppliante.

--Je suis son fr�re, dit M. de Nancrais que cette pri�re muette toucha
jusqu'au fond de l'�me.

Guillaume porta la main de M. de Nancrais � ses l�vres avec tant


d'effusion, que l'impassible soldat d�tourna la t�te pour ne pas laisser
voir son trouble. Claudine s'�tait agenouill�e au pied du lit; le
vieux Guillaume appela Corn�lius du regard, et le for�ant doucement
� s'incliner pr�s d'elle, mit leurs deux jeunes t�tes sous ses mains
�tendues. Le silence �tait si profond, qu'on n'entendait pas d'autre
bruit que la respiration haletante de Pierre, qui mordait son mouchoir
pour �touffer ses sanglots. La D�route, dont Belle-Rose n'avait pas
voulu se s�parer, �tendu sur un matelas dans un coin, tambourinait la
marche des canonniers sur ses genoux et pleurait sans savoir ce qu'il
faisait.

--Et dire que c'est ce bon vieux qui a re�u le coup tandis que j'�tais
l�! murmurait-il � voix basse. Faut-il que je sois maladroit!

Et l'honn�te la D�route se donnait au diable de n'�tre pas transperc�


de part en part. En ce moment un pan de la toile se souleva et donna
passage � M. de Luxembourg. Le duc s'approcha du lit o� gisait le vieux
fauconnier et lui tendit la main.

--Me reconnaissez-vous, Guillaume? lui dit-il.

Guillaume le regarda un instant, et l'on vit un doux sourire briller


dans ses yeux.

--Vous m'avez secouru dans des temps de malheur, reprit le duc, je


m'en suis souvenu. Belle-Rose sera comme un fils pour moi. Je ne lui
�pargnerai pas les dangers, et si Dieu nous pr�te vie � tous deux, il
arrivera plus loin qu'il n'a jamais r�v�.

Le fauconnier porta la main du gentilhomme � ses l�vres. En se retirant,


le duc pressa fortement la main de Belle-Rose.

--Soyez ferme, lui dit-il, il vous reste un p�re.

L'aum�nier du bataillon arriva dans la nuit et r�cita la pri�re des


agonisants. Tout le monde se mit � genoux, et Guillaume, les mains
jointes, remit son �me � celui qui aime et pardonne. Le surlendemain,
vers midi, un soldat se pr�senta � la tente de Belle-Rose. C'�tait
un page � la tournure leste, au regard vif, au sourire espi�gle et
d�termin�. Malgr� ses habits d'homme, il ne fallut qu'un regard �
Belle-Rose pour reconna�tre Camille, la suivante de Mme de Ch�teaufort.

--Ma ma�tresse vous fait pr�venir, dit la cam�riste, qu'elle vous


attendra ce soir, s'il vous est possible de lui donner une heure.

--Je suis � ses ordres, r�pondit Belle-Rose.

--S'il en est ainsi, tenez-vous pr�t ce soir au coucher du soleil.

--Je serai pr�t. O� faut-il me rendre?

--Entre Marchienne et Landely, � deux lieues d'ici � peu pr�s. Mais ne


vous mettez point en peine, c'est moi qui vous servirai de guide.

--A ce soir donc.

Camille pirouetta sur ses talons et s'�loigna. Tandis que ces choses se
passaient au camp, M. de Villebrais, plus ardent encore � la vengeance
depuis sa derni�re rencontre avec le duc de Castel-Rodrigo, avait
dispers� ses hommes et quelques autres que l'app�t du gain avait
attach�s � sa fortune, autour des lignes fran�aises, en leur
recommandant la plus stricte surveillance. Lui-m�me, sous les habits
d'un mara�cher, s'�tait aventur� jusqu'aux avant-postes; il allait et
venait � toute heure par les sentiers, infatigable et silencieux comme
le loup qui r�de en cherchant une proie. Vers cinq heures, comme il
�tait en observation sur un monticule, d'o� l'on voyait le c�t� du
camp qu'habitaient le duc de Ch�teaufort et sa suite, il aper�ut Mme de
Ch�teaufort � cheval, suivie d'un seul laquais, qui se dirigeait vers
les barri�res. M. de Villebrais attendit qu'elle f�t arriv�e � quelques
centaines de pas du camp, et sautant alors sur un cheval qui �tait
toujours � port�e de sa main, il fit signe � l'un des hommes de le
suivre et se lan�a � la poursuite de la duchesse, en ayant soin de
mettre la rivi�re entre eux pour qu'elle ne pr�t pas garde � lui. Mme de
Ch�teaufort suivait la route de Marchienne-au-Pont. A un quart de lieue
de ce bourg, elle prit un chemin sur la droite, gagna la campagne
de Landely, et s'arr�ta � cent pas des bords de la Sambre, devant un
pavillon de chasse dont une esp�ce de garde lui ouvrit la porte. M.
de Villebrais ne la voyant pas sortir, c�toya les bords de la rivi�re,
trouva un gu�, poussa son cheval et traversa la Sambre, ayant tant�t de
l'eau jusqu'� l'�peron, tant�t jusqu'aux hanches. Apr�s avoir attach�
son cheval au tronc d'un vieux saule, il se dirigea doucement vers le
pavillon, en fit le tour, et quand il eut reconnu les �tres, il reprit
au galop la route de Charleroi, laissant son acolyte en sentinelle dans
le taillis. Au coucher du soleil, M. de Villebrais avait r�uni quatre
ou cinq de ses gens, et leur avait donn� rendez-vous � Landely. Chacun
devait s'y rendre de son c�t�. Quant � lui, il se coucha dans un foss�
sur le bord de la route qu'avait suivie Mme de Ch�teaufort et attendit.
Cependant, � l'heure convenue, Belle-Rose vit s'avancer Camille, qui
gouvernait d'une main s�re un beau gen�t d'Espagne.

--�tes-vous pr�t? lui dit le faux page.

Belle-Rose, pour toute r�ponse, sauta sur un cheval que Grippard tenait
par la bride. Camille l�cha les r�nes du gen�t, et Belle-Rose piqua
des deux � sa suite. Ils n'avaient pas fait un quart de lieue qu'ils
entendirent un cavalier courant � bride abattue sur la route. Belle-Rose
se retourna, et, dans le clair-obscur, il reconnut son fr�re qui
arrivait sur lui comme la foudre.

--Corn�lius est pr�s de Claudine, Claudine m'envoie pr�s de toi, lui dit
Pierre.

Belle-Rose lui tendit la main, et tous trois, pench�s sur la croupe des
chevaux, pass�rent comme des fant�mes. M. de Villebrais se dressa, un
amer sourire �claira son visage.

--Si Mme de Ch�teaufort me le livre, dit-il, je pourrai bien, au prix de


l'homme, pardonner � la femme.

Il y avait entre Marchienne-au-Pont et Charleroi, sur la route la plus


directe de Landely, un r�giment de cavalerie dont il �tait impossible,
apr�s le coucher du soleil, de traverser le bivouac sans avoir le mot
d'ordre. M. de Villebrais, qui n'ignorait pas cette circonstance, tourna
au midi de Charleroi, passa la Sambre un peu au-dessous du camp, et se
lan�a dans la campagne, du c�t� de Landely. Le ciel �tait pur, et la
lune, qui montait � l'horizon, guidait sa marche rapide. Au bout d'une
heure, il vit parmi les arbres, et de l'autre c�t� de la Sambre, qui
s'�panchait entre deux rives sombres comme une ceinture d'argent, une
lumi�re qui tremblait. M. de Villebrais fouetta son cheval, qui
hennit de douleur et bondit sur le sable. D'autres hennissements lui
r�pondirent sur les deux rives.

--Ils sont l�! pensa M. de Villebrais.--Et, pench� sur l'encolure du


cheval qui mordait son frein, il se mit � chercher le gu� sur le rivage.
Il crut le reconna�tre � une pierre qu'il avait remarqu�e dans la
soir�e, et il se jeta hardiment dans l'eau qui semblait rouler des
vagues de diamants.

Cependant Camille et Belle-Rose atteignirent le pavillon de Landely.


Le garde les introduisit dans une antichambre o� Camille s'arr�ta.
Belle-Rose p�n�tra dans une seconde pi�ce o� Mme de Ch�teaufort
l'attendait. Pierre s'�tait assis � la porte du pavillon. Genevi�ve
accueillit Belle-Rose avec un p�le et triste sourire.

--Je vous ai fait venir, lui dit-elle, pour vous parler d'un enfant qui
n'a plus de p�re et que sa m�re veut vous confier. Il ne faut pas qu'il
grandisse seul.

--En vous communiquant la mission dont M. d'Assonville m'a charg�,


dit Belle-Rose, je n'ai jamais pr�tendu vous ravir le droit de voir et
d'embrasser votre fils. Ne pouvons-nous veiller ensemble sur lui?

Mme de Ch�teaufort secoua la t�te.

--Hier, c'e�t �t� le plus doux de mes r�ves; mais ce n'�tait qu'un r�ve!
je me suis r�veill�e.
La voix de Mme de Ch�teaufort �tait si profond�ment d�sesp�r�e, que
Belle-Rose lui prit la main.

--Genevi�ve, lui dit-il, oubliez que vous �tes femme pour vous souvenir
que vous �tes m�re.

--Je ne puis rien oublier, rien! reprit-elle. Vous voulez que nous
veillions ensemble sur cet enfant. H�las! le pouvons-nous? Quand vous le
verrez beau comme un ange et souriant entre nous, quel regard aurez-vous
pour la m�re? Tenez, Jacques, hier j'ai tout compris. Le malheur est sur
moi! Quand M. d'Assonville est mort, j'�tais l�! Quand le sang de
votre p�re a coul�, j'�tais l�! Le reproche a lui dans vos regards, ce
reproche �tait dans votre coeur, et maintenant, quoi que vous fassiez,
l'id�e du meurtre se m�lera toujours � mon souvenir! Et d'ailleurs,
l'image d'une autre femme est dans votre coeur bien plus puissante que
la mienne!... N'ai-je point vu, il y a trois jours, votre main ramasser
une fleur qu'elle avait laiss� tomber, et ne vous ai-je pas vu la porter
� vos l�vres? Oh! vous l'aimez, cette femme!... Son nom, vous l'avez
mille fois murmur�!... elle est jeune... elle est belle... elle est
pure!... Un instant, j'ai cru qu'� force d'amour je pourrais lutter
contre son souvenir: c'�tait une erreur dont un flot de sang m'a
tir�e... Entre vous et moi il y a trop de malheurs, il y a votre p�re...
il y a Gaston!

Belle-Rose baissa la t�te. Chaque parole de Genevi�ve entrait dans son


coeur comme une fl�che.

--Vous vous taisez, Jacques, reprit-elle, et je ne me plains pas: vous


m'avez pardonn�.

Comme ce dernier mot tombait de ses l�vres, un cri terrible fendit l'air
et vint retentir � leurs oreilles. Tous deux tressaillirent; mais ce cri
sans nom avait travers� l'espace comme une balle; tout �tait redevenu
calme et silencieux. Par un mouvement instinctif, Genevi�ve s'�tait
rapproch�e de Belle-Rose.

--Jacques, lui dit-elle en prenant une de ses mains entre les siennes,
dites-moi du moins que vous apprendrez � mon fils � m'aimer? Quand il me
voit il me sourit; il a des caresses divines pour mes l�vres; il �tend
sur mes fautes son innocence comme un manteau; ses petites mains se
suspendent � mon cou, et, quand il m'appelle, il me semble que la
b�n�diction de Dieu descend sur moi.

Genevi�ve pleurait, le visage appuy� sur la main de Belle-Rose.

--Il vous aimera! il vous aimera! Comment le fils de Gaston pourrait-il


ne pas vous aimer! s'�cria Belle-Rose �perdu.

Un autre cri plus horrible encore retentit. C'�tait un cri fun�bre qui
semblait ne pas appartenir � la terre: il d�chirait l'oreille et gla�ait
le coeur; l'espace profond l'engloutit, et l'on n'entendit plus rien que
le doux murmure du feuillage qu'agitait le vent. Genevi�ve �pouvant�e se
laissa tomber sur ses genoux.

--Mon Dieu! dit-elle, est-ce l'�me de Gaston qui m'appelle?


Belle-Rose sentit un frisson courir � la racine de ses cheveux que
mouillait une sueur froide. Il s'�lan�a vers la fen�tre et l'ouvrit. La
nuit sereine enveloppait la campagne de sa transparente obscurit�;
la brise chantait entre les rameaux fleuris des aub�pines, et l'on
entendait dans l'ombre d'une haie une fauvette amoureuse qui gazouillait
sur son nid. Une terreur invincible retenait Genevi�ve agenouill�e par
terre; elle avait la p�leur du marbre, sa t�te renvers�e en arri�re
semblait aspirer encore l'horreur de ce cri, et ses mains perdues dans
son �paisse chevelure en tordaient les boucles flottantes. Belle-Rose
sondait du regard les profondeurs de la nuit; sa main s'�tait port�e
� la garde de son �p�e, et ce soldat qui ne connaissait pas la peur
attendait muet et fr�missant. Un nouveau cri, un cri lugubre, �clata
soudain et se prolongea sous le ciel �toil�: c'�tait tout � la fois une
plainte d�chirante et une menace formidable, un cri qui figeait le
sang. Mme de Ch�teaufort, folle d'�pouvante, bondit jusqu'aux genoux de
Belle-Rose et s'y cramponna. Tout � coup la porte s'ouvrit violemment,
et Pierre se pr�cipita dans la chambre l'�p�e nue au poing; Camille,
effar�e, s'y jeta apr�s lui.

--Entends-tu, fr�re? dit � voix basse le p�le jeune homme; entends-tu?

Belle-Rose se d�gagea de l'�treinte de Mme de Ch�teaufort et tira son


�p�e.

--Viens, fr�re! dit-il; et tous deux se jet�rent hors du pavillon.

XXV

VILLE GAGN�E

Madame de Ch�teaufort, �perdue et muette, suivit Belle-Rose et Pierre.


Dans l'�tat de frayeur mortelle o� son �me �tait plong�e, ce qu'elle
craignait avant toute chose, c'�tait de demeurer seule. Le paysage �tait
calme et repos�. La campagne, baign�e d'une blonde lumi�re, se perdait
dans un horizon placide et vaporeux o� rayonnaient seulement quelques
�tincelles immobiles comme des �toiles. A cent pas du pavillon, la
Sambre coulait comme un fleuve d'argent liquide, et l'on n'entendait
rien que le doux bruit de l'eau qui se brisait au pied des saules. Il
semblait aux deux fr�res que les cris s'�taient �lev�s dans la direction
de la rivi�re. Ils s'avan�aient donc de ce c�t�, prudemment, l'oeil
et l'oreille au guet, comme des soldats qui craignent une surprise,
lorsqu'un cri rauque, haletant, essouffl�, passa au-dessus de leur t�te,
et fit se courber Mme de Ch�teaufort comme un arbre battu par le vent.
Un silence lugubre le suivit. Belle-Rose se redressa imp�tueusement.

--C'est le cri d'un homme qui se noie! dit-il; et il s'�lan�a vers le


rivage.

Pierre arriva sur le sable aussi vite que lui, et tous deux courb�s
cherch�rent le long du fleuve, qui brillait comme un large ruban
d'acier.

Ils n'avaient pas fait cinquante pas, qu'ils aper�urent aupr�s d'un
vieux saule, pench� sur le fleuve, un corps noir qui flottait doucement
au cours de l'eau. Il y avait des instants o� ce corps venait � la
surface, et d'autres o� il disparaissait sous les branches du saule,
ob�issant au remous qui le balan�ait.

--Le voil�? dit Pierre, regarde: ses deux mains sont nou�es autour d'une
branche.

C'�tait en effet le cadavre d'un homme cramponn� � l'arbre. Les bras,


raidis par l'agonie, sortaient de l'eau et le retenaient au milieu des
rameaux tremblants. Belle-Rose s'avan�a sur le tronc du saule, tandis
que Pierre entrait dans le fleuve; courb�s sur le cadavre, dont la t�te
ballott�e par les vagues flottait entre les feuilles, ils le tir�rent de
l'eau; mais les doigts inflexibles �taient scell�s � la branche, et il
fallut la couper pour le pousser au rivage. Mme de Ch�teaufort attendait
au bord de la Sambre; quand le cadavre humide fut �tendu sur l'herbe,
aux paisibles rayons de la lune, la premi�re elle le reconnut.

--M. de Villebrais! dit-elle.

Belle-Rose se jeta � genoux pr�s du mort; c'�tait bien lui; la face


�tait livide, et ses yeux, d�mesur�ment ouverts, saillaient hors des
orbites. Les angoisses d'une horrible agonie avaient boulevers� ses
traits, o� se refl�tait encore l'expression de la haine. Le jeune
officier laissa retomber la t�te qu'il avait un instant soulev�e.

--Le coeur ne bat plus, dit-il. Que Dieu fasse paix � son �me!

M. de Villebrais, en croyant passer la Sambre � gu�, s'�tait tromp�; son


cheval, qui n'avait tout d'abord de l'eau que jusqu'au jarret, perdit
pied tout � coup; M. de Villebrais voulut le ramener, mais le courant
�tait fort et rapide en cet endroit; l'officier abandonna l'animal
qui s'enfon�ait sous lui, et tenta de se sauver � la nage. Il y aurait
peut-�tre r�ussi si le cheval, en se d�battant, ne l'e�t frapp� d'un
coup de pied � la t�te, ce qui fit perdre � M. de Villebrais la
moiti� de ses forces. Ce fut alors que le nageur poussa son premier
et formidable cri. Un de ses hommes, cach� dans un fourr� sur la rive
oppos�e, se glissa vers le rivage pour aller � son secours, mais il
tomba d�s son premier �lan dans un coin du lit tout rempli d'herbes, o�
il faillit rester. Comme il s'en d�gageait, il entendit du bruit dans un
pavillon; la peur le prit et il se jeta sous un taillis. Cependant M.
de Villebrais luttait contre le courant avec l'�nergie du d�sespoir; sa
t�te coulait parfois sous la surface, sa bouche s'emplissait d'eau, sa
respiration s'�puisait; quand il avait assez de force pour soulever sa
poitrine, il jetait un de ces cris supr�mes qui gla�aient d'effroi Mme
de Ch�teaufort. Un dernier effort lui fit atteindre le vieux saule min�
par la rivi�re, ses doigts s'attach�rent autour d'une branche comme des
liens de fer, il voulut se hausser sur le tronc; mais la branche plia,
un cri d'horreur jaillit de ses l�vres bleuies, et son visage disparut
sous les flots. Quand Belle-Rose se fut assur� de la mort de M. de
Villebrais, il appela le garde et lui confia le cadavre du noy�; puis
il reprit avec Mme de Ch�teaufort et Pierre le chemin du pavillon. En
ce moment, on entendit au loin le galop pr�cipit� de trois ou quatre
chevaux: c'�taient les gens de M. de Villebrais qui, se voyant priv�s
de leur chef, regagnaient leurs cantonnements. Mme de Ch�teaufort se
retrouva un instant apr�s seule avec Belle-Rose. La mort impr�vue et
terrible de M. de Villebrais avait encore augment� la tristesse profonde
et l'amer d�couragement dont elle se sentait frapp�e. La d�solation
�tait dans son �me: elle avait vu l'agonie de M. d'Assonville; elle
venait de voir le cadavre de M. de Villebrais; elle voyait devant elle
Belle-Rose p�le et morne, qui portait dans son coeur le deuil de son
p�re. Elle comprit que l'heure de la s�paration avait sonn�, et appelant
� son aide tout ce qui lui restait de force, elle tira de sa poche un
petit paquet cachet�.

--Voici, dit-elle � Belle-Rose, les papiers qui constituent l'�tat du


fils de M. d'Assonville; quand il sera d'�ge � choisir une carri�re, il
pourra le faire en gentilhomme. A ces papiers j'ai joint une lettre qui
vous donne tout droit sur lui.

--Mais vous, Genevi�ve? dit Belle-Rose.

--Moi? je l'embrasserai, c'est la seule gr�ce que je vous demande.

En achevant ces mots, Mme de Ch�teaufort se leva. Toute esp�rance �tait


bannie de son coeur. Elle s'approcha de Belle-Rose, la p�leur d'une
morte sur le front et le sourire aux l�vres, et lui tendit la main.
Belle-Rose, sans lui r�pondre, la prit entre les siennes.

--Ainsi, reprit-elle, je serai votre amie, rien de plus, rien de moins,


une amie absente � laquelle vous penserez quelquefois sans amertume?

--Une amie dont je ferai b�nir le nom par les l�vres d'un enfant,
r�pondit Belle-Rose.

Le visage de Genevi�ve rayonna d'une joie pure. Elle se haussa sur la


pointe des pieds, attira � elle la t�te de Belle-Rose et l'embrassa
chastement comme une soeur embrasse son fr�re.

--Voil� une parole que j'emporte dans mon coeur, dit-elle, et qui me
consolera quand je serai seule. Adieu, mon ami, puissiez-vous trouver
quelque jour le bonheur que j'aurais voulu vous donner!... Une autre
sera plus heureuse; vous penserez � moi dans votre joie, et je prierai
pour vous deux dans ma tristesse. C'est une nouvelle vie que je
commence, je la commence avec le repentir.

Belle-Rose retint quelques minutes Genevi�ve sur son coeur, puis,


sentant les larmes le gagner, il s'arracha de ses bras, colla ses l�vres
une derni�re fois au front de la pauvre d�laiss�e, et s'�lan�a hors de
l'appartement. Un instant apr�s, il s'�loignait avec Pierre. Au premier
coude que faisait le sentier, Belle-Rose se retourna: sur la porte
d'un pavillon, une femme, qu'on reconnaissait � sa robe blanche, �tait
agenouill�e, les bras tendus vers lui; au milieu du silence de la nuit
embaum�e, il entendit comme le bruit d'un sanglot qu'on cherchait �
retenir. Belle-Rose frissonna de la t�te aux pieds, et frappant son
cheval de ses deux �perons � la fois, il se pr�cipita comme un fou sur
la route de Charleroi. Deux jours apr�s, le camp �tait lev�, et le 4
du mois de juin, le si�ge fut mis devant Tournai. Claudine et Suzanne
�taient rest�es � Charleroi, o� M. d'Albergotti venait de tomber malade.
Son grand �ge, les fatigues de la guerre, ses blessures, tout inspirait
de graves inqui�tudes sur son �tat. Au milieu du tumulte d'une ville
remplie de soldats, il �tait � craindre que le vieil officier ne re��t
pas tous les soins que r�clamait sa position: il fut d�cid� qu'on se
dirigerait sur Paris � petites journ�es; l� du moins on aurait tous
les secours de la science. Mme de Ch�teaufort se retira dans la ville
d'Arras, o� depuis sa disgr�ce le duc avait re�u l'ordre de r�sider,
le mari ayant pri� sa femme de l'aider de sa pr�sence au moment des
r�ceptions officielles et des repr�sentations. On sait que les deux
�poux vivaient en grands seigneurs qui n'ont de rapports ensemble que
pour les choses qui tiennent � leur �tat dans le monde. Pierre, attach�
� la compagnie o� servait Belle-Rose, avait suivi l'arm�e � Tournai. Les
op�rations du si�ge commenc�rent activement et la place fut investie le
jour m�me. Les efforts de l'artillerie furent tourn�s contre un fort qui
commandait la place du c�t� du midi. Les assi�g�s r�pondaient par un feu
bien nourri aux attaques de l'arm�e fran�aise, et cherchaient � troubler
ses op�rations par de fr�quentes sorties. Mais la pr�sence du roi
augmentait l'ardeur des troupes, et l'on pr�voyait d�j� l'instant o� la
ville serait forc�e de battre la chamade. Pour en pr�cipiter le moment,
il s'agissait de miner un bastion dont la chute, en ouvrant le rempart,
contraindrait le gouverneur de Tournai � parlementer. C'�tait une
exp�dition o� il y avait de grands dangers � courir, et qui demandait
des hommes d�termin�s. Belle-Rose, qui cherchait des occasions de se
signaler, s'offrit de bonne volont�.

--C'est bien, lui dit M. de Nancrais; choisis tes hommes, et si tu en


reviens, tu reviendras capitaine.

Vers le soir, � la tomb�e de la nuit, Belle-Rose, accompagn� de la


D�route, de Pierre et de quatre ou cinq autres sapeurs, sortit du chemin
couvert et s'approcha des foss�s en rampant sur la terre. Les premi�res
sentinelles qui l'aper�urent tir�rent sur lui; sans leur donner le temps
de recharger leurs armes, il se mit � courir jusqu'au bord du foss�, o�
il se laissa tomber. Belle-Rose s'�tait muni d'un sac plein d'�toupes
qu'il avait coiff� d'un chapeau. Au moment o� les Espagnols allongeaient
leurs fusils par-dessus le rempart, il jeta cette esp�ce de mannequin
dans le foss�. Il faisait sombre d�j�, et tous les soldats, tromp�s,
firent feu dessus, � l'exception de deux ou trois. Belle-Rose sauta
sur-le-champ; ceux qui n'avaient pas tir� l�ch�rent leurs coups, mais le
lieutenant �tait d�j� parvenu de l'autre c�t� et s'�tait log� derri�re
un �boulement sans autre accident qu'une balle perdue dans ses habits.
Les gens de Belle-Rose, couch�s dans les plis du terrain, attendaient
son signal pour descendre. Quant � lui, s�r de n'�tre pas inqui�t�, il
mit tout de suite la sape au rempart et travailla avec une telle ardeur,
qu'en moins de deux heures il eut pratiqu� une excavation o� deux hommes
pouvaient tenir. Les Espagnols lui tiraient sans cesse des coups
de fusil, mais les balles s'aplatissaient contre la pierre ou
rebondissaient derri�re lui; trois ou quatre d'entre eux avaient tent�
de joindre le mineur en passant par-dessus le rempart; mais Pierre et
la D�route avaient tu� les deux premiers: un autre, atteint � la cuisse,
�tait tomb� dans le foss�, o� il s'�tait cass� les reins; le quatri�me
avait �t� frapp� par Belle-Rose lui-m�me au moment o� il mettait le pied
sur le sol. Apr�s ces tentatives, si mal termin�es, les Espagnols se
tinrent prudemment derri�re le mur. Belle-Rose siffla doucement. A
ce signal dont ils �taient convenus d'avance, la D�route et Pierre
accoururent ensemble au bord du foss�. L'un arr�ta l'autre.

--Eh! l'ami, je suis sergent! dit la D�route.

--Eh! camarade, je suis son fr�re! r�pliqua Pierre, et il sauta dans le


foss�.

Pierre joignit Belle-Rose au milieu de la mousquetade. Une balle


l'effleura pr�s du sourcil. Un demi-pouce plus bas, elle lui cassait la
t�te.
--Eh! fr�re, ils t'ont baptis�! dit Belle-Rose en voyant le sang qui
mouillait le front du jeune soldat.

Tous deux se remirent � l'ouvrage et le pouss�rent si vigoureusement


qu'il fallut donner bient�t un second coup de sifflet. Cette fois ce fut
la D�route qui se pr�senta. Les assi�geants jet�rent des pots � feu dans
le foss�; mais le sergent, leste comme un chat, avait d�j� disparu sous
la sape. Les coups de sifflet se succ�daient rapidement; le mur �tait
perc�; les mineurs �taient toujours � leur poste, sauf un seul qui avait
�t� tu� d'un �clat de grenade. Cet accident avait d�termin� la D�route
� �lever en arri�re de la sape un �paulement en terre qui les mettait
parfaitement � l'abri.

--Nous voil� comme des taupes, dit-il de cet air tranquille qui ne
l'abandonnait jamais; creusons.

Vers le matin ils entendirent un bruit sourd comme celui d'un travail
souterrain. Belle-Rose fit arr�ter tout le monde et colla son oreille
aux parois de la mine.

--Tr�s bien, dit-il; on sape en avant.

--Mine et contre-mine! dit la D�route; creusons.

On creusa si bien, que vers midi on entendit tr�s distinctement les


coups de pioche qui frappaient la terre. Des deux c�t�s on travaillait
avec une �gale ardeur.

--Alerte! mes gar�ons, reprit le sergent; apr�s la pelle ce sera le tour


du pistolet.

Au bout d'une heure, Belle-Rose reconnut � la sonorit� des coups qu'on


n'�tait plus s�par� que par deux pieds de terre.

--Couchez-vous tous! dit-il en �tendant la main vers ses mineurs.

--Eh! mon lieutenant, tous, except� moi! s'�cria la D�route.

--Toi le premier! reprit l'officier d'un air qui ne souffrait pas de


r�plique.

La D�route ob�it; mais tandis que Pierre se couchait � la droite de


Belle-Rose, le sergent se mit � sa gauche.

--A pr�sent, camarades, laissez l� les outils et appr�tez les armes!


D'un coup de pioche je vais jeter ce pan de muraille � bas; aussit�t que
les Espagnols nous verront, ils feront feu.

--C'est-�-dire que vous attraperez tout! murmura la D�route d'un air


jaloux.

--Oui, tout ou rien, r�pondit Belle-Rose en souriant, et il


continua:--Vous ne vous l�verez qu'apr�s qu'ils auront tir�; mais alors
levez-vous tous ensemble et sautez sur eux. Attention maintenant.

Belle-Rose prit une pioche � deux mains, la plus lourde, et frappa. Au


troisi�me coup la terre s'�croula, une large br�che s'ouvrit, et l'on
vit les Espagnols qui abaissaient leurs mousquets.
--Feu! cria l'officier qui les commandait.

Mais au cri de l'officier, Belle-Rose s'�tait jet� � plat ventre; toute


la d�charge passa par-dessus sa t�te. Au milieu de la poussi�re et de
l'obscurit�, les ennemis n'avaient rien vu.

--Debout! s'�cria Belle-Rose d'une voix tonnante, et il s'�lan�a le


premier, suivi de pr�s par son fr�re et la D�route.

Les Espagnols, surpris, furent tu�s sur place ou d�sarm�s. Ils �taient
dix dans la chambr�e. Au dernier coup de pistolet il n'en restait que
trois debout. Belle-Rose s'empressa de faire murer l'ouverture avec
des pierres et des d�combres; il attacha le p�tard, d�roula la m�che et
donna l'ordre � la D�route de ramener sa petite troupe. Quand elle eut
repass� le foss�, Belle-Rose mit le feu � la m�che et il s'�loigna, mais
pas avant d'avoir vu le soufre et la poudre p�tiller. La D�route �tait
sur le revers du foss�, allant et venant sans prendre garde aux coups de
fusil que les fuyards tiraient sur lui en quittant le rempart.

--Eh! du diable! cria-t-il du plus loin qu'il vit Belle-Rose, ne


pourriez-vous marcher plus vite?

--Et toi, dit l'autre, ne pourrais-tu rester plus loin?

Tous deux s'�loign�rent rapidement; mais, au bout de cent pas,


Belle-Rose sentit trembler le sol sous leurs pieds.

--A terre! cria-t-il � la D�route.

Et, le saisissant par le bras, il le for�a de se coucher pr�s de lui


dans un pli du terrain. Une �pouvantable d�tonation retentit aussit�t;
un nuage de poudre obscurcit le jour, et mille �clats de pierre
tomb�rent autour d'eux. Quand ils se relev�rent, vingt toises du mur
�taient � bas; le foss� �tait combl� par les d�bris et une large br�che
ouverte au flanc du bastion. La garnison avait d�camp�. Un corps de
soldats que M. de Nancrais tenait en r�serve s'�lan�a aussit�t que la
mine eut jou�, et s'installa sans coup f�rir dans le fort, o� le drapeau
blanc fut arbor�. M. de Luxembourg se porta en avant suivi de ses
officiers. Comme il passait, il rencontra Belle-Rose qui courait vers le
rempart, ses habits en d�sordre et tout couvert de poudre.

--Ah! c'est vous, Grinedal? dit M. de Luxembourg; arr�tez-vous une


seconde pour me dire le nom du soldat qui a mis le feu � la m�che.

--Eh! s'�cria la D�route, ce soldat est un officier.

--Ah!

--Et cet officier, c'est mon lieutenant.

M. de Luxembourg tendit la main � Belle-Rose.

--Ce sont de ces actions qui ne m'�tonnent pas, venant de vous: j'en
parlerai ce soir � Sa Majest�, lui dit-il.

Le gouverneur de Tournai, voyant la ville d�mantel�e, envoya un


parlementaire au camp; la capitulation fut sign�e, et la ville ouvrit
ses portes. Ce premier succ�s excita la joie de l'arm�e, qui ne parlait
de rien moins que d'aller d'embl�e jusqu'� Bruxelles. Vers le soir, et
comme la ville retentissait de chants, une ordonnance pr�vint Belle-Rose
que M. de Luxembourg l'attendait � son quartier. Le jeune officier s'y
rendit et trouva le g�n�ral dans sa tente, qui exp�diait divers ordres.

--Grinedal, lui dit-il quand ils furent seuls, Sa Majest�, � qui j'ai
rendu compte de votre belle conduite, m'a permis de vous promettre le
grade de capitaine. Votre brevet est � la signature.

Belle-Rose remercia son g�n�reux protecteur et regretta dans le fond de


son �me que son p�re ne f�t pas l� pour jouir de cette fortune.

--Mais, reprit M. de Luxembourg, ce n'est pas le g�n�ral qui vous parle,


c'est l'ami. Celui-l�, Jacques, a une fois encore besoin de vos services
et de votre d�vouement.

--Parlez, et quand vous m'aurez dit ce qu'il faut que je fasse, je vous
remercierai pour m'avoir choisi.

--Un homme en qui j'avais mis toute ma confiance, continua le g�n�ral,


vient de me trahir. Tu t'en souviens peut-�tre pour lui avoir parl� �
Witternesse, il y a dix ans?

--Bergame! s'�cria Belle-Rose.

--Lui-m�me. Il est en train de vendre pour une somme de cent mille


livres des papiers qu'il a entre les mains, et que je lui avais laiss�s,
croyant � son honn�tet�. Si ces papiers ne compromettaient que moi ou
le prince de Cond�, je ne m'en inqui�terais gu�re. Le roi, dans sa
souveraine mis�ricorde, a bien voulu tout oublier. Mais ils peuvent
porter un pr�judice notable � des gens qui n'ont point �t� soup�onn�s;
que dis-je? ils peuvent les perdre, si ces papiers tombent au pouvoir de
M. de Louvois.

--Que faut-il faire?

--Il faut partir pour Paris.

--Quitter l'arm�e! s'�cria Belle-Rose ind�cis.

--Tu perdras quinze jours que tu regagneras en une semaine, r�pliqua M.


de Luxembourg qui s'animait en parlant. Et d'ailleurs, je ne sais que
toi � qui je puisse confier cette mission.

--J'irai.

--Tu t'arr�teras � Chantilly, o� l'intendant de M. le Prince te remettra


cent mille livres en or sur cet avis que voici. Tu te rendras ensuite
chez Bergame, qui demeure du c�t� de Palaiseau, dans une maison que je
lui ai donn�e.

--Ah! fit Belle-Rose avec d�go�t.

--La maison est � droite, � cent pas de la route, avant d'entrer au


village. Tout le monde te l'indiquera. Bergame ne se doute pas encore
que je suis instruit de sa perfidie. Tous les papiers sont chez lui,
dans une certaine armoire que je connais bien, qui est creus�e dans le
mur, et o� je me suis cach� plus d'une fois au temps de la Fronde. Un
homme qui est employ� aupr�s de M. de Louvois a eu connaissance de ce
march�, il s'est souvenu qu'il me devait tout, et il m'a pr�venu.

--Ce sont ces papiers-l� que vous voulez?

--Par ruse ou par force, il faut que tu les aies.

--Oh! c'est un vieillard! fit Belle-Rose.

--Eh! morbleu! s'�cria M. de Luxembourg, les vieux loups ont les plus
longues dents! D'ailleurs, il ne s'agit pas de le tuer: tu payes le prix
de la trahison et tu prends les papiers, qu'il se taise ou qu'il crie!
Sais-tu bien qu'il y va de la vie de vingt personnes?

--C'est bien! j'aurai ces papiers.

--Ainsi, tu partiras demain.

--Je partirai cette nuit.

--Va, et que Dieu te conduise! Une premi�re fois tu m'as peut-�tre sauv�
la vie; une seconde fois tu me sauves l'honneur. Que ferai-je pour toi,
Grinedal?

--Vous me ferez voir une bataille.

XXVI

UNE MISSION DIPLOMATIQUE

Une heure apr�s cette conversation, Belle-Rose partit accompagn� de la


D�route, qui, sous aucun pr�texte, n'avait voulu se s�parer de lui. M.
de Nancrais s'�tait charg� de Pierre, dont il se proposait de pousser
l'�ducation militaire. Afin que l'absence de Belle-Rose ne f�t pas
interpr�t�e d'une mani�re d�favorable, il avait �t� en apparence charg�
d'une mission pour M. de Louvois. Arriv� � Chantilly, Belle-Rose se
rendit chez l'intendant du prince, qui lui compta la somme convenue;
puis il poussa vers Paris, o� il descendit chez le digne M. M�riset,
qui pensa s'�vanouir de joie en le revoyant. Le lendemain, il se dirigea
vers Palaiseau. Parvenu � cinq minutes du village, il arr�ta un bouvier
qui passait sur la route.

--Pourriez-vous m'indiquer la demeure de M. Bergame? lui dit-il.

--Vous la voyez l�-bas, entre ces vieux ormeaux; c'est la maison qui a
des volets verts et des tuiles rouges. Le jardin est � lui et la prairie
aussi. Oh! il a du bien, M. Bergame; on dit dans le pays qu'il va
s'arrondir.

--Eh! mais c'est justement pour l'aider � s'arrondir que je me rends


chez lui! dit Belle-Rose en souriant.

--Allez donc, vous serez le bienvenu.


Belle-Rose poussa du c�t� de la maison avec la D�route, qu'il laissa
devant la porte avec les deux chevaux, et entra dans le jardin.

--M. Bergame? dit-il � un petit gar�on qui ravaudait parmi les


espaliers.

Le petit gar�on, qui �tait maigre, p�le et ch�tif, regarda Belle-Rose


d'un air fut�.

--De quelle part venez-vous, monsieur? dit-il avec un accent italien


assez prononc�.

--De la mienne, r�pondit Belle-Rose.

Le petit gar�on salua avec beaucoup de politesse.

--C'est tr�s bien, monsieur; mais M. Bergame, �tant fort occup�, ne


saurait vous recevoir � pr�sent. Il faudrait repasser.

--Allons, pensa Belle-Rose, c'est un si�ge � faire.

Et il reprit:

--Ne pourriez-vous pas dire � M. Bergame qu'il s'agit d'une affaire


d'importance?

--Pour qui, monsieur? dit l'enfant d'un air simple qui cachait une
grande malice.

--Eh! mais pour lui, sans doute! s'�cria Belle-Rose.

--Pardonnez-moi, monsieur, reprit l'enfant d'un petit ton patelin, mais


c'est qu'en g�n�ral les personnes qu'on ne conna�t pas ont toujours pour
entrer chez les gens de belles affaires � traiter.

Belle-Rose eut quelque envie de saisir le petit dr�le par le cou et de


le b�illonner; mais il y avait du monde sur la route, il ne connaissait
pas les �tres de la maison; ce n'�tait pas le moment d'employer la
violence.

--Allons! r�pliqua-t-il de l'air d'un homme qui se d�cide � parler,


puisque tu veux tout savoir, prends ce louis pour toi, et cours dire �
M. Bergame qu'il s'agit de cent mille livres � recevoir.

A la vue de l'or, les yeux du petit gar�on �tincel�rent. Ses doigts


saisirent la pi�ce comme les pinces d'une tenaille, et il pria
Belle-Rose de le suivre.

--Fourbe, mais avide! pensa Belle-Rose: un vice corrige l'autre.

L'enfant laissa Belle-Rose dans une salle au rez-de-chauss�e, grimpa


l'escalier qui conduisait � l'�tage sup�rieur avec la souplesse d'un
chat, et redescendit deux minutes apr�s.

--Suivez-moi, monsieur, dit-il � Belle-Rose, M. Bergame est l�-haut qui


vous attend.
Le petit gar�on introduisit Belle-Rose dans une pi�ce carr�e o�, du
premier coup d'oeil, le fils du fauconnier chercha la fameuse armoire
dont lui avait parl� M. de Luxembourg. Elle �tait dans un coin, sous
une tapisserie qui aurait dissimul� sa pr�sence � un homme moins bien
renseign�. M. Bergame regarda rapidement Belle-Rose avec l'expression
d'un chat qui guette sa proie.

--Vous avez une somme d'argent � me remettre, avez-vous dit, monsieur?


ou bien ce jeune enfant, dont il faut excuser la simplicit�, s'est-il
tromp� en me rapportant vos paroles? dit-il � Belle-Rose.

--Cet enfant vous a dit la v�rit�, monsieur Bergame, r�pondit


Belle-Rose, et je suis tout pr�t � vous compter les cent mille livres
qu'on m'a confi�es.

--Fort bien, monsieur, c'est une somme que je recevrai--quand vous


m'aurez dit pourquoi elle m'est envoy�e.

Belle-Rose ne se m�prit pas � l'expression du regard que lui jeta M.


Bergame. L'enfant r�dait autour d'eux: c'�tait un t�moin incommode
au cas o� il faudrait employer la menace; Belle-Rose r�solut de s'en
d�barrasser.

--C'est ce que je vais vous dire tout � l'heure; permettez seulement que
j'aille chercher l'argent, reprit Belle-Rose; et il sortit.

Ce qu'il avait pr�vu arriva. L'enfant le suivit.

--La D�route, dit tout bas Belle-Rose au sergent, tandis que je


d�boucle cette valise, approche-toi de ce m�chant dr�le, et b�illonne-le
lestement.

Peppe,--c'�tait le nom de l'enfant,--regardait de tous ses yeux la


valise o� il devait y avoir de si beaux louis d'or; la D�route noua la
bride du cheval autour d'une branche et s'approcha de Peppe; mais Peppe,
qui l'aper�ut du coin de l'oeil, fit deux pas en arri�re.

--Eh! fit Belle-Rose en laissant tomber sept ou huit pi�ces d'or, voil�
l'argent qui m'�chappe! viens par ici, mon petit, et prends ces louis;
si tu m'en apportes quatre l�-haut, il y en aura deux pour toi.

Et Belle-Rose, chargeant la valise sur ses �paules, s'�loigna. L'enfant


se jeta sur l'herbe, o� l'or �tincelait; la D�route sauta sur lui, le
saisit par le cou et noua un mouchoir autour de sa bouche. Peppe n'eut
pas m�me le temps de pousser un soupir, mais il eut assez de pr�sence
d'esprit pour glisser quatre ou cinq pi�ces d'or dans sa poche.
Belle-Rose, qui avait tout vu, remonta rapidement chez M. Bergame.

--Voil�! dit-il en posant la valise sur la table.

--Et Peppe? demanda M. Bergame, dont les yeux s'�taient �carquill�s au


bruit argentin de la valise.

--Oh! fit l'officier d'un air tranquille, il s'amuse � tenir mon cheval
par la bride.

La fen�tre de l'appartement o� se tenait M. Bergame s'ouvrait sur


une partie �cart�e du jardin; il n'avait rien pu voir et n'eut aucun
soup�on.

--�a, entendons-nous, dit-il en poussant son fauteuil vers la table:


vous �tes venu pour me compter cent mille livres, c'est tr�s bien, et
je ne demande pas mieux que de les recevoir, mais encore faut-il que je
sache d'o� provient cette somme.

Belle-Rose comprit qu'il fallait jouer le tout pour le tout.

--C'est un �change, r�pondit-il hardiment.

--Ah! fit le vieillard en attachant sur lui ses petits yeux per�ants.

--Argent contre papiers.

--Ah! ah!

--L'argent est ici et les papiers sont l�, reprit Belle-Rose en


d�signant la place o� �tait l'armoire.

--Tr�s bien; je prends les louis et vous donne les papiers; est-ce cela?

--Pr�cis�ment.

--Mais, mon bon monsieur, vous me direz bien encore de quelle part vous
venez?

--Eh! parbleu! vous le savez bien.

--Sans doute! cependant je ne serais pas f�ch� d'en avoir l'assurance.

--Eh! monsieur, je suis envoy� par le ministre.

--M. de Louvois?

--Lui-m�me.

--Alors, vous avez bien une lettre d'introduction, quelque bout de


papier avec sa signature.

--Une commission, n'est-ce pas? fit Belle-Rose sans sourciller.

--Justement.

Belle-Rose venait de prendre son parti r�solument; tandis que M. Bergame


parlait, la main du lieutenant s'�tait gliss�e sous sa casaque.

--Ma commission, reprit-il, la voil�.

Et il leva un pistolet � la hauteur du visage de M. Bergame.

--Si vous dites un mot, si vous faites le moindre geste, vous �tes mort,
ajouta-t-il.

Mais M. Bergame n'avait garde de crier: glac� d'effroi, il tremblait


dans son fauteuil.

--Bien! fit Belle-Rose; voil� que vous me comprenez. Je savais bien que
nous finirions par nous entendre. Que vouliez-vous? Cent mille livres?
les voil�. Que me faut-il? des papiers? je les prends; nous sommes
quittes.

--Mais, monsieur, c'est un assassinat, murmura M. Bergame d'une voix


�touff�e par la peur.

--Ah! monsieur, que vous voyez mal les choses! C'est une restitution.

--Ah! mon Dieu! que va dire le ministre? reprit tout bas M. Bergame, qui
suivait avec terreur les mouvements de Belle-Rose.

--Eh! mon cher monsieur, vous lui direz que vous avez termin� l'affaire
avec un autre. Affaire de commerce, vraiment.

Tout en parlant, Belle-Rose avait fait sauter les serrures de l'armoire,


et s'�tait empar� d'un paquet de papiers enferm� dans une cassette. Il
y jeta un rapide coup d'oeil: c'�taient des lettres jaunies par le temps
et des listes charg�es de noms, sur lesquelles on voyait la signature de
M. de Bouteville et de M. de Cond�.

--Voil� qui est fait, reprit Belle-Rose. Vous avez la somme, j'ai la
marchandise. Adieu, mon bon monsieur Bergame.

Et saluant le pauvre homme, il sortit en ayant soin de fermer la porte


au verrou sur lui.

--La D�route, � cheval! dit Belle-Rose aussit�t qu'il fut dans le


jardin, et au galop.

Le sergent avait d�j� le pied � l'�trier; ils partirent ventre � terre.


Cependant Peppe �tait parvenu � se d�barrasser de ses liens, ce qui
n'avait pas �t� fort difficile aussit�t qu'il n'avait plus �t� sous
la surveillance de la D�route. Son premier soin fut de courir chez son
ma�tre et de le d�livrer. M. Bergame, qui redoutait sur toute chose
la col�re de M. de Louvois, ordonna d'abord � Peppe de se mettre � la
poursuite du ravisseur. Il avait l'argent, il n'aurait pas �t� f�ch� de
ravoir les papiers. Peppe, muni d'un mot qui racontait succinctement
les faits, sauta sur un cheval et se pr�cipita � fond de train sur les
traces des deux cavaliers. Peppe �tait Italien, et partant vindicatif
quoique enfant. Les chevaux de Belle-Rose et du sergent avaient fourni
le matin m�me une assez bonne traite; ils ne s'�taient pas repos�s,
tandis que celui de Peppe �tait frais. Belle-Rose et la D�route avaient
leurs �perons. Peppe avait sa haine. Aux barri�res de Paris, il les
atteignit. Le petit Italien les suivit de loin et les vit entrer dans
la maison de l'honn�te M�riset. Quand la porte se fut referm�e sur
eux, Peppe courut en un lieu o� il �tait s�r de trouver des gens de la
mar�chauss�e. M. M�riset accueillit Belle-Rose avec ce sourire doux et
myst�rieux qui lui �tait habituel.

--Je vous ai fait pr�parer un petit d�jeuner dont vous me direz des
nouvelles, lui dit-il en se frottant les mains.

--C'est � merveille; mais avant de le go�ter, je vous serai fort oblig�,


mon cher monsieur M�riset, de vouloir bien me rendre un service.

--Lequel?
--Celui de m'allumer un bon feu dans la chambre.

M. M�riset regarda Belle-Rose d'un air tout �bahi.

--Seriez-vous malade, par hasard?

--Point.

--C'est que du feu au mois de juin...

--Faites toujours, mon cher h�te; le feu ne sert pas seulement �


r�chauffer, il br�le...

M. M�riset ne comprit pas grand'chose � la r�ponse de Belle-Rose, mais


en homme qui a l'habitude d'ob�ir, il disparut. Aussit�t que les fagots
furent embras�s, Belle-Rose monta dans la chambre, d�chira les ficelles
qui enveloppaient les papiers et se mit en devoir de les br�ler. En ce
moment, un grand tumulte �clata sur l'escalier, on entendit la voix de
M. M�riset qui discutait, et celle de Peppe qui criait. Belle-Rose sauta
vers la porte et poussa les verrous. Les papiers en masse �taient dans
le feu. Au milieu du bruit que faisaient en discutant l'Italien, M.
M�riset et l'exempt, Belle-Rose s'approcha de la fen�tre qui donnait sur
le jardin. Celle de la salle basse, o� la D�route �tait rest�, s'ouvrait
pr�cis�ment au-dessous.

--H�! sergent? dit Belle-Rose � voix basse.

La D�route sauta dans le jardin.

--La mar�chauss�e est ici... Glisse-toi hors de la maison et tiens-toi


pr�t � fuir.

--Venez-vous?

--Non; on cogne � la porte et les papiers ne sont pas encore tous


consum�s.

--Alors, je reste.

--A ton aise; mais quand nous serons en prison tous deux, lequel des
deux sauvera l'autre?

--Bien; je pars.

--Va et raconte � M. de Luxembourg ce que tu as vu.

On frappait � la porte � coups redoubl�s. Belle-Rose regarda du c�t� de


la chemin�e; les papiers �taient aux trois quarts br�l�s. Il poussa du
pied ce qui restait dans l'�tre.

--Au nom du roi, ouvrez, dit une voix � l'ext�rieur.

--Ce serait plus court d'enfoncer la porte, dit la petite voix fl�t�e de
l'enfant.

Trois coups de crosse vigoureusement appliqu�s lui r�pondirent; le bois


craqua, et l'enfant, s�r que le ravisseur ne pourrait pas s'�chapper de
ce c�t�-l�, courut vers le jardin. La porte vola en �clats, et l'exempt
se jeta dans la chambre. Belle-Rose, � genoux devant la chemin�e,
chassait les d�bris du papier au milieu des flammes. Peppe montra tout
� coup son visage � la fen�tre; d'un bond il sauta pr�s du foyer,
�carta Belle-Rose et chercha entre les chenets. Un nuage de cendres
�tincelantes s'�parpilla sur le visage de l'enfant. Peppe se releva.

--Monsieur, dit-il � l'exempt en jetant un regard de vip�re sur


Belle-Rose, voil� l'homme qui a vol� les papiers qui �taient � M.
Bergame.

--Eh! petit, r�pondit Belle-Rose, il ne faut pas mentir, ce n'est pas


bien � votre �ge: j'ai achet� ce qui �tait � vendre.

--Des papiers qui �taient destin�s � M. de Louvois! r�pliqua l'enfant


qui avait l�g�rement p�li.

Ce nom redoutable, dont Peppe avait d�j� exploit� l'influence, produisit


de nouveau son effet.

--Marchons, monsieur, dit l'exempt.

Le galop d'un cheval retentit dans la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice.


Belle-Rose sourit et se tourna vers l'exempt.

--O� me conduisez-vous, monsieur? lui dit-il.

--A la Bastille.

XXVII

DEUX COEURS DE FEMME

La D�route ne fit qu'une traite de Paris � Douai, o� l'arm�e s'�tait


transport�e. M. de Luxembourg avait pouss� du c�t� de la Belgique par
le Limbourg. Pierre fut la premi�re personne � laquelle la D�route put
apprendre la m�saventure arriv�e � Belle-Rose. Pierre, � l'audition de
ce r�cit, jeta son mousquet contre terre avec tant de violence, qu'il en
rompit la crosse.

--Cours chez l'Irlandais, je cours chez M. de Nancrais, lui dit-il.

M. de Nancrais songea � M. de Luxembourg; Corn�lius songea � Mme de


Ch�teaufort. L'un connaissait l'honneur du gentilhomme, l'autre avait
mis � l'�preuve le coeur de la femme. Deux heures apr�s, M. de Nancrais
partait pour le Limbourg et Corn�lius pour Arras. Au nom de Corn�lius
Hoghart, Mme de Ch�teaufort donna ordre d'introduire le jeune Irlandais
aupr�s d'elle. La duchesse se tenait au fond d'un oratoire o� p�n�trait
un jour douteux; elle �tait v�tue d'une longue robe sans ornement qui
cachait son cou et ses bras. Son visage avait les teintes mates de
l'ivoire, et deux cercles bleu�tres s'arrondissaient sous ses paupi�res
alanguies. Un p�le sourire entr'ouvrit ses l�vres � la vue de Corn�lius.

--Qui vous am�ne? lui dit-elle; allez-vous me donner la joie de penser


que je puis vous �tre bonne � quelque chose?
--Non, pas � moi, mais � un autre, madame.

--Parlez! reprit la duchesse, qui avait le nom de Belle-Rose � la bouche


et n'osait le prononcer.

--Belle-Rose est arr�t�.

--Arr�t�! dites-vous? s'�cria Mme de Ch�teaufort en attachant ses


regards effar�s sur Corn�lius.

Corn�lius lui raconta les circonstances qui avaient pr�c�d� et


accompagn� cette arrestation. Mme de Ch�teaufort l'�coutait les mains
jointes. Quand elle apprit que Belle-Rose avait �t� conduit � la
Bastille, elle frissonna.

--C'est un lieu terrible: les uns en sortent pour perdre la vie,


d'autres y restent pour mourir.

--Il faut l'en tirer, madame, et l'en tirer vivant.

--Certes, je m'y emploierai de toutes mes forces, mais suis-je bien s�re
de r�ussir?

--Vous? mais vous l'avez sauv� de la mort d�j�. Vous le sauverez bien de
la prison.

Mme de Ch�teaufort secoua la t�te.

--J'�tais puissante alors, et ce n'�tait qu'un soldat, dit-elle; j'ai


perdu mon cr�dit, et c'est maintenant un criminel d'�tat.

--Lui! fit Corn�lius �pouvant�.

--Oh! vous ne savez pas, vous, ce que c'est que la cour et comme on
y transforme les innocents en coupables. Vous ne savez pas quel homme
c'est que M. de Louvois: farouche, violent, imp�rieux, il hait qui le
blesse, et ce n'est pas lui qui pardonnera jamais � Belle-Rose.

--Qu'il ne lui pardonne pas, mais qu'il lui rende sa libert�. Il n'osera
pas vous la refuser, � vous.

--Non, peut-�tre, si j'�tais encore ce qu'on m'a vue, jeune, belle et


puissante. Regardez-moi, reprit la duchesse en souriant tristement � son
image r�fl�chie par une glace, et dites-moi si je suis celle que vous
avez connue il y a trois mois! J'ai quitt� la cour, je n'ai plus rien
demand�, d'autres sont venues et je suis oubli�e... Oh! ne dites pas
non, on oublie vite autour d'un roi!

--Que faire alors? que faire? s'�cria Corn�lius.

--Tout tenter et prier Dieu. J'irai trouver M. de Louvois, je lui


parlerai et ne le quitterai qu'apr�s avoir tout �puis�. Pour si triste
et si abattue que je sois, je me souviens toujours que je suis Mme de
Ch�teaufort.

A cet �lan d'une �me fi�re jusque dans sa d�tresse, Corn�lius sentit
luire en son coeur un rayon d'esp�rance.
--Vous le sauverez! s'�cria-t-il.

--Oh! reprit-elle, j'irais jusqu'au roi s'il le fallait avant de le


laisser p�rir. Mais, tenez, je serais bien plus s�re de sa vie si
quelque femme en cr�dit � la cour s'int�ressait � son sort.

--Une femme? dit Corn�lius.

--Oui, reprit Genevi�ve; si les femmes ne peuvent pas grand'chose sur


l'esprit de M. de Louvois, elles peuvent tout sur l'esprit du roi. M.
de Luxembourg est compromis, son cr�dit n'est pas encore assis... Il
ne nous sera d'aucun secours... ni M. de Cond� non plus... Une femme, �
elle seule, ferait plus que tous deux ensemble.

--Mais vous, madame, vous? s'�cria Corn�lius.

--Oh! moi je suis disgraci�e... mon mari n'est plus rien, et l'on ne
sait m�me plus mon nom.

--Apr�s vous, madame, r�pondit Corn�lius, je ne connais que Mme


d'Albergotti.

--Mme d'Albergotti! r�p�ta Genevi�ve en tressaillant de la t�te aux


pieds.

--Elle-m�me, qui a �t� l'amie de Belle-Rose et la protectrice de sa


soeur.

Mme de Ch�teaufort avait inclin� son front sur sa belle main. Apr�s une
minute de silence, elle reprit:

--Eh bien! il faut que Mme d'Albergotti aille elle-m�me trouver le roi,
il le faut.

Le nom de Mme d'Albergotti semblait d�chirer les l�vres de Mme


de Ch�teaufort; elle �tait fort p�le et parlait avec une �motion
extraordinaire.

--Mme d'Albergotti est � Compi�gne, aupr�s de son mari, � qui son �tat
de souffrance n'a pas permis de se rendre jusqu'� Paris, dit Corn�lius;
c'est au moins ce que me mande une jeune personne attach�e � madame la
marquise.

--En allant � Paris pour voir M. de Louvois, je passerai par Compi�gne


et verrai d'abord Mme d'Albergotti.

Mme de Ch�teaufort se leva apr�s ces mots et cong�dia Corn�lius.

Au moment o� le gentilhomme irlandais se retirait, elle lui prit la main


et la lui serra fortement.

--Comptez sur moi, quoi qu'il arrive, dit-elle.

Au r�cit que M. de Nancrais lui fit de l'arrestation de Belle-Rose, M.


de Luxembourg manifesta une grande douleur.

--Je ne sais pas encore si je puis beaucoup, dit le duc au colonel, mais
croyez que tout ce que je pourrai est acquis � Belle-Rose. Je verrai
le prince de Cond� et m'entendrai avec lui sur cette affaire. Le
plus triste est que M. de Louvois me hait. Mon nom est une m�chante
recommandation aupr�s du minist�re.

--Et le roi?

--Le roi attend; il ne m'a pas encore �prouv�. Si je ne jouais que


mon �p�e et mon rang, je n'h�siterais pas une minute � me rendre � son
quartier; mais j'exposerais Belle-Rose � tout le ressentiment de M.
de Louvois sans avoir la certitude de pouvoir l'en garantir. Il n'est
encore que prisonnier; ne nous h�tons pas, de peur qu'on ne le traite en
criminel. Mais, je vous l'ai dit, comptez sur moi.

Mme de Ch�teaufort ne perdit pas de temps et partit dans la nuit pour


Paris. A son passage � Compi�gne, le lendemain, elle se fit indiquer la
demeure de Mme d'Albergotti et s'y rendit. Mme d'Albergotti quitta son
mari pour la recevoir. Elle semblait fatigu�e par de longues veilles
et souffrante d'un mal secret. Genevi�ve se prit � la consid�rer un
instant, cherchant � dominer son �motion. Au nom de Mme de Ch�teaufort,
Suzanne avait �touff� un cri de surprise. Toutes deux se connaissaient
sans s'�tre jamais parl�. L'une avait lu dans le coeur de Belle-Rose,
l'autre avait su comment et dans quelles circonstances �tait mort M.
d'Assonville.

--Que d�sirez-vous de moi, madame? dit Suzanne, dont l'esprit ferme et


honn�te avait su le premier commander � son trouble.

--Madame, r�pondit Genevi�ve, un malheureux accident a frapp� une


personne pour laquelle vous professez des sentiments d'amiti�:
Belle-Rose a �t� arr�t�.

Mme d'Albergotti p�lit � ces mots.

--Il a �t� arr�t� par ordre de M. de Louvois et conduit � la Bastille,


continua Mme de Ch�teaufort.

Mme d'Albergotti appuya la main sur son coeur et chancela. Le froid


de la mort l'avait saisie. Mais Mme de Ch�teaufort �tait devant elle,
Suzanne se roidit contre le mal.

--Je ne cherche pas � dissimuler la douleur que me cause cette nouvelle,


vous la voyez assez, madame, dit-elle. M. Jacques Grinedal �tait des
amis de ma famille et des miens; mais quelque part que je prenne � son
infortune, que puis-je faire pour lui?

--Il est en prison, la mort le menace, et vous me demandez ce que vous


pouvez faire pour lui? s'�cria la duchesse avec explosion.

Suzanne regarda Mme de Ch�teaufort et attendit.

--Mais vous pouvez le sauver! reprit Genevi�ve.

--Moi, madame? et comment le pourrai-je? Parlez, et si l'honneur me le


permet, je suis pr�te.

--Vous avez �t� pr�sent�e au roi... L'avez-vous �t�? continua Mme de


Ch�teaufort rapidement.
--Je l'ai �t� au camp de Charleroi, par M. d'Albergotti.

--Sa Majest� a pour le marquis une estime toute particuli�re, dit-on?

--Sa Majest� a bien voulu lui en donner l'assurance en lui remettant le


gouvernement d'une place consid�rable.

--Eh bien! madame, la vie de Belle-Rose est dans les mains du roi, lui
seul peut l'arracher des mains de M. de Louvois. Courez � Lille, et
obtenez qu'il intervienne entre Belle-Rose et le ministre.

Suzanne sentait son coeur se briser. Elle voyait la gr�ce de Belle-Rose


suspendue � sa d�cision et restait muette.

--Il est � la Bastille! qu'attendez-vous, madame? dit Genevi�ve.

--M. d'Albergotti est ici, dit Suzanne d'une voix mourante.

--Mais c'est de Belle-Rose qu'il s'agit! Me comprenez-vous? Quoi! tant


de malheur sur sa t�te et tant d'indiff�rence dans votre coeur!

Suzanne leva vers le ciel ses yeux remplis de larmes.

--Il vous aime et vous h�sitez! reprit Genevi�ve.

--C'est parce qu'il m'aime que je n'h�site plus! s'�cria Suzanne en


relevant la t�te: il faut que je reste digne de cet amour. Lui-m�me me
repousserait si je quittais cette maison o� l'honneur me retient. Si
j'�tais libre, je serais pr�s de lui; mari�e, je reste o� est mon mari.

--Voil� donc comme vous l'aimez, � mon Dieu! s'�cria Genevi�ve, les
mains tendues vers le ciel et le regard �tincelant; s'il m'avait aim�e
comme il vous aime, j'aurais tout oubli�, moi, tout!

--Chacune a son coeur, dit Suzanne; Dieu nous voit et Dieu nous juge.

--Oh! vous ne l'avez jamais aim�!

--Je ne l'ai pas aim�! s'�cria Suzanne qui se tordait les mains de
d�sespoir; mais savez-vous que depuis mon enfance ce coeur n'a pas eu
un battement qui ne soit � lui, que sa pens�e est tout ensemble ma
consolation et mon tourment, que je n'existe que par son souvenir, que
je l'aime si profond�ment que je ne voudrais pas lui apporter une vie o�
l'ombre d'une faute e�t pass�, une �me que le souffle du mal e�t ternie;
que je veux rester forte et pure pour qu'il se souvienne de moi. Je ne
l'aime pas, dites-vous? Mais laquelle de nous deux l'aime le mieux? Si
c'�tait la volont� de Dieu que je fusse � lui, ma main s'unirait � la
sienne sans trouble et sans remords; il lirait dans ma vie comme dans
une eau limpide... Vous dites que je ne l'aime pas! il a aim� et j'ai
souffert, il a oubli� et je me suis souvenue!... Je vis dans ma maison
comme dans un clo�tre... Je prie et je pleure... je suis dans le monde
comme si le monde n'existait pas... Ma vie s'�coule entre Dieu que
j'invoque et un malade que je console... Je n'ai ni joie, ni repos, ni
contentement!... Je me suis fait du mariage un tombeau, et vous dites
que je ne l'aime pas!

Jamais Suzanne n'avait parl� avec cette exaltation; Genevi�ve la


regardait avec surprise et se sentait touch�e jusqu'aux larmes �
l'aspect de ce visage o� se refl�taient tous les tourments et tous
les sacrifices d'une �me un instant d�voil�e. Genevi�ve tomba sur ses
genoux.

--Vous l'aimez! vous l'aimez! mon Dieu! Que suis-je aupr�s de vous?

Quand Suzanne retourna aupr�s de M. d'Albergotti, elle �tait fort p�le;


ses yeux rougis gardaient encore les traces des larmes qu'elle avait
vers�es.

Le malade lui prit la main.

--Vous pleurez, Suzanne, lui dit-il.

Suzanne s'effor�a de sourire, mais ses forces �taient � bout; elle


laissa tomber sa t�te sur sa poitrine et se mit � pleurer comme un
enfant. M. d'Albergotti laissa passer les premiers sanglots sans
l'interrompre, puis, quand Suzanne fut un peu calm�e, il reprit:

--Que vous est-il arriv�? N'�tes-vous pas ma compagne, une compagne que
je ch�ris comme ma fille? Parlez, Suzanne.

--Oh! vous �tes secourable et bon! s'�cria madame d'Albergotti, qui se


pencha sur la main de son mari et l'embrassa pieusement.

--Je suis vieux, voil� tout, reprit M. d'Albergotti avec un doux


sourire: les passions n'ont plus gu�re le pouvoir de m'agiter, et je
sais d'ailleurs qu'il ne peut rien sortir que d'honn�te de votre coeur.
Confiez-moi ce que vous avez.

--Oh! dit Suzanne d'une voix tremblante, c'est une triste chose: un
bon jeune homme, qui a �t� le compagnon de mon enfance, le fils de cet
honn�te Guillaume Grinedal que vous avez vu � Malzonvilliers, le fr�re
de Claudine, a �t� arr�t� et conduit � la Bastille... On dit qu'un
danger le menace.

--Que pouvons-nous pour lui?

--On dit que je puis tout, continua Suzanne � qui les larmes revenaient
aux yeux; on m'a demand� d'en informer Sa Majest�, et que c'�tait un s�r
moyen d'obtenir la gr�ce de Belle-Rose.

--Pourquoi n'�tes-vous point partie?

--Oh! monsieur! vous �tes mon mari, et vous souffrez! Le pouvais-je?

--Vous �tes une honn�te et digne femme, murmura M. d'Albergotti en


posant sa main sur le front inclin� de Suzanne; me pardonnerez-vous un
jour de vous avoir ravi le bonheur qui vous �tait d�?

Suzanne releva ses paupi�res gonfl�es de pleurs et regarda son mari avec
une touchante expression de reconnaissance.

--Pourquoi me parlez-vous ainsi? dit-elle; n'avez-vous pas �t� plein de


tendresse pour moi et ne m'avez-vous pas aim�e et prot�g�e?

M. d'Albergotti sourit tristement.


--J'�tais pr�s de la maison de Guillaume de Grinedal, un soir qu'un
jeune homme se mourait de d�sespoir entre deux jeunes femmes qui
pleuraient. L'une avait le costume d'une villageoise, l'autre portait le
voile de mari�e.

A ces mots, Suzanne effar�e tomba sur ses genoux, elle cacha son visage
dans les plis du drap.

--Pardonnez-moi, mon Dieu! pardonnez-moi! dit-elle d'une voix bris�e par


les sanglots.

--Et qu'ai-je � vous pardonner, pauvre femme? Oui, j'ai bien souffert ce
soir-l�... Si votre main �tait � moi, votre coeur �tait � un autre!...
Mais ne vous �tes-vous pas d�vou�e � consoler ma vieillesse? ne
vous ai-je pas toujours trouv�e pr�s de moi, tendre, affectueuse
et charitable?... Si j'ai souffert, c'est parce que je vous savais
malheureuse; si vous m'avez vu triste, c'est parce que j'avais bris�
votre esp�rance et fl�tri votre jeunesse! Vous �tes demeur�e sainte et
pure comme je vous ai trouv�e; qu'ai-je donc � vous pardonner?

Suzanne, agenouill�e au bord du lit, pleurait sur les mains tremblantes


de M. d'Albergotti. Elle �tait sans voix pour r�pondre, mais la bont�
du vieillard entrait dans son coeur et la remplissait � la fois de
reconnaissance et d'affliction.

--Relevez-vous, Suzanne, lui dit M. d'Albergotti... Encore un peu de


courage et de r�signation... Vous serez libre bient�t.

--Oh! monsieur! fit Suzanne avec un doux accent de reproche.

--Laissez faire la volont� de Dieu, pauvre afflig�e; il n'y a point


d'amertume dans mes paroles, reprit le vieil officier; je n'ai plus
d'avenir; il faut que la jeunesse aille � la jeunesse. Relevez-vous,
Suzanne, et mettez tout votre espoir en Dieu.

Tandis que ces choses se passaient � Compi�gne, Mme de Ch�teaufort


poussait droit sur Paris. Elle ne descendit de voiture que pour monter
chez M. de Louvois. Aux premiers mots qu'elle lui toucha de l'affaire
qui l'avait amen�e � Paris, le ministre l'arr�ta.

--Belle-Rose vous doit la vie une fois d�j�... Il ne vous devra pas
autre chose.

Mme de Ch�teaufort laissa �chapper un geste d'�tonnement.

--Oh! reprit M. de Louvois, la m�moire est une des servitudes de ma


profession: je n'oublie rien. Le nouveau crime de Belle-Rose n'est pas
de ceux pour lesquels on d�capite un homme, mais il est suffisant pour
qu'on en retienne dix en prison leur vie durant. Il est � la Bastille,
il y restera.

XXVIII

LES ARGUMENTS D'UN MINISTRE


Apr�s les formalit�s d'usage qui pr�c�daient l'incarc�ration d'un
prisonnier � la Bastille, Belle-Rose avait �t� conduit dans une chambre
qui avait vue sur le faubourg Saint-Antoine. Il entendit fermer
les verrous et se trouva seul. Quand vint la nuit, la plus profonde
obscurit� l'enveloppa; c'�tait � peine s'il reconnaissait, � la p�le
lueur qui s'en �chappait, la place o� s'ouvrait la fen�tre. Elle
�tait �troite et garnie de gros barreaux. Tout en bas, � une port�e de
mousquet, les petites maisons du faubourg Saint-Antoine �parpillaient
leurs toits, o� l'on voyait, au milieu des t�n�bres, briller �� et l�
d'immobiles clart�s. Belle-Rose s'accouda sur l'appui de la fen�tre, et
regarda ce coin de la grande ville d'o� montait encore un peu de cette
rumeur qui flotte incessamment sur la cit�. L'une des lumi�res disparut,
puis une autre, puis une autre encore. On n'en distinguait plus que
trois ou quatre qui rayonnaient comme des �toiles tomb�es du ciel.
Tandis que Belle-Rose les contemplait, une ind�finissable �motion
p�n�trait dans son coeur; il lui semblait que ces lumi�res �taient
l'image de ceux qu'il avait connus. Une de ces radieuses �tincelles,
tout � coup enlev�e par une invisible main, lui rappelait M.
d'Assonville tu� au coeur de la vie; une clart� rouge�tre, qui disparut
brusquement dans les plis sinistres de la nuit, le fit souvenir de M.
de Villebrais et de l'heure fun�bre qui avait sonn� sa mort; plus loin
encore, une douce et tremblante lumi�re, lentement �clips�e derri�re un
�pais rideau, le fit songer � son p�re, dont la vie avait �t� si
honn�te et la mort si loyale. A mesure que ces pens�es l'envahissaient,
Belle-Rose sentait son �me s'emplir d'une m�lancolie profonde, qui
n'�tait pas sans douceur et sans charme. Il avait eu sa part de
souffrances et de joies: il avait aim�, il avait pleur�; des l�vres
ador�es avaient murmur� son nom gard� comme un tr�sor au fond du coeur;
il savait ce que la vie compte d'heures d'ivresse et de jours de
larmes: il pouvait partir. Les yeux de Belle-Rose ne quittaient pas les
derni�res clart�s qui brillaient comme des diamants �pars sur du
velours noir; il en �tait venu � s'imaginer, tant la nuit et la solitude
apportent de superstition au coeur de l'homme, qu'elles �taient l'image
de la vie de Suzanne et de Genevi�ve, et de la sienne aussi. Il
avait choisi pour lui une lumi�re large, mais voil�e, qui allait
s'affaiblissant d'heure en heure; Mme de Ch�teaufort �tait repr�sent�e
par une �tincelle ardente, qui projetait un jet de flamme; et Mme
d'Albergotti revivait dans une lueur blanche, pure et scintillante comme
une goutte de ros�e.

--Si l'une de ces �toiles vient � dispara�tre, se disait Belle-Rose,


c'est que, de Genevi�ve ou de Suzanne, l'une des deux doit m'abandonner;
si la mienne s'efface, c'est que je dois mourir.

Il en �tait l� de ses r�flexions, lorsqu'il entendit crier les verrous


de sa prison; la porte s'ouvrit, la clart� rouge�tre d'une torche inonda
sa chambre, et Belle-Rose vit, en se retournant, le lieutenant de la
Bastille que pr�c�dait un guichetier et que suivaient trois ou quatre
soldats.

--Monsieur, lui dit l'officier, j'ai ordre de vous emmener en la chambre


du conseil, o� vous attend M. le gouverneur.

--Je vous suis, r�pondit Belle-Rose.

Son escorte enfila un long corridor, au bout duquel elle descendit un


escalier qui conduit dans la cour int�rieure de la Bastille. Elle la
traversa, passa sous un porche, monta un autre escalier et s'arr�ta
devant une salle vo�t�e qui d�pendait du logement militaire du
gouverneur. Le gouverneur se tenait debout pr�s d'un personnage inconnu
� Belle-Rose, mais qui devait �tre tout-puissant si l'on en jugeait par
la mani�re respectueuse avec laquelle le gouverneur lui parlait. Quand
Belle-Rose fut introduit, ce personnage se tourna vers lui. Au portrait
qu'on lui en avait fait quand il �tait � l'arm�e, Belle-Rose reconnut
M. de Louvois. Le redoutable ministre attacha sur lui un regard per�ant
comme s'il e�t voulu lire jusqu'au fond de son coeur. Belle-Rose
attendit la t�te haute et le regard ferme.

--Approchez, monsieur, lui dit le ministre.

Belle-Rose fit un pas en avant.

--C'est bien vous qui �tes all� ce matin chez M. Bergame? reprit M. de
Louvois.

--C'est moi.

--Vous lui avez enlev� des papiers qui m'�taient destin�s?

--J'ai pay� des papiers qui �taient � vendre.

--Mais ces papiers, je les avais achet�s.

--En pareille affaire, la chose appartient � celui qui se pr�sente le


premier.

--Eh! monsieur, vous avez de l'audace, dit le ministre avec ironie; mais
je saurai bien tirer de vous ce que je veux.

--C'est selon ce que vous voudrez.

Il y eut un instant de silence durant lequel les deux interlocuteurs


s'examin�rent. M. de Louvois le rompit le premier.

--Vous avez br�l� ces papiers, monsieur?

--Oui, monseigneur.

--Tous?

--Tous.

--Avez-vous pris connaissance de leur contenu?

--Non, monseigneur.

--Mais vous vous doutiez donc de ce qu'ils pouvaient contenir, puisque


vous vous �tes si fort empress� de les faire dispara�tre?

--Je pouvais supposer du moins qu'ils avaient quelque importance, � voir


la h�te qu'on mettait � me poursuivre.

--Et vous ne vous trompiez pas. Vous ne seriez point ici sans cela.
--Je m'en doute bien un peu.

--Un mot peut vous en tirer, monsieur.

--Un seul, monseigneur?

--Un seul. Vous voyez que je mets � votre libert� une bien l�g�re
condition.

--Eh! monseigneur, il y a des mots qui valent des t�tes.

--Prenez garde aussi que le silence n'engage la v�tre!

La col�re gagnait M. de Louvois; � tout instant la fougue irascible de


son caract�re se faisait jour; quant � Belle-Rose, il ne perdait rien de
sa tranquillit� calme et fi�re.

--Brisons l�! reprit le ministre; il s'agit de savoir si vous voulez


sauver votre t�te, oui ou non.

--Serait-elle menac�e, monseigneur?

--Plus peut-�tre que vous ne pensez.

--Et tout cela parce que j'ai pay� cent mille livres ces papiers que je
n'ai pas lus. Du sang pour de l'encre, vous �tes prodigue, monseigneur!

--Un mot peut vous sauver, un mot, je vous l'ai dit, reprit M. de
Louvois, qui contenait mal sa col�re.

--Et lequel?

--Le nom de la personne pour qui vous avez enlev� ces papiers.

Belle-Rose ne r�pondit pas.

--M'avez-vous entendu, monsieur? s'�cria le ministre.

--Parfaitement.

--Que ne parlez-vous donc?

--C'est qu'en v�rit� il m'est impossible de le faire.

--Et pourquoi?

--Si je vous disais que je les ai pris pour moi et par l'effet seul de
ma propre volont�, me croiriez-vous?

--Non, certes.

--C'est apparemment alors que je suis, dans votre pens�e, le mandataire


d'une personne qui a mis en moi sa confiance. Parler serait une l�chet�
que vous ne sauriez me proposer s�rieusement; vous voyez donc bien,
monseigneur, que je dois me taire.

--C'est votre dernier mot?


--Vous en �tes tout autant convaincu que moi, monseigneur.

--Je pourrais le croire, monsieur, si nous n'avions ici des instruments


merveilleux pour arracher des paroles aux plus muets.

--Essayez, dit Belle-Rose, et il se croisa les bras sur la poitrine.

M. de Louvois le regarda un instant sans parler, puis se leva. Sur un


signe de sa main, l'officier qui avait amen� Belle-Rose le reconduisit
dans sa prison. Quand ils furent seuls, le gouverneur de la Bastille
s'approcha de M. de Louvois.

--Tenez, monseigneur, lui dit-il, je me connais en physionomie. Voil� un


jeune homme que nous ne r�ussirons pas � faire parler. Il mourra: voil�
tout.

--Nous verrons! murmura M. de Louvois.

A peine Belle-Rose eut-il �t� r�int�gr� dans sa prison, qu'il courut


vers la fen�tre. Au loin, dans les t�n�bres de la nuit, les trois
�toiles rayonnaient toujours d'un pur et doux �clat. Belle-Rose
s'endormit calme et souriant; une myst�rieuse esp�rance �tait dans son
coeur. La journ�e du lendemain se passa sans qu'un nouvel incident v�nt
d�ranger le prisonnier de ses m�ditations. Vers le soir, � l'heure du
d�ner, un guichetier glissa dans sa main un bout de papier et s'�loigna,
le doigt sur la bouche. Belle-Rose ouvrit le papier et n'y trouva que
ces mots: _Une amie veille sur vous_. Au premier coup d'oeil il reconnut
l'�criture de Genevi�ve.

--Pauvre femme! dit-il entre deux soupirs, elle se souvient, et c'est �


Suzanne que je pense!

Quand la nuit fut tout � fait venue, Belle-Rose s'approcha de la


fen�tre, et comme la veille il se prit � compter les tremblantes clart�s
qui s'allumaient dans l'ombre. Il y avait une heure ou deux qu'il �tait
absorb� dans cette muette contemplation, lorsqu'il entendit marcher dans
le corridor qui aboutissait � sa prison. Le m�me officier qui �tait venu
la veille s'avan�a vers lui, et d'une voix grave lui demanda s'il �tait
dispos� � le suivre. Belle-Rose, pour toute r�ponse, se dirigea vers la
porte. L'escorte prit ce soir-l� un chemin diff�rent de celui qu'elle
avait suivi une premi�re fois. Apr�s avoir long� plusieurs sombres
corridors, travers� des vo�tes noires o� les pas des soldats r�percut�s
par l'�cho sonnaient en cadence, mont� et descendu divers escaliers
�troits et fun�bres, elle entra dans une salle oblongue qui �tait
�clair�e par quatre flambeaux attach�s aux murs. Une sorte de greffier
�tait assis devant une petite table o� l'on voyait tout ce qu'il faut
pour �crire. Le long des parois brillaient aux clart�s rouge�tres des
flambeaux des instruments sinistres de forme �trange. Il y avait au pied
du mur des chevalets, des cha�nes et des pinces; un r�chaud br�lait dans
un enfoncement obscur, des planches de ch�nes et des maillets tachet�s
de sang �taient dans un angle p�le-m�le avec des cordes et des coins.
Pr�s du greffier se tenait un homme habill� de noir que Belle-Rose pensa
devoir �tre un m�decin. Le gouverneur de la Bastille, triste et grave,
achevait de lire une lettre � deux pas de la table. A l'arriv�e de
Belle-Rose, le gouverneur serra la lettre, avan�a une chaise pr�s de
la table du greffier et s'assit apr�s avoir salu� le prisonnier. Aux
appr�ts qu'il voyait, Belle-Rose comprit que l'heure �tait venue; il
recommanda son �me � Dieu, murmura le nom de Suzanne comme une pri�re,
et attendit.

--Vous avez entendu hier ce que M. de Louvois vous a dit, monsieur, lui
dit le gouverneur; persistez-vous toujours dans votre refus de faire
conna�tre la personne qui vous a charg� d'enlever les papiers de M.
Bergame?

--Toujours.

--Je dois vous pr�venir que j'ai re�u l'ordre d'employer contre vous des
moyens dont la loi autorise l'usage si vous continuez � vous taire.

--Vous ferez votre devoir, monsieur; je t�cherai de faire le mien.

--Vous �tes bien jeune; vous avez peut-�tre une m�re, une femme, une
soeur; un mot vous rendrait � la libert�!

--J'ach�terais cette libert� au prix de mon honneur. Vous-m�me, si vous


�tiez p�re, ne le conseilleriez pas � votre fils.

Le gouverneur se tut pendant quelques minutes; le greffier �crivait les


r�ponses.

--Ainsi, monsieur, vous n'avez plus rien � d�clarer? reprit le


gouverneur.

--Rien.

--Que votre volont� soit faite!

Le gouverneur fit un signe � deux hommes que Belle-Rose n'avait pas


remarqu�s, et qui s'�taient tenus jusqu'� ce moment dans l'un des
coins obscurs de la salle. Ces deux hommes saisirent le prisonnier et
commenc�rent � le d�shabiller. Quand il n'eut plus que sa culotte et sa
chemise, on l'�tendit sur une sorte de chaise longue; on lia ses bras
aux b�tons de la chaise, et le m�decin s'approcha du patient. Belle-Rose
s'�tait laiss� faire sans opposer la moindre r�sistance. Quand il fut �
moiti� couch� sur la chaise, le gouverneur lui demanda s'il persistait
encore dans son refus.

--Je ne puis pas d�serter au moment du combat, lui r�pondit Belle-Rose


avec un p�le sourire.

--Il faut donc que l'ordre soit ex�cut�, fit le gouverneur.

L'un des deux tortionnaires apporta pr�s de la chaise deux grands seaux
pleins d'eau, remplit une pinte et l'approcha des l�vres du patient.

--Ah! fit Belle-Rose, c'est le supplice de l'eau!

--Oui, monsieur, dit le m�decin, il tue bien quelquefois; mais si l'on


en r�chappe, on n'est pas mutil�.

Belle-Rose remercia le gouverneur par un regard et avala la pinte. Une


seconde lui fut pr�sent�e, mais il ne put aller jusqu'au bout. L'un des
aides lui coucha la t�te en arri�re et vida la pinte jusqu'� la derni�re
goutte. Belle-Rose tressaillit.
--On est pr�t � recueillir vos aveux, monsieur, reprit le gouverneur;
voulez-vous parler?

--Non, monsieur, dit le soldat dont l'�me restait inflexible.

On souleva une troisi�me pinte � la hauteur des l�vres de Belle-Rose;


il en but quelques gorg�es, mais ses dents se serr�rent par un mouvement
convulsif, et l'eau coula sur sa poitrine nue.

--Persistez-vous encore dans votre silence, monsieur? interrompit le


gouverneur.

--Encore et toujours! fit le patient d'une voix �touff�e.

L'un des tortionnaires entr'ouvrit les dents � l'aide d'un fer,


introduisit dans la bouche de Belle-Rose le goulot d'un entonnoir et
entonna une autre pinte. Belle-Rose p�lit horriblement; ses doigts
crisp�s se nou�rent autour du bois, et d'une secousse, arrach�e par la
douleur, il �branla la chaise sur laquelle il �tait li�. Une autre
pinte d'eau disparut dans l'entonnoir, puis une autre encore. De
grosses gouttes de sueur roul�rent sur le front du patient, ses yeux
s'inject�rent de sang, ses joues devinrent bleu�tres. Le gouverneur
r�it�ra sa question; Belle-Rose entendait encore, mais ne pouvant plus
r�pondre, il fit de la t�te un signe n�gatif. L'entonnoir s'emplit de
nouveau. Une violente convulsion agita le corps du patient, il poussa un
cri sourd, raidit ses membres, rompit les liens qui garrottaient l'un de
ses bras, saisit l'entonnoir, le broya entre ses doigts, et, bris� par
la souffrance, retomba sur la chaise, �vanoui. Le m�decin, qui depuis
quelques instants consultait le pouls de Belle-Rose, appuya sa main sur
le coeur du patient.

--Eh bien! demanda le gouverneur.

--Eh! fit le m�decin, c'est un sujet vigoureux. On pourrait bien encore


lui faire avaler une ou deux pintes; mais � la troisi�me il courrait le
risque de mourir.

Les valets appr�t�rent l'entonnoir et les seaux.

--Est-il en �tat de m'entendre, reprit le gouverneur.

--Lui? fit le m�decin. Eh! monsieur, les trompettes de J�richo


sonneraient qu'il n'aurait garde de remuer! Cependant nous avons un
moyen de rendre aux patients l'usage de leurs sens.

--Lequel?

--Les fers rouges.

--Ils sont l� tout pr�ts, dit l'un des tortionnaires en montrant du


doigt le r�chaud.

Le gouverneur l'arr�ta d'un geste; l'horreur et la piti� se peignaient


sur son visage.

--C'est assez comme cela. J'instruirai M. de Louvois du r�sultat de


cette s�ance; et nous verrons apr�s, dit-il.
Sur son ordre, on transporta Belle-Rose dans sa chambre; le m�decin le
suivit. Quand le triste cort�ge eut pass� la porte, le gouverneur secoua
la t�te.

--Je le lui avais pr�dit, murmura-t-il. C'est un de ces hommes qui


meurent et ne parlent pas.

XXIX

CE QUE FEMME VEUT, DIEU LE VEUT

Instruit par le gouverneur de ce qui s'�tait pass� durant la nuit � la


Bastille, M. de Louvois haussa les �paules.

--C'est dommage, dit-il, que Belle-Rose appartienne � M. de Luxembourg.


Sans cette f�cheuse circonstance, on aurait pu en faire quelque chose...

--Quoi! monseigneur, vous savez.

--Je sais tout: tandis que vous le soumettiez � la question, un courrier


m'est arriv� de Flandre; j'ai appris que la nuit m�me du d�part de
Belle-Rose, le jeune officier avait eu une conf�rence avec M. de
Luxembourg; on m'a cont� les d�tails d'une sc�ne qui s'est pass�e au
camp de Charleroi, � propos d'un capitaine qui avait encouru la peine de
mort; j'ai tout appris: le soldat a �t� l'instrument du g�n�ral.

--Oserai-je demander � Votre Excellence ce qu'elle compte faire?

--Moi? rien.

--La question devient donc inutile?

--Tout � fait.

--Et le prisonnier peut �tre mis en libert�?

--Non pas. Je l'oublie, voil� tout.

Le gouverneur comprit la terrible signification de ces mots, qui


condamnaient Belle-Rose � une d�tention perp�tuelle.

--Il faut bien qu'on sache, reprit le ministre en se levant, que par moi
on peut tout, que sans moi on ne peut rien.

--Permettez-moi d'esp�rer, monseigneur, qu'un jour vous m'autoriserez �


reprendre cet entretien.

--Soit; je vous ajourne � vingt ans.

Tandis que ces choses se passaient � Paris, Mme d'Albergotti prodiguait


� son mari les soins les plus tendres; sa figure �tait devenue blanche
comme un cierge; ses mains semblaient transparentes ainsi que l'alb�tre.
Quand venait le soir, Claudine l'accompagnait dans sa chambre, qui �tait
attenante � celle du marquis.
--Mon Dieu, vous vous tuez, lui disait la pauvre fille en l'embrassant.

--Laisse, r�pondait tristement Suzanne, c'est pour moi le repos qui


vient.

Une nuit, la troisi�me depuis le passage de Mme de Ch�teaufort, M.


d'Albergotti appela Suzanne. Suzanne �tait d�j� au chevet de son lit.

--Vous souffrez? dit-elle.

--Non, je finis.

Suzanne ouvrit la bouche pour parler, M. d'Albergotti l'arr�ta d'un


geste.

--Je vous ai fait venir, reprit-il, pour que vous receviez mes adieux.
Je vous ai toujours aim�e comme un p�re aime son enfant, vous m'avez
rendu cette affection autant qu'il �tait en vous; vous avez �t� honn�te,
pieuse et r�sign�e; vous n'avez pas eu une mauvaise pens�e: Dieu vous
doit une r�compense. Approchez-vous, Suzanne, afin que je vous b�nisse.

Suzanne, plus morte que vive, s'agenouilla pr�s du lit; elle avait bien
compris � l'air de M. d'Albergotti que quelque chose d'�trange et de
myst�rieux se passait en lui. M. d'Albergotti posa ses deux mains sur
le front de sa jeune �pouse et pria. Au bout d'un instant, ses mains
s'appesantirent et se glac�rent. Suzanne les �carta et regarda son mari.
Le vieux capitaine venait de rendre son �me � Dieu. Mme d'Albergotti
le baisa au front, et fermant les paupi�res du mort, elle alla
s'agenouiller sous l'image du Christ et passa toute la nuit en pri�res.
Apr�s qu'elle eut rendu les derniers devoirs � la d�pouille de son mari,
elle manda une voiture et des chevaux de poste. Claudine ne l'avait
jamais vue si prompte et si r�solue.

--Est-ce � Paris que nous allons? lui dit-elle.

--Non vraiment! Le roi est en Flandre, c'est en Flandre que je vais. Je


suis libre maintenant, et Belle-Rose souffre sans doute.

Tandis que Suzanne courait sur la route de Lille, le captif, bris� par
les intol�rables souffrances qu'il avait �prouv�es, restait couch� sur
son lit, sans voix, sans regard, presque sans souvenir. Sa pens�e �tait
couverte d'un voile. Le quatri�me jour il se leva. Le guichetier qui
d�j� avait gliss� un papier dans sa main, vint � lui et laissa tomber �
ses pieds un autre papier roul�. Belle-Rose le ramassa et y trouva ces
mots:

�Si vous �tes malade, restez malade; si vous ne l'�tes pas, feignez de
l'�tre.�

Cette fois, l'�criture �tait de Suzanne. Belle-Rose cacha le papier sur


son coeur, se recoucha et attendit. Sur ces entrefaites, Corn�lius et
la D�route �taient arriv�s � Paris, pouss�s par une inqui�tude qu'ils ne
cherchaient m�me pas � dominer. M. de Nancrais avait pr�venu les d�sirs
du sergent en lui d�livrant un cong� illimit�.

--Voil� une signature qui m'emp�che de d�serter, dit la D�route en


serrant le papier. Lorsque je commandais l'exercice et que je pensais �
mon lieutenant, ma hallebarde �tait dans mes mains comme un fer rouge.

--Va, dit M. de Nancrais, et tente tout pour le sauver. Si nous n'�tions


pas en temps de guerre et devant l'ennemi, tu ne partirais pas seul.

Quant � Mme de Ch�teaufort, elle allait de la Bastille chez M. de


Louvois, morne et d�sesp�r�e. Cette fois, la fi�re et vaillante
Espagnole se sentait vaincue. Un jour qu'elle �tait seule dans son
oratoire, elle vit entrer Mme d'Albergotti. Oubliant � la fois et son
amour abandonn� et sa d�vorante jalousie, elle courut vers sa rivale et
lui prit les mains.

--Sauv�? dit-elle.

Suzanne secoua la t�te. Genevi�ve laissa tomber ses bras.

--Quoi! madame, le roi lui-m�me...

--Le roi est le roi! dit Suzanne avec une poignante expression... c'est
l'�go�sme couronn�... Il s'est fait un bouclier de la raison d'�tat...
J'ai pleur� � ses genoux, et me voil�!

--Perdu! mon Dieu! perdu! s'�cria Genevi�ve.

--Non, pas encore; tant que je vis, j'esp�re.

Genevi�ve, �tonn�e de ce langage ferme et r�solu, se prit � regarder


Suzanne.

--Oh! continua la veuve, je ne suis plus la femme que vous avez vue �
Compi�gne. Je puis l'aimer sans crainte, � pr�sent, et tout risquer pour
le sauver. J'y jouerai ma fortune et ma vie.

--Vous ne savez pas ce que c'est que M. de Louvois! dit Mme de


Ch�teaufort, que le d�sespoir rongeait.

--Je sais ce que peut un coeur honn�te et d�termin�. Il le hait, moi je


l'aime; nous verrons.

Genevi�ve �touffa un soupir.

--Essayez, madame; tout ce que je pourrai faire pour vous aider, je le


ferai.

Suzanne lui ayant demand� o� en �taient les choses depuis le jour de


l'emprisonnement, Genevi�ve lui raconta tout ce qu'elle savait et tout
ce qu'elle avait tent�. Au r�cit des tortures inflig�es � Belle-Rose,
Suzanne frissonna.

--Louis XIV est roi de France, et voil� ce qu'il permet! s'�cria-t-elle


avec l'horreur d'une amante �pouvant�e.

Elles �taient encore ensemble quand un laquais vint avertir la duchesse


qu'un homme �tait � la porte, insistant pour �tre introduit aupr�s
d'elle.

--Quel est cet homme? fit-elle.


--Il m'a dit s'appeler la D�route, r�pondit le laquais.

--Qu'il entre tout de suite! dit Suzanne.

--Que sais-tu et que veux-tu? reprit Mme de Ch�teaufort quand la D�route


eut �t� introduit.

--Je sais que mon lieutenant est en prison, et je veux qu'il soit libre!
r�pondit l'honn�te sergent.

--Eh bien! dit Suzanne, il faut le faire �vader.

--De la Bastille? Eh! madame, on r�ussirait aussi bien � tirer un damn�


des griffes du diable! Il y a des sentinelles � toutes les portes, et
des portes � tous les couloirs, des guichetiers partout. Les murs ont
vingt toises de haut, les foss�s vingt pieds de profondeur, et je ne
sais pas un trou o� il n'y ait des barreaux gros comme le bras.

--Cependant, dit Suzanne, il n'est pas de cachot, pas de forteresse,


pas de citadelle d'o� l'on ne puisse sortir. Rien n'est impossible � la
volont�.

--Rien, quand elle est aid�e par le temps. Vous ne savez donc pas ce
que c'est qu'une �vasion d'une prison d'�tat? Il faut la m�diter dans
l'ombre, tromper mille regards, �pier l'heure propice, ne rien donner
au hasard. C'est l'oeuvre de la patience... Elle demande des ann�es,
et quand on r�ussit, il arrive parfois que le prisonnier a des cheveux
blancs. Voulez-vous attendre, madame?

--Oh! ce serait mourir, s'�cria Suzanne.

--Mon Dieu! que faire? reprit Genevi�ve.

--Le tirer de la Bastille avec un ordre du ministre, continua le


sergent.

--Il ne le voudra pas! Il ne l'a pas voulu! dirent � la fois les deux
femmes.

--Oh! je m'entends! Il y a d'autres prisons en France, de petites


Bastilles par-ci par-l� dans les provinces. Obtenez seulement qu'on le
transporte dans une d'elles, et je me charge du reste.

--Que veux-tu dire? demanda Suzanne.

--J'ai mon projet. Depuis vingt-quatre heures que je suis � Paris, j'ai
d�j� couru de tous c�t�s. Quand on a �t� soldat pendant dix ou douze
ann�es, on a des camarades partout. Le caporal Grippard, qui a fait un
petit h�ritage, est ici avec quatre ou cinq vieux sapeurs pr�ts � tout.
L'Irlandais est comme un enrag�. Celui-l� nous donnera un bon coup de
main... Comprenez-vous?

--Mais, dit Genevi�ve, ce sera une bataille.

--Dame! fit le sergent, si les balles volent, on t�chera de les �viter.

--Eh bien! j'aurai cet ordre! s'�cria Suzanne. Va tout pr�parer.


--J'y cours; mais il me faut quelque chose encore.

--Quoi?

--De l'or.

--J'ai mes diamants! s'�cria la duchesse.

--Bon, avec ces petites pierres blanches on fait des pi�ces jaunes.

Mme d'Albergotti courait � la porte, quand la D�route l'arr�ta.

--Savez-vous un moyen de faire passer un avertissement � mon lieutenant?


reprit-il.

--Je l'ai, dit Genevi�ve. Un guichetier qui a �t� au service de mon p�re
a d�j� consenti, � prix d'or, � faire tenir un billet � Belle-Rose.

--Recommandez-lui donc, madame, qu'il se mette au lit. Ce billet lui


donnera un peu de courage, et sa feinte maladie permettra d'obtenir plus
facilement un ordre de changement.

Suzanne tenait d�j� une plume � la main; elle �crivit promptement


quelques mots. On a vu comment Belle-Rose les avait re�us. Suzanne se
pr�senta le m�me jour chez M. de Louvois. La veuve de M. d'Albergotti
fut introduite sur-le-champ; mais au nom de Belle-Rose, le ministre
fron�a le sourcil.

--C'est une �trange persistance, dit-il; il me semble que j'ai d�j�


refus� sa mise en libert�.

--Aussi n'est-ce point cela que je viens solliciter de votre cl�mence.

--Qu'est-ce donc?

--L'ordre d'enfermer Belle-Rose dans une prison o� il puisse recevoir


les secours et les consolations que r�clament son �tat de sant�.

--Ah! il est donc malade?

--L'ordre de lui appliquer la question ne vient-il pas de vous,


monseigneur? r�pondit Suzanne.

--Mais quel int�r�t puissant vous fait agir en faveur de ce prisonnier?


interrompit M. de Louvois d�pit�.

--Je suis sa fianc�e, r�pondit Suzanne, qui rougit, mais sans baisser
les yeux.

M. de Louvois s'inclina.

--Que votre volont� soit faite! dit-il en �crivant quelques mots sur un
ordre imprim� dont les blancs seuls �taient � remplir.

M. de Louvois agita une sonnette: un huissier se pr�senta, il lui remit


l'ordre et se leva.

--Belle-Rose sera transport� � la citadelle de Ch�lons, dit-il; il vous


sera permis de le voir. Apr�s le crime dont il s'est rendu coupable,
c'est tout ce que je puis faire pour lui, et encore ne l'aurais-je pas
fait si vous n'�tiez pas sa fianc�e.

La D�route n'avait pas perdu de temps. Les hommes qu'il s'�tait associ�s
n'attendaient qu'un signal pour agir, et sur l'avis qu'il re�ut de Mme
d'Albergotti, il se tint pr�t. Le lendemain, � la tomb�e de la nuit,
le lieutenant de la Bastille entra chez Belle-Rose et le pr�vint qu'un
ordre du ministre l'envoyait � la citadelle de Ch�lons.

--Une chaise de poste va vous conduire, lui dit-il.

Belle-Rose se leva et s'habilla. Un exempt l'attendait dehors de


la sombre forteresse; pr�s de lui se tenaient deux soldats de la
mar�chauss�e. Le postillon �tait en selle. L'exempt �tait le m�me qui
l'avait arr�t� rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, chez M. M�riset. L'un
des gardes de la mar�chauss�e �tait Bouletord. L'ex-canonnier salua
Belle-Rose d'un sourire.

--Nous avons jou� quitte ou double, j'ai gagn�, lui dit-il.

Belle-Rose passait sans r�pondre, lorsqu'en levant les yeux, il vit


� cheval, en costume de postillon, l'honn�te la D�route qui faisait
claquer son fouet, et venait de relever un bandeau qu'il s'�tait
appliqu� sur le visage afin de n'�tre pas reconnu. Un cri de surprise
faillit jaillir des l�vres du prisonnier, mais le sergent promena
un doigt sur sa bouche, et Belle-Rose sauta sur le marchepied de la
voiture.

--Eh! dit-il � Bouletord, c'est une autre partie qui commence.

L'exempt s'assit � c�t� de Belle-Rose. Les deux gardes se plac�rent sur


la banquette du devant, et la D�route brandit son fouet.

--Eh! camarades, s'�cria-t-il, passez vos bras dans les courroies, la


route est mauvaise, il y aura des cahots.

--Que diable dit-il? murmura l'exempt; la route est unie comme un


parquet, voil� un mois qu'il n'a plu!

Belle-Rose ne dit rien et passa le bras dans une courroie qu'il serra
fortement. �videmment le conseil �tait pour lui. L'or de la duchesse
avait fait merveille. La D�route avait gris� dix postillons avant de
d�couvrir celui qui devait conduire la chaise du prisonnier. Quant �
celui-ci, il n'avait pu r�sister � l'offre d'une bourse o� les louis
brillaient entre les mailles de soie. Sa philosophie avait estim� qu'une
veste de drap bleu galonn� d'argent, une culotte de peau, de grosses
bottes et l'honneur de conduire un prisonnier d'�tat ne valaient pas
deux mille livres. La voiture se mit � rouler du c�t� de la barri�re
d'Enfer; � quelques lieues de l�, un peu apr�s Villejuif, un embarras
for�a la voiture de s'arr�ter. Un arbre �tait abattu sur un c�t� de la
route; de l'autre c�t�, on voyait un chariot immobile.

--Eh! l'homme au chariot, cria la D�route, faites place aux gens du roi.

L'homme au chariot sortit sa t�te du milieu des bottes de foin, b�illa,


�tendit les bras et se rendormit. La D�route lui lan�a un coup de fouet,
mais la m�che alla frapper contre le foin, � trois pieds du dormeur.
--Eh! monsieur l'exempt, dit la D�route, voil� un terrible dormeur
qui barre le chemin. Priez donc un de vos braves de lui frotter les
oreilles.

L'exempt ouvrit la porti�re et Bouletord sauta sur la route. Il commen�a


par tirer l'attelage du chariot, qui partit; mais le dormeur, r�veill�
par la secousse, descendit du milieu de ses bottes de luzerne, et courut
� Bouletord, qui tout d'abord lui mit la main au collet. Malheureusement
l'homme au chariot n'�tait pas d'humeur � se rendre sans r�sistance; il
r�pondit par un coup de poing si rude, que Bouletord roula par terre.
Aussit�t la D�route poussa ses chevaux avec tant d'adresse, que la
roue donna contre l'arbre et la chaise versa du c�t� de l'exempt, dont
Belle-Rose se fit un marchepied pour sortir du carrosse. Quatre ou cinq
hommes qui semblaient surgir de terre s'�lanc�rent sur le chemin et
coururent � la voiture comme pour aider la D�route � la relever. Au
milieu du trouble o� cette chute avait jet� l'exempt, ni lui ni son
camarade ne song�rent � la possibilit� d'une embuscade. Les nouveaux
venus avaient la mine d'honn�tes gens qui ne demandaient qu'� les
secourir; mais l'exempt et le garde, tir�s de la chaise par leurs soins,
furent � l'instant m�me garrott�s et b�illonn�s. Quant � Belle-Rose, il
aidait Corn�lius, qui n'�tait autre que l'homme au chariot, � se rendre
ma�tre de Bouletord.

--Soyons sage, dit Belle-Rose � l'ex-canonnier, qui, tout meurtri des


coups qu'il avait re�us, �cumait de rage dans une orni�re; c'est encore
une partie que je gagne.

Quand l'exempt et les deux gardes furent hors d'�tat de se d�fendre, la


D�route et ses camarades s'employ�rent � redresser la voiture.

--Voil� ce qui s'appelle emporter une citadelle sans br�ler une amorce,
dit le sergent.

Corn�lius coupa les traits des chevaux qu'on d�barrassa de leurs


harnais; il sauta sur l'un d'eux et conduisit les deux autres �
Belle-Rose et au sergent.

--Une minute encore, dit la D�route; ces messieurs pourraient s'enrhumer


si nous les laissions sur la route. La nuit est fra�che.

Aid� par ses camarades, il porta l'exempt et les gardes dans la voiture,
cadenassa les porti�res et se retira apr�s les avoir salu�s poliment.

--Alerte maintenant, et vous, d�p�chez! dit-il aux compagnons de


Grippard, qui se jet�rent dans les champs.

La D�route poussa les chevaux dans un petit chemin, o� Belle-Rose


et Corn�lius le suivirent. Au bout d'un quart d'heure, les cavaliers
aper�urent la fl�che aigu� d'une chapelle qui se dessinait en noir sur
le ciel pur.

--Un coup d'�peron, et nous y sommes, dit le sergent.

A la porte de cette chapelle, deux femmes attendaient, immobiles et


pleines d'anxi�t�.

--Voici l'heure, et je n'entends rien encore! disait l'une.


--Mon Dieu! reprit l'autre, sauvez-le, et faites-moi mourir!

Chacune d'elles entendait les pulsations de son coeur; leurs yeux ne


quittaient le p�le sentier que pour se lever vers le ciel.

--On l'aura peut-�tre tu�, dit Genevi�ve si bas que sa voix passa comme
un soupir entre ses l�vres blanches.

--Il me semble que s'il �tait mort, je serais morte, r�pondit Suzanne.

Au fond de la chapelle, un pr�tre �tait en pri�res aupr�s de l'autel.


Tout � coup on entendit rouler le galop retentissant de quelques chevaux
lanc�s � toute bride. Les deux femmes, le corps en avant, cherchaient
� voir dans la nuit; bient�t elles aper�urent trois cavaliers, et
reconnurent celui qui galopait � leur t�te.

--Sauv�! dirent-elles les yeux baign�s de larmes, et, par un mouvement


spontan�, elles se jet�rent dans les bras l'une de l'autre.

Cependant les trois cavaliers arrivaient; Genevi�ve s'arracha des bras


de Suzanne plus p�le qu'une morte.

--Adieu! dit-elle; soyez b�nie, madame, vous qui l'avez sauv�!

Suzanne voulut retenir Genevi�ve; tant de r�signation m�l�e � une si


profonde douleur la touchait.

--Laissez, madame, reprit Genevi�ve d'une voix �teinte; il vous aime,


soyez heureuse.

Elle entra dans la chapelle et fit quelques pas; mais, bris�e par la
souffrance, elle tomba sur ses genoux derri�re un pilier. Belle-Rose
sauta de cheval et se trouva dans les bras de Suzanne.

--Libres! libres tous deux! lui dit-elle � l'oreille.

Belle-Rose la pressa sur son coeur et colla ses l�vres au chaste front
de sa fianc�e. Mais d�j� la D�route et Corn�lius �taient all�s prendre
derri�re la chapelle des chevaux anglais dont l'Irlandais connaissait la
vitesse.

--Vite � cheval, dit le sergent, chaque parole nous vole une lieue.

--Oui, Jacques, fuyez, fuyez promptement, ajouta Suzanne.

--Moi, fuir! dit Belle-Rose; je vais au camp.

--Ah! ah! fit la D�route, il serait plus court alors de retourner � la


Bastille.

--Mais on m'entendra... on me jugera!

--Et l'on vous fusillera, interrompit la D�route; apr�s �a, si c'est


votre id�e, partez, je vous suis.

Corn�lius intervint; mais Belle-Rose n'aurait pas c�d�, si Suzanne


elle-m�me ne l'e�t pri� de fuir pour l'amour d'elle.
--Moi, je demeure pour vous d�fendre, et quand j'aurai obtenu votre
gr�ce, j'irai moi-m�me vous en porter la bonne nouvelle.

Cependant Genevi�ve �tait rest�e agenouill�e � l'ombre du pilier; elle


priait les mains jointes. On entendait dans le sanctuaire la voix du
pr�tre qui officiait et, sous les vo�tes de la vieille chapelle, les
bruits incertains et doux qui chantaient comme l'�cho d'une myst�rieuse
pri�re. Le visage de Genevi�ve �tait tout tremp� de larmes; les sanglots
d�chiraient sa poitrine, et ses mains amaigries se collaient � son coeur
plein d'une indicible douleur.

�Mon Dieu, disait-elle, je vous ai offert ma vie comme une expiation,


j'ai voulu boire jusqu'� la derni�re goutte le calice amer que vous
m'avez pr�sent�, afin que mes p�ch�s me fussent remis... J'ai pri�, j'ai
pleur�, j'ai souffert, et cependant, mon Dieu, je l'aime toujours!... O
vous, m�re divine du Christ, qui �tes tendre et mis�ricordieuse, vous
� qui la douleur a enseign� la bont�, vous qui �tes secourable aux
afflig�s, vous prendrez ma mis�re en piti�... Cet amour que je lui ai
vou� est maintenant pur de toute mauvaise pens�e... C'est un asile dans
lequel je me r�fugie... C'est une autre vie dans ma vie... Voyez,
m�re de Dieu, j'assiste aux fun�railles de mon coeur; je suis pleine
d'angoisse, et mon �me crie vers vous dans cette solitude o� je pleure.
Qu'il soit heureux, sainte m�re du Christ, et qu'elle soit heureuse,
lui comme elle, elle comme lui, unis tous deux dans ma pri�re; elle est
honn�te, pure et radieuse comme l'un de vos anges, je suis une pauvre
p�cheresse qui ai marqu� mes jours par mes fautes... Je n'ai
plus d'esp�rance qu'en vous!... Il m'a pardonn�e sur la terre, me
pardonnerez-vous dans le ciel?

�Je souffre, mon Dieu! je souffre. Tout mon courage s'en est all� par
les blessures de mon coeur... Je me sens mourir chaque jour; la vie est
pour moi comme un d�sert... De tout ce que j'aimais il ne reste rien...
ni lui, ni mon enfant... Dites, Vierge divine et sainte m�re, n'est-ce
point assez d'un si dur ch�timent? Faites au moins que le bonheur lui
sourie... �cartez de son chemin toutes peines et donnez-les-moi... que
j'en meure et qu'il vive... J'embrasse les pieds saignants de votre fils
et les couvre de mes larmes; mon coeur est bris�... Mis�ricorde sur moi,
mon Dieu!...�

En ce moment, on entendit sonner autour de la chapelle le galop de


plusieurs chevaux qui s'�loignaient avec la rapidit� de la foudre.
Genevi�ve cacha sa t�te entre ses mains.

--Perdu! mon Dieu! perdu! dit-elle.

Suzanne entra dans la chapelle; elle �tait un peu p�le, mais ses yeux
brillaient de joie. Apr�s avoir cherch� quelques minutes, ne voyant
rien, elle vida sa bourse dans un tronc et sortit. Une voiture
l'attendait � quelques pas de l�; elle y monta et reprit le chemin de
Paris. Deux ou trois pauvres femmes qui �taient dans la chapelle la
quitt�rent lentement; le pr�tre s'�loigna de l'autel, un bedeau vint qui
�teignit les cierges, et toute lumi�re s'�vanouit avec tout murmure; Mme
de Ch�teaufort, glac�e et folle de douleur, se tra�na vers le porche;
ses genoux tremblaient sous elle; comme elle approchait des portes
entre-b�ill�es, elle chancela et tomba au pied d'un pilier. Il y avait
par l� un pauvre donneur d'eau b�nite, vieux et couvert de haillons,
qui entendit le bruit de sa chute; il s'avan�a vers elle et la souleva.
L'air frais de la nuit ranima Genevi�ve; elle ouvrit les yeux et
remercia le vieux pauvre.

--Ma bonne dame, lui dit-il, on va fermer la chapelle, il faut partir.

--Je suis faible, r�pondit la duchesse au mendiant, voulez-vous me


conduire?

--Les malades et les pauvres sont faibles, lui dit le donneur d'eau
b�nite; prenez mon bras.

Mme la duchesse de Ch�teaufort, appuy�e au bras du vieux pauvre, sortit


de la chapelle. Au bout de cent pas, la duchesse trouva son carrosse qui
l'attendait dans un chemin creux.

--Merci, mon ami, dit-elle au pauvre en lui donnant sa bourse; quand


vous prierez, priez pour moi.

--O� faut-il conduire madame la duchesse? demanda le cocher.

--Aux Carm�lites! r�pondit Genevi�ve.

XXX

UN COUP DE FEU

Au moment o�, gr�ce � l'intervention de Corn�lius et de la D�route,


Belle-Rose quittait Villejuif, onze heures sonnaient � l'horloge du
couvent voisin. La nuit �tait calme et silencieuse; on ne voyait pas une
�toile au ciel, o� la lune nageait dans l'�ther pur. Les trois fugitifs,
pench�s sur l'encolure de leurs chevaux, tourn�rent autour de Paris et
gagn�rent la route de Calais. Belle-Rose avait chevauch� tout enfant
sur toutes les b�tes bonnes ou mauvaises qui sortaient des �curies
de Malzonvilliers; s'il n'avait pas �t� canonnier, il aurait �t�
mousquetaire; la D�route avait �t� piqueur; Corn�lius �tait presque
Anglais. Ils filaient comme des boulets, clou�s � la selle de leurs
chevaux. La D�route faisait claquer ses pouces contre la paume de ses
mains en imitant le bruit des castagnettes. C'�tait une habitude qu'il
avait prise en voyant danser des Espagnols en Flandre, et qui t�moignait
de sa joie. L'honn�te gar�on, qui ne souriait gu�re, avait le visage
�panoui comme une tulipe; mais toute sa gaiet� tomba en apprenant qu'on
se rendait en Angleterre.

--En Angleterre! fit-il en fron�ant ses sourcils, qui avaient le


plus souvent grand'peine � se mouvoir. Pourquoi diable allons-nous en
Angleterre?

--Mais, dit Corn�lius, j'ai des amis par l�.

--Vos amis sont-ils Anglais?

--Et que diable veux-tu qu'ils soient?

--Eh mais, je voudrais qu'ils fussent autre chose!


--Hol�! camarade! s'�cria Belle-Rose, tu oublies la qualit� de
Corn�lius.

--Point! M. Hoghart est d'Irlande, et l'Irlande est un pays fran�ais,


que le bon Dieu, par m�garde, a fait tomber dans la mer. C'est un
point de g�ographie que je soutiendrai envers et contre tous. Allons en
Espagne.

--C'est trop loin.

--Allons en Lorraine.

--C'est trop pr�s.

--Alors, allons en Flandre.

--C'est un s�r moyen de retomber aux griffes de M. de Louvois.

La D�route ne se tenait pas pour battu et allait proposer de passer en


Hollande, lorsque Belle-Rose l'interrompit.

--Ah ��! lui dit-il, quel mal t'a fait l'Angleterre?

--Aucun.

--As-tu peur d'y mourir de faim?

--Point; on dit que les moutons y sont gros comme des veaux, et les
veaux comme des boeufs.

--Crains-tu de passer la Manche?

--Je suis n� � Dieppe.

--La g�ographie, que tu connais si bien, t'a-t-elle appris que le pays


est vilain?

--J'ai vu la Beauce, qui est comme un plat, et l'Auvergne, qui est comme
une fourchette.

--T'imagines-tu que les hommes y soient comme des ogres et les femmes
comme des ogresses?

--J'ai beaucoup connu � Laon un Suisse qui �tait Anglais, et de qui la


fille �tait charmante, r�pondit la D�route d'un petit air modeste o�
brillait un grain de fatuit�.

--Est-ce la pluie qui t'�pouvante?

--J'ai pass� mon enfance en Normandie et ma jeunesse � Chantilly, o� le


soir pleure quand le matin rit.

--Alors, que te fait d'aller en Angleterre?

La D�route �tait � court de raison; mais quand Belle-Rose ne le regarda


plus, il murmura tout bas en se grattant l'oreille:
--C'est �gal, je n'aime pas l'Angleterre.

Corn�lius avait li� sur la croupe des chevaux des uniformes que les
trois cavaliers rev�tirent au premier bois qu'ils trouv�rent sur leur
chemin.

--On nous prendra pour des gentilshommes qui vont en mission, dit-il en
agrafant son habit.

--Au fait, dit la D�route, on n'ira pas croire que ceux qui s'�chappent
courent sous l'habit de ceux qui poursuivent.

Et poussant son cheval, il se jeta en avant comme un piqueur. Ils


coururent ainsi pendant trois ou quatre relais. L'or que Mme de
Ch�teaufort avait tir� de ses diamants aplanissait toutes les
difficult�s. On leur donnait � toutes les postes les meilleurs bidets,
les postillons galopaient � bride abattue, et l'on perdait partout
tant de temps � compter les louis, qu'il n'en restait plus m�me pour
s'informer du nom des voyageurs. A Noailles, le cheval de Belle-Rose fit
un �cart et tomba. La D�route sauta par terre, mais Belle-Rose s'�tait
d�j� relev�.

--Eh! capitaine, vous n'avez rien? s'�cria le sergent.

--Rien; mais le cheval m'a tout l'air de boiter.

La D�route examina les jambes de l'animal.

--Il a laiss� deux pouces de chair sur le chemin du roi, dit-il; c'est
une ou deux lieues qu'il faudra faire � pied.

--Eh! mais, reprit Belle-Rose en s'adressant � la D�route, comme te


voil� p�le toi-m�me.

Le sergent frappa violemment du pied contre la terre.

--Tenez, murmura-t-il, moquez-vous de moi tant que vous voudrez, mais


votre chute m'a fait tourner le sang. Il nous arrivera malheur.

--Et que veux-tu qui nous arrive? reprit Corn�lius.

--Ma foi, monsieur, quand on a l'Angleterre en face et les gens du roi


derri�re, on a bien le droit de trembler un peu. C'est un pressentiment
que j'ai.

Belle-Rose, qui rajustait la selle, haussa les �paules.

--Ce n'est point une superstition cela, continua le sergent; la veille


du jour o� fut livr�e la bataille des Dunes, un cheval que je conduisais
roula dans un foss�, moi dessous, lui dessus. Bon! dis-je � mes
camarades, vous verrez demain.

--Et que virent-ils?

--Parbleu! ils virent un Espagnol qui me plantait sa pique dans le


ventre.

--Et tu ne lui rendis rien?


--Oh! si, je lui cassai la t�te d'un coup de pistolet.

--Et il en mourut?

--Parfaitement.

--De quoi diable te plains-tu donc? tout le malheur a �t� pour lui, ce
me semble.

La logique de ce raisonnement calma les craintes de la D�route, mais sa


gaiet� ne put revenir tout enti�re. On courut quelques postes encore; un
peu plus de la moiti� de la distance �tait franchie, lorsqu'� Nouvion,
le cheval de Corn�lius butta contre une pierre et s'abattit. En cet
endroit la route �tait raboteuse; l'Irlandais se meurtrit les mains et
les genoux; il voulut se relever et ne put faire un pas; il avait un
pied foul�. La D�route s'arracha une poign�e de cheveux.

--Tu avais raison, mon pauvre ami, lui dit Corn�lius, voil� le malheur
arriv�.

--Pl�t � Dieu que ce soit le seul! reprit le sergent en regardant du


c�t� de Paris.

Cependant, comme la D�route �tait un homme qui avait une philosophie


pratique sur laquelle les pressentiments n'agissaient pas, il fit de
son mieux pour aider Corn�lius � remonter � cheval, et on poussa jusqu'�
Bernay. L'aubergiste de l'endroit poss�dait un vieux carrosse � moiti�
vermoulu qui lui venait d'un procureur, qui le tenait d'une com�dienne
qui l'avait eu d'un gentilhomme. L'aubergiste estimait que son carrosse
�tait la merveille la plus rare du temps. La D�route fut droit � lui la
bourse � la main. Aux premiers mots du sergent, le v�n�rable h�telier
se r�cria. La D�route ajouta cinq louis � la somme qu'il comptait sur le
coin de la table. L'aubergiste voulut r�pliquer; ce furent dix louis
qui tomb�rent de la bienheureuse bourse; il murmura doucement, et
l'argumentation du sergent se haussa � un point d'�loquence si
fabuleux, que le carrosse sortit de la remise, au grand �tonnement de la
population. La voiture n'�tait point si m�chante qu'elle en avait l'air;
elle roulait passablement, et Corn�lius se sentit promptement soulag�;
mais on allait moins vite. A Cormont, comme on arrivait au sommet d'une
c�te, la D�route, qui regardait � tout instant derri�re lui, vit au loin
rouler sur la route un tourbillon de poussi�re; un �clair s'�chappait
parfois de ce tourbillon. Un coup de vent vint tout � coup qui balaya
le chemin. La D�route se haussa sur ses �triers, et la main plac�e en
abat-jour au-dessus de ses sourcils, il jeta un rapide coup d'oeil sur
le groupe de cavaliers qui venait d'�tre d�masqu�. En une seconde la
D�route fut � la porti�re du carrosse.

--Bouletord est l�, dit-il de sa voix tranquille.

Belle-Rose sauta sur ses pistolets.

--Laissez l� ces joujoux, dit la D�route: ils ne serviraient qu'� nous


faire tuer un peu plus vite. Si nous �tions � cheval, on pourrait en
essayer; mais en voiture, ce serait une duperie.

--Mieux vaut encore �tre tu� que repris! s'�cria Belle-Rose.


--Mieux vaut encore se sauver.

--Que veux-tu faire?

--Vous allez le voir.

La D�route courut vers les chevaux qui tiraient le carrosse et les


conduisit dans un chemin de traverse en ayant soin de tourner leur
t�te du c�t� de Bouletord. Un coup de fouet les fit sauter sur un talus
contre lequel la voiture versa.

--Bon! dit-il, nous allons maintenant nous jeter derri�re ce mur,


le capitaine et moi. Quant � vous, monsieur de l'Irlande, qui n'�tes
presque point connu de Bouletord, ajouta-t-il en se tournant du c�t�
de Corn�lius, vous allez, s'il vous pla�t, courir au-devant de la
mar�chauss�e en lui demandant de venir � votre aide. Il suffit que vous
le lui demandiez pour qu'elle n'en fasse rien. Alerte, les voici!

Tout cela avait pris moins de temps pour �tre fait qu'il n'en faut pour
le raconter. Belle-Rose et la D�route se blottirent derri�re le mur,
et Corn�lius, qui avait saisi au vol le projet du sergent, s'�lan�a
au-devant de Bouletord. La mar�chauss�e arrivait au galop, Bouletord en
t�te, la face rouge, l'oeil enflamm�.

--H�! monsieur, s'�cria Corn�lius, aussit�t qu'il fut � port�e d'�tre


entendu, un m�chant dr�le de postillon vient de renverser mon carrosse,
ne pourriez-vous point m'aider � le relever?

Bouletord regarda du c�t� du petit chemin. Les chevaux attel�s avaient


la t�te tourn�e de son c�t�; Corn�lius, avec son habit d'uniforme, �tait
debout sur le c�t� de la route; il n'eut aucun soup�on.

--On verra au retour, mon gentilhomme, dit-il; et, piquant des deux, il
passa comme la foudre avec ses gens.

Belle-Rose et la D�route sortirent de leur cachette. La D�route riait de


tout son coeur.

--D�cid�ment, dit-il, ce pauvre Bouletord n'est pas fait pour le m�tier


qu'il remplit; c'est un agneau.

--C'est assez joli ce que tu as trouv� l�, reprit Corn�lius; seulement,


s'il m'e�t reconnu il me tuait roide.

--Sans doute, mais il ne devait pas vous reconna�tre, et il ne vous a


pas reconnu.

--Poussons donc en avant.

--Non pas. Si Bouletord est un agneau pour l'intelligence, cet agneau a


des oreilles. Au prochain relais, on lui dira qu'on n'a vu ni carrosse
ni cavalier, il retournera sur ses pas, et il nous surprendra au beau
milieu de la route; ce serait mal finir ce qu'on a bien commenc�.

--La D�route a raison, dit Belle-Rose: laissons courir Bouletord et


poussons sur la gauche.

Or, apr�s l'�vasion de Belle-Rose aux environs de Villejuif, voici ce


qui �tait arriv�: on sait que l'exempt et ses deux acolytes �taient
rest�s dans la voiture, dont les porti�res avaient �t� soigneusement
cadenass�es. Deux ou trois heures apr�s, des mara�chers passant sur
la route entendirent des g�missements qui partaient de cette voiture
abandonn�e; ils bris�rent les panneaux et d�livr�rent les prisonniers.
Bouletord, fou de col�re, demanda tout d'abord � l'exempt s'il n'allait
pas se mettre � la poursuite des fugitifs. L'exempt, tout �tourdi de
l'aventure, r�pondit � peine; il fallait voir, il fallait attendre, il
fallait s'informer. Bouletord p�trissait la route � coups de talons de
bottes.

--Eh bien! dit-il � l'exempt, donnez-moi votre commission et j'irai tout


seul.

L'exempt tira sa commission de sa poche; Bouletord la lui arracha et


partit. Bouletord connaissait M. de Louvois de r�putation; avec un tel
ministre, il ne s'agissait que de r�ussir pour �tre approuv�. Au
moment de la fuite, Bouletord avait remarqu� la direction que suivaient
Belle-Rose, la D�route et son complice. Le chemin dans lequel ils
�taient entr�s le conduisit � Ivry. Une bonne femme qui ramassait
des herbes pour sa vache avait vu trois cavaliers courir du c�t� de
Saint-Mand�. A Saint-Mand�, un enfant qui pillait un verger avait
entendu le bruit de leur fuite sur le chemin de Charonne; � Bagnolet,
ils s'�taient arr�t�s chez un forgeron qui avait tir� un clou du sabot
d'un cheval. Ainsi, de village en village, Bouletord �tait arriv� sur la
route de Saint-Denis.

--Ils vont en Angleterre! se dit-il, et il se jeta sur leurs traces.

La commission, sign�e du ministre et scell�e du sceau de l'�tat, le


faisait ob�ir de la mar�chauss�e; il prenait des hommes dans chaque
ville et les quittait � la ville prochaine. L'accident de Belle-Rose
et celui de Corn�lius lui firent rattraper le terrain qu'ils avaient
d'abord gagn�. A Cormont, Bouletord atteignit les fugitifs; on a vu
comment il les avait d�pass�s. Belle-Rose n'�tait gu�re qu'� trois ou
quatre lieues de la mer; il ne s'agissait donc plus que d'arriver �
quelque hameau de p�cheurs o� l'on p�t trouver une barque en �tat de
passer le d�troit. Le carrosse avan�ait rapidement. Comme ils touchaient
au sommet du monticule, Corn�lius, qui regardait en avant, s'�cria: �La
mer! la mer!� Mais au m�me instant la D�route, qui regardait en arri�re,
s'�cria: �Bouletord! Bouletord!� La mer battait le rivage � une ou deux
lieues du monticule; Bouletord revenait � toute bride. La D�route sauta
sur la t�te des chevaux et les arr�ta.

--Vite! � terre! s'�cria-t-il.

Et en trois coups de couteau il en eut coup� les traits. Belle-Rose et


Corn�lius �taient d�j� sur la route; on ne laissa aux chevaux que le
mors et la bride, et les deux officiers, montant � poil, suivirent la
D�route qui courait ventre � terre. Le soleil allait se coucher; la
mer roulait ses vagues d'or, et l'on voyait � l'horizon fuir des voiles
blanches comme des ailes d'oiseau; au loin mugissaient sourdement
les grandes lames qui battaient la c�te. Tour � tour les fugitifs
regardaient la mer, o� �tait leur salut, et Bouletord qui bondissait �
leur poursuite. Bouletord avait vu le carrosse; l'action des voyageurs
les avait fait reconna�tre; au moment o� Belle-Rose et Corn�lius
partirent au galop, un cri de rage jaillit des l�vres du brigadier; il
enfon�a ses �perons sanglants dans le ventre de son cheval et d�passa
toute sa troupe d'un bond. La course �tait furieuse, insens�e,
haletante. L'�cume volait des naseaux rouges des chevaux, qui rasaient
le sol; leurs flancs poudreux se tachaient de gouttes de sang;
Belle-Rose et Corn�lius les piquaient avec la pointe de leurs �p�es;
Bouletord �tait lanc� comme la pierre d'une fronde. Mais Belle-Rose et
Corn�lius avaient de l'avance, et la D�route, qui les pr�c�dait d'une
centaine de pas, d�vorait l'espace qui le s�parait de la mer. La
poursuite durait depuis un quart d'heure; les chevaux haletaient;
d�j� Belle-Rose et Corn�lius sentaient fl�chir sous leurs reins leurs
montures �puis�es; le sang suintait de leurs naseaux enflamm�s, l'�lan
�tait moins rapide et plus saccad�; mais au d�tour d'un tertre, au pied
duquel passait un chemin, on vit la mer mouiller de ses grandes lames le
sable gris. La D�route fouetta son cheval et arriva comme la foudre
sur le rivage. Une barque � flot, soulev�e par la mar�e qui montait
pesamment, se balan�ait sur le dos des vagues.

--A qui la barque? fit-il en posant le pied sur le rivage.

--A moi! dit un vieux p�cheur roul� dans sa cape de gros drap brun.

--Ouvre ta voile au vent; voil� deux gentilshommes qu'on poursuit.


Veux-tu les sauver? le veux-tu?

Le vieux marin et son fils saut�rent dans la barque et coup�rent


l'amarre d'un coup de hache. Belle-Rose et Corn�lius, emport�s par leur
�lan, plong�rent dans l'eau qui jaillit autour des chevaux. D'un bond
ils se jet�rent dans la barque; la voile se gonflait sous le vent du
soir, elle s'inclina mollement sur la vague, la proue tourn�e vers
la haute mer se releva l�g�re comme un go�land et fendit l'eau qui la
ber�ait. En ce moment le cheval de Bouletord p�trissait de ses pieds le
sable humide et battait le flot qui se brisait contre son poitrail; un
�lan le porta plus loin, mais une lame le souleva et le fit rouler sur
la plage. La D�route, debout � la poupe de la barque, �ta son chapeau et
salua le brigadier d'un �clat de rire. Bouletord regarda autour de lui;
aucune barque n'�tait l�. Ses hommes � cheval l'entouraient, allant et
venant �perdus. Bouletord vit un mousquet aux mains de l'un d'eux, il
l'arracha et coucha en joue le bateau fugitif. La silhouette noire
des trois passagers se dessinait sur l'horizon, o� le soleil venait de
dispara�tre comme un roi dans un lit de pourpre et d'or. Le canon resta
immobile un instant comme s'il avait �t� soutenu par une main de marbre,
puis un �clair jaillit et le plomb siffla. Un cri sortit de la barque
et l'une des trois ombres tomba les bras ouverts. Un sourire de joie
fi�vreuse illumina le visage de Bouletord.

--J'avais sa poitrine au bout du canon, dit-il; cette fois je n'ai


pas tout perdu, et il jeta l'arme dans le flot qui montait jusqu'� son
�paule.

Belle-Rose �tait �tendu au fond de la barque; la balle �tait entr�e un


peu au-dessus du sein droit. Corn�lius, plus p�le que le bless�, s'�tait
jet� � genoux pr�s de lui et cherchait � �tancher le sang. La D�route
ne disait rien; sa figure �tait morne. La rapidit� de cette vengeance
semblait confondre sa pens�e, qui venait de passer, en une minute, d'une
joie extr�me � une douleur sans borne. Il regarda Belle-Rose d'un air
effar�; puis, tout � coup, se penchant vers lui, il toucha la blessure
de ses doigts convulsifs.

Quand sa main fut rougie, il se leva, et secouant la ros�e sanglante du


c�t� de Bouletord, il s'�cria d'une voix terrible:

--Le sang payera le sang!

XXXI

LE REVERS DE LA M�DAILLE

Apr�s avoir vu prendre � Belle-Rose, en compagnie de Corn�lius et de la


D�route, le chemin de l'Angleterre, Suzanne s'�tait dirig�e vers Paris.
Son esprit, accoutum� aux choses m�lancoliques et tourn� vers les
pens�es tristes, se ber�ait cette fois de tendres r�veries; elle se
sentait libre d'aimer, et dans cette �me honn�te qui avait la limpidit�
du ciel, c'�tait une expansion qui la remplissait de joie. Elle ne
doutait pas de ramener M. de Louvois � de meilleurs sentiments � l'�gard
de Belle-Rose, d'obtenir, non pas sa gr�ce, puisqu'il n'�tait pas
coupable, mais sa justification, et tout le long de la route elle se
cr�a mille chim�res dor�es qui lui rappelaient les enfantines esp�rances
dont elle s'�tait si souvent enivr�e dans le parc de Malzonvilliers.
Quand elle entra dans son h�tel de la rue de l'Oseille, Claudine, qui
l'attendait pleine d'impatience, la voyant radieuse, se jeta dans ses
bras. Les deux amies s'embrass�rent, les yeux tout mouill�s de douces
larmes, et ce furent toute la nuit d'interminables conversations, toutes
peupl�es de ch�teaux en Espagne. On se b�tissait de petites retraites
cach�es au fond de Malzonvilliers; on voulait ensuite la gloire et le
renom pour Belle-Rose; il rentrait en France, gagnait la faveur du roi,
arrivait aux plus hauts grades militaires, et conduisait l'arm�e �
la gloire. Corn�lius n'�tait pas un homme � ne rien gagner dans cette
moisson splendide; il avait sa bonne part dans tout cela; puis, quand il
�tait mont� au plus haut de l'�chelle ambitieuse, on redescendait bien
vite afin de se reconstruire la petite maisonnette au fond des bois o�
l'on �tait tout bonnement heureux. C'�taient alors des battements de
mains, des cris de joie et des larmes de bonheur � croire que les deux
amies allaient devenir folles. Le matin les surprit comme elles �taient
encore occup�es � m�ler ces doux r�ves, quand tout � coup le lourd
marteau de la porte tomba sur le bouton de fer. Les deux amies
tressaillirent et se press�rent l'une contre l'autre, toutes tremblantes
d�j�. Un laquais vint avertir Mme d'Albergotti qu'un officier de la
maison de M. de Louvois �tait en bas, qui demandait � lui parler.
Suzanne et Claudine p�lirent, Claudine surtout, pour qui le nom du
ministre �tait comme le symbole de la puissance inexorable et de la
vengeance opini�tre. Mais Suzanne lui pressa la main.

--M. de Louvois sait tout, mais Belle-Rose est hors d'atteinte. Debout,
Claudine, et faisons voir � cet officier que la fianc�e et la soeur d'un
officier n'ont point peur.

L'envoy� de M. de Louvois fut introduit et pria Mme d'Albergotti de


vouloir bien le suivre sur-le-champ chez son ma�tre.

--C'est pour une affaire, dit-il, qui ne souffre aucun retard.

--Je me doute un peu de ce que �a doit �tre, lui r�pondit Suzanne, et je


suis pr�te � vous suivre.
Un carrosse �tait � la porte aux armes de M. de Louvois, Suzanne y monta
et le cocher partit. Les chevaux allaient d'un train � prouver que
les ordres du secr�taire d'�tat �taient pr�cis. On arriva � l'h�tel
du minist�re en cinq minutes; l'officier conduisit Mme d'Albergotti �
l'appartement de M. de Louvois et l'annon�a. M. de Louvois allait et
venait dans son cabinet, les l�vres serr�es, les yeux �tincelants; il
s'arr�tait de temps � autre devant la chemin�e pour boire � m�me d'un
grand pot plein d'eau, car il avait d�j� contract� cette habitude,
qui, vingt ans plus tard, devait lui co�ter la vie. Au nom de Mme
d'Albergotti il se tourna vivement vers la porte et fit trois pas vers
la jeune femme.

--On m'a tout appris, madame, tout! lui dit-il.

--C'est un soin dont je comptais me charger moi-m�me dans la journ�e,


r�pondit Suzanne; je regrette qu'un autre m'ait pr�venue.

--Cet autre est l'exempt que vos complices ont garrott�, maltrait�,
emprisonn�; un exempt du roi, madame.

--Quand on torture un officier du roi, monseigneur, on peut bien


emprisonner un exempt du roi, dit Suzanne.

M. de Louvois brisa la lame d'un canif qu'il tenait entre ses doigts.

--Ceci peut vous conduire plus loin que vous ne pensez, madame,
reprit-il.

--Pas si loin toujours que le roi ne le sache.

--Le roi est en Flandre, et je suis � Paris; le roi est le roi, et je


suis son ministre! s'�cria M. de Louvois, qui d�chirait la table avec le
tron�on du canif.

Suzanne se tut; elle commen�ait � comprendre que son action pouvait


avoir des suites qu'elle n'avait pas m�me soup�onn�es; avec un ministre
comme M. de Louvois, nul n'�tait � l'abri de sa col�re, ni le vieillard,
ni l'enfant, ni le faible, ni le puissant. C'�tait un esprit dominateur
et cassant, qui broyait les r�sistances et passait sur toutes les choses
le niveau de sa volont�. Mais ces dangers qu'elle devinait � pr�sent,
Suzanne les aurait brav�s si elle les avait connus. Elle se r�signa donc
et attendit. M. de Louvois jeta sur le parquet le manche de son canif.

--J'en suis f�ch�, madame, reprit-il d'un ton brusque, mais vous aurez
un compte s�v�re � rendre de tout ceci.

--Je suis votre prisonni�re, monseigneur.

--Je le sais, et c'est une maladresse que vous avez commise.

Suzanne regarda le ministre d'un air �tonn�.

--Eh! madame, continua M. de Louvois avec un sourire amer, quand on fait


de ces coups-l� on les fait tout entiers. Je puis bien vous le dire,
maintenant que vous ne l'avez pas fait, mais puisque vous vouliez
d�livrer Belle-Rose, il fallait partir avec lui.
--Je ne suis pas encore sa femme, monseigneur.

Le ministre haussa les �paules.

--Je vous remercie de ces scrupules, madame, ils m'ont servi plus que
je ne l'esp�rais. Je vous l'ai dit, j'en suis f�ch�, mais si je n'ai pas
Belle-Rose, vous payerez pour lui. Au crime il faut le ch�timent.

--Mais de quel crime parlez-vous, monseigneur, et quel crime ai-je donc


commis? s'�cria Suzanne indign�e, et qui sentait dans sa conscience et
dans son amour assez de force pour tout braver. Je ne sais qu'un crime
dans tout ceci, un seul, et celui-l� a �t� commis dans la Bastille,
la nuit, sans jugement, sur la personne d'un officier innocent. Or
cet officier est mon fianc�, on s'est acharn� � le perdre, on veut
l'enterrer vivant dans une prison d'Etat, l'y faire mourir peut-�tre, et
moi, l'amie de tous les siens, la compagne de son enfance, et bient�t sa
femme! moi qui l'aime, je ne tenterais pas tout pour le sauver? Allez,
monseigneur, on voit bien que vous n'avez jamais aim�, et tout votre
pouvoir de ministre, pour si grand qu'il soit, ne va pas jusqu'�
emp�cher une femme de se d�vouer!

Le visage de M. de Louvois �tait effrayant � voir: la col�re grandissait


dans son coeur comme une temp�te, et il employait toute l'�nergie de
sa volont� � la comprimer; il �tait devenu blanc comme du marbre; ses
narines fr�missaient, ses yeux ardents couvraient Mme d'Albergotti
d'un regard enflamm�, ses mains �taient nou�es autour des bras de
son fauteuil comme s'il e�t craint de se laisser emporter par un �lan
furieux de son irritation croissante.

--Et moi je vous ferai bien voir, s'�cria-t-il avec un �clat terrible,
que ma puissance va jusqu'� me venger de ceux qui osent me braver. On ne
l'a jamais fait impun�ment, madame. Me laisserai-je jouer par un petit
lieutenant d'artillerie, moi qui briserais des g�n�raux d'arm�e comme je
brise cette lame? fit-il en mettant en pi�ces un petit couteau � papier
qui �tait sur la table. Vraiment, vous ne savez pas � qui vous parlez!
Personne ne s'est donc trouv� l� pour vous dire qui j'�tais? Eh quoi!
un officier de fortune, qui n'est pas m�me gentilhomme, s'est r�volt�
contre mon autorit�, il s'est fait l'instrument d'un homme que je hais,
il m'a travers� dans mes desseins, et je ne le punirai pas? Et vous,
vous qui �tes venue me prier pour lui, vous qui m'avez arrach� une
faveur imm�rit�e, vous vous employez pour le faire �vader, vous avez
triomph�, et vous venez me dire de ces choses-l� en face? Mais, en
v�rit�, c'est de la folie, madame!

M. de Louvois s'�tait lev� et se promenait � grands pas dans le cabinet;


la violence de son action avait ramen� le sang � ses joues; l'�clair
de ses yeux �tait rouge. Suzanne le regardait immobile, silencieuse et
r�solue.

--Et croyez-vous, reprit le ministre, que si Mme de Ch�teaufort n'avait


pas mis une barri�re infranchissable entre elle et moi, je ne l'eusse
point punie comme vous, pour si duchesse qu'elle soit? Vous vous �tes
livr�e; malheur � vous!

--Vous me menacez, monseigneur, et je suis une femme! dit Suzanne


tranquillement.

M. de Louvois se mordit les l�vres jusqu'au sang. Il s'assit devant sa


table et froissa les papiers qui se trouvaient sous sa main.

--Brisons l�, madame, je ne menace pas, j'agis. Vous avez sauv�


Belle-Rose; mais Belle-Rose n'est point encore hors du royaume.

--Il y sera demain.

--C'est ce que Bouletord saura bien me dire.

A ce nom, Mme d'Albergotti p�lit l�g�rement.

--Oh! reprit le ministre, l'exempt que vos amis ont si bien accommod�
m'a tout dit. Ils sont partis, mais Bouletord est sur leurs traces.
Qu'un cheval tombe, et ils sont perdus.

Suzanne frissonna.

--Eh! madame, continua le ministre impitoyable, faites des voeux pour


que leurs chevaux se brisent les reins dans quelque trou si vous tenez �
votre libert�!

--Monseigneur, je ne tiens qu'� lui, dit-elle.

M. de Louvois agita une sonnette, un huissier entra.

--Allez, madame, attendre mes ordres, dit-il; et vous, ajouta-t-il en


s'adressant � l'huissier, priez M. de Charny de passer dans mon cabinet.

Mme d'Albergotti se leva, salua M. de Louvois et sortit, laissant le


ministre seul avec M. de Charny, qui venait d'entrer. Ce nouveau venu
�tait un personnage petit, replet et gras, et dont la face doucereuse
et le regard cauteleux inspiraient une sorte d'�loignement dont on
ne pouvait se d�fendre. Godefroy Charny, ou M. de Charny, comme on
l'appelait commun�ment, sans que personne p�t expliquer l'origine de sa
noblesse, �tait le commensal du ministre, son conseil et son favori; la
nature l'avait fait na�tre entre le p�re Joseph et le cardinal Dubois,
comme une cr�ature malfaisante, qui avait tout ensemble un peu de la
fermet� froide et cruelle du capucin et un peu de l'astuce diabolique de
l'abb�. Son influence sur M. de Louvois �tait extr�me, elle lui venait
surtout de la rapidit� de ses r�solutions et de la pers�v�rance de ses
inimiti�s. Quand M. de Louvois lui demandait son avis, M. de Charny
n'h�sitait jamais et conseillait toujours le parti le plus violent. M.
de Charny n'�tait rien et �tait tout; on le ha�ssait et on le craignait;
personne ne frayait avec lui, mais on se gardait bien de l'offenser en
quoi que ce f�t. M. de Charny portait un habit d'une extr�me simplicit�,
sans dentelles et sans rubans, avec une �p�e dont la garde et le
fourreau n'avaient aucun ornement. Du reste, poli, souple, insinuant,
de mani�res douces et plein de d�licatesse dans son langage, un de ces
hommes capables de tuer sans tacher leurs manchettes et le chapeau bien
bas.

--Avez-vous vu cette femme, celle qui sortait quand vous �tes entr�? lui
dit M. de Louvois.

--Je l'ai vue; elle est jolie, distingu�e dans sa personne et fort
d�cente.

--Cette personne que vous trouvez si bien m'a brav�, et je veux la


punir.

--Il suffisait de me dire, monseigneur, qu'elle vous avait brav�; le


reste devenait inutile.

--Je vous chargerai probablement du soin de ma vengeance.

--Je suis � vous, monseigneur.

Tandis que M. de Louvois causait avec M. de Charny, l'huissier � qui Mme


d'Albergotti avait �t� confi�e la conduisit dans une petite pi�ce o�
se trouvait d�j� un gentilhomme. A la vue d'une femme qui semblait
appartenir � la cour, tant elle avait de noblesse dans la d�marche, le
jeune homme se leva du si�ge o� il �tait assis. Suzanne le regarda, et
il lui parut qu'elle avait vu ce visage quelque part; mais dans l'�tat
de trouble o� l'avait jet�e son entrevue avec M. de Louvois, elle ne put
se rappeler ni en quel lieu, ni en quelle circonstance.

--Eh! madame la marquise! il m'est doux de vous rencontrer! s'�cria tout


� coup le gentilhomme.

Suzanne examina son interlocuteur plus attentivement et reconnut enfin


M. de Pomereux, qui, au temps o� elle �tait encore � marier, avait
pass� quelques jours � Malzonvilliers. Elle s'inclina; et comme, dans
la situation d'esprit o� elle �tait, tout visage de connaissance lui
paraissait un visage ami, elle tendit sa main � M. de Pomereux, qui la
baisa. M. de Pomereux n'�tait pas tout � fait ce qu'il �tait � l'�poque
o� il avait �t� question de son mariage avec Suzanne. On voyait sur son
visage amaigri les traces d'une vie dissip�e; les contours en �taient en
quelque sorte effac�s et charg�s de teintes p�les; le sourire incertain
et parfois railleur; le regard fin, mais voil�. Aux rides pr�coces qui
sillonnaient son front, aux cercles bleu�tres qui plombaient ses joues,
on reconnaissait promptement que M. de Pomereux avait abus� de sa
jeunesse. Mais, � certains mouvements de sa physionomie, il �tait
ais� de voir que le d�bauch� pouvait se souvenir encore qu'il �tait
gentilhomme.

--Mais, � ce que je puis voir, vous sortez de chez M. de Louvois? dit-il


en conduisant Mme d'Albergotti vers un si�ge.

--Vous ne vous trompez pas.

--Si je puis vous �tre agr�able en quelque chose, usez de mon cr�dit,
madame; j'ai l'honneur d'�tre un peu parent de M. de Louvois.

--Eh bien! monsieur, votre parent s'appr�te � m'envoyer en prison.

--Vous! s'�cria M. de Pomereux tout �tourdi.

--Moi-m�me.

--C'est impossible! Vous, une femme... on aura surpris la religion du


ministre, et je cours...

--C'est inutile; cette religion a pris soin de s'�clairer elle-m�me tout


� l'heure. Il para�t que j'ai commis un grand crime.

--Lequel?
--J'ai fait �vader un de mes amis qui avait l'honneur d'�tre trait� en
prisonnier d'�tat.

--Diable! fit M. de Pomereux, c'est une m�chante affaire.

--C'est ce qui me semble � pr�sent.

--M. de Louvois n'est pas pr�cis�ment tendre dans ces sortes


d'occasions.

--Disons m�me, entre nous, qu'il ne l'est pas du tout.

--J'y consens, et c'est pr�cis�ment cela qui m'inqui�te. Il ne faut pas


aller en prison, madame.

--J'y consens volontiers, mais ce n'est pas tout � fait le sentiment de


M. de Louvois.

--Il y para�t, et c'est malheureusement qu'il est fort ent�t�, M.


de Louvois. Mais enfin, madame, vous n'�tes pas seule au monde, vous
avez...

--Je suis veuve, monsieur, dit Suzanne doucement.

M. de Pomereux remarqua seulement alors que Mme d'Albergotti �tait


couverte de v�tements noirs. Quand elle �tait entr�e, il n'avait vu que
le visage et point la robe.

--Veuve! s'�cria-t-il. Ma foi, madame, il a d�pendu de vous de ne


pas l'�tre. Mais, s'empressa-t-il d'ajouter en voyant que Suzanne
s'appr�tait � r�pondre, je n'ai pas de rancune, et je mets tout ce que
j'ai de cr�dit � votre disposition.

Mme d'Albergotti allait r�pliquer, lorsqu'un huissier vint pr�venir M.


de Pomereux que M. de Louvois le mandait dans son cabinet. M. de Louvois
exp�diait quelques signatures au moment o� M. de Pomereux entra. M. de
Charny venait de s'�loigner.

--Mettez-vous l�, lui dit le ministre; je vous ai choisi pour une


mission d'importance, et vous allez partir tout � l'heure.

--J'accepte la mission et partirai quand vous voudrez.

--C'est bien comme cela que je l'entends.

--Mais vous me permettrez bien de vous toucher quelques mots d'une


affaire qui concerne une personne � laquelle je m'int�resse fort.

--Son nom, s'il vous pla�t?

--Mme la marquise d'Albergotti.

--Savez-vous bien ce qu'elle a fait?

--Parfaitement.

--Et vous avez l'audace de vous int�resser � elle?


--Parbleu! j'ai failli l'�pouser!

M. de Louvois ne put s'emp�cher de rire.

--Voil� une belle raison! s'�cria-t-il.

--Eh mais, il ne s'en est fallu que de son consentement qu'elle ne


dev�nt ma femme.

--C'e�t �t� tant pis pour vous.

--Pourquoi?

--Parce que si elle e�t �t� votre femme, je ne sais pas trop ce que vous
auriez �t�.

--Hein!

--Votre prot�g�e, mon beau cousin, est fort �prise d'un certain dr�le
qui a nom Belle-Rose.

--Voil� qui sent son idylle.

--Ce Belle-Rose �tait en route pour la citadelle de Ch�lons quand elle


l'a fait �vader du c�t� de Villejuif. On a coffr� l'exempt dans la
voiture, et les prisonniers ont pris les chevaux.

--Ce n'est pas si maladroit.

--Vous trouvez! Eh bien! moi je trouve qu'un aussi beau trait vaut bien
sa r�compense. J'enferme la ma�tresse en attendant que j'aie l'amant.

--Eh! que diable! fit M. de Pomereux avec un sourire ironique, si les


choses en sont � ce point-l�, vous rendrez service � l'amoureux. La
femme en prison et l'homme en campagne, mais c'est le paradis.

--Ah! vous croyez, monsieur le railleur.

--C'est-�-dire que j'en suis s�r.

--Voil� bien de nos rou�s qui s'imaginent que tout le monde est fait �
leur image!

--Le monde ne serait pas si mal, monseigneur mon cousin.

--Je n'en sais rien, mais en attendant, la femme dont nous parlons,
monsieur, est d'un tout autre mod�le... Elle aime s�rieusement, et c'est
pourquoi je l'enferme; et quand on aime comme cela, c'est qu'on est
aim�e, croyez-le, mon cousin: je ne suis qu'un pauvre ministre, mais
j'en sais tout aussi long que vous l�-dessus; quand il apprendra qu'elle
est en prison, il reviendra, je l'attraperai, et nous le ferons pendre.

M. de Pomereux se mit � tambouriner sur la table.

--Et moi, je vous dis qu'il ne reviendra plus. Quelque sot! Quelle
diable d'id�e avez-vous donc des capitaines et des marquises de ce
temps-ci? Le capitaine n'y pense plus � l'heure qu'il est, et la
marquise n'y pensera plus demain.

--C'est votre croyance?

--Parbleu!

--Alors, il ne vous d�plairait point trop de l'�pouser?

--Moi? fit M. de Pomereux en sautant sur sa chaise.

--Oui, vous, et pour m'expliquer nettement: auriez-vous, monsieur le


comte, quelque r�pugnance � �pouser Mme la marquise � qui vous portez un
si bel int�r�t?

--Voil�, vous me l'avouerez, une plaisante id�e.

--C'est la mienne, mon beau cousin, et les id�es d'un ministre ne sont
jamais plaisantes.

--Mais encore...

--Que vous importe! Votre intention a fait na�tre l'id�e d'un projet.
R�pondez toujours.

--Ma foi, bien que le mariage soit une assez pitoyable chose, en
consid�ration de Mme d'Albergotti, je ferai bien cette folie.

--Et vous n'avez point peur de Belle-Rose?

--Laissez donc! et d'ailleurs, n'y a-t-il pas toujours un Belle-Rose


avant, pendant, ou apr�s? Moi qui vous parle, j'ai �t� vingt fois ce
Belle-Rose-l�, et j'ai failli mourir six fois de d�sespoir.

--Eh bien! la gr�ce de Mme d'Albergotti est � ce prix; qu'elle vous


�pouse, et j'oublie sa faute.

--C'est dit: Mme d'Albergotti a du bien et j'ai toujours eu du go�t pour


elle.

--Touchez l�, mon cousin, je me venge de Belle-Rose et je vous �tablis.


C'est mener de front les affaires de l'�tat et celle de ma famille. Mais
faites en sorte que Mme d'Albergotti se d�cide, ou elle aura du couvent
pour sa vie enti�re.

--Elle n'ira point au couvent.

--En �tes-vous bien s�r?

--Nous ne sommes plus au temps des bergeries, monseigneur.

--Vous allez en faire l'�preuve.

M. de Louvois appela un huissier et lui donna ordre d'aller qu�rir Mme


d'Albergotti.

--A propos! s'�cria M. de Pomereux au moment o� l'huissier se retirait,


r�servez-moi une autre mission pour cadeau de noces: si j'en prends une,
j'en veux gagner deux.
--Pourquoi donc?

--C'est qu'il me faudra, j'imagine, quelque distraction apr�s mon


mariage.

Comme il terminait ces mots, Suzanne entra dans le cabinet.

--Depuis que nous nous sommes s�par�s, madame, lui dit M. de Louvois,
j'ai fait une r�flexion. Je veux bien, en consid�ration de votre grande
jeunesse, oublier la faute dont vous vous �tes rendue coupable.

--Ah! pensa Suzanne, ce n'est d�j� plus qu'une faute; tout � l'heure
c'�tait un crime.

--Mais, continua le ministre, j'attache une condition � cette faveur.


Voil� M. de Pomereux qui est de votre connaissance, je crois, et que
j'ai charg� de vous en instruire. Je vous laisse. M. le comte me portera
votre r�ponse; je d�sire qu'elle soit telle que je puisse vous mettre en
libert� sur-le-champ.

M. de Louvois se retira, et M. de Pomereux et Suzanne rest�rent seuls.

XXXII

UNE PROFESSION DE FOI

Apr�s avoir laiss� M. de Pomereux avec Mme d'Albergotti, M. de Louvois


�tait all� rejoindre M. de Charny, qui l'attendait dans une pi�ce
voisine.

--Je suis pr�t, monseigneur, lui dit M. de Charny aussit�t qu'il


l'aper�ut.

--Il n'est pas encore temps, r�pondit le ministre.

--Auriez-vous renonc� � la vengeance?

--Vous me connaissez trop pour le penser.

--Puis-je savoir, monseigneur, ce que vous comptez faire?

--Oh! c'est fort simple! je marie Mme d'Albergotti.

M. de Charny regarda M. de Louvois comme s'il e�t compris qu'il y avait


un myst�re l�-dessous.

--Monsieur de Charny, reprit le ministre qui devina la signification de


ce regard, je la donne � M. de Pomereux.

--A M. de Pomereux! s'�cria le confident, mais vous avez approch�


l'�toupe de la flamme!

--Lui! il aime trop pour aimer rien.


--J'entends, reprit M. de Charny en hochant la t�te, il d�sire toutes
les femmes et n'en pr�f�re aucune; cependant je crois toujours qu'une
prison e�t mieux valu qu'un mariage.

--Souhaitez que la peur la fasse c�der, et je tiens ma vengeance, dit le


ministre avec un sourire �trange; il ne m'a fallu qu'un entretien d'un
quart d'heure pour juger Mme d'Albergotti. C'est une femme qui s'avise
d'avoir du coeur dans ce temps-ci!

--C'est une grande imprudence, fit M. de Charny.

--Elle aime, et je l'encha�ne toute vivante � un d�bauch�. Elle en


mourra. Le clo�tre n'est qu'un clo�tre; le mariage est un tombeau.

--Vous �tes mon ma�tre en toutes choses, monseigneur, dit le favori en


s'inclinant.

Alors que M. de Pomereux �tait avec M. de Louvois, Suzanne, livr� �


la solitude, avait bient�t senti dans son coeur germer de sourdes
inqui�tudes. Un instant soutenue par l'indignation, elle avait oppos�
un front calme aux emportements du ministre; mais quand la r�flexion lui
fit voir � quels nouveaux p�rils son jeune et chaste amour �tait
expos�, elle leva vers le ciel des yeux humides o� rayonnait une larme.
Peut-�tre regretta-t-elle de n'avoir pas suivi Belle-Rose, craignant
surtout que la nouvelle de son emprisonnement ne d�termin�t l'audacieux
capitaine � repasser en France; cependant, comme elle avait fait son
devoir en toute chose, elle mit sa confiance en celui qui soutient les
faibles et console les afflig�s. Apr�s le d�part de M. de Louvois, le
comte de Pomereux, en voyant les grands yeux de Suzanne s'arr�ter sur
lui avec une expression d'�tonnement et d'inqui�tude, comprit que la
mission dont il s'�tait charg� un peu l�g�rement �tait plus d�licate
qu'il ne l'avait pens� d'abord. Le jeune courtisan avait trop v�cu pour
n'�tre pas quelque peu physionomiste: la m�lancolie sereine qui �tait
r�pandue sur tous les traits de Mme d'Albergotti le toucha sans qu'il
p�t s'en d�fendre, et il se mit � se demander tout bas si cette femme
n'�tait pas d'une nature meilleure que toutes celles qu'il avait
connues. Mais M. de Pomereux n'�tait pas homme � reculer devant aucune
entreprise; les plus extravagantes �taient pr�cis�ment celles qui lui
plaisaient davantage. Son �motion dura l'espace d'un �clair, et Suzanne
n'avait pas eu m�me le temps de s'en apercevoir, quand il ouvrit la
bouche pour lui faire part des intentions de M. de Louvois.

--Vous avez entendu M. le ministre, lui dit-il; votre sort est entre vos
mains, madame.

--C'est-�-dire, monsieur, qu'il est toujours entre les siennes,


puisqu'il y met une condition.

--A vrai dire, madame, j'ai obtenu de mon illustre cousin plus que je
n'esp�rais, mais, d'une autre fa�on peut-�tre que je ne l'eusse d�sir�.

--Expliquez-vous, de gr�ce.

M. de Pomereux roula les bords de son chapeau entre ses doigts,


chiffonna les rubans de son haut-de-chausses, caressa la dragonne de son
�p�e, et resta quelques instants silencieux.
--Ma foi, madame, s'�cria-t-il tout � coup comme un homme qui prend son
parti, voil� d�j� six douzaines de mots que j'arrange � la queue les
uns des autres pour vous apprendre une chose qu'il faudra bien que vous
sachiez t�t ou tard. J'imagine que le plus simple est de vous le dire
tout nettement.

--C'est aussi mon opinion, monsieur.

--Eh bien! madame, la volont� de M. de Louvois est, en quatre mots, que


vous m'�pousiez.

Mme d'Albergotti rougit comme une fraise et poussa un l�ger cri.

--Oui, madame, que vous m'�pousiez! r�p�ta le comte en s'inclinant.

--Mais c'est une folie! s'�cria Suzanne tout �tourdie.

--Pour vous, madame, je suis assez de cet avis; mais permettez-moi de


croire qu'il n'en est rien de mon c�t�.

--Est-ce bien s�rieusement que M. de Louvois vous a parl�, monsieur?

--Le plus s�rieusement du monde.

--Il veut que je sois votre femme?

--Ou que je sois votre mari, comme il vous plaira.

--Et c'est l� la condition qu'il a mise � ma libert�?

--La seule.

A chacune des r�ponses de M. de Pomereux, l'�tonnement de Suzanne


devenait plus grand. Il lui semblait impossible que M. de Louvois p�t se
jouer ainsi de ses sentiments, apr�s l'aveu qu'elle lui en avait fait,
et cependant le comte parlait d'un air qui la confondait.

--Pardonnez-moi, monsieur, si j'insiste, reprit-elle, mais veuillez


m'apprendre si cette proposition vient de M. de Louvois lui-m�me.

--Sans aucun doute, madame, c'est une audace que je n'aurais jamais eue.

--Il para�t tout au moins que vous l'approuvez?

--Je l'avoue humblement. Quand la porte du paradis vous est ouverte, on


ne la referme pas.

--Ceci est un langage de cour, et vous oubliez que je suis presque en


prison.

--Laissez-moi croire que vous n'y serez jamais.

--Je vois, monsieur, repartit Suzanne avec gravit�, que votre cousin, M.
de Louvois, ne vous a pas tout appris.

--Au contraire, madame, dit M. de Pomereux avec un sourire.

Suzanne le regarda avec des yeux tout effar�s.


--Il vous a dit que j'�tais fianc�e � celui-l� m�me dont j'ai prot�g� la
fuite? s'�cria-t-elle.

--Oui, madame.

--Que je l'aimais?

--Oui.

--Qu'il m'aimait?

--Oui.

--Et vous avez consenti � m'�pouser?

--Oui.

--Oh! vous mentez! s'�cria Suzanne en se levant, le visage pourpre


d'indignation.

--Mais point du tout; il me semble, � moi, que je vous dis les choses
les plus naturelles du monde, r�pondit le comte avec un inalt�rable
sang-froid.

--Monsieur, reprit Mme d'Albergotti en se rasseyant, il faut que nous ne


nous entendions pas. Je vous ai dit...

--Ne vous donnez pas la peine de recommencer; je vais vous r�p�ter ce


que vous m'avez dit, interrompit M. de Pomereux. Vous avez un fianc�;
ce fianc�, qui est le fugitif apr�s lequel courent les gens de M. de
Louvois, vous aime, ce qui est tout simple, et vous l'aimez, ce qui fait
que beaucoup d'autres voudraient courir comme lui. Vous allez me jurer
que vous �tes d�termin�e � l'aimer toujours, et que de son c�t� il se
gardera bien de vous oublier. Est-ce bien cela?

--Parfaitement.

--Vous voyez donc que j'avais tout entendu!

--Et nonobstant ces aveux, vous persisteriez encore � vouloir de moi


pour votre femme?

--Sur ma parole, madame, c'est ma plus grande envie.

Un sourire amer passa sur les l�vres de Suzanne, qui recula son si�ge et
ramena sa robe aupr�s d'elle avec un geste d'un �crasant m�pris.

--Se peut-il, madame, que vous ayez si peu vu le monde que ma


proposition vous �tonne? continua M. de Pomereux avec une gr�ce
parfaite.

--Elle fait plus que m'�tonner, monsieur, elle m'afflige.

--Eh! mon Dieu! madame, s'�cria le comte d'un air tout surpris, qu'y
a-t-il donc de si affligeant dans le d�sir que j'ai de vous �pouser?
Vous �tes telle, que la moiti� des dames de la cour mourraient de d�pit
en vous voyant; je suis gentilhomme, nous sommes jeunes tous deux. Quoi
de plus simple?

--Mais, monsieur, mon coeur n'est plus � moi! reprit Suzanne avec
impatience.

--Ma foi, madame, j'ai � ce sujet-l� des th�ories qui sont celles de
beaucoup d'honn�tes gens, r�pondit le comte sans sourciller. On ne croit
plus gu�re aux amours inalt�rables, et au temps o� nous vivons, les
bergeries ne sont gu�re de mode. Il faut vraiment que vous ne
soyez jamais sortie de Malzonvilliers pour en savoir si peu sur ce
chapitre-l�. En affaire de mariage, l'amour est un intrus, et nous
ne sommes point gens � le r�clamer de nos femmes. On se marie pour se
marier, et on n'a garde de se chicaner sur les sentiments qu'on peut
avoir ailleurs. Eh! que diable! on aurait trop � faire. Il y a de jeunes
t�tes que ces choses-l� �pouvantent, mais tout s'arrange � la fin le
mieux du monde. C'est un �tat auquel vous vous accommoderez, et pour ma
part je suis tranquille l�-dessus. Je ne suis point un M�lib�e, madame,
pour m'aller cacher au fond des bois. Quelque jour vous m'aimerez
peut-�tre, et, en attendant, nous serons comme des mari�s de bonne
maison.

Suzanne resta muette � ce discours. Jamais, ni quand elle �tait jeune


fille, ni quand elle appartenait � M. d'Albergotti, elle n'avait entendu
parler de la sorte � propos du mariage. Il lui semblait que M. de
Pomereux s'exprimait en une langue inconnue. Elle mit sa t�te entre ses
mains et demeura silencieuse. Son front rougissait et son coeur battait
� coups press�s.

--Tout cela vous surprend quelque peu, madame, reprit le comte, mais
c'est une doctrine � laquelle vous arriverez avec le temps. On y trouve
plus de douceur que vous ne pensez. Et puis, nous n'avons, ni vous, ni
moi, tout le temps de r�fl�chir aux cons�quences de la proposition que
je vous ai faite. Le principal est de ne pas vous laisser mettre en
prison. Nous nous arrangerons apr�s. J'y risque quelque chose, je le
sais; mais je me suis toujours senti un secret penchant pour vous, qui
me porte � tout braver pour vous rendre service.

Suzanne releva la t�te pour voir si M. de Pomereux ne parlait pas pour


se moquer. Jamais il n'avait �t� si s�rieux.

--Ce que je vous dis l�, madame, c'est la v�rit�, ajouta-t-il; votre
premier refus de m'�pouser ne nous a pas port� grand bonheur � tous
deux. Voyez o� vous en �tes; quant � moi, j'ai fait beaucoup de choses,
beaucoup de mal, un peu de bien, vivant au hasard et faisant de ma
jeunesse l'emploi que le diable voulait; il m'en reste un violent d�sir
d'en finir au plus t�t avec cette existence un peu d�cousue, un grand
fonds d'indulgence pour les fautes d'autrui, et une assez maladroite
exp�rience qui m'enseigne � prendre le temps comme il vient et le monde
comme il est. Tel que je suis, madame, je m'offre � vous, et malgr� ma
modestie bien reconnue, j'ai la pr�tention de croire que je vaux mieux
qu'une prison.

Suzanne s'�tait remise de son trouble pendant ce singulier discours;


quand M. de Pomereux se tut, elle s'inclina et lui dit � son tour:

--Puisque tout ceci est plus s�rieux que je ne pensais d'abord, je vous
r�pondrai s�rieusement, monsieur. Vous avez profess� des th�ories dont
je ne contesterai pas le m�rite, mais qui ne sont pas les miennes. J'ai
pu, au temps o� la volont� d'un p�re servait de guide � ma jeunesse,
faire le sacrifice de ma main, mais aujourd'hui que je suis libre, la
main ne se donnera pas sans le coeur. Or le coeur s'est donn�, monsieur.
Je n'ai rien de plus � r�pondre � la proposition que vous m'avez
transmise au nom de M. de Louvois. Ma vie et ma libert� sont � lui; mon
amour est � moi.

A l'air de Mme d'Albergotti, M. de Pomereux comprit qu'il n'avait plus


rien � esp�rer; mais il tira de cette certitude le d�sir de triompher
d'une r�sistance � laquelle, � vrai dire, il ne s'attendait pas
beaucoup.

--Ma foi, madame, reprit-il avec un sourire, vous avez peut-�tre tort,
et votre refus vous expose � un danger auquel vous ne vous attendiez
pas.

--Lequel, monsieur?

--Celui de me voir �pris de vous.

Suzanne haussa les �paules en riant.

--Eh! madame, il ne faut point vous en moquer. Si vous m'aviez �pous�,


c'est un p�ril auquel vous auriez peut-�tre �chapp�, mais vous n'�tes
point s�re de l'�viter � pr�sent.

--Si c'est un p�ril, avouez du moins que M. de Louvois prendra soin de


me mettre en lieu o� il ne saurait m'atteindre.

--Et c'est l� ce qui m'enrage. Prison pour prison, � votre place j'eusse
pr�f�r� le mariage. C'est une Bastille d'o� l'on s'�chappe quelquefois.

Suzanne arr�ta M. de Pomereux d'un geste.

--Soit, reprit-il. Vous voil� entre les griffes de mon cousin: mais il
ne sera pas dit que je ne tenterai plus rien pour votre d�livrance; la
chose m'int�resse un peu maintenant, et je mettrai tout en oeuvre pour
vous rendre � la libert� � vos risques et p�rils.

Une heure apr�s, M. de Louvois fit appeler M. de Pomereux.

--Eh bien! lui dit-il du plus loin qu'il l'aper�ut, avons-nous fait
capituler la citadelle?

--Ma foi, mon beau cousin, si le genre humain avait commenc� par Mme
d'Albergotti, je crois fort que le p�ch� n'e�t jamais �t� invent�, si
bien que nous ne vivrions ni l'un ni l'autre.

--C'est-�-dire que vous avez �chou�?

--Radicalement.

--Vous l'avais-je pr�dit!

--Eh! parbleu! on est � peu pr�s s�r de triompher d'une femme, et vous
m'envoyez vers un ph�nom�ne! Sur ma parole, H�lo�se, de fid�le m�moire,
n'est point digne, � mon avis, de lacer le corset de Mme d'Albergotti.
--Bref, elle aime mieux la prison ou le clo�tre que votre personne?

--Vous m'en voyez tout humili�. Savez-vous bien, monseigneur, que s'il
y avait beaucoup de ces femmes-l� � Paris, il faudrait se faire moine
ou na�tre abb�. C'est d'un tr�s mauvais exemple pour la cour, et je ne
saurais trop vous engager � l'enfermer au plus vite.

--Reposez-vous sur moi de ce soin, r�pondit M. de Louvois en �crivant


quelques mots sur un papier.

--Eh bien! que Votre Excellence me traite de t�te sans cervelle, de fou,
de visionnaire, je crois, sur mon honneur! que je suis en train d'aimer
Mme d'Albergotti depuis qu'elle m'a parl� de la sorte.

--Aimez-la tant qu'il vous plaira. Il faudrait que vous fussiez son mari
pour l'emp�cher d'aller au couvent.

--C'est donc bien d�cid�ment votre intention de l'enfermer?

--Je ne r�p�te jamais deux fois la m�me chose, mon cousin. Et puis, ne
le savez-vous pas, l'oiseau en cage appelle l'oiseau du ciel. Avec un,
le chasseur en a deux.

--Vous �tes un terrible homme, monseigneur.

--Oh! je commence, murmure M. de Louvois. Ceux qui ne voudront pas plier


casseront.

--Allons! s'�cria M. de Pomereux, qui l'avait �cout�, me voil� fix�, et


tr�s d�cid�ment je suis amoureux de Mme d'Albergotti.

--Vous voyez que j'y mets de la complaisance, je vous la garde.

L'accent de M. de Louvois fit tressaillir M. de Pomereux, qui n'�tait


pourtant pas trop facile � �mouvoir. Il tourna vers la porte du cabinet
o� �tait Suzanne un regard de piti�, et sortit.

Aussit�t apr�s, M. de Louvois eut un instant de conf�rence avec M. de


Charny.

--Eh bien! lui dit le ministre, elle refuse M. de Pomereux.

--C'est qu'elle aura flair� le tombeau, r�pondit froidement M. de


Charny.

--- Il nous reste le couvent, c'est encore assez joli, reprit M.


de Louvois en mettant sa signature au bas de la lettre qu'il venait
d'�crire.

--Bah! fit le confident, une cellule vaut une bi�re.

Bient�t apr�s, un huissier vint avertir Mme d'Albergotti qu'il �tait


temps de partir. La marquise se leva et descendit dans la cour de
l'h�tel, o� elle vit un carrosse aux armes du ministre. Le gentilhomme
qui l'avait, dans la matin�e, conduite � M. de Louvois, l'attendait sur
le perron. C'�tait M. de Charny. A la vue de ce p�le et froid visage,
Mme d'Albergotti eut un frisson; elle d�tourna les yeux et sauta, sans
lui prendre la main, dans la voiture, o� M. de Charny s'assit bient�t
apr�s. Le cocher fit claquer son fouet et les chevaux partirent. Comme
le carrosse tournait dans la cour, Mme d'Albergotti vit par la porti�re
le visage de M. de Louvois, qui regardait derri�re les vitres de son
cabinet; mais les chevaux allaient au galop et ce fut comme une vision.

--O� me conduisez-vous, monsieur? demanda Suzanne � M. de Charny.

--Au couvent des dames b�n�dictines de la rue du Cherche-Midi.

XXXIII

LE COUVENT DE LA RUE DU CHERCHE-MIDI

Le couvent des dames b�n�dictines de la rue du Cherche-Midi �tait


alors un des couvents les plus renomm�s de Paris pour l'aust�rit� de sa
discipline. C'�tait un grand b�timent carr�, allong� de deux ailes qui
le coupaient � angle droit; tout alentour s'�tendaient de vastes et
beaux jardins, qui faisaient � cet asile de la religion un rempart
verdoyant plein de fra�ches retraites et de sentiers ombreux. Mais au
milieu de ce grand parc frais et souriant, le couvent, avec ses murs
blancs et ses toits gris dont nul bruit ne s'�chappait, avait un aspect
morne qui gla�ait le coeur. C'�tait comme un grand tombeau entre des
fleurs. Au nom de M. de Louvois, la porte s'ouvrit; Mme d'Albergotti et
son guide descendirent du carrosse; on conduisit Suzanne dans une petite
pi�ce o� il n'y avait pour tout meuble qu'un banc de bois, un christ
et un prie-Dieu, et M. de Charny fut introduit dans le parloir, o� la
sup�rieure l'attendait.

--Veuillez attendre ici quelques instants, madame, dit M. de Charny �


Suzanne en la quittant: l'asile que M. de Louvois vous a choisi vous
d�robe � un monde corrupteur qui aurait peut-�tre un jour fl�tri votre
puret�. Je vais vous recommander aux bont�s toutes sp�ciales de madame
la sup�rieure. C'est l'ordre expr�s du ministre, et si mon faible cr�dit
y peut quelque chose, croyez que je ne n�gligerai rien pour que vous
soyez trait�e ici comme vous le m�ritez.

Mme d'Albergotti s'inclina sans r�pondre. La voix de cet homme lui


figeait le sang dans les veines. La lettre dont M. de Charny �tait
porteur �tait con�ue en termes clairs et pr�cis. Aussit�t qu'elle en
eut pris connaissance, la sup�rieure salua respectueusement l'envoy� du
ministre.

--Veuillez assurer M. de Louvois, dit-elle, que ses instructions seront


observ�es; je sais trop ce que lui doit la maison dont j'ai la direction
pour y manquer.

--Madame, r�pondit M. de Charny, cette lettre a pu vous dire que M. de


Louvois m'avait en quelque sorte remis la tutelle de la personne qu'il
vous envoie. Son intention est qu'elle entre en religion dans deux ou
trois mois, � moins qu'elle ne se soumette prochainement � sa volont�.

--Elle y entrera, monsieur.

--C'est un esprit ent�t�, malheureusement enclin aux choses du monde,


peu maniable et qui nourrit un amour coupable dont il convient de la
gu�rir. Vous ne sauriez pas �tre autrement que bonne avec elle: c'est
dans votre caract�re pieux et doux, madame; mais temp�rez cette extr�me
bont� par un peu de fermet�. Croyez-moi, elle en trouvera plus vite le
chemin du salut.

--Je m'en souviendrai, monsieur.

--Mme d'Albergotti a fort mal reconnu les complaisances de M.


de Louvois, elle l'a tromp�; dans une personne si jeune, cela
n'indique-t-il pas une corruption bien enracin�e? Entourez-la d'une
grande surveillance; votre exemple et vos conseils la ram�neront bient�t
� d'honn�tes sentiments.

M. de Charny parla quelques minutes encore sur ce ton-l�, puis se


retira, non sans de profondes r�v�rences. Au bout d'un quart d'heure,
Suzanne entendit rouler la voiture qui l'avait amen�e; elle donna par la
pens�e un dernier adieu aux choses de la vie qui la fuyaient, et suivit
une soeur qui vint la chercher. Le parloir du couvent �tait coup� en
deux par une grille dont les mailles �taient couvertes d'un rideau de
serge noire; un banc r�gnait tout autour de cette pi�ce assez grande,
et perc�e de trois fen�tres � ch�ssis de plomb, d'o� le jour tombait
assombri. On voyait contre le mur un fort beau tableau repr�sentant la
vierge Marie visit�e par l'ange. C'�tait, avec une belle image du Christ
taill�e dans l'ivoire, le seul ornement qu'il y e�t dans cette pi�ce.
L'usage des dames b�n�dictines �tait de rester voil�es et de ne pas se
montrer aux personnes qui n'�taient pas dans les ordres; mais, sur la
lettre de M. de Louvois, qui lui marquait que Mme d'Albergotti devait
�tre trait�e selon les r�gles de la maison durant tout le s�jour qu'elle
y ferait, la sup�rieure enleva son voile pour recevoir sa nouvelle
pensionnaire. La sup�rieure du couvent des dames b�n�dictines �tait une
femme de quarante-cinq � cinquante ans � peu pr�s, qui avait d� �tre
belle, mais que les aust�rit�s de la religion et les combats d'un esprit
jaloux avaient priv�e de cette gr�ce qui est une seconde beaut�. Son
visage �tait jaune comme le vieil ivoire, ses yeux noirs et per�ants,
ses sourcils nets, ses l�vres minces et d�color�es; l'air de son visage
exprimait l'habitude de l'autorit�, mais d'une autorit� s�che et froide.
Elle avait les mains belles et la taille �lanc�e; mais quelque chose
d'�trangement dur et de hautain d�truisait les avantages naturels
qui paraient sa personne. La sup�rieure des dames b�n�dictines,
qui s'appelait, entre les murs du couvent, m�re �vang�lique du
Coeur-de-Marie, avait �t� connue dans le monde sous le nom de Mme
de Ri�ge. C'�tait une cr�ature de M. de Louvois. Issue d'une famille
obscure de la Manche, elle avait d� � son esprit d'intrigue de se
pousser dans le monde, o� quelque temps elle avait fait une certaine
figure. A la suite d'une affaire de cour o� son coeur �tait int�ress�,
le d�pit la fit entrer dans les ordres. Le cr�dit de M. de Louvois l'y
suivit, elle lui dut son �lection et lui resta d�vou�e. Mais la plaie
que l'insucc�s de son entreprise avait ouverte dans son coeur ne put se
cicatriser! elle en garda une secr�te rancune contre tout ce qui �tait
du monde, et surtout contre celles qui avaient de la jeunesse et de
la beaut�. La m�re �vang�lique et Mme d'Albergotti �chang�rent un
coup d'oeil. Le regard de la sup�rieure, rapide et froid, impressionna
douloureusement Suzanne, qui se sentit un �loignement irr�sistible
pour elle; quant � la m�re �vang�lique, elle consid�ra quelque temps
l'�trang�re, de qui la gr�ce et les charmes lui rappelaient sa d�faite
et son humiliation; la haine p�n�tra dans son coeur, et la mission dont
M. de Louvois la chargeait lui parut douce � remplir.
--Ma fille, dit-elle � Suzanne avec un p�le sourire, M. de Louvois,
qui vous veut du bien, me mande qu'il vous a choisi notre maison pour
retraite. Au seuil de cette pieuse maison meurent les bruits du monde.
R�jouissez-vous, ma fille, d'y �tre venue.

--Je m'en r�jouirais, madame, si j'y �tais venue de mon plein gr�; mais
on m'y a conduite de force, et j'imagine que cette maison est, pour moi,
une sorte de Bastille.

La m�re �vang�lique se pin�a les l�vres; mais elle reprit doucement:

--Vous n'�tes point dans une prison: c'est ici la maison de Dieu, et
vous �tes sous la protection de la sainte m�re du Christ. Vous �tes
jeune, ma fille, et sujette aux illusions du monde. Mais on apprend
dans notre paix profonde � ne rien regretter, et j'ai l'espoir que
vous entrerez un jour dans le saint troupeau dont Dieu m'a confi� la
direction.

Suzanne �couta ce petit discours les yeux attach�s sur ceux de la


sup�rieure. Les paroles en �taient douces comme du miel, mais elles
�taient am�res au coeur, parce qu'elles ne venaient pas du coeur.
Suzanne �tait naturellement pieuse et sinc�re, toutes les choses qui
lui semblaient affect�es et qui m�laient au mensonge les couleurs de
la religion lui r�pugnaient doublement; elle ne put s'emp�cher, franche
comme elle l'�tait, de montrer dans sa physionomie l'impression p�nible
que lui laissait cette esp�ce de tirade o� l'habitude �tait pour tout
et la conviction pour rien. La m�re �vang�lique s'en aper�ut et rougit;
mais en m�me temps qu'elle acqu�rait une bonne opinion de l'esprit de
la prisonni�re, elle sentit cro�tre son aversion pour elle. Le regard
qu'elle lui jeta le lui prouva bien. Ce fut un �clair; le visage de
la m�re �vang�lique redevint bient�t plus p�le que le marbre, et de sa
col�re il ne resta qu'un l�ger froncement de sourcils.

--Ma fille, reprit-elle d'une voix br�ve, votre conversion sera l'oeuvre
de Dieu; vous m'�tes confi�e par M. de Louvois, j'ai fait r�pondre �
M. de Louvois qu'il pouvait compter sur mon z�le et mon d�vouement;
je prierai notre sainte m�re pour que sa gr�ce vous touche. Adieu, ma
fille.

La sup�rieure se retira, et bient�t apr�s une soeur vint prendre Suzanne


pour la conduire � la chambre qui lui �tait destin�e. Tandis que ces
choses se passaient au couvent des dames de la rue du Cherche-Midi,
Claudine attendait, dans une mortelle inqui�tude, le retour de Suzanne.
Les heures s'�coulaient, et Suzanne ne revenait pas. Vers midi, n'ayant
vu ni lettre ni personne, Claudine, n'y tenant plus, sortit de l'h�tel
et courut chez M. de Louvois. A force de questionner les huissiers qui
allaient et venaient de tous c�t�s, elle apprit que Mme d'Albergotti
�tait partie en carrosse avec un gentilhomme de la suite de M. de
Louvois. Cette nouvelle n'�tait pas de nature � diminuer ses craintes.
Que voulait-on faire de Suzanne? o� l'avait-on conduite? La cour �tait
pleine de gens de toutes sortes qui entraient et sortaient, � toute
minute un carrosse partait ou arrivait � grand bruit, les laquais
jouaient aux d�s en attendant leurs ma�tres; personne ne prenait garde
� Claudine. La pauvre fille, bris�e de lassitude, repouss�e par ceux-ci,
raill�e par ceux-l�, en proie � mille craintes, finit par s'asseoir sur
un petit banc dans un coin, o� elle se prit � pleurer. Elle �tait en
train de s'essuyer les yeux, ce qu'elle faisait d�j� pour la dixi�me
fois, lorsqu'elle fut tir�e de son isolement par une voix qui
l'appelait. Claudine releva la t�te et reconnut le caporal Grippard.
Dans l'�tat d'agitation o� elle �tait, la bonne figure de Grippard lui
parut la meilleure et la plus aimable qu'elle e�t jamais vue.

--Oh! mon Dieu! dit-elle en se redressant sur ses deux petits pieds,
c'est le ciel qui vous envoie!

--Ma foi, mademoiselle, j'irai br�ler un cierge au saint qui me vaut


cette bonne fortune, r�pondit Grippard avec une gr�ce militaire qui, en
toute autre occasion, e�t fait sourire Claudine.

--Monsieur Grippard, reprit la jeune fille, vous allez me venir en aide;


moi, d'abord, je ne sais plus que devenir.

--Eh! mon Dieu! vous me dites cela d'un air tout singulier; que vous
est-il donc arriv�?

--Vous ne savez donc pas? on m'a enlev� Suzanne!

--Suzanne! r�p�ta Grippard d'un air surpris.

--Eh oui! Mme d'Albergotti!

--La dame qui, avec mon ami la D�route, s'est employ�e pour faire
�chapper mon capitaine?

--Elle-m�me.

--Et � qui mon capitaine avait l'air de tant tenir?

--Justement.

--Et qui diable peut s'�tre avis� d'avoir fait ce beau coup-l�?

--M. de Louvois.

--A�e! fit Grippard d'un air tout �pouvant�.

--Vous allez m'aider � la retrouver, n'est-ce pas?

--Je ne demande pas mieux, mais que voulez-vous que fasse un pauvre
diable d'ex-caporal contre un ministre?

--C'est �gal, vous m'aiderez toujours.

--Tr�s volontiers; le capitaine Belle-Rose est un brave soldat qui ne


m'a pas toujours puni toutes les fois que je l'ai m�rit�; cette dame que
vous appelez Mme d'Albergotti l'a servi de tout son pouvoir; eh bien,
ventrebleu! je la servirai de toutes mes forces.

Claudine aurait volontiers embrass� Grippard sur les deux joues, tant
elle se sentait aise de se voir un ami.

--Il faut d'abord savoir o� on l'a conduite, reprit-elle.

--On le saura en furetant dans cette grande caserne d'h�tel; je


trouverai bien quelque camarade ou quelque laquais qui aura des
connaissances parmi les huissiers ou les commis. J'ai de bonnes jambes
et ma langue n'est pas trop mauvaise, vous verrez.

--Aussit�t que vous aurez appris le lieu de sa retraite, vous viendrez


m'en instruire?

--Parbleu! puisque c'est pour vous que je le demanderai.

--Et vous ne perdrez pas une minute?

--Pas une seconde.

Claudine rentra dans l'h�tel de la rue de l'Oseille, un peu moins


troubl�e qu'elle ne l'�tait au moment o� elle avait rencontr� Grippard.
Les malheureux s'accrochent � toutes les branches, Grippard �tait
la branche de Claudine. Grippard �tait un homme consciencieux qui
accomplissait loyalement tout ce qu'il promettait; malheureusement, il
avait plus de loyaut� que d'esprit, et il ne r�ussissait gu�re dans les
choses o� il fallait de la ruse. Il s'installa devant l'h�tel de M. de
Louvois et se mit bravement � interroger les laquais, les huissiers,
les piqueurs et toute la valetaille qui affluait par l�. La moiti� de ce
monde-l� ne comprenait rien � ce qu'il demandait; l'autre n'y r�pondait
pas; mais Grippard ne se d�courageait pas pour si peu et recommen�ait de
plus belle. Quand vint le soir, il s'en alla rendre compte � Claudine de
ses d�marches et de leur insucc�s; ce fut la m�me chose le jour suivant.
Claudine � chaque visite pleurait de tout son coeur et priait Grippard
de ne pas l'abandonner. Grippard lui promettait tout ce qu'elle voulait,
et courait s'installer derechef dans cette cour maudite o� l'on voyait
tant d'uniformes, que c'�tait � peu pr�s comme un camp. Il s'y tenait
donc, plant� sur ses jambes, �piant la venue d'un visage nouveau qu'il
p�t interroger, lorsqu'il aper�ut Bouletord qui descendait le grand
escalier avec un air de capitan merveilleux � voir. Le brigadier avait
l'un des poings sur la hanche, et de son autre main il frisait sa
moustache. Jamais son chapeau n'avait �t� pos� si de travers, jamais
son �p�e n'avait si fi�rement battu ses mollets, jamais ses bottes
ne s'�taient appuy�es si carr�ment sur le pav�: c'�tait un homme qui
triomphait des pieds � la t�te. Grippard avait vu Bouletord le jour de
l'exp�dition de Villejuif, mais Bouletord n'avait pas vu Grippard
qui �tait d�guis�. Le caporal n'h�sita pas et aborda r�solument son
camarade.

--Bonjour, brigadier, lui dit-il.

--Mar�chal des logis, s'il te pla�t, r�pondit Bouletord d'un air


superbe.

--Ah diable! nous montons en grade, � ce qu'il para�t.

--C'est M. de Louvois que je viens de voir, qui m'a nomm� � ce grade. Il


ne s'arr�tera pas l�. Le ministre sait appr�cier mes services.

En pronon�ant ces paroles, Bouletord semblait �touffer dans son habit;


il parlait haut et tournait les yeux de tous c�t�s pour voir si personne
ne le regardait. Grippard avait assez de sens pour comprendre que cet
homme ne demandait qu'� �tre interrog� pour r�pondre. Il lui offrit
d'aller boire une bouteille ou deux ensemble, et le mar�chal des
logis accepta, dans la double esp�rance de se rafra�chir et d'avoir un
auditeur.
--Ainsi, reprit Grippard, quand ils furent assis devant la table d'un
cabaret prochain, tu as vu le ministre.

--Comme je te vois; il m'a donn� vingt louis et m'a dit que j'�tais un
brave qu'il fallait pousser.

--Tu as donc fait toutes sortes de prouesses?

--Je n'en ai fait qu'une, mais elle en vaut mille.

--Laquelle?

--J'ai tu� Belle-Rose.

Grippard laissa tomber le verre qu'il tenait � sa bouche.

--Tu as tu� Belle-Rose! s'�cria-t-il.

--Oh! quand je dis tu�, je n'en suis pas tout � fait s�r; mais il doit
�tre mort � l'heure qu'il est. Je lui ai mis une balle, tiens, l�,
ajouta Bouletord en appuyant le doigt sur le justaucorps de Grippard.
Voil� ce qu'on gagne, continua Bouletord, qui prenait le silence de son
camarade pour de l'admiration, voil� ce qu'on gagne � lutter contre nous
autres. L'homme est � peu pr�s mort et la femme a son affaire.

--Quelle femme? demanda Grippard d'un petit air innocent.

--Eh! parbleu! Mme d'Albergotti. Elle est au couvent, celle-l�.

--Quel couvent?

--Ma foi, je n'en sais rien. C'est un couvent comme tous les couvents.
Visitandines, ursulines ou b�n�dictines, qu'est-ce que �a fait?

--C'est juste, fit Grippard.

Bouletord commen�ait � �tre gris: il quitta Mme d'Albergotti et retourna


� Belle-Rose; au bout d'un quart d'heure, il avait narr� six fois
l'histoire de son coup de fusil. C'�tait plus que Grippard n'en voulait
apprendre; il paya l'�cot et courut chez Claudine.

Au r�cit que lui fit le pauvre soldat, Claudine faillit mourir de


d�sespoir. Elle l'�coutait les yeux noy�s de larmes, la poitrine
haletante, le coeur oppress�; vingt fois elle lui fit r�p�ter le m�me
discours et l'interrompait � tout instant par ses sanglots.

--Dieu me l'aura peut-�tre conserv�, dit-elle enfin; j'en aurai bient�t


l'assurance.

--Que comptez-vous faire?

--Partir pour l'Angleterre.

--Toute seule, vous si jeune?

--Mon fr�re est bless�, malade, souffrant, puis-je l'abandonner? Suzanne


est seule aussi, mais elle, du moins, n'est pas en danger de mort.
J'irai au plus malheureux.

--Je ne sais pas trop comment vous offrir cela, moi, reprit Grippard,
mais il me semble que vous feriez bien si vous me permettiez de vous
accompagner. J'ai �t� caporal dans la compagnie de votre fr�re. C'est
tout simple.

--J'accepte, lui dit-elle; nous partirons demain.

M. de Louvois n'avait pas plut�t appris la nouvelle de la mort suppos�e


de Belle-Rose, qu'il fit appeler M. de Pomereux, de qui la mission avait
�t� retard�e.

--Notre homme est mort! lui cria-t-il du plus loin qu'il le vit.

--Tircis Belle-Rose? fit le comte de sa voix railleuse.

--Lui-m�me. Voil�, j'imagine, qui aplanit furieusement les difficult�s.


Que Mme d'Albergotti vous �pouse, et je suis assez veng�.

--Merci, beau cousin; vous ne l'�tes point encore tout � fait.

--Quoi! c'est vous qui doutez maintenant?

--A vrai dire, monseigneur, je ne suis point tr�s rassur� de ce c�t�-l�.


Quand les femmes se m�lent de fid�lit�, elles sont fid�les jusqu'�
l'extravagance. Les morts ont toutes sortes d'avantages: ce sont des
personnes tranquilles qui ne contrarient jamais. Elle l'aimait vivant,
elle va l'adorer d�funt.

--Voyons, monsieur le comte, renoncez-vous � Mme d'Albergotti? Ce


serait tant pis pour elle, je vous en pr�viens, et pour vous aussi, qui
manqueriez une belle fortune.

--Et qui vous dit qu'on renonce � quoi que ce soit? Je fais comme ces
g�n�raux qui comptent l'ennemi avant de livrer bataille, et qui se
battent apr�s.

--S'il en est ainsi, rendez-vous sur-le-champ au couvent des dames


b�n�dictines de la rue du Cherche-Midi. Voici une lettre pour la
sup�rieure qui vous introduira aupr�s de Mme d'Albergotti.

Mme d'Albergotti re�ut M. de Pomereux dans le parloir. La m�me �motion


qui avait saisi le gentilhomme � leur premi�re entrevue chez M. de
Louvois fit tressaillir son coeur � la vue de Suzanne. Elle eut, en
le saluant, un si doux sourire et un si chaste m�lange de r�serve et
d'am�nit�, qu'il en fut touch�.

--M'apportez-vous une bonne nouvelle? lui dit-elle; je suis si peu


habitu�e au bonheur, que j'esp�re toujours le voir enfin me rendre
visite, tout en n'y comptant pas beaucoup.

--H�las! madame, lui r�pondit M. de Pomereux, qui �tait fort embarrass�,


je viens de la part de M. de Louvois.

--C'est-�-dire que cette esp�rance dont je vous parlais tout � l'heure


ne me rendra pas visite aujourd'hui?
--C'est un peu comme vous l'entendrez. Je voudrais que nous fussions au
temps des chevaliers de la Table ronde pour avoir le droit de venir vous
d�livrer la lance au poing; malheureusement, madame, la mar�chauss�e
m'interdit cette facult�; mais il est un autre moyen d'en sortir.

--Encore! fit Suzanne d'un ton moiti� riant, moiti� s�rieux.

--Eh! madame, croyez bien que si j'en use de cette fa�on, c'est plus
dans votre int�r�t que dans le mien! On vous d�livre et je m'encha�ne.

Le ton brusque de cette repartie fit sourire Mme d'Albergotti.

--Faut-il que je vous remercie? dit-elle.

--Tenez, madame, parlons s�rieusement, reprit le comte; il y a si


longtemps que cette folie ne m'est arriv�e, que je puis bien me la
permettre une fois en passant. Je me sens attir� vers vous par une
sympathie que vous appellerez comme il vous plaira, mais qui est
sinc�re; votre avenir m'�pouvante. Vous ne savez pas quel homme c'est
que mon cher cousin. Entre nous, et quand la passion le domine, je le
crois un peu capable de tout. Vous et le capitaine Belle-Rose l'avez
bless� dans son orgueil de ministre; la plaie est incurable. Vous savez
quel jour vous �tes entr�e en ce couvent, savez-vous bien quel jour vous
en sortirez? �tes-vous bien s�re que Belle-Rose revienne jamais? Entre
vous il y a la mer et la col�re du ministre, madame! Voulez-vous faire
de ce clo�tre votre tombeau? Sortez d'abord, �pousez-moi et vous vivrez
apr�s � votre guise. Si je vous d�plais trop, notre gracieux monarque me
fournira bien quelque occasion de me faire casser la t�te � son service.
Tout au moins serez-vous libre et hors de ces murs o� l'on �touffe.

Mme d'Albergotti vit bien cette fois que M. de Pomereux parlait


s�rieusement. Son visage �tait anim�, l'expression de sa voix �tait
tendre et suppliante; l'enveloppe du d�bauch� s'�tait fondue, et l'on
voyait � nu l'�me du gentilhomme. Elle tendit la main au jeune comte,
qui la baisa respectueusement.

--Merci, monsieur, lui dit-elle; vous avez le coeur bon, bien qu'il
soit p�tri d'une �trange fa�on. En vous repoussant, ce n'est pas M. de
Pomereux que je repousse, c'est le mariage avec un autre qui ne serait
pas Belle-Rose. Je lui ai engag� ma foi: qu'il meure ou qu'il vive, je
la lui garderai. Je ne me dissimule aucun des p�rils auxquels m'expose
la rancune de M. de Louvois. Ces p�rils ne seront pas plus forts que
ma r�signation. Vous m'avez comprise, monsieur; qu'il ne soit plus
d�sormais question de cela entre nous.

M. de Pomereux s'inclina. Ce qu'il avait encore � dire l'�tranglait; il


voulut vaincre son �motion et n'y parvint pas. Il se pencha sur la main
de Suzanne et la baisa de nouveau avec un respect qui n'�tait pas dans
ses habitudes.

--Vous �tes une noble cr�ature, et vous m'auriez rendu meilleur, dit-il.

M. de Pomereux fit prier la sup�rieure de vouloir bien l'entendre une


minute; elle vint, et il lui demanda de communiquer � Mme d'Albergotti
la nouvelle dont il �tait porteur; apr�s quoi il sortit en toute h�te.
Comme il traversait la cour int�rieure, il entendit un cri d�chirant.
Son coeur sauta dans sa poitrine.
--Mon Dieu! murmura-t-il, je crois que si trente femmes ne m'avaient pas
un peu us� de ce c�t�-l�, je finirais par aimer celle-ci.

XXXIV

UNE NUIT BLANCHE

Le cri qu'avait entendu M. de Pomereux �tait bien le cri de Suzanne


au moment o� elle avait appris la mort suppos�e de Belle-Rose. La m�re
�vang�lique la lui avait annonc�e froidement, et Suzanne, bris�e d'un
seul coup, �tait tomb�e sur le carreau. La sup�rieure appela deux soeurs
qui transport�rent la pauvre afflig�e dans sa chambre, o� elle demeura
plusieurs heures sans donner aucun signe de vie. Quand elle se r�veilla
comme d'un long sommeil, les pleurs ruissel�rent de ses yeux, et si on
l'e�t entour�e d�s ce moment-l�, Mme d'Albergotti e�t certainement pris
le voile. Vers le soir, son �me �perdue se rattacha � une esp�rance qui,
dans la nuit de son d�sespoir, brillait comme une lueur vacillante. Il
lui semblait que, dans sa cruelle narration, la sup�rieure avait exprim�
vaguement un doute sur la r�alit� de la mort de Belle-Rose. Cette pens�e
se d�veloppa aussit�t qu'elle fut n�e et la saisit tout enti�re. Ce
pouvait �tre aussi une fausse nouvelle pr�par�e par M. de Louvois.
Suzanne se r�solut � attendre avant de prendre aucune d�termination,
mais le coup avait �t� terrible, et quand elle parut le lendemain aux
pri�res qui se faisaient en choeur dans la chapelle, on aurait pu croire
que c'�tait une morte qui sortait du tombeau. Trois jours se pass�rent
dans cette angoisse qui l'�puisait; ses nuits �taient sans sommeil, ses
jours sans repos. Il lui arrivait souvent de rester plusieurs heures
accoud�e contre l'appui de sa fen�tre, regardant les oiseaux du
ciel, les nuages blancs, les grands ormes tout fr�missants, l'eau des
fontaines, les fleurs �panouies, et ne comprenant pas que la nature
impassible e�t encore des parfums, des bruits m�lodieux, des beaut�s
sereines, quand tant d'�pines lui d�chiraient le coeur. On la trouvait
parfois, dans les bosquets du jardin, �tendue au pied d'un arbre, le
front p�le, inanim�, et le visage couvert de larmes; d'autres fois,
il fallait l'arracher du pied de la croix o� elle s'�tait agenouill�e,
entourant de ses faibles bras les pieds sanglants du Christ: les pri�res
se m�laient � ses sanglots, et tandis que la sup�rieure ordonnait d'une
voix s�che de la transporter sur son lit, on voyait les jeunes soeurs
presser leurs yeux humides de leurs voiles blancs. Dans les heures o�
la douleur, endormie par son propre exc�s, lui laissait un peu de repos,
Suzanne s'effor�ait de se rattacher � la pens�e consolante qui luisait
dans son esprit malade; elle se reprenait � la vie, et il lui paraissait
que Belle-Rose ne pouvait pas mourir, tout bonnement parce qu'elle
l'aimait. Mais ces heures �taient courtes, et la douleur, un instant
assoupie, se r�veillait plus aigu� et plus am�re. Le quatri�me jour, on
vint avertir Suzanne que M. de Pomereux, qui d�sirait lui parler, �tait
au parloir. La premi�re pens�e de Suzanne fut de refuser cette entrevue,
mais il lui parut que dans l'�tat o� elle �tait tomb�e, rien ne saurait
plus augmenter son malheur, et elle descendit. M. de Pomereux eut peine
� la reconna�tre, tant �tait profond le changement qui s'�tait op�r� en
elle. Il joignit les mains avec un geste de piti�.

--Mais, madame, s'�cria-t-il, vous vous tuez!


--Le d�sespoir n'est pas un suicide, r�pondit-elle.

--Mordieu! madame, reprit le comte avec une violence qui ne respectait


pas trop la saintet� des lieux, il ne sera pas dit que je vous aurai
laiss�e mourir. Belle-Rose n'est pas mort!

La joie fut si vive au coeur de Suzanne, qu'elle chancela et s'appuya


contre la grille du parloir pour ne pas tomber; des larmes jaillirent
de ses yeux, et elle se mit � sangloter comme un enfant sans savoir ce
qu'elle faisait. M. de Pomereux, qui �tait plus �mu qu'il n'aurait voulu
le para�tre, laissa passer ce premier moment sans l'interrompre. Quand
Suzanne se fut un peu calm�e, elle releva son visage o� brillait un
sourire baign� de larmes.

--Merci! lui dit-elle, vous ne savez pas tout le bien que vous me
faites.

--Eh! parbleu! je m'en doute bien un peu � tout le mal que �a me fait.
Je m'int�resse � vous d'une �trange fa�on... Je crois, vrai Dieu, que
vous m'avez retourn�, et c'est, ma foi, tant pis pour vous, car si je me
mets une bonne fois � vous aimer tout de bon, vous m'aurez sur les bras
pour tout le reste de votre vie.

--�tes-vous bien s�r qu'il ne soit point mort?

--Voil� que vous ne m'�coutez m�me pas... Oui, oui, j'en suis tr�s s�r.

--De qui le tenez-vous?

--De mon grand cousin, qui en a re�u la nouvelle d'Angleterre, o� le


capitaine Belle-Rose est pass�.

--Mais peut-�tre est-il dangereusement bless�?

--A vous parler franc, il a une balle au beau milieu de la poitrine...


Eh bien! voil� que vous p�lissez � pr�sent!... Voyons, la blessure n'est
point mortelle! Eh! que diable! j'ai vu gu�rir des gens qui �taient
perc�s d'outre en outre... Dans six semaines ou deux mois il n'y
para�tra seulement plus.

--Le croyez-vous?

--Je vous en donne ma parole. M. de Louvois a �t� inform� de l'aventure


par M. de Charny, un diable d'homme qui a des agents partout; il en
a re�u la nouvelle de Douvres, o� les fugitifs sont d�barqu�s. M.
de Louvois a mis la d�p�che en morceaux; il commence � croire que le
capitaine a quelque amulette qui le prot�ge.

--C'est la justice de sa cause qui le d�fend, monsieur.

--Vous croyez? Il y a des cas o� j'aimerais mieux une bonne cuirasse.


Quoi qu'il en soit, il vit, madame, et c'est une r�surrection qui g�te
diablement mes affaires et compromet un peu les v�tres.

--Non, monsieur, les v�tres n'y perdent rien, r�pondit Suzanne avec un
malin sourire.

--Eh! madame, j'ai vu tant de miracles op�r�s par le temps, que j'en
suis venu � croire que c'est le meilleur saint qu'on puisse invoquer.
Vous ne connaissez pas quel enchanteur c'est que demain!

--Vraiment, non; mais je me connais, moi.

--Soit; mes affaires n'y perdent rien, puisque vous le voulez.

--Elles y gagnent m�me quelque chose.

--En v�rit�?

--Ma reconnaissance, reprit Suzanne en lui tendant sa petite main.

--C'est toujours quelque chose, fit le comte en souriant. La


reconnaissance est quelquefois un chemin de traverse.

--Je vous la donne, je ne puis donc pas vous emp�cher de la prendre


comme vous voudrez.

--Vous riez � pr�sent, madame, et vous ne voyez pas que cette


r�surrection ferme et verrouille sur vous les portes de ce maudit
couvent, qui, sans cela, allaient peut-�tre s'ouvrir. M. de Louvois est
furieux, madame.

--Que voulez-vous qu'il me fasse apr�s ce qu'il m'a fait?

--Mais il peut vous oublier!

--D'autres se souviendront.

--Eh bien! madame, si par hasard vous trouviez l'attente trop longue,
vous savez que vous pouvez en toute chose compter sur mon d�vouement.

La visite de M. de Pomereux rendit � Suzanne le calme qu'elle avait


perdu, et pleine de courage, maintenant que Belle-Rose vivait, elle eut
foi dans l'avenir. Il y avait dans le couvent des dames b�n�dictines une
jeune pensionnaire que sa famille poussait � prendre le voile. C'�tait
la seule dont les soins eussent touch� Suzanne et dont elle e�t support�
les caresses durant les trois jours sombres qui suivirent la nouvelle
apport�e par M. de Pomereux. Gabrielle de Mesle s'�tait attach�e aux
pas de Suzanne, pleurait avec elle et l'embrassait en lui prodiguant les
noms les plus doux. C'�tait la seule consolation qu'elle p�t lui donner,
mais c'�tait la seule aussi que Suzanne voul�t accepter. Il arriva donc
que les liens de la plus tendre affection se nou�rent entre elles sans
qu'aucune des deux y e�t song� d'abord. Gabrielle pouvait avoir dix-sept
ou dix-huit ans; elle �tait �lanc�e et blanche comme un lis, et blonde
comme ces portraits de Vierge qu'on voit dans les �glises. Sa t�te,
d'un ovale harmonieux, �tait presque toujours inclin�e sur sa poitrine,
qu'elle avait �troite et amaigrie; sa taille fl�chissait comme un
roseau, et quand elle passait dans l'ombre des charmilles avec sa robe
blanche et son beau front pench�, on la pouvait prendre pour l'un de
ces anges sveltes que les statuaires sculptent autour des b�nitiers.
Gabrielle avait le sourire et le coeur d'un enfant; mais une accablante
tristesse d�vorait sa vie et tarissait les sources de sa pure jeunesse.
Quand elle arr�tait ses yeux limpides sur Suzanne, leur regard tendre et
m�lancolique allait jusqu'au coeur de son amie; mais quand Suzanne
lui demandait la cause de ce morne abattement o� elle �tait toujours
plong�e, la pauvre fille d�tournait la t�te et l'on voyait de grosses
larmes glisser sur l'alb�tre de ses joues. D'�tranges frissons la
prenaient parfois des pieds � la t�te; elle rougissait, pressait ses
tempes de ses deux mains, passait ses doigts blancs dans ses longs
cheveux et se prenait � courir comme une folle dans les jardins. Un
quart d'heure apr�s, on la trouvait couch�e dans l'herbe, le visage
sur ses genoux, ab�m�e dans d'inexplicables r�veries. Elle �tait d'une
douceur ang�lique et souffrait sans se plaindre tout ce qu'il lui
fallait endurer de la sup�rieure, qui l'avait en aversion. Gabrielle
alla vers Suzanne, parce que Suzanne souffrait; Suzanne alla vers
Gabrielle, parce que Gabrielle �tait faible et opprim�e. Une nuit que
Suzanne dormait dans sa chambre, elle fut tir�e de son sommeil par de
l�gers soupirs qui partaient du pied de son lit. Il lui semblait que le
bois craquait sous la pression d'un corps �tranger. Elle ouvrit � demi
les yeux et vit, � la mourante lueur d'une veilleuse, une forme blanche
qui �tait assise � ses pieds, immobile et raide comme une statue. Bien
qu'elle f�t naturellement courageuse, Suzanne frissonna et sentit une
sueur glac�e mouiller ses tempes; elle se dressa pour mieux voir
le fant�me qui �tendait vers elle ses deux mains. Elles �taient si
transparentes qu'elles semblaient fluides; l'une d'elles se posa sur le
bras de Suzanne, qui tressaillit jusqu'au coeur � son contact humide
et froid. Mais comme Suzanne s'�tait pench�e en avant, elle reconnut
Gabrielle qui la regardait de tous ses yeux d�mesur�ment ouverts. La
pauvre enfant avait la t�te nue; ses longs cheveux, qu'elle avait fort
beaux, descendaient sur sa poitrine et encadraient son visage, qui avait
l'aspect du marbre; elle �tait � demi v�tue d'un peignoir qui flottait
autour de sa taille et lui donnait l'apparence d'une ombre. Ses dents
claquaient sous ses l�vres blanches.

--J'ai peur, dit-elle en tendant vers Suzanne ses mains suppliantes.

--Oh! mon Dieu! qu'avez-vous? s'�cria Suzanne en prenant les deux mains
de Gabrielle, qu'elle chercha � r�chauffer contre son sein.

--J'ai peur, r�p�ta la jeune fille, dont les yeux brillaient d'un �clat
fi�vreux.

Suzanne crut d'abord qu'une sorte de d�lire avait chass� Mlle de Mesle
de son appartement; elle la couvrit de quelques v�tements, alluma une
bougie et la fit asseoir � son c�t�. Gabrielle la suivait d'un regard
brillant et inquiet comme celui des oiseaux; mais quand la lumi�re
se fut r�pandue dans la chambre, et qu'elle eut entendu � plusieurs
reprises la voix de son amie, elle se jeta tout � coup dans ses bras et
fondit en larmes.

--Je vais mourir! je vais mourir! mon Dieu! sauvez-moi! dit-elle.

Ces paroles, et plus encore l'accent qu'elles avaient dans la bouche de


la pauvre fille, remplirent de piti� le coeur de Suzanne. Elle appuya la
t�te de Gabrielle sur son �paule et la couvrit de baisers en l'appelant
des noms les plus doux, comme on fait d'un enfant.

--Vous �tes une petite folle, calmez-vous, dit-elle; n'�tes-vous pas


pr�s de moi? que craignez-vous?

--Oh! reprit Gabrielle, je sens bien que je meurs un peu chaque jour; je
vous dis que je vais mourir... Cette nuit, en r�ve, j'ai vu ma soeur qui
m'appelait... elle est morte, elle aussi... elle �tait toute blanche
et pleurait en me regardant... Je me suis r�veill�e tremp�e d'une sueur
froide... je sentais son souffle humide et glacial... j'ai ferm� les
yeux et suis venue ici en courant plus morte que vive... Elle �tait
dans un couvent, ma pauvre soeur, comme moi, madame; elle n'en est plus
sortie...

Gabrielle colla son visage baign� de larmes sur la poitrine de Suzanne


et l'�treignit dans ses bras en sanglotant.

--Mais, malheureuse enfant, s'�cria Suzanne, vous n'avez donc ni m�re ni


p�re?

--Je n'ai plus de m�re... elle est morte quand j'avais quinze ans.

--Et votre p�re?

--Mon p�re?... Ses cheveux ont blanchi dans une nuit... on a fait un
cadavre de cet officier du roi... Il entend... il regarde... il ne
comprend plus.

--Et personne, personne autour de vous! ni fr�re, ni parents?

--Des parents! oh! si... j'en ai plusieurs... j'en ai trop peut-�tre.


Nous �tions riches, nous, et si riches, que plusieurs nous enviaient!
C'est horrible! horrible!

Gabrielle tremblait de tout son corps. Suzanne l'�coutait, �piant sur


ses l�vres le terrible secret qui allait s'en �chapper.

--Ce fut ma m�re qui mourut la premi�re, belle, jeune, ador�e; elle
p�lit un jour, puis souffrit le lendemain, puis se coucha; elle se
plaignit quelques jours encore et ne se releva plus. Ma soeur n'aimait
qu'elle au monde. Cette mort la rendit comme folle, et, sans savoir ce
qu'elle faisait, elle courut dans un couvent, un couvent comme celui-ci,
avec des arbres et de la lumi�re tout autour, le silence et l'ombre au
milieu... Elle en voulut sortir un jour pour retourner aupr�s de notre
p�re; ce jour-l�, il lui passa un frisson dans tout le corps, tenez,
comme � moi; elle lutta contre le mal, mais le mal fut le plus fort.
Elle ne sortit plus du couvent que pour aller au cimeti�re avec une
couronne de roses blanches au front.

--Pauvre fille! murmura Suzanne.

--Est-ce de moi ou de la morte que vous parlez? reprit Gabrielle; nous


aurons m�me destin. Il nous restait un fr�re, un seul, un enfant, une
adorable petite cr�ature de six ans, folle, joyeuse, franche, les l�vres
roses, les yeux doux comme des fleurs, le coeur sur sa bouche qu'il
donnait � tout le monde. Pauvre Henri! un matin il se r�veilla avec la
p�leur du marbre sur le front, les yeux plomb�s, le visage terni; ses
l�vres �taient toutes bleu�tres, sa peau br�lante et s�che; il me jetait
ses bras autour du cou en me disant qu'il avait du feu dans la poitrine,
et il pleurait; � midi il avait d�j� ses petites mains froides, le soir
il �tait mort!

Suzanne serra Gabrielle sur son coeur.

--Cela vous �tonne, reprit la jeune fille d'une voix sourde, mais vous
n'avez donc pas compris? vous ne savez rien?
--Quoi? fit Suzanne avec �pouvante.

--Nous �tions riches, ne vous l'ai-je pas dit? on a voulu notre


richesse... on l'aura... il n'y a plus que moi...

--Oh! croyez-vous? mon Dieu!

--Je crois ce qui est, continua Gabrielle en se rapprochant de


Suzanne... On nous a tu�s, on me tuera, on m'a d�j� tu�e peut-�tre... On
ne vous l'a donc jamais dit?

Et tout bas, collant sa bouche � l'oreille de Suzanne, elle ajouta:--Le


poison est en France, le poison est partout; il est au coeur des
familles, il est dans l'eau qui d�salt�re, dans le fruit qui rafra�chit,
dans la fleur qu'on caresse, dans le parfum qu'on respire; le poison
est comme l'air, il passe avec le vent; il est dans la ville et dans
la campagne... C'est l'ennemi invisible, insaisissable, infaillible;
il d�vore la France; il est au coeur du royaume; il est le ma�tre, le
spoliateur, le roi!

Suzanne demeura glac�e � ces paroles; sans qu'elle p�t en comprendre


la cause, elle sentit fr�mir tout son �tre et son coeur se serrer. Une
terreur invincible s'empara d'elle, et durant quelques minutes elle
garda Gabrielle press�e entre ses bras, muette et osant � peine regarder
autour d'elle.

--Sauvez-vous donc! sauvez-vous! s'�cria-t-elle quand elle put parler.


Il faut que votre p�re vienne vous r�clamer ici, il le faut.

--Quitter ce couvent! mais ce serait un suicide... C'est ma fortune


qu'ils veulent... ne suis-je pas la derni�re h�riti�re? Qu'ils la
gardent cette fortune, moi je prendrai le voile! J'ai peur de mourir �
dix-sept ans... Mon Dieu! je voudrais vivre.

Les larmes jaillirent encore des yeux de Gabrielle; sa poitrine �tait


haletante, ses yeux ardents, son souffle enflamm�; la terreur, la
fi�vre, le d�sespoir, la torturaient. Enfin, bris�e par tant d'�motions,
elle finit par fermer ses paupi�res rougies et s'endormit aupr�s de
Suzanne. Suzanne la regardait et suivait effar�e les ravages profonds
que l'inqui�tude et la souffrance avaient imprim�s sur la t�te charmante
de sa compagne. Elle la baisa au front et la veilla pieusement, le
coeur tout plein de tristesse et de piti�. Elle la veillait encore aux
premiers rayons du jour, et sa bouche r�p�tait tout bas, comme l'�cho
d'un son funeste, le dernier mot de Gabrielle:

--Poison! poison!... partout le poison!

XXXV

LA RENONCIATION

Les aveux nocturnes de Gabrielle avaient nou� entre elle et Suzanne


des relations plus intimes. A partir de cette nuit fun�bre o� la
pauvre jeune fille avait ouvert son coeur � l'amie que lui envoyait la
Providence, ce furent entre les deux recluses de longs entretiens et
d'am�res confidences. L'une n'esp�rait plus, l'autre n'esp�rait gu�re;
le malheur leur tint lieu de connaissance; au bout de trois semaines,
il leur parut qu'elles ne s'�taient jamais quitt�es. La tristesse de
Gabrielle ne faisait qu'augmenter; il semblait qu'une main invisible
pesait sur son front, o� l'on voyait passer les ombres de d�vorantes
inqui�tudes. Parmi les personnes qui venaient la visiter, il y avait une
dame �g�e que Gabrielle appelait sa tante. Cette dame, v�tue � la mode
du temps de la r�gence d'Anne d'Autriche, avait un air qui ne revenait
pas � Suzanne. Elle �tait toujours pr�venante et polie, douce et toute
confite en Dieu, et trouvait dans sa m�moire une foule de noms charmants
dont elle accablait sa ni�ce, mais rien n'y faisait, et Suzanne ne
pouvait pas s'emp�cher de lui t�moigner une grande froideur. La dame
paraissait ne pas s'en apercevoir, et ce n'�tait pas l� une des choses
qui d�plaisaient le moins � Mme d'Albergotti. Un jour que la dame venait
de quitter Gabrielle, Suzanne demanda � son amie ce que c'�tait que
cette dame-l�.

--C'est ma tante, si l'on veut, r�pondit Gabrielle.

--Comment donc?

--C'est une toute petite parente � moi, dont on a fait une tante � la
mode de Bretagne, sous pr�texte qu'elle �tait un peu cousine de ma m�re.

--Y a-t-il longtemps que vous la voyez?

--Depuis l'enfance. C'est une sainte personne qui est tout attach�e �
ses devoirs.

--Mais cette saintet�, reprit Suzanne, l'emp�che-t-elle d'aimer autre


chose que le ciel?

--Oh! non pas; elle a pour moi une sinc�re affection; ce matin encore
elle pleurait en me voyant si chagrine.

--Que ne vous aide-t-elle donc � sortir d'ici?

--Elle le voudrait bien; mais que peut-elle, vieille et pauvre comme


elle est?

--Ah! elle est pauvre? murmura Suzanne.

--Ses deux fils sont dans les ordres et ses deux filles sont � la veille
de se marier � des personnes riches qui les aiment pour leurs qualit�s.

A mesure que Gabrielle parlait, Suzanne sentait s'�veiller en elle


d'�tranges soup�ons; mais elle �tait d'une nature trop loyale pour
vouloir les exprimer; il lui semblait qu'on aurait pu l'accuser de
calomnier une personne qu'elle ne connaissait pas.

--Ma tante �tait aupr�s de nous quand ma pauvre m�re est morte, reprit
Gabrielle; et nous l'avons toujours retrouv�e � nos c�t�s chaque fois
qu'un malheur a visit� notre maison.

--Ah! fit Suzanne.

--Il y a des heures o� je me reproche de ne pas lui rendre toute


l'affection qu'elle m�rite; mais vous le savez sans doute, Suzanne, ce
sont des sentiments auxquels nous ne commandons pas. Malgr� tout ce que
j'ai voulu, je n'ai jamais pu aimer ma tante.

Cette indiff�rence ou m�me cet �loignement dans une personne aussi


aimante que l'�tait Gabrielle frappa Suzanne. Elle avait toujours pens�
que ce n'est pas sans motif qu'on �prouve de ces sortes d'antipathie,
et se r�solut � surveiller la dame si pieuse et si bonne, pour �claircir
ses soup�ons. Les �v�nements ne lui en donn�rent pas le temps. Un jour
que Gabrielle avait re�u la visite de sa tante, elle trouva dans son
livre d'heure un petit papier sur lequel il y avait ces mots �crits au
crayon:

�Prenez le voile, ou recommandez votre �me � Dieu.�

L'�criture de ce papier mena�ant n'�tait pas contrefaite, cependant


Gabrielle ne la connaissait pas. Elle courut, glac�e de terreur, � la
chambre de Suzanne.

--Voyez! dit-elle.

Suzanne fr�mit d'horreur et entoura Gabrielle de ses bras comme si elle


e�t voulu lui faire un rempart de son corps.

--Votre tante n'est-elle pas venue ce matin? s'�cria-t-elle avec


explosion.

--Oui.

--Que Dieu me pardonne ce que je vais vous dire; mais dites-moi,


Gabrielle, dites: �tes-vous bien s�re de son affection?

--Vous la soup�onnez! dit la jeune fille en pressant fortement le bras


de sa compagne.

--Oui, reprit tout bas Suzanne.

--Eh bien, moi aussi! r�pondit Gabrielle d'une voix �touff�e.

--Malheureuse enfant! que ne me parliez-vous?

--A quoi la plainte me servirait-elle? Ma tante passe pour une sainte...


c'est moi qui me trompe sans doute... Qui me croirait d'ailleurs? Tenez,
Suzanne, il vaut mieux que j'ob�isse � cet ordre myst�rieux.

--Mais vous vous enterrez vivante.

--Vivante! regardez-moi donc!

Gabrielle �carta les boucles �paisses de sa chevelure et promena sa


main sur son visage avec un geste d'une �nergie inexprimable. Elle �tait
livide. La voix mourut dans la gorge de Suzanne, qui embrassa Gabrielle.

--Et puis, continua son amie, � quoi bon vivre quand on est seule? De
toute ma famille il ne reste personne que mon vieux p�re, et je n'ai
pas une main sur laquelle je puisse m'appuyer. Au moins, quand je serai
religieuse, me laissera-t-on mourir en paix.
Rien ne put faire changer la r�solution de Gabrielle: la peur et le
d�sespoir la poussaient � la fois. Aussit�t qu'on sut dans le couvent
l'intention o� elle �tait de prendre le voile, la sup�rieure ordonna de
h�ter tous les pr�paratifs de la c�r�monie. La famille fut pr�venue, les
amis convi�s, et l'on choisit le jour. Le noviciat de Gabrielle n'�tait
point encore termin�, mais on obtint une dispense de l'archev�que de
Paris, et rien ne s'opposa plus � ce qu'elle pronon��t ses voeux. Le
spectacle du malheur de Gabrielle avait d�tourn� les pens�es de Suzanne
de leur cours naturel. Elle oubliait ses propres infortunes � la vue de
tant de jeunesse alli�e � tant de douleur. Une visite impr�vue l'obligea
de s'en souvenir. La veille du jour o� Mlle de Mesle devait renoncer au
monde pour se lier � Dieu, Mme d'Albergotti fut pr�venue par une soeur
que M. de Charny l'attendait au parloir.

--Voil� d�j� plus d'un mois, madame, lui dit M. de Charny en la saluant
jusqu'� terre, que M. de Louvois a le regret de vous voir au couvent,
o� il ne vous e�t certes pas envoy�e si la raison d'�tat ne l'y avait
contraint.

--Si le regret �tait aussi vif que vous voulez bien me l'exprimer,
monsieur, il me semble que monseigneur le ministre aurait une extr�me
facilit� � s'en d�barrasser.

--Ah! madame, que vous connaissez peu les dures lois que le pouvoir
impose � ceux qui l'exercent! Au-dessus de la volont� du ministre, il y
a la raison d'�tat; M. de Louvois esp�rait au moins que le spectacle de
la paix et de la mansu�tude qui r�gnent dans ces lieux toucherait votre
�me et vous d�ciderait � prendre le voile. Mais, � d�faut de vocation,
il a pouss� la bont� jusqu'� vous faire offrir d'entrer dans sa famille:
vous avez tout refus�.

--N'�tant la pupille de personne, j'ai bien le droit, j'imagine, de


songer moi-m�me � mon �tablissement.

--Sans doute, madame, et M. de Louvois se ferait un scrupule de


violenter en rien vos intentions; mais encore le soin du royaume exige
que vous preniez une d�termination.

--Le soin du royaume, monsieur; voil� bien des grands mots pour une
aussi ch�tive personne que je le suis!

--Les ennemis du roi se font des armes de tout, madame. Si vous saviez �
quelles injustes attaques les hommes �minents sont expos�s, vous verriez
toute cette affaire sous son v�ritable jour, et n'accuseriez plus M. de
Louvois, qui vous veut du bien. Mais si vous r�pondez toujours par des
refus aux bons offices de Son Excellence, si vous repoussez �galement
le voile et le mariage, elle aura l'extr�me douleur de devoir prendre
de nouvelles mesures qui assureront � la fois votre repos et celui de
l'�tat.

--Dites � monseigneur le ministre que je suis pr�te � tout souffrir,


mais que je ne suis pas pr�te � rien c�der.

--Madame, r�pliqua M. de Charny en saluant Mme d'Albergotti qui s'�tait


lev�e, j'aurai l'honneur de vous revoir dans un mois, et vais prier Dieu
pour que vos r�solutions soient chang�es � ce moment-l�.

Le lendemain, au point du jour, les cloches du couvent des dames


b�n�dictines de la rue du Cherche-Midi sonnaient � toute vol�e.
La c�r�monie de prise d'habit �tait une solennit� religieuse assez
fr�quente au temps o� se passe cette histoire, mais qui ne laissait
pas d'attirer au sein des couvents une grande foule toujours avide d'un
spectacle o� l'�motion ne manquait pas. On y voyait en grand nombre des
dames et des seigneurs de la cour, et ce jour-l� la pompe rempla�ait
dans les chapelles et les clo�tres le silence et les profondes
m�ditations. Suzanne s'�tait rendue de bonne heure aupr�s de Gabrielle.
Elle trouva son amie, plus p�le qu'un linceul, qui priait au pied de son
lit virginal.

--Il est temps encore! lui dit Suzanne en l'embrassant.

--Non, r�pondit Gabrielle d'une voix ferme, il le faut; le deuil est


dans le coeur, qu'importe un voile sur la t�te!

En ce moment la bonne tante entra. Elle s'effor�ait de pleurer, mais


sa figure grima�ait. Elle se jeta au cou de sa ni�ce et l'accabla de
tendres caresses. Gabrielle se laissa faire; mais en se tournant vers
Suzanne, elle lui dit avec un sourire navrant:

--C'est une goutte du calice!

M. de Mesle avait demand� � voir sa fille. Ce jour-l�, les barri�res


du couvent tombaient devant les grands parents. On le conduisit � la
cellule de Gabrielle, qui ne l'avait pas embrass� depuis plusieurs mois.
D'un bond elle fut dans ses bras, et se suspendit � son cou avec des
sanglots qui lui d�chiraient la poitrine. Le vieillard la pressa contre
son coeur, et l'on vit des larmes sillonner ses joues rid�es. A l'aspect
de ce vieillard, Suzanne comprit les paroles de Gabrielle. Son front
�tait tout charg� d'ennui, son regard �teint, sa parole tremblante;
il avait d� �tre beau et plein de vie, mais on sentait que c'�tait une
nature �puis�e qui luttait vainement contre un mal insaisissable. Le
soldat �tait vaincu. Ses l�vres s'�taient coll�es au cou de sa fille en
b�gayant les noms les plus doux. Un instant son regard s'anima � la vue
des pleurs que versait Gabrielle; il y eut sur son visage amaigri un
�clair de force et de fiert�.

--Si vous �tes malheureuse, ma fille, lui dit-il, rejetez ces habits, et
suivez-moi.

Gabrielle se pressa contre lui; la bonne tante eut un tressaillement.

--Mon p�re, r�pondit Gabrielle, je souffre � la pens�e de vous quitter,


mais j'ai fait le sacrifice de ma vie.

--H�las! mon enfant, r�pondit le vieillard, c'est un sacrifice que tu


n'aurais pas accompli dans d'autres temps: mais je vais bient�t partir,
et je suis sans force pour te prot�ger.

En disant ces mots, le vieillard laissa tomber ses bras avec un geste o�
il y avait tant d'impuissance et tant d'accablement, que Suzanne comprit
bien que Gabrielle �tait perdue. La bonne tante essaya de sourire.

--Moi qui ne suis qu'une pauvre veuve, dit-elle, j'aurais bien t�ch�
de la ramener � nous et � la prot�ger; mais c'est la vocation qui
l'entra�ne.
Le front de M. de Mesle s'inclina, et ses yeux perdirent leur regard
intelligent; il �tendit ses mains d�biles sur la t�te de Gabrielle.

--Ta m�re, une sainte, est morte; ta soeur, une vierge, est morte; ton
fr�re, un pauvre innocent qui souriait � la vie, est mort; je suis comme
un vieil arbre d�pouill� de ses rameaux et bris� par la foudre; si c'est
ta vocation de quitter le monde, o� le mal habite, que Dieu te b�nisse,
mon enfant.

Gabrielle se jeta � genoux. Le vieillard regarda le ciel, les mains


tendues au-dessus d'elle, et pleura. Puis, quand il l'eut une derni�re
fois embrass�e, il sortit morne et chancelant. La bonne tante s'essuyait
les yeux qu'elle avait secs. La chapelle des dames b�n�dictines se
remplissait d'un monde brillant; on aurait pu se croire dans une galerie
de Versailles, tant il y avait dans la nef et dans les tribunes de
personnes consid�rables par leur rang et par leur nom; la dentelle, la
soie et le velours rempla�aient sur les dalles du parvis l'�tamine et
la bure; de vagues parfums se m�laient aux senteurs de la myrrhe et
du benjoin. Derri�re la grille du choeur, dont les fines mailles
interceptaient le regard, les soeurs b�n�dictines �taient assises
couvertes de leurs longs voiles. Tous les yeux de l'assembl�e se
tournaient de leur c�t�, et l'on cherchait � deviner les gr�ces de leur
personne sous les plis �pais de leurs v�tements religieux. Il y avait,
parmi les dames et les seigneurs de cette nombreuse compagnie, bien des
familles qui comptaient un de leurs membres au sein de ces filles de
Dieu; mais les m�res elles-m�mes ne pouvaient reconna�tre laquelle
d'entre les religieuses elles avaient press� sur leur coeur au jour b�ni
de l'enfantement. Parfois il arrivait qu'une des soeurs tressaillait
sous le voile blanc; sa t�te un instant inclin�e vers la nef, se
penchait sur sa poitrine, et l'on devinait � ses mouvements convulsifs
qu'elle pleurait. Celle-l� venait d'apercevoir un fr�re, une m�re ou
un fianc�. Tout � coup une grande agitation se fit au milieu de la
chapelle, tous les yeux se port�rent du m�me c�t�, et l'on vit entrer
Mlle de Mesle dans toute la pompe d'un habit mondain. Un triste et
doux murmure l'accueillit; elle �tait si belle, que tout le monde la
plaignait. Les luttes int�rieures avaient r�agi sur sa physionomie, qui
gardait une expression de trouble et d'inqui�tude; une rougeur f�brile
�clairait son visage et lui pr�tait un charme de plus. Elle avait sur
ses beaux cheveux blonds une couronne de fleurs blanches, des perles �
son cou et des bijoux de prix � ses bras, � sa ceinture et � sa
robe. Elle traversa l'�glise d'un pas ferme, accompagn�e de la m�re
�vang�lique et d'une autre religieuse. M. de Mesle et les membres de sa
famille la suivirent. Quand elle eut mont� les degr�s qui s�paraient
la nef du choeur, l'office commen�a. L'archev�que de Paris officiait.
Gabrielle s'agenouilla sur un carreau de velours, et pria. La chapelle
�tait toute pleine de parfums et de fleurs; l'orgue faisait entendre
les chants les plus suaves; des soeurs cach�es dans une tribune m�laient
leurs voix c�lestes aux accords de l'instrument; c'�tait une harmonie
divine qui charmait les oreilles et p�n�trait doucement les coeurs.
Quand on eut offert � Dieu le sacrifice de la messe, l'oeuvre de
renonciation commen�a. En ce moment, tous les regards attendris se
reposaient sur la victime, toutes les �mes semblaient suspendues aux
paroles du pr�tre, et l'on ne songeait pas � essuyer les larmes qui
coulaient lentement de tous les yeux. Une soeur d�tacha les fleurs qui
paraient le front de la jeune fianc�e du ciel, et les fit tomber sur
le marbre; une autre d�noua les colliers de perles et les agrafes de
diamants; et les pierreries, qui rappellent les vanit�s de ce monde,
jonch�rent les dalles du choeur; on d�fit les noeuds de rubans et les
dentelles, et l'on vit se r�pandre sur les �paules nues de Gabrielle
sa luxuriante chevelure. Un rayon de soleil, glissant par les vitraux
�clatants, enveloppa sa t�te inclin�e d'une aur�ole et joua dans les
tresses flottantes de ses longs cheveux blonds comme l'or. Une soeur les
prit de la main gauche, en soulevant l'�pais manteau, et de la droite
elle en coupa les boucles, qui bient�t couvrirent la robe et le coussin
comme les �pis d'une moisson. L'archev�que levait la croix vers le ciel,
et de ses doigts �tendus b�nissait la foule; les soeurs priaient en
choeur, et l'orgue mugissait sous la vo�te. Une indicible piti� serrait
tous les coeurs, � la vue de cette enfant qui renon�ait � toutes les
joies b�nies de Dieu, et qui, si proche du berceau, �tait d�j� fianc�e
de la mort. Suzanne sanglotait dans un coin de la chapelle; M. de Mesle
�tait tomb� sur ses genoux, les mains jointes, et regrettant de vivre.
Quand la derni�re boucle de cheveux fut coup�e, la m�re �vang�lique jeta
un voile sur la t�te de Gabrielle, les chants �clat�rent; la grille du
choeur retomba sur ses gonds. Gabrielle n'appartenait plus au monde.

XXXVI

LA DERNI�RE HEURE

Le lendemain du jour o� Gabrielle avait pris le voile, Suzanne rencontra


M. de Charny sur la terrasse du couvent; M. de Charny lui fit un salut
profond, Suzanne inclina sa t�te et passa. La vue de cet homme lui
inspirait une horreur invincible, et la faisait frissonner comme un
enfant qui vient de mettre le pied sur un serpent. A son r�veil, le jour
suivant, elle trouva sur l'une des chaises de sa chambre un habillement
complet de novice: la robe, le voile, le chapelet; ses v�tements de
la veille avaient disparu; la clef restant sur la porte toute la nuit,
selon la r�gle du couvent, on avait profit� de son sommeil pour les
enlever. Suzanne h�sita un instant avant de s'en rev�tir, mais il
n'entrait pas dans son caract�re de se r�volter pour les petites choses.
Aux mis�rables tracasseries dont on l'abreuvait, elle opposait sans
cesse un front calme et une pieuse r�signation. Seulement elle se rendit
chez la sup�rieure aussit�t apr�s qu'elle se fut habill�e.

--Madame, lui dit-elle, car elle n'avait jamais pu se r�soudre �


l'appeler ma m�re, j'ai pris ces habits, les seuls qui m'aient �t�
laiss�s; mais, en me soumettant, j'�prouve le besoin de protester contre
la violence morale qui m'est faite. Si c'est � vous que je dois cette
robe et ce voile, je le dis � vous-m�me, madame: vous abusez de votre
autorit�. J'y c�de, mais je n'y ob�is pas.

--Cette pens�e ne vient pas de moi, ma fille, r�pondit la sup�rieure


avec un sourire mielleux; les personnes qui me l'ont inspir�e vous
portent un vif int�r�t.

--M. de Louvois, et peut-�tre aussi M. de Charny, madame?

--Vous les avez nomm�s, ma fille: vous savez bien que souvent les
personnes qui nous dirigent connaissent mieux que nous-m�mes ce qui nous
convient. Je regrette que vous ne vouliez pas appr�cier leurs bonnes
intentions, mais j'esp�re que vous reviendrez � de meilleurs sentiments.
--Gardez votre esp�rance, madame, je garde ma conviction.

--La gr�ce vous �clairera, ma fille.

--La religion me d�fend de commettre un sacril�ge; vous-m�me ne me


conseilleriez pas d'apporter � Dieu un coeur qui ne lui appartient pas
tout entier.

--Dieu commande tous les sacrifices, ma fille.

Suzanne salua la m�re �vang�lique et sortit sans r�pondre. A mesure


qu'on se montrait plus acharn� � la poursuivre, elle se sentait plus
forte et plus r�solue.

Quand Mlle de Mesle, maintenant soeur Gabrielle de la R�demption, la vit


sous ce costume, elle joignit les mains.

--Eh quoi! vous aussi? lui dit-elle.

--La robe ne change pas le coeur, r�pondit Suzanne; je suis �


Belle-Rose: aucune puissance humaine ne me fera renoncer � lui.

Gabrielle la serra dans ses bras.

--Il vous aime, lui! on n'a jamais peur quand on est aim�e!
murmura-t-elle.

Depuis le jour o� Mlle de Mesle avait pris le voile, sa sant�, en


quelque sorte perdue d�j�, allait s'affaiblissant d'heure en heure.
Entre chaque matin, il y avait un changement qui effrayait Suzanne;
les joues devenaient plus creuses, le cercle bleu�tre qui encadrait les
paupi�res prenait des teintes terreuses; ses mains amaigries �taient
s�ches et br�lantes: il y avait des instants o� ses l�vres avaient la
p�leur du voile qui flottait sur son front. Elle n'acceptait de rem�des
que de la main de Suzanne; mais quand Suzanne n'�tait pas l�, elle
jetait la liqueur et souriait am�rement en voyant s'�pancher ce qui
devait apporter quelque soulagement � son mal. Un jour que Suzanne
la surprit vidant une fiole, elle la lui arracha des mains et la
contraignit de prendre ce qui en restait au fond.

--La mort est l�, dit Gabrielle, en frappant du bout de ses doigts sur
sa poitrine oppress�e; vous prolongez mon supplice de quelques heures.

--Mon Dieu! vous vivrez, ma pauvre enfant, vous vivrez! s'�cria Suzanne,
qui se sentait suffoqu�e par les larmes.

--Et pourquoi voulez-vous que je vive? s'�cria Gabrielle en �clatant en


sanglots; ne suis-je pas perdue pour lui?

A ce cri, Suzanne comprit que le coeur de Gabrielle n'�tait pas moins


malade que son corps. La terreur et l'amour la tuaient tout ensemble.
Elle l'embrassa avec une effusion plus tendre et voulut rendre un peu
d'espoir � cette �me d�sol�e; mais Gabrielle garda un morne silence; le
frisson la gla�ait jusqu'aux os; elle secouait la t�te et pleurait; vers
le soir, Suzanne dut la coucher en proie � une fi�vre ardente. Ce fut
une nuit sans sommeil; mais d�s le matin Gabrielle se leva et se rendit
la premi�re � la chapelle; une sueur froide couvrait son front et la
fi�vre luisait dans son regard. La malheureuse enfant mettait � mourir
une effrayante �nergie. Quand le soir venait, elle s'accoudait parfois
sur la fen�tre et regardait le soleil couchant; les arbres du parc
�taient tout entour�s d'une vapeur dor�e, les oiseaux se poursuivaient
dans les branches, les feuilles chantaient, et l'on voyait � l'horizon
changeant de grandes bandes de lumi�re dont les reflets inondaient le
ciel de lueurs roses. Une profonde extase se peignait sur le visage
de Gabrielle, elle tendait les mains � l'espace et disait d'une voix
tremblante:

--Mon Dieu! qu'il serait bon de vivre si l'on �tait aim�e et libre!

Puis elle tombait sur ses genoux, implorant la mort et meurtrissant son
front aux pieds du Christ. Un jour vint o� la force trahit son courage;
elle voulut se lever aux premiers sons de la cloche, mais ses genoux
fl�chirent, et Suzanne, qui ne la quittait plus, l'ayant soulev�e
dans ses bras, la recoucha. Le m�decin vint dans la soir�e et, l'ayant
examin�e, d�clara qu'elle ne passerait pas la journ�e du lendemain.

--C'est une lampe qui n'a plus d'huile, dit-il.

Pendant toute la journ�e, Gabrielle avait maintes fois tourn� ses yeux
�tincelants vers Suzanne, ses l�vres s'�taient ouvertes comme si elle
avait eu quelque chose � lui confier, puis ses yeux et sa bouche se
refermaient, et on l'entendait qui priait tout bas les mains jointes sur
son coeur, dans l'attitude aust�re des figures de marbre qu'on voit sur
les tombeaux.

--Elle s'entretient avec les anges! disait une jeune novice agenouill�e
au pied du lit.

Quand vint la nuit, on laissa Suzanne seule dans la cellule o� se


mourait Gabrielle. Une veilleuse br�lait sur le coin d'une table, jetant
ses clart�s vacillantes sur les draps blancs et la figure blanche de
l'agonisante. Le silence �tait lugubre; la respiration oppress�e de
Gabrielle avait fait place � un souffle l�ger qui ne s'entendait
pas. Ses paupi�res �taient closes, ses l�vres ne remuaient plus; elle
semblait dormir. Suzanne la baisa au front pieusement comme une m�re qui
b�nit son enfant; elle allait se retirer lorsque Gabrielle, d�nouant ses
mains, les roula autour du cou de Suzanne.

--Restez pr�s de moi, lui dit-elle d'une voix douce qui effleura la joue
de Suzanne comme l'haleine d'un sylphe.

Suzanne s'assit sur le bord du lit.

--Plus pr�s, plus pr�s encore, reprit Gabrielle.

Suzanne se fit une petite place tout contre son amie, qui lui baisait
les mains en la regardant avec des yeux humides.

--�coutez-moi, Suzanne, continua Gabrielle, j'ai un service � vous


demander. Me promettez-vous de me le rendre?

--Je vous le promets.

--Et de n'en parler � personne?

--A personne; cependant, il en est une pour qui je n'ai point de secret.
--Oh! vous n'�tes qu'un � deux! dit Gabrielle avec un sourire ing�nu.
Lui, c'est encore vous.

--Dites-moi, Gabrielle, que voulez-vous que je fasse?

Gabrielle se recueillit un instant et tourna vers Suzanne un regard


suppliant.

--Au moins, dit-elle, vous ne me bl�merez pas?

Suzanne s'inclina vers elle avec un doux sourire et l'embrassa.

--Gabrielle, lui dit-elle bien bas, vous �tes pure comme le jour.
Comment voulez-vous que je vous bl�me, moi qui aime aussi!

Mlle de Mesle tressaillit dans les bras de Suzanne; une rougeur subite
colora son visage qu'elle couvrit de ses deux mains.

--Mon Dieu! celui que j'aime l'ignore, et vous le savez!

--Ma ch�re soeur, reprit Suzanne, les femmes se devinent entre elles.
Confiez-moi donc ce grand secret; en passant de votre coeur au mien, il
trouvera un coeur aimant.

Gabrielle se souleva et chercha sous la doublure de son oreiller; elle


en tira une petite bo�te qui contenait une lettre et une tresse de
cheveux. Elle d�ploya la lettre et la pressa contre ses l�vres; ses yeux
s'inond�rent de larmes.

--Voyez, dit-elle, mes pleurs en ont presque effac� l'�criture. Voil�


trois ans que je vis de cette lettre.

--Pauvre enfant, elle en meurt! soupira Suzanne, qui sentait son coeur
se gonfler.

--C'est tout ce que j'ai de lui, reprit Gabrielle d'une voix triste;
voil� trois ans que je ne l'ai pas revu, et il ne sait pas que je vais
mourir.

--Oh! Gabrielle! qui que ce soit, s'il avait connu cet amour, il vous
aurait sauv�e.

--Lui! mais s'il m'avait recherch�e en mariage, on l'aurait tu�! J'ai


pr�f�r� mourir! s'�cria Gabrielle en se pressant contre Suzanne.

Suzanne fr�mit tout enti�re.

--Voil� comment cet amour est arriv�, continua Gabrielle en s'essuyant


les yeux. Nous �tions � la campagne, dans notre terre de Mesle, pr�s
de Mantes, mon p�re, ma soeur et moi. Notre pauvre m�re vivait encore.
C'�tait l'heureux temps. Le chevalier d'Arraines, c'est son nom, et vous
�tes la premi�re � qui je l'aie nomm�, vint nous rendre visite. Il avait
vingt-deux ou vingt-trois ans; il �tait aimable, fier, sensible. Sa
vue me fit �prouver un trouble singulier, et toute la nuit je ne pus
m'emp�cher de penser � lui. Ce trouble augmenta les jours suivants; il
s'y m�lait des sensations inconnues qui me ravissaient, et cependant
je n'osais en parler � ma m�re ni m�me � ma soeur. Je ne sais si le
chevalier d'Arraines s'en aper�ut, mais il me parut qu'aux promenades et
aux r�unions du soir, il s'attachait plus particuli�rement � moi. Quand
il me parlait, sa voix �tait douce et charmante; quand il me regardait,
ses yeux avaient une expression qui me touchait jusqu'au fond du coeur.
Que de fois ne me suis-je pas �chapp�e pour me r�p�ter � moi-m�me ce
qu'il m'avait dit! Ces jours pass�rent comme un matin! Un soir, ce soir
a d�cid� de ma vie, il me rencontra dans une all�e du parc o� je me
cachais pour r�ver. A sa vue, je rougis, et je me sentis trembler sans
savoir pourquoi. Il vint � moi et me prit la main; je n'osais pas le
regarder, et cependant je ne faisais aucun effort pour me d�tacher de
lui. Il me parla longtemps; sa voix me paraissait descendre du ciel, il
me disait de ces choses qu'on n'entend pas et qui se gravent au fond du
coeur. Quand il en vint � me dire qu'il m'aimait, je crus que j'allais
mourir de bonheur! Je ne voudrais pas d'une vie tout enti�re s'il me
fallait en effacer ce moment-l�. Mon coeur battait � m'�touffer; il
me semblait que tout dans la nature me souriait. Tout � coup, nous
entend�mes marcher aupr�s de nous; je d�gageai ma main et me mis � fuir;
mais avant de partir, j'osai le regarder; ses yeux �taient si tendres et
si suppliants, que si l'on n'�tait pas venu, je serais tomb�e dans ses
bras. Je courus comme une folle dans ma chambre, o� je m'enfermai, et je
passai toute la nuit � b�nir Dieu et � m'enivrer de son nom � lui.--Le
lendemain, il partit, continua Gabrielle. Son p�re le mandait � l'arm�e;
mais, avant de s'�loigner, le chevalier d'Arraines me fit parvenir cette
lettre o� il me r�p�tait ce qu'il m'avait dit la veille. Ma vie n'a
compt� qu'un jour.

--Et depuis lors? demanda Suzanne.

--Depuis lors, je n'ai plus eu de ses nouvelles. Peu de temps apr�s son
d�part, ma m�re tomba malade, puis elle mourut; le deuil entra dans la
maison; ma soeur suivit ma m�re; le petit enfant mourut aussi. La mort
fauchait autour de moi; une vieillesse pr�coce abattit mon p�re; la
terreur me prit, d'�pouvantables r�ves peuplaient mon sommeil: la nuit,
je me r�veillais en sursaut, baign�e de pleurs, �chevel�e, et il me
semblait que des fant�mes promenaient leurs mains glac�es sur mon
visage. On murmura le mot de couvent � mon oreille, on me dit que
c'�tait un refuge: j'y courus. H�las! Suzanne, vous savez comment j'en
sortirai!

Suzanne n'avait plus la force de r�pondre; elle tenait son amie


embrass�e et pleurait sur elle.

--Vous, Suzanne, reprit Gabrielle, vous sortirez d'ici; un jour, sans


doute, vous rencontrerez M. d'Arraines, heureux peut-�tre et ne songeant
plus � moi. Vous lui direz que vous m'avez vue, vous lui ferez voir au
bas de sa lettre--tout mon tr�sor!--ces quelques mots que j'ai �crits,
et vous lui donnerez cette tresse de mes cheveux, la seule que j'ai
d�rob�e au sacrifice. Et puis vous lui raconterez comment je suis
morte. S'il me pleure, il me semble que nous ne serons pas s�par�s pour
toujours...

Suzanne prit la bo�te des mains de Gabrielle et la serra sous sa robe.


Le jour allait venir, et l'on voyait d�j� les grands arbres dessiner les
contours de leur feuillage noir sur le ciel transparent. Ce long r�cit
avait �puis� Gabrielle; elle appuya sa t�te p�lie sur l'oreiller et
ferma ses yeux gonfl�s de larmes, ses mains dans les mains de Suzanne.
Vers midi, elle demanda les secours de la religion.
--C'est l'heure des adieux, dit-elle � Suzanne, je ne veux plus penser �
la terre. Embrassez-moi et souvenez-vous de ma pri�re.

Suzanne courut avertir la sup�rieure; les cloches du couvent


commenc�rent de sonner le glas fun�bre, et les soeurs se rendirent �
la chapelle, o� bient�t retentit la pri�re des agonisants. L'abb� de
Saint-Thomas-d'Aquin, qui �tait le confesseur du couvent des dames
b�n�dictines, se rendit � la cellule de la soeur Gabrielle de la
R�demption, portant le saint viatique et pr�c�d� d'un enfant de choeur
qui agitait une sonnette d'argent. Suzanne ouvrit la porte au
pieux cort�ge; celles des soeurs qui n'�taient pas � la chapelle
s'agenouill�rent dans le corridor, et Gabrielle, � la vue de l'homme de
Dieu, se dressa. L'abb�, qui �tait un pieux et bon vieillard, s'approcha
du lit o� gisait Gabrielle, la jeune mourante joignit ses mains et
s'appr�ta � la confession. L'approche de la mort avait r�pandu sur
tous ses traits une douceur ineffable; un doux sourire entr'ouvrait
sa bouche, et la candeur virginale de son front avait une gr�ce qui
n'appartenait d�j� plus � la terre. A la vue de cette enfant, qui
rendait son �me � Dieu sans trouble et sans effort, le vieux cur�
comprit qu'il n'avait rien � pardonner.

--Parlez, ma fille, lui dit-il d'une voix �mue; bient�t vous serez pr�s
de celui qui console et b�nit, et vous prierez pour nous.

Gabrielle raconta sa vie en quelques mots; il y avait longtemps que le


cur� la connaissait; elle avait aim�, elle avait souffert, elle allait
mourir. On n'entendait pas d'autre bruit que la petite sonnette d'argent
qui tintait, le murmure lointain des chants religieux qui flottait dans
l'air comme une harmonie c�leste, et les sanglots �touff�s des jeunes
novices qui pleuraient autour de Suzanne.

--Allez en paix, vous qui n'avez pas p�ch�! dit l'abb� en �tendant ses
mains tremblantes sur le front inclin� de Gabrielle; les anges du ciel
vous attendent!

Le saint homme prit l'hostie consacr�e et la pr�senta � Gabrielle.


Toutes les t�tes s'abaiss�rent en m�me temps que les coeurs s'�levaient
� Dieu. La m�re �vang�lique seule ne pleurait pas. Gabrielle souriait.
Apr�s que Gabrielle eut pris l'hostie, le vieil abb� lui mit aux mains
un petit crucifix d'�b�ne et d'ivoire; elle se recoucha et attendit
l'heure o� Dieu l'appellerait. La pri�re remplissait le couvent de ses
murmures divins. Suzanne regardait le visage de Gabrielle avec des yeux
pleins de tendresse et pressait contre sa poitrine la bo�te o� cette
pauvre fille avait mis tout son coeur. La cloche sonnait toujours. On
voyait par l'�troite fen�tre un pan du ciel bleu o� souriait la lumi�re;
les arbres fr�missaient, et les hirondelles passaient � tire-d'aile en
poussant de joyeux cris. Les bruits de la ville montaient comme un son
vague et confus. Gabrielle avait l'air de s'endormir: son visage �tait
calme et repos� comme celui d'un enfant. On se taisait autour d'elle
comme si l'on e�t craint de la r�veiller, et la pri�re se faisait
silencieuse. Vers le soir, au coucher du soleil, elle ouvrit les yeux et
se releva. Ses regards cherch�rent Suzanne, � qui elle sourit, puis
le ciel. Elle vit l'horizon pourpre et les grandes clart�s jaunes qui
rayonnaient dans l'azur lointain. Elle pressa le christ de ses l�vres
blanches, tendit le bras vers le ciel et tomba morte. Toutes les soeurs
se lev�rent le coeur serr�; Suzanne bondit vers le lit de Gabrielle et
chercha sur sa poitrine d'une main tremblante. Le coeur ne battait plus;
il n'y avait plus de souffle entre ses l�vres. Suzanne colla sa bouche
au front candide et pur de la jeune vierge, et r�p�ta tout bas le
serment qu'elle lui avait fait, pensant que son �me pouvait l'entendre.
Puis, ayant ferm� les yeux de la morte, elle rabattit le drap sur son
visage.

--Prions Dieu, mes soeurs, dit le pr�tre en jetant de l'eau b�nite sur
le corps de celle qui n'�tait plus.

Et tout le monde s'agenouilla.

XXXVII

UNE BONNE FORTUNE

Lorsque Claudine parvint en Angleterre, en compagnie de Grippard, elle


trouva son fr�re, sinon hors de danger, du moins presque assur� de
gu�rir. La balle s'�tait log�e dans la poitrine sans l�ser aucune partie
noble. Le chirurgien avait sond� la plaie et croyait pouvoir r�pondre
du malade, au cas o� il n'arriverait aucun accident impr�vu. Corn�lius
avait choisi une petite maisonnette propre et commode, dans un quartier
retir� de la ville, loin du bruit et de l'agitation du port. Il y avait
un petit jardin autour de la maison, dont les fen�tres donnaient du c�t�
de la mer. Le chirurgien venait deux ou trois fois par jour; Corn�lius
et la D�route se relayaient au chevet de Belle-Rose. L'entrevue de
Corn�lius et de Claudine fut entrem�l�e de joie et de larmes: ils
avaient mille choses � se dire mutuellement; mais sur ce que Claudine
lui apprit touchant la disparition de Suzanne, Corn�lius la pria de n'en
pas parler � Belle-Rose, que cette nouvelle pouvait mettre en danger de
mort. On expliqua au bless� la pr�sence de Claudine par le d�sir bien
naturel qu'elle avait �prouv� de se rendre aupr�s de son fr�re aussit�t
qu'elle avait eu connaissance de l'�tat o� Bouletord l'avait laiss�. Les
jours s'�coulaient tristement entre ces trois personnes, qui craignaient
pour la vie de l'amant et pour la libert� de l'amante �galement
menac�es. Tout leur bonheur avait �t� bris� au moment m�me o� il
semblait n'avoir plus rien � redouter. On n'avait aucune nouvelle de
France; la gu�rison de Belle-Rose se faisait lentement; Grippard, qu'on
avait renvoy� � Paris pour conna�tre le sort de Suzanne, n'avait pas
�crit une seule fois. Corn�lius avait Claudine pour consolatrice, et
c'en �tait une assez agr�able pour qu'il trouv�t quelque douceur �
vivre; Claudine avait Corn�lius, et c'�tait un grand soulagement � ses
peines; mais la D�route n'avait pour toute raison de patienter que sa
fureur contre Bouletord. Il passait son temps � maugr�er comme un beau
diable, et c'�tait une chose plaisante � voir que l'opposition de sa
figure placide et paisible avec les horribles serments qu'il entassait
du matin au soir. A mesure que Belle-Rose entrait en convalescence, il
demandait plus fr�quemment des nouvelles de Suzanne, et s'�tonnait de
n'en pas recevoir. Un jour la D�route, n'y tenant plus, se pr�senta
devant Corn�lius et Claudine tout �quip�, avec de grosses bottes, un
grand manteau sur l'�paule, une rapi�re au c�t� et une valise sous le
bras.

--Monsieur, dit-il rapidement � Corn�lius, comme un homme qui ne veut


pas souffrir d'objection, je viens vous demander vos commissions ainsi
que celles de Mlle Grinedal.
--O� diable vas-tu dans cet �quipage?

--A Paris.

--Tu t'y feras prendre.

--Bah! les balles et les boulets ne m'ont pas encore attrap�, et ce


n'est pas Bouletord qui fera ce qu'ils n'ont pu faire. Tenez, monsieur,
traitez-moi de coeur de poulet si vous voulez, mais les plaintes de mon
capitaine m'arrachent l'�me; j'aurai des nouvelles de Suzanne, je saurai
ce que cet enrag� de M. de Louvois a fait d'elle, et je la sauverai ou
j'y laisserai ma peau. Le bout du doigt ou seulement une lettre de
Mme d'Albergotti vaudrait mieux pour gu�rir mon capitaine que tous ces
ingr�dients de toutes sortes qu'on met sur sa blessure.

Corn�lius et Claudine prirent chacun une main de la D�route et la


serr�rent fortement.

--Va, lui dirent-ils, et que Dieu te conduise.

--Oh! reprit-il avec son sourire tranquille, j'ai bon pied, bon oeil et
bonne �p�e. J'aurai fait bien du chemin quand le capitaine Belle-Rose
viendra me joindre.

--Comment te joindre? Veux-tu donc qu'il aille se faire remettre � la


Bastille? s'�cria Corn�lius.

--Ah ��! voyons, reprit la D�route, croyez-vous que mon capitaine soit
homme � rester les bras crois�s quand il saura que Mme d'Albergotti est
sous les verrous d'un couvent? Est-ce vous qui le retiendrez � Douvres?
l�! voyons, vous en chargez-vous?

--Tu as raison, dit Claudine en secouant la t�te, Jacques partira.

--Eh! morbleu! je le sais bien! il partira aussit�t que vous lui aurez
tout appris. Je vais pr�parer les �tapes.

La D�route embrassa Belle-Rose � qui il dit seulement, de son air


bonhomme, qu'il allait prendre langue � Paris pour savoir o� en �taient
leurs affaires, et partit le soir m�me sur le bateau d'un p�cheur qui,
par animosit� nationale, allait prendre son poisson sur les c�tes de
France. Tout en jetant ses filets � la mer, il pouvait bien jeter la
D�route sur le rivage.

Un soir, vers dix heures, tandis que Corn�lius et Belle-Rose, qui �tait
d�j� en �tat de se lever et de marcher, causaient aupr�s de Claudine,
ils entendirent dans la rue un grand cliquetis d'armes et des cris
entrecoup�s. Corn�lius sauta sur son �p�e et courut � la porte.
Belle-Rose en fit autant.

--Eh! Jacques, y penses-tu! s'�cria Claudine; ta blessure n'est pas


ferm�e encore.

--Est-ce une raison pour laisser assassiner les gens? r�pondit


Belle-Rose.

Et il descendit l'escalier sur les pas de Corn�lius.


La rue �tait obscure, c'�tait un endroit �cart� o� il y avait de grands
murs longeant de vastes jardins. Au moment o� les deux amis ouvraient la
porte, ils entendirent crier � l'aide.

--C'est un Fran�ais! dit Belle-Rose; et puisant dans son courage une


force nouvelle, il se pr�cipita vers le lieu d'o� partaient ces cris.

Au bout de trente pas, Corn�lius et lui se trouv�rent devant trois ou


quatre hommes qui en chargeaient un autre accul� dans l'angle d'un vieux
mur. Celui qu'on attaquait se faisait un bouclier de son manteau roul�
autour du bras gauche et r�pondait par des coups rapides � tous ceux
qu'on lui portait. Bien qu'il se montr�t adroit et d�termin�, le combat
engag� de cette mani�re ne pouvait durer longtemps. Belle-Rose et
Corn�lius, l'�p�e haute, tomb�rent sur les assaillants, qui, se voyant
surpris, r�sist�rent d'abord et prirent la fuite apr�s; l'un d'eux,
frapp� par Belle-Rose, fit quelques pas en chancelant, et tomba sur
les genoux. Ses camarades revinrent sur leurs pas, le saisirent et
l'emport�rent. Comme Belle-Rose et Corn�lius s'appr�taient � les
poursuivre, l'�tranger les arr�ta.

--Laissez, leur dit-il, je connais ces braves gens.

Corn�lius et Belle-Rose, tout �tonn�s, regard�rent l'�tranger.

--Oh! reprit-il, c'est un petit d�m�l� que nous avons eu ensemble;


je vous conterai �a, si vous voulez bien ajouter � votre vaillante
intervention la galanterie d'un verre d'eau. Ce petit combat m'a fort
�chauff�, et je ne serais point f�ch� d'ailleurs de voir si les �p�es
de ces bonnes gens n'ont pas �gratign� autre chose que mon habit. Je me
sens par-ci par-l� quelques petites d�mangeaisons qui m'inqui�tent pour
ma peau.

Belle-Rose et Corn�lius conduisirent le Fran�ais � leur logis, o� ils


trouv�rent Claudine fort inqui�te qui les attendait sur le pas de la
porte. Quand la lumi�re de l'appartement donna sur eux, on s'aper�ut
que Belle-Rose avait sa chemise et son haut-de-chausses tout couverts de
sang.

--Seriez-vous bless�? cria vivement l'�tranger.

--Je ne crois pas, monsieur; c'est une r�cente blessure qui doit s'�tre
rouverte dans l'action.

--C'est toujours du sang vers� pour moi, dit l'�tranger avec noblesse;
le sang lie.

Et il tendit sa main � Belle-Rose, qui la serra. Tout compte fait,


l'�tranger avait cinq ou six �gratignures; son manteau, ayant presque
tout par�, �tait horriblement trou�.

--Messieurs, dit l'�tranger en saluant, je suis le comte de Pomereux,


envoy� de M. de Louvois.

A cette qualification, les deux amis �chang�rent un rapide coup d'oeil.

--Ma foi, monsieur, lui r�pondit Belle-Rose, me pardonnerez-vous si je


n'imite pas votre franchise? Je suis Fran�ais comme vous, mais de graves
motifs m'obligent � cacher mon nom.

--Le bras me r�pond du coeur, repartit M. de Pomereux; le reste ne me


touche pas.

Au nom de M. de Pomereux, Claudine avait tressailli et l'avait regard�


furtivement. Elle allait et venait par la chambre, pr�parant des verres
de vin sucr� et des compresses; puis, quand tout fut en �tat, elle
se retira, craignant d'�tre reconnue par le comte, qui l'avait vue
quelquefois � Malzonvilliers. Ce pouvait �tre une d�couverte f�cheuse de
la part d'un envoy� de M. de Louvois.

--Monsieur, dit M. de Pomereux en s'adressant � Corn�lius quand Claudine


se fut �loign�e, les gens de votre nation,--car, � votre accent,
j'imagine que vous �tes Anglais?...

--Irlandais, monsieur, r�pondit Corn�lius.

--Parfaitement; je ne me trompais que d'un d�troit; les gens de votre


nation, dis-je, ont d'�tranges moeurs. J'ai failli �tre tu� parce qu'il
m'a sembl� que certaines femmes de ce pays avaient l'impertinence d'�tre
aussi jolies que les Fran�aises.

--Quoi! pour cela seulement? dit Belle-Rose.

--Eh! mon Dieu, oui. C'est une supposition dont je voulais conna�tre �
fond l'erreur ou la v�rit�. Or, �tant � Douvres, attendant une d�p�che
de notre ambassadeur � Londres, je fis rencontre d'une de ces insulaires
qui n'aurait point �t� d�plac�e � la cour de notre grand roi. Je
m'ennuyais fort, et, pour passer le temps d'une mani�re utile,
j'employai mon esprit � p�n�trer au logis de la dame.

--Toujours pour l'�tude qui vous tenait � coeur? dit Corn�lius.

--Toujours, monsieur. J'y r�ussis, et je pus me convaincre que les dames


de la bonne ville de Douvres savaient appr�cier le peu de m�rite qu'on
acquiert � la cour de notre glorieux monarque. Ce fut une d�couverte qui
allait me r�concilier avec l'Angleterre, lorsque le mari,--car il y a un
mari, messieurs...

--Il y a toujours un mari, fit observer Belle-Rose, que l'humeur


plaisante de M. de Pomereux distrayait.

--Il y en a m�me souvent deux: le connu et l'inconnu, qui est parfois un


cousin. Ici, il n'y en avait qu'un; mais il �tait doubl� de deux fr�res
et d'un beau-fr�re. Je ne sais qui fit � toute cette parent�-l� des
rapports sur l'honn�tet� de mes relations avec la dame, lesquelles
�taient toutes pour l'amour de la science. Le mari fit r�pandre le bruit
qu'il partait pour Londres; et tandis que, confiant dans sa parole,
j'allais m'introduire au logis de la dame, il m'a charg� avec le ban
et l'arri�re-ban de sa famille. Sans vous, messieurs, je ne m'en tirais
pas.

--C'e�t �t� f�cheux pour la science, dit gravement Corn�lius.

--C'est un proc�d� monstrueux, monsieur! s'�cria le comte avec une


indignation comique. Voil� de ces choses qu'on ne se permet pas en
France. Ah! fi! vouloir tuer un homme parce qu'il fait la cour � votre
femme; mais il n'y a plus de s�curit� pour les amants! Quoi! on fait
semblant de partir, on part m�me, puis on revient en catimini, on
s'embusque derri�re un mur, on attend l'heure du berger, et quand
l'amant se croit bien tranquille et presque heureux, tout � coup on
fond sur lui, pestant et jurant, afin de tout massacrer! Voil� qui est
sauvage, barbare, anthropophage, musulman!

--Il est de fait, observa Corn�lius, que �a ne se con�oit pas. Un mari


bien appris vous e�t tendu une �chelle pour grimper � son balcon.

--Oh! pardieu! je ne lui en demandais pas tant, et je me serais tenu


pour satisfait s'il f�t seulement rest� tranquille.

--Voil� qui est honn�te.

--Le fait est que j'en ai mon habit tout taillad�. Un habit du bon
faiseur que j'avais fait venir tout expr�s de Paris, et comme il ne s'en
trouve pas un second � Douvres; cela crie vengeance.

--Dame! dit Corn�lius, s'il vous a g�t� un peu de satin, j'ai tout lieu
de croire, � la couleur de votre �p�e, que vous lui avez g�t� un peu de
chair. Partant, quittes.

--Ma foi, monsieur, vous estimez bien peu le satin coup� � la mode de
la plus fine galanterie. Et puis, il n'y a gu�re que celui qu'a frapp�
monsieur, ajouta-t-il en se retournant du c�t� de Belle-Rose, qui se
souviendra de l'aventure.

--Je suis enchant� de vous avoir secouru, dit Belle-Rose, mais je serais
fort aux regrets de l'avoir tu�.

--Oh! ne craignez rien, c'est le mari. Cette sorte d'Anglais a la vie


tr�s dure. Apr�s �a, continua M. de Pomereux, l'aventure a ce bon c�t�,
qu'elle me d�terminera de passer en France, lettre re�ue. Je suis gu�ri
des bonnes fortunes britanniques: on n'y saurait aimer que la dague au
poing. Je rentre � Paris et vais me marier.

--Vous? fit Corn�lius.

--Parbleu! je serai, sur ma parole, un merveilleux mari. C'est un


mariage auquel j'ai pris go�t parce que la dame n'en veut pas. Il est de
la fa�on de M. de Louvois.

--Ah! fit Belle-Rose.

--C'est un ministre qui se m�le un peu de tout. Il a eu l'id�e


triomphante de me donner pour femme une personne qu'il a mise dans un
couvent.

A ces mots, Corn�lius tendit l'oreille.

--Voil� qui est plaisant, dit-il.

--Oui, c'est une petite vengeance de mon magnifique cousin. Il para�t


que la dame a pour fianc� un certain M. Belle-Rose qui s'est �vad�.

Ce fut au tour de Belle-Rose � tressaillir.


--Belle-Rose! s'�cria-t-il.

--Vous le connaissez? demanda le comte.

Corn�lius pressa le genou de Belle-Rose pour l'engager � se contraindre.

--Oh! fit-il, je l'ai connu en Flandre, alors qu'il �tait sergent au


r�giment de La Fert�.

--Sergent! r�p�ta M. de Pomereux d'un petit air d�daigneux. Ah ��! quel


homme est-ce donc?

--Mais un homme � peu pr�s de ma taille et de mon air, qui manie


passablement l'�p�e et qui passe pour un fort honn�te soldat.

--Ah! ah! et c'est ce monsieur-l� qui s'est fait aimer de Mme


d'Albergotti?

--Elle l'aime donc toujours? s'�cria Belle-Rose d'une voix �mue.

--Si elle l'aime? dites donc qu'elle l'adore! Les femmes ont de ces
id�es! c'est incroyable... Me voil�, moi qui vous parle, qui suis comte,
parent de M. de Louvois, j'aurai un r�giment au premier jour, et l'on
n'est pas mal tourn�, que diable! Eh bien! monsieur, Mme d'Albergotti,
qui est au couvent, m'a refus� tout net.

--Noble coeur! dit tout bas Belle-Rose.

--Ah! vous trouvez! fit M. de Pomereux qui l'avait entendu. Eh bien! ma


foi, j'ai fait comme vous... et ce qu'il y a de plus �trange, c'est que
je l'ai prise en grande estime. Oui, sur ma parole. Elle m'a paru si
simple, si chaste en toute chose, que je me suis mis � l'aimer tout de
bon.

--Ah bah! fit Corn�lius qui pressa le bras de Belle-Rose, dont les yeux
�tincelaient.

--C'est, ma foi, vrai, ou peu s'en faut. Que diable! on est gentilhomme,
et je ne veux pas qu'elle meure dans un couvent.

--Elle n'y mourra pas, dit Belle-Rose d'une voix profonde.

--C'est aussi mon opinion, reprit M. de Pomereux; malheureusement ce


n'est pas l'avis d'un certain M. de Charny, � qui mon pr�cieux cousin a
commis le soin de cette affaire.

--M. de Charny? r�p�ta Belle-Rose.

--Un certain m�chant dr�le un peu capable de tout, venimeux comme une
vip�re et tenace comme de la glu. Quand il est en conf�rence avec M. de
Louvois, j'ai toujours peur pour quelqu'un.

--Mais que lui a fait Mme d'Albergotti?

--A lui? rien; mais M. de Charny est un homme qui choie les haines du
ministre comme on fait d'une ma�tresse. Il a bien trop � faire de celles
de M. de Louvois, pour en avoir de son cru.
--Quel mis�rable! dit Corn�lius.

--C'est un mis�rable comme il en faut, dit-on, aux vizirs que nous a


faits le caprice de notre gracieux monarque; muet comme la tombe, pr�t
� toute heure, imp�n�trable comme la nuit. Eh! messieurs, ces dr�les-l�
ont leurs qualit�s. Au demeurant, gr�ce � ma parent� avec notre illustre
ministre, il est quelque peu de mes amis.

--M. de Charny?

--Eh! mon Dieu, oui. Seulement, lorsqu'il me fait l'honneur de manger �


ma table, aussit�t qu'il est parti je fais jeter par la fen�tre tout ce
qu'il a touch�, r�pondit M. de Pomereux en se levant.

Il arrangea les noeuds de ses rubans en se mirant dans une glace,


rajusta son manteau, prit son feutre qu'il avait pos� sur un meuble, et
tendit la main aux deux amis.

--Je vais en France, messieurs, leur dit-il; souvenez-vous que si jamais


vous avez besoin d'une bourse ou d'une �p�e, en quelque circonstance que
ce soit, de jour ou de nuit, de pr�s ou de loin, le comte de Pomereux se
met tout entier � votre disposition.

En pronon�ant ces paroles, le comte salua Corn�lius et Belle-Rose avec


une gr�ce et une noblesse qui firent concevoir aux deux jeunes gens une
meilleure opinion de son caract�re. Quand il se fut retir�, Belle-Rose
appela Claudine.

--Soeur, lui dit-il, nous partons demain.

Au geste qu'elle fit, Belle-Rose l'interrompit par un mot:

--Je sais tout.

--Oui, continua Corn�lius, M. de Pomereux lui a tout cont�.

--Ainsi, vous le saviez et ne me disiez rien! reprit Belle-Rose avec un


accent de reproche.

--La mort �tait sur toi, pouvions-nous parler? dit Corn�lius.

--Et maintenant encore, ajouta Claudine, c'est � peine si tu es en �tat


de marcher.

--Il faudrait que je fusse clou� dans une bi�re pour ne pas partir!
s'�cria Belle-Rose.

L'accent de sa voix et l'air de son visage ne permettaient pas


d'objection.

--C'est entendu, reprit Corn�lius; et il ajouta en se penchant vers


Claudine:

--La D�route nous l'avait bien dit.

Les pr�paratifs furent bient�t faits. On serra les hardes dans une
valise, on se procura des habits grossiers, on mit de l'or dans une
ceinture, on se munit d'armes, et il se trouva le lendemain un de ces
p�cheurs hospitaliers allant � la p�che sur les c�tes de France qui
consentit � passer les trois jeunes gens. Ce fut une bonne action qui
lui rapporta dix livres sterling.

XXXVIII

LE SI�GE DU COUVENT

Belle-Rose, Corn�lius et Claudine arriv�rent � Paris sans coup f�rir.


Ils s'�taient arrang�s de fa�on � n'�tre pas reconnus, et l'audace de
leur entreprise les prot�geait elle-m�me. Il �tait presque impossible
que M. de Louvois p�t supposer un instant que Belle-Rose os�t se
pr�senter aussi rapidement en France. Quand Belle-Rose entra dans Paris,
la D�route y �tait d�j� depuis quinze jours. L'honn�te sergent n'avait
pas perdu son temps. Apr�s avoir r�d� autour de l'h�tel de M. de
Louvois, questionnant �� et l� les gens qui pouvaient lui donner
quelques renseignements sur l'objet de ses recherches, il comprit
l'inutilit� de cet espionnage. Tant de voitures sortaient de la cour �
toute heure du jour et de la nuit, que les voisins les voyant toutes, ne
se souvenaient d'aucune en particulier. La D�route tourna ses batteries
d'un autre c�t�. La prouesse de Bouletord, qui l'avait mis si avant
dans la faveur du ministre, devait peut-�tre le rendre le messager des
commissions intimes. La D�route fit si bien, qu'il d�couvrit promptement
le mar�chal des logis, et ne le quitta plus. Durant trois jours, il
parcourut la moiti� de Paris, ramassant la boue sur les talons de
Bouletord; mais Bouletord, qui s'arr�tait un peu partout, ne s'arr�tait
devant aucun couvent. La D�route commen�ait � se demander s'il ne ferait
pas bien d'attendre Bouletord au d�tour de quelque ruelle, et de le
forcer � confesser son secret le poignard sur la gorge, lorsqu'un soir
Grippard, qui, de son c�t�, s'�tait attach� � Bouletord, en compagnie de
qui il rendait visite � tous les cabarets de Paris, vint tout essouffl�
lui apprendre que Bouletord devait le lendemain porter une d�p�che du
ministre � l'un des couvents de Paris.

--Je le tiens! dit la D�route en embrassant Grippard.

Le lendemain, il �tait avant le jour � la porte de la caserne de


Bouletord, en costume de laquais. Quand Bouletord sortit, la D�route
se mit sur ses traces et ne le quitta plus qu'� la porte du couvent des
B�n�dictines, dans la rue du Cherche-Midi. Ce couvent avait une �tendue
immense; ses jardins allaient jusqu'� la rue de Vaugirard d'un c�t�, et
de l'autre occupaient les terrains sur lesquels on a perc� plus tard le
boulevard ext�rieur. La D�route tourna autour du couvent; les murailles
�taient hautes, �paisses, imp�n�trables, mais la D�route s'�tait mis en
t�te de voir, sinon de p�n�trer dans l'int�rieur du couvent.

--Si Mme d'Albergotti est chez les b�n�dictines, elle doit bien
quelquefois se promener dans les jardins; qu'il se trouve seulement un
petit coin o� me cacher, et je saurai bien l'y d�couvrir, se dit-il en
lui-m�me.

Comme il parlait encore, il avisa une haute maison pourvue d'un grenier
dont la fen�tre donnait sur les jardins du couvent. La distance qui
s�parait les jardins de cette fen�tre �tait grande; mais la D�route
avait des yeux de lynx. Il courut � cette maison et cogna. Ce fut une
bonne vieille femme qui lui ouvrit.

--Madame, lui dit la D�route, vous voyez mon �tat � mon habit; je suis
en condition chez d'honn�tes gens qui demeurent ici tout pr�s, rue de
S�vres. Mes ma�tres sont � la campagne, on remet tout � neuf chez nous,
et en attendant que la besogne soit termin�e, je cherche quelque chambre
o� je puisse habiter. J'ai de l'argent, madame, et je paye d'avance.

En disant ces mots, la D�route glissa deux �cus de six livres dans la
main de la vieille, qui les serra.

--�a se trouve tr�s � propos, r�pondit la vieille, qui ne mit pas un


instant en doute le petit conte si lestement improvis� par la D�route;
nous avons tout justement un joli cabinet � louer o� vous serez
merveilleusement bien.

Ce joli cabinet �tait un affreux taudis perc� sous les combles et


tout peupl� de rats qu'on entendait s'�battre derri�re la charpente
disjointe, crevass�e et toute branlante; on y grillait en �t�, on y
gelait en hiver; il y avait pour tout mobilier un m�chant grabat, une
chaise boiteuse, un coffre ouvert qui tenait lieu d'armoire, et une
table cass�e dont le tiroir �tait perdu. Mais de la fen�tre on planait
sur les terrasses, les cours et les promenades du couvent. La D�route
affirma sur son honneur qu'il n'avait jamais vu un r�duit si charmant ni
si bien fourni de toutes les commodit�s de la vie; il s'�tonna qu'on p�t
c�der un tel appartement pour deux �cus de six livres, et d�clara que
rien ne manquerait plus � son contentement si la bonne dame voulait bien
se charger elle-m�me de tenir en ordre son logis. Un troisi�me �cu
de six livres appuya cette ouverture, et la vieille ne manqua pas
d'accepter. La D�route s'empressa de rester sur l'heure dans le taudis,
afin de t�moigner de sa vive satisfaction; la vieille se retira, et
l'honn�te sergent ayant soigneusement verrouill� la porte, courut �
son poste d'observation. De la distance o� il se trouvait, les arbres
avaient quelque peu l'air d'arbrisseaux, mais la D�route en aurait pu
compter les feuilles. Il resta contre la fen�tre jusqu'� la tomb�e de la
nuit et y revint le lendemain au point du jour; il ne la quitta que pour
avaler un morceau que la vieille lui avait appr�t� et qu'il d�clara le
plus succulent du monde, et encore jeta-t-il � la d�rob�e un regard sur
les promenades. Ce man�ge dura trois jours. La D�route avait bien vu
trente ou quarante religieuses, vingt novices, autant de pensionnaires,
mais aucune ne ressemblait � Mme d'Albergotti. La D�route enrageait.
Enfin, le quatri�me jour, au matin, il aper�ut une religieuse dont
la tournure le fit tressaillir au premier pas qu'elle avan�a sur la
terrasse. Le sergent se pencha autant qu'il put en dehors de la fen�tre,
�carquilla ses yeux et battit des mains. La religieuse venait de se
retourner, et il l'avait parfaitement reconnue. La voir �tait bien
quelque chose, mais ce n'�tait pas tout. On savait bien o� soupirait la
victime; il s'agissait de l'en tirer. C'est � quoi la D�route employa
son imagination. La solitude du lieu o� il habitait comme un reclus et
le grand d�sir qu'il avait de complaire � Belle-Rose lui furent d'un
grand secours pour arriver � ce but. Il commen�a par d�p�cher son aide
de camp Grippard � Bouletord, avec mission de se faire recevoir dans le
digne corps de la mar�chauss�e. C'�tait un honn�te moyen de p�n�trer
les secrets du mar�chal des logis, et d'�tre pr�venu au cas o� l'on
comploterait d'enlever Mme d'Albergotti pour la transporter dans quelque
autre couvent. Quant � lui, il se r�solut � entrer dans la maison des
dames b�n�dictines sous l'habit de jardinier. Il en �tait l� de ses
beaux projets quand Belle-Rose, Corn�lius et Claudine arriv�rent. La
D�route avait eu soin, en partant, de laisser � Corn�lius une adresse
s�re o� il pourrait le rencontrer: c'�tait une auberge de la rue des
Bourgeois-Saint-Michel, � l'enseigne du _Roi David_. On y voyait une
esp�ce de Turc jouant de la harpe et dansant devant un baldaquin que le
peintre avait rev�tu d'une belle couleur jaune. La D�route s'y rendait
tous les soirs sous divers costumes, et y passait une heure ou deux
� voir les habitu�s du lieu battre les cartes et les d�s. Le soir o�
Corn�lius entra � l'h�tellerie du _Roi David_, il eut quelque peine
� reconna�tre le sergent, qui s'�tait affubl� d'une perruque noire et
d'une barbe magnifique avec un pourpoint de crin orn� de sa ceinture, �
laquelle pendait une grosse rapi�re. Belle-Rose attendait dans la rue,
le nez dans un manteau et un chapeau sur les yeux.

--Je sais o� elle est, lui dit la D�route aussit�t qu'il l'aper�ut;
et tout d'une haleine il lui conta ce qu'il avait fait. Belle-Rose lui
sauta au cou et l'embrassa tout net.

--Nous voil� trois, dit-il; il n'y a ni grilles, ni murailles, ni


portes, ni serrures, qui puissent nous arr�ter; j'y perdrai plut�t ma
t�te.

--Une de perdue, trois de coup�es, dit tranquillement la D�route.

Il fallut d'abord s'occuper de prendre un logement o� les visites


importunes ne fussent point � redouter. Belle-Rose nomma tout de suite
M. M�riset.

--J'y suis all� trop souvent pour qu'on songe � m'y chercher, dit-il.

Et ils prirent en compagnie le chemin de la rue du


Pot-de-Fer-Saint-Sulpice. A la vue de Belle-Rose, M. M�riset t�moigna
une surprise qui tenait de l'�bahissement.

--Et la Bastille? murmura-t-il d'une voix �touff�e.

--Eh bien! quoi, la Bastille?

--Vous y �tes all�?

--Et j'en suis sorti.

--Bien s�r?

--Voyez vous-m�me, dit Belle-Rose en riant.

--Oui, oui, c'est bien vous... Mais pardonnez mon h�sitation. Il y a des
gens si habiles � prendre toutes sortes de figures!

--Certainement.

--Ce cher monsieur Belle-Rose, je suis ravi de le revoir! Ainsi vous


venez loger chez moi?

--Oui, mon bon monsieur M�riset. O� trouverais-je un meilleur h�te?...


Mais, vous comprenez, pour des raisons particuli�res, je tiens � n'�tre
point connu; vous ne me nommerez pas.
--Je comprends, fit M. M�riset; ce sont encore des affaires d'�tat.

--Comme vous voudrez. C'est convenu, n'est-ce pas?

--La maison est � vous.

La D�route s'�tait bien gard� de donner cong� du cabinet o� il


avait plac� son observatoire. Ce pouvait �tre un moyen d'�tablir des
communications avec l'int�rieur du couvent, aussit�t qu'on serait
parvenu � faire conna�tre � Suzanne que ses amis cherchaient � la
d�livrer. L'impatience de Belle-Rose ne lui permettait pas d'attendre;
d�s le lendemain, il se mit en mesure d'investir la place, ainsi que le
disait la D�route. Le plan de campagne �tait de l'invention de Claudine.
Elle s'habilla � la fa�on des femmes d'Irlande, et montant en carrosse
avec Corn�lius, elle se fit conduire au couvent des dames b�n�dictines
de la rue du Cherche-Midi. Corn�lius, qui �tait du Connaught, parlait
l'anglais � peu pr�s comme s'il e�t �t� du Middlesex. Claudine, par
une de ces tendresses dont la source s'�panche au fond du coeur, avait
rapidement appris la langue de son fianc�, avec qui d�j� elle la parlait
facilement. Ils arriv�rent devant la porte du couvent, o�, apr�s avoir
sonn�, ils furent re�us par la touri�re.

--Veuillez, lui dit Corn�lius avec un accent anglais trop prononc� pour
n'�tre pas tr�s affect�, prier madame la sup�rieure de prendre la peine
de descendre au parloir.

--Est-ce pour une affaire press�e? demanda la touri�re en faisant courir


les grains d'un chapelet entre ses doigts.

--Vous lui direz qu'il s'agit d'une jeune dame �trang�re que son fr�re,
gentilhomme irlandais, a l'intention de laisser aux dames b�n�dictines,
o�, si elle se pla�t, elle pourrait bien prononcer ses voeux.

A ces mots, la touri�re s'inclina, et, faisant asseoir les deux


�trangers, disparut par une petite porte qui donnait dans une galerie.

--Voil� qui est bien entendu, dit tout bas Claudine � Corn�lius quand
ils furent seuls, vous �tes mon fr�re, vous vous appelez sir Ralph
Hasting, vous �tes baronnet, et moi miss Harriett Hasting, votre soeur;
je suis prise d'une grande d�votion qui me porte � vouloir entrer en
religion. Que Dieu nous pardonne toute cette hypocrisie! Si le monde
n'�tait pas si m�chant, y serions-nous forc�s?

Au bout d'un instant, la touri�re revint et conduisit Corn�lius et


Claudine dans le parloir. On les avertit que la sup�rieure �tait
derri�re la grille tendue de serge, et la touri�re les quitta.

--On m'a fait conna�tre le but de votre visite dans cette sainte maison,
dit la m�re �vang�lique; nous ne refusons jamais d'ouvrir nos bras aux
coeurs qui veulent se consacrer � Dieu.

--Je vous en remercie, ma m�re, r�pondit Claudine d'une voix douce qui
semblait sortir d'une bouche anglaise.

--Vous serez ici � l'abri des pi�ges du monde et des emb�ches du mauvais
esprit. La paix r�gne dans la maison; quand on a go�t� de cette paix, on
regrette de ne l'avoir pas connue plus t�t.
--Ma soeur a la vocation, reprit Corn�lius; je ne vous cacherai pas,
madame, que sa famille et moi nous nous y sommes oppos�s longtemps.

--C'est aller contre les voies du Seigneur, mon fils.

--C'est ce que j'ai compris plus tard, et aujourd'hui je ne la d�tourne


plus de son projet. J'ai fait le compte de la part qui revient � miss
Harriett sur l'h�ritage de sa m�re, et ce sera sa dot, si elle se voue
au culte de l'�poux qui ne trompe jamais; ce sont, tout compte fait,
sept ou huit mille livres sterling.

--Huit mille livres sterling? reprit la m�re �vang�lique.

--Ah! pardon, madame, c'est une monnaie de notre pays qui vaut � peu
pr�s vingt-cinq livres de France: c'est notre louis � nous.

--Tr�s bien! vous excuserez, mon fils, l'ignorance d'une fille qui est
toute en Dieu.

--Huit mille livres, continua n�gligemment Corn�lius, �a fait une somme


ronde de deux cent mille francs.

--Nous ne regardons jamais � la dot, dit la sup�rieure; le coeur est la


seule richesse qu'envie notre m�re � tous; mais cet argent nous aidera
� faire le bien qui profitera � notre ordre pieux et � la gloire de la
religion.

La conversation continua sur ce pied-l� quelques instants encore; apr�s


quoi Corn�lius, tirant de sa poche une bourse dans laquelle il y avait
cinquante louis � peu pr�s, pria la sup�rieure de l'accepter au nom de
miss Harriett pour faire quelques aum�nes.

--Quant aux frais d'entretien, nous les r�glerons comme vous


l'entendrez, madame, jusqu'au jour o� ma soeur prendra le voile, si elle
persiste dans son intention.

Claudine ne se sentait pas de joie en p�n�trant dans l'int�rieur du


couvent: elle regardait partout pour voir si elle n'apercevrait pas
Suzanne; mais, ce jour-l�, elle dut se r�soudre au seul plaisir de
dormir sous le m�me toit. Suzanne ne parut pas au r�fectoire. Mais le
lendemain, � la pri�re du matin, o� Claudine ne manqua pas d'assister,
elle reconnut Suzanne parmi les novices. Mme d'Albergotti �tait plus
p�le que les cierges qui br�laient au fond du sanctuaire; ses grands
yeux �taient noy�s de tristesse; le sourire �tait mort sur ses l�vres.
Elle s'agenouilla avec ses compagnes sur le marbre et pencha son front
sur ses mains jointes. Claudine pleurait sur son livre de pri�res. Il
lui venait des envies folles de se lever et de courir � Suzanne pour
l'embrasser. Mais c'e�t �t� tout perdre, et elle demeurait � sa place en
frappant le sol de ses petits pieds. L'aspect de cette sombre chapelle
o� l'orgue mugissait, la vue de ces costumes s�v�res qui semblaient
emprisonner le corps sous un suaire, l'expression de ces visages o�
l'on voyait se refl�ter la blancheur des s�pulcres, tout cet appareil
sinistre de la religion dans ce que le catholicisme a de plus s�v�re,
gla�ait l'�me de la pauvre fille et r�pugnait � cette nature bonne,
expansive et vivace. Ses yeux, un instant fatigu�s de l'aust�rit� de ce
spectacle, se tourn�rent vers les grands vitraux de la chapelle pour y
chercher un peu de lumi�re, quelque rayon d'or venu du ciel; puis
ils s'abaiss�rent de nouveau et s'arr�t�rent sur Suzanne, qu'ils ne
quitt�rent plus. Cependant l'office finissait, les derniers chants se
mouraient sous les arceaux sonores; Claudine abandonna sa chaise et
vint, agenouill�e et son livre � la main, se ranger sur le passage
des religieuses qui suivaient les novices. Suzanne venait l'une des
derni�res; comme elle passait devant Claudine, le front baiss� et les
mains crois�es sur le coeur, Claudine effleura doucement du bout de ses
doigts la longue robe de Mme d'Albergotti; Suzanne tourna les yeux de
son c�t� et rencontra le regard brillant de Claudine, qui promenait un
autre doigt sur sa bouche. Il semblait � Mme d'Albergotti que c'�tait
une apparition, et tout son corps frissonna comme l'eau d'un lac sur
lequel passe un vent l�ger. Le cort�ge la poussait en avant, elle
continua sa marche silencieuse; mais ce matin-l� elle ne sortit pas de
la chapelle sans b�nir Dieu. On comprend sans peine que Suzanne ne resta
pas dans sa cellule ce jour-l�. Vers midi, � l'heure de la promenade,
elle descendit au jardin et parcourut les all�es qui �taient les plus
proches de la porte d'entr�e. Au bout d'un quart d'heure elle rencontra
Claudine, qui marchait � c�t� d'une religieuse. Elles �chang�rent un
regard et pass�rent. Ce regard mit des larmes dans les yeux de Suzanne,
qui se voyait enfin secourue. Elles se promen�rent longtemps ainsi,
savourant la joie de se voir, mais ne pouvant encore se parler. Une
fois ou deux leurs mains s'effleur�rent, une fois leurs doigts purent
s'entrelacer l'espace d'une seconde. Ce fut tout, ce jour-l�. C'�tait
bien peu encore, mais ce peu suffit pour rendre l'espoir � Suzanne. Le
courage demeurait tout entier, mais l'esp�rance s'�tait envol�e; elle
revint et Suzanne releva son front.

Le lendemain, Claudine, � qui sa condition de pensionnaire, et surtout


sa dot annonc�e et promise, donnaient certains privil�ges, se rendit
dans les jardins. La religieuse qui �tait sp�cialement charg�e de son
�ducation devait �tre ce jour-l� en conf�rence avec la sup�rieure;
Claudine �tait donc seule. Aussit�t qu'elle vit Suzanne, elle s'enfon�a
dans les jardins, prenant de pr�f�rence les all�es les plus sombres,
celles o� les charmilles �taient le plus �paisses. Au bout de quelques
minutes, elle se trouva dans un endroit �cart� et s'y arr�ta. Des pas
l�gers faisaient craquer le sable derri�re elle, ils s'approch�rent:
Claudine penchait la t�te, Suzanne accourut les bras tendus en avant,
et les deux amies s'embrass�rent avec des larmes dans les yeux et mille
tendresses sur les l�vres.

XXXIX

LE NEVEU DU JARDINIER

Apr�s les premi�res effusions d'une affection mutuelle que l'absence


avait augment�e, Suzanne prit les deux mains de Claudine.

--Voyons, Claudine, ne me cache rien; Belle-Rose?...

--Serais-je si joyeuse s'il n'�tait ici? s'�cria la jeune fille.

--Ici! r�p�ta Suzanne, qui devint toute p�le de bonheur.

--Nous y sommes tous: mon fr�re, Corn�lius, la D�route et notre pauvre


Grippard aussi; c'est une conspiration.
--Raconte-moi vite tout cela. Qu'a dit Jacques en apprenant ma
captivit�? Comment a-t-il quitt� l'Angleterre? Lequel de vous a
d�couvert ma retraite? Que comptez-vous faire? M. de Louvois ne sait-il
rien de votre arriv�e? Voyons, parle donc!

--Mais, ma pauvre soeur, tu ne m'en laisses pas le temps. Tu interroges


toujours.

--C'est que tu ne r�ponds jamais.

--Eh bien! je r�pondrai, mais ailleurs.

--Ce banc ne te semble-t-il pas fort bon pour cela? Cette charmille nous
prot�ge et nous cache.

--Si elle nous cache, elle peut en cacher d'autres.

Suzanne tressaillit et jeta un regard furtif autour d'elle.

--Que veux-tu dire? reprit-elle.

--Je dis qu'il faut se d�fier de tout au couvent; les arbres sont creux
et les murs transparents; il y a des oreilles et des yeux partout. Je
ne vois pas un sureau ou quelque ch�vrefeuille que je ne me rappelle
l'histoire du roi Midas et de ses roseaux qui parlaient; allons
ailleurs.

Claudine entra�na Suzanne et s'arr�ta tout au fond du parc, sous un


berceau d'o� l'on pouvait s'�chapper en cas de surprise; il y avait un
petit gazon tout autour, et l'on voyait de tous c�t�s � la fois.

--Maintenant l'ennemi peut venir, dit Claudine en s'asseyant; � la


moindre alerte, tu prends par l�, derri�re ces grands ormes, et moi par
ici, le long de ce mur.

Suzanne se fit r�p�ter vingt fois les m�mes d�tails; mais Claudine
l'interrompant enfin:

--Tu me fais perdre tous mes instants, et ils sont pr�cieux, dit-elle;
Belle-Rose te racontera tout cela, et tu prendras plus de plaisir �
l'entendre. Il faut d'abord te d�livrer.

--C'est bien difficile! j'ai tant d'ennemis qui me ha�ssent!

--Mais tu as tant d'amis qui t'aiment!

--J'en ai quatre.

--Sais-tu beaucoup de gens qui puissent en dire autant?

--Pardonne-moi, Claudine; la libert� avec vous, ce serait le bonheur, et


j'ai tant souffert que je n'y crois plus.

--Je laisse � mon ami Jacques le soin de t'y faire croire un peu, et
c'est un soin dont il s'acquittera volontiers. Mais ne parlons plus de
cela: dans quelle partie du couvent es-tu log�e?
--Dans l'aile droite; tu peux voir ma chambre d'ici. L�-bas tout au
bout.

--Celle qui fait le coin?

--Pr�cis�ment.

--Elle est � vingt pieds du sol?

--A peu pr�s.

--Au besoin on pourrait descendre avec les draps du lit nou�s ensemble?

--Je le crois; mais il y a les chiens.

--_Castor_ et _Pollux_.

--Ah! tu les connais?

--Je connais tout.

--Alors tu sais qu'ils sont l�ch�s la nuit?

--Parfaitement. Te souviens-tu de la mythologie, Suzanne?

--Un peu.

--Eh bien! nous traiterons Castor et Pollux comme on traita Cerb�re.


Notre ami la D�route aura soin de se munir d'un quartier d'agneau. Le
g�teau de miel n'est plus de notre temps.

--Tu ris toujours, Claudine.

--Vaut-il mieux pleurer?

--Mais apr�s les chiens, il y a les jardiniers.

--On les endormira.

--Et puis les murs!

--On les franchira.

--Et il y a encore M. de Louvois.

--On s'en moquera.

--Et M. de Charny.

--Oh! celui-l� fera bien de ne pas se pr�senter devant notre ami


Jacques!

--Tiens! Claudine, reprit Suzanne, qui n'avait pu prononcer le nom du


ministre et de son favori sans fr�mir, si cette tentative devait faire
courir le moindre danger � Jacques, j'aimerais mieux prendre le voile et
mourir ici.

--Et si tu devais rester au couvent seulement quinze jours de plus,


Jacques aimerait mieux entrer tout de suite � la Bastille et n'en sortir
jamais.

--Pauvre ami!

--Eh bien! ma soeur, pour ce pauvre ami, nous pouvons bien nous exposer
un peu.

--Tu sais bien que ce n'est pas pour moi que j'ai peur.

--Ma foi! je n'ai pas grande crainte pour eux; ils sont quatre de force
� tailler en pi�ces toute la mar�chauss�e du royaume, dit Claudine d'un
petit air cr�ne, bien qu'elle ne f�t pas tr�s rassur�e au fond du coeur
sur l'issue de leur entreprise.

Les deux amies s'embrass�rent pour se donner du courage.

--Voyons! reprit Claudine, il faut bien nous entendre! Corn�lius vient


tous les deux jours au parloir.

--C'est un peu beaucoup.

--Mais il y vient avec toutes sortes de bonnes choses pour les soeurs et
toutes sortes de belles choses pour le couvent.

--Si bien qu'on regrette seulement qu'il ne vienne pas tous les jours.

--Tout juste. Il m'instruit des projets qu'ils ont combin�s, Belle-Rose,


la D�route et lui; tandis qu'ils agissent � l'ext�rieur, nous, agissons
� l'int�rieur; je soustrais les clefs � la soeur Assomption, notre
v�n�rable touri�re, je me familiarise avec Castor et Pollux, nous
laissons tous les jours quelques pi�ces d'or dans la main des
jardiniers, et, le jour fix� pour l'�vasion, nous sommes pr�tes.

--Ah! mon Dieu! s'�cria tout � coup Suzanne, la m�re Scholastique de la


Charit�!

--Oh! la mauvaise langue! Sauve qui peut, r�pondit Claudine en tournant


la t�te du c�t� de la religieuse, qui marchait le nez dans son livre
d'heures.

L'une prit du c�t� des ormes, l'autre du c�t� du mur, et toutes deux
s'envol�rent comme des oiseaux. Tandis que les deux amies conspiraient
dans l'int�rieur du couvent, la D�route ne perdait pas de temps �
l'ext�rieur; mais quelque effort d'imagination qu'il f�t, il n'allait
jamais assez vite au gr� de Belle-Rose. Il poursuivait � la fois
l'entr�e de Grippard dans l'honorable corps de la mar�chauss�e et la
sienne dans les jardins des bonnes soeurs. Le jour m�me de la conf�rence
de Suzanne et de Claudine, la moiti� de son souhait fut r�alis�:
Grippard vint le surprendre � l'h�tellerie du _Roi David_ en grand
costume de recors.

--Ah! ah! fit la D�route, tu as donc r�ussi!

--Il le fallait bien, je me l'�tais jur�.

--Tu es ent�t�, � ce que je vois.


--Comme un Breton, quoique Picard. Mais �a n'a pas �t� sans peine.

--Vraiment!

--Depuis l'affaire de Villejuif, Bouletord est devenu soup�onneux comme


un moine. Quand on lui dit blanc, il entend noir. Il a fallu m'y prendre
� quatre fois pour r�ussir.

--Tant de mal pour se mettre ce vilain habit-l� sur le dos, qui l'e�t
cru!

--�a m'a co�t� trente bouteilles des meilleurs crus d'Argenteuil,


assaisonn�es de mensonges et de jambons.

--Ah! tu mens aussi?

--Quelquefois, dit Grippard d'un air modeste. C'est un joli d�faut qui
sert parfois mieux que de belles qualit�s.

--C'est juste, r�pondit la D�route avec philosophie.

--Et c'est l� seulement ce qui m'a fait r�ussir.

--Conte-moi cela.

--Oh! c'est fort simple. A notre premier d�jeuner, il m'a montr� un


petit bout de sa haine contre Belle-Rose; �a m'a fait r�fl�chir. Au
second d�jeuner, il m'a jur� sur sa parole que si mon capitaine �tait
capitaine, c'�tait par l'effet de mille sc�l�ratesses.

--Le gueux! s'�cria la D�route en appliquant un furieux coup de poing


sur la table.

--Au troisi�me d�jeuner, reprit Grippard, il m'a fait serment de tuer


Belle-Rose.

--On verra qui mourra le premier, murmura la D�route en tourmentant la


poign�e de sa rapi�re.

--Au quatri�me d�jeuner, continua le narrateur, une id�e magnifique m'a


tout � coup illumin�: je lui ai fait confidence, entre six bouteilles
vides et deux verres pleins, que je ha�ssais Belle-Rose � la mort.
Bouletord a failli m'embrasser. Je lui ai cont� une histoire terrible
d'o� mon capitaine est sorti noir comme de l'encre. Il n'y a pas tenu
et m'a saut� au cou. �Mar�chal, lui ai-je dit, enr�lez-moi dans votre
escouade, et nous le tuerons de compagnie.� Bouletord �tait fort
attendri; il m'a serr� la main, en jurant sur son �me que j'�tais un
galant homme. J'ai sign� un vilain papier qu'il a tir� de sa poche, et
me voil� depuis trois heures archer du roi.

--Eh! eh! ce n'est pas si b�te! s'�cria la D�route.

--On a quelquefois l'air sans avoir la chanson, r�pondit Grippard en se


mirant dans le miroir enfum� qui ornait le cabaret.

--C'est un premier succ�s, r�pondit la D�route; te voil� ma�tre des


secrets de l'ennemi, et si je p�n�tre au coeur de la place, nous sommes
s�rs de r�ussir.
--Alors, je vous engage � vous h�ter.

--Que veux-tu dire?

--On sait que Belle-Rose a quitt� l'Angleterre; on se doute de sa


pr�sence � Paris. M. de Charny a mis la mar�chauss�e en campagne, et
Bouletord est charg� de surveiller les environs du couvent.

--Eh bien! c'est la partie qui s'engage, s'�cria la D�route; nous nous
presserons un peu, voil� tout. Retourne aupr�s de Bouletord; moi, je
vais causer de tout cela avec mon capitaine et Corn�lius.

Tout en cheminant, la D�route roulait dans sa t�te mille projets pour


s'introduire dans ces bienheureux jardins dont il n'avait jamais vu que
les arbres; il enrageait de voir que son caporal Grippard e�t r�ussi,
alors que lui-m�me, qui �tait sergent, ne r�ussissait pas; mais il
avait beau se donner au diable, il ne trouvait rien. Ce fut dans
cette disposition d'esprit qu'il arriva dans la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, chez le digne M. M�riset.

--Eh! l'ami! qu'y a-t-il donc? s'�cria Corn�lius � la vue du sergent qui
avait la mine d'un philosophe � court de philosophie.

--Il y a que si nous n'emportons pas la place d'assaut, il nous faudra


lever le si�ge.

Et la D�route lui fit part des r�v�lations de Grippard.

--C'est bon, dit Corn�lius, �a nous donnera l'agr�ment de revoir pour


la derni�re fois la figure de M. Bouletord, et peut-�tre aussi de face
celle de M. de Charny. Tu as parl�, maintenant lis.

La D�route prit le papier que lui tendait Corn�lius; c'�tait une lettre
de Claudine contenant ces mots:

�J'ai fait parler le jardinier; il attend un sien neveu, qui a nom


Ambroise Patu, et qu'il n'a jamais vu; ce neveu est natif de Beaugency.
C'est un grand ben�t de campagnard blond et tout novice. Il arrive ce
soir par le coche et doit descendre � l'h�tellerie du _Cheval noir_,
rue du Four-Saint-Germain, pour se pr�senter demain matin au couvent des
b�n�dictines. Il me semble qu'il y a dans cette nouvelle de quoi tirer
un bon parti. Suzanne a peur qu'on se h�te, mais moi je veux qu'on se
presse; sinon je me fais nonne.�

A la lecture de ce billet, la D�route sauta de joie. C'�tait un homme


qui avait, on le sait, des ressources promptes, et qui, aussit�t qu'on
ouvrait une voie � son esprit, s'y jetait avec r�solution.

--Je suis dans les jardins! s'�cria-t-il.

--Non pas; c'est moi qui m'y rendrai, r�pliqua Belle-Rose.

--Vous?

--Oui, mon ami, interrompit Corn�lius, c'est une id�e du capitaine, il


pr�tend que sa place est au jardin.
--Sans doute, puisque Suzanne y est, dit Belle-Rose.

--Et c'est vous qui voulez prendre l'habit d'un gar�on jardinier? reprit
la D�route.

--Certainement.

--Il n'y a qu'un petit inconv�nient, c'est qu'au premier regard qu'une
religieuse jettera sur vous, elle sentira son gentilhomme d'une lieue.

--Eh! mon ami, j'ai mani� la serpe.

--Mais vous portez une �p�e! Tenez, capitaine, laissez-moi vous dire une
chose. Je ne sais pas ce que l'avenir nous r�serve, mais une fois dans
cette cage de pierre qu'on nomme un couvent, on n'est jamais bien s�r
d'en sortir. Si vous veniez � �tre d�couvert, que feriez-vous?

--On me tuerait avant de me prendre.

--Ceci est fort bon pour vous, mais quand vous seriez mort,
qu'arriverait-il de Mme d'Albergotti?

Belle-Rose soupira.

--Voulez-vous que je vous le dise, moi? continua la D�route, elle


mourrait. Ce serait une mauvaise action, et vous n'avez pas le droit
d'exposer une personne qui vous aime et que vous aimez. Ce que vous
pr�tendez faire, je le ferai mieux que vous, ayant le langage et les
mani�res d'un pauvre diable, ouvrier ou villageois. Si je p�ris dans
l'entreprise, il sera temps que vous preniez ma place; au moins, moi
mort, n'y aura-t-il que moi.

Belle-Rose prit la main de son camarade et la serra.

--Fais ce que tu voudras, lui dit-il.

La D�route ne se le fit pas dire deux fois et partit pour l'h�tellerie


du _Cheval noir_, apr�s s'�tre couvert d'un habit de drap qui lui
donnait l'air d'un artisan. A la brune, il vit arriver un grand gar�on
qui marchait le nez en l'air, portant sous le bras une petite valise et
au bout d'un b�ton un paquet serr� dans un mouchoir � carreaux blancs et
bleus. Ce grand gar�on s'en allait regardant les enseignes, le chapeau
sur la nuque, la bouche ouverte et tra�nant ses gu�tres le long du
ruisseau, d'un air �merveill�. Les manches de son habit lui restaient
aux coudes et ses cheveux plats tombaient comme de la filasse sur ses
oreilles.

--H�! Ambroise Patu! cria la D�route en courant � sa rencontre.

Le grand gar�on sauta de l'autre c�t� du ruisseau tout effarouch�. Sa


valise faillit rouler dans la boue, et il demeura plant� sur ses longues
jambes au beau milieu de la rue, les yeux tout �carquill�s.

--Tiens, dit-il, vous me connaissez?

--Parbleu! si je ne vous connaissais pas, vous aurais-je appel�?

--C'est vrai, r�pondit Ambroise, qui trouva sans r�plique le


raisonnement de la D�route; mais c'est tout de m�me dr�le que vous
sachiez mon nom quand je ne sais pas le v�tre.

--Je vais vous expliquer �a. Mais d'abord, je veux m'assurer que vous
�tes bien l'homme � qui j'ai affaire.

--Cette b�tise! Si c'est Ambroise Patu que vous cherchez, c'est bien
moi.

--Oh! dans notre pays les choses ne vont pas comme �a. Il y a tant de
gens qui cherchent � tromper les autres!

--Je ne suis pas de ces gens-l�.

--Je n'en doute pas et j'en jurerais sur la mine; mais enfin il faut
prendre ses pr�cautions. Voyons! vous dites donc que vous �tes Ambroise
Patu?

--Ambroise Patu, de p�re en fils, d'un petit pays tout � c�t� de


Beaugency.

--C'est bien cela, et vous venez pour entrer, en qualit� de gar�on


jardinier, au couvent des dames b�n�dictines de la rue du Cherche-Midi?

--Tout juste. C'est mon oncle J�r�me Patu qui me mande aupr�s de lui.

--Parfaitement. Vous cherchez l'h�tel du _Cheval noir_, et demain matin,


au petit jour, vous devez vous rendre au couvent avec une lettre de
votre brave femme de m�re.

--La voil�, dit Ambroise, qui, tout �tourdi, tira la lettre de sa poche.

--Tr�s bien, reprit la D�route, qui fourra ses mains dans son
haut-de-chausses pour r�sister � l'envie qu'il avait d'escamoter la
lettre; je vois que vous ne cherchez point � me tromper. Suivez-moi
donc, ami Patu; l'auberge est ici pr�s; nous avons � causer.

Ambroise suivit sans d�lib�rer une personne si prudente et entra dans


la salle commune du _Cheval noir_. �merveill� de ce qu'il avait entendu,
l'honn�te gar�on aurait dout� de la vertu de son saint patron avant de
soup�onner la probit� de son guide. La D�route demanda une chambre, fit
dresser une table avec deux couverts, ordonna � la bonne de d�cacheter
le meilleur vin, et, quand le d�ner fut servi, ferma la porte au verrou.

--Asseyez-vous l�, dit-il � son compagnon, qui avait regard� tous les
appr�ts sans souffler mot; voil� d'un petit vin de Suresnes dont vous
me direz des nouvelles, et une gibelotte comme on n'en mange gu�re � la
table du roi.

Ambroise s'assit, allongea ses grandes jambes et vida son verre d'un
trait.

--Ah �a, camarade, dit-il en faisant claquer sa langue, vous qui me


connaissez si bien, faites au moins que je vous connaisse un peu.

--C'est juste, reprit la D�route; je suis, moi aussi, un Patu.

--Ah bah!
--Oh! mon Dieu, oui! mais un Patu d'une autre branche, un Patu de
Soissons, cousin de J�r�me Patu votre oncle.

--C'est toujours de la famille, qu'on soit de Beaugency ou de Soissons.

--Certainement, le nom est tout, le pays n'y fait rien; je disais donc
que je suis un Patu, Antoine Patu, dit Patu Blondinet.

--Voil� un dr�le de sobriquet.

--Oui, assez dr�let. �a me vient de la couleur de mes cheveux.

--A ce compte-l�, moi aussi je pourrais �tre un Blondinet, dit Ambroise


en riant.

--�a ferait deux Blondinet dans la famille, r�pondit la D�route, qui


remplissait toujours le verre d'Ambroise Patu. Or, quand mon cousin
J�r�me a eu connaissance de votre arriv�e, il m'a dit comme �a: Antoine,
mon ami, va au-devant du petit neveu, et quand tu l'auras bien trait�,
fais-lui bien vite reprendre le chemin du pays.

--Comment! du pays? s'�cria Ambroise en laissant tomber sa fourchette.

--A moins qu'il ne lui plaise de se faire moine, a-t-il ajout�.

--Mais il m'a fait venir pour �tre jardinier, et non pour �tre moine!
dit Ambroise, qui rattrapa un morceau de lapin du bout de sa fourchette.

--C'est qu'� ce moment-l� J�r�me ne savait pas tout. Le roi a rendu un


�dit.

--Que me fait l'�dit!

--Buvez ce verre de vin blanc et vous comprendrez mieux.

Ambroise prit le verre et tendit l'oreille.

--Voil� ce que c'est, reprit la D�route: l'�dit du roi prescrit que tous
les individus employ�s dans l'int�rieur des couvents prennent le froc:
l� o� il y a des nonnes, il veut qu'il y ait des moines.

--C'est abominable!

--Sans doute, mais c'est le roi.

--Que dira Catherine, qui m'attend au pays?

--C'est justement ce que me disait J�r�me ce matin: cette pauvre


Catherine, que deviendra-t-elle? Apr�s tout, �a peut s'arranger. Vous
vous ferez moine, mon cher Ambroise, et Catherine en �pousera un autre.

--Point! point! s'�cria le Patu, j'ai promis � Catherine de l'�pouser,


et je l'�pouserai.

--Je le crois bien! une jolie fille!

--Vous l'avez vue?


--Parbleu! fit la D�route avec un aplomb merveilleux, et d'ailleurs on
ne parle que d'elle � Paris.

--Ce qui me chiffonne, c'est de perdre ma place, une bonne place.

--Peuh! une place entre quatre murs.

--Je ne dis pas. Mais cent vingt livres de gages avec la nourriture et
le logement. On gagne sa dot en trois ou quatre ans.

--C'est vrai; mais, bah! l'oncle J�r�me la gagnera pour vous.

--Au fait, je suis son h�ritier, moi. Ainsi, il va se faire moine, mon
oncle J�r�me, � son �ge?

--Il le faut bien. C'est demain qu'on lui met le froc sur le dos avec
les sandales aux pieds. Voyez si le coeur vous en dit.

--Le coeur ne m'a jamais parl� du couvent; il n'entend que Catherine. Ce


qu'il y a de f�cheux, c'est qu'il me reste � peine un petit �cu; c'est
peu pour un si long chemin.

--Oh! ne vous inqui�tez pas, l'oncle J�r�me y a pourvu.

--Comment �a?

--Va, m'a-t-il dit, et si Ambroise ne veut pas du couvent...

Ambroise secoua la t�te.

--Tu lui remettras, continua la D�route, ces vingt �cus de six livres et
ces quatre louis d'or.

En parlant ainsi, la D�route �tala sur une table les pi�ces blanches et
les pi�ces jaunes. Les yeux d'Ambroise p�till�rent � cette vue.

--Tout �a pour moi? dit-il la main sur l'argent.

--Tout, et de plus, ce double louis neuf pour Catherine.

Ambroise prit le tout, ouvrit sa valise et serra l'argent tout au fond.

--Ami Blondinet, dit-il, je partirai demain par le coche.

--Et ce sera bien fait; le couvent y perdra un bon jardinier, mais ce


sera la faute du roi.

--Est-ce bien entendu? reprit la D�route, tandis qu'Ambroise calfeutrait


les �cus et les louis entre les chemises et les bas.

--Certes!

--Alors, donnez-moi la lettre de votre bonne Mme Patu.

--La lettre � maman?

--Oui.
--Qu'est-ce que �a vous fait, la lettre?

--Eh mais, �a me servira de preuve aupr�s du p�re J�r�me; il faut bien


qu'il sache que j'ai rempli sa commission.

--C'est vrai, dit Ambroise; et il donna la lettre � la D�route.

L'�dit du roi, Catherine, les louis d'or, le couvent et la gibelotte


dans�rent toute la nuit dans les r�ves d'Ambroise. Au point du jour, la
D�route le r�veilla pour l'envoyer au coche; ils s'embrass�rent comme
deux vieux amis, et l'un se dirigea vers la rue du Cherche-Midi, tandis
que l'autre allait au petit trot du c�t� de Beaugency. La touri�re du
couvent des b�n�dictines fit appeler le p�re J�r�me aussit�t que la
D�route eut d�clin� le motif de sa visite.

--Que me veut-on? demanda le jardinier en arrivant au parloir.

--Mon oncle, c'est votre neveu qui vient pour �tre jardinier, r�pondit
la D�route d'un air b�te.

XL

UN COUP DE POIGNARD

J�r�me embrassa gaillardement son neveu, auquel il reconnut tout de


suite un air de famille. La D�route, qui �tait pour son sang-froid un
homme pr�cieux dans ces sortes de circonstances, ne sourcilla pas, et le
bonhomme de jardinier l'installa tout de suite dans son logement. D�s
le premier jour, la D�route se mit en devoir de gagner la confiance
de Castor et de Pollux; il y parvint par une abondante distribution
de friandises dont il s'�tait muni. Le brave gar�on se priva m�me de
d�jeuner pour mieux s'assurer de leur neutralit� en cas d'�v�nement.
J�r�me, qui le voyait faire, s'�tonnait d'une si grande amiti� pour les
b�tes.

--Que voulez-vous que j'y fasse? lui r�pondait la D�route d'un air
innocent, c'est plus fort que moi, j'ai pour les animaux une tendresse
inimaginable; c'est � ce point que quand j'�tais chez nous, je ne
souffrais pas que d'autres s'en occupassent. Lorsque j'en vois un qui
p�tit, je m'�terais plut�t le morceau de la bouche pour le lui donner.

Tout en caressant les chiens qui gambadaient autour de lui, la D�route


prenait possession de son nouveau domaine; il allait du potager aux
serres et des quinconces au verger, afin de se bien mettre dans la t�te
la topographie des lieux. Le p�re J�r�me l'accompagnait dans sa
visite, et m�lait � ses dissertations sur les travaux du jardinage des
commentaires sur les Patu de Beaugency. La D�route avait r�ponse � tout,
et faisait avec une imperturbable tranquillit� la biographie de trente
personnes qu'il ne connaissait pas, s'aidant, sans avoir l'air d'y
prendre garde, des souvenirs de J�r�me, et faisant mille contes quand la
m�moire du vieux �tait � bout. Vers le soir, la D�route connaissait le
jardin du couvent comme s'il l'avait habit� toute sa vie. Il en savait
tous les coins et recoins, les petits sentiers et les endroits o� l'on
pouvait s'aider des arbres pour grimper au mur. Au moment de rentrer,
J�r�me le poussa par le coude.

--H�! mon neveu, lui dit-il, regarde au bout de cette charmille, et tu


verras une cr�ature du bon Dieu qui a toujours quelque chose de luisant
� me laisser aux doigts.

--Tiens, je veux y voir de plus pr�s, repartit la D�route, et il marcha


vers le bout de la charmille.

L'oncle l'y suivit.

L'oeil per�ant de la D�route avait promptement reconnu Claudine, et il


n'�tait point f�ch� de se mettre en communication avec elle.

--Ma bonne dame, dit J�r�me, le chapeau bas et la main ouverte, voil�
mon neveu, un honn�te gar�on, qui a eu le d�sir d'�tre pr�sent� � une
personne si pleine de vertus. S'il peut vous �tre bon � quelque chose,
usez de lui en toute libert�.

--�a pourra venir, mon oncle, �a pourra venir, reprit la D�route, qui
faisait de grandes r�v�rences � coup de pieds.

Malgr� le p�ril de la situation, Claudine se mordit les l�vres pour ne


pas rire � la vue de la figure impassible du sergent, qui tortillait son
chapeau d'une main et de l'autre se grattait l'oreille.

--C'est bien, mon gar�on, tr�s bien, dit-elle en attachant sur lui
ses yeux riants; je crois qu'on peut compter sur toi, et je te prie de
prendre cet �cu pour boire � ma sant�.

Pour prendre l'�cu il fallut s'approcher de Claudine; la D�route le fit


d'un air lourd apr�s que J�r�me l'eut pouss�; mais, en s'inclinant, il
dit tr�s bas et tr�s vite:

--Tenez-vous pr�te, il faut se h�ter.

Claudine le remercia d'un regard et s'�loigna rapidement. Elle trouva


Suzanne qui l'attendait au d�tour d'une all�e.

--J'ai vu la D�route, lui dit Claudine d'une voix joyeuse.

--Et moi M. de Charny, r�pondit Suzanne en entra�nant Claudine sous


l'ombre �paisse des grands marronniers.

--Tu as vu M. de Charny? reprit Claudine dont toute la gaiet� disparut.

--Si Belle-Rose ne m'a pas d�livr�e avant trois jours, je suis perdue,
continua Suzanne.

Claudine, �pouvant�e, la serra dans ses bras.

--M. de Louvois est las de ma r�sistance. Il faut que je sois religieuse


ou mari�e d'ici trois jours.

--Mais qui peut te contraindre � prononcer tes voeux?

--Certes, aucune puissance humaine ne me forcera � outrager la majest�


divine par des serments que mon coeur r�prouve; mais, Claudine, il y a
la r�clusion �ternelle; non pas cet emprisonnement doux et facile qui
laisse voir le ciel et respirer la lumi�re, mais la r�clusion au fond
d'une cellule, le clo�tre sans l'esp�rance. On me donnera six pieds de
terre entre quatre murs, on comptera sur les lassitudes et les mortelles
influences de l'isolement, sur les l�ches conseils du d�sespoir, et,
quoi qu'il arrive, religieuse ou recluse, je suis perdue pour lui.

--Non, tu ne seras pas perdue pour lui! s'�cria Claudine, qui pleurait
en embrassant Suzanne. Nous avons trois jours devant nous, trois jours,
entends-tu? Si l'on veut t'enfermer, je m'enferme avec toi, et crois
bien que Corn�lius d�molira le couvent plut�t que de m'y laisser!

--Oui, reprit Suzanne, Jacques, ton fr�re, et Corn�lius, ton fianc�,


sont deux nobles coeurs, mais ils ont contre eux le ministre.

--Ils ont pour eux l'amour; l'un vaut bien l'autre, qu'en penses-tu?

La cloche du couvent sonna l'_Ang�lus_; on entendit les chants religieux


des soeurs qui se rendaient � la chapelle, et les deux amies se
s�par�rent. Une heure apr�s cet entretien, Corn�lius, qui r�dait sans
cesse autour du couvent pour en mieux conna�tre les �tres, heurta un
gentilhomme qui entrait dans la rue de Vaugirard par la rue Cassette. Le
choc fit tomber les chapeaux des deux jeunes gens.

--Eh! morbleu, l'homme au manteau! s'�cria l'un d'eux, vous allez bien
vite! souffrez qu'on vous arr�te.

Et il mit la main sur la garde de son �p�e.

Mais le fer � demi tir� rentra dans le fourreau, et le gentilhomme


tendit sa main � Corn�lius en �clatant de rire.

--Sur ma parole, j'allais faire une sottise! Mais que diable aussi,
monsieur, on pr�vient les gens quand on va de Douvres � Paris.

--Ma premi�re visite e�t �t� pour vous si ma pr�sence ici n'�tait
secr�te, r�pondit Corn�lius en prenant la main du comte.

M. de Pomereux rajusta son manteau et assura son chapeau d'un coup de


poing.

--Parbleu! je ne sais pas si je dois me r�jouir de cette rencontre,


reprit-il, au moins aurais-je eu le plaisir de me couper la gorge avec
un passant, si ce passant e�t �t� un autre que vous! dit-il d'un air
bourru.

--D�cid�ment, r�pondit Corn�lius, le soir est contraire � votre humeur;


la premi�re fois que je vous vis, vous �tiez en train de vous faire
massacrer; la seconde, vous voulez absolument tuer quelqu'un. C'est une
maladie.

--Vous raillez, je crois! Je voudrais bien vous y voir! Il m'arrive


l'aventure la plus abominable... Vous m'en voyez furieux... Encore, s'il
y avait l� quelqu'un sur qui passer ma col�re...

--Je suis vraiment f�ch� de ne pouvoir pas �tre ce quelqu'un-l�;


mais, d'honneur, si vous me tuiez, cela d�rangerait singuli�rement mes
projets.

--Tenez, continua le comte, sans prendre garde au raisonnement de


Corn�lius, je vous en fais juge: il y a une dame du nom d'Albergotti...

--Vous m'avez cont� cette histoire, interrompit Corn�lius.

--A vous? c'est, ma foi, vrai! Je la raconte � tout le monde, si bien


que je ne sais plus moi-m�me qui l'ignore et qui la sait. Eh bien! mon
cher Irlandais, croiriez-vous qu'elle continue � me refuser obstin�ment?

--En v�rit�?

--C'est un coeur de roche! j'en suis, ma foi, d�sesp�r�, non pas tant
pour moi que pour elle; car, vous le savez, une femme qu'on perd c'est
du bonheur qu'on gagne.

--Si bien que, dans ce que vous faites, c'est l'amour du prochain qui
vous inspire.

--Je crois que l'amour de la prochaine y entre aussi pour quelque chose,
mais c'est un point que je cherche � me dissimuler. Un bon gentilhomme
qui aime sans �tre aim�, c'est humiliant.

--Parbleu!

--Cependant, je sors du parloir et ne lui ai rien cach� des dangers


qu'elle courait. Je crois, sur ma parole, que la statue de saint Beno�t
se f�t attendrie dans sa robe de pierre. Elle a souri et m'a r�pondu un
grand: �Que la volont� de Dieu soit faite!� dont j'ai failli pleurer et
dont j'enrage.

--Ah! oui, fit Corn�lius, les fameux dangers dont vous nous parliez en
Angleterre: un couvent et un voile!

--Laissez donc! Tenez, c'est un r�cit que je veux vous faire. Puisque je
ne puis tuer personne, allons souper quelque part.

Corn�lius se laissa faire complaisamment. M. de Pomereux, qui �tait au


fait de tous les cabarets de Paris, gagna le coin de la rue du Dragon,
o� il y avait � cette �poque-l� un traiteur en renom, cogna � la porte,
entra en bousculant le ma�tre et ses gar�ons et fit dresser une table
dans une chambre.

--Monsieur le gargotier, lui dit-il quand le couvert fut mis, allez me


qu�rir de votre meilleur vin, et priez Dieu que je le trouve bon, car
de l'humeur dont je suis, s'il n'est que passable, je mets le feu � la
maison et vous massacre tous.

Ayant ainsi parl�, M. de Pomereux tira gaillardement son �p�e et la mit


toute nue sur la table. Le tavernier d�campa � toutes jambes et revint
cinq minutes apr�s suivi de deux valets qui portaient dix bouteilles
chacun. Les bouteilles �taient de toutes les forces, et les vins de tous
les crus. Le ma�tre en prit une en tremblant et l'offrit au comte, un
oeil sur le verre et l'autre sur l'�p�e. M. de Pomereux fit sauter
le bouchon et but le verre d'un trait. Il y eut un instant de silence
durant lequel ma�tre et gar�ons regard�rent la porte du coin de l'oeil.
--Il est presque bon, va, je te pardonne, dit enfin le comte.

La valetaille disparut, et les deux convives s'assirent en face l'un de


l'autre. Corn�lius avait moins d'app�tit que de curiosit�; cependant,
comme l'heure �tait avanc�e, que le souper �tait bon et que c'�tait
d'ailleurs un homme fort accommodant en toute chose, il tint bravement
t�te � son compagnon.

--O� en �tais-je donc? dit M. de Pomereux apr�s avoir mis en pi�ces un


li�vre et deux perdrix.

--Vous en �tiez rest� aux p�rils encourus par votre inhumaine.

--Ah! oui. Voil� que la col�re me reprend; il faut que j'assomme un


gar�on. Je vais appeler le cabaretier pour qu'il m'en apporte un. Hol�!

--Laissez donc, vous le tuerez en sortant.

--Eh bien! vous m'y ferez penser.

--C'est convenu.

M. de Pomereux jeta une bouteille vide par la fen�tre, cassa le goulot


d'une bouteille pleine et continua:

--Mme d'Albergotti s'imaginait d'abord qu'il n'y allait pour elle que du
voile de religieuse ou du voile de mari�e. Il m'a fallu lui confesser la
v�rit� tout enti�re; il y va du fort l'�v�que ou de Vincennes.

--Diable! mais c'est beaucoup d'honneur qu'on lui fait! La voil� trait�e
en criminelle d'�tat.

--Cela vient de ce que, gr�ce � M. de Charny, mon gentil cousin,


monseigneur de Louvois, a eu vent des manoeuvres de M. Belle-Rose.

--Voyez-vous �a!

--Or le ministre est un ministre tr�s prudent, qui s'imagine qu'on est
plus s�rement dans une prison que dans un clo�tre, dans un cachot que
dans une cellule.

--C'est aussi l'avis des ge�liers.

--Ah! si Mme d'Albergotti consentait � prononcer ses voeux, il la


laisserait fort � l'aise dans la pieuse maison des dames b�n�dictines,
bien s�r qu'elle n'en sortirait plus. Mais c'est une femme qui est, dans
sa taille mignonne, plus forte qu'un ch�ne. On la tuerait avant qu'elle
articul�t le oui sacramentel.

--C'est de l'ent�tement!

--Oui, mais dans le langage du sentiment, on appelle �a de la constance.


Croiriez-vous que pour la tirer de ce gouffre, je lui ai propos� de
l'�pouser et de la conduire apr�s o� bon lui semblerait, dans quelque
ch�teau � moi, s'il m'en reste un, ou dans l'une de mes terres, lui
promettant, sur ma foi de gentilhomme, de n'y jamais retourner sans sa
permission? Si Mme la marquise se f�t regard�e dans un miroir pendant
que je lui parlais, elle aurait compris la grandeur de mon sacrifice.
Mais point!

--Elle vous a refus�?

--Tout net. M. de Louvois va se moquer de moi. Il faut croire que


l'amour a fini par m'ensorceler. Que diable! on n'est pas mal tourn�
cependant, on a de la naissance et l'on n'est point sot, apr�s tout!

--Ma foi, mon cher comte, il faut mettre ce refus au chapitre des
caprices f�minins. On accepte et l'on refuse comme il pleut et comme il
vente, sans qu'on sache pourquoi.

--Ce qu'il y a de curieux, c'est que ne pouvant pas �tre le mari de Mme
d'Albergotti, je deviendrai son tyran.

--Vous!

--C'est une id�e � M. de Louvois. D'ici � trois jours, parbleu! je


me mettrai � la t�te de l'escorte qui la conduira je ne sais o�, et
jusque-l� on m'a commis � sa garde. Mon beau cousin veut faire de moi
une esp�ce de Barbe-Bleue. �Monsieur le comte, m'a-t-il dit, en s'armant
de ses grands airs, prenez garde que la dame ne vous soit enlev�e apr�s
s'�tre jou�e de vous. Repouss� et tromp�, ce serait trop pour votre
renom.� �a m'a piqu�, et, d'honneur, je sens que je vais devenir
impitoyable. Il ne me manque rien que d'avoir le casque en t�te et la
lance au poing pour ressembler � ces cavaliers des contes de f�es qui
d�fendaient leur belle.

--C'est selon comme vous entendez le verbe, dit tranquillement


Corn�lius.

--Oh! je ne chicanerai pas sur le mot; mettons que je suis un ogre qui
surveille ma victime.

Le souper touchait � sa derni�re bouteille; M. de Pomereux se leva,


donna un grand coup de pied � la table, qui s'�croula avec un affreux
cliquetis de verre et de porcelaine, et descendit. Tout ce tintamarre de
plats cass�s l'avait mis en gaiet�, si bien qu'il oublia d'assommer un
gar�on. Quand ils furent dans la rue, chacun tira de son c�t�, l'un vers
l'h�tel de M. de Louvois, l'autre vers le logis de M. M�riset; mais au
moment de se s�parer, M. de Pomereux, �tant de son doigt une bague, la
passa aux mains de Corn�lius.

--Prenez ceci, monsieur d'Irlande, lui dit-il; je ne sais quelle


entreprise vous poursuivez, mais, en cas de m�saventure, frappez
hardiment � l'h�tel de Pomereux, rue du Roi-de-Sicile; cette bague vous
en ouvrira toutes les portes et vous serez en s�ret�.

Corn�lius serra la bague dans sa poche, et les deux convives, s'�tant


press� la main, se s�par�rent. Le jeune Irlandais trouva Belle-Rose
en conf�rence avec Grippard. Le brave caporal estimait dans son for
int�rieur que l'entreprise ne laissait pas d'�tre tr�s p�rilleuse.
Bouletord �tait en permanence autour du couvent avec sept ou huit dr�les
arm�s jusqu'aux dents, qui s'amusaient � regarder tous les passants
sous le nez. Il y avait dans une �curie de la rue Saint-Maur une
demi-douzaine de chevaux tout sell�s et brid�s en cas d'alerte, et le
guet ne se reposait ni jour ni nuit.
--S'il ne s'agissait que de ma peau, ce ne serait rien, disait le soldat
en forme de p�roraison, mais j'ai peur des gal�res.

--Bah! dit Corn�lius, qui entra sur ces entrefaites, un homme de coeur
est toujours le ma�tre de se faire tuer.

Cet argument parut p�remptoire � Grippard, qui ne dit plus mot.

--Allons! dit Belle-Rose, nous agirons bient�t.

--Nous agirons demain, reprit l'Irlandais.

Et il raconta ce qu'il avait appris de M. de Pomereux. Belle-Rose bondit


comme un lion.

--Si j'�choue, dit-il, aussi vrai qu'il y a un Dieu, j'irai chez M. de


Louvois et je lui ouvrirai le coeur avec ce poignard.

Et d'une main crisp�e il tourna vers le ciel la lame d'un poignard


qu'il portait sous son habit. On d�cida sur-le-champ que l'on tenterait
l'enl�vement dans la soir�e du lendemain. Corn�lius et Belle-Rose
�taient convenus avec la D�route d'un signal qui le pr�viendrait du
jour fix� pour l'�vasion; ce signal devait partir de la mansarde lou�e
nagu�re par le sergent, et sur laquelle il avait promis de jeter les
yeux d'heure en heure. Belle-Rose s'�tait muni d'une �chelle de corde.
Tandis qu'ils discutaient, M. M�riset entra dans l'appartement, son
bonnet � la main. Il �tait un peu p�le, et toute sa personne avait un
air de myst�re qui sautait aux yeux.

--Pardon, messieurs, si je vous d�range, dit-il, mais je croirais


manquer � tout ce que je dois � mes locataires si je ne les pr�venais de
ce qui se passe.

--Que se passe-t-il donc, mon bon monsieur M�riset? dit Belle-Rose.

--Voici: des personnes dont la tournure m'est suspecte ont r�d� tant�t
� la brune autour de ma maison. Bien certainement, ce n'est pas moi
qu'elles sont charg�es de surveiller; d'o� j'ai conclu...

--Que ne r�dant pas pour vous, elles r�daient pour nous, interrompit
Corn�lius.

M. M�riset s'inclina en signe d'aveu.

--C'est un raisonnement logique, continua Belle-Rose, et qui n'est pas


d�pourvu de v�rit�.

--C'est pourquoi je me suis permis de monter chez vous, reprit


le propri�taire. Il n'y a pas un bien loin trajet de la rue du
Pot-de-Fer-Saint-Sulpice � la Bastille; ainsi, m�fiez-vous.

--Nous nous m�fions, mon digne h�te, gardez-vous d'en douter, et c'est
� cette fin d'�viter un nouveau d�rangement aux gens du roi que je vous
prie de me rendre un service.

--Parlez, monsieur, dit en s'inclinant bien bas M. M�riset, � qui


personne n'aurait �t� de l'esprit que son interlocuteur �tait pour le
moins duc et pair.
--Avez-vous toujours ce cher neveu qui est votre h�ritier? reprit
Belle-Rose.

--Toujours.

--C'est un gar�on qui doit se conna�tre en chevaux, �tant aussi bon


�cuyer qu'il l'est. Je me souviens de quelle fa�on gaillarde il a galop�
de Paris � B�thune.

--Il ne me convient pas de vanter mon neveu, mais il est certain qu'on
n'ach�te pas un cheval dans le quartier sans le consulter.

--Priez-le donc de me procurer d'ici � demain quatre chevaux de bonne


race, ayant du nerf et du souffle. Voil� Grippard qui les conduira au
lieu o� ils seront attendus. Quant au prix, je n'y regarde pas, et votre
neveu aura dix louis pour la peine.

M. M�riset promit qu'on serait content et se retira. Grippard s'esquiva


pour rejoindre Bouletord; Corn�lius et Belle-Rose saut�rent par-dessus
les murs du jardin et gagn�rent le logis d�nich� par le sergent. En
tournant le coin de la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice, ils aper�urent
dans l'encoignure d'une porte coch�re deux hommes de mauvaise mine qui
s'en d�tach�rent aussit�t. Mais � la vue des �p�es qui luisaient au
clair de la lune, les dr�les d�guerpirent.

--M. M�riset ne s'�tait point tromp�, dit Belle-Rose.

Cinq minutes apr�s, trois lumi�res formant les pointes d'un triangle
brillaient � la lucarne du grenier. La D�route, qui faisait sa ronde
dans les jardins du couvent, s'arr�ta court.

--Allons! c'est pour demain, dit-il, et il s'en alla philosophiquement


rejoindre J�r�me Patu.

Le lendemain, Corn�lius, enrubann�, se rendit au couvent des dames


b�n�dictines; il �tait suivi ce jour-l� d'un grand laquais porteur de
deux beaux chandeliers d'argent pour l'autel de sainte Claire, en qui la
m�re �vang�lique avait une d�votion toute particuli�re. Le pr�sent fut
le bienvenu, et Corn�lius eut le temps d'entretenir Claudine au parloir.
Claudine, mise en peu de mots au fait des circonstances nouvelles,
se chargea d'en instruire Suzanne et promit de suivre aveugl�ment les
indications de la D�route. Elle profita de la nouveaut� des chandeliers
pour obtenir de la sup�rieure la permission de parcourir les jardins au
clair de lune et s'arrangea de mani�re que Suzanne e�t avec elle, dans
la matin�e, une longue conf�rence. Une inqui�tude profonde agitait leur
�me, que rien ne pouvait calmer, ni la promenade, ni la pri�re. Vers
midi, Claudine rencontra la D�route, qui marchait une serpe � la main,
mutilant les abricotiers. Personne n'�tait autour d'eux.

--Soyez � la brune derri�re les noyers, � l'endroit o� le mur fait le


coude. C'est l�.

--Nous y serons, dit Claudine.

Une religieuse passa. La D�route se mit � tailler en plein bois, et


Claudine chercha par terre des fleurs qui n'y �taient pas. A la tomb�e
de la nuit, Claudine et Suzanne se jet�rent � genoux par un mouvement
instinctif et lev�rent leurs mains vers Dieu. C'�tait l'heure d�cisive.
Elles se lev�rent plus fortes et se tinrent pr�tes. La cloche de la
chapelle sonna, on entendit le pas des religieuses qui se rendaient �
l'office du soir, et bient�t les chants retentirent. De grands nuages
blancs s'�tendaient comme une �charpe de gaze sur l'horizon, o� flottait
la lune voil�e. Les vitraux de la chapelle �tincelaient dans la nuit;
Suzanne pr�texta d'un grand mal de t�te pour ne pas descendre � la
chapelle, Claudine lui ayant recommand� de l'attendre dans sa cellule.
Suzanne entr'ouvrit sa porte et compta les minutes, le coeur plein de
trouble. A sept heures, Claudine sortit; les pri�res remplissaient de
leurs murmures pieux les longs corridors du couvent; la touri�re,
qui connaissait l'ordre de la sup�rieure, laissa passer la jeune
pensionnaire, mais Claudine n'avait pas fait trois pas qu'elle rentra.

--J'ai oubli� ma mante et vais la chercher; veuillez, ma soeur, laisser


la porte ouverte, dit-elle.

Et comme un oiseau, elle s'�lan�a dans la sombre all�e.

Ses pieds ne touchaient pas les dalles, et cependant Suzanne l'entendit


et pencha la t�te hors de sa cellule.

--Viens! dit Claudine, et toutes deux descendirent l'escalier.

En passant devant la pi�ce �troite o� la touri�re se tenait, Claudine se


pencha vers elle, masquant ainsi la porte.

--Merci, ma bonne soeur, dit-elle.

Suzanne se glissa dehors et Claudine la suivit. Elles s'enfonc�rent


toutes deux dans les profondeurs silencieuses du parc, et s'embrass�rent
aussit�t qu'elles furent � l'abri, sous le couvert des arbres.

--Encore quelques minutes et nous sommes libres! dit Claudine.

Leurs petits pieds couraient sur le sable des all�es; l'esp�rance leur
avait mis des ailes. Elles arriv�rent essouffl�es � l'angle du mur et
trouv�rent la D�route qui tr�pignait d'impatience.

--Voici deux fois que j'ai donn� le signal, on ne m'a pas r�pondu,
dit-il. Attendez-moi l�.

Suzanne frissonna et sentit trembler dans sa main la main de Claudine.


La D�route marcha le long du mur et, s'aidant de quelques branches,
grimpa comme un chat sur l'ar�te. La nuit �tait noire, de gros nuages
ayant tout � coup voil� la lune. Il pr�ta l'oreille, et il lui sembla
qu'on chuchotait � dix pas de lui. La D�route enfourcha le mur, et
descendit en plantant la lame d'un couteau entre les pierres. Quand il
fut par terre, il alla droit du c�t� o� l'on avait parl�, mais tout �
coup deux hommes fondirent sur lui.

--Va-t'en au diable! lui cria l'un d'eux qui �tait Grippard, tandis que
Bouletord, de son c�t�, le frappait d'un coup de poignard.

Le choc sauva la D�route; il re�ut le coup dans ses habits et sauta


de c�t� comme un chevreuil. Bouletord se jeta sur lui, mais le sergent
gagna le coude du mur et disparut dans les t�n�bres. Au bout de cent
pas, il grimpa sur un arbre, prit son �lan, debout sur une gros branche,
et tomba dans le jardin du couvent.

--Voil�, monsieur Bouletord, dit-il en se relevant, un coup que je vous


revaudrai.

XLI

LE SECOURS DU FEU

Suzanne et Claudine avaient entendu le cri de Grippard; ce cri emporta


tout leur espoir, comme un coup de vent emporte une �tincelle; elles
se serr�rent l'une contre l'autre, tremblant pour Jacques et Corn�lius,
attentives au moindre bruit et sentant leur coeur battre. On entendait
pi�tiner de l'autre c�t� du mur. Habitu� d�s longtemps aux escalades
nocturnes et � toute la gymnastique militaire, la D�route avait si bien
mesur� son �lan, qu'il �tait tomb� sur le gazon comme un �cureuil. En
deux bonds il fut aupr�s des prisonni�res.

--C'est une affaire manqu�e, leur dit-il; rentrez bien vite.

--Jacques? Corn�lius? dirent � la fois Suzanne et Claudine.

--- Ils sont sauv�s, songez � vous.

La D�route entra�na les deux femmes; le silence �tait profond, mais les
chiens grondaient en agitant leurs cha�nes.

--Le souper est fini, murmura la D�route; rentrez en cage, mes oiseaux,
c'est � recommencer.

Claudine se soutenait � peine; elle puisait son courage dans sa gaiet�,


et sa gaiet� s'�tait envol�e. Suzanne roula ses bras autour de la taille
de sa pauvre amie.

--Viens, ma soeur, lui dit-elle, Dieu est l�-haut qui nous voit.

--Et moi je vous entends, dit la D�route; sur ma parole de sergent, je


vous tirerai d'ici.

En quittant les deux femmes, il courut vers les chiens. Claudine cogna
contre la porte, la touri�re ouvrit, et la m�me ruse qui avait prot�g�
la sortie de Suzanne prot�gea sa rentr�e. L'office du soir finissait
� peine, les sons de l'orgue remplissaient les corridors de longs
murmures, et l'on voyait les religieuses passer dans l'ombre les mains
jointes sur le voile blanc. Un quart d'heure avait suffi pour ruiner
leurs esp�rances; quand Suzanne et Claudine tomb�rent � genoux devant
l'image du Christ, les aboiements sonores de Castor et de Pollux
retentissaient dans le parc. Tandis que la D�route s'empressait de faire
dispara�tre toute trace d'�vasion et de r�veiller le p�re J�r�me pour
effacer tout soup�on de complicit� en cas d'�v�nement, Bouletord et
Grippard furetaient le long du mur, l'un jurant, l'autre raisonnant.

--Sangdieu! il faut qu'il soit sorcier! exclamait Bouletord qui


�corchait les arbres de la pointe un peu rouge de son poignard.
--Laissez donc! reprenait Grippard, il sera all� mourir dans quelque
trou, vous l'avez rudement frapp�.

--Parbleu! il serait mort sur place si tu n'avais pas cri� comme un


sourd.

--Ma foi, quand j'ai dit: Va-t'en au diable! je comptais bien le


renvoyer d'o� il vient; apr�s tout, il y est peut-�tre � cette heure.

--Et dire que je l'ai tenu au bout de cette lame! As-tu vu, Grippard,
comme il a disparu tout d'un coup? C'est un sorcier, bien s�r.

Et Bouletord longeait le mur, les doigts nou�s autour du manche de son


poignard, regardant partout, l'oeil et l'oreille au guet. Au bout de
cinquante pas, son pied heurta contre un cadavre couch� au coin d'une
borne, la t�te appuy�e contre le mur.

--Le voil�! s'�cria le mar�chal des logis, et il se pencha vivement.

Grippard eut un frisson, mais Bouletord se dressa comme un tigre.

--Mordieu! c'est un des miens qu'ils ont tu�, dit-il; le coup est � la
gorge.

Bouletord prit un sifflet et siffla. A ce signal, plusieurs archers


apost�s �� et l� accoururent. Ils n'avaient rien vu et rien entendu.
Autour du cadavre, le sol �tait foul� par des pas nombreux, mais les
meurtriers n'avaient pas laiss� d'autre trace de leur passage. L'un
des archers d�clara cependant que deux hommes envelopp�s de manteaux
s'�taient approch�s du mur un quart d'heure avant le cri de Grippard; il
leur avait demand� le mot d'ordre la main sur la crosse de son pistolet;
les deux hommes le lui avaient donn�, et il les avait laiss� passer, les
prenant pour des agents de Bouletord.

--Le mot d'ordre? ils vous l'ont donn�? s'�cria Bouletord.

--Parbleu! c'est qu'ils l'auront vol�, r�pondit Grippard.

Le silence �tait profond autour d'eux; il fallut renoncer � toute


entreprise pour cette nuit. Bouletord distribua ses hommes autour
du couvent, et s'�tendit lui-m�me sous un arbre avec Grippard, son
confident.

Voici maintenant ce qui s'�tait pass�. Le matin m�me du jour fix� pour
l'�vasion, Bouletord, fl�nant du c�t� de la rue de Vaugirard, avait
rencontr� le neveu du bonhomme M�riset conduisant en laisse quatre
chevaux. Ce neveu, malgr� son air doux, �tait un gar�on jovial et
tapageur qui hantait les tripots et les cabarets, o� il avait fait
toutes sortes de mauvaises connaissances, parmi lesquelles Bouletord
pouvait �tre mis en premi�re ligne. C'�tait un c�t� de sa vie qu'il ne
d�voilait gu�re � son oncle, qui le regardait comme un petit saint.

--H�! Christophe! dit Bouletord, voil� de belles b�tes dont tu pourras


bien tirer deux cents pistoles. La croupe est large et le jarret mince.

--Ce serait un mauvais march�. Elles m'ont co�t� quatre mille livres!
r�pondit le neveu en s'arr�tant.
--Le cher oncle a donc envie de monter ses �curies! reprit le mar�chal
des logis en caressant le cou de l'un des chevaux.

--Lui! il aime trop ses louis pour en risquer un seul!

--C'est donc pour toi?

--Rien dans les mains, rien dans les poches, dit gaillardement
Christophe en frappant sur son gousset. Ah! si! il y aura ce soir dix ou
vingt pistoles que le gentilhomme me donnera pour ma peine!

--Quel gentilhomme?

--Le gentilhomme au papa M�riset! un fier soldat, celui-l�, qui parle


comme un duc et paye comme un roi. Parbleu! j'ai d�j� couru pour son
compte.

Bouletord tendit l'oreille.

--Ah! ah! fit-il, et il a besoin de quatre chevaux, ton gentilhomme?

--J'ai id�e qu'ils verront du pays avant le soleil de demain. On m'a


fort recommand� de les choisir lestes et vigoureux.

Bouletord n'avait pas oubli� que Belle-Rose avait �t� arr�t� chez le
p�re M�riset.

--C'est clair, pensa-t-il; sa t�m�rit� est de l'adresse; qui diable


aurait pens� que l'hirondelle reviendrait au nid? M. de Charny s'en
�tait bien dout�, lui.

Bouletord voulant �claircir ses premiers soup�ons, proposa � Christophe


de boire une bouteille ou deux au cabaret du coin. On but, et les
questions all�rent leur train. Au milieu de son �tourderie, Christophe
�tait un gar�on probe et honn�te. Se voyant interrog�, il comprit
tout de suite qu'il en avait d�j� trop dit; il se tut, vida son verre,
remonta � cheval et partit. Mais Bouletord conclut du connu � l'inconnu.
Si l'on achetait des chevaux, c'est qu'on voulait fuir, et si l'on
voulait fuir, c'est qu'on avait l'espoir d'enlever la captive. Bouletord
se frotta les mains et courut tout raconter � Grippard.

--Je les tiens, dit-il en finissant.

C'�tait aussi l'avis de Grippard, et il affecta une grande joie.

--Bon, dit-il � Bouletord, je ne suis pas content de mes pistolets,


et comme je pr�tends ne pas manquer le coup ce soir, je cours chez
l'armurier de la compagnie.

Mais au lieu de courir chez l'armurier, il se dirigea vers la rue du


Pot-de-Fer-Saint-Sulpice; Corn�lius ni Belle-Rose n'avaient eu garde d'y
revenir; Grippard alla toujours courant � l'observatoire de la D�route:
les deux amis en �taient sortis d�s le matin. Grippard s'arracha une
bonne poign�e de cheveux; mais cette pantomime ne lui faisant d�couvrir
ni le capitaine ni l'Irlandais, il partit comme un cerf et prit le
chemin de l'h�tellerie du _Roi David_. Il poussa la porte et trouva
Corn�lius.

--Enfin! dit Grippard.

--Tais-toi, r�pondit Corn�lius; j'attends Christophe et ses chevaux.

--Il s'agit bien de chevaux et de Christophe!

Grippard attira Corn�lius dans un coin et lui raconta tout ce qu'il


savait des projets de Bouletord.

--Il y aura une douzaine d'hommes autour des jardins, tous arm�s comme
des sacripants, dit-il; � la moindre alerte, ils ont ordre de faire feu.

--Eh bien! dit Belle-Rose, qui �tait survenu sur ces entrefaites,
je vais recruter cinq ou six dr�les bien d�termin�s, et ce sera une
bataille.

--Dame! reprit Grippard, les robes ne sont pas des cuirasses; si les
femmes attrapent des balles, ce sera votre affaire.

Belle-Rose mordit ses poings.

--A la gr�ce de Dieu! dit-il enfin; allons toujours, et nous agirons


selon les circonstances. Il est trop tard pour pr�venir la D�route.

La nuit vint, on mit de l'avoine sous le nez des chevaux et on quitta


l'h�tellerie du _Roi David_. Ainsi que Grippard le leur avait dit, il
y avait des archers tout autour du couvent, ils en compt�rent vingt
jusqu'� l'angle du mur o� la D�route les attendait. Belle-Rose
fr�missait d'impatience.

--Au moins, dit-il, avertissons la D�route.

Ils avanc�rent et donn�rent le mot d'ordre, on les laissa passer et


ils gagn�rent le mur. Au bout de trente pas, se croyant seuls, ils
s'arr�t�rent; Belle-Rose tira une �chelle de soie de sa poche; mais au
moment o� il allait en jeter le bout garni de crampons par-dessus le
mur, un homme, qu'un enfoncement cachait � leurs yeux, se jeta sur lui.
Belle-Rose lui saisit le bras d'une main, et de l'autre lui planta son
poignard dans la gorge. L'homme tomba sans pousser un seul cri. La lame
tout enti�re avait disparu dans la plaie. Au m�me instant on entendit
l'impr�cation de Grippard et le bruit de la course de la D�route.
Belle-Rose et Corn�lius se jet�rent dans le coin sombre d'o� l'homme
s'�tait �lanc� et attendirent le pistolet au poing. La D�route monta sur
un arbre � dix pas d'eux et franchit le mur d'un bond. Belle-Rose
grimpa comme le sergent et fut suivi de Corn�lius. Au bout d'un instant,
Bouletord et Grippard survinrent. Du milieu des branches o� ils �taient
blottis, ils entendirent l'exclamation de Bouletord � la vue du cadavre
et les propos des archers � son appel. Tranquilles sur le compte de la
D�route, ils se tinrent cois; vers minuit, la pluie commen�a de tomber;
la nuit �tait noire, la sentinelle la plus voisine se promenait � une
vingtaine de pas. Belle-Rose et Corn�lius descendirent de l'arbre et
march�rent doucement sur la terre d�tremp�e.

--Qui va l�? cria-t-on tout � coup � dix pas d'eux.

Cette fois, Belle-Rose et Corn�lius fil�rent sans r�pondre.


--Qui vive! r�p�ta la voix; et au m�me instant un coup de feu retentit.

Belle-Rose et Corn�lius gagn�rent au pied.

--Fr�re, n'as-tu rien? dit Corn�lius.

--Au contraire, j'ai la balle dans mon manteau, r�pondit Belle-Rose.

La troupe de Bouletord pi�tinait derri�re eux; mais les t�n�bres �taient


si profondes qu'ils atteignirent bient�t la rue de S�vres sans �tre
inqui�t�s.

--O� me conduis-tu? demanda Belle-Rose � Corn�lius.

--Viens toujours, dit l'Irlandais qui avait son id�e.

Au bout d'un quart d'heure, ils arriv�rent � la rue du Roi-de-Sicile.


Corn�lius heurta � l'h�tel du comte de Pomereux. L'intendant fut appel�,
et � la vue de la bague de son ma�tre, il introduisit les deux �trangers
dans un appartement confortable, o�, par son ordre, un souper fut servi.

--O� diable sommes-nous? dit Belle-Rose.

--Chez notre ennemi, M. de Pomereux, et nous y sommes mieux que chez


notre ami M. M�riset, r�pondit gravement l'Irlandais.

Cette nuit-l�, la maison de la rue du Pot-de-Fer-Saint-Sulpice fut


visit�e du haut en bas par M. de Charny, qui s'excusa tr�s honn�tement
aupr�s de M. M�riset.

--Les oiseaux sont venus, dit-il � Bouletord, mais ils ont d�nich�.

Le lendemain, on pouvait voir la D�route r�der, une serpe � la main,


dans les vergers du couvent; ses yeux se tournaient incessamment vers
la porte par laquelle Claudine avait coutume de descendre au jardin. La
D�route sapait les branches autour de lui.

--Eh! mon neveu, que fais-tu l�? s'�cria le vieux J�r�me; tu massacres
cet arbre.

--Je le tue, r�pondit froidement le neveu; cet arbre prenait la


nourriture de ses voisins. Ne voyez-vous pas que si ces abricotiers
n'ont pas de fruits, c'est la faute de ce prunier?

L'aplomb de la D�route �tourdit J�r�me, qui s'inclina devant la science


de son neveu. Vers midi, Claudine parut. Le bras de la D�route �tait las
de couper. Claudine �tait fort p�le. Elle jeta les yeux autour d'elle;
J�r�me jardinait dans un coin; elle s'approcha de la D�route.

--Tendez votre tablier comme si vous �tiez envieuse de cerises, et nous


causerons, lui dit-il.

--As-tu entendu ce coup de fusil? dit Claudine au pied de l'arbre.

--J'en ai eu froid dans le dos, mamzelle.

--Penses-tu que l'un d'eux ait �t� bless�?


--Non; j'�tais sous le mur � r�der. Bouletord a jur� comme une �me
damn�e, et �a m'a fait comprendre qu'il n'a rien attrap�.

--Quelle nuit terrible, mon Dieu! je n'ai fait que prier et pleurer!
Mais, h�las! tout n'est pas fini!

--Qu'y a-t-il donc encore?

--On doit, cette nuit, conduire Suzanne je ne sais o�; � la Bastille


peut-�tre.

--Cette nuit?

--La m�re �vang�lique le lui a dit tout � l'heure. M. de Louvois a �t�


instruit des aventures de cette nuit, et bien qu'elles aient �chou�, il
ne veut pas qu'elles se renouvellent.

--Croquez des cerises, mamzelle, croquez donc! voil� le p�re J�r�me qui
nous regarde.

Claudine avala une ou deux cerises, et reprit:

--Il m'est impossible � pr�sent d'avertir Corn�lius ou Belle-Rose. Que


faire, mon Dieu?

--Je les avertirai, moi, dit la D�route, dont l'excellente physionomie


prit une expression farouche. Aussi bien, puisqu'il le faut, autant
vaut ce soir que demain. Allez maintenant, mamzelle, et en cas d'alerte,
tenez-vous pr�te.

Claudine partit le coeur plus l�ger. La D�route descendit de l'arbre,


courut au logis et revint avec un grand mouchoir rouge, qu'il attacha �
la plus haute branche du cerisier.

--Que fais-tu l�? demanda le p�re J�r�me.

--Ma foi, dit-il, les moineaux ont mang� la moiti� des cerises, c'est
pour sauver le reste.

--Tiens! tu as une bonne id�e, mon neveu.

--Oui, j'en ai quelquefois comme �a.

Belle-Rose et Corn�lius avaient quitt� de bonne heure l'h�tel de


Pomereux et s'�taient travestis de telle sorte que Bouletord lui-m�me
ne les e�t pas reconnus, les e�t-il regard�s en face. Belle-Rose monta
jusqu'au grenier apr�s avoir observ� les abords de la place. Corn�lius
�tait all� � l'auberge du _Roi David_ attendre Grippard. Aussit�t que
Belle-Rose eut vu le mouchoir rouge flotter au plus haut du cerisier, il
tressaillit et descendit l'escalier quatre � quatre. En trois sauts il
gagna la rue des Francs-Bourgeois-Saint-Michel.

--La D�route agit, dit-il tout bas � l'oreille de Corn�lius et de


Grippard, j'ai vu le signal.

--Le mouchoir rouge? s'�cria Corn�lius vivement.


--Oui.

--La D�route est un gar�on ferme et prudent; il faut que le p�ril soit
imminent.

--Il nous trouvera pr�ts.

--Tu as entendu, Grippard, c'est pour ce soir, reprit Corn�lius.

--Eh bien! nous jouerons du pistolet; la partie n'est pas belle, mais
il m'est arriv� d'en gagner de bien mauvaises, dit philosophiquement
l'ex-caporal.

Christophe, que l'alerte de la nuit pr�c�dente avait rendu plus


circonspect en lui apprenant le danger de s'ouvrir aux gens de la
mar�chauss�e, promit de tenir les chevaux sell�s et brid�s � l'entr�e de
la nuit dans un lieu qu'on lui d�signa proche du couvent, et chacun se
pr�para � payer de sa personne. Cependant, la D�route coula dans ses
poches deux pistolets dont il �tait s�r comme de lui-m�me, et passa
sous son habit un poignard qu'il avait eu plus d'une fois l'occasion de
manier. Il �tait un peu p�le et ses sourcils �taient fronc�s.

--Au demeurant, se dit-il, il faut en finir; le v�ritable Ambroise Patu


peut revenir d'un instant � l'autre; la place n'est plus bonne pour
personne.

Le soir vint. La D�route sortit de son logis et traversa le potager. Il


avait remarqu�, le jour de son entr�e au couvent, un tas de baraques en
bois vermoulu qui servaient de hangars et o� l'on serrait toutes sortes
de vieux meubles, avec de la paille et du foin pour la nourriture de
trois ou quatre vaches qu'entretenaient les religieuses. Il y avait l�
de vieilles futailles, des amas de planches pour les r�parations, et la
provision de bois pour les cuisines. Ces baraques �taient �loign�es de
cinquante toises du corps de logis principal. La D�route s'y rendit tout
droit en homme qui a pris bravement son parti, et s'accroupit dans un
coin. Il tira de sa poche un briquet, alluma un bout d'amadou, le glissa
sous un tas de copeaux et se mit � souffler de tous ses poumons; deux
minutes apr�s, une flamme vive s'�lan�a du milieu du foyer; la D�route
poussa du pied quelques planches, renversa deux ou trois bottes de
paille et sortit gravement en tirant la porte sur lui. Il n'�tait pas
au bout de l'avenue que la fum�e sortait par toutes les issues; le
p�tillement du feu se m�lait au craquement des baraques. Quand il se
retourna, il vit un jet de flammes s'�lancer du toit calcin�; la porte
se fendit, l'air s'engouffra dans le b�timent, et l'incendie serpenta le
long des hangars. La D�route se mit � courir de toutes ses forces vers
le couvent en criant � tue-t�te:

--Au feu! au feu!

J�r�me, qui l'entendit le premier, perdit la t�te et cria plus fort sans
remuer non plus qu'une borne. Les religieuses se rendaient aux offices
au moment o� l'incendie �clata; l'une d'elles vit une �trange clart�
luire par les vitraux, une autre s'arr�ta, la m�re Scholastique mit le
nez � la fen�tre et reconnut le feu.

--B�n�diction de Dieu! le couvent br�le, s'�cria-t-elle.

A ce cri, le troupeau des nonnes se d�banda, la touri�re ouvrit la


porte, et ce fut un tumulte �pouvantable. Claudine, qui avait l'esprit
tout plein des paroles de la D�route, devina tout de suite son intention
en le voyant courir sur la terrasse d'un air effar�. Elle s'�lan�a vers
la cellule de Suzanne, prit sa soeur par la main, et, s'�tant envelopp�e
le visage d'un voile, descendit l'escalier. Mais on n'avait garde de
les reconna�tre; toutes les religieuses parlaient � la fois: celles-ci
pleuraient, celles-l� criaient; chacune d'elles appelait du secours et
donnait son avis. Tout le monde allait et venait, et l'on ne faisait
rien. Les domestiques du couvent, surpris par la violence du feu,
regardaient les flammes qui tournoyaient avec un fracas horrible, et ne
savaient auquel entendre au milieu du tapage qui se faisait partout.
La D�route augmentait le d�sordre par ses cris furibonds. La m�re
Scholastique, qui courait par le couvent en d�sarroi, trouva sous sa
main la cloche et s'y pendit avec une force surprenante. Les gens
du quartier, qui d�j� avaient vu les flammes par-dessus les murs,
accoururent au bruit du tocsin. On brisa plut�t qu'on n'ouvrit les
portes du couvent, et la foule se pr�cipita dans la cour. C'�tait l� ce
que la D�route voulait. Aussit�t qu'il vit le peuple, arm� de perches,
d'�chelles et de seaux, p�n�trer dans les jardins du couvent, il se
glissa comme une anguille vers l'endroit o� ses yeux de lynx avaient
aper�u Suzanne et Claudine.

--Suivez-moi! leur dit-il.

Il y avait tant de religieuses parmi la foule qu'on ne songea seulement


pas � les regarder; ils firent trente pas du c�t� de la porte, au milieu
de gens affair�s; Belle-Rose et Corn�lius �taient entr�s avec le peuple;
ils reconnurent Claudine et Suzanne, et les joignirent. Bouletord �tait
l�; un mouvement de la foule fit tomber le chapeau du faux jardinier.

--La D�route! cria Bouletord qui comprit tout.

Il voulut s'�lancer, mais un rempart vivant s'interposait entre eux.


Bouletord �cumait de fureur. Belle-Rose et Corn�lius, jetant leur
manteau, soulev�rent l'un Suzanne, l'autre Claudine, dans leurs bras;
la foule, croyant qu'il s'agissait de religieuses bless�es qu'on
transportait loin de l'incendie, s'ouvrit devant eux.

M. de Charny �tait entr� avec tout le monde, inquiet et soup�onneux:


c'�tait l'heure o� il avait coutume de faire sa ronde quotidienne. Au
cri de Bouletord qui gesticulait au milieu de gens qui le pressaient de
toutes parts, il s'arma d'un poignard, et trouvant une issue, se jeta
sur la D�route, qui pr�c�dait Belle-Rose. Mais le sergent voyait tout
sans avoir l'air de rien regarder; au moment o� M. de Charny levait la
main, il le saisit � la gorge, et para le coup de son autre bras, avec
lequel il tordit le poignet du gentilhomme. La douleur fit l�cher
le poignard � M. de Charny; les doigts du sergent le serraient �
l'�trangler; sa face devint pourpre, ses genoux fl�chirent, et il tomba
lourdement.

--Place aux pauvres soeurs, r�p�ta tranquillement la D�route en sautant


par-dessus le corps de M. de Charny.

On arriva � la porte, qui fut franchie sans obstacle; Grippard s'esquiva


un instant.

--Allez! dit-il, je ne serai pas long.


Et il prit sa course du c�t� de la rue Saint-Maur.

La petite troupe gagna l'endroit o� Christophe gardait les chevaux. On


sauta en selle et on partit au galop. Grippard arriva tout essouffl�
un instant apr�s, et, jouant de l'�peron, il eut bien vite rejoint les
fuyards. Les quatre chevaux mordaient leurs freins et faisaient jaillir
des milliers d'�tincelles sous leurs pieds. Un grand bruit se fit tout
� coup derri�re eux; ils tourn�rent la t�te et virent un immense
tourbillon de flammes monter vers le ciel embras� de clart�s rouges,
puis le tourbillon tomba.

--Les baraques se sont effondr�es, dit tranquillement la D�route; je


savais bien que l'incendie leur ferait plus de peur que de mal.

--Je te dois tout! lui dit Belle-Rose en regardant Suzanne dont les bras
�taient roul�s autour de son cou.

--C'est bon! c'est bon! courez toujours, r�pondit la D�route. H�!


Grippard, restons derri�re. J'imagine que nous n'en sommes pas quittes
avec Bouletord.

XLII

LE MENDIANT

Bouletord, livr� � ses seuls efforts et pris dans la multitude effar�e


et grouillante comme dans un �tau, mit plus d'un quart d'heure � se
d�gager. Ses hommes allaient et venaient �� et l� sans rien comprendre �
tout ce qui se passait; ils avaient vu sortir tant de personnes, qu'ils
ne prenaient plus garde � rien et attendaient des ordres pour agir. Au
moment o� il avait vu dispara�tre M. de Charny et partir la D�route,
Bouletord avait pouss� un cri de rage et s'�tait �lanc� vers la porte
du couvent; un mouvement de la foule l'avait pouss� du c�t� de M. de
Charny, aupr�s duquel plusieurs personnes s'empressaient. Bouletord
vit le favori du ministre �tendu sans connaissance et le souleva; M.
de Charny ouvrit les yeux, regarda autour de lui, comprit tout ce qui
s'�tait pass�, et bondit sur ses pieds.

--O� sont-ils? demanda M. de Charny.

Bouletord lui montra la porte par un geste d�sesp�r�.

--Aux chevaux! cria le gentilhomme.

Quand ils parvinrent � sortir de la cour, M. de Charny �tait blanc


et Bouletord pourpre de fureur. L'un �tait muet et mena�ant; l'autre
roulait mille impr�cations dans sa bouche.

--A cheval! hurla Bouletord aux premiers archers qu'il rencontra.

Tous coururent vers la rue Saint-Maur, o� �tait l'�curie. Comme ils


se pr�cipitaient, Bouletord � leur t�te, M. de Charny aper�ut M. de
Pomereux qui arrivait en caracolant sur le lieu de l'incendie.
--Que diable se passe-t-il donc par l�? demanda le gentilhomme au
favori.

--Peu de chose, en v�rit�; on enl�ve votre fianc�e.

--Mme d'Albergotti?

--Ma foi, oui. Elle galope en croupe de Belle-Rose. On vous a jou�,


monsieur le comte.

M. de Pomereux avait, comme on a pu le voir, une assez bonne dose


d'amour-propre; la pens�e qu'on avait pu se moquer de sa personne et de
ses sentiments lui fit monter le rouge au visage. Il serra la bride de
son cheval qui se mit � piaffer.

--Ah! ils sont partis! dit-il d'une voix br�ve.

--La pauvre veuve a mis le feu au couvent pour �clairer ses secondes
noces! Ce sont l� d'�clatants adieux, reprit en ricanant M. de Charny.

M. de Pomereux songeait aux courtisans qui allaient rire de son


aventure, et, s'il �tait homme � ne pas craindre un boulet de canon, il
avait une peur horrible du ridicule.

--Quel chemin ont-ils pris, le savez-vous? ajouta-t-il en fouettant les


flancs de son cheval du bout de sa houssine.

--C'est ce qu'il nous sera facile d'apprendre, r�pondit M. de Charny,


ravi de voir M. de Pomereux au point o� il voulait l'amener.

Quelques gens du peuple interrog�s, r�pondirent qu'ils avaient vu une


troupe de quatre cavaliers se diriger au grand galop du c�t� des quais.
Sur un signe de M. de Pomereux, l'un des laquais offrit son cheval �
M. de Charny, et ils s'�lanc�rent sur les traces des fugitifs. Mais il
fallait s'arr�ter � tous les coins de rue pour interroger les passants,
et cela faisait perdre un temps �norme. Cependant Bouletord et ses
camarades, �tant arriv�s � l'�curie de la rue Saint-Maur, se jet�rent
aux crini�res des chevaux; mais en mettant le pied � l'�trier, tous
tomb�rent sur la paille, entra�nant la selle avec eux. Les sangles
�taient coup�es. Bouletord jura comme un pa�en. Avant qu'on e�t trouv�
d'autres sangles et qu'on les e�t ajust�es, il se passa dix minutes.
Enfin on partit, mais au premier effort, les brides se rompirent pr�s
des gourmettes, et ce fut un nouveau temps d'arr�t. On avait � peu pr�s
fait aux brides ce qu'on avait fait aux sangles. Ces deux accidents,
qui se succ�daient coup sur coup, �veill�rent les soup�ons de Bouletord;
tandis qu'un de ses hommes entrait dans la boutique d'un corroyeur, il
chercha des yeux autour de lui.

--O� donc est Grippard? s'�cria-t-il.

--Il n'est pas avec nous, r�pondit un des archers.

--Quelqu'un l'a-t-il vu?

--Moi! reprit un autre archer; j'�tais de garde � l'�curie quand il y


est entr�, il y a une heure � peu pr�s.

--Double tra�tre! hurla Bouletord; si je ne lui fends pas le coeur en


quatre, que je sois damn�!

Les brides r�par�es, toute la troupe s'�branla, le pistolet aux fontes


et le mousquet sur la cuisse. Belle-Rose et Corn�lius avaient pris
leur course par la rue du Four; au carrefour de Buci, ils trouv�rent
un soldat du guet qui voulut s'opposer � leur passage; le cheval de
Belle-Rose le heurta du poitrail, et le soldat roula par terre. On se
jeta dans la rue Dauphine, qui fut franchie en un instant. A l'entr�e du
pont Neuf on vit une escouade de la mar�chauss�e qui tenait le milieu du
pav�. La D�route l'aper�ut le premier. Il piqua des deux et se jeta en
avant, suivit de Grippard, qui fourra sa main sous les fontes.

--Cours sur eux, dit la D�route, et crie � tue-t�te: Service du roi!

--Pourquoi? dit Grippard en renfon�ant ses pistolets.

--Va, et crie d'abord, mordieu!

Grippard se jeta au-devant de la troupe, et cria de sa voix la plus


forte:

--Service du roi!

La troupe s'ouvrit, et les fugitifs pass�rent comme la foudre.

--Ah ��! demanda Grippard tout �merveill� de l'effet qu'il avait


produit, si la mar�chauss�e avait voulu voir ce que c'�tait que le
service du roi, comment aurions-nous fait?

--Les loups ne se mangent pas entre eux; regarde ton habit.

--Tiens, c'est vrai! s'�cria l'ex-caporal.

Apr�s le pont Neuf, on prit les quais et on gagna l'h�tel de ville. La


nuit �tait profonde; les boutiquiers avaient ferm� leurs volets, les
bourgeois se h�taient de rentrer chez eux. Au bruit de cette course
pr�cipit�e, quelques bonnes vieilles mettaient parfois le nez � la
fen�tre, et voyant, dans l'ombre, des cavaliers emportant en croupe des
femmes dont les longs voiles flottaient au vent, elles se disaient
que c'�tait quelque dame de la cour qui se faisait enlever avec sa
cam�riste, et g�missaient sur la perversit� du si�cle. On arriva �
la rue Saint-Denis; les groupes d'artisans qui rentraient du travail
s'�cartaient du passage des fugitifs; mais au moment de toucher � la
porte Saint-Denis, un officier de fortune, qui chevauchait suivi de
quatre ou cinq dr�les arm�s d'�p�es et de mousquetons, vint � leur
rencontre. C'�tait une esp�ce de sacripant, qui portait les moustaches
en croc, une balafre au travers du visage, une grande rapi�re au c�t� et
une cotte de peau de buffle sur le dos avec une longue plume rouge � son
feutre gris.

--Eh! eh! dit-il, ce sont des filles qu'on enl�ve, j'en veux.

Corn�lius mit la main � la garde de son �p�e, mais la D�route �tait


d�j� entre le sacripant et l'Irlandais. Il lui paraissait que l'homme au
plumet rouge avait trop d�n�.

--Laissez, dit-il � Corn�lius en passant, ce n'est point votre affaire.


Et il court vers l'officier de fortune, le chapeau bas.

--Mon gentilhomme, il me semble que vous avez parl�, qu'y a-t-il pour
votre service?

--Parbleu! reprit l'officier en frisant ses moustaches, j'ai quelque


id�e que ces deux filles sont jolies; et comme il n'est point juste que
tes ma�tres aient tout pour eux, j'en voudrais ma part.

--La voil�! dit la D�route; et soulevant un de ses pistolets par


le canon, il en appliqua de la crosse un si furieux coup au coureur
d'aventures, qu'il le jeta par terre tout �tourdi.

Le pistolet pirouetta dans sa main, et montrant sa gueule aux estafiers


qui n'avaient pas eu le temps de remuer:

--Et je br�le la cervelle au premier qui bouge! leur cria la D�route.

Grippard imita cette manoeuvre, et les quatre ou cinq dr�les, voyant


leur ma�tre par terre, se gard�rent bien d'intervenir.

La petite troupe franchit la barri�re et on poussa sur la route de


Saint-Denis au galop. Au bout d'un quart d'heure on arriva � un endroit
o� le chemin bifurquait. La D�route s'arr�ta.

--Je n'aime pas cette route, dit-il; une fois d�j�, tout au
commencement, mon capitaine a failli �tre arr�t� par Bouletord; une
autre fois, et � l'autre bout, il a failli y perdre la vie. Tirons �
gauche.

--Est-ce encore un pressentiment? dit Corn�lius en riant.

--C'est au moins une pr�caution, reprit la D�route; peut-�tre m�me


ferions-nous bien de nous s�parer ici.

--Nous s�parer! s'�cria Belle-Rose.

--Sans doute: Grippard et moi prendrions le droit chemin.

--Celui que tu n'aimes pas?

--Bouletord et M. de Charny ne manqueront pas de s'y engager; s'ils nous


atteignent, nous t�cherons de leur donner assez d'occupation pour vous
donner le temps de gagner un lieu o� vous soyez en s�ret�.

--C'est une fameuse id�e! s'�cria Grippard, qui trouvait merveilleux


tout ce que la D�route disait.

--Si bien que vous vous exposez � �tre tu�s pour nous sauver, dit
Belle-Rose.

--Oh! pour �tre mort on ne l'est pas encore, murmura le sergent.

--Ecoute, reprit Belle-Rose, nous avons couru tant de p�rils ensemble,


que nous n'avons plus le droit de nous s�parer. S'il pla�t � Dieu de
nous en envoyer d'autres, ils nous trouveront r�unis. Toi avec nous, ou
nous avec toi: choisis.
--Allons! s'�cria la D�route; et, pressant la main du capitaine, il
engagea son cheval dans le chemin qui s'ouvrait sur la gauche.

Le projet des fugitifs �tait fort simple; ils comptaient, au bout d'une
dizaine de lieues, gagner une ferme dans la campagne, y passer la nuit,
et rentrer le lendemain dans Paris, o� l'on ne songerait pas � les
chercher; puis, � la premi�re bonne occasion, ils auraient joint M. le
duc de Luxembourg et se seraient mis sous sa protection imm�diate. Le
chemin qu'ils suivaient devait les conduire � Pontoise. Les chevaux
�taient vigoureux, la nuit limpide, le ciel lumineux. Le coeur de
Suzanne s'ouvrit � l'esp�rance. Elle jeta un long regard vers l'horizon,
du c�t� de Paris, o� s'allongeait la fl�che dentel�e de la cath�drale de
Saint-Denis, et sourit � son fianc�. Une joie sans bornes inondait l'�me
de Belle-Rose.

--Maintenant, le malheur ne peut plus nous atteindre! dit-il en pressant


Suzanne contre son coeur.

--Ne tentez pas Dieu, dit-elle d'une voix grave.

--Oh! s'�cria-t-il, nous sommes libres et vous m'aimez!

Les chevaux broyaient la route de leurs sabots; on poussa jusqu'�


Franconville.

A Franconville, la D�route frappa � la porte d'une auberge, et demanda


un sac d'avoine, qu'il paya sans marchander.

--Le neveu Christophe a bien fait les choses, dit-il, les chevaux ont
du feu et du nerf; mais il ne faut pas abuser de leur bonne volont�. Qui
diable sait ce qu'il leur reste � faire!

On fit une halte sous des arbres, � trente pas de la route, et l'on
mit la provende sous le nez des chevaux, qui mordirent � belles dents.
Tandis que Belle-Rose et Corn�lius fuyaient � toute bride, Bouletord
se lan�ait � leur poursuite: M. de Pomereux et M. de Charny l'avaient
pr�c�d�, accompagn�s de quatre ou cinq valets de la maison du comte. Au
carrefour de la rue de Buci, un attroupement qui se pressait autour du
soldat du guet renvers� sous les pieds des chevaux, leur indiqua la rue
Dauphine; au pont Neuf ils trouv�rent un archer de la mar�chauss�e qui
leur raconta l'exploit de Grippard; malgr� sa col�re, M. de Pomereux
sourit de l'invention.

--Ce n'est pas si b�te! dit-il � M. de Charny.

--Sans doute, mais nous ferons en sorte que le perroquet ne chante plus,
r�pliqua froidement M. de Charny.

Plus loin, dans la rue Saint-Denis, ils rencontr�rent l'officier de


fortune qui prenait tous les saints du paradis � t�moin du serment qu'il
faisait d'�ventrer le coquin qui avait failli l'assommer. Les quatre ou
cinq dr�les qui s'empressaient � ses c�t�s jur�rent sur leur salut
que les quatre fugitifs, dont ils portaient le nombre � dix ou douze,
�taient sortis par la porte Saint-Denis. L'un d'eux pr�tendit m�me qu'il
les avait poursuivis l'espace d'une lieue.

--Sur mon �me! le maraud ne ment pas si l'intention est r�put�e pour le
fait! s'�cria M. de Pomereux.
--Mordieu! mon gentilhomme, s'�cria tout � coup le capitaine d'aventure
qui venait de rajuster le feutre sur son front meurtri, �tes-vous par
hasard lanc� � la poursuite des brigands qui ont failli me tuer?

--Il faudra bien que je les atteigne ou que mon cheval cr�ve.

--Eh bien! mon gentilhomme, je suis des v�tres, et vous verrez ce que le
capitaine Roland de Br�guiboul peut faire dans l'occasion.

Le capitaine Roland de Br�guiboul sauta en selle, s'affermit sur ses


�triers et partit ventre � terre, suivi de ses estafiers.

--Nous voil� dix contre quatre, dit M. de Pomereux tout en courant,


c'est un peu beaucoup.

--Il faut que je me venge! cria le capitaine, vous regarderez et je les


tuerai.

--A vous tout seul?

--Parbleu!

M. de Charny observait le comte du coin de l'oeil, pour voir si sa


col�re ne diminuait pas; mais la rapidit� de la course, qui fouettait
le sang du jeune homme, le maintenait dans un �tat satisfaisant
d'irritation. Au point o� la route bifurquait, M. de Charny s'arr�ta
brusquement et mit la main sur la bride du cheval qu'�peronnait M. de
Pomereux.

--Avant d'aller plus avant, dit-il, au moins convient-il de savoir de


quel c�t� ils ont pris.

--Ah! diable! fit M. de Pomereux; voil� une chose � laquelle je n'aurais


point pens�.

Les deux gentilhommes et l'officier de fortune tinrent conseil; la terre


autour d'eux �tait foul�e par des pieds de chevaux, mais il y en avait
tout autant sur la route qui m�ne � Chantilly que sur celle qui m�ne
� Pontoise. Tandis qu'ils d�lib�raient, ils entendirent le bruit d'une
troupe de cavaliers qui arrivait du c�t� de Saint-Denis avec la rapidit�
de la foudre. En un instant cette troupe fut sur eux; c'�tait Bouletord
et ses archers. Tous s'arr�t�rent � la voix de M. de Charny. Les plus
habiles restaient embarrass�s; la lune se levait � l'horizon, et les
deux routes �taient silencieuses et vides. Bouletord allait et venait le
nez au vent, grondant comme un tigre.

--Par l'enfer! disait-il, cette fois il faut que j'aie sa vie ou qu'il
ait la mienne!

--Ma foi! s'�cria M. de Pomereux, si j'�tais seul je jouerais la route �


croix ou pile, mais nous sommes une vingtaine; que Bouletord et ses gens
prennent d'un c�t�, M. de Charny et moi tirerons de l'autre.

--Maugrebleu! si je le manquais on le tuerait donc pour moi! s'�cria le


capitaine Br�guiboul.

--Parfaitement, r�pondit M. de Charny.


On allait partir, quand un mendiant se leva du pied d'une haie derri�re
laquelle il �tait couch�. C'�tait un homme de m�chante mine, arm� d'un
lourd b�ton et v�tu d'un mauvais manteau trou�.

--Vous cherchez quatre cavaliers? dit-il.

--Les as-tu vus? s'�cria Bouletord.

--J'ai vu quatre hommes qui passaient comme le vent; deux d'entre eux
avaient une femme assise en croupe.

--Ce sont eux! dit M. de Charny.

--Eh bien! quelle route ont-ils suivie? demanda le capitaine Br�guiboul.

Le mendiant tendit la main.

--Donnez, et je parlerai, dit-il.

M. de Pomereux lui jeta sa bourse.

--Voil� de l'or, mais si tu mens tu auras du plomb.

Le mendiant pesa la bourse et regarda le pistolet dont la bouche le


mena�ait.

--Pourquoi voulez-vous que je mente? dit-il en haussant les �paules; en


confessant la v�rit�, j'�vite le p�ch� et j'ai tout profit.

--D�p�che! lui cria M. de Charny.

--Prenez � gauche, r�pondit le mendiant en tournant son b�ton du c�t� de


Pontoise.

Les vingt cavaliers partirent � la fois comme un tourbillon. A


Franconville, M. de Pomereux et ses laquais, mieux mont�s que Bouletord,
laiss�rent les gens de la mar�chauss�e en arri�re. Le jeune comte et sa
suite avaient des chevaux de race anglaise habitu�s aux chasses. Leur
galop �tait �gal et soutenu. M. de Pomereux et M. de Charny couraient en
avant, les laquais suivaient � vingt pas, puis venaient les archers.
Le capitaine Br�guiboul galopait entre M. de Pomereux et Bouletord. Son
cheval commen�ait � souffler. Au bout d'une demi-heure, la distance qui
les s�parait s'agrandit, et les deux troupes se perdirent de vue. Les
�perons de Bouletord �taient rouges de sang. Cependant Belle-Rose et
Corn�lius maintenaient leurs montures � une allure rapide sans �tre
press�e.

--Il faut les m�nager, disait la D�route; quand nous aurons d�pass�
Pontoise, nous prendrons un chemin de traverse et nous reviendrons
tranquillement sur nos pas pour d�pister la mar�chauss�e.

Comme leur petite troupe atteignait Pierrelaye, Grippard et la D�route


entendirent un hennissement au loin derri�re eux. La jument que montait
Belle-Rose tendit ses naseaux au vent et r�pondit par un hennissement
sonore. La D�route sauta sur sa selle.

--On nous suit! dit-il tout bas.


--Je le crois, r�pondit Grippard.

La D�route atteignit Belle-Rose en deux bonds. Mais avant qu'il e�t


ouvert la bouche, il comprit � l'�lan de la cavale qu'elle venait de
sentir l'�peron. Au hennissement de son cheval, M. de Pomereux dressa
l'oreille.

--Il y a des cavaliers devant nous, dit-il, et pench� sur l'encolure de


l'�talon, il pr�cipita sa course ardente.

Belle-Rose et Corn�lius �chang�rent un regard, et chacun d'eux entoura


sa compagne d'un bras plus ferme. Leurs chevaux avaient d�j�
franchi huit lieues au galop; ils coururent assez bien jusqu'�
Saint-Ouen-l'Aum�ne, mais dans la traverse du village, Belle-Rose sentit
sa jument tr�bucher sous lui; au m�me instant, le cheval de Corn�lius
butta et s'abattit sur les genoux; deux coups d'�perons les firent se
relever, et les animaux bondirent en hennissant de douleur. Un autre
hennissement �clata sur la route, plus sonore et plus rapproch�. La
D�route arma ses pistolets.

--En dix minutes, ils ont gagn� une demi-lieue, dit-il; dans une
demi-heure, s'ils vont de ce train-l�, ils seront sur nous.

Les chevaux de Belle-Rose et de Corn�lius, soutenus par la bride et


l'�peron, volaient sur la route, mais leurs flancs battaient tout blancs
d'�cume, on les sentait fl�chir sous leur double poids. Suzanne et
Claudine n'osaient parler, parfois seulement elles jetaient, par-dessus
l'�paule des cavaliers, un long regard sur la route toute blanche qui
se perdait dans la nuit transparente. La D�route et le fid�le Grippard
galopaient c�te � c�te, tous deux muets et tous deux r�solus. La petite
troupe tourna autour de Pontoise: l'�cume des chevaux haletants devenait
rouge autour des naseaux. Quand on fut pr�s d'Ennery, la D�route
entendit passer avec la brise un hennissement si vigoureux qu'il tourna
la t�te. Un point noir roulait sur le chemin, grossissant � vue d'oeil.

XLIII

L'ABBESSE DU COUVENT DE SAINTE-CLAIRE

Ce point noir, c'�tait M. de Pomereux qui s'avan�ait � toute bride.


A peine avait-il entendu le hennissement de la jument mont�e par
Belle-Rose, qu'il avait piqu� des deux; l'�talon, excit� par les
�manations qu'exhalaient les flancs humides de la cavale, partit comme
une fl�che, le nez au vent, les oreilles droites, aspirant l'air �
pleins poumons. En trois minutes, le comte eut d�pass� M. de Charny,
qui, replet et pesant, fatiguait sa monture; les laquais, en bon ordre,
couraient entre eux deux. On n'entendait plus le galop de Bouletord et
de ses gens, et l'on ne voyait plus le capitaine Br�guiboul. A quelques
centaines de pas d'Ennery, la D�route, en mesurant de l'oeil la distance
qui s�parait encore Belle-Rose de M. de Pomereux, qu'il avait reconnu,
comprit qu'il �tait temps de prendre un parti d�cisif. Il s'�lan�a vers
le capitaine, et lui montra du doigt le cavalier qui approchait avec la
rapidit� de la foudre.
--Il y a quatre hommes derri�re lui, dit-il.

Belle-Rose se pencha vers Corn�lius.

--Je vous confie Suzanne, murmura-t-il � son oreille.

--J'allais vous confier Claudine, r�pondit l'Irlandais.

--Sauvez-vous! sauvez-vous! et laissez-nous! leur dirent les deux femmes


d'une voix suppliante.

--La main aux pistolets! s'�cria la D�route, les voici!

Le sergent, qui avait l'oeil sur la route pendant ce d�bat, tira tout
de suite; mais le coup, mal ajust�, fit sauter seulement le chapeau du
comte, qui, passant devant lui comme un boulet, tomba l'�p�e haute sur
Belle-Rose. Mais � peine les deux fers se furent-ils crois�s, que M. de
Pomereux reconnut l'�tranger de Douvres.

--Morbleu! s'�cria-t-il, je vous dois la vie! et il abaissa la pointe de


son �p�e.

Belle-Rose poussa droit sur lui.

--Oubliez-le et finissons-en! s'�cria-t-il.

M. de Pomereux laissa pendre son �p�e et salua de la main.

--A ma place, monsieur, vous n'en feriez rien, reprit-il; de gr�ce,


permettez-moi donc de vous imiter en quelque chose. J'ai d'ailleurs ma
revanche � prendre, et je la veux tout enti�re.

Le comte parlait avec une dignit� qui frappa Belle-Rose; � son tour le
capitaine tourna la pointe de son �p�e vers la terre.

--Voil� les laquais! s'�cria la D�route.

--Les laquais sont au ma�tre et le ma�tre est vaincu, r�pondit le comte,


qui regarda tranquillement du c�t� d'o� venait son escorte.

En achevant ces mots, il prit son �p�e � deux mains, et brisant la lame,
il en jeta les morceaux par terre.

--Que faites-vous? s'�cria Belle-Rose.

--Vous m'avez vaincu et d�sarm�, voil� tout, r�pondit le comte.

Suzanne lui tendit la main; M. de Pomereux la baisa avec autant de gr�ce


que s'il e�t �t� au bal, et se jeta au-devant de ses laquais.

--Bas les mousquets, vous autres! s'�cria-t-il.

Les laquais, stup�faits, ob�irent et s'arr�t�rent. M. de Pomereux fit


quelques pas du c�t� de Belle-Rose et de Corn�lius.

--Partez, leur dit-il; l�-bas, sur la gauche, du c�t� de Livilliers, il


y a une abbaye o� sans doute on vous recevra. Mais surtout ne tardez pas
une minute. �coutez!

Tous tendirent l'oreille. Le galop d'une troupe de cavaliers


retentissait � un quart de lieue � peine.

--M. de Charny n'est pas loin, et Bouletord le suit avec sept ou huit
archers, continua M. de Pomereux. Il y a aussi un gentilhomme � qui vous
avez presque cass� la t�te. H�tez-vous donc!

--Vous �tes un noble jeune homme! s'�cria Corn�lius en lui secouant


rudement la main.

--Que diable voulez-vous, il faut bien qu'on paye ses dettes! lui
r�pondit gaiement M. de Pomereux.

La D�route n'y tint plus.

--Monsieur, dit-il � son tour, c'est moi qui vous ai tir� tout � l'heure
ce coup de pistolet!...

--Ah! c'est toi qui as massacr� mon chapeau!

--Je visais � la t�te, monsieur, mais si par malheur je vous avais tu�,
je crois vraiment que je ne m'en serais jamais consol�.

--Ni moi non plus, ajouta Grippard.

M. de Pomereux partit d'un �clat de rire, et les fugitifs s'engag�rent


dans un sentier qui courait � travers champs. Les chevaux �puis�s
tremblaient sur leurs jarrets. Ils n'avaient pas fait cinq cents pas que
Bouletord et M. de Charny arriv�rent sur M. de Pomereux. La mar�chauss�e
montait des chevaux frais qu'elle avait trouv�s dans une auberge sur la
route, un peu avant Saint-Ouen-l'Aum�ne. Ces chevaux appartenaient �
une bande de maquignons qui les conduisaient � Paris; Bouletord et M. de
Br�guiboul les ayant entendus hennir et piaffer dans l'�curie, s'�taient
arr�t�s et les avaient requis au nom du roi. Les maquignons avaient
d'abord r�sist�, mais � la vue de l'uniforme et des mousquets ils
s'�taient soumis; on laissa dans l'�curie les chevaux rendus, et l'on
partit � fond de train sur les autres, qui ne tard�rent pas � rattraper
M. de Charny.

--Sont-ils pris? demanda M. de Charny un instant immobile au milieu du


chemin.

--Qui?

--Eh! parbleu! Belle-Rose et sa clique?

--Ma foi, ils sont en train de courir.

--Ils courent, et vous ne les poursuivez pas!

--J'ai mon compte, mon cher monsieur de Charny, r�pondit M. de Pomereux.


Mon �p�e est en pi�ces, mon chapeau est tout crev�, et en y regardant de
bien pr�s, je crois que j'ai deux pouces de fer dans mon habit.

--Sangdieu! en avant! hurla Bouletord, qui s'�tait arr�t� trois minutes


pour entendre cette conversation.
--En avant! vous autres! cria M. de Charny en s'adressant aux laquais.

M. de Pomereux se jeta au devant d'eux.

--Que pas un de vous ne bouge! s'�cria-t-il.

Et il ajouta en se tournant vers M. de Charny:

--Mon rival a ma parole; allez, nous serons vos t�moins.

M. de Charny jeta sur le comte un regard d�daigneux et partit.

Le capitaine Br�guiboul poussa son cheval aupr�s de M. de Pomereux.

--Je crois, dit-il, que les deux pouces de fer sont entr�s dans votre
imagination.

Le cheval impatient froissa les jambes de M. de Pomereux, qui


brusquement le saisit par la bride.

--Eh bien! r�pondit-il, il ne tiendra qu'� vous qu'ils entrent sous


votre peau.

Le comte ayant vu jour � une querelle en profitait tout de suite. En


arr�tant le capitaine au passage, c'�tait encore un ennemi dont il
d�barrassait Belle-Rose et Mme d'Albergotti; et puis, � vrai dire, la
main lui d�mangeait et il avait bonne envie de d�charger sa col�re sur
quelqu'un. Il avait r�v� de bataille tout le long du chemin, et il ne
voulait pas que son r�ve f�t perdu.

--Qu'est-ce � dire? s'�cria le capitaine en frisant ses moustaches.

--Cela signifie, capitaine Roland de Br�guiboul, que, s'il vous pla�t de


mettre pied � terre, il me plaira beaucoup de vous faire t�ter un peu de
ce fer sur lequel vous plaisantez si agr�ablement.

--Une provocation!

--Mon Dieu! capitaine, que vous avez l'intelligence paresseuse!

Le capitaine sauta sur la route et d�gaina. M. de Pomereux prit


l'�p�e d'un de ses gens et engagea le fer. Il faisait un clair de
lune magnifique; les laquais du comte et les estafiers du capitaine
se rang�rent autour des deux adversaires. Il n'y avait donc plus que
Bouletord et ses archers sur les talons de Belle-Rose. Le comte �tait
d'une humeur charmante. M. de Br�guiboul avait la main forte, mais M. de
Pomereux avait la main leste. Deux fois il atteignit le capitaine � la
poitrine, mais la casaque de peau de buffle repoussa le fer.

--Tudieu! monsieur, si vous avez une grande paresse dans l'esprit, vous
l'avez aussi tout plein de prudence! s'�cria M. de Pomereux.

Le capitaine Roland, exasp�r� par ce sang-froid, fondit sur le comte


et lui fournit un d�gagement furieux; mais le comte para avec une
promptitude merveilleuse et riposta par un coup droit si rapide que la
pointe de fer disparut dans la gorge de son adversaire. L'�p�e s'�chappa
des mains du capitaine, il tomba sur la route et mordit l'herbe en se
roulant. Le sang sortit � flots de sa bouche, ses doigts se crisp�rent:
il se d�battit trois minutes et mourut.

--Voyons, dit le comte aux estafiers, vous voil� sans chef, je vous
prends � mon service; allons voir ce qui se passe l�-bas.

M. de Pomereux s'�lan�a, et les estafiers, tout consol�s, le suivirent


m�l�s aux laquais. Entre Bouletord et Belle-Rose il y avait, au moment
o� le comte avait provoqu� le capitaine, un demi-quart de lieue �
peu pr�s; les deux troupes luttaient de vitesse. Au d�tour d'un petit
tertre, la D�route mit pied � terre.

--Prenez mon cheval, dit-il � Belle-Rose, il est plus dispos que le


v�tre, n'ayant port� que moi.

Grippard imita la D�route en faveur de Corn�lius. Le troc fut fait en


deux secondes, et les jeunes gens mirent leurs �perons dans le ventre
des chevaux, qui s'�lanc�rent avec une �nergie d�sesp�r�e. Ce fut un
dernier effort, l'�lan dura cinq minutes; au bout de ce temps, les
chevaux, essouffl�s, butt�rent coup sur coup. Bouletord gagnait de
l'espace � chaque bond. On le voyait au clair de lune courir le pistolet
au poing et la bride aux dents, fouettant son cheval du plat de son
�p�e. Entre Bouletord et ses archers, il y avait une centaine de pas de
distance. La D�route et Grippard, qui marchaient ensemble, formaient
en quelque sorte l'arri�re-garde des fuyards. Comme ils sortaient d'un
petit bois, la D�route vit dans la plaine les grandes murailles blanches
d'une abbaye dont le clocher se dessinait sur le ciel p�le. A cette vue,
Bouletord, qui devina l'intention des fugitifs, poussa un cri de rage,
et piquant son cheval de la pointe de son �p�e, le lan�a ventre � terre.
Ses archers l'imit�rent; leur troupe rapide semblait d�vorer le sentier.
La D�route mesura du regard la distance qui s'�tendait entre Belle-Rose
et l'abbaye; elle �tait telle que Bouletord devait atteindre le
capitaine avant qu'il l'e�t franchie. Les chevaux des fugitifs
tr�buchaient � chaque �lan.

--Voici l'heure, dit le sergent.

Il arr�ta son cheval, prit le mousquet pendu � l'ar�on de la selle


et l'arma. Quand la D�route se tourna vers Bouletord, une expression
terrible se peignit sur son visage. Il abaissa le mousquet et tint son
ennemi couch� en joue l'espace de dix secondes; le bras semblait de fer
comme le canon, tant il �tait immobile. Quand Bouletord ne fut plus qu'�
trente pas environ, le coup partit. Bouletord l�cha les r�nes et tomba
sur le cou du cheval. Sa main crisp�e saisit la crini�re et s'y noua;
le cheval effar� arriva comme une fl�che et passa devant la D�route,
emportant son cavalier, dont la t�te livide battait ses flancs. La balle
avait frapp� au front le mar�chal des logis. Au bout de cent pas,
le cadavre glissa sur l'encolure luisante, sa main se d�tendit, et
Bouletord vint rouler tout sanglant aux pieds de Belle-Rose, qui saisit
le cheval par la bride et l'arr�ta. M. de Charny suivait Bouletord � la
t�te des archers. Grippard, on le sait, s'imaginait qu'en toute chose,
ce qu'il avait de mieux � faire, c'�tait d'imiter la D�route. Au moment
donc o� la D�route prit son mousquet, Grippard d�crocha le sien; quand
la D�route eut couch� Bouletord en joue, Grippard chercha quelqu'un �
mettre au bout de son canon. M. de Charny se trouva l� tout justement.
Apr�s le coup du sergent, Grippard, en homme consciencieux, pressa la
d�tente du doigt. Mais le cheval de M. de Charny s'�tant cabr� � la
premi�re explosion, la balle de Grippard, qui devait frapper M. de
Charny en plein corps, atteignit la b�te au poitrail. Le cheval tomba
sur ses jarrets, se releva et tomba de nouveau, entra�nant M. de
Charny dans sa chute. La mar�chauss�e, voyant ses deux chefs par terre,
s'arr�ta brusquement; deux ou trois archers quitt�rent l'�trier pour
porter secours � M. de Charny, les autres l�ch�rent leurs mousquets sur
la D�route et Grippard; mais Grippard et la D�route couraient d�j� du
c�t� de l'abbaye; les balles siffl�rent � leurs oreilles, et ce fut
tout. M. de Pomereux, � la t�te de ses laquais, caracolait � la suite
des archers et paraissait prendre un vif int�r�t aux incidents de
cette escarmouche. On l'aurait dit au th��tre, assistant � la premi�re
repr�sentation d'une com�die nouvelle. Aussit�t qu'il fut aupr�s de M.
de Charny, il mit pied � terre et vint s'informer honn�tement de l'�tat
de sa sant�.

--Quand vous �tes tomb�, monsieur, j'ai eu grand'peur, lui dit-il; mais,
� ce que je puis voir, vous n'�tes point bless�.

--Point du tout, r�pondit M. de Charny d'un ton bourru.

--C'est un coup de fortune, monsieur; car, en v�rit�, il faut rendre


justice au talent de ces gaillards-l�. J'y suis pour un cheval de mille
�cus, qui s'est fait tuer avec une g�n�rosit� tout � fait estimable.
Il est f�cheux que ce pauvre Bouletord n'ait point eu un cheval aussi
vertueux.

--Eh! monsieur, au lieu de discourir, il me semble que vous feriez mieux


de galoper! s'�cria M. de Charny.

--C'est un point sur lequel j'ai le regret de n'�tre point d'accord avec
votre seigneurie. Certainement, je ne suis point tout � fait mort comme
ce pauvre diable de Bouletord, que je vois l�-bas couch� comme un tronc
d'arbre, mais je ne vaux gu�re mieux.

M. de Charny haussa les �paules.

--Que voulez-vous! reprit M. de Pomereux, ces gens-l� n'ont pas ma vie,


mais ils ont ma parole, et nous autres gentilshommes, nous n'en avons
qu'une.

M. de Charny se mordit les l�vres jusqu'au sang.

--Ton cheval, dit-il, en frappant sur la cuisse d'un archer.

L'archer descendit, et M. de Charny sauta en selle.

--En avant! vous autres! s'�cria-t-il en l�chant les r�nes.

Toute la troupe le suivit.

M. de Pomereux jeta les yeux du c�t� de l'abbaye. Le temps qu'on


avait perdu ne l'avait pas �t� par les fugitifs; profitant du d�sordre
qu'avait occasionn� la mort du mar�chal des logis et la chute de M. de
Charny, ils avaient pouss� du c�t� de l'abbaye, dont ils n'�taient plus
s�par�s que par une centaine de pas. Les deux femmes avaient �t� mises
sur le cheval de Bouletord; les premi�res elles touch�rent aux portes de
l'abbaye, et l'on entendit bient�t les tintements de la cloche qu'elles
agitaient. En ce moment les archers passaient devant le cadavre de
Bouletord. Il �tait couch� sur le dos, les yeux ouverts et la face
livide; la balle de la D�route avait trou� le front entre les deux
sourcils; la main de Bouletord serrait encore la poign�e de son �p�e,
et son visage gardait l'expression mena�ante qu'il avait au moment o� la
mort l'avait surpris. Les chevaux, effar�s, tourn�rent autour du corps
sanglant; quelques-uns, trop rapidement lanc�s, saut�rent par-dessus.

--Entendez-vous? dit � M. de Charny M. de Pomereux qui s'�tait amus� �


le suivre, voil� le son d'une cloche qui aurait fait bondir notre cher
Bouletord, s'il n'�tait pas d�cid�ment mort.

M. de Charny enfon�a les �perons dans le ventre de son cheval sans


r�pondre. Mais d�j� la porte de l'abbaye s'�tait ouverte, Suzanne et
Claudine en franchirent le seuil.

--Madame, dirent-elles � la religieuse qui les re�ut, il y a l� deux


gentilshommes qui r�clament votre protection... si vous ne venez pas �
leur aide, ils sont perdus.

--Qu'ils entrent s'ils sont innocents, qu'ils entrent encore s'ils sont
coupables, dit la religieuse; la maison de Dieu est un asile ouvert �
tous les malheureux.

Le cheval de Belle-Rose s'abattit � la porte de l'abbaye; celui de


Corn�lius �tait tomb� � cinquante pas; le sang sortait de ses naseaux;
il gratta la terre de ses pieds et mourut. La D�route et Grippard
avaient abandonn� les leurs sur la route et accouraient � toutes jambes.
Tous entr�rent par la porte entr'ouverte; au moment o� la religieuse la
repoussa sur ses gonds, on vit M. de Charny passer comme un �clair
entre les arbres de l'avenue. Suzanne tomba � genoux et remercia Dieu.
Claudine pleurait et riait � la fois en passant des bras de Belle-Rose
aux bras de Corn�lius.

--Ma foi! dit M. de Pomereux quand il fut aux pieds des murs, je crois
que nos oiseaux ont trouv� un autre nid. Il m'est avis que nous ferions
bien � pr�sent de chercher une autre auberge.

Mais M. de Charny passa droit devant lui et frappa contre la porte de


l'abbaye avec le pommeau de son �p�e. M. de Pomereux arr�ta son cheval
qu'il se mit � caresser de la main.

--Vulcain sera fourbu, dit-il; c'est mille �cus que je me ferai payer
par M. de Louvois.

M. de Charny, qui �tait bl�me de fureur, frappait toujours.

--Monsieur, continua le comte, si vous cognez si fort vous aurez


maille � partir avec monseigneur de Paris, qui est fort chatouilleux �
l'endroit des privil�ges de l'�glise.

--Eh! monsieur, s'�cria M. de Charny, qui ne se contenait plus,


mettez-vous en qu�te d'une auberge, s'il vous pla�t, et laissez-moi
faire mon m�tier!

--Faites, monsieur; aussi bien est-ce un m�tier auquel je ne suis pas


propre le moins du monde.

Tout ce tumulte � une heure aussi avanc�e de la nuit avait tir� l'abbaye
de son repos. Les chevaux hennissaient et piaffaient autour des murs; on
avait entendu sept ou huit coups de feu et la cloche avait sonn� presque
aussit�t apr�s.

--Au nom du roi, ouvrez, criait M. de Charny, qui meurtrissait les ais
de la porte.

L'abbesse survint. La croix d'argent brillait sur sa poitrine et ses


longs v�tements descendaient jusqu'� terre. On avait introduit les
fugitifs dans une esp�ce de parloir o� ils attendaient, poursuivis par
la voix mena�ante de M. de Charny. Quand la porte du parloir s'ouvrit,
l'abbesse tressaillit et serra le voile autour de son visage.

--Soyez les bienvenues, mes soeurs; et vous, messieurs, esp�rez,


dit-elle.

Sa voix grave et douce calma leurs angoisses; il parut � Claudine qu'ils


n'avaient plus rien � craindre; elle s'inclina sur la main de l'abbesse
et la baisa. Belle-Rose sentit son coeur battre sans qu'il p�t
comprendre pourquoi.

--Dites � cet homme qui frappe � notre porte, reprit l'abbesse en


s'adressant � une soeur, que la sup�rieure de l'abbaye de Sainte-Claire
d'Ennery va sur l'heure lui r�pondre elle-m�me.

L'abbesse se retira et la soeur sortit pour ex�cuter son ordre. Aux


paroles de la soeur, M. de Charny jeta un regard de triomphe sur M.
de Pomereux et remit son �p�e au fourreau. M. de Pomereux fron�a
les sourcils et se demanda s'il ne ferait pas bien de tomber sur la
mar�chauss�e avec ses gens; mais il comprit qu'il serait toujours temps
d'en venir � cette extr�mit� en cas d'alerte et attendit.

--Mais, s'�cria tout � coup M. de Charny, je ne vois plus le capitaine


Br�guiboul; qu'est-il donc devenu?

--Ma foi, r�pondit le comte, je me suis battu avec lui, et je crois que
je l'ai tu�.

M. de Charny regarda M. de Pomereux, sourit et ne r�pondit pas.

--Allons, pensa le comte, s'