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Shirlee Busbee

LA AMANTE CAUTIVA
PRIMERA PARTE
Inglaterra, 1808
La Fugitiva
CAPÍTULO PRIMERO
Era uno de esos días cálidos y perezosos de agosto que de tanto en tanto acariciaban las onduladas colinas y
valles de Surrey, cerca de la pequeña aldea de Beddingtons !orner" #os rayos de sol se $iltraban en la %abitaci&n
de 'icole (s%$ord co)o dorados %ilos de telaraña irresistible)ente tentadores y, sin e)bargo, por unos )inutos
)ás, 'icole re%us& abandonar la )ullida co)odidad del colc%&n de plu)as" Ignor& con $ir)eza el i)pulso de
levantarse y encarar el nuevo día" *undi& )ás la cabeza en la al)o%ada tibia y acogedora y arrebu+& la $ina sábana
de %ilo alrededor de su cuerpo espigado" ,ero el sueño la esquiv&, y con un suspiro indolente se dio la vuelta %asta
quedar tendida de espaldas sobre el a)plio lec%o cubierto de una colc%a bordada" #ánguida)ente, su )irada de
topacio vag& sin ru)bo por la encantadora %abitaci&n, observando la c&)oda de brillante palisandro, el ar)ario de
)adera de cerezo y los brillantes tonos de la alegre al$o)bra $loreada que !ubría el suelo" -e las altas ventanas
colgaban cortinas blancas ribeteadas con la )is)a tela bordada de la colc%a del lec%o. un arc&n de caoba, repleto
a%ora de +uguetes descartados, se %allaba deba+o de una de las ventanas y a su izquierda estaba la )ecedora de
roble sobre uno de cuyos brazos %abía caído descuidada)ente el vestido arrugado que usara ayer"
#a vista de esa prenda le record& que )uy pronto tendría que levantarse, puesto que %oy era un día especial.
esa tarde sus padres iban a dar una $iesta en el +ardín y tanto /iles, su %er)ano ge)elo, co)o ella )is)a, estaban
autorizados a asistir" 0na $iesta en el +ardín podría no parecer un aconteci)iento social )uy e1citante para algunos,
pero co)o 'icole a2n no tenía doce años y 3sta sería su pri)era $iesta de adultos, su regoci+o era bien
co)prensible" (de)ás, no era $recuente que (nnabelle y (drian (s%$ord pasaran una te)porada en (s%land, la
casa de ca)po de la $a)ilia, y 'icole apreciaba )uc%o los pocos )o)entos que co)partía con sus padres" !on
una sensaci&n de dic%osa anticipaci&n, el largo cabello en)arcando unas delicadas $acciones que ya lla)aban la
atenci&n por su belleza, ec%& las sábanas atrás para levantarse cuando se detuvo brusca)ente al ver que la puerta
del dor)itorio se abría de golpe y /iles irru)pía en la %abitaci&n"
45'ic6y7 89odavía estás en la ca)a, grandísi)a %olgazana: 5;ístete de prisa, So)bra tuvo su potrillo anoc%e7
4grit& /iles y su voz +uvenil son& llena de orgullo y e1citaci&n" Sus o+os color topacio, tan se)e+antes a los de su
%er)ana, brillaban con destellos leonados y un )ec%&n de pelo castaño oscuro caía sobre su $rente"
#a carita de 'icole se ilu)in& s2bita)ente con un arranque de +2bilo y sali& de la enor)e ca)a al tie)po que
dirigía a su %er)ano una sarta de preguntas<
4 8,or qu3 no )e %as despertado antes: 8Estabas allí cuando naci& el potrillo: 8-e qu3 color es: 8Es una
potranca o un potro:
/iles se ri& a carca+adas"
45-a)e una oportunidad, parlanc%ina7 'o, no estaba allí cuando naci&, así que quita esa e1presi&n en$urruñada
de tu rostro""" no te gan3 por pies" Es una potranca, %er)osa y negra, igualita a So)bra" 'aci& apenas pasada la
)edianoc%e" 5=%, espera a verla, 'ic6yl Está )uy bien $or)ada y es )uy suave" 9iene los o+os grandes""" 4!on el
pec%o in$antil %enc%ido de orgullo, ter)in& altiva)ente4< 5,apá dice que %a de ser )ía7
45=%, /iles7 5>u3 suerte tienes7 5?e alegro tanto7 4e1cla)& 'icole con aut3ntico placer" *abía recibido su propio
caballo, ?a1@ell, el año anterior y estaba real)ente encantada de que a%ora /iles tuviese el suyo" "
Se puso precipitada)ente el vestido arrugado del día anterior y se prepar& )ental)ente para la repri)enda
que le daría su doncella )ás tarde" Se lav& rápida)ente la cara y se pas& un cepillo por la en)arañada )asa de
pelo rizado" 0n segundo )ás tarde, los ge)elos corrían escaleras aba+o, cruzaban el a)plio y elegante vestíbulo y
salían por las s&lidas puertas dobles de la entrada principal a la )ansi&n" #es llev& s&lo un )o)ento descender a
saltos los pocos escalones de )ár)ol de la entrada y desaparecer por un costado de la )agní$ica casa de ca)po"
(sidos de la )ano y casi sin resuello llegaron a las caballerizas situadas detrás de la casa unos )inutos despu3s"
-e puntillas y respirando el olor acre y $uerte que e1udaban los caballos y el )ás dulce y $resco de la pa+a reci3n
cortada, se acercaron a la cuadra del $ondo" (drian (s%$ord, alto y elegante, en$undado en unos pantalones de ante
y una ceñida c%aqueta azul de botones de plata, ya estaba allí, así co)o ta)bi3n el caballerizo principal, el señor
Bro@n" (drian )ir& por enci)a del %o)bro y les sonri&, al tie)po que con un gesto les indicaba que podían
acercarse )ás"
4 Aa veo que la %as despertado" 8'o podías esperar: 4 inquiri& con una a)plia sonrisa curvándole la boca
aristocrática" 0nas c%ispas burlonas centelleaban en sus grandes o+os oscuros"
4 5'o7 (de)ás, 'ic6y se %abría puesto %ec%a una $uria si no se lo %ubiera dic%o in)ediata)ente" 5Aa sabes lo
cascarrabias que es7 4 respondi& /iles con o+os alegres" 'icole le sac& la lengua, y sonriendo con dulzura a su
padre, aclar&<
4 Estoy creciendo" 5#as señoritas no son cascarrabias7
/iles se desternill& de risa y tanto (drian co)o el señor Bro@n lo i)itaron, para )ayor disgusto de 'icole"
(piadándose de su %i+a, (drian la levant& en brazos y )ur)ur& cariñosa)ente<
4!asi estás de)asiado crecida para esto, )i pequeña" -entro de unos pocos años tendr3 que recordar que ya
no eres )i niñita )i)ada"
4 5=%, papá7 5Sie)pre ser3 tu niñita )i)ada7 4 pro)eti& 'icole apasionada)ente, arro+ándole los brazos al
cuello y abrazándolo con desesperaci&n, casi convulsiva)ente" Su padre la bes& en la $rente y volvi& a depositarla
en el suelo" #e retir& un )ec%&n de pelo castaño ro+izo oscuro de detrás de la ore+a y di+o<
4 Estoy seguro de que lo serás, a)orcito" ,ero venid, ad)ire)os a la %er)osa %i+ita de So)bra" #a potranca
era e1acta)ente co)o la %abía descrito /iles< negra, tan negra y lustrosa co)o el 3bano y con enor)es o+os color
ca$3" !on un suspiro de puro deleite y sin preocuparse por su vestido, 'icole se arrodill& sobre la )ullida pa+a que
servía de lec%o a los ani)ales y, acariciando la potranca, canturre&<
4 5=%, qu3 bonita7 5>u3 %er)osa eres7
So)bra, una e1traordinaria yegua pura sangre de patas largas, tan negra co)o su %i+a, $rot& la nariz contra
aquella zanquilarga y desgarbada r3plica de sí )is)a y resopl& por los ollares" 'icole solt& una carca+ada"
4!reo que So)bra está )uy orgullosa de su %i+a" 4 (lzando el rostro de $acciones e1quisitas %acia su %er)ano,
pregunt&, e1citada4< 8!&)o vas a lla)arla:
4 ,ensaba que te gustaría ponerle el no)bre t2 )e de+aste elegirlo para ?a1@ell 4 )usit& /iles, un tanto
co%ibido"
48,uedo: 8-e verdad, /iles: 8?e de+arás que le eli+a un no)bre:
4 5,or supuesto, tonta7 8( qui3n si no podría per)itírselo:
Sus o+os topacio brillaron co)o ge)as cuando 'icole volvi& la )irada a la potranca" (rrug& la $rente, pensativa,
y di+o al cabo de unos )inutos<
4S3 que no es )uy original, pero )e gusta el no)bre ?edianoc%e" 5-i+iste que naci& apenas pasadas las doce
y desde luego es tan negra co)o la )edianoc%e7
4 5Es per$ecto, 'ic6y7 4 0na elecci&n e1celente 4 co)ent& (drian" #uego, ayudando a 'icole a ponerse
nueva)ente de pie, di+o4< !reo que nos %e)os entretenido de)asiado en las caballerizas" ,robable)ente vuestra
)adre se estará preguntando d&nde nos %e)os )etido todos" 'o olvid3is que en unas pocas %oras e)pezarán a
llegar nuestros invitados"
4 5!o)o si pudiera olvidarlo7 4 protest& 'icole"
/iles la )ir& con una sonrisa burlona y le di+o<
4 5Bien, si eso es lo que vas a llevar puesto y si vas a de+ar que esa )elena rebelde caiga así por tu espalda,
parece que sí lo %as olvidado7
4 5Sabes )uy bien que no es así7 Espera a ver)e dentro de un rato" 4 A escap& corriendo con la larga )elena
ro+a $lotando al viento co)o un estandarte"
-os %oras )ás tarde, )ientras 'icole estaba de pie en la anc%a escalinata de )ár)ol que llevaba a la entrada
de (s%land, saludando a los invitados que iban llegando, nadie %abría relacionado a aquella encantadora criatura
con el revoltoso diablillo que se %abía arrodillado sobre la pa+a del establo" 'icole, con porte airoso y con$iado entre
su padre y /iles, el largo cabello ro+o oscuro recogido en una pro$usi&n de bucles que caían en cascada por la
espalda casi %asta la cintura, lucía a%ora un elegante vestido de $ina )uselina a)arillo oro y $alda a)plia %asta los
tobillos, por donde aso)aba el enca+e de las e1quisitas enaguas" #a niña era todo lo que debía ser la %i+a de un
arist&crata" -esde la brillante cinta a)arilla que su+etaba su cabello %asta los pequeños escarpines de cabritilla
blanca que en$undaban sus pies, era una %i+a de la que cualquier %o)bre podría enorgullecerse" (drian (s%$ord
estaba real)ente satis$ec%o tanto de su %i+o co)o de su %i+a, y era evidente por las )iradas que les dirigía )ientras
recibían a los invitados"
'icole adoraba cada )o)ento de aquella cere)onia" #o 2nico que la decepcionaba era que su )adre,
(nnabelle, decidiera recibir a los a)igos y vecinos en los +ardines, en vez de en la anc%a escalinata de acceso a la
)ansi&n +unto con su esposo y sus %i+os" ,ero era un de$ecto tan leve en un día tan )aravilloso, que 'icole no le
dio i)portancia"
#a $iesta era todo un 31ito. los per$u)ados +ardines estaban llenos de )ie)bros de la clase )ás rica y elegante
de Inglaterra alegre)ente ataviados y de sirvientes con libreas blancas y doradas que iban de un lado a otro
o$reciendo gigantescas bande+as de re$rescos dispuestos de )anera tentadora" Se %abían colocado delicadas
)esitas blancas con sillas %aciendo +uego deba+o de los )a+estuosos robles y los nogales de $rondosas ra)as para
aquellos que desearan sentarse a la so)bra y observar a los de)ás"
'icole y /iles, saciados de li)onada %elada y deliciosos pasteles de cre)a, pasaban rápida)ente de un grupo
a otro, dis$rutando de la atenci&n de que eran ob+eto" !on todo, a)bos sabían )uy bien que era su pri)era $iesta
de adultos y por lo tanto se es)eraban por co)portarse bien, lo cual no de+aba de resultar sorprendente, pues todo
el )undo en la vecindad sabía que los ge)elos podían ser los diablillos )ás traviesos y revoltosos que pudieran
encontrarse"
4 'i un gra)o de )aldad en ninguno de ellos 4 recalc& el coronel Eggleston con po)posidad4" 5,ero qu3 de
proble)as pueden causar esos dos7 8=s %e contado la vez que cazaron un zorro y lo encerraron en el gallinero de
lord Sa1on: A esa pequeña 'icole es una pilluela alocada y revoltosa co)o la que )ás" 5!ara)ba, si la se)ana
pasada sin ir )ás le+os, trep& a lo )ás alto de la copa del vie+o nogal que está a la entrada de ingesta casa7 5Sin
duda una actividad poco digna de una +ovencita a punto de convertirse en una señorita7
'icole, al acercarse al coronel y a la señora Eggleston )ientras c%arlaban con el vicario y su esposa, oy& el
co)entario y por un )o)ento un arrebato s2bito de rabia le sacudi& el cuerpo" 5Ese coronel tenía que contárselo a
todo el )undo7, pens& con $uria" 5'o era )ás que un vie+o c%arlatán y pretencioso7 ,ero el estallido de c&lera
desapareci& tan rápida)ente co)o %abía venido y los salud& con rostro sonriente"
4 Buenas tardes, coronel Eggleston, señora Eggleston, vicario y señora Su))erton"
4 *oy estás preciosa, querida 4 e1cla)& la señora Eggleston rápida)ente tras %aber advertido la )irada ceñuda
que %abía enso)brecido por un instante el rostro radiante de la niña"
A porque la señora Eggleston, con su cabello blanco y gentiles o+os azules, era lo )ás parecido a una abuela
para los ge)elos, y porque verdadera)ente se estaba portando lo )e+or posible, 'icole olvid& al instante los
co)entarios del coronel" Sin e)bargo, no se qued& con ellos )uc%o rato, ya que al ver a su padre solo en una
esquina de la casa enca)in& sus pasos %acia 3l" (drian le rode& los %o)bros con el brazo y la estrec%& contra su
cuerpo"
48Beliz, %i+a )ía:
4=%, sC""" pero )e estoy cansando un poco de sonreírle a todo el )undo y de portar)e tan bien" 8'o querrán
volver pronto a sus casas:
(drian solt& una carca+ada"
45>u3 $alta de tacto7 5,ero es e1acta)ente lo que yo pienso7 4 ?irando a su alrededor, pregunt& con indi$erencia
4< 8-&nde está tu )adre: *ace unos )inutos que no la veo"
4 Está ca)inando por la rosaleda con el señor Sa1on, creo" (l )enos $ue allí donde la vi la 2lti)a vez"
(so)brada, 'icole sinti& que se tensaba el cuerpo de su padre y levant& la carita para verle el rostro"
S2bita)ente pareci& )ás tenso y )ás severas las arrugas )arcadas por la risa" ,ero entonces se ri& con una risa
peculiar que 'icole no %abía oído antes en 3l"
4 Bien, 8por qu3 no va)os a buscarlos:
A co)o a ella nada le agradaba )ás que estar en co)pañía de su encantador padre y )uy %er)osa )adre,
acept& alegre la sugerencia y trot& detrás de su padre que ya %abía e)prendido el ca)ino a grandes zancadas
%acia las rosaledas que se e1tendían a la izquierda del c3sped"
Encontraron a (nnabelle y a Dobert Sa1on pocos )inutos despu3s en el $ondo del +ardín" (nnabelle, que lucía
un %er)oso vestido de talle alto color verde %o+a que de+aba al descubierto sus senos )ás de lo conveniente,
estaba lánguida)ente recostada sobre los al)o%adones a)arillo brillante de un sill&n de +ardín situado deba+o de
un sauce que le brindaba su so)bra" Dobert Sa1on se %allaba sentado a su lado con la cabeza inclina4 da
atenta)ente en direcci&n a (nnabelle" En un arranque de inocente orgullo, 'icole no pudo )enos que ad)irar la
deslu)bradora belleza de su )adre, su lla)eante cabellera ro+a, las $acciones absoluta)ente per$ectas y los o+os
de gata de color es)eralda" (nnabelle (s%$ord era sin duda una de las )u+eres )ás adorables y bellas de toda
Inglaterra"
4(%, estabas aquí, querida 4di+o (drian4" 8'o crees que tratas a tus invitados con cierta descortesía al
abandonarlos:
(nnabelle se encogi& de %o)bros con displicencia, y tendi3ndole los brazos a 'icole le brind& una de sus
deslu)brantes sonrisas" #a niña corri& ansiosa)ente a sus brazos" 'o era $recuente que )a)a le de)ostrara su
a$ecto y 'icole atesoraba esos raros )o)entos" !on la cabecita apoyada sobre los adorables senos de (nnabelle,
'icole sonri& tí)ida)ente a Dobert Sa1on, que le devolvi& la sonrisa con un de+o burl&n"
-irigiendo a su esposo una )irada calculadora, (nnabelle )ur)ur&<
4 *ace de)asiado calor, (drian, y sabes bien que estas $iestas ca)pestres no son de )i agrado" Degresar3 en
un )o)ento"
9an s&lo quería gozar de unos )inutos de paz y quietud, y Dobert se o$reci& tan galante)ente a aco)pañar)e
le+os de todos esos palurdos c%arlatanes, que no pude resistir)e"
'icole alz& los o+os redondos de aso)bro y los clav& en los de su )adre"
48'o te gusta la $iesta, )a)á: 5( )í )e parece )agní$ica7
4 5-esde luego que sí, cariño7 #o que sucede es que esta clase de reuniones sociales no son tan e1citante s
co)o las que sole)os $recuentar tu padre y yo en #ondres" 'o prestes atenci&n a las palabras de tu )adre"
Satis$ec%a con la e1plicaci&n, 'icole volvi& a reclinarse sobre el pec%o de su )adre sin darse cuenta del cuadro
encantador que presentaban" Bue Dobert Sa1on quien %izo un co)entario al respecto<
4 *e de $elicitarte, (s%$ord, por poseer una esposa tan adorable y, al parecer, una criatura ta)bi3n adorable en
e1tre)o" !on ese cabello y esa boca yesos in)ensos o+os color topacio, en unos pocos años )ás tendrás a los
pretendientes voci$erando a tu puerta"
'icole se ruboriz& y volvi& la cabeza, aunque se sentía )uy co)placida por el cu)plido" (drian )ir&
larga)ente a Sa1on sin sonreír siquiera e %izo un co)entario evasivo" ,ercibiendo que los tres )ayores s&lo
estaban dándose conversaci&n delante de ella, despu3s de un 2lti)o abrazo 'icole se incorpor&"
4Si )e disculpáis, ir3 en busca de /iles"
4 ,uedes irte, a)or )ío 4 respondi& (drian, y sin pensarlo )ás 'icole se )arc%& por el sendero e)pedrado en
direcci&n a la casa"
El aire estaba i)pregnado de un suave olor a lavanda que se )ezclaba con el $uerte per$u)e de los rosales
que bordeaban el sendero" Despirando a $ondo, 'icole sabore& la e)briagadora $ragancia que la rodeaba" *oy
%abía sido un día especial" 9an per$ecto que lo recordaría para sie)pre" Su pri)era $iesta entre adultos, y )a)á
tan adorable y papá tan elegante y bondadoso" Era )aravilloso" ?aravilloso vivir aquí en (s%land, )aravilloso tener
un %er)ano co)o /iles y ser la %i+a de tales padres" !on una sensaci&n de orgullo creciente se acerc& a la casa
)a+estuosa que lla)aba su %ogar pensando en las generaciones de (s%$ord que %abían vivido en esa )is)a casa
de los (s%$ord que %abían navegado con -ra6e, de los (s%$ord que %abían luc%ado contra !ro)@ell y %abían ido al
e1ilio con su príncipe, de los (s%$ord que %abían sido conse+eros y a)igos de los di$erentes )onarcas, y sinti& que
se le %enc%ía el pec%o de orgullo" 5(lg2n día ella ta)bi3n %aría grandes cosas7 5-e veras que sí7 A /iles y )a)á y
papá estarían )uy orgullosos de ella"
#uego, ri3ndose de su propia ve%e)encia, e)pez& a correr en busca de /iles" #o encontr& co)o era de
esperar en el %enil de las caballerizas, que era el sitio per$ecto para )irar desde lo alto a So)bra y a ?edianoc%e, y
los ge)elos pasaron varios )inutos +untos observando los )ovi)ientos todavía torpes e inseguros de la potranca"
-e pronto, 'icole se puso nueva)ente de pie y se sacudi& la $alda para desprender la pa+a que se %abía ad%erido
al vestido"
4Será )e+or que regrese)os, /iles" ,apá considera que es una descortesía abandonar a nuestros invitados"
/iles asinti& con desgana y lenta)ente e)pez& a descender los peldaños de la escalerilla que llevaba al suelo
de la cuadra" 'icole lo seguía cuando le resbal& el pie y co)enz& a caer" 9rat& de salvarse, s&lo que no pudo
recobrar el equilibrio y su cuerpo se precipit& %acia aba+o, aba+o, aba+o"""
(%ogando un grito, 'icole se sent& en la ca)a y sus o+os en$ebrecidos recorrieron la %abitaci&n" Era su
dor)itorio, co)o debía ser, s&lo que di$erente" #os )uebles eran los )is)os, pero el arc&n ya no estaba lleno de
+uguetes ni %abía un vestido arrugado sobre el brazo de la )ecedora" 9a)bi3n se sentía di$erente en su interior,
porque se dio cuenta, desconsolada, de que %abía estado soñando de nuevo con aquel día )aravilloso de %acía
poco )ás de un año, con la vida que %abían llevado entonces, soñando que /iles y )a)á y papá a2n estaban
vivos"
Depri)i& un sollozo, ec%& las )antas atrás y clav& la )irada en la puerta" Sabía que nunca )ás irru)piría
/iles en su dor)itorio, que su padre nunca )ás volvería a lla)arla su niñita )i)ada, que +a)ás volvería su )adre
a estrec%arla contra su pec%o" Escap& de su garganta un ge)ido de dolor y con )ovi)ientos torpes avanz&,
ta)baleante, %acia la ventana que daba al prado posterior, ese prado donde %acía s&lo un año se %abía llevado a
cabo aquella $iesta inolvidable" Se detuvo delante de la ventana y clav& la )irada vacía en la distancia" S&lo podía
angustiarse y e1trañarse de la rapidez con que podía ca)biar todo" Seis se)anas despu3s de la $iesta del +ardín
via+aron a Brig%ton" (drian %abía decidido que el aire )arino sería un ca)bio )uy agradable para todos ellos" A lo
$ue""" al principio"
/iles y ella a)aban el )ar y toda la $a)ilia, con bastante $recuencia, salía a navegar en la ba%ía de Brig%ton,
deleitándose en el aire toni$icante y el olea+e" (drian %asta les %abía co)pra4 do un pequeño yate que bautiz&
'icole, cosa que casi %abía %ec%o estallar de orgullo a la niña" =%, sí, $ue algo )aravilloso""" %asta aquel día"
(quel día el cielo estaba ligera)ente encapotado y un $uerte viento soplaba por la ba%ía, el )ar estaba picado
y el tie)po no tenía trazas de )e+orar" (drian y (nnabelle planearon con cierta precipitaci&n salir a navegar solos
en el 'icole porque (nnabelle %abía alegado que quería tener a su esposo para ella sola por una vez" ,ero /iles,
co)o el diablillo travieso que era, decidi& sorprender a sus padres escabull3ndose a bordo y escondi3ndose en la
cabina, decidido a no de+arse ver %asta que el yate estuviera lo bastante le+os co)o para que no pudieran
devolverlo al )uelle"
9al vez si 'icole no se %ubiera torcido un tobillo y no %ubiera tenido que guardar reposo, /iles se %abría
quedado con ella" Salvo por el tobillo dislocado, posible)ente 'icole ta)bi3n se %ubiese unido a esa travesura"
,ero el destino decidi& otra cosa< 'icole %abía estado con$inada en la residencia de verano observando desde el
balc&n que daba a la ba%ía cuando ocurri& el accidente" !on el pie c&)oda)ente levantado sobre una pila de
)ullidos co+ines, vio al 'icole ale+arse rauda)ente del )uelle y deslizarse sobre las olas encrespadas de la ba%ía"
Sonriendo, i)agin& la aparici&n inesperada de /iles en cubierta" ,ero de pronto la sonrisa se desvaneci&, pues el
pequeño yate que %abía estado navegando con el viento, vir& de repente sin ton ni son y dio una vuelta de
ca)pana" (nte la )irada %orrorizada de 'icole, el brillante yate blanco se %undi& casi al instante ba+o las aguas
encrespadas de la ba%ía"
#as %oras que siguieron al accidente %abían estado do)inadas por un )iedo so$ocante )ientras ella
aguardaba alguna noticia de su $a)ilia" 'o podían a%ogarse, no podían, se repetía una y otra vez co)o si $uera una
plegaria" ?uy pronto e)pezaron a llegar varios a)igos de los (s%$ord, la señora Eggleston entre ellos" Bue
precisa)ente la señora Eggleston quien tuvo la dolorosa tarea de in$or)arle a la niñita pálida que sostenía entre
sus brazos que sus padres %abían )uerto a%ogados. sus cuerpos %abían sido arrastrados %asta la playa por la
)area antes del a)anecer" 'ada se supo de /iles y se creía que %abía quedado atrapado en la cabina del yate sin
poder salir a la super$icie"
El )ero pensa)iento de /iles para sie)pre atrapado en el $ondo del )ar %izo que el dolor volviera a ser tan
intenso e insoportable que 'icole cerr& los o+os y de+& escapar un grito a%ogado de angustia, deseando creer con
todas sus $uerzas que aquello no %abía sido )ás que una %orrible pesadilla" ,ero no era así"

En cierto )odo, 'icole ec%aba de )enos a /iles )ás que a (drian o a (nnabelle, pues siguiendo la costu)bre
de las $a)ilias aristocráticas de la 3poca, sus padres %abían estado a )enudo de)asiado ocupados para sus %i+os,
y 'icole y /iles estaban )ás $a)iliarizados con niñeras e institutrices que con sus propios padres"
#a )uerte de toda la $a)ilia %abía sido para 'icole una tragedia en )ás de un sentido" 'o s&lo perdi& a su
%er)ano ge)elo, a su padre y a su )adre, sino que esas )uertes la de+aban co)pleta)ente sola en el )undo, sin
parientes cercanos" A eso no resultaría tan desgarrador si el coronel Eggleston y su esposa %ubiesen sido
no)brados sus tutores" (l )enos con ellos se %abría sentido a)ada y querida" ,ero (nnabelle tenía una
%er)anastra, (gat%a, que +unto con su esposo Eillia) ?ar6%a) recla)& la tutela alegando ser pariente directo de
la $a)ilia"
#os ?ar6%a) estaban relacionados s&lo re)ota)ente con ella, pero co)o su derec%o era )ayor que el de
unos vecinos cariñosos co)o los Eggleston, (gat%a y su esposo %abían sido no)brados sus tutores" 9utores de la
pequeña 'icole (s%$ord y ad)inistradores de su vastísi)a $ortuna"
Bue y a2n era un arreglo )uy desgraciado para 'icole" 0nos e1traños ocupaban a%ora las %abitaciones donde
su padre y su )adre %abían dor)ido" 'i siquiera se salvaron las %abitaciones de /iles, pues Ed@ard, su pri)o de
diecisiete años, %abía e1igido con arrogancia que le $ueran destinadas"
#os (s%$ord +a)ás inti)aron de)asiado con los ?ar6%a), puesto que las dos %er)anastras se %abían
de)ostrado )utua aversi&n a lo largo de los años" A lo )ás i)portante de todo, (nnabelle provenía de una $a)ilia
noble y adinerada, )ientras que (gat%a, a despec%o del oportuno )atri)onio de su )adre viuda con un viudo rico
y arist&crata, apenas si era de buena $a)ilia" A a%ora 'icole estaba ba+o la autoridad de una tía con quien no tenía
nada en co)2n, una persona a quien casi ni conocía y un tío cuya vulgaridad y ordinariez le gran+eaban el
desprecio de la aristocracia local"
Declinando la cabeza en el quicio de la ventana, 'icole vio el día a trav3s de o+os nublados por las lágri)as" Si
/iles %ubiese vivido, las cosas no serían tan )alas" Si /iles estuviera con ella, los ?ar6%a) tal vez no le %abrían
parecido tan abo)inables" (l )enos entonces /iles y ella podrían encontrar consuelo uno en el otro" ,ero a%ora"""
S&lo cuando e)pez& a vestirse record& que la señora Eggleston vendría a visitarla esa )añana y se ani)& un
poco" (l pensar en la reciente tragedia de la señora Eggleston olvid& por un )o)ento sus propios proble)as" El
coronel %abía )uerto %acía )enos de dos se)anas y a%ora, se di+o 'icole, era %ora de consolar a su viuda"
F,odre)os consolarnos )utua)ente y +untas a$rontare)os cualquier cosaG, pens& la niña"
CAPÍTULO II
45'o puede abandonar)e7 4estall& s2bita)ente 'icole4" 5'o puede %acerlo7 =%, señora Eggleston, díga)e
que no es verdad" 8,or qu3 debe )arc%arse a !anadá: 4llorique& 'icole co)pungida" *abía e)palidecido al
oír lo que la señora Eggleston acababa de revelarle" ()bas estaban en el sal&n azul al $rente de la casa, y la
señora Eggleston con )uc%a suavidad y delicadeza acababa de darle la )ala noticia de que se )arc%aría a la
)añana siguiente ru)bo a !anadá"
#a voz de 'icole son& tan desolada y triste que por un )o)ento %izo ta)balearse la resoluci&n de la
señora Eggleston" Aa sabía que la niña quedaría consternada y por eso )is)o, cobarde y deliberada)ente,
de+& esta visita para el $inal" #a reacci&n de 'icole la con)ovi& )ás de lo que %abía esperado o quisiera
ad)itir, pero sonriendo con deter)inaci&n, di+o<
4>uerida, por )ás que quisiera quedar)e aquí y por )uc%o que te ec%e de )enos, no puedo seguir
viviendo en Beddingtons !orner por )ás tie)po" 4 #os descoloridos o+os azules parecían suplicar la
co)prensi&n de la niña 4" -e vez en cuando todos tene)os que %acer cosas que pre$eriría)os no %acer, y
3sta, )e te)o, es una de esas ocasiones" -aría cualquier cosa por no tener que abandonarte a%ora, pero )e
es i)posible seguir viviendo en Dose%aven"
4 ,ero, 8por qu3: 4 inquiri& 'icole" Sus enor)es o+os, )uy abiertos y suplicantes, brillaban a causa de las
lágri)as contenidas"
Sinti3ndose a2n )ás culpable, si eso era posible, la señora Eggleston an%el& poder brindarle a 'icole una
)iga+a de consuelo" ,ens& co)pasiva)ente en la pobre criatura al recordar c&)o se %abía desvanecido la
luz de su carita cuando recibi& la noticia de la )uerte de sus padres" 0na luz que +a)ás %abía regresado a su
rostro" -eliberada)ente, la señora Eggleston se neg& a pensar en los ?ar6%a) y en lo que le estaban
%aciendo a la niña, y s&lo consigui& seguir %ablando tras recordarse severa)ente que no estaba en
condiciones de %acer nada por la criatura que tenía delante"
4>uerida, s3 que las cosas son )uy di$íciles para ti en estos )o)entos, pero con el tie)po tal vez no las
encuentres tan terribles co)o te parecen a%ora" -entro de pocos años serás toda una señorita y asistirás a
todas las $iestas sociales de #ondres" Entonces todo esto te parecerá s&lo un )al sueño"
Bue una desa$ortunada elecci&n de palabras" 'icole tenía )uy $resco en la )e)oria el sueño sobre su
vida tal co)o era en el pasado y las lágri)as que esa )añana %abía contenido a $uerza de voluntad, se
derra)aron s2bita)ente y rodaron por sus )e+illas" #a señora Eggleston sinti& que se llenaban sus o+os de
lágri)as, y soltando un )ur)ullo inarticulado, estrec%& a 'icole contra su pec%o" El cuerpito de la niña se
sacudía entre sollozos"
4 5=%, )i pequeña, no llores así7 5,or $avor, no lo %agas7 En un )o)ento yo ta)bi3n estar3 sollozando y
no lograre)os nada"
#uc%ando para recobrar el control sobre sí )is)a, $inal)ente 'icole logr& contener las lágri)as, pero
continu& %ipando" Se oblig& a sí )is)a a separarse de la señora Eggleston y di+o casi sin voz<
4 #o siento, no debí actuar co)o una criatura" Es que nunca pens3 que )e abandonaría"
9ransida de dolor, la señora Eggleston )ur)ur& suave)ente<
4 'icole, querida, no es el $in del )undo, ya lo verás" 9e escribir3 y debes pro)eter)e que contestarás
todas )is cartas" !ontinuare)os sabiendo c&)o nos va en la vida y aunque s3 que no es lo )is)o que
ve)os a voluntad, será su$iciente" Aa verás co)o tengo raz&n"
45=%, c&)o puede decir eso7 Sabe que )i tía )e escati)a cada penique que le pido""" ya )e la i)agino
negándose a pagar la escandalosa su)a de dinero que se necesita para enviar una carta a !anadá 4e1cla)&
'icole con ve%e)encia, y en ese )o)ento pareci& recobrar un poco de su antigua vitalidad"
#a señora Eggleston se )ordi& el labio" #o que decía 'icole era verdad" #a )ansi&n, las tierras y la
$ortuna pertenecían a 'icole" Sin e)bargo, los ?ar6%a), tras )udarse allí con su %i+o, actuaban co)o si
'icole $uera un estorbo innecesario con el cual tenían que vivir" ?ás de una vez, la señora Eggleston %abía
visto a (gat%a )andar a 'icole de acá para allá co)o si la niña $uese una pordiosera abandonada que,
inadvertida)ente, %ubiese osado aparecer ante su augusta presencia" A Ed@ard no se andaba con rodeos en
cuanto a de)ostrar su aversi&n por su pri)a, tratándola con tanta %ostilidad que consternaba a la señora
Eggleston" En cuanto a Eillia), el esposo de (gat%a, el pec%o de la señora Eggleston se %inc%& de
indignaci&n al recordarlo. pasaba todo el tie)po %aciendo co)entarios repugnantes y vulgares y parecía estar
sie)pre pellizcando las )e+illas o los brazos de 'icole, ri3ndose de su pequeña bene$actora"
(l )irar la espigada $igura vestida de )uselina blanca, a la señora Eggleston le pareci& increíble que esa
niña delgada de rostro de)acrado y o+os opacos que se encontraba a%ora de pie, abatida, al otro lado del
sal&n, pudiera ser la )is)a 'icole que %abía retozado tan llena de $elicidad y alegría el día de la $iesta del
+ardín" 8Decobraría alguna vez ese aire de +2bilo, volvería a irradiar $elicidad otra vez:
Decordándose una vez )ás que no podía %acer nada para re)ediar su desgracia, la señora Eggleston
cerr& su )ente a )ás pensa)ientos perturbadores" !o)prendiendo que alargar esa despedida resultaría
penoso para a)bas, di+o con $orzada alegría<
4 Bien, escríbe)e cuando puedas, a)or )ío" A a%ora )e te)o que debo )arc%ar)e"
*izo $alta )uc%o valor y resoluci&n para abandonar a esa criatura solitaria y a$ligida, pero sabía que no
podía o$recerle otra alternativa ya que ella estaba, de %ec%o, en peores condiciones que 'icole" (l )enos la
niña tenía un tec%o donde cobi+arse" #a señora Eggleston sali& del sal&n con paso vivo, )as con el coraz&n
opri)ido"
#a congo+a que a$ligía a la señora Eggleston no se debía s&lo a los padeci)ientos de 'icole" Ella )is)a
se encontraba en serias di$icultades, en aprietos )uy graves, pero por nada del )undo de+aría que nadie se
enterara de ellos, y desde luego no se los iba a contar a 'icole, pues la pobrecita ya tenía bastantes
a)arguras en su vida"

#a )uerte inesperada del coronel Eggleston a causa de una in$la)aci&n pul)onar %abía sido un gran
golpe para ella, pero otro )ás rudo %abía esperado a la reciente viuda" ,oco despu3s del $alleci)iento se
descubri& que el coronel no s&lo no le %abía de+ado ninguna $ortuna, sino que ade)ás %abía estado
terrible)ente endeudado" Dose%aven, la elegante )ansi&n donde la señora Eggleston %abía vivido durante
)ás de veinte años, tendría que venderse, así co)o ta)bi3n todos aquellos ob+etos de valor que la pare+a
%abía ido reuniendo a lo largo de sus cuarenta años de )atri)onio" *abría de en$rentarse al )undo sin un
penique en un )o)ento de su vida en que %abía esperado gozar de un $uturo seguro y sin sobresaltos"
'adie, y )uc%o )enos 'icole, se enter& de la desgracia que le %abía tocado en suerte, y con orgullo
gentil y obstinado estaba resuelta a seguir )anteni3ndolo en secreto" ( sus a)istades, y tenía )uc%as, les
decía con una a)plia sonrisa que Dose%aven guardaba de)asiados recuerdos""" que era una casa grande
para una )u+er vie+a y sola co)o ella y que de todos )odos an%elaba un ca)bio" ( los que le preguntaban
d&nde viviría en el $uturo les respondía que se alo+aría con unos parientes le+anos de !anadá" En realidad,
%abía sido )uy a$ortunada al conseguir un e)pleo co)o da)a de co)pañía de una vie+a da)a $rancesa que
estaba a punto de partir de Inglaterra a !anadá" A co)o la señora Borair pensaba e)barcarse el )i3rcoles,
3se era el 2lti)o día de la señora Eggleston en su a)ado Beddingtons !orner"
Detorn& a Dose%aven y pas& el resto de la )añana %aciendo las )aletas" ,asaría esa noc%e en 9%e Bell
and !andle, la 2nica posada que %abía en Beddingtons !o)er, y partiría a la )añana siguiente para #ondres"
A así, depri)ida y triste, continu& doblando aquellas prendas que consideraba )ás adecuadas para su nuevo
e)pleo" #uego le quedaron varias %oras libres antes de que llegara el carrua+e que la llevaría al centro de
Beddingtons !orner" -urante esas %oras vag& por las a)plias %abitaciones vacías de su casa por 2lti)a vez,
despidi3ndose de todo lo que tanto %abía querido en su vida"
#a casa guardaba )uc%os recuerdos, pens& con )elancolía, algunos desdic%ados, otros $elices" Se
detuvo delante de un )irador que daba al estanque, y co)o si $uera ayer, vio a !%ristop%er Sa1on, riendo
alegre)ente, su +uvenil rostro )oreno y el espeso cabello negro azulado dándole apariencia de bandolero
salva+e, )ientras pescaba del estanque de aguas poco pro$undas a una 'icole de s&lo cuatro años que
gritaba a todo pul)&n"
Se pregunt& con pesar qu3 %abría sido de ese +ovencito brillante y distinguido" 'o %abía pensado en
!%ristop%er desde %acía años, pues era un recuerdo doloroso, y se pregunt& si el )uc%ac%o a2n seguiría con
vida" *abía sido tan guapo durante aquella pri)avera de %acía nueve años 4 alto y apuesto, cutis de bronce y
o+os de increíble $ulgor á)bar dorado4, que parecía i)posible que pudiera estar )uerto, o que %ubiera sido
capaz de co)eter las atrocidades que se )ur)uraban de 3l"
#a señora Eggleston conocía a !%ristop%er y a 'icole desde que eran niños y 3l ta)bi3n, co)o los
ge)elos, %abía sido un visitante asiduo de su casa" Sonriendo con ironía, reconoci& que parecía ser su
destino encariñarse sie)pre con las criaturas y sin e)bargo, no poder tener una propia" ,ero !%ristop%er casi
%abía sido el nieto que nunca tendría, y a2n no se resignaba a creer las %istorias que se contaban de 3l"
-e+ando de lado esos pensa)ientos tristes, se regañ& con dureza a sí )is)a< no tenía sentido re)over el
pasado" Desuelta)ente dio la espalda al estanque, pero al recordar lo que %abía sucedido la 2lti)a vez que
se ale+ara de Beddingtons !orner, vacil&" Si aquel verano no se %ubiera )arc%ado con su esposo a España,
tal vez !%ristop%er a2n estaría con ellos, un +oven de veinticuatro años, y no vagando por el )undo y en
desgracia si es que todavía seguía vivo" #a ate)orizaba de+ar a 'icole convencida de que estaba en una
situaci&n desgraciada" ,ero sabiendo que no %abía )ás que ella pudiera %acer, la señora Eggleston se di+o
que s&lo porque al de+ar a !%ristop%er %abía su$rido una desgracia no tenía por qu3 sucederle lo )is)o a
'icole" 5-esde luego que no7
A no obstante, sin que la señora Eggleston $uera plena)ente consciente de ello, su partida de
Beddingtons !orner cierta)ente )arcaría el inicio de una nueva vida para 'icole. una vida preñada de
engaños y peligros" Su partida de alg2n )odo %abría de despertar a 'icole de la apatía en que cay& despu3s
de la )uerte de sus padres, y $ue en un estado de áni)o pensativo e introspectivo que se reuni& con los
?ar6%a) y su %i+o, Ed@ard, a la %ora del al)uerzo"
-espu3s de la co)ida, Ed@ard, con un brillo burl&n en sus o+os azules y un rictus )alicioso en los labios
que des)erecía la belleza de sus $acciones, se dirigi& o$ensiva)ente a 'icole<
4 ,obre beb3, a%ora estás co)pleta)ente sola" 5;aya7 8>u3 %arás a%ora: 4 Entornando los párpados al
ver que 'icole no reaccionaba, continu&4< Bueno, a%ora que la vie+a FEggieG se %a ido, quizá tenga)os un
poco de paz en esta casa y no nos tropezare)os con ella a cada rato" A tal vez a%ora serás un poco )ás
a)able con)igo""" 8no te parece, querida pri)a:
'icole le dirigi& una )irada desdeñosa" #a )ayoría de las veces podía azuzarla %asta %acerle perder la
paciencia para luego sonreír beatí$ica)ente cuando sus padres la regañaban por su aparente $alta de control"
,ero %oy 'icole estaba de)asiado angustiada por la partida de la señora Eggleston co)o para rebelarse"
Ed@ard, co)prendiendo que su pri)a no le proporcionaría ninguna diversi&n, se encogi& de %o)bros y
sali& del co)edor, presu)ible )ente en busca de co)pañía )ás alegre"
(gat%a, cuyas $acciones regordetas conservaban un vestigio de belleza, observ& con evidente cariño la
salida )a+estuosa de su 2nico %i+o" 9enía el descolorido cabello rubio arti$iciosa)ente arreglado en una
cascada de bucles que s&lo %abría sido apropiada para una +ovencita que tuviera la )itad de su edad, y el
vestido que llevaba puesto, aunque )uy a la )oda, parecía %aber sido %ec%o para una )u+er que pesara
varios 6ilos )enos que ella" (l observar c&)o se %inc%aba el pec%o de su tía de orgullo )aternal cuando
Ed@ard traspuso la puerta, 'icole se qued& )irando $ascinada la $or)a en que las costuras se tensaban casi
%asta ro)perse y sin e)bargo conseguían no estallar"
!uando Ed@ard se %ubo ido de la %abitaci&n, (gat%a recogi& la carta que le %abía estado leyendo a
Eillia)" Era de una a)iga particular)ente ínti)a que vivía en #ondres"
45=%, escuc%a esto, Eillia)7 5Bet% escribe que %a conocido a (nne Sa1on7 4 y (gat%a e)pez& a leer en
voz alta 4< F#a se)ana pasada tuve la suerte de conocer a algunos de tus vecinos" 8'o )e di+iste que
(s%land lindaba con la %eredad del bar&n Sa1on: Estoy segura de que así $ue" Bien, querida )ía, a%í estaba
yo en la biblioteca *oo6%a)s y 8con qui3n crees que )e encontr3: 5'ada )enos que con la +oven (nne
Sa1on7 Es una c%ica )uy bonita con todos esos bucles dorados yesos o+os tan, tan azules" 9engo entendido
que %a venido a pasar la te)porada social en #ondres y los caballeros ya la %an cali$icado co)o la
Hinco)parableH" Se dice por a%í que %asta están apostando a que se co)pro)eterá antes de que e)piece
real)ente la te)poradaG"
,oniendo la carta a un lado, la tía lanz& una )irada rencorosa a la pobre 'icole"
48Sabías que (nne estaría en #ondres:
'icole suspir&" ,or enci)a de todas las cosas, su tía a)bicionaba codearse con la aristocracia y se %abía
sentido )orti$icada y $uriosa cuando se le %izo entender casi a la $uerza que )ientras todas las puertas
estaban abiertas para la %u3r$ana 'icole (s%$ord, 3stas no se abrirían de par en par para sus tíos de )enor
prosapia"
,or lo tanto, tratando de evitar que su tía la so)etiera a una de sus $a)osas diatribas llenas de $rustraci&n
sobre la in+usticia de FciertasG personas, respondi& en tono )esurado<
4 'o" (nne tiene diecioc%o años" Es casi una adulta" 8,or qu3 %abría de decir)e que se )arc%aba a
#ondres: 4 A decidiendo que el paso )ás acertado era devolverle el ataque, 'icole pregunt&4< 8,or qu3 te
interesa tanto lo que %ace (nne:
?irándola con disgusto, (gat%a replic& con rabia<
4 5Será )e+or que tengas )uc%o cuidado con lo que dices, señorita7
Eillia), el rostro %inc%ado y ro+o por los e$ectos de varias copas de vino que se %abía servido durante el
al)uerzo, e1cla)& con sinceridad"
45;aya7 5;a)os7 'o debes regañar de ese )odo a nuestra pobrecita 'icole, recuerda cuánto le debe)os"
Espero que cuando crezca un poco se interese )ás en esos c%is)orreos que te to)as tan a pec%o"
,or una vez 'icole agradeci& la intervenci&n de su tío, aunque no por ello le to)& )ás a$ecto" ?antuvo
los o+os ba+os clavados en la )esa y por en3si)a vez dese& %aber estado ta)bi3n en el balandro aquel día
$atídico" (borrecía aquellas constantes escara)uzas que estallaban por nada y la de$ensa protectora de su tío
era, a veces, peor que las regañinas de su tía"
(gat%a, no satis$ec%a del todo a2n, )ur)ur&<
4 5#o dudo7 5Es la criatura )ás insípida que conozco7
Eillia) trat& de aplacar los áni)os plácida)ente"
4 'o pierdas los estribos, a)or )ío" !uando 'icole sea presentada en sociedad, ca)biará" 'o )e cabe la
)enor duda"
4,ero es que 'icole no será presentada en sociedad 4solt& (gat%a brusca)ente"
'icole levant& la cabeza de repente al oírla y pudo interceptar la )irada $uriosa que su tío le lanzaba a su
esposa"
4 8,or qu3 no ser3 presentada en sociedad: 4 pregunt&, perple+a" Su tía pareci& con$undida y eludi& la
pregunta"
45Basta ya de %ablar7 ,uedes levantarte de la )esa"
Sabiendo que algo andaba )uy )al, 'icole se puso rígida y alz& la barbilla, desa$iante"
4 8,or qu3 no se )e presentará en sociedad:
Bul)inándola con la )irada y de)ostrándole abierta)ente la aversi&n que sentía por ella, (gat%a estall&<
4 5,orque %as de casarte con Ed@ard7 'o %ay necesidad de gastar todo ese dinero en una te)porada en
#ondres para buscar esposo" Aa está todo arreglado"
?uda de aso)bro por un )o)ento, 'icole s&lo pudo quedarse )irando $i+a)ente a su tía" 5!asarse con
Ed@ard7 8!asarse con ese %aragán y perverso %i+o de las dos personas que )ás detestaba en el )undo:
4 5Ed@ard7 4 e1cla)& $inal)ente con repulsi&n )ani$iesta 4" 5Ia)ás )e casar3 con 3l7 5-eb3is de estar
co)pleta)ente locos si cre3is que lo %ar37
-e s2bito su tío, con el rostro )ás enro+ecido a2n por la c&lera, orden&<
4 5(%ora no seas tan engreída y escuc%a lo que tene)os que decirte7 ,osees una in)ensa $ortuna y
nosotros so)os tus 2nicos parientes" 'o quere)os que nadie se aprovec%e de ti" 4 En tono )ás cal)ado
continu&4< 9u )atri)onio con Ed@ard asegurará que todo quede en $a)ilia" 'o per)itire)os que ning2n
aventurero cazadotes se case contigo por tu dinero"
4 5'o, para cazadotes ya basta y sobra con vosotros7 4 estall& 'icole con absoluto desd3n, los o+os topacio
casi negros de $uria y el rubor encendi3ndole las )e+illas" Se levant& de un salto de la silla y con una voz que
te)blaba de ira apenas contenida, aclar&4< 5=lvidáis que en realidad no sois parientes directos )íos en
absoluto7 5>ue la $ortuna que tanto os preocupa no pertenece a vuestra $a)ilia sino a la )ía7
-espu3s, sin siquiera escuc%ar los gritos deste)plados de Eillia) ordenándole que per)aneciera en su
lugar, sali& corriendo del co)edor, atraves& toda la casa y se re$ugi& en la cuadra"
En la quietud de las caballerizas, respirando a2n agitada)ente, reclin& la $rente acalorada sobre el cuello
sedoso de su caballo" En realidad, ya no le pertenecía tan s&lo a ella, pens& con a)argura, pues antes de
gastar dinero en co)prarle un caballo a Ed@ard, Eillia) %abía ordenado que su %i+o podría usarlo cuantas
veces quisiera"
?a1@ell %abía sido un obsequio de su padre al cu)plir los once años y la )orti$icaba tener que
co)partirlo con alguien que )altrataba tanto a los ani)ales co)o Ed@ard" !on dedos cariñosos acarici& la
%erida a )edio cerrar que le %abían %ec%o las espuelas de Ed@ard en la piel lustrosa" F=+alá Ed@ard )ontase
otro caballoG, pens& sinti3ndose )ás desdic%ada a2n"
Era verdad que %abía otros caballos en la cuadra, pero ninguno tan )agní$ico co)o ?a1@ell, pues su tío,
en lo que procla)aba era una +ugada acertada para econo)izar dinero, %abía vendido todos los caballos de
caza y los pura sangre de su padre, de+ando en la cuadra s&lo unos cuantos +a)elgos y un par de caballos de
tiro para los carrua+es" ?a1@ell ta)bi3n %abría sido subastado con los de)ás, s&lo que 'icole se %abía
despertado del letargo en que la su)ieran las )uertes de la $a)ilia para desa$iar a su tío, e1igiendo saber con
qu3 derec%o vendía cosas que en realidad eran de ella" Su tío se %abía ec%ado atrás, ya que no deseaba que
le $or)ulara de)asiadas preguntas acerca de ad&nde iba todo ese dinero"
0n ruido de pasos devolvi& a 'icole al presente" -e in)ediato se acurruc& en el rinc&n )ás le+ano de la
cuadra, puesto que en estos precisos )o)entos no deseaba %ablar con nadie" (nsiaba que quienquiera que
$uese se ale+ara de allí cuanto antes, pero en vez de %acerlo, un )o)ento )ás tarde alguien )ás se reuni&
con el pri)er intruso" 'icole oy& un suave )ur)ullo, luego una carca+ada a%ogada y despu3s silencio"
!uriosa, espi& por el borde de la cuadra y qued& paralizada al ver a Ed@ard, con los pantalones ba+ados,
tendido sobre un )ont&n de %eno con Ellen, la )oza de cocina" #as )anos de Ed@ard desaparecieron deba+o
de las $aldas de Ellen y 'icole parpade& incapaz de creer lo que estaba viendo"
4=%, señorito Ed@ard, 8qu3 pensaría la señorita 'icole si pudiera verlo en este )o)ento: 4 bro)e& Ellen
abriendo los )uslos ante la )irada %orrorizada de 'icole, )ientras Ed@ard se tendía sobre su cuerpo" 'icole
no era tan niña co)o para ignorar lo que estaban %aciendo, y asqueada gir& la cabeza para no seguir
conte)plándolos"
Ed@ard gruñ& en voz alta y )ur)ur& con voz pastosa<
4 #a pequeña 'icole %ará lo que se le )ande"
'icole prob& el sabor de la bilis que %abía subido %asta su garganta, y crey& que vo)itaría" ,ero resisti&
la oleada de náuseas y, con los o+os cerrados y la )ente en blanco, esper& a que ter)inaran su despreciable
acto" -espu3s de lo que pareci& una eternidad, crey& oírlos ponerse de pie y luego, )ás clara)ente, oy& la
voz de Ed@ard"
48;endrás esta noc%e a )i %abitaci&n:
El )ur)ullo de Ellen no lleg& %asta 'icole, por lo cual se sinti& agradecida" *abía oído bastante y no
deseaba escuc%ar nada )ás" -espu3s de que se %ubieron )arc%ado de la cuadra, ella continu& co)o
petri$icada en su lugar durante unos cuantos )inutos )ás" #uego, co)o una zorra perseguida por una +auría
salva+e, sali& a tropezones y e)prendi& una veloz carrera %acia el bosque que crecía detrás de los establos" (
ciegas, encontr& el ca)ino que llevaba al desierto pabell&n de verano que se %abía convertido en su re$ugio
pre$erido"
El pabell&n no se alzaba en las tierras de los (s%$ord, sino que pertenecía al vecino )ás pr&1i)o, el bar&n
Sa1on" Sie)pre %abía tenido un atractivo especial para 'icole, y 2lti)a)ente s&lo encontraba un poco de
consuelo y solaz entrando allí a %urtadillas co)o una intrusa y subiendo al ático del edi$icio para olvidar sus
pesares soñando despierta" El pabell&n se asociaba en su )ente con 3pocas )ás $elices, )o)entos en que
%abía sido )uy +ovencita y en que los (s%$ord y los Sa1on se visitaban )utua)ente con $recuencia" 9odos
esos recuerdos la llevaban sie)pre a ese lugar"
El pabell&n se %abía ido deteriorando con el paso de los años" #os canap3s y sillones alguna vez verde
suave con sus descoloridos co+ines escarlata estaban gastados y opacos, las paredes estaban agrietadas y
desconc%adas" El edi$icio ya no era de un a)arillo alegre y brillante, sino de un tono triste y parecido al de la
tierra )o+ada, que no daba ninguna pista sobre su pasado encanto"
(ños atrás, /iles y ella %abían descubierto el pequeño ático que en el pasado se utilizaba co)o al)ac3n
de invierno" #os ge)elos lo %abían convertido, in)ediata)ente, en su sitio secreto. un lugar donde nadie los
)olestaba, un lugar donde podían acostarse en el suelo y )irar el cielo azul por el agu+ero del tec%o )ientras
co)partían secretos y soñaban en voz alta" ,ero eso pertenecía al pasado, cavilaba 'icole )ientras trepaba
por los peldaños que conducían al ático"
#os aconteci)ientos de ese día s&lo %abían agudizado los padeci)ientos que estaba soportando y la
a$licci&n que la e)bargaba cada vez que consideraba su $uturo" 'unca )ás podría consolarse dici3ndose que
las cosas se arreglarían solas, porque obvia)ente no lo %arían" #os ?ar6%a) creían a pie +untillas que tanto
su $ortuna co)o su propia persona les pertenecían para disponer de ellas co)o quisieran" ,ero no les
per)itiría salirse con la suya, se pro)eti& con $ir)eza" A por pri)era vez en )uc%o tie)po, el espíritu
indo)able y la obstinaci&n que sie)pre %abían predo)inado en ella, despertaron y se agitaron tras un largo
sueño"
8>u3 %acer:, se pregunt&, consternada" 5Ia)ás cedería a los planes de los ?ar6%a)7 Ed@ard era un ser
despreciable y repugnante" !on una e1presi&n de asco, $runci& la naricita al recordar los +adeos que %abían
brotado de los cuerpos en$ebrecidos que se retorcían en el %eno" 5Ed@ard +a)ás, pero +a)ás, le %aría eso a
ella7
*abiendo to)ado tal resoluci&n, 'icole pareci& sentirse )e+or" ?as, sabiendo que a )enos que los %ados
$ueran propicios o que to)ara ella )is)a el destino en sus d3biles y delicadas )anos, estaba condenada a
casarse con Ed@ard, e)pez& seria)ente a considerar la posibilidad de escaparse"
Sin de)asiado entusias)o e)pez& a cavilar sobre los )3todos que podría utilizar para lograrlo, y co)o a
sus trece años era a2n )uy ingenua, no tenía conciencia de los obstáculos que se presentarían en su ca)ino"
,ri)ero, su $antasía la llev& a pensar en convertirse en ca)arera en alguna posada desconocida y distante
cuyo bondadoso propietario y su esposa ter)inarían encariñándose con ella" #uego, decidi& que en lugar de
eso, %uiría a #ondres y o$recería sus servicios co)o doncella""" o tal vez, co)o da)a de co)pañía de alguna
anciana encantadora""" 8= era de)asiado +ovencita para ello: ?e+or a2n, se dis$razaría de )uc%ac%ito y
e)prendería una vida aventurera en las $ilas del e+3rcito 4o, )e+or todavía, en la (r)ada Deal4" 8(caso no
%abía planeado /iles ser o$icial de )arina, no $ue el al)irante 'elson el %3roe de su %er)ano co)o ta)bi3n
el de ella )is)a: y cuando su padre, riendo, le in$or)& que no podría seguir a su %er)ano a alta )ar, 8no
%abían planeado los dos ge)elos que ella subiría a bordo clandestina)ente en el barco asignado a su
%er)ano para divertirse luc%ando contra los $ranceses: !uanto )ás pensaba en ello, tanto )ás la atraía ese
plan descabellado que casi %abía quedado en el olvido" E1%al& un largo suspiro y de s2bito dese& con toda su
al)a la presencia recon$ortante de /iles a su lado"
El sonido de los pasos de alguien que se acercaba al pabell&n dispers& sus pensa)ientos y
cautelosa)ente espi& desde su re$ugio del ático" Se tranquiliz& al reconocer la $igura ligera)ente rolliza de
SalIy
El padre de SalIy %abía sido el caballerizo principal de (s%land %asta que Eillia), en otro arranque de
tacañería, lo despidi&" SalIy y 'icole se conocían desde la )ás tierna in$ancia" SalIy Bro@n era )ayor que
'icole, pronto cu)pliría diecis3is años, y desde %acía alg2n tie)po la a)istad que las unía %abía co)enzado
a ca)biar debido al creciente inter3s de SalIy por el se1o opuesto. algo que por el )o)ento aburría a 'icole
%asta el %astío"
48'ic6y, estás allí arriba: 4grit& SalIy una vez que %ubo entrado en el pabell&n"
A, con un gruñido, 'icole respondi& de )al %u)or"
4Sí, aquí estoy" 8>u3 quieres:
45Bien, ba+a de una vez y te lo dir37
'icole %izo una )ueca, convencida de que SalIy estaba a punto de recrearse contándole alguna %istoria
tonta sobre el supuesto inter3s a)oroso que sentía el %i+o del %acendado del condado" ,ero con todo, casi se
alegr& de ver a SalIy %oy, pues era de naturaleza alegre y su c%arla le %aría olvidar por el )o)ento a la
$a)ilia ?ar6%a) y la in)inente partida de la señora Eggleston"
!on )irada soñadora, SalIy suspir&"
4=%, 'ic6y, deberías ver la espl3ndida criatura que se %ospeda en la posada" (caba de llegar, pero ,eg
dice que s&lo pasará allí esta noc%e" 5=%, c&)o )e gustaría traba+ar en la posada7 5,eg tiene la suerte de
conocer allí a los %o)bres )ás guapos y enci)a le pagan por ello7
'icole volvi& a %acer una )ueca y %abl& en tono de supre)o %astío"
4 5Eso era todo7 !reí que tenías algo interesante que contar)e"
45,ero lo es7 -eberías verlo""" alto, con el cabello tan oscuro que en realidad es negro azulado y sus o+os
)e recuerdan los de un le&n, dorados y peligrosos"
48!&)o lo sabes: 8#e %as visto: 4pregunt& 'icole, interesada a pesar de todo"
4 5=%, sí7 ,eg )e per)iti& servirle el al)uerzo y puedo decirte que apenas pude contener)e para no
tocarle""" es tan distinto a todos los de aquí" Su no)bre es capitán Sable, es a)ericano, y ,eg dice que se
detuvo en el pueblo para visitar a unos a)igos esta noc%e y que )añana se )arc%a para #ondres de nuevo"
5I)agínatelo, tiene un barco todo suyo7 Seg2n ,eg %a estado en Inglaterra co)prando )ercancías para
vender en ()3rica, pero le oy& decir que no tendría inconveniente si uno o dos )uc%ac%os de Surrey
desearan contratarse a su servicio"
4Salir solt& una risita nerviosa4" 89e i)aginas a Ie) o a 9i) de )arineros en alta )ar: Si el capitán Sable
lo supiera""" 5Beddingtons !orner no es el sitio adecuado para encontrar lobos de )ar7
'icole )ir& $i+a)ente a su a)iga con sus o+os topacio"
4 8?arineros: 8-ices que ese %o)bre busca )arineros:
4 Bueno, eso creo, al )enos es lo que le di+o a ,eg cuando ella le pregunt&, )uy cort3s)ente, ya sabes,
qu3 lo traía por aquí" 4!o)o para disculpar la curiosidad de su %er)ana, Salir añadi&4< 'o tene)os )uc%os
visitantes desconocidos por estas tierras y ,eg se preguntaba qu3 estaría %aciendo en Beddingtons !orner
un caballero tan guapo co)o 3l"
'icole, tra)ando en su )ente $ebril un plan increíble, pregunt& con i)paciencia<
48-&nde está a%ora:
Sally se encogi& de %o)bros"
4 'o lo s3, sali& de la posada despu3s del al)uerzo" ,robable)ente no regrese %asta tarde" 4Sally e1%al&
otro suspiro4" Es probable que no vuelva a verle nunca )ás"
45Silencio7""" 4sise& 'icole de repente" ;olviendo la cabeza en la direcci&n por la que %abía llegado Sally,
escuc%& atenta)ente por un segundo y luego e1cla)&<
4 5-eprisa7 5(l ático, alguien viene7
48>u3 )ás da: 4pregunt& Sally, pero 'icole no le prest& atenci&n y co)enz& a subir al ático" Salir vacil&
)edio segundo y luego con aire resignado sigui& a la niña" (penas se %abía reunido con 'icole y situado para
ver c&)oda)ente lo que pasaba en el pabell&n, cuando entr& al edi$icio un %o)bre alto"
Sally a%og& una e1cla)aci&n de sorpresa"
4 5Es 3l7 5Es el capitán Sable7
(parente)ente, el %o)bre alto que %abía entrado al pabell&n no oy& la e1cla)aci&n de la +ovencita, pues
ni siquiera levant& la vista" En ca)bio, per)aneci& en el )is)o centro de la %abitaci&n y pareci& e1a)inarla
lenta)ente )ientras 'icole, $ascinada a despec%o de sí )is)a, observaba el rostro barbado de $acciones
)arcadas y viriles"
,or unos )inutos, el %o)bre continu& in)&vil, )irando a su alrededor y 'icole tuvo la e1traña sensaci&n
de que el lugar guardaba recuerdos para 3l, recuerdos no )uy $elices" -e pronto, el %o)bre cogi& uno de los
descoloridos co+ines escarlata y en un arranque de $uria lo arro+& le+os de sí con una e1cla)aci&n de disgusto"
'icole oy& que se acercaba un segundo %o)bre, y vio c&)o el cuerpo del capitán se ponía rígido al
volverse y clavar la )irada en la puerta" A aso)bradas, tanto Salir co)o ella, vieron entrar al 2nico %i+o que
a2n le quedaba vivo a lord Sa1on, Dobert Sa1on en persona"
4 ?e preguntaba si acudirías a esta cita despu3s de todo 4 di+o Dobert a )anera de saludo"
El capitán Sable sonri& y sus dientes blanquísi)os resplandecieron contra la barba negra"
4 Aa no soy un adolescente para ser )anipulado a voluntad" A, ade)ás, estoy prevenido contra ti esta
vez""" la anterior con$iaba en ti"
Dobert lo estudi& por un )o)ento, advirtiendo el cuerpo $ornido y alto, los %o)bros anc%os y las piernas
largas y nervudas" Sin dar señales de %aber sido turbado por sus palabras, di+o con absoluta cal)a<
4 Bue una suerte que te encontrara ca)ino de casa" Sería intolerable que Si)on te viera y se a$ligiera"
45Eso di+iste""" pero )e disculparás si dudo de tu palabra7
Dobert esboz& una sonrisa y di+o<
4 ,ero, en realidad, no dudas del todo de )i palabra" Si lo %icieras, no %abrías estado de acuerdo en
encontrarte aquí con)igo pri)ero" 8>uieres oír lo que tengo que decir:
#os o+os dorados se entre cerraron peligrosa)ente y el capitán Sable replic& en tono o)inoso<
4 'o )uc%o, pero co)o $ui lo bastante necio co)o para reunir)e contigo en lugar de seguir )i ca)ino,
tendr3 que %acerlo, 8verdad:
4(sí parece 4asinti& Dobert y luego continu&4< ?i padre su$ri& un ataque cardíaco casi $atal s&lo el )es
pasado y por alg2n tie)po te)i)os que )uriera" Está bastante en$er)o y )ás bien dudo que tu presencia
pudiera ayudarle en algo" 'os %a sorprendido a todos, pero a%ora su salud está )e+orando, te lo digo para
aquietar cualquier te)or que pudieras tener de que est3 en su lec%o de )uerte" ,ero cualquier con)oci&n,
cualquier sorpresa desagradable podría acarrearle un ataque $atal" Si estás tan resuelto a verle""" a ver a un
%o)bre que no desea verte""" te sugeriría que esperaras unas se)anas"
45I)posible7 S&lo $ue un capric%o lo que )e tra+o aquí %oy" 4El capitán Sable titube&4" ?e gustaría verle,
Dobert 4di+o al $in 4" ?i barco zarpa a $ines de esta se)ana, y dudo )uc%o que pueda volver alguna vez a
Inglaterra" ?i vida está en ()3rica y no %ay nada que )e retenga en estas tierras""" así que no debes
inquietarte creyendo que quiera i)ponerle )i presencia por la $uerza para despertar una vez )ás la
)aledicencia de la gente" S&lo deseaba verle para )e+orar un tanto nuestras relaciones"
45>u3 ad)irable de tu parte7 4co)ent& Dobert, seco, aparente)ente i)pasible al tono ve%e)ente de la
voz del otro4" ,ero desa$ortunada)ente, i)posible" 9e sugeriría que te )arc%aras a tu barco esta )is)a
noc%e y que te olvidaras por co)pleto de volver a ver a lord Sa1on" 4 ,ero al reconocer el gesto obstinado en
la boca de rasgos aristocráticos del otro, añadi& cautelosa)ente 4< S3 que no con$ías en )í y tal vez con
)otivos $undados, pero lo que %ice s&lo $ue por tu propio bien" 4!uando el capitán Sable avanz&, $urioso,
Dobert levant& una )ano y orden&4< 5Esc2c%a)e %asta el $inal7 5'o quiero discutir contigo7 !o)o e)pec3 a
decir %ace un segundo, no con$ías en )í, pero en este caso creo que debieras %acerlo" Intentar3 allanarte el
ca)ino si insistes" -3+a)e %ablar pri)ero con Si)on" 9ratar3 de introducir el te)a gradual)ente para que la
con)oci&n no sea tan grande" ,ero te pido que est3s preparado por si $racaso"
48,or qu3 debo con$iar en ti: 8!&)o s3 que no )e estás )intiendo: 4 re$un$uñ& el capitán Sable con voz
apagada"
4 'o lo sabes, ni puedes saberlo 4 respondi& Dobert, displicente 4" ,ero el estado de salud de lord Sa1on
puede veri$icarse )uy $ácil)ente" A cr3e)e cuando digo que cualquier aconteci)iento inesperado y
perturbador podría precipitar un ataque $atal" Si deseas correr este riesgo, sigue adelante y pres3ntate ante 3l"
45?aldito seas7 4estall& el capitán Sable con violencia4" Sabes que no osaría %acerla despu3s de lo que )e
%as dic%o" ?uy bien entonces, en ese caso %ar3 lo que t2 digas" ,ero que -ios te ayude, Dobert, si t2"""
4 5?i querido +oven7 =lvidas que 3l es )i padre y que yo no %aría nada que lo perturbara" En cuanto a ti"""
no )e interesas en absoluto, pero tratar3 de concertarte un encuentro" 8-&nde estás alo+ado:
(pretando las )andíbulas, el capitán Sable )usit&<
4 En The Bell and Candle Dobert, %abl3 )uy en serio cuando di+e que no deseaba provocar un escándalo"
A debo regresar a #ondres )añana" 9endrás que actuar esta )is)a tarde" 'o puedo aplazar )ás )i )arc%a"
4 !asi co)o disculpándose, añadi&4< Deconozco que debí %aber noti$icado a alguien de )i regreso en cuanto
llegu3 a Inglaterra, pero ni siquiera %abía pensado entonces que intentaría verle" Bue s&lo ayer cuando )e
pregunt3 si quizá no podía tratar de aliviar la tensi&n entre nosotros"
4 ?)" Es una pena que la idea %aya cruzado por tu cabeza" ,ero puesto que así %a sucedido, %ar3 lo que
pueda" A si no tienes noticias de )í )añana a las diez querrá decir que %e $racasado y puedes estar seguro
de que cualquier intento por tu parte de )olestar a un vie+o en$er)o tendrá peligrosas consecuencias"
4 ?uy bien, entiendo" Si no tengo noticias de ti para entonces, sabr3 que nada %a ca)biado 4el capitán
Sable respondi& tragando saliva"
#os dos %o)bres no interca)biaron )ás palabras. salieron +untos, pero to)aron direcciones opuestas en
cuanto abandonaron el pabell&n"
(%ora que 3ste estaba desierto, 'icole y Sally se )iraron"
45;aya7 4estall& Sally por $in4" ?e pregunto de qu3 se trataba todo eso" 8,or qu3 querría ese capitán Sable
ver a lord Sa1on con tanta urgencia:
'icole no respondi&. la conversaci&n que acababa de oír no le interesaba de)asiado" #o que sí le
i)portaba, sin e)bargo, era que el capitán Sable estaba en Surrey y que buscaba )arineros"
Ese era el pensa)iento predo)inante en su )ente sin recordar siquiera todo lo otro que se %abía dic%o
allí 8( qui3n le interesaba saber por qu3 deseaba ver al vie+o lord Sa1on: 8= por qu3 Dobert Sa1on estaba
dispuesto a interceder por 3l: 5( ella no7 En voz alta, di+o<
4 8>u3 i)portancia tiene: ,robable)ente era un )ayordo)o segundo y birl& algunas piezas de la va+illa
de plata y a%ora desea aliviar su conciencia de re)ordi)ientos"
4 9al vez" ,ero no creo que $uera eso" (unque es lo )ás probable 4di+o Sally decepcionada4" Sin e)bargo,
8no %abría sido )ás e1citante si %ubiese sido algo )ás que eso: !o)o si"""
4=%, Sally, quieres callarte, por $avor 4)ur)ur& 'icole, e1asperada" -e repente dese& que la de+ara a
solas con sus pensa)ientos"
Sally se o$endi& por los )alos )odales de 'icole y replic& )al%u)orada<
45Bueno, si eso es lo que quieres7 -e+ar3 que sigas en$urruñada aquí arriba sola" Eres tan niña, 'icole" -e
verdad que no s3 por qu3 )e )olesto contigo"
'icole se arrepinti& in)ediata)ente pues no deseaba %erir los senti)ientos de Sally"
4 #o siento, y no estoy en$urruñada" ,ero, Sally, )e gustaría estar a solas, si no te i)porta"
4?uy bien, )e ir3" 89e ver3 la se)ana entrante en la $eria de caballos o tu tía te %a pro%ibido ir: 4
respondi& Sally con resignaci&n"
!on la )ente en otra parte, 'icole di+o distraída)ente<
4 ,robable)ente" (l )enos eso creo"
0na vez sola, 'icole per)aneci& sentada pensando durante varios )inutos" El )ar, tal vez esa era la
respuesta" ()3rica, le+os de los ?ar6%a)" Se le presentaba aquí una oportunidad nunca soñada y )agní$ica"
Segura)ente la $ortuna era quien %abía guiado a Salir %asta ella ese día" !on la cabecita in$antil llena de
planes y proyectos, con una lla)a de esperanza ilu)inándole el al)a, 'icole descendi& de su escondite y
ec%& a correr en direcci&n a (s%land"
'o $ue %asta )uc%o despu3s de la cena, que se desarroll& en )edio de una at)&s$era tensa e inc&)oda,
cuando 'icole pudo al $in poner en acci&n su plan" ,ero una vez que se le per)iti& levantarse de la )esa para
retirarse a sus %abitaciones, sorprendiendo a su tía al no discutir la orden, subi& a su dor)itorio y se encerr&
con llave" ,aseándose por la %abitaci&n, con )anos te)blorosas de e1citaci&n $ebril, %urg& entre los pocos y
precia4 dos e$ectos de su %er)ano que se las %abía ingeniado para guardar" Entre ellos estaban los ob+etos
que buscaba. un par de pantalones descoloridos, una de sus ca)isas y su c%aqueta pre$erida de t@eed
)arr&n, suave y gastada por el uso" Se quit& el vestido deprisa y se puso las prendas de su %er)ano, usando
el cintur&n de uno de sus propios vestidos para sostener el pantal&n en la cintura" 'o %abía de de+arse
acobardar por detalles tan ni)ios co)o pantalones abo)bados por el uso y una c%aqueta cuyas )angas casi
le cubrían las )anos, así que con aire decidido se )ir& al espe+o con opti)is)o"
>u3 ridícula parecía, pens& ri3ndose nerviosa)ente, )ientras estudiaba la c&)ica $igura que re$le+aba el
espe+o" ?ás seria ya, repar& en los largos bucles ro+o oscuro con re$le+os de $uego" 59endrían que
desaparecer7 Sin piedad de ninguna clase, cort& irregular)ente los largos cabellos sedosos" !on )uc%o
cuidado recogi& los )ec%ones que %abían caído al suelo y los guard& en la $unda de una al)o%ada con la
idea de arro+arlos en el pri)er pozo que encontrara en el ca)ino" El cabello, lo que %abía quedado de la
espl3ndida cabellera ro+iza, sobresalía en irregulares )ec%ones, pero le daban una apariencia )ás )asculina,
la de un atractivo )uc%ac%ito" ?ás satis$ec%a a%ora, volvi& a estudiar su $igura en el espe+o" ($ortunada)ente
a2n no se le %abían desarrollado los pec%os, pero $runciendo el entrece+o se estudi& atenta)ente el rostro"
/randes o+os rasgados, castaños con iridiscencias de topacio bordeados de larguísi)as y espesas pestañas
negras la )iraban desde el cristal azogado causándole cierta insatis$acci&n" #a naricita era graciosa y recta si
bien con rasgos aniñados todavía" 0na boca grande y generosa, con el labio in$erior carnoso y sensual y un
)ent&n pequeño pero $ir)e co)pletaban el cuadro" -espu3s de un escrutinio )ás severo qued& co)placida
con su aspecto" ,arecía un )uc%ac%ito, aunque de)asiado guapo, salvo por esas larguísi)as pestañas
arqueadas" Bien, los actos desesperados requerían )edidas e1tre)as" !autelosa)ente, con la carita )uy
pegada al espe+o y las ti+eras en la )ano recort& con es)ero las pestañas %asta que $ueron práctica)ente
ine1istentes" Ec%ando otra larga )irada al espe+o se convenci& de que nadie adivinaría su verdadero se1o"
Entonces, secreta)ente se +ur& que $uera cual $uese el resultado de su aventura, no regresaría nunca )ás"
Esta noc%e vería a ese %o)bre en The Bell and Candle y le obligaría a llevarla al )ar con 3l" Sin ec%ar otra
)irada al espe+o ni ca)biar de parecer, trep& ágil)ente por la ventana y descendi& por las ra)as del vie+o
roble que crecía +unto a la casa"
CAPÍTULO III
Si 'icole sentía aligerado su espíritu en el )o)ento de escapar por la ventana de su cuarto, no le ocurría
lo )is)o al capitán Sable" Sentado en la sala privada de la posada con una espu)osa +arra de cerveza espesa
y a)arga en la )ano, consideraba intolerable la situaci&n en que se %allaba" 'o obstante, por el )o)ento le
era i)posible %acer nada al respecto" -espu3s de un discreto interrogatorio a unos cuantos %abitantes de la
aldea, %abía tenido que aceptar que Dobert no le %abía engañado en cuanto a la salud del bar&n" Si)on Sa1on
%abía su$rido un ataque cardíaco en enero y las rabietas y los s2bitos arrebatos de c&lera del anciano eran
proverbiales entre los aldeanos" ,ero a pesar de esta noticia le irritaba tener que per)itirle a Dobert Sa1on el
derec%o a decidir en sus asuntos privados" -esgraciada)ente, parecía que tendría que con$iar en la
diplo)acia de Dobert" Sabía que se %abía co)portado co)o un necio al regresar, co)o un necio al pensar que
tal vez lord Sa1on le %abía perdonado o averiguado la verdad" A %aber regresado solo y desar)ado era
peligroso" Era peligroso %aber salido de #ondres sin co)pañía y )ás peligroso a2n %ab3rselo con$iado a
Dobert" (%ora se daba cuenta de que debía %aber traído a *iggins consigo" ,ero %abía de+ado bien claro que
no tenía intenci&n de quedarse en la aldea, se repiti& Sable terca)ente, a$ir)ando que partiría en breve para
no regresar" Esa in$or)aci&n debería bastar para que Dobert se abstuviera de planear alguna sorpresa
desagradable, co)o la que le %abía preparado la 2lti)a vez" Se pregunt& con rencor si Dobert le %abría
contado a esa ra)era de (nnabelle que 3l %abía regresado"
#os labios de Sable se a$inaron en un rictus a)argo y un destello desagradable y o)inoso brill& en sus
o+os á)bar dorado" #e %abía costado cuatro largos años" !uatro años de brutalidad y crueldad inenarrable s en
la (r)ada Deal, todo ello %ábil)ente dispuesto por el bondadoso Dobert Sa1on" !uatro años en los que pas&
de ser un )uc%ac%o idealista a un %o)bre duro y calculador que %abía luc%ado en sangrientas batallas
navales y padecido las caricias del látigo de nueve colas sobre su espalda. las cicatrices lo aco)pañarían
%asta el día de su )uerte"
Decordando esos años su )ano apret& la +arra %asta que se blanquearon los nudillos" Eno+ado consigo
)is)o por per)itir que la $uria surgiera tan deprisa, bebi& de un trago el contenido de la +arra y luego la de+&
sobre la )esa con golpe sordo" In$le1ible)ente, se oblig& a sí )is)o a ale+ar esos recuerdos y pens& que, en
cierto )odo, Dobert le %abía %ec%o un $avor" 5>ue Dobert lo %abía enrolado en la )arina por su propio bien era
discutible7 0na carca+ada cortante y desgarradora brot& de su garganta y se levant& de la silla, i)paciente,
deseando no %aber reservado la sala privada" 'ecesitaba la co)pañía de sus se)e+antes, no la soledad de
aquel pequeño cuarto"
Beddingtons !orner era una pequeña co)unidad y The Bell and Candle, co)o las típicas posadas de la
ca)piña inglesa, %ospedaban y servían principal)ente a gran+eros y aldeanos del lugar" #a sala privada no se
utilizaba con $recuencia. pocas da)as y caballeros de categoría se detenían en Beddingtons !orner" En busca
de co)pañía )ás agradable que sus so)bríos pensa)ientos, sali& de la sala, sin encontrarse con la señora
Eggleston por escasos )inutos, y se reuni& con un grupo bullicioso en el austero sal&n de oscuras vigas de
roble" !uando la )irada an%elante y )aliciosa de la rolliza cantinera lla)& su atenci&n, abandon& su plan de
beber %asta e)borrac%arse" 0nos )inutos )ás tarde, la c%ica estaba calentando las rodillas y soltando risitas
nerviosas por sus insinuaciones y tanteos osados" Entre c%illidos de risa y $alsas protestas, le per)iti& saber
que su no)bre era ,eggy, que quedaba libre a )edianoc%e y que estaría )ás que contenta de co)partir su
lec%o solitario" Sonriendo, Sable encontr& una )esita en un rinc&n tranquilo y se dedic& a observar con inter3s
el co)porta)iento ruidoso de los alegres labriegos del lugar reunidos en el bar" ,eggy, de buen %u)or,
rec%azaba sus cac%etes con sonoras pal)adas y )iraba con $recuencia al caballero alto de pelo negro
repantigado a sus anc%as con descuidada elegancia en un rinc&n del sal&n"
Ese %o)bre sí que era guapo, pensaba con deleite, y un verdadero caballero ade)ás, con esa barba
recortada, corbata blanca al)idonada y )anos li)pias de dedos largos" (l acercarse la )edianoc%e un
estre)eci)iento de i)paciencia le recorri& la espalda" ,ronto estaría subiendo sigilosa)ente por la escalera
de servicio con ese caballero y, al ver la )irada indolente y divertida que 3l le dirigía a trav3s de sus espesas
pestañas negras, un agudo placer se %izo sentir en la boca de su est&)ago"
Sable, sabiendo que estaría placentera)ente ocupado durante el resto de la noc%e, bebi& poca cerveza de
la que corri& en abundancia durante la velada" ?inutos despu3s de la )edianoc%e, al subir por la escalera con
,eggy, tenía la )ente despe+ada y su paso era $ir)e" #legaron a su %abitaci&n al $inal de la escalera unos
)inutos )ás tarde" Sable abri& la puerta de un e)pu+&n y le cedi& el paso a ,eggy para que entrara en pri)er
lugar" Ella dio unos pasos en la %abitaci&n en tinieblas y solt& un grito de dolor porque un ob+eto pesado golpe&
violenta)ente su cabeza" #a )uc%ac%a se desplo)&" !uando Sable co)prendi& lo que %abía sucedido, dio un
salto %acia atrás y se apret& contra la pared del pasillo" En guardia a%ora contra el peligro repentino, sus dedos
buscaron el pesado cuc%illo )arinero oculto entre sus ropas" !on el cuerpo tenso contra la pared, volvi& la
cara %acia la puerta abierta es$orzándose al )á1i)o para ver el interior de la %abitaci&n"
-os $iguras vagas parecieron desprenderse de la penu)bra de la %abitaci&n" 0n grosero +ura)ento sali&
de la boca de uno de ellos al inclinarse sobre el cuerpo de ,eg"
4 5Es la )aldita cantinera7 8-&nde está el %o)bre:
()bos se dieron la vuelta deprisa y salieron corriendo al pasillo en el preciso )o)ento en que Sable,
cuc%illo en )ano, salía de su escondite" Sorprendidos y sobresaltados, los dos %o)bres vacilaron antes de
abalanzarse sobre 3l, pero Sable salt& ágil)ente y de un puntapi3 envi& a uno de los %o)bres contra el otro
%aciendo que a)bos cayeran rodando por la angosta escalera" #uego, ba+ando a grandes saltos se lanz&
sobre ellos antes de que pudieran recobrarse siquiera" Se contuvo de )atarlos s&lo cuando co)prendi& que si
lo encontraban cerca del patio de la posada con dos cadáveres a2n tibios, Dobert se bene$iciaría tanto o )ás
que con su )uerte o desaparici&n" #la)& al posadero a gritos y )antuvo ocupados a los ru$ianes esquivando
la peligrosa puntería de sus botas lustrosas"
,as& una %ora antes de que todo quedara arreglado, y no precisa)ente a satis$acci&n de Sable" ,eg %abía
recobrado el conoci)iento, pero le dolía de tal $or)a la cabeza que, de a%ora en adelante, se lo pensaría dos
veces antes de aceptar entrar en la %abitaci&n de alg2n caballero desconocido" #os dos %o)bres procla)aron
su inocencia a gritos a$ir)ando que se %abían equivocado de %abitaci&n y que no %abían tocado a la )u+er.
debía de %aberse caído y golpeado la cabeza contra el suelo" ,eggy no podía recordar nada y Sable supuso
que ganaría )uy poco presionándola, así que acept& $ría)ente las $alsas disculpas y de+& que el posadero los
ec%ara de la posada" (parente)ente eran dos conocidos )atones del lugar y el posadero no deseaba tener
proble)as con ellos"
Sable, displicente, estudi& y repas& los aconteci)ientos de la velada" >uedaba descartado su pasatie)po
a)oroso con ,eggy" ,ero lo )ás i)portante era que sabía que ta)poco podría dor)ir, ya que per)anecer
unas %oras )ás en Beddingtons !orner era brindarle una segunda oportunidad a Dobert Sa1on para que lo
atacara" ,ag& su trago de licor y orden& que le prepararan su caballo" Esos %o)bres no se %abían equivocado
de %abitaci&n y si, co)o %abía planeado en un principio, se %ubiese e)borrac%ado %asta alcanzar un
agradable estado de eu$oria, %abrían cu)plido su co)etido< ya $uera asesinarlo, co)o sospec%aba, o
)era)ente %acerle regresar a la (r)ada Deal" -udaba que Dobert usara nueva)ente ese truco y estaba
convencido de que %abía planeado %acerlo degollar enseguida"
El percance de esta noc%e le %izo co)prender que ganaría )uy poco quedándose y que sería )uy
i)probable que pudiera llegar a ver a Si)on Sa1on" Dobert se encargaría de ello"
Era co)prensible que el posadero se )ostrara consternado por lo sucedido, y )ientras Sable esperaba
con i)paciencia que le ensillaran el caballo, el buen %o)bre intent& )ini)izar el desgraciado incidente" (
Sable no le recon$ortaron sus palabras y se ale+& a grandes zancadas en direcci&n a las caballerizas, resuelto
a averiguar por qu3 )otivo tardaba tanto el )ozo de cuadra" ( la luz )ortecina de una linterna observ& los
)ovi)ientos torpes del )uc%ac%o soñoliento %asta que, e1asperado, grit&<
45Su3ltalo7 ;uelve a la ca)a, yo )is)o lo %ar3"
El )uc%ac%o, sin discutir &rdenes, regres& dando tu)bos a su lec%o en )edio del %eno y con )ovi)ientos
seguros y rápidos
Sable ter)in& la tarea" Estaba a punto de sacar al caballo $uera de la cuadra, cuando lo detuvo una
vocecita ronca"
4 ,or $avor, señor, 8es usted el caballero de #ondres que anda en busca de )arineros:
Sorprendido, Sable gir& sobre sus talones y observ& con divertido aso)bro la pequeña $igura que estaba
$rente a 3l" El )uc%ac%ito, vestido con ropas de)asiado %olgadas para su cuerpo es)irriado, le devolvi& la
)irada con o+os redondos y bordeados de pestañas irregulares" 0n so)brero alado y negro le cubría la cabeza
y de+aba aso)ar )ec%ones cortos e irregulares de pelo oscuro, todo lo cual le daba una apariencia )uy
e1traña" Era casi un niño, no debía tener )ás de diez años, calcul& Sable, y sonriendo bondadosa)ente di+o<
4 #as noticias via+an deprisa""" es verdad que necesitaba algunos )arineros, pero )e te)o que las
circunstancias son tales que )e encuentro obligado a partir antes de lo que %abía planeado" 89e interesa una
vida en el )ar:
!on el coraz&n lati3ndole con tanta $uerza que estaba segura de que 3l podía oírlo, 'icole +ade&<
4Sí, señor" 8?e to)ará usted: Soy )uc%o )ás $uerte de lo que parezco y traba+aría )uy duro"
?eneando la cabeza lenta)ente, Sable trat& de suavizar el golpe )ientras se en$rentaba a los suplicantes
o+os topacio del gol$illo"
4 Estoy seguro de que lo %arías, pero eres un poco""" +oven" 89al vez la pr&1i)a vez:
Salud& al niño con un cort3s )ovi)iento de cabeza y se volvi& para )ontar a caballo" 0n pie ya estaba en
el estribo cuando una )ane cita desesperada le a$err& el brazo y una voz llena de pasi&n le suplic& casi
llorando<
4 5,or $avor, señor7 5#l3ve)e con usted7 #e pro)eto que nunca se arrepentirá" 5,or $avor7
-esde lo alto )ir& aquellos grandes o+os suplicantes y vacil&, e1traña)ente con)ovido por aquel
)uc%ac%ito" ,ercibiendo que el %o)bre e)pezaba a ceder, 'icole le rog&<
4 5,or $avor, señor, d3)e una oportunidad7 Sable podría %aberse ale+ado de allí al galope, pesaroso por
%aber rec%azado a la criatura, si el )ozo de cuadra no se %ubiese despertado al oír las voces y %ubiese
intervenido en ese )o)ento"
(unque era una posada rural, The Bell and Candle era un lugar )uy respetable donde no se toleraba que
los )endigos i)portunaran a los %u3spedes" Encolerizado, el )ozo de cuadra se acerc& y ec%& de allí a
'icole" 9o)ándola del cuello de la c%aqueta, intent& arro+arla $uera de las caballerizas al tie)po que gritaba<
45Buera de aquí, vagabundo despreciable7 ;ete a )endigar a otra parte" 'o i)portunes a este caballero"
,erdidas todas sus esperanzas, 'icole dio rienda suelta al eno+o concentrado y casi escupiendo de rabia
e)bisti& contra el )ozo de cuadra, arañando y pateando co)o un ani)al salva+e, %asta el punto de )orderle
el brazo al desprevenido )uc%ac%o"
45Su3lta)e de una vez7 5;oy a ir al )ar7 5#o %ar37 5#o %ar37
El )ozo de cuadra era casi el doble de grande que 'icole, y una vez pas& su sorpresa, se abalanz& sobre
ella resuelto a propinarle la azotaina de su vida" ,ero 'icole luc%aba co)o una loca y daba tantos golpes co)o
recibía, consiguiendo que le %iciesen sangre en la nariz" Era una luc%a in+usta y s&lo Sable podía darle $in"
(rrancándola de las )anos del )ozo de cuadra )ientras ella golpeaba con los puños cerrados, e1cla)&
riendo<
4 ?uy bien, )i zorro" 5Irás con)igo7
#a sorpresa la de+& sin %abla e in)&vil, )as luego, ignorando el dolor de la nariz ensangrentada y del o+o
que se %inc%aba a pasos $orzados, sonri&" A Sable, incapaz de co)prender sus )otivos, se encontr&
devolvi3ndole la sonrisa"
Sable )ont& sobre su caballo, se agac%& y levantando el cuerpo ligero de la niña, la coloc& a sus espaldas
sobre la grupa" Entonces, cabalgando en la noc%e sin estrellas, abandonaron Beddingtons !orner sin )irar
atrás" !on la cabecita apoyada sobre la espalda de Sable, los bracitos $lacuc%os envueltos alrededor de su
cintura co)o si en ello le $uera la vida, 'icole apenas podía contenerse para no gritar de +2bilo" 5*abía
resultado7 5Aa estaba ca)ino del )ar7
SE/0'-( ,(D9E 181J
El +oven 'ic6
F>ue el )añana se encargue del )añana, de+a las cosas del $uturo al
destino"G
!%arles S@ain, ?ales I)aginarios"
CAPÍTULO IV
#a laguna parecía un espe+o y 'icole conte)plaba distraída)ente el agua azul turquesa )ientras sus
pensa)ientos vagaban al rit)o indolente de las olas" Estaba tendida sobre la arena blanca y caliente de uno
de los islotes que con$or)an el arc%ipi3lago de las Ber)udas" ,ero no estaba sola, un %o)bre la
aco)pañaba" *abían ba+ado del barco no %acía )uc%o, en busca de unas %oras de sosiego e inti)idad"
*acía tie)po ya que esas islas se %abían convertido en uno de los paraderos $avoritos del capitán Sable, y el
%ec%o de que gran parte de la (r)ada Deal estuviera estacionada en la isla principal añadía una pizca de
inter3s y de peligro al uso continuado que %acía de ellas"
#os cientos de islotes que se e1tendían co)o las cuentas verdes de un gigantesco collar a trav3s del
oc3ano (tlántico eran escondites ideales para )uc%os de los corsarios nortea)ericanos que acec%aban y
pirateaban barcos británicos, $ranceses y españoles" #as Ber)udas eran el 2lti)o trozo de tierra %asta las
(zores, y la cálida corriente del gol$o que llevaba a los barcos, cargados de especias, tabaco y az2car de las
(ntillas, %acia las aguas )ás $rías y verdes del (tlántico norte, corría a poca distancia de los arreci$es de coral
que las circundaban"
Eran de)asiadas islas e islotes, la )ayoría des%abitados, para que la (r)ada Deal pudiera patrullarlos
e$icaz)ente, y los corsarios nortea)ericanos, ni cortos ni perezosos, supieron sacar rápida venta+a de ese
%ec%o. ade)ás, a ellos no les asustaba ni la $lota )ás poderosa que pudiera surcar el oc3ano" !on el )ayor
descaro sobrepu+aban en velocidad y )aniobrabilidad a los barcos de guerra )ás pesados de los británicos, y
los de+aban atrás, i)potentes y %u)illados" #os insolentes nortea)ericanos no %acían ascos ta)poco a
atacar y %asta capturar de vez en cuando alg2n barco de guerra británico, puesto que la contienda declarada
por el presidente ?adison en 181K brindaba a los corsarios la gloria adicional de estar cu)pliendo una tarea
patri&tica cada vez que apresaban uno de esos barcos" Sus pilla+es a la $lota de co)bate inglesa no eran )uy
nu)erosos, pero la (r)ada Deal no era el blanco pre$erido de los nortea)ericanos" Sí lo eran, en ca)bio, los
barcos )ercantes cargados ca)ino de Europa procedentes de las (ntillas, y 3stos no s&lo atraían a los
corsarios sino ta)bi3n a los piratas que se abalanzaban sobre ellos co)o tiburones %a)brientos" El capitán
Sable, co)o )uc%os otros que navegaban con patente de corso de varios países, se %abía enriquecido con
esos transportes repletos de la riqueza de las islas"
Si bien 2lti)a)ente, razonaba 'icole con aire pensativo, el capitán Sable parecía to)ar su actividad de
corsario co)o un )ero pasatie)po" (ctuaba )ás co)o un tigre bien ali)entado, saciado pero aun así
incapaz de resistir la tentaci&n de atrapar las rollizas palo)as que des$ilaban deba+o de sus narices en $or)a
de barcos )ercantes ingleses" #a Belle Garce, su goleta de líneas elegantes y $uerte)ente ar)ada s&lo %abía
%ec%o dos presas en los 2lti)os seis )eses y 'icole sospec%aba que Sable %abía capturado a)bas 4un
bergantín ingl3s procedente de Ia)aica y un buque )ercante español en via+e a !ádiz4 para cal)ar el
descontento creciente entre la tripulaci&n, o si)ple)ente porque estaba aburrido"
Brunciendo el ceño clav& la )irada en las tentadoras aguas de la caleta donde se encontraba, tratando de
desentrañar el )isterio de un %o)bre que podía bautizar a su barco #a Belle /arce" *acía rato ya que Sable
actuaba de )anera e1traña y con desasosiego se pregunt& si no sería que %abía descubierto su dis$raz"
Inquieta, se )ovi& sobre la arena caliente, disgustada por el cariz que estaban to)ando sus pensa)ientos"
Se pregunt& por qu3 no podían quedar las cosas co)o estaban" *abía crecido y )adurado )uc%o en
esos cinco años, pues estuvieron llenos de aventuras e1citantes y peligros" ( veces %asta ella )is)a olvidaba
que era )u+er y no el gru)ete alto y delgado de #a Belle Garce" Su )áscara la %abía resultado relativa)ente
si)ple durante el pri)er año )ás o )enos, pues la naturaleza, co)o si la apoyara, la %abía dotado de una
estatura que estaba por enci)a de la de una c%ica nor)al y una voz grave que sería inusual en una )u+er,
pero que pasaba inadvertida en un +ovencito"
El capitán, sin co)prender a2n el e1traño capric%o que se %abía adueñado de sus actos, la %abía de+ado
sobre cubierta descuidada)ente y no %abía pensado )ás en ella" 'icole pas& varias se)anas de angustia y
terror indecibles viviendo en la estrec%a bodega del barco antes de que Sable volviera a reparar en ella"
?ientras tanto traba+& co)o una esclava durante %oras inter)inables y arduas, de )odo que al llegar la noc%e
se desplo)aba co)pleta)ente e1%austa en su %a)aca colgada en cubierta +unto con las de los otros
)ie)bros de la tripulaci&n" #e cayeron en suerte las $aenas )ás in)undas, desde vaciar los potes para la
orina y las %eces de los ca)arotes de los o$icia4 les %asta el traba+o duro y agotador de raspar el casco de la
nave"
Siendo el )ie)bro de )ás ba+o rango de la tripulaci&n, así co)o ta)bi3n el )ás +oven y novato, estuvo a
entera disposici&n de todos los de a bordo y durante aquellas pri)eras se)anas aterradoras le pareci& que
%abía pasado )ás tie)po llevando recados que otra cosa" (so)brosa)ente se las arregl& para sobrellevar
todo eso y seguir viviendo" #a idea de %aberse escapado de los ?ar6%a) daba bríos a su áni)o alicaído y las
brisas $rescas y salobres que soplaban desde el oc3ano cal)aban los re)ordi)ientos de conciencia por
%aber dado un paso tan precipitado" 9a)bi3n %abía otras co)pensaciones, pues adoraba que la enviaran a la
arboladura, y le encantaba trepar por las escalas de viento co)o un )ono ágil entre las velas, sin )iedo al
peligro y casi e)briagada por la altura vertiginosa" A ta)bi3n estaba el poder del )ar para drogarla, sus
incontables estados de i áni)o, desde la plácida )ansedu)bre %asta el regoci+o del trueno y el estallido de la
te)pestad" A la e1citaci&n. sí, la e1citaci&n"""
Ia)ás, pens& soñadora)ente, podría olvidar su pri)era batalla en el )ar""" (quel día en que avistaron un
barco )ercante español y #a Belle Garce cay& sobre su presa co)o un %alc&n" !uando se dispararon los
pri)eros cañonazos de aviso %abía sentido un estre)eci)iento de terror +uvenil, pero por sus venas corría la
sangre de otros guerreros navales y ansiosa)ente, con los o+os brillantes y el al)a deseosa de aventuras,
entr& en la re$riega dispuesta casi con i)paciencia" !uando el capitán advirti& su delgada silueta corriendo de
un lado a otro de las cubiertas llenas de %u)o, le orden& áspera)ente que entrara en uno de los ca)arotes y
se )antuviera le+os del peligro" Buriosa, ella e1igi& regresar a cubierta, pero 3l no se lo per)iti& ba+o ning2n
concepto" Enternecido quizá por la evidente +uventud del c%aval, Sable destin& a 'icole a su servicio personal"
En el barco se desataron las lenguas %aciendo co)entarios +ocosos y burlones sobre el Fc%ico bonitoG del
capitán Sable, )as 'icole, de)asiado consciente del peligro que corría, por una vez contuvo su lengua
prudente)ente y pretendi& no oír""" ni co)prender lo que querían decir"
En cuanto se convirti& en el criado personal del capitán dis)inuy& el peligro de ser descubierta, ya que 3l,
con la )is)a indi$erencia que concedería a un cac%orro precoz, le %abía ordenado que dur)iera en un rinc&n
de su ca)arote, y por lo tanto, llena de indignaci&n, colg& su %a)aca en el rinc&n )ás ale+ado del ya no tan
a)ado capitán Sable y con )uy poco entusias)o se encarg& de la tarea de )antener en per$ectas
condiciones no s&lo su ca)arote sino ta)bi3n sus ar)as y prendas de vestir"
#a decepci&n que le producía su nueva posici&n en el barco era evidente y las )iradas $uriosas que le
enviaba )ientras se a$anaba cu)pliendo sus &rdenes parecían proporcionarle al capitán una diversi&n
perversa" A a )enudo regañaba a su antiguo gru)ete por su $alta de gratitud<
4Sabes, +oven 'ic6, en este )is)o )o)ento podría no)brarte a )edia docena de )uc%ac%os de la
bodega que estarían encantados de encontrarse en tu piel""" 5A para col)o %arían )uc%o )e+or tu traba+o7
#a lengua ingobernable de 'icole la i)pulsaba a %ablar i)prudente)ente ade)ás de %acerla de )odo
irrespetuoso, lo cual sie)pre le acarreaba un $uerte tir&n de ore+as que le de+aba la cabeza zu)bando durante
una %ora" ,ero el capitán de+aba bien establecido su punto de vista y ella se resignaba a la )on&tona tarea de
cuidar de sus e$ectos personales" ?ur)urando para sus adentros que estaría )uc%o )e+or co)o ca)arera o
doncella en alguna posada, 'icole rec%inaba los dientes y se dedicaba a traba+ar" ,ero estaba a la vista el
alivio de esas tareas cansadas y aburridas, aunque, una vez )ás, no era precisa)ente lo que ella %abría
deseado" !uando 3l descubri& por casualidad que su desagradecido gru)ete ta)bi3n sabía leer y escribir,
circunstancia que le %izo valorar de otra )anera al )uc%ac%o, al instante lo puso a traba+ar redactando listas
del botín capturado" ( la larga, la )al%u)orada 'icole $ue no s&lo su sirviente personal sino ta)bi3n su
secretario"
En sus )o)entos de )ayor cal)a se daba cuenta de que si se %ubiese quedado con la tripulaci&n de
%o)bres rudos de #a Belle Garce, era dudoso que su se1o %ubiese per)anecido oculto por )uc%o tie)po, y
desde luego no durante cinco largos años" ,ero co)o propiedad privada del capitán y su secretario ade)ás,
%abía quedado aislada del resto de los %o)bres" En cuanto al propio capitán, en tanto cu)pliera con presteza
sus &rdenes +a)ás desperdiciaba en ella una segunda )irada" ,ero a veces ella se preguntaba si no
sospec%aría su secreto, y acostándose de costado sobre la arena, )ir& de $rente a su aco)pañante y le
pregunt& de i)proviso<
4 (llen, 8crees que el capitán Sable está enterado de que soy una c%ica:
45,or todos los cielos, espero que no7 Si así $uera, tu vida no valdría ni un cubo de agua sucia 4 respondi&
(llen con innecesaria rapidez"
!onte)plando su rostro oscuro y $ranco, su pelo castaño y rizado que se )ovía leve)ente con la suave
brisa )arina, 'icole se pregunt& una vez )ás las razones que %abría tenido 3l para unirse a la tripulaci&n del
capitán Sable"
(llen Ballard era un enig)a para 'icole" Se %abía alistado en #a Belle Garce %acía )enos de un año,
despu3s de desertar de la (r)ada Deal, y ella a )enudo se devanaba los sesos para desci$rar los )otivos
que %abía tenido para %acerlo" Sabía )uy poco de 3l, pero por la pulcritud de sus ropas y sus e1celentes
)odales, era evidente que provenía de un a)biente )ás re$ina4 do que la )ayoría de la tripulaci&n" Su aire de
seguridad, tanto co)o sus )aneras y sus tra+es, indicaban que debía de %aber sido un o$icial, así que no era
sorprendente que Sable lo %ubiese elegido co)o segundo en )ando para su 2lti)o via+e" 'icole se %abía
sentido atraída por (llen instantánea)ente" #e recordaba a /iles por su te)pera)ento tranquilo y su actitud
considerada, y uno de esos e1traños lazos de a)istad a bordo de un barco %abía surgido entre ellos"
!o)o pasaban la )ayor parte de su tie)po libre +untos al tocar puerto, a (llen no le %abía llevado )uc%o
tie)po descubrir que 'icole no era el )uc%ac%ito esbelto por el que se %acía pasar"
Ello %abía sucedido en una ocasi&n )uy parecida a la de %oy, cuando 3l se top& con ella cuando estaba
tendida y co)pleta)ente desnuda sobre la arena de una cala apartada" (l principio no %abía podido creer lo
que veían sus o+os" -e in)ediato, 'icole le suplic& que no la traicionara" ( 3l no le agrad& la idea y )enos
a2n cuando ella le con$es& de )ala gana toda su %istoria" En vano %abía discutido para que le per)itiera
arreglar su regreso a Inglaterra, al seno de su $a)ilia" -urante todo el tie)po 'icole, in$le1ible, le clavaba la
)irada sin decir palabra" Se resisti& a todas las s2plicas que 3l e)ple&, pero %abía notado que era e1traño
que nunca e)pleara el 2nico argu)ento contra el que ella no tenía de$ensa alguna< noti$icárselo al capitán" Se
%abía preguntado con $recuencia el porqu3, pero pre$ería no a%ondar en el te)a"
(lgunas veces, sin e)bargo, la asaltaba la sospec%a de que (llen era algo )ás de lo que aparentaba"
?ostraba un inter3s e1cesivo en todo lo que sucedía en el ca)arote del capitán, especial)ente en sus
papeles o$iciales y listas de barcos y carga)entos apresados" 'icole %abía pensado que (llen si)ple)ente
se interesaba por las ganancias que se sacarían de los pilla+es %asta que, %acía )uy poco, lo %abía
encontrado revisando los papeles privados de Sable" En ese instante vio una )irada asesina en sus o+os
%asta que la reconoci&, y luego una e1presi&n e1traña %abía cruzado $ugaz)ente por su rostro"""
8(rrepenti)iento: 89urbaci&n: 8Designaci&n:
Bue una situaci&n e)barazosa y rápida)ente (llen la %abía con)inado a guardar el secreto
pro)eti3ndole que si ella no lo traicionaba, 3l no la traicionaría a ella"
!uriosa)ente ese pacto los uni& )ás todavía, pues 'icole ya %abía de+ado de )irar al capitán Sable con
los o+os de adoraci&n con que lo %abía %ec%o en un co)ienzo" ,ero %oy no quería pensar en nada" (nsiaba
dis$rutar de esos )o)entos de libertad e, i)paciente, se retorci& deba+o de la tela áspera de su tosca ca)isa
de algod&n"
En circunstancias nor)ales, 'icole se %abría despo+ado de toda la ropa en el instante de llegar a la playa"
,ero (llen era un tanto peculiar en esas cosas, así que se cubría con una versi&n abreviada de su atuendo
%abitual, la ca)isa anudada deba+o de los pec%os y los pantalones de algod&n recortados casi en el
naci)iento de los esbeltos )uslos" 9enía otro par de pantalones negros de algod&n para ponerse antes de
regresar al barco, pues nadie que viera sus largas piernas delicada)ente torneadas podría tener alguna duda
sobre su se1o"
,oni3ndose ágil y graciosa)ente de pie, estudi& la $igura yacente de (llen" #levaba una ropa bastante
parecida a ella, e1cepto que su espalda $uerte y )usculosa estaba desnuda al calor del sol y de su cintur&n
colgaba un largo cuc%illo )arinero" 'ada de ca)isas para (llen, pens& con resenti)iento, pero co)o era
%abitual en ella su %u)or vari& de s2bito y le pregunt&<
48'os za)bulli)os desde la roca: 4(unque a (llen le gustaba, esa cala en particular no era una de las
$avoritas de 'icole por la at)&s$era de )elancolía y tristeza que se cernía sobre ella y que la desasosegaba"
9al vez se debía a las rocas volcánicas cortadas a pico que se elevaban a a)bos lados internándose en el
)ar co)o dos brazos siniestros" #a laguna era )uc%o )ás pro$unda que la )ayoría, el agua era oscura y de
un tono azul oscuro y a)enazador en lugar del azul celeste pre$erido por 'icole" ,ero poseía un alto risco al
$inal de uno de los brazos que resultaba un lugar e1celente desde el cual za)bullirse en las $rescas
pro$undidades"
!on una )irada indolente en los o+os azules, (llen )ur)ur& soñolienta)ente<
4 ;e t2 delante, 'ic6" Aate seguir3 dentro de un rato"
Entonces 'icole escal& lenta)ente las rocas" (l llegar a la ci)a per)aneci& )ás de un )inuto con la
)irada perdida en el )ar abierto antes de clavarla en las pro$undidades cristalinas y azuladas de la laguna a
sus pies" En ese lugar las aguas tenían casi cincuenta )etros de pro$undidad y el %ec%o de que no %ubiera
rocas ocultas lo convertía en un sitio ideal para za)bullirse de cabeza" Ec%& un vistazo por enci)a del
%o)bro y al ver que (llen por $in estaba e)pezando a trepar %acia la ci)a, lo salud& alegre)ente con la
)ano en alto" Entonces la grácil $igura de cabello lla)eante y largas piernas doradas se za)bull& en el agua"
Se intern& %asta el $ondo y luego con golpes de ti+era de sus piernas se i)puls& de nuevo a la super$icie" El
agua era un verdadero deleite despu3s de su$rir el calor abrasador del sol en la piel y por unos )inutos 'icole
nad& en a)plios círculos a la espera de (llen, que a2n se %allaba en la ci)a de la roca" 'o presentía ning2n
peligro, s&lo gozaba de las caricias del agua de )ar. entonces $lot& de espaldas y dio una patada en el agua
que levant& una colu)na de espu)a en direcci&n a la roca"
4La)b2llete de una vez, es co)o estar en el cielo"
(llen, desde unos seis o siete )etros de altura sobre la super$icie del agua, le sonri& y )ir&
apreciativa)ente el cuadro tentador que le o$recía" ,ero s2bita)ente se puso rígido y con voz áspera,
do)inada por el terror, grit&<
4 5!uidado, 'ic67 5-eba+o de tus pies7
-e+& de retozar instantánea)ente y clav& la )irada en el agua" y allí estaba, nadando en círculos a no
)ás de quince )etros de pro$undidad +usto deba+o de ella, la $or)a alargada y )ortí$era que te)e todo
%o)bre de )ar< 5un tibur&n7
0n escalo$río serpe& por su espalda y el terror la paraliz&" #uego, recobrándose un poco, e)pez& a dar
brazadas torpes e inseguras, decidida a nadar los pocos )etros que la separaban de lugar seguro" Su 2nica
esperanza era alcanzar la playa, puesto que los $lancos e)pinados de la laguna no le o$recían ninguna
posibilidad de escapar del agua" Dog& $erviente )ente que el tibur&n s&lo tuviera curiosidad y cuando su
pri)er ataque de terror a)ain& e)pez& a nadar con su %abitual estilo $uerte y rápido" ,ero el tibur&n tenía
algo )ás que )era curiosidad" *abía algo tan aterrador y a)enazador en los círculos cada vez )ás cerrados
que daba esa criatura que 'icole percibi& que s&lo sería cuesti&n de unos )inutos antes de que el )onstruo
asestara una dentellada a sus largas piernas centelleantes en el agua"
!o)o si estuviera indeciso, el tibur&n se desliz& con rapidez %asta unos cuantos )etros delante de ella,
cortándole de esta )anera la retirada a la playa ya $uera por accidente o intencional)ente" 'icole par& en
seco su carrera %acia la arena, pedaleando en el agua para )antenerse a $lote y tragando un nudo de terror
)ientras observaba el tibur&n que nadaba de un lado a otro a escasos )etros de distancia $rente a ella"
Ec%& una )irada incierta en direcci&n a (llen, que seguía de pie sobre el pro)ontorio con el rostro tan
blanco co)o el de 'icole y los o+os $i+os en la bruñida criatura a)enazadora que a%ora estaba nadando a no
)ás de tres )etros de distancia"
(llen grit& con voz que quería ser alentadora<
4Sigue nadando, 'ic6" 5,or lo que )ás quieras, no te de+es do)inar por el pánico""" eso s&lo e)peoraría
las cosas7 5Sigue nadando7
9ragando una bocanada de puro )iedo y dici3ndose in$le1ible)ente que su vida no podía acabar en la
panza de un tibur&n, sigui& el conse+o de (llen" ,ero observ& que el tibur&n estaba otra vez +usto deba+o de
ella y e)pezaba a subir lenta)ente %acia su cuerpo inde$enso, con las )andíbulas abiertas de+ando ver las
%ileras de dientes co)o lustrosas %o+as de sierra" Sabía que iba a )orir de un )o)ento a otro"
!o)o en sueños oy& el c%apuz&n del cuerpo de (llen al za)bullirse en el agua" El ruido y las vibraciones
sorprendieron al tibur&n, que detuvo el ataque )ortal y sali& disparado co)o si estuviera ate)orizado" (l ver
la cabeza de (llen e)erger a la super$icie, le grit&<
4 8>u3 diablos estás %aciendo: (%ora a)bos esta)os en peligro"
4Supongo 4grit& 3l severa)ente4, que debía per)anecer allá arriba )irando c&)o te desgarraba" !állate,
'ic6, y e)pieza a nadar"
El tibur&n, que en ning2n )o)ento se %abía ale+ado de)asiado, retorn& y esta vez lo %izo cerca de (llen,
quien no lo perdía de vista" !on )ano $ir)e asi& el )ango del cuc%illo )arinero de %o+a a$ilada"
4 5;ete de una vez, 'ic6, )aldita sea7 4le grit& por enci)a del %o)bro"
45,ero t27 4argu)ent& ella sabiendo que 3l tenía raz&n pero incapaz de abandonarlo a su suerte"
48A qu3 de)onios puedes %acer t2: 5Si )e %icieras el grandísi)o $avor de irte de aquí in)ediata)ente,
tal vez yo podría %acer lo )is)o7 5(%ora no es el )o)ento de acciones %eroicas7
(%ogando una risita %ist3rica se pregunt& c&)o cali$icaría 3l sus propias acciones" #uego, con la
velocidad nacida tanto del te)or de sentir en cualquier )o)ento esas )andíbulas serradas desgarrándole el
cuerpo co)o del conoci)iento de que (llen no intentaría salvarse %asta no verla a ella a salvo, se dirigi& con
rapidez a la playa" ,ero por las brazadas lentas y regulares que daba (llen y por la $or)a en que )antenía su
vista clavada en el agua, supo que el tibur&n a2n lo seguía" -esesperada)ente sus o+os escudriñaron la
pequeña playa desierta en $ren3tica b2squeda de algo, cualquier cosa que pudiera utilizar para ayudar a (llen,
pero no encontr& nada"
!on gran cautela, (llen seguía nadando sin apartar los o+os ni por un segundo de la $igura gris que
continuaba deslizándose silenciosa y desalentadora)ente a poca distancia" 'o era un tibur&n enor)e,
apenas )ediría unos tres )etros de largo, pero %asta un tibur&n de la )itad de ese ta)año era un ene)igo
)ortal para un %o)bre en )edio del )ar" El cuc%illo que a2n asía en la )ano le daba cierta tranquilidad,
co)o ta)bi3n el %ec%o de que la costa estaba cada vez )ás cerca" ,ero (llen estaba bastante $a)iliarizado
con los tiburones y no se con$i& de)asiado"
En ese )o)ento, el tibur&n nadaba en paralelo a no )ás de dos )etros de distancia, y una o dos veces
ca)bi& repentina)ente de direcci&n, nadando +usto deba+o de (llen, con la espina dorsal a escasos
centí)etros de sus poderosas piernas que seguían dando $uertes golpes de ti+era"
Estaban ya cerca de la playa y 'icole pudo ver por sí )is)a la larga $or)a destructora que parecía
volverse )ás osada acercándose cada vez )ás al cuerpo bronceado de (llen" F5=%, -ios )ío, sálvalo7 5Ml )e
salv& a )í, no per)itas que )uera7 5,or $avor7G, se di+o a sí )is)a" -io un paso adelante resuelta a lanzarse
nueva)ente al agua, pero si lo %acía, conociendo la valentía de (llen, bien podría ser en vano" (sí que se
qued& petri$icada en la playa con el cuerpo congelado %asta los %uesos al ver que el tibur&n volvía a
deslizarse una vez )ás deba+o de (llen" ?o)entos despu3s, girando con )ovi)ientos sinuosos, la criatura
e)pez& la )is)a e)bestida )ortal con que s&lo )inutos antes la %abía a)enazado a ella" (llen presinti& el
ataque in)inente del tibur&n y la a$ilada %o+a de su cuc%illo le pareci& una protecci&n endeble contra las
%ileras de dientes agudos y la piel áspera co)o papel de li+a de su adversario" ,ero sabía que un %o)bre
podía ganarle a un )onstruo se)e+ante, pues lo %abía presenciado docenas de veces, y con una plegaria
esper& poder repetir esa %azaña"
(l e)bate de una ola que %izo que la cabeza y los %o)bros de (llen salieran a la super$icie, el tibur&n se
abalanz& sobre 3l a tal velocidad que lo de+& pas)ado, pero conserv& el valor y la sangre $ría al a$rontar la
e)bestida )ortal, y la distancia entre ellos $ue de centí)etros" -espu3s, s&lo a un pelo de distancia de las
)andíbulas devastadoras, (llen se apart& brusca)ente a un costado, sosteniendo a%ora el cuc%illo con
a)bas )anos y la %o+a apuntando a la cola del ani)al" Entonces se lo clav& en la parte )ás vulnerable" #a
$uerza del i)pulso del tibur&n destrip& a la bestia de las agallas %asta la cola" Ec%ándole un vistazo apenas,
(llen vio al ani)al, %erido )ortal)ente, derra)ando sangre y tripas por la cavidad abierta, dirigi3ndose
enloquecido %acia )ar abierto" #uego, nadando con intolerable i)paciencia, alcanz& la costa y se ta)bale&
%asta los brazos abiertos de 'icole"
Se abrazaron largo rato, te)blorosos y estre)ecidos %asta lo )ás rec&ndito de sus seres"
45=%, -ios )ío, (llen7 5Estaba tan asustada7 4)usit& 'icole todavía pálida co)o una )uerta"
(llen sonri& )ientras trataba de recobrar el resuello a grandes bocanadas"
45Ao estaba un poquito inquieto7
'icole solt& una risa nerviosa, una risa que rayaba en la %isteria" ,ero un )o)ento despu3s a)bos
estaban riendo sobre la arena por el puro placer de estar vivos" 'icole $ue, sin e)bargo, la pri)era en
ponerse seria"
4 9e debo la vida, (llen" 8!&)o podr3 corresponder digna)ente a tanta valentía:
,or un segundo sus o+os azules estudiaron aquel rostro y aquel cuerpo esbelto cuyas curvas tentadoras
eran evidentes ba+o la ropa )o+ada, pero se li)it& a sonreír"
459onterías, +oven 'ic67 ,ero no creo que volva)os a nadar en este sitio nunca )ás. no quisiera pasar por
esto otra vez"
!on un escalo$río, 'icole conte)pl& las aguas tranquilas de la laguna"
45'o7 5-esde luego que no7
'o queriendo que ella le diera )ás vueltas a lo cerca que %abían estado de la )uerte, le revolvi& con
cariño el pelo )o+ado"
45;a)os7 5'o es para tanto7 =lvídalo y recuerda la pr&1i)a vez que no debes ale+arte tanto de la costa"
Esbozando una d3bil sonrisa, asinti&, co)pleta)ente de acuerdo con la sugerencia"
4S&lo nadar3 en aguas poco pro$undas, no te preocupes"
Se vistieron rápida)ente sin )ás c%arla, pero 'icole sabía que estaría por sie)pre en deuda con (llen y
que le debía la vida" Su acto de arro+o %abía sido una valentía incuestionable y +a)ás lo olvidaría" 5Ia)ás7
CAPÍTULO V
#a Belle Garce estaba casi desierta cuando subieron a bordo un rato despu3s" (%ora 'icole llevaba el
cabello peinado %acia atrás y recogido bien tirante en una coleta que le estiraba las $acciones,
endureci3ndose las y disi)ulando la $e)enina delicadeza de su rostro" #levaba puestos unos pantalones
baratos de algod&n que le quedaban %olgados, lo )is)o que la ca)isa, y tenía toda la apariencia de un
)uc%ac%o alto y delgado de quince años"
*abía unos cuantos %o)bres +ugando a los dados en la cubierta de proa y entre ellos 'icole reconoci&
$ácil)ente la cabeza rubia de Ia6e" #e ec%& un vistazo, e1trañándose una vez )ás de todas las preguntas
que $or)ulaba ese %o)bre" !o)o si percibiera la )irada $i+a en 3l, Ia6e levant& la cabeza y 'icole vio que,
co)o de costu)bre, tenía la )e+illa llena de aquel tabaco que )ascaba eterna)ente" 'o era una persona
agradable ni atractiva y 'icole decidi& que cultivaba deliberada)ente esa apariencia anodina y poco
conspicua para pasar inadvertido" 'adie le recordaría a los cinco )inutos de %aberlo conocido" ,ero Ia6e
$or)ulaba in$inidad de preguntas, pens& 'icole al tie)po que lo saludaba con un ligero )ovi)iento de cabeza
antes de )arc%arse a toda prisa al ca)arote del capitán Sable"
4 *ola, señor *iggins 4 salud& ella alegre)ente al encontrarse con el segundo o$icial inclinado sobre un
)apa e1tendido enci)a de una de las largas )esas del sal&n"
4 Buenos días, 'ic6" 8Buscas al capitán:
'icole si)patizaba con el señor *iggins" Sus o+os color ca$3 sie)pre estaban risueños y parecía tener
cierta debilidad por ella, ya que )ás de una vez %abía ocultado a los o+os de lince del capitán algunas de las
$altas )enores que ella %abía co)etido"
4 'o" 'o precisa)ente" ,ero creí que debía presentar)e en el barco" *e estado en tierra toda la )añana 4
ad)iti& con una sonrisa culpable"
4 Bien, el capitán %a salido de visita" 4 0na sonrisa socarrona le arrug& a2n )ás el rostro aperga)inado y
)ur)ur&4< A nosotros sabe)os bien a qui3n %a ido a visitar"
4 ( #ouise *untleig% 4 respondi& 'icole en tono ine1presivo, sin entender por qu3 le depri)ía la noticia"
*iggins asinti& y sus o+os brillaron )aliciosa)ente"
4 A si el capitán no tiene cuidado, sus días de corsario %abrán acabado"
4Eso )e parece )uy di$ícil 4di+o arrastrando las palabras una voz grave desde el u)bral de la puerta"
'icole dio )edia vuelta y sinti& que el coraz&n le daba un vuelco en el pec%o al encontrarse con la )irada
á)bar dorada del capitán" Nlti)a)ente cada vez que se en$rentaba de s2bito con 3l reaccionaba de la )is)a
)anera y ello le disgustaba, así co)o su desvergonzada )asculinidad, )ás patente a%ora que estaba a la
puerta del ca)arote absoluta)ente desnudo, salvo por una toallita atada alrededor de las estrec%as caderas"
#a piel atezada de intenso color bronce oscuro, el pec%o anc%o y con )2sculos bien desarrollados ostentando
una )araña de $ino vello oscuro, las piernas largas y nervudas y el resto de su cuerpo, representaban en ese
)o)ento para 'icole la viva i)agen de una lustrosa pantera salva+e de pela+e leonado, )irándola con sorna
con sus o+os dorados por entre espesas pestañas negras" Era evidente que acababa de regresar de un baño
en el )ar, pues a su paso %abía de+ado un reguero de gotas de agua salada sobre el piso de )adera de la
cubierta" *aciendo caso o)iso de los dos ocupantes del ca)arote, desat& la toallita y se la quit&" 'icole
desvi& la )irada de la $igura alta de %o)bros anc%os co)pleta)ente desnuda que se dirigía, i)perturbable, a
sus aposentos privados"
El )ovi)iento instintivo de 'icole no pas& inadvertido para *iggins, quien la )ir& con e1presi&n intrigada"
'icole le sonri& d3bil)ente y despu3s de un )inuto, e1trañándose todavía por la ti)idez del supuesto
)uc%ac%o, *iggins se encogi& de %o)bros y volvi& a estudiar el )apa" ,ero antes de que ella pudiera
escapar de la turbadora presencia del capitán, su voz la detuvo<
4 'ic6, 8d&nde diablos %as puesto esos pantalones negros que co)pr3 en Boston en el 2lti)o via+e:
!on un suspiro de resignaci&n, sabiendo que sus %oras de libertad %abían ter)inado, 'icole, reticente,
entr& en los aposentos privados de Sable"
-esnudo a2n, estaba de espaldas a ella ante una c&)oda de roble con un ca+&n abierto )ientras revolvía
y buscaba entre las ropas" A por un )o)ento 'icole qued& cautivada por la belleza sin igual de ese cuerpo
viril, duro y bronceado por el sol" Era alto, unos centí)etros )ás de )etro oc%enta, un (polo per$ecta)ente
proporcionado desde la coronilla %asta las plantas de los aristocráticos pies" 'icole dese& $erviente )ente
poder ver su desnudez, su belleza casi pagana, con la )is)a indi$erencia con que veía a cualquier otro
)ie)bro de la tripulaci&n" ,ero no podía" Sable la desasosegaba, %aciendo que se agitara en ella su
$e)ineidad aletargada, y 2lti)a)ente esos inoportunos senti)ientos %abían arreciado %asta el punto de
volver sus )ovi)ientos torpes y vacilantes"
Esta vez no $ue di$erente, y cuando Sable volvi& la cabeza y le ec%& una )irada i)paciente por enci)a
del %o)bro, ella cruz& la %abitaci&n y tropez& con un escabel de )adera" #a rápida reacci&n de Sable, que dio
un salto y la sostuvo to)ándola por los %o)bros, la salv& de caer de bruces al suelo delante de 3l"
4 Espera, +ovencito" >ue yo tenga prisa no signi$ica que espere que caigas a )is pies 4le di+o con una
sonrisa, y los dientes contrastaron con la negrura de la barba recortada"
0na vez )ás la asalt& esa e1traña sensaci&n de quedar sin aliento, y $ue tan consciente de la pro1i)idad
de ese cuerpo desnudo, caliente y con el per$u)e salobre del )ar, que por un )o)ento aterrador crey& que
se derretiría en sus brazos y o$recería la boca a la in$le1ible crueldad e1peri)entada de sus labios" ?as,
a%ogando un +adeo, se recobr& con celeridad )ientras una voz interior voci$eraba< 5recuerda que cree que
eres un )uc%ac%o7
Se apart& de sus brazos con brusquedad y )usit&<
4 Esos pantalones están aquí en el ba2l, e1acta)ente donde )e orden& que los pusiera"
4 Es verdad 4 respondi& con estudiada indi$erencia, pero se )arcaron arrugas de desconcierto entre sus
negras ce+as al aceptar de ella la prenda en cuesti&n 4" 8,asa algo )alo, 'ic6: 4le pregunt& inesperada)ente"
'icole )ascull&<
4 'o" ?e está resultando di$ícil acostu)brar)e al balanceo del barco en este via+e" 4Solt& un suspiro de
alivio cuando $inal)ente 3l le dio per)iso para irse despu3s de ec%arle una )irada penetrante e inquisitiva
con los o+os entornados"
'o %abría estado tan aliviada si %ubiese sabido que esa )irada la seguía, pro$undizándose )ás las
arrugas de desconcierto que tenía entre las ce+as, al ver que se escabullía del ca)arote" Sable se pregunt&
qu3 de)onios le ocurriría al )uc%ac%o" 'ic6 %abía estado tan nervioso y asustadizo co)o un pez en el arp&n
2lti)a)ente y estaba decidido a averiguar el )otivo" ,ensándolo )e+or, consider& que sería pre$erible
preguntárselo a *iggins. 3ste parecía saber todo lo que pasaba en el barco" A re)e )orando todos los años
que 3l y *iggins %abían pasado +untos, sonri&"
Se %icieron co)pañeros desde que el %o)bre )ayor %abía to)ado ba+o su protecci&n a un +ovencito
perple+o y con$undido que $ue arro+ado a los brazos nada cariñosos de la (r)ada Deal" (quellos pri)eros
)eses resultaron un in$ierno %asta con la intervenci&n protectora de *iggins" Su espalda llevaba las )arcas
de los resultados de aquellas veces en que *iggins, un $el&n condenado por $alsi$icador, no %abía podido
i)pedirle a su +oven a)igo, de)asiado i)petuoso, que co)etiera locuras y su$riera los correspondientes
castigos" Evocando aquellos años, Sable pensaba a )enudo que se %abría vuelto loco si no %ubiese sido por
*iggins y sus conse+os serenos y )oderados" ,ero %asta *iggins, cansado de aquel siste)a brutal, cuando
Sable +ur& que se $ugaría del barco, lo aco)pañ&, invirti3ndose s2bita)ente los papeles, pues era Sable quien
dirigía a%ora y *iggins quien lo seguía" E1istían pocos %o)bres, y por el )o)ento ninguna )u+er, en quienes
Sable pudiera con$iar alguna vez, pero *iggins era uno de ellos. el otro %abría aso)brado a la gente de
%aberse sabido< era un negro e1 esclavo lla)ado Sanderson"
9a)bi3n 3ste %abía conocido la adversidad antes de que Sable y *iggins se toparan con 3l poco despu3s
de %aber desertado" Estaba en la tari)a de subastas de esclavos en 'ueva =rleans, y se decía que lo iban a
vender por %aberse insolentado con su a)o" Bue s&lo por casualidad que los dos se encontraran en la plaza
aquella calurosa )añana soleada, pero el ver aquel cuerpo vigoroso cargado de cadenas que llevaba con
orgullo, a$ect& pro$unda)ente a Sable cuando record& los grilletes que 3l )is)o %abía su$rido %acía poco"
Deuniendo sus recursos %icieron una o$erta por el %o)bre y )uy pronto se encontraron cerca de la indigencia
y dueños de un esclavo conocido por su carácter indeseable"
0n e1traño trío %abía salido de la subasta de esclavos< un %o)bre cito se)e+ante a un gno)o, un +oven
alto y de %o)bros anc%os y un negro esbelto y %osco" Sus pasos los llevaron a la %errería de los %er)anos
#a$itte, y una vez allí, con una )ueca de disgusto ante los pesados grilletes de %ierro alrededor de los tobillos
del %o)bre, Sable e1igi& que se los serrasen" !oncluida la tarea, aplast& ruda)ente los docu)entos de la
co)pra y la 2lti)a )oneda de oro que le quedaba contra la )ano del sorprendido negro, dándole la libertad"
En ese )is)o instante %abía ganado un esclavo para toda la vida"
!on una sonrisa indolente en los labios, Sable desec%& esos recuerdos del pasado y se dirigi& a la o$icina
del barco" *iggins todavía se %allaba allí" !on la escena de 'ic6 a2n $resca en su )ente, Sable pregunt&<
4 *iggins, 8%as notado algo e1traño en el co)porta)iento de 'ic6 2lti)a)ente: El )uc%ac%o )e
considera un )onstruo y no puedo e1plicar)e por qu3"
*iggins vacil& por un )o)ento antes de responder, recordando por un instante la ti)idez tan peculiar que
parecía atacar al )uc%ac%o cada vez que el capitán, vestido o desnudo, se acercaba a 3l" Binal)ente, di+o<
4'o puedo decir que %aya notado nada, creo que el c%ico está creciendo y quizás está un poco resentido
por ser nada )ás que tu criado" 9al vez 'ic6 sea a)bicioso"
Sable solt& una risotada"
4 #o dudo" ( veces se co)porta con)igo con el )ayor descaro y otras trata de con$undirse con la
)a)para para pasar inadvertido" ,ero quizá tengas raz&n" 9endr3 que )editar sobre su $uturo"
'icole se %abría %orrorizado ante la idea de que el capitán planeara su $uturo, pero por suerte no se
enter& de la conversaci&n que %abían )antenido los dos %o)bres ni de las opiniones vertidas por a)bos" ,or
consiguiente, continu& dedicándose a sus tareas %abituales co)o si nada %ubiese ca)biado, aunque era
consciente de que Sable parecía observarla con )ayor atenci&n y una vez )ás la inquiet& la idea de que
%ubiese descubierto su engaño" ,or la noc%e, )ientras yacía en su %a)aca, el capitán invadía su )ente"
Eno+ada, lo )aldecía" *asta cuando no estaba cerca tenía el poder de acosarla"
(lgunos días despu3s, esos pensa)ientos volvieron a asaltarla )ientras estaba tendida sobre la arena
caliente de otra pequeña cala" Estaba sola y se %abía recobrado en parte del terror que %abía paralizado su
coraz&n la pri)era vez que entrara en el )ar despu3s del ataque del tibur&n" El pánico abyecto %abía
desaparecido, pues creía que %abía sido un capric%o de la suerte y que no era probable que sucediera otra
vez" ,ero evitaba la laguna donde %abía ocurrido el incidente y +a)ás nadaba de)asiado le+os de la costa.
algo de lo que se burlaría el capitán si lo supiera, considerándola una cobarde" Suspirando, )ovi& el cuerpo
desnudo sobre la arena ca)biando de posici&n, deseando que sus pensa)ientos no girasen sie)pre en torno
al e1asperante y autoritario capitán Sable"
*asta %acía poco no %abía )editado )uc%o sobre la relaci&n que le unía al capitán" Ml s&lo estaba allí, en
segundo plano" De$le1ionando sobre el te)a, reconoci& en silencio que lo %abía ad)irado enor)e)ente
durante los pri)eros años a bordo de La Belle Garce. 3l era esa criatura divina que %abía convertido en
realidad sus $antasías )ás alocadas, quien la esca)ote& de los ?ar6%a) y llen& su vida de e1citaci&n" 'o
%abía sido %asta la guerra con Inglaterra cuando e)pez& a cuestionarse sus senti)ientos"
Era curioso, pens& de repente, que en los cinco años que %abían estado +untos, nunca %ubiese )ostrado
curiosidad por saber algo respecto de su +oven secretario y )ozo de a bordo al )is)o tie)po" 'unca
de)ostr& inter3s alguno por saber qu3 la %abía i)pulsado a ir al )ar, o si de+& atrás $a)ilia que pudiera estar
preocupada por ella" Suponía que en parte se debía a que nadie preguntaba los )otivos o los antecedentes
de los individuos de )irada dura y gestos %oscos que navegaban en barcos corsarios y piratas y que 3l,
si)ple)ente, %abía e1tendido esa )is)a $alta de inter3s a su caso" E1istía una regla tácita por la cual nadie,
ni siquiera el capitán, podía $isgar en las razones de un %o)bre para desear el anoni)ato de la vida en el )ar"
Sable +a)ás le %abía prestado de)asiada atenci&n )ás allá de asegurarse de que %iciera lo ordenado" 'unca
$ue innecesaria)ente cruel, aunque sí $ue un supervisor e1igente y riguroso" 'icole +a)ás cuestionaba su
relaci&n con 3l a bordo del barco, ni la )anera en que dirigía La Belle Garce, y descubri& que %abía )uc%o en
3l digno de ad)iraci&n" ,ero eso era antes, cavil& so)bría)ente, antes de que e1%ibiera su absoluta sangre
$ría y pavorosa insensibilidad"
Sucedi& %acía tres )eses" 0n )ie)bro de la tripulaci&n, un +ovencito de no )ás de diecioc%o años, %abía
subido clandestina)ente a bordo a una )u+er al salir de un puerto de Brancia ru)bo a 'ueva =rleans" Se
trataba de una ra)era, una de tantas que e+ercían su o$icio en la zona portuaria, y 'icole )uc%as veces se
%abía preguntado c&)o 9o), ese )ozalbete, podía %aberse ena)orado de aquella criatura de $acciones
desagradables e innobles y o+os de )irada astuta y $urtiva" ,ero lo estaba y peor a2n, se %abía de+ado
convencer por ella de que sin 3l su vida no tenía sentido" Se de+& cegar tanto por el a)or y por aquella )u+er,
que lo )anipul& %ábil)ente para que violase una de las reglas cardinales del barco< ninguna )u+er a bordo
cuando se estaba en alta )ar" *acía dos días que %abían zarpado de Brancia cuando se descubri& la ra)era
y 'icole se estre)eci& al recordar la ira sorda que de)ostr& Sable cuando 9o) y la )u+er $ueron llevados a
su presencia" Se encarg& de 9o) rápida)ente. treinta azotes delante de la tripulaci&n y pasar el resto del
via+e en el calabozo"
'icole conte)pl& el castigo sin estre)ecerse siquiera, pero la espalda del )uc%ac%o %abía quedado
%ec%a una )asa de carne desgarrada y sangrante cuando todo ter)in&" El castigo era cruel, pero 9o)
conocía los riesgos y 'icole co)prendía, aunque le disgustase, que se necesitaba una )ano de %ierro para
%acer cu)plir las leyes por las que se regían las vidas de los corsarios" ,odría %aber estado en desacuerdo
con el castigo i)puesto por Sable, pero no le guardaba rencor por ello" 'o, lo que la asqueaba era el castigo
que le %abía i)puesto a la )u+er"
!oncluidos los azotes, la )irada $ría de Sable cay& sobre la )u+er" #a )ir& $i+a)ente durante )uc%o
tie)po co)o si estuviera indeciso acerca de lo que quería %acer con ella" Entonces entorn& los o+os. la )u+er
interpret& )al el inter3s que 3l le )ostraba y le lanz& una tí)ida )irada de invitaci&n" =bservándola con rostro
ine1presivo, di+o<
4 5#levadla aba+o y de+ad que la tripulaci&n dis$rute de una ra)era7
#os o+os de la )u+er se dilataron de %orror, grit& y suplic& cuando un grupo de )arineros, sonriendo
socarrona)ente, la $orzaron a descender a la bodega" Entonces, sabiendo lo que le aguardaba a la )u+er,
'icole sinti& verdaderas náuseas"
El coraz&n de 'icole %abía su$rido pro$unda)ente por el calvario de la prostituta" 'inguna )u+er, pens&
con $uria, ni siquiera una vil ra)era, )erecía se)e+ante castigo, atender incesante)ente a las e1igencias de
toda la tripulaci&n de La Belle Garce.
Evocando el incidente con viveza y detalle, se agit&, inquieta y triste, en la playa" 9odavía la angustiaba y
se le $or)aba un nudo en la boca del est&)ago" #os %o)bres eran unos verdaderos salva+es, pens& con
desd3n" -espu3s, un esbozo de sonrisa le curv& la boca grande y generosa. no, no todos los %o)bres, (llen
no era así"
,ensando en (llen sonri& co)placida" El querido, querido (llen" Bue precisa)ente 3l quien %abía
sugerido a Sable que no era conveniente que 'ic6 estuviese e1puesto a todo lo que ocurría en los aposentos
del capitán" Sable %abía )irado a (llen con $rialdad, y luego esos o+os dorados y bordeados de espesas
pestañas negras cayeron sobre el +oven rostro de 'ic6" A sin duda, recordando las veces que invitara a da)as
bastante ligeras de cascos a pasar la noc%e en su ca)arote )ientras 'ic6 supuesta)ente dor)ía en un
rinc&n, la boca de Sable se torci& en una sonrisa indolente y )aliciosa y orden& a (llen que encontrara alg2n
sitio cercano donde aco)odar al c%ico" ,oco despu3s, 'icole pas& a ser la orgullosa poseedora de una
alacena +unto a la puerta que conducía a los aposentos del capitán"
En realidad %abía sido una alacena, pero (llen orden& al carpintero del barco que realizara algunas
)odi$icaciones sin i)portancia" A así 'icole tuvo un cuarto di)inuto apenas del ta)año su$iciente co)o para
colgar su %a)aca y colocar el pequeño co$re $orrado de cuero donde guardaba sus escasas pertenencias" (l
pasar los )eses agradecía $recuente)ente a Sable que %ubiera seguido la sugerencia de (llen"
El sol que)aba de)asiado para seguir in)&vil por )ás tie)po, por lo que 'icole se levant& y ca)in&
lenta)ente %asta la orilla del )ar" El 2lti)o vestigio de te)or al ataque de alg2n tibur&n desapareci& y se
intern& en el agua transparente %asta que le lleg& a la cintura. luego nad& cierto trec%o %acia )ar abierto,
atraída por su azul intenso" Buce& %asta que se sinti& algo cansada, luego se i)puls& con indolencia %acia la
costa" !reyendo que nadie la observaba, actuaba con tanta naturalidad y $alta de in%ibici&n co)o s&lo los
+&venes pueden %acerlo, y risueña, se puso de pie y alz& el rostro para recibir la caricia del sol, )ientras
alrededor de sus esbeltas caderas se arre)olinaban las aguas verde4azuladas co)o un )agní$ico )anto de
raso centelleante" ,ero 'icole no estaba sola"
El %o)bre, que per)anecía con el rostro trans$igurado por el espectáculo que se presentaba a sus o+os,
se %allaba oculto entre la )aleza e1uberante de la selva tropical, y petri$icado en su sitio, no %izo ning2n ruido"
(l principio, aso)brado y aturdido, s&lo podía )irar con $i+eza a la +oven alta y esbelta que reía en el agua con
el oscuro cabello ro+izo cayendo alrededor de sus %o)bros co)o un )anto de $uego"
'icole se %abía convertido en una +oven alta y elegante, pero no desgarbada" Era de %uesos )enudos y
$igura e1quisita con %er)osos %o)bros redondeados y pec%os erguidos, no voluptuosos, pero aun así )uy
$e)eninos" =bservando su cintura estrec%a, su talle ci)breante y las caderas delicada)ente redondeadas, el
observador se pregunt& c&)o alguien podía %aber ignorado cuál era su se1o" A cuando ella avanz& por el
agua %acia la playa de arenas blancas, con las piernas largas y $le1ibles brillando co)o oro )o+ado al sol,
contuvo la respiraci&n ante la belleza de aquella )u+er de )ie)bros largos y $igura escultural" #a suave piel
dorada era in)aculada y la boca de labios carnosos desat& en 3l un deseo i)perioso de apresarla entre sus
brazos y probar la dulzura de sus besos" E)pez& a avanzar cuando un ruido a su izquierda detuvo sus pasos"
Instantánea)ente reconoci& al %o)bre que se acercaba por la playa"
4 5?aldita sea, 'ic67 8!uántas veces tengo que advertírtelo: 5!ualquiera podría venir y descubrirte7
Sorprendida, 'icole alz& la cabeza, te)erosa, pero al ver qui3n era, sonri&"
4 (llen, te inquietas de)asiado" El barco está al otro lado de la isla y los %o)bres nunca de+an el pueblo"""
están de)asiado ocupados bebiendo ron y saciándose con ra)eras" 8,or qu3 de)onios %abían de venir tan
le+os:
4 5Msa no es la cuesti&n7 (lguien podría %acerlo y entonces sí que estaría)os en un lío" 9e %e dic%o una y
otra vez que si deseas nadar )e lo %agas saber, así, al )enos, puedo vigilar que nadie se acerque"
*aciendo una )ueca y co)pleta)ente despreocupada por su desnudez, 'icole gruñ&<
4 !reo que te preocupas )ás de la cuenta"
(llen )ene& la cabeza, disgustado"
4 'o creo que te des cuenta del riesgo que estás corriendo" 5,onte algo de ropa enci)a7
-e buen %u)or, 'icole se en$und& en sus largos pantalones de algod&n, y sin ceñirse los senos co)o
%acía nor)al)ente, desliz& sobre su cuerpo la tosca ca)isa de algod&n blanco"
4 Aa está, 8satis$ec%o: 4di+o" 0na sonrisa cruz& por el rostro tostado de (llen y sus o+os azules
c%ispearon"
4 Sí, estoy satis$ec%o, 5pero creo que soy lo bastante %o)bre co)o para pre$erir verte co)o estabas7
5(%ora ven aquí y de+a que te arregle esa )elena en)arañada7
=bediente, 'icole avanz& %asta detenerse delante de 3l" (llen se sent& sobre una de las piedras
redondeadas de la cala y, %aci3ndola arrodillarse en la arena delante de 3l, procedi& a desen)arañarle el
pesado cabello ro+izo" #uego lo ec%& %acia atrás sin ning2n )ira)iento y lo at& en una larga coleta trenzada
que caía por su espalda" !uando ter)in&, se puso de pie y le tendi& una )ano para ayudarla a levantarse" (l
)irarse en sus grandes o+os topacio, oscurecidos por las espesas pestañas negras y el tono dorado de su
cutis, se pregunt&, inquieto, cuánto tie)po )ás podría durar esa )ascarada" #a boca de 'icole era
de)asiado sensual para ser )asculina. su nariz, con esa pureza de línea ligera)ente quebrada en la punta,
era ta)bi3n de)asiado $e)enina"
El %ec%o de que ella se %ubiera quitado tres años de edad desde el principio la %abía ayudado )uc%o< en
principio un +oven delicado de quince años podía parecerse a 'icole" #e sonri&, pero no pudo por )enos que
preguntarle<
4 8!uánto tie)po )ás puedes continuar llevando este dis$raz, 'icole: 9arde o te)prano tendrás que
ter)inar con esta parodia" 'o pensarás convertirte en un )arinero de gran e1periencia, 8verdad:
'icole encorv& la espalda y se ale+& de la )irada inquisitiva de (llen" !on la vista en la le+anía,
entornando los o+os contra el re$le+o del sol en el agua, di+o )uy despacio<
4Si %iciera lo que )e dices y regresara a Inglaterra, no %abría conseguido nada )ás que un respiro de
cinco años" 9odavía soy )enor de edad, )u+er, y los ?ar6%a) a2n tienen control sobre )i persona y )i
dinero" S&lo tengo dos alternativas""" esperar %asta alcanzar la )ayoría de edad o casar)e" 4/irando sobre
sus talones, pregunt& en bro)a4< 89e casarías con)igo, (llen:
?udo por la sorpresa, (llen la )ir& turbado y la risa de 'icole burbu+e& al ver su e1presi&n"
4!o)o ves, no tengo )ás re)edio que esperar la )ayoría de edad"
(l darse cuenta de que su silencio no era )uy cort3s ni %alagador para ella, (llen intent& darle una
e1plicaci&n y e)pez& a tarta)udear ba+o la )irada $i+a y risueña de 'icole" Su autodo)inio a veces lo
alar)aba" Esa +ovencita carecía de pudor virginal y pensaba con tanta claridad y sagacidad co)o un %o)bre,
tanto era así que algunas veces (llen se preguntaba si se daba cuenta de que era )u+er" 'o estaba
ena)orado de ella, pero la quería entrañable)ente co)o a un %er)ano )enor, y de vez en cuando %asta 3l
se veía en apuros para recordar que era una )u+er" ,ero otras veces, co)o a%ora, era bien consciente de que
era una )u+er +oven de lina+e con una $a)ilia en Inglaterra que se estaría preguntando qu3 %abría sido de ella"
'icole carecía de gaz)oñería y engrei)iento" Era una )uc%ac%a $ranca sin nada de )o+igatería" 'ada de
des)ayos ni de rubores virginales" (llen se sonri& sin poder evitarlo al i)aginar el e$ecto que causaría en el
decoroso #ondres la pri)era vez que abriera su boca bonita y sensual y soltara una de las blas$e)ias )ás
coloridas y pintorescas aprendidas durante su larga asociaci&n con una tripulaci&n de rudos y groseros
%o)bres de )ar" ,asando el brazo alrededor de sus %o)bros en un gesto lleno de a$ecto $raternal, la gui&
%acia el sendero que cruzaba la selva"
4Sabes una cosa, señorita, si creyera que iba a $uncionar, )e casaría contigo" ,ero )uc%o )e te)o que
)e %arías bailar una danza tan )ovida que iría a la tu)ba )uc%o antes de lo que lo tengo planeado"
4=+alá quisieras casarte con)igo, (llen 4di+o 'icole lenta)ente 4" 8Estás seguro de que no te avendrías a
%acerlo: -espu3s de todo, nos lleva)os )aravillosa)ente bien y s3 que podrías e1pulsar a los ?ar6%a)"
(llen si)ple)ente )ene& la cabeza al oír el tono persuasivo de su voz"
4 'icole, 'icole, 5qu3 c%ica tan rara eres7 8'o sueñas con ena)orarte alg2n día:
#a sorpresa detuvo sus pasos y lo )ir& con perple+idad"
4 5,ero yo te a)o7 59e a)o )ás que a nadie en el )undo7 4 protest&"
(llen respondi& a)able)ente<
4 Msa es la clase equivocada de a)or, 'icole" (lg2n día descubrirás lo que quiero decir y entonces )e
co)prenderás cuando digo que lo que sientes por )í no es su$iciente"
!eñuda, lo )ir& larga)ente con o+os dubitativos, (llen le pellizc& la punta de la nariz"
4'o te preocupes 4le aconse+&4" =lvídalo" Aa sabrás )uy pronto lo que quiero decir, en cuanto te consiga
las ropas apropiadas"
,roclive a argu)entar, 'icole abri& la boca para pro$undizar en el te)a, pero (llen le dio un e)pu+&n y
ella avanz& a desgana por el sendero"
,ara )itigar su )al%u)or, (llen se ec%& a reír"
4 ;a)os, +oven 'ic6, tengo una sorpresa para ti""" espero que te guste"
#enta)ente desaparecieron en )edio de la )aleza y $uera del alcance del observador $urtivo" 0nos
)inutos )ás tarde, el %o)bre sali& de su escondite y e)prendi& el ca)ino por la selva" (unque no %abía
podido oír la conversaci&n de las dos $iguras de la playa, vio clara)ente el aire de inti)idad que e1istía entre
ellos" *abía una sonrisa desagradable en aquellos rasgos y labios bien )arcados al pensar so)bría)ente
que el +oven 'ic6 no sería el 2nico que recibiría una sorpresa"
CAPITULO VI
(llen y 'icole, ignorando por co)pleto que alguien los %abía estado observando, continuaron por la
angosta senda de tierra entre el e1uberante $olla+e tropical %asta llegar a un área donde la selva cedía paso a
la to)a de posesi&n de los %u)anos, ( $uerza de tes&n y golpes de )ac%ete %abían %ec%o retroceder la selva
para %acer lugar a las plantaciones de caña de az2car, ( lo le+os podía verse aquí y allá el destello blanco de
una casa o de alg2n edi$icio contra el tel&n de $ondo de un cielo azul brillante y una pro$usi&n de )atices de
verde, Bordeando la plantaci&n que e)pezaba al $inal del sendero por donde %abían venido, llegaron por $in a
su destino< una casita encalada de una sola planta,
#a casa pertenecía al capataz de la plantaci&n, un escoc3s, un tal Ian ?ac(lister, a quien (llen %abía
conocido casi al )is)o tie)po que Sable descubriera los encantos nada despreciables de #ouise *untleig%,
la 2nica %i+a del dueño de la plantaci&n, y )ientras Sable corte+aba con cierta indolencia a #ouise, naci& una
estrec%a a)istad entre (llen y ?ac(lister, (sí pues, cada vez que La Belle Garce %acía escala en las
Ber)udas y (llen estaba libre de sus tareas a bordo, pasaba casi todo el tie)po con ?ac(lister, aco)pañado
la )ayoría de las veces por 'icole,
El sagaz escoc3s no necesit& )uc%as visitas para descubrir el secreto que (llen y 'icole trataban de
ocultar, ,ero aparte de )ascullar que a)bos eran unos necios por continuar con se)e+ante )ascarada,
?ac(lister %izo la vista gorda, Si aquella bonita )uc%ac%a quería pasar por )uc%ac%o, allá ella"
Ian estaba dispuesto a %acer la vista gorda, pero ?art%e, su )u+er, una )ulata clara, )enuda y graciosa,
que ade)ás era la doncella de #ouise, no pensaba lo )is)o" #a situaci&n en sí era un verdadero ultra+e a su
sentido del decoro, pero una sola )irada y una orden severa de su a)ado Ian acallaron las palabras de
censura en sus labios" ?as, a pesar de su desaprobaci&n )ani$iesta, ?art%e tenía un coraz&n tierno y
ad)iraba secreta)ente el descaro de 'icole" !uando (llen la abord& para pedirle ayuda, estuvo )ás que
dispuesta a secundarlo en sus planes"
En cuanto entraron en la casa, 'icole )ir& en derredor del cuarto con curiosidad buscando alg2n indicio
de la sorpresa que le pro)etiera (llen" ,ero la vivienda de pulida )adera oscura y paredes blancas estaba
e1acta)ente igual que sie)pre"
?art%e, levantándose del sill&n de alto respaldo de caña, y luciendo un $resco vestido blanco, sonri& a
'icole" Ian, con su se)piterna pipa apretada entre los dientes y un brillo especial en los claros o+os azules, se
ri&"
4 ;aya, vaya, )uc%ac%a, entre estos dos van a de+arte boquiabierta con todos esos trapos y adornos que
%a estado reuniendo ?art%e"
'icole )ir& con suspicacia a su esposa y a (llen, pero ?art%e protest& con su suave voz )elodiosa<
4 5!állate t27 Señorita 'icole, venga con)igo y no le preste ninguna atenci&n"
!asi co)o un ani)al que %uele el peligro, 'icole ec%& una )irada llena de cautela en derredor del cuarto"
(llen sonri& ante la evidente inquietud de la +oven y le dio una pal)adita en la espalda"
4 ;e con ?art%e" 'o te %ará ning2n daño"
Msta, i)paciente por e)pezar la trans$or)aci&n, le agarr& de la )ano y la condu+o a una pequeña alcoba"
!errando la puerta delante de las caras sonrientes de los dos %o)bres, gir& y e1a)in& a su pupila"
'icole, rígida co)o una estatua en el centro de la %abitaci&n, )ir& la tina de bronce llena de agua
per$u)ada co)o si $uera un escorpi&n" 0n vestido de )uselina a)arillo oro estaba e1tendido sobre la ca)a, y
con consternaci&n creciente su )irada cay& sobre los cepillos y peines y los e1traños potes de contenido
desconocido que atestaban el tocador" 9ragando saliva, retrocedi& un paso, pero ?art%e, con un brillo de
deter)inaci&n en sus o+os negros, le di+o<
4 ;a)os, no es para tanto, señorita 'icole" 8'o le gustaría ver lo que puede %acer ?art%e: Es s&lo para
diverti)os un rato" (de)ás, 8no le agradaría to)ar un buen baño caliente de agua de lluvia en lugar de esa
%orrible agua de )ar:
!autelosa)ente, 'icole se acerc& a la tina y %undi& la )ano en el agua" -esde luego era )ás suave al
tacto, y estaba deliciosa)ente te)plada" !o)o sabía que pasaría por desagradecida si desdeñaba aquello
que ?art%e y (llen consideraban una agradable sorpresa, se rindi& con resignaci&n" Sin )uc%o entusias)o
de+& que ?art%e la aco)odara en la tina y luego se so)eti& a los servicios de la )u+er" (so)brada, encontr&
el baño de su agrado y dis$rut& )ás de lo que %abía i)aginado" (de)ás, era lo bastante $e)enina para
decidir que ta)bi3n a ella le gustaba el +ab&n per$u)ado a la lavanda que ?art%e usaba con tanta e$iciencia"
'o le gust& que le lavara el cabello y protest& con ve%e)encia %asta que ?art%e le verti& un cubo de agua
%elada sobre la cabeza" -espu3s de eso per)aneci& sentada, $uriosa y c%orreando agua )ientras ?art%e
pasaba por alto las a)enazas que susurraba 'icole y continu& con su tarea co)o si su pupila $uese una
verdadera señorita acostu)brada a los servicios de una doncella en lugar de una salva+e )al%u)orada" ,ero
una vez que el baño y el consiguiente lavado de cabello quedaron atrás, la +oven, envuelta en una in)ensa
toalla blanca y sentada en una c&)oda silla, se encontr& tan rela+ada que casi cay& dor)ida )ientras ?art%e
le secaba los largos bucles ro+izos" *ábil)ente le recogi& la brillante cabellera sobre la coronilla en largos
bucles" -espu3s de e)polvarle generosa)ente todo el cuerpo, ?art%e la inst& a ponerse una ca)isa de seda
delgadísi)a antes de deslizarle el vestido de )uselina a)arillo oro por la cabeza" Era una prenda a la 2lti)a
)oda, pero por supuesto, 'icole no lo sabía, ni que %abía sido incluido, accidental)ente, en un pedido que
%abía %ec%o #ouise unos )eses atrás" !uando se descubri& que el vestido era de)asiado grande para la
di)inuta #ouise, ?art%e, recordando el plan apenas esbozado de (llen, le rog& a su señora que se lo
regalara" #uego, lo %abía alterado ligera)ente y de )e)oria para que se adaptara al cuerpo alto y esbelto de
'icole, y a%ora el atuendo le sentaba co)o si %ubiese sido %ec%o a )edida"
(lgo desconcertada, 'icole se )ir& larga)ente al espe+o, incapaz de creer que esa criatura que la
conte)plaba desde el cristal pudiera ser ella" El corpiño tenía un escote pro$undo que de+aba los %o)bros al
aire y cubría apenas sus +&venes pec%os erguidos" -eba+o del busto %abía una cinta de raso color verde
)usgo que se ataba en un lazo, )ientras que el resto del vestido caía en suaves pliegues %asta los pies
descalzos" -esgraciada4 )ente, ?art%e no %abía podido conseguir zapatos del ta)año de los pies delgados y
largos de 'icole" ,ero la +oven le rest& toda i)portancia a la $alta de calzado adecuado" (gitada)ente, co)o
la criatura turbulenta que era, irru)pi& en la %abitaci&n donde Ian y (llen estaban sentados c%arlando sobre
los 2lti)os aconteci)ientos de la guerra del señor ?adison"
#os dos %o)bres levantaron la vista al unísono y sus se)blantes $ueron un tributo a la destreza de
?art%e" 'i siquiera en sus $antasías )ás alocadas %abía esperado (llen que 'icole $uera tan %er)osa y la
conte)pl& con la boca abierta co)o si $uera la pri)era vez que la veía" Era una +ovencita adorable, pens&
aso)brado )ientras su )irada se deleitaba en los brillantes bucles de $uego para luego descender por la
$rente anc%a, las ce+as negras y las pestañas espesas y largas" ?art%e le %abía oscurecido leve)ente las
ce+as y las pestañas y le %abía aplicado una capa )uy $ina de polvo de arroz antes de pintarle la boca" (llen
aplaudi& en silencio la %abilidad de aquella )u+er" ,ero no %abía nada de arti$icial en la lu)inosidad de los
o+os topacio y )ientras 'icole danzaba por el cuarto con la $alda del vestido revoloteando alrededor de sus
piernas, grit&<
4 5?irad)e7 8'o estoy espl3ndida: 8?e cre3is bonita: 4 Ba+ando los o+os, pregunt& )aliciosa)ente 4<
-i)e, (llen, 8soy tan bonita co)o las )u+eres de )ada)e ?aría que Sable y t2 visitáis:
!o)o la casa de )ada)e ?aría era un $a)oso burdel de 'ueva =rleans, (llen evit& el rostro col3rico de
?art%e" (clarándose la voz, inc&)odo, la reprendi&<
4'ic6, 'ic6, no %as de co)pararte con ellas""" 5A las señoritas no %ablan de esas cosas7
4 ,ero yo no soy una señorita y no conozco otras )u+eres 4 con$es& con un candor que los paraliz&, para
luego añadir con picardía 4< Salvo a ?art%e"
(llen no sabía si ec%arse a reír por aquella a$ir)aci&n tan ingenua o ceder al deseo i)perioso de tirarle de
las ore+as" Iuzgando que la risa era el curso )ás seguro para seguir, di+o<
4 5Bien, tene)os la esperanza de poder re)ediar ese grave $allo de tu educaci&n7
(l ver la e1presi&n rebelde en el rostro de la +oven, (llen levant& una )ano en señal de advertencia y
orden&<
4(%ora esc2c%a)e %asta el $inal, 'ic6, y presta atenci&n a lo que voy a decir"
#a respuesta que recibi& $ue un bu$ido i)propio de una da)a, pero para sorpresa de todos, sin discutir la
orden, 'icole se desplo)& en un so$á cercano y )ascull&<
4 -e+ad)e en paz, no )e )olest3is" 5Soy dic%osa co)o soy y lo que %ago no es de vuestra incu)bencia7
,asando por alto sus palabras de eno+o, (llen se sent& $rente a ella y to)ándole una )ano, le %abl& en
tono de ruego<
4 (%ora esc2c%a)e" #o que )e propongo %acer no te %ará daño""" de %ec%o, te ayudará" 9ienes que
aprender a ser una c%ica y una da)a tarde o te)prano" ?art%e y yo nos propone)os %acerte recordar c&)o
debe actuar una señorita" Si alguna vez regresas al lugar que te corresponde en la sociedad, no puedes
%acerlo usando ropa de %o)bre y blas$e)ando co)o un )arinero" ,iensa en lo que estoy diciendo 4concluy&
en tono severo"
'icole apret& los labios y apart& la )ano con brusquedad" #e %abría gustado salir del cuarto co)o una
tro)ba y arrancarse el vestido a +irones, pero el sentido co)2n le aconse+& quedarse sentada" #a verdad de
sus palabras era obvia" 'icole no %abía considerado su retorno a la %erencia $a)iliar" Era algo que ocurriría
en un $uturo nebuloso y re)oto" 9an s&lo albergaba la esperanza de regresar alg2n día, e1pulsar de allí a los
?ar6%a) y luego vivir $eliz por sie)pre +a)ás" Indecisa, se )ordi& el labio y reconoci& para sí que lo que
decía (llen tenía sentido" En este preciso )o)ento ni siquiera estaba segura de querer regresar a Inglaterra"
( regañadientes, pregunt&<
4 8>u3 es e1acta)ente lo que quer3is %acer:
(llen se sonri& ante su aparente desgana" Era tan niña""" no, ya no era una niña, ni siquiera la vista de sus
pies descalzos aso)ando por deba+o del elegante vestido podía disi)ular el %ec%o de que era una +ovencita
)uy %er)osa" ,ero ta)bi3n era una pequeña descarada y la tarea no sería $ácil ni sencilla" (lbergaba la
esperanza de poder )anipularla con %abilidad %asta conseguir que sintiera el deseo de ocupar su lugar en
sociedad co)o la +oven de alcurnia que era" !autelosa)ente, tanteando el terreno, contest& la pregunta<
4 ?art%e y yo %e)os decidido que podría gustarte que te trataran co)o a una +ovencita" ,ensába)os que
si estuvieras de acuerdo, sie)pre que #a BeIle Garce toque puerto aquí, ella actuaría co)o tu doncella y Ian
y yo, con la ayuda de ?art%e, te instruiría)os sobre los )odales de una verdadera da)a" Será una
e1periencia di$erente para ti" Estoy seguro de que dis$rutarás" -esde luego no tienes nada que perder"
'icole lo observ& con el ceño $runcido" 'o podía %allar ning2n de$ecto en el razona)iento de (llen, pero
aun así recelaba de ese plan" 8-e qu3 le valdría aprender a ser una da)a si carecía de planes in)ediatos
para poner en práctica esos conoci)ientos: Ec%& una o+eada a ?art%e y Ian, luego a (llen" #os tres rostros
s&lo )ostraban un inter3s lleno de a$ecto" -e )ala gana resolvi& que si era tan i)portante para ellos, 8por
qu3 no %acerlo:
A durante aquella velada descubri& que, e$ectiva)ente, se divertía y dis$rutaba )ás de lo que %abía
podido i)aginar" (llen estaba encantador )ientras le %acía cu)plidos provocativos que le arrebolaban las
)e+illas y acentuaban el brillo de sus o+os topacio" Ian y ?art%e lo aco)pañaban tratándola co)o si $uera una
visita" #o 2nico que no le agradaba era cuando los tres al unísono le corregían la lengua ingobernable o le
%acían notar que las señoritas no se desplo)an sobre las sillas, ni tragan y $ar$ullan cuando beben c%a)pán"
(llen se burlaba de la $ascinaci&n que el espe+o e+ercía sobre ella" ,ero no podía re)ediarlo" Estaba
%ipnotizada por su propia i)agen re$le+ada en 3l. sin e)bargo, no era vanidad lo que atraía sus o+os al espe+o
una y otra vez, 5era aso)bro7 9enía que seguir )irando para tranquilizarse y convencerse de que la +ovencita
del espe+o era ella )is)a"
(llen estaba entusias)ado con los resultados de aquella velada, pero no le revel& lo que pensaba cuando
a)bos e)prendieron el ca)ino de regreso al barco" (2n le quedaba )uc%o que aprender antes de que 3l
deseara verla en (l)ac6s, pero esta noc%e %abía sido el pri)er paso para %acerle to)ar conciencia de que
e1istía otra )anera de vivir" ,or en3si)a vez dese& que ella %ubiese aceptado quedarse con Ian y ?art%e" (
ellos les %abría encantado y aunque un capataz y su a)ante )ulata no eran la co)pañía ideal para 'ic6, era
)uc%ísi)o )e+or que la que tenía en La Belle Garce, ba+o la )irada perspicaz""" lasciva, se corrigi&
rápida)ente, de Sable"
Se %abría entusias)ado )uc%o )ás si %ubiese sabido que 'icole se quit& el vestido y observ& a ?art%e
)ientras le quitaba %asta el 2lti)o vestigio de polvos y car)ín con verdadera tristeza" 'o estaba preparada
para ad)itir que deseaba conservar su atuendo de señorita, pero la %abía asaltado un deseo e1traño y
desconcertante de que ese e1asperante capitán Sable la viera ataviada con el espl3ndido vestido de )uselina
a)arillo oro y con el cabello recogido en lo alto de la cabeza" Ese pensa)iento la alar)& y estaba inquieta al
trepar a su %a)aca en la pequeña alacena de La Belle Garce"
#o sucedido esa tarde y esa noc%e %abía agitado vie+os recuerdos y preceptos olvidados a )edias" 'unca
pensaba en su FotraG vida, la vida )i)ada de la señorita 'icole (s%$ord, pero esa noc%e se despertaron esas
re)iniscencias< recuerdos de su )adre, tan %er)osa y sie)pre sonriente, con la luz de las velas centelleando
en su cabello ro+o co)o las lla)as del %ogar y su vestido de sat3n arre)olinándose alrededor de los pies
cuando se apoyaba en el brazo que le o$recía su esposo" Su padre, guapo y elegante, vestido de seda, con el
enca+e blanco de la ca)isa co)o espu)a cerca de la garganta" Iuntos descendían por la )a+estuosa
escalera de roble para recibir a sus invitados )ientras /iles y ella espiaban por entre los barrotes de la
balaustrada superior. se abrían de par en par las puertas talladas del co)edor y los niños vislu)braban la
larga )esa de caoba oculta ba+o un )antel de %ilo blanco co)o la nieve, el cristal lanzando destellos a la luz
de las velas y la plata brillando en el sal&n" 5!uánto tie)po %abía pasado desde aquellos días7 Sin e)bargo,
sus recuerdos eran tan claros y vívidos co)o si %ubiera sido ayer"
!onsciente de que pasaba de)asiado tie)po pensando el Sable y en cosas que era )e+or olvidar, 'icole
intent& dor)irse Bue in2til" Su )ente estaba de)asiado ocupada y por pri)er< vez la pequeñez del cuarto
pareci& as$i1iarla" 5?aldici&n7 8,or qu3 tenía (llen que entro)eterse en su vida: 5Ml era el 2nico culpable de
este desasosiego que la ator)entaba7 Si la de+ara en paz ella sola resolvería sus proble)as"
8>u3 iba a %acer a%ora: 'o poseía )uc%o )ás que la ropa que llevaba puesta" Su parte de los
carga)entos saqueados en estos cinco años %abía sido ín$i)a y, para peor, no %abía a%orrado nada, ni un
penique" Si)ple)ente se de+& llevar a deriva viviendo cada día co)o si $uese el 2lti)o"
-e pronto co)prendi& que regresar a Inglaterra no sería nada $ácil, que tendría proble)as y di$icultades
que nunca antes %abía i)aginado siquiera" 'o podría presentarse a la puerta de su %ogar así co)o así" !on
toda seguridad tendría que probar su identidad y sobrevivir de alguna )anera %asta que se le reconocieran
sus derec%os" ,ara consternarla a2n )ás se le ocurri& la idea de que nadie le creería y apret& los labios" Ella
era 'icole (s%$ord e iba a recuperar su $ortuna""" pero, 8c&)o:
Se revolvi&, inquieta, en la estrec%a %a)aca" 5?aldito (llen7 8,or qu3 no podía de+arla en paz: (sí estaba
$eliz, se di+o con $uria" 8( qui3n le apetecía esos vie+os vestidos ridículos yesos +abones per$u)ados: 5( ella
no7 ( ella le gustaban los baños de agua de )ar, su gastada ca)isa y los pantalones de algod&n" ,ero, por
otra parte, de+& escapar un suspiro al recordar la suavidad de la ca)isa de seda" 5>u3 suave la %abía sentido
en contacto con su piel7
#a preocupaci&n de (llen de que 'icole pudiera olvidar a veces que era )u+er era in$undada"
Deciente)ente, %acía uno o dos años apro1i)ada)ente, %abía e)pezado a ser cada vez )ás consciente de
un desasosiego e inquietud que estaban directa4 )ente relacionados con su engaño" 'o lo %ubiera reconocido
por nada del )undo, pero sin darse cuenta %abía e)pezado a interesarse por la vesti)enta y los )odos de
las pocas )u+eres con quienes entraba en contacto. no precisa)ente las prostitutas con las que retozaban los
)arineros la pri)era noc%e que tocaban puerto tras se)anas inter)inables en el )ar, sino las da)as un
tanto re$inadas que invitaba Sable a sus aposentos"
Era )uy tarde y 'icole airada)ente ec%& a un lado la )anta que le cubría el cuerpo" 'o quería pensar
)ás en todo eso" Estaba cansada y algo )areada por la cantidad desacostu)brada de vino que %abía bebido
durante la velada" De$le1ion& sobre lo sucedido, suspir& pro$unda)ente y una sonrisa de placer le curv& los
labios" (dor)ilada ya, se pregunt& si su trans$or)aci&n %abría i)presionado a Sable, pero al punto se irrit&
consigo )is)a por pensar en 3l de ese )odo" 8>u3 le i)portaba lo que opinaba Sable""" de nada: Sabía ya
qu3 tipo de )u+eres le gustaban, rubias )elindrosas co)o la adorable #ouise, no )ozas descaradas, altas y
de cabello castaño ro+izo, que se sentían )ás c&)odas en ropas de )uc%ac%o que en sedas y enca+es"
CAPÍTULO VII
'icole dirigía )iradas col3ricas en direcci&n a Sable" Era algo que %acía con $recuencia, pero desde que
%abían partido de las Ber)udas, le daba la sensaci&n de que 3l se estaba es$orzando e1traordinaria)ente en
)olestarla" #a %acía traba+ar todo el santo día, corriendo pri)ero tras una cosa y luego otra" !uando no la
)andaba a %acer recados in2tiles, la obligaba a copiar cuidadosa)ente con su %er)osa letra cursiva un
duplicado co)pleto de la lista de cada carga)ento que %abían apresado durante el 2lti)o año" 'icole no veía
ninguna raz&n para esa tarea y sospec%aba, eno+ada, que s&lo quería tenerla encadenada a su )esa de
traba+o" ,ero lo que le irritaba de verdad era el ca)bio repentino en sus %ábitos, que lo %abía convertido en el
%o)bre )ás desordenado del )undo" Se deleitaba en desarreglar adrede todo lo que tenía a su alcance"
-espu3s, en lugar de de+arla sola para encargarse del aseo, se recostaba indolente)ente contra el )arco de
la puerta y observaba con o+os críticos c&)o ordenaba su cuarto retándola a que se que+ara" 'icole se )ordi&
el labio y pas& por alto el desa$ío que veía en sus o+os )ientras ter)inaba de %acer la ca)a que %abía de+ado
co)pleta)ente des%ec%a"
4 8Esto es todo, señor: 4 pregunt& ella estoica)ente"
4 *)), supongo que es todo por a%ora"
'icole, $eliz de escapar de su presencia, que la turbaba )ás cada vez, dio unos !uantos pasos %acia la
puerta, pero 3l seguía parado en el u)bral" Se par& en seco a corta distancia de 3l" 'o estaba segura de cuál
era su estado de áni)o y ade)ás se sentía ligera)ente inquieta" *abía un brillo e1traño en los o+os a)arillo
dorados de Sable, y no le gustaba la )anera en que la estaba observando" (quella )irada ali)ent& su
inquietud, y odiándose por su nerviosis)o, 'icole pregunt&<
4 8,uedo pasar, señor: 8= %ay algo )ás que desee:
Sable se enderez& lenta)ente llenando el %ueco de la puerta con su cuerpo alto y $ornido %asta que la
cabeza )orena casi roz& la viga de )adera"
4 8>u3 edad tienes, 'ic6: 4 pregunt& de pronto"
Sobresaltada y abriendo los o+os topacio, tarta)ude&<
4 9engo""" quince"
0na desagradable sonrisa distorsion& por un instante las $acciones del capitán"
4>uince, %))" 8'o opinas que ya eres de)asiado )ayor para ser gru)ete:
9o)ada por sorpresa, 'icole lo observ& con cautela )ientras pasaba a su lado ca)ino del escritorio
donde se veía una colecci&n de garra$as de licor" -espu3s de servirse una generosa raci&n de oscuro ron de
Ia)aica, gir&, se sent& a )edias sobre el borde del escritorio con una larga pierna balanceándose sin tocar el
suelo y volvi& a clavarle la )irada" (l )irarlo sinti& por un )o)ento un curioso te)blor en la boca del
est&)ago" ,ens& que era una de las criaturas )ás viriles y vitales que %abía visto en su vida" A a%ora )is)o,
con la blanca ca)isa abierta casi %asta la cintura que de+aba ver un pec%o )usculoso cubierto de $ino vello
negro y rizado, las caderas estrec%as y las largas piernas en$undadas en ceñidos pantalones negros, %izo que
'icole, )ás inc&)oda que nunca, le )irara co)o %o)bre, un %o)bre de irresistible atractivo para las
)u+eres" !iertos recuerdos ínti)os de 3l con otras )u+eres en ese )is)o cuarto se agolparon en su )ente y
un rubor incontrolable le tiñ& las )e+illas" Buriosa consigo )is)a, lo $ul)in& con la )irada y pregunt& con
agresividad<
48?e está diciendo que no requiere )ás de )is servicios""" señor:
4 8*e dic%o eso acaso: 4 pregunt& arrastrando las palabras )ientras esa sonrisa desagradable volvía a
curvarle los labios" 9enso, añadi&4< Si escuc%aras lo que yo digo, 'ic6, con tanta atenci&n co)o escuc%as
todo lo que dice (llen, nuestra relaci&n sería )ás llevadera" ,ero aparte de eso, )e %e li)itado a co)entar
que quince años es una edad un poco avanzada para las tareas que realizas" ,robable)ente debiera
asignarte al carpintero del barco, o tal vez podrías estar interesado en adiestrarte co)o asistente de artillero"
89e gustaría eso:
Era por lo que %abía suspirado alguna vez, pero a%ora estaba pas)ada" 'o podría continuar con su
engaño si estaba en contacto directo e ínti)o con la tripulaci&n" #a pri)era vez que $uera incapaz de realizar
una actividad que requiriera )usculatura )asculina su situaci&n sería real)ente crítica" !on$iando en que el
se)blante no la %ubiera delatado, levant& la barbilla y di+o con la )ayor des$ac%atez<
4 5?e gustaría )ás que nada7 Especial)ente ser aprendiz del )aestro artillero"
#a boca del capitán se torci& en un rictus al oír las valientes palabras de la +oven y su tono desa$iante"
-e+ando el vaso sobre el escritorio con un ruido sordo, replic& con acidez"
45Bien, puedes olvidarlo7 5-espu3s de cinco años )e %e acostu)brado a tu insolente e$iciencia7
!on una $uria irracional por el susto que le %abía dado, olvidando otra vez el peligro de de+ar que su
lengua )ordaz la gobernara, coloc& las )anos sobre las delgadas caderas y replic&<
40sted sac& el te)a" 5Ao s&lo estaba prosiguiendo con )i usual insolente e$iciencia7
4!uidado, 'ic6 4di+o 3l en voz ba+a4" 'o )e provoques o te tratar3 co)o )ereces"
#a a)enaza subyacente en aquella voz la volvi& a sus cabales y ba+& los o+os" ( continuaci&n di+o
ine1presiva)ente<
4 #e pido e1cusas, señor" Si )e disculpa, 8puedo continuar con las listas de los carga)entos:
#os papeles en los que %abía estado traba+ando todavía estaban desparra)ados sobre el escritorio y
despu3s de retirar una pesada silla de roble, se sent& )uy tiesa y e)pez& a escribir" #e resultaba )uy di$ícil
concentrarse con Sable a tan corta distancia de ella" Su descarada )asculinidad y la $uerza de su cuerpo la
distraían de)asiado, turbándola )ás de lo debido" ,or el rabillo del o+o pudo ver una )ano tostada por el sol
+ugando distraída4 )ente con un cordel que estaba sobre el escritorio y dese& con ve%e)encia que se $uera
de allí y la de+ara sola" Sabía que la estaba observando, sabía que tenía la vista $i+a en su cabeza inclinada.
podía sentirla y los )2sculos de su cuello se agarrota4 ron" ,eor a2n, tuvo ganas de gritar de rabia cuando al
to)ar otra %o+a de papel vio que le te)blaba ligera)ente la )ano"
4 Delá+ate, 'ic6" Aa sabes que no te )order3" 4 Era obvio que se estaba divirtiendo a costa de ella y a
'icole le rec%inaron los dientes" Entonces, olvidando una vez )ás el papel que representaba y do)inada por
el $uego que brillaba en su pelo, le lanz& una )irada llena de veneno"
Ml le devolvi& una sonrisa $alsa y un destello burl&n en los o+os color á)bar"
4Ioven 'ic6, se )e %a ocurrido que a pesar de estos largos cinco años de estrec%a asociaci&n sabe)os
)uy poco uno del otro" (%ora, 8por qu3 supones que es:
Es$orzándose por aparentar una cal)a que no sentía, respondi&, tensa<
4 -udo que la )ayor parte de los capitanes se interesen de)asiado en sus gru)etes" 4Incapaz de
do)inar el i)pulso, añadi& con sarcas)o4< 9odo lo que tene)os en co)2n es ropa sucia, potes de orina y
ca)as des%ec%as""" te)as de conversaci&n nada e1citantes" 'o es necesario saber )uc%o de )í )ientras
realice )is tareas satis$actoria)ente"
4,ero no lo %aces 4co)ent& 3l, so)brío4" Eres insolente y no si)patizas con)igo""" un %ec%o que no te
to)as de)asiado traba+o en ocultar, podría agregar" !onsiderando que te tra+e al )ar porque )e lo
suplicaste, tendría que pensar que te agrado %asta cierto punto" 4Endureciendo la voz, la azuz&4< ,ero no es
así, 8verdad, 'ic6:
4 'o creía que )is gustos y aversiones $ueran tan i)portantes para usted 4 respondi& con cautela 4" 'unca
antes %izo ning2n co)entario acerca de )i actitud y si )i""" 4vacil& un )o)ento4, aversi&n $uera tan aparente
co)o usted dice, segura)ente %abría dic%o algo antes" 4!on absoluta osadía, ter)in&4< !reo, señor, que
i)agina cosas"
4 89e parece, 'ic6: 8*e i)aginado acaso la o+eada que )e ec%aste %ace unos segundos: 8A %e estado
i)aginando esas )iradas o)inosas que )e siguen cuando salgo de este )is)o ca)arote: 4 pregunt&
seca)ente"
=%, -ios, 8d&nde estaba (llen:, pens& ella, inquieta" 8-&nde estaba cualquiera que pudiera interru)pir
esa conversaci&n tan tirante: !obrando áni)o, se en$rent& a la )irada de aquellos o+os dorados y %abl&
queda)ente<
4S&lo )e queda disculpar)e si %a encontrado )i actitud poco agradable" #a)ento %aberle disgustado y
en el $uturo tratar3 de no darle )otivo de que+a"
Era una contestaci&n po)posa y lo sabía, pero deseaba ter)inar de una vez esa con$rontaci&n y que 3l
saliera del ca)arote"
Sable %abía apretado los labios al oírla y de+ando el vaso otra vez sobre el escritorio con un golpe )ás
rudo a2n, casi escupi& las palabras<
45'o quiero tus disculpas, )aldita sea7 5Eres todo un e1perto en eludir preguntas, a)igo )ío7
4Inclinándose %acia adelante y con el rostro a escasos centí)etros de ella, gruñ&4< (%ora di)e, +oven 'ic6,
8por qu3 te resulta tan odioso servir)e: 5>uiero una respuesta esta vez""" no una e1cusa o una disculpa7
?irando $i+a)ente aquella cara barbada que tenía tan cerca, 'icole se sinti& abru)ada por e)ociones
encontradas" En pri)er lugar era consciente de su %o)bría y virilidad, del tenue olor a tabaco y salado aire
)arino que se desprendía de 3l" (de)ás le resultaba insoportable)ente penoso que la boca de Sable
estuviera tan cerca de sus labios y se pregunt& cuál sería la reacci&n de ese %o)bre si ella llegara a inclinarse
%acia adelante y presionara sus propios labios tr3)ulos contra esa boca $ir)e y sensual"
4 Estoy aguardando, 'ic6"
Sus palabras %icieron pedazos sus pensa)ientos capric%osos y la devolvieron a la realidad" 9oda
inocencia y candor, di+o lenta)ente"
4!reo que todos los )uc%ac%os tene)os 3pocas de rebeldía y resenti)iento contra aquellos que tienen
autoridad sobre nosotros" Si doy la sensaci&n de tenerle antipatía algunas veces, debe ser por ese )otivo"
0n bu$ido de e1asperaci&n precedi& a las palabras de Sable<
4 ?uy listo, 'ic6" 0na respuesta que no es una respuesta" 4 Se ec%& %acia atrás y cogi& el vaso4" (lg2n
día de estos t2 y yo va)os a tener otra pequeña c%arla" En cierto sentido t2 eres )i""" er""" pupilo y creo que
no %e sido )uy +usto contigo" 9al vez )e ocupar3 )ás de ti en el $uturo""" )uc%o )ás que en el pasado
Se puso de pie despu3s de vaciar de un trago todo el contenido del vaso de ron" !onte)pl& el se)blante
de aso)bro y desconcierto de 'icole con una sonrisa y ter)in&<
4 5-is$rutarás, estoy seguro7 4 A sali& )a+estuosa)ente"
-urante varios segundos 'icole s&lo pudo )irarlo con $i+eza )ientras se ale+aba" 8>u3 de)onios %abía
querido decir con eso:, se pregunt&" !on un suspiro volvi& a las listas de carga)entos, pero no podía
concentrarse en el traba+o" 'o era propio de Sable indagar de esa )anera, y podría %aber +urado, antes de
aquella )añana, que 3l apenas era consciente de la e1istencia de su gru)ete" 8>u3 %abía detrás de su
e1traño proceder:
9a)poco le %abía gustado la $or)a en que sus o+os le %abían recorrido el cuerpo" En el pasado casi no la
%abía )irado" 8(caso esos o+os de lince descubrieron alg2n $allo en su dis$raz: 8*abía adivinado algo: 8Se
%abría vuelto su rostro de)asiado $e)enino: Ec%& un vistazo nervioso a sus pec%os aplanados, que, co)o
era %abitual, estaban $a+ados deba+o de la ca)isa de lienzo" 'o, sola)ente podía lla)arle la atenci&n su $alta
de )usculatura viril" Su dis$raz no le %abía $allado, estaba segura""" o casi"
9al vez, concluy&, estaba aburrido y se divertía azuzándola" Si %ubiese sabido o siquiera sospec%ado
algo, ella no estaría a%ora sentada ante aquella )esa" 0n escalo$río serpe& por su colu)na vertebral al
recordar el destino de la ra)era pelirro+a y se puso a traba+ar"
Se dedic& a su tarea por alg2n tie)po" El cuarto estaba en silencio y s&lo la perturbaba el golpeteo suave
de las olas contra el casco de la nave y el agradable susurro del viento en el vela)en"
#a Belle Garce se %abía construido %acía cuatro años siguiendo las &rdenes precisas y el diseño detallado
del capitán Sable" Era una goleta de cuatro )ástiles, larga, ba+a y )ás bien angosta" #a nave no era sino una
a)enaza de trescientas diecinueve toneladas, ar)ada con veinte cañones cortos y gruesos de cinco
6ilogra)os y )edio y dos cañones largos de proa de oc%o 6ilogra)os para la captura del ene)igo"
El cuarto donde se encontraba traba+ando 'icole era la o$icina del capitán. a pesar del $ino tapete que
cubría el piso y de las cortinas de da)asco color albaricoque que colgaban de las portillas de popa, el pesado
escritorio de roble del rinc&n así co)o las cartas de navegaci&n y los )apas que cubrían las paredes daban
clara prueba de ello" #a )esa de 'icole estaba situada a estribor y en el centro de la %abitaci&n destacaba
otra )esa )uy pulida con varias sillas ba+as de cuero alrededor"
El ruido producido por una puerta al abrirse %izo que 'icole alzara rápida)ente la cabeza"
4/racias a -ios que eres t2, (llen 4)usit&"
Ml se ri& al tie)po que se apoyaba en el borde de la )esa donde ella traba+aba"
48>u3 sucede, 'ic6: 89e %a estado $astidiando otra vez el capitán:
'icole arro+& la plu)a y pregunt& seria)ente<
4 (llen, 8piensas que Sable sabe que soy una c%ica:
El brillo )alicioso de sus o+os azules se desvaneci& al instante" ,reocupado, pregunt&<
4 8>ue te %ace preguntarlo: 8*a dic%o algo:
?ostrando cierta i)paciencia, respondi&<
4 Está actuando de una )anera e1traña" Esta )añana di+o una sarta de tonterías acerca de no
conocernos )utua)ente y de ocuparse )ás de )í en el $uturo"
(llen solt& un silbido casi inaudible" !eñudo, se $rot& el )ent&n"
4 *)), 5no )e gusta nada7 Sable no es ning2n tonto y cual4 quiera que te )irara con atenci&n se daría
cuenta de tu dis$raz" 'ic6, esto resuelve el asunto" !uando llegue)os a 'ueva =rleans tendrás que
per)itir)e que )e %aga cargo de ti"
45=%, (llen, no )e vengas otra vez con eso7 El no puede saberlo" Si lo supiese, puedes estar seguro de
que no estaría sentada a%ora aquí"
4 'o est3s tan segura" Es co)o un gato en )uc%as cosas y es )uy capaz de +ugar con una ratita de
cabeza ro+iza" *ablo en serio, 'ic6, cuando toque)os puerto esta vez %as de dese)barcar con)igo y )e
encargar3 de ti" *e estado )editando )uc%o sobre esto, 'ic6""" no puedes continuar co)o %asta a%ora" Si
rec%azas )i ayuda no )e de+arás otra alternativa que contárselo a Sable"
!onsternada, 'icole le suplic& con la )irada" ,ero su rostro era una )áscara de deter)inaci&n absoluta"
4Estoy %ablando )uy en serio, 'ic6" 9oda esta )ascarada se acaba en cuanto toque)os el puerto de
'ueva =rleans"
#o estudi& en silencio" Era curioso que por $in se decidiera a usar la a)enaza de$initiva" A se pregunt& por
qu3 elegía este )o)ento para usarla" ,or supuesto, ella podría vengarse"""
48'o estás olvidando que puedo contarle a Sable""" lo que s3 de ti:
El se)blante de (llen se petri$ic& y una )irada terrible aso)& a sus o+os"
4 8?e estás a)enazando, 'ic6: -ebo advertirte que no lo %agas" !orre en busca de Sable si lo pre$ieres,
pero no podrás probar nada y segura)ente se revelará tu dis$raz %agas lo que %agas" ,or otra parte 4continu&
blanda)ente4, podrías )antener la boca cerrada en cuanto a lo que sospec%as y de+ar que )e ocupe de ti
%asta que est3s en posici&n de áni)o $avorable para regresar a Inglaterra" 4/entil)ente, añadi&4< ?e agradas,
'icole, y )e encargar3 de llevarte sana y salva a tu $a)ilia en el instante en que lo digas"
4 Aa veo 4co)ent& ella, $ría)ente4" ?uy bien, )e te)o que no tengo otra alternativa que aceptar tu
bondadoso o$reci)iento" 4 #a voz de 'icole acentu& la palabra bondadoso y (llen se encogi& de %o)bros"
9o)& una )ano de 'icole entre las suyas"
4 'o lo to)es así, 'ic6" Si lo )editas un poco te darás cuenta de que tengo raz&n" (%ora es la 2nica
soluci&n y debí %ab3rtelo e1igido %ace )uc%o tie)po" 'o te preocupes de)asiado de que pague tus gastos
de a%ora en adelante""" )e %ace $eliz %acerla" Si te disgusta )uc%o, puedes llevar una cuenta precisa y
pagar)e una vez que recuperes tu posici&n social y tu $ortuna" 4 -espu3s le rog&4< Sea)os a)igos, 'icole"
*e)os sido co)pañeros durante de)asiado tie)po para separarnos eno+ados""" especial)ente cuando s&lo
estoy pensando en tu bienestar"
0na sonrisa involuntaria curv& los labios de 'icole"
4 5=%, )aldito seas, (llen7 >ue se %aga co)o dices" Estoy cansada de luc%ar contra ti y tal vez tu plan es
el )ás sensato" 4 -e )ala gana, ad)iti&4< -esde luego no tengo nada que perder con probarlo" ,ero te
pagar3 %asta el 2lti)o penique"
Se oy& una tosecita discreta detrás de ellos y girando en redondo 'icole se qued& con la boca abierta al
ver a Sable recostado contra la puerta. con los brazos cruzados sobre el pec%o los observaba atenta)ente"
4 8#e pasa algo a la )ano de 'ic6: 4 inquiri&, cáustico"
(llen la solt& co)o si $uera un carb&n al ro+o vivo y se puso de pie con brusquedad al tie)po que decía
entre dientes<
4 Er""" 'ic6 crey& que se le estaba $or)ando un $or2nculo y la estaba e1a)inando"
En tono sarcástico, Sable )ur)ur&<
4 ?3dico ta)bi3n, nada )enos" -ebo co)unicarle al ciru+ano del barco que cuando necesite un asistente
la pr&1i)a vez estarás encantado de cooperar con 3l" 4 (partándose de la puerta con un )ovi)iento $elino, la
abri& de par en par y orden& con voz %elada 4< Se necesitan tus servicios en cubierta, BaIlard" En caso de que
no lo %ayas notado, %ay )uc%a actividad en el barco" *e)os avistado una nave y creo que es )uc%ísi)o )ás
i)portante que el $or2nculo de la )ano de 'ic6" (de)ás 4añadi& con voz de seda4, 'ic6 está a )i cargo""" no
al tuyo"
El rostro de (llen no )ostr& ninguna e)oci&n, pero apret& los labios al oír el co)entario $inal de Sable y
sus %o)bros se pusieron rígidos al salir" !uando se %ubo )arc%ado, Sable cerr& la puerta y gir& en redondo"
48A desde cuándo ocurre esto: 4pregunt& con voz $uerte"
Eludiendo una respuesta directa, 'icole se es$orz& por )antener el se)blante en blanco"
4 8>u3: 'o entiendo lo que dice" 4 !on aire inocente, pregunt&4< 8El señor Ballard no debe entrar aquí:
Sable so$oc& un +ura)ento y la $ul)in& con la )irada"
4 5'o )e to)es por est2pido7 !reo, +oven 'ic6, que tendre)os esa c%arla )uy pronto, una agradable,
tranquila y privada c%arla personaO 5solos t2 y yo7
0nos golpes rápidos a la puerta del ca)arote i)pidieron continuar la conversaci&n" (briendo la puerta de
golpe, Sable le grit& a Ia6e, que estaba delante de 3l"
4 5Sí7 8>u3 pasa a%ora:
4Señor, nos esta)os acercando con rapidez" #a nave es un paquebote ingl3s $uerte)ente ar)ado, pero
trata de evitar co)bate" 8#o persegui)os:
Sable sonri& con cinis)o y dio una pal)ada en el brazo de Ia6e"
4 Bien, 8t2 que opinas: #anzando una )irada a 'icole por enci)a del %o)bro, le orden& con voz ta+ante<
4592 te quedas aquí7 'o quiero ver tu cara en cubierta" 8Entendido:
'icole asinti& )ientras se le iba $or)ando un nudo en la boca del est&)ago" Sobre su cabeza ya podía oír
los pies descalzos de los %o)bres corriendo por cubierta preparados para la acci&n, así co)o el retu)bar de
los cañones" #os tiradores )ás diestros, con los ri$les cargados y listos, estarían trepando por los corda+es
%asta sus puestos y 'icole sabía que la cubierta principal sería un %ervidero de actividad $ebril )ientras
quitaban de en )edio todo aquello que estorbara la batalla in)inente y lo al)acenaban en la bodega" Sable,
desde su posici&n venta+osa en el puente de )ando, estaría voci$erando las instrucciones de 2lti)o )o)ento
)ientras los barcos se iban acercando uno al otro"
'ada de ello la )olestaba cuando se atacaba alg2n barco español o $ranc3s" ,ero cuando el barco era
ingl3s, sus senti)ientos entraban en con$licto" ?ás tarde, cuando traían a los prisioneros a bordo y
traspasaban a las presas al barco vencido, se sentía inquieta y alterada por tener que unirse a los de)ás en
el saqueo a sus propios co)patriotas"
Intent& ignorar lo que estaba sucediendo a su alrededor y se en$rasc& en las listas de carga)entos" ?as,
incapaz de pasar por alto el estruendo de los cañones y los ruidos de la luc%a encarnizada, se puso a
observar el desarrollo de la batalla por la portilla"
#a luc%a que sigui& $ue $eroz" #os rugidos y esta)pidos de los cañones retu)baban en el )ar ba+o los
rayos del sol y el aire se llenaba de %u)o y gritos de los %eridos" ?ientras 'icole seguía )irando, el
paquebote, en un desesperado intento de inutilizar a La Belle Garce, descarg& una $eroz andanada" ,ero no
%izo )uc%o daño ya que sus cañones no tenían el alcance de los de La Belle Garce, y Sable, %abiendo
anticipado esa )aniobra del capitán del barco ene)igo, ya %abía ordenado que La Belle Garce ca)biara
brusca)ente de ru)bo y los disparos +a)ás llegaron al barco"
!uando al $in se %izo el silencio, 'icole se introdu+o en el ca)arote privado de Sable y espi& por la
escotilla" El paquebote %abía luc%ado con valentía, pero no %abía podido co)petir con La Belle Garce en un
plano de igualdad" *abía caído el )ástil )ayor y las velas colgaban %ec%as +irones )ientras la nave se
)antenía a $lote a duras penas" #os %eridos atestaban la cubierta y 'icole se %allaba )irando la nave cuando
arri& su bandera para rendirse" !on un nudo en la garganta, 'icole volvi& la cabeza para no ver las escenas
de carnicería" 8,or qu3 tenía que atacar barcos ingleses:, se pregunt&"
Era $ácil olvidar que Estados 0nidos estaban en guerra con /ran Bretaña. se necesitaba un
aconteci)iento co)o 3ste para %acerle recordar a 'icole la guerra del señor ?adison" #a ca)paña )ilitar de
!anadá era algo re)oto para ella" Era co)o si los países beligerantes $ueran otros" #as violentas batallas en
los /randes #agos y el bloqueo a la Ba%ía de !%esapea6e no signi$icaban )uc%o para ella" 'o veía raz&n
para preocuparse por una batalla que se %abía librado se)anas o )eses atrás y cuyo resultado ya estaba
establecido" 'ueva =rleans y el !aribe estaban a gran distancia del ataque británico al Buerte Step%enson
sobre el río Sandus6y al norte de =%io" ?as a%ora, con la tripulaci&n victoriosa de La Belle Garce abordando
el paquebote inutilizado y sus o$iciales y tripulaci&n to)ados prisioneros, la guerra del señor ?adison 4la
F/uerra del I)presorG4 era )uy real y estaba )uy cerca"
Se abri& la puerta y 'icole levant& la cabeza" (l ver a Sable el coraz&n le dio un vuelco en el pec%o" 9enía
una %erida leve en la $rente y traía un pequeño co$re de piel y bronce ba+o el brazo" Sus o+os ardían con $uego
dorado por la victoria y el viento %abía revuelto su pelo negro azulado, añadiendo a2n )ás encanto, pens&
'icole, a su gran atractivo" !on una +ubilosa sonrisa, arro+& el co$re sobre la )esa y e1cla)&"
4 5*e)os %allado un tesoro, 'ic67 #a (r)ada Deal pagará )uc%o para recuperarlo de nuestras )anos"
Su natural curiosidad %izo que 'icole se acercara a la )esa" #a cerradura que sellara el co$re %abía
saltado con el disparo de una pistola, pero qued& desilusionada cuando, al atisbar el contenido, vio sola)ente
unos cuantos libros negros y algunos docu)entos"
4 8>u3 son: 4 pregunt& con una )irada perple+a en los o+os"
>uien contest& $ue (llen, que se acercaba silenciosa)ente por detrás de ella<
4 #ibros de claves británicos"
0n silencio o)inoso sigui& a las palabras de (llen" !on la vista $i+a en el co$re abierto, 'icole sabía que
Sable la estaba observando con atenci&n" ?antuvo i)perturbable el se)blante, ocultando la consternaci&n
que sentía" Entristecida, se pregunt& cuáles serían los senti)ientos de (llen con respecto a la captura de
esos libritos negros que revelarían los secretos de los despac%os ci$rados británicos que %abían tenido la )ala
$ortuna de caer en )anos de los nortea)ericanos. esos libritos, pens& 'icole, con$undida por sus e)ociones
encontradas, que proporcionarían a los nortea)ericanos una in+usta venta+a sobre los ingleses"
Sable se sent& sobre la )esa cerca del co$re, encendi& un cigarro $ino y negro y sac& uno de los libros"
(llen no pudo evitar un )ovi)iento involuntario %acia adelante co)o si quisiera arrancarle el libro de la )ano"
Sable lo )ir& socarrona4 )ente con una sonrisa desagradable torci3ndole la boca"
4 8Estás interesado en ellos, Ballard:
(llen supo contenerse y responder con absoluta cal)a<
4 'o, no en particular" ,ero ellos e1plican por qu3 el paquebote luc%& con tanta desesperaci&n"
Si)ple)ente )e interesaría saber qu3 )otivos tuvo el capitán de ese barco para no destruir4 los antes que
per)itir que cayeran en )anos ene)igas"
Sable se encogi& de %o)bros"
4 Bue lo bastante necio co)o para esperar %asta el 2lti)o )inuto antes de tratar de dese)barazarse de
ellos" #o pillaron en el preciso )o)ento en que iba a arro+arlos por la borda" 4!lavando una )irada penetrante
en el rostro de su interlocutor, añadi&4< Es una verdadera lásti)a que no %aya sido )ás listo y veloz"
(llen guard& silencio y Sable, perdiendo al parecer todo inter3s en 3l, co)enz& tranquila)ente a %o+ear el
libro"
4 *)), no puedo sacar )uc%o sentido de todo esto, pero estoy seguro de que los )ilitares apostados en
'ueva =rleans estarán encantados con ellos" 4 #uego, co)o (llen no daba señales de querer )arc%arse, lo
)ir& signi$icativa)ente y le pregunt&4< 8'o tienes nada que %acer en cubierta:
El rostro de (llen se tiñ& de ro+o y sin una palabra )ás, gir& sobre sus talones y sali&" Sable lo observ&,
cerr& la puerta a sus espaldas y su )irada cay& una vez )ás sobre el rostro de 'icole" -aba la sensaci&n de
estar esperando que %ablara, pero que la )ataran si podía pensar en algo que decir"
#ibrando una batalla interna, desgarrada entre la lealtad a Estados 0nidos y a Sable y el conoci)iento de
que esos libritos podrían costar la vida a cientos de británicos, tuvo que contenerse violenta)ente para no
arrancar los libros de la )ano delgada y aristocrática que los sostenía, coger el co$re y arro+arlo por la
escotilla" Sus pensa)ientos debieron traicionarla porque Sable solt& una carca+ada áspera y )ur)ur&<
4 Ao no lo intentaría, 'ic6" A si estuviera en tu lugar, aprendería cuanto antes a no de+ar traslucir )is
senti)ientos tan abierta)ente"
'icole se en$rent& a los o+os del capitán con osadía, aunque el coraz&n le golpeaba el pec%o co)o un
ta)bor"
4 ?e te)o que no le entiendo, señor" 8>u3 quiere decir:
>uitándose el cigarro de entre los dientes y arro+ando el libro en el co$re, se puso de pie" Instintiva)ente,
'icole dio un paso atrás pues se sinti& alar)ada al tenerlo tan cerca" #a carca+ada de Sable son& )ás co)o
un gruñido de satis$acci&n, pens& 'icole con recelo al ver que se acercaba )ás a ella" 9uvo que %acer un
gran es$uerzo para no continuar retrocediendo, ya que tenía la plena seguridad de que era precisa)ente eso
lo que estaba tratando de obligarla a %acer" -o)inándose, per)aneci& en su lugar y alz& el rostro %acia el del
capitán, que lucía una sonrisa siniestra en la boca a s&lo centí)etros de distancia" Se sostuvieron la )irada
por un )o)ento y a 'icole se le ocurri& la peregrina idea de que 3l tenía la intenci&n de besarla" !on
de)asiada $recuencia %abía visto danzar en sus o+os la lla)a del deseo cuando quería acostarse con alguna
)u+er co)o para no saber reconocerla, y podía +urar que por s&lo un instante, una $racci&n de segundo,
aquella lla)a %abía brillado en sus o+os" El desconcierto y la con$usi&n iban en au)ento, así que la )uc%ac%a
trag& saliva con gran es$uerzo y repiti& est2pida)ente"
48>u3 %a querido decir:
4 ?e parece que sabes )uy bien lo que %e querido decir, 'ic6" 4 Entonces la de+& práctica)ente
paralizada cuando le pas& un dedo largo y delgado por la cara, al tie)po que )ur)uraba4< 0n cutis )uy
suave para un )uc%ac%o, 'ic6" ?e pregunto si de verdad eres un )uc%ac%o"
Sacudida por el terror, ec%& la cabeza atrás brusca)ente y con dos saltos se ale+& al otro e1tre)o del
cuarto" !on la voz ronca y )ás áspera a%ora por el )iedo, e1cla)&<
45'o sea ridículo7 5,or supuesto que soy un )uc%ac%o7 8>u3 otra cosa podría ser: Nlti)a)ente %a
estado de un %u)or )uy e1traño, señor, y desearía que no descargara todo su )al%u)or riñ3ndo)e"
4 8-ices que )i %u)or es e1traño: 8>ui3n sabe: 4 replic& en tono )editativo"
#a )ir& a los o+os con e1presi&n enig)ática y 'icole dese& que se $uera de allí" ,or un )o)ento crey&
que seguiría con sus preguntas desconcertantes, pero la )irada de Sable se desvi& a los libros de claves"
Encogi3ndose de %o)bros co)o si se %ubiera cansado de aquel +uego, Sable se acerc& a la )esa y recogi&
los libros negros"
4 Mstos, creo, estarán )ás seguros si los guardo en la ca+a $uerte" 4 Sin )ás, gir& y se dirigi& a su
ca)arote privado" -o)inada por e)ociones contradictorias, lo vio depositarlos en la ca+a de seguridad que
estaba cerca de su ca)a" Ml poseía la 2nica llave que la abría. era una ca+a enor)e y )uy pesada, así que no
%abía cuidado de que pudieran robarla"
'o podía %acer nada en absoluto para detenerlo, re$le1ion& con desconsuelo, sin saber a ciencia cierta si
real)ente quería %acer algo" (l )enos, )ientras los libros estuvieran guardados en la ca+a $uerte no podrían
%acer daño a nadie"
'o era tan descabellado que 'icole se encontrara en un verdadero dile)a< sentía gran aprecio por los
Estados 0 nidos, pero a2n seguía considerándose inglesa" Aesos libritos negros la colocaban en una posici&n
)uy inc&)oda" 0na parte de su ser deseaba destruirlos y sin e)bargo, en el $ondo, si)patizaba con los
nortea)ericanos" ?ás desdic%ada que nunca al descubrir que ya no sabía qu3 pensar de la guerra, de+&
escapar un largo suspiro"
Esa noc%e, cuando sali& en busca de un poco de aire $resco, vio a (llen cerca de la proa del barco y le
co)ent& que deseaba que esos libros desaparecieran" (llen la )ir& de un )odo peculiar y le pregunt&<
4 8'o te )olesta que los nortea)ericanos vayan a usar la in$or)aci&n contra tus propios co)patriotas"""
que )uc%ísi)os )arineros ingleses vayan a )orir a causa de ello:
Sinti3ndose avergonzada, co)o si $uera culpa suya que se %ubiesen encontrado aquellos )alditos libros,
'icole respondi& d3bil)ente<
4 Sí, desde luego" ,ero, (llen, esta)os en guerra y estoy segura de que los barcos británicos ta)bi3n se
las ingenian para robar secretos de los nortea)ericanos"
El se)blante de (llen se endureci&"
4Escuc%a bien 4re$un$uñ& en tono áspero y a )edia voz4, /ran Bretaña está luc%ando por su vida"""
8!rees acaso que está en esta guerra por pura diversi&n:
Se intensi$ic& su luc%a interior y 'icole susurr& en tono lasti)ero<
4 'o" ,ero, (llen, por $avor, co)pr3nde)e""" )e resulta )uy di$ícil to)ar partido""" %e estado le+os de
Inglaterra desde %ace cinco años y todos los que %e tratado durante ese tie)po %an sido nortea)ericanos"
#as $acciones de (llen se endurecieron a2n )ás y sus o+os azules casi se volvieron negros debido a la
violencia de sus e)ociones" Su puño se cerr& con $uerza y 'icole tuvo la inquietante sensaci&n de que si
estuviesen en alguna otra parte, le+os de )iradas curiosas, 3l le %abría sacudido llevado por la ira"
Entonces ella $or)ul& en voz alta la pregunta que durante tanto tie)po %abía estado $lotando en el aire"
4 92 no eres real)ente un desertor de la (r)ada Deal, 8;erdad, (llen:
En la oscuridad no pudo ver la e1presi&n de su rostro, pero percibi& la tensi&n de su cuerpo"
,er)anecieron callados durante varios segundos, con la )irada perdida en el )ar in$inito %asta el %orizonte"
(l $in, (llen ro)pi& el silencio"
4 5-iga)os que )e gustaría ver el $in de esta )aldita guerra7 y que %ar3 todo lo que est3 a )i alcance
para que ter)ine cuanto antes"
'icole trag& saliva sin saber si debía alegrarse o no de que (llen %ubiese re%usado responderle" 89enía
alguna i)portancia: #o principal era que la guerra ter)inara y, 8era real)ente i)prescindible que se to)ara
partido por alguna de las partes en con$licto: 'icole creía que no" ,ensativa, )ur)ur&<
4 Ao ta)bi3n %aría cualquier cosa que ayudara a darle t3r)ino" 'o es correcto que dos países con
vínculos tan estrec%os est3n en guerra"
(llen di+o entonces<
45Entonces ay2da)e, 'ic67 Esos libros de claves traerán )ás derra)a)iento de sangre, )ás %o)bres y
barcos perdidos para los dos bandos" ,ero si se los robáse)os a Sable y los destruy3se)os, no los tendría
ninguno de los dos contendientes"
4 8Dobárselos a Sable: 4 pregunt& ella, indecisa, ya que no le alegraba la idea de tener que %ab3rselas
con 3l"
45Sí7 9ene)os que %acerla, 'ic6" 5Si se destruyen esos libros, no s&lo no los tendrán los nortea)ericanos
sino ta)poco los británicos7 8'o te das cuenta""": Se a%orrarán las vidas de )uc%os %o)bres"""
nortea)ericanos y británicos" 5(y2da)e7
Sin e)bargo, 'icole vacilaba, pues sabía que Sable se pondría $urioso y que ella sería una traidora" ,ero
por otra parte, convencida de que estaría ayudando a ter)inar la guerra, y co)prendiendo que al co)partir la
suerte de (llen estaría cortando para sie)pre la relaci&n tan e1traña que la unía a Sable, accedi&" 'o capitul&
con entusias)o sincero, pero de+& de lado sus dudas con deter)inaci&n" (yudaría a (llen y cu)pliría con su
obligaci&n para dar t3r)ino a las %ostilidades entre Estados 0nidos e Inglaterra"
4Sí, te ayudar3 4respondi& con desgana )ientras sus o+os re$le+aban el torbellino de senti)ientos
encontrados que se debatían en su al)a 4" 8>u3 quieres que %aga:
(llen la estudi& severa)ente, pues estaba convencido de que no se %abía co)pro)etido de coraz&n,
pero luego se encogi& de %o)bros. necesitaba la ayuda de 'ic6 y sabía que estaría dispuesta cuando llegara
el )o)ento decisivo"
4 'o nos conviene actuar a%ora""" suponiendo que pudi3ra)os %acerlo" 'o tendría)os ninguna vía de
escape y una vez que desaparecieran los libros, Sable sabría que los %abía robado alguien del barco"
Esperare)os %asta llegar a Barataria" 9odo lo que puedes %acer )ientras tanto es vigilar estrec%a)ente a
Sable y avisar)e en cuanto los saque de la ca+a $uerte"
Se separaron poco despu3s" 'icole regres& silenciosa)ente a su alacena y (llen se qued& apoyado
sobre la barandilla de la cubierta con los o+os perdidos en la in)ensidad ca)biante del )ar" >uería tener esos
libros con tanta desesperaci&n que tenía que recurrir a todas sus $uerzas para do)inar el i)pulso de robarlos
de in)ediato, aquella )is)a noc%e, a cualquier riesgo" Su 2nico consuelo era saber que los libros no servían
de )uc%o a Sable" ,or desgracia, )uy pronto estarían en )anos de las autoridades nortea)ericanas" =+alá
%ubiese sido 3l quien descubriera al $ren3tico o$icial, un tal teniente Iennings4S)yt%e, en el )o)ento de tratar
de destruir aquella in$or)aci&n decisiva" (%ora, en vez de reposar a salvo en el $ondo del )ar, re$le1ion&
$urioso, descansaban en la ca+a $uerte de Sable" Esos libros no debían caer en )anos de los
nortea)ericanos, decidi& (llen con rabia" 5'o debían caer en )anos ene)igas7
CAPÍTULO VIII
Si bien Sable no volvi& a provocar )ás escenas inquietantes, 'icole vivía en constante con$licto con su
conciencia por lo que %acia a 3l" Soñaba con que esos detestables libros de claves se desvanecían en el aire
evitando de ese )odo la necesidad de ene)istarse con Sable" !uando se %allaba a solas en el ca)arote del
capitán, pasaba %oras con la )irada clavada en la ca+a $uerte tratando de %acerlos desaparecer por $uerza de
voluntad" ,ero era in2til< sabía que estaba co)pro)etida a robar aquellos libros negros"
El regreso a la ba%ía de Barataria se llev& a cabo sin di$icultades y 'icole lo vivi& co)o una llegada al %ogar
cuando divis& los contornos de las islas Grand Terre y Grand Isle en el %orizonte"
-urante cinco largos años Grand Terre, el cuartel general de Iean #a$itte, el aristocrático contrabandista de
terrible $a)a, %abía sido co)o su segundo %ogar, ya que el pri)ero era La Belle Garce" Era precisa)ente en /rand
9erre, al este de "/rand Isle, donde #a$itte %abía construido enor)es al)acenes para guardar el producto de los
pilla+es co)etidos por los nu)erosos barcos que pululaban en la %abía" 9a)bi3n allí %abía %ec%o construir un gran
barrac&n de esclavos bien provisto, burdeles, casas de +uego y ca$3s para diversi&n de los piratas" #a$itte era el rey
de los contrabandistas y se paseaba descarada)ente por 'ueva =rleans, con su porte erguido y gallardo,
codeándose con los ricos y arist&cratas co)o si les desa$iara a negarle el derec%o de estar allí"
?uy pocos lo %acían, pues el contrabando era un )odo de vida casi respetable en #ouisiana del sur, y %abía
)ás de una $a)ilia aristocrática que debía su $ortuna al contrabando, para gran consternaci&n de los
nortea)ericanos" #os criollos, blancos de ascendencia $rancesa y española que do)inaban esa regi&n, no %allaban
nada )alo en ello, y cuando los $uncionarios y co)erciantes nortea)ericanos intentaban %acerles co)prender que
era una actividad ilegal, se topaban con )iradas de inco)prensi&n y tonos de protesta"
4 Indudable)ente, monsieur está equivocado, 5)i abuelo $ue un gran contrabandista7 Es s&lo una $or)a )ás de
vida, n'est ce pas:
Era en e$ecto una $or)a de vida, y los incontables brazos pantanosos del río al sur de 'ueva =rleans
constituían un )arco ideal para los contrabandistas" #a zona pantanosa era co)o una catacu)ba, con escondri+os
donde al)acenar las )ercancías antes de transportarlas secreta)ente por las vías de agua de los brazos
cenagosos %asta los al)acenes de la ciudad"
Se llevaban a cabo )uc%ísi)as operaciones de contrabando en pequeña escala, pero el grupo de #a$itte,
ubicado en Grand Terre, era con )uc%o el )ás nu)eroso, ya que contaba con )ás de )il %o)bres" #a ba%ía de
Barataria estaba llena de barcos de todos los ta)años y calados< $aluc%os, lugres de velas ro+as y goletas. algunos
buques capturados y reparados para volver al )ar. barcos piratas y unos pocos buques corsarios. y allí, arrogante,
con sus tres presas a la zaga, La Belle Garce
!o)o ocurría sie)pre que regresaba un barco a puerto, %abía una actividad $ebril tanto a bordo del barco co)o
en tierra" -e ordinario, 'icole adoraba ese período de intensa e1citaci&n, pero ese via+e %abía sido di$erente y
desagradable en )uc%os sentidos, y estaba tensa y con los nervios de punta sabiendo que dentro de poco (llen y
ella )is)a ba+arían a tierra para quedarse allí inde$inida)ente" 0na vez que esos libros de claves estuvieran en sus
)anos, no %abría regreso" 'unca )ás navegaría en La Belle Garce co)o el gru)ete4secretario del capitán, y
nunca )ás volvería a dor)ir en su estrec%o cuc%itril ocultando su identidad ba+o apariencia de )uc%ac%o" Era el
$inal de una aventura que %abía co)enzado al ser izada a la grupa de un caballo %acía años" #a pobre 'icole no
sabía si estar contenta o triste"
(llen y ella %abían acordado seguir un plan )uy sencillo" !o)o sabían que la )ayoría de la tripulaci&n estaría
en tierra y que el capitán se quedaría a bordo %asta despu3s de la pri)era salida, decidieron reducirlo en su
ca)arote en el barco casi desierto" -espu3s de atarlo y a)ordazarlo, sería $ácil quitarle la llave que llevaba colgada
al cuello, abrir la ca+a $uerte, recuperar los libros y escapar %acia la costa re)ando" #o de+arían atado en su litera
con la esperanza de que lo descubrieran %oras )ás tarde" 'o sorprendería a nadie verlos llegar +untos a tierra, ya
que el +oven 'ic6 sie)pre seguía los pasos de Ballard" 9a)poco les e1trañaría que llegaran con un pequeño ba2l ni
que partiese in)ediata)ente en direcci&n a 'ueva =rleans" ?uc%os )ie)bros de la tripulaci&n ya estaban
%aciendo proyectos para la orgía de vino y )u+eres que encontrarían en aquella ciudad de vida licenciosa" S&lo
(llen y 'icole sabían que su destino $ina no sería 'ueva =rleans"
El 2nico $allo del plan era que Sable abandonase el barco antes de lo previsto llevándose los libros de claves"
Era i)prescindible que el barco estuviera casi vacío. sería catastr&$ico que alg2n )arinero entrara inoportuna)ente
al ca)arote del capitán con alguna petici&n de 2lti)a %ora" (llen per)anecería a$uera, aunque cerca, y le tocaría a
'icole ocuparse de que Sable se quedara en su ca)arote %asta que se %ubiese dispersado la tripulaci&n" ,ara ello,
(llen %abía deslizado una pequeña pistola con cac%as de )ar$il en las )anos de 'icole advirti3ndole que la usara
s&lo en el caso de que Sable intentara abandonar su ca)arote" 9enían la esperanza de que no lo intentase %asta
que (llen estuviera listo para entrar en acci&n"
'icole estaba tan nerviosa co)o una potranca asustadiza e vísperas de su pri)era carrera" #a pequeña pistola
que llevaba escondida en la cintura le pesaba co)o un cañ&n y cada vez que Sable %ablaba, estaba segura de que
%abía descubierto el co)plot" Se es$orz& por )antenerse $ría y distante y $ingi& estar ordenando su )esa de traba+o
)ientras ignoraba la turbadora pro1i)idad de Sable"
*iggins entr& para conversar breve)ente con el capitán, Sable )and& a 'icole a %acer una diligencia en el
pañol" !asi se neg& a %acerla, pero con *iggins allí, no tuvo )ás re)edio que obedecer" Se apresur& cuanto pudo,
te)erosa de que Sable se $uese antes de su regreso. el trayecto de vuelta lo %izo a carrera, y entr& al ca)arote
casi sin resuello" Sable estaba solo y recibi& la in$or)aci&n con un gruñido indi$erente"
,arecía no tener prisa por abandonar el barco y 'icole le dio gracias a su suerte" ,ero eso no quería decir que
dudara de su %abilidad para retenerlo allí< pocos %o)bres se atreverían a discutir con una pistola" Sin e)bargo, se
%ubiese sentido )uc%o )ás segura si (llen estuviese a su lado" ( decir verdad, 'icole estaba desgarrada" En el
$ondo estaba convencida de que le debía cierta lealtad a Sable, pero no podía per)itirle que entregara esos libros
de claves a los nortea)ericanos" Inconsciente)ente, $runci& el ceño"
4 8,reocupado por algo, 'ic6: 4 pregunt& Sable, y 'icole se sobresalt& al oír sus palabras"
-e+& de revolver los papeles y se volvi& para )irarlo de cara"
4 ,ues no, señor" S&lo estaba concentrado en )i traba+o" Aa sabe lo que pasa cuando se tiene la )ente
ocupada"
0n resoplido de descon$ianza recibi& sus palabras" Sable estaba descansando en uno de los a)plios sillones
de cuero situados +unto al escritorio" Estaba a )edio vestir, con la ca)isa blanca de %ilo abierta casi %asta la
cintura, y 'icole s2bita)ente cay& vícti)a de un deseo desconcertante de pasar sus )anos por aquel pec%o
)usculoso" 0na )ano de Sable se apoyaba sobre el escritorio y sostenía un vaso de ron oscuro a pesar de la %ora
tan te)prana" (de)ás estaba $u)ando un $ino cigarro negro y su aro)a e)briagador $lotaba en el aire"
=bservándolo por deba+o de las pestañas, percibi& una vez )ás esa sensaci&n de energía y poder contenidos que
e)anaban de 3l" ,or una $racci&n de segundo cuestion& la cordura de ganarse su ene)istad. sabía de sobra que
podía convertirse en el ene)igo )ás devastador y cruel" #os rodeaba el silencio e1cepto por el suave golpeteo de
las olas contra el casco" ,resintiendo que se esperaba )ás de ella, pregunt& con acritud<
4 8'o le %a gustado )i respuesta, señor:
(plastando el cigarro en un platillo de porcelana y aparente)ente absorto en la tarea, di+o en tono pensativo<
4 'o, no )e %a gustado tu respuesta, pero nunca )e agradan del todo"
'icole contuvo su lengua, pues no deseaba que se desatara otra discusi&n entre ellos" (l no obtener una
respuesta ni un co)entario )ordaz sobre sus palabras, Sable desvi& la )irada a la cara de la +oven"
48'ada que decir, +oven 'ic6:
'icole )ene& la cabeza y le volvi& la espalda deliberada)ente" #o oy& levantarse del sill&n y le dio un vuelco el
coraz&n cuando 3l co)ent&<
40n 'ic6 callado es algo inusual" 8Estás planeando algo acaso:
'icole )antuvo la cabeza gac%a deseando con todas sus $uerzas que la de+ara en paz" 'o podría soportar otra
de esas conversaciones inquietantes y e1trañas que parecían no llevar a ninguna parte"
Bue una suerte que no pudiera ver a Sable en ese )o)ento, pues estaba )irando $i+a)ente la parte posterior
de su cabeza con una )irada penetrante y especulativa" #o %izo así durante varios segundos, pero co)o 'icole no
reaccionaba, se encogi& de %o)bros con indi$erencia y se dirigi& a su ca)arote privado"
'icole supuso que se estaba vistiendo para abandonar el barco" Sinti& la boca reseca y supo que, a )enos que
(llen apareciera de in)ediato, tendría que i)pedirle salir" Su )ano se desliz& %acia la pequeña pistola, y volvi& la
cabeza para )irar por el u)bral de la puerta precisa)ente en el )o)ento en que Sable regresaba al cuarto vestido
y con el co$re negro de cuero ba+o el brazo" 5Bien, se di+o valerosa)ente, %a llegado el )o)ento7
Sable arque& una ce+a al ver que se levantaba de la )esa y se dirigía a la puerta de salida"
489e vas, 'ic6: Si aguardas un )inuto puedes venir con)igo"
Sin duda ignorante de la traici&n que estaba a punto de co)eterse, no le prest& )ás atenci&n" -e+& el co$re
sobre el escritorio y lo abri&, dándole la espalda" -espu3s de revisar el contenido, cerr& la tapa de un golpe e %izo
girar la llave" ,oni3ndose lo una vez )ás ba+o el brazo, se dio la vuelta, deteni3ndose de pronto cuando su )irada
cay& sobre 'icole, que de pie y )uy erguida delante de la puerta, sostenía una pistola en la )ano"
45;aya, vaya7 4e1cla)& casi divertido4" 8Signi$ica eso lo que creo que signi$ica:
'icole trag& saliva, ignor& el co)entario inoportuno y di+o con los dientes apretados"
4 -e+e ese co$re sobre el escritorio"
4 ,or supuesto" #o que digas, se %ará" Espero que no seas una persona nerviosa, 'ic6" (borrecería que )e
%icieras un agu+ero por accidente 4 )ur)ur& Sable )ientras seguía sus instrucciones" El co$re qued& sobre el
escritorio y a salvo, luego 3l se sent& sobre el borde y se cruz& de brazos al tie)po que preguntaba, $ascinado4.
8Espera)os que aparezca (llen o vas a %acerlo t2 solo:
#a pregunta la sobresalt&, sobre todo la re$erencia a (llen" 8*abría adivinado el co)plot: !ierta)ente su tono
era de)asiado tranquilo y esa actitud desconcertaba a 'icole" *abía esperado un acceso de c&lera, no esa
indi$erencia divertida" #anz& un vistazo inquieto al rostro de Sable y advirti& que si bien parecía estar seguro y
tranquilo, tenía una línea tensa alrededor de la boca y sus o+os estaban deliberada)ente ine1presivos"
4 8'o vas a responder: Bueno, es una actitud prudente" ;eo que (llen te %a enseñado )uy bien" 4 Sus o+os se
desviaron de la cara de 'icole y se alzaron por enci)a de ella 4" (quí llega el bueno de (llen"
!on alivio in$inito, 'icole gir& en redondo %acia la puerta y en ese preciso instante Sable atac&" 'icole s&lo tuvo
un segundo para co)prender que se %abía de+ado engañar por uno de los trucos )ás vie+os de este )undo" #os
brazos de Sable le ciñeron el cuerpo co)o dos bandas de %ierro y sus )anos casi le destrozaron las suyas
)ientras le arrancaba la pistola" #uc%ando denodada)ente, 'icole le golpe& los brazos para poder escapar, pero 3l
la do)in& sin es$uerzo y la apret& )ás contra su pec%o en un abrazo doloroso"
45'ecio7 4le susurr& al oído4" 8-e verdad creíste que te saldrías con la tuya:
-e)asiado en$urecida para tener )iedo, los o+os de 'icole se volvieron negros de $uria"
45Su3lte)e7 4le escupi&4" 5-3+e)e ir7
#uc%& en silencio %asta que se dio cuenta de que los e1traños o+os a)barinos la estaban )irando con $i+eza,
que la boca lucía una sonrisa satis$ec%a y que las )anos que la sostenían con $ir)eza se %abían vuelto casi
acariciantes" Ec%& brusca)ente la cabeza atrás do)inada por el recelo y se le agrandaron los o+os ante la
e1presi&n que vio en la cara de Sable"
4#o sabes 4a$ir)& ella"
Ml la estrec%& )ás contra su cuerpo si eso era posible y )usit&<
4,or supuesto que sí, pequeña %ec%icera 4y de in)ediato sus labios le cubrieron la boca"
Su aliento olía a tabaco, sus labios eran duros y ásperos y, por )o)entos, salva+es o tiernos al )overse sobre
los de ella" (l sentir su contacto los sentidos de 'icole giraron vertiginosa)ente. era incapaz de pensar con claridad
)ientras per)anecía rígida entre sus brazos deseando que la soltara" -espu3s de lo que parecieron %oras, los
labios de Sable abandonaron la boca )agullada de 'icole y los brazos se a$lo+aron" !on una e1presi&n inquisitiva
en el rostro, Sable le pregunt&<
4 8Es porque soy yo o es (llen el 2nico con quien co)partes tus encantos:
9ensa y %ablando entre dientes apretados, estall&<
4 8,or qu3 no se lo preguntas a 3l:
4 9engo la intenci&n de %acerlo, )uc%ac%a" ?e propongo $or)ularle in$inidad de preguntas al bueno de (llen 4
aclar& alzando una ce+a"
!o)o si 3sa $uera una señal, la puerta se abri& de par en par y dos )arineros $ornidos entraron en la %abitaci&n
sosteniendo entre ellos a un (llen sanguinolento"
(l ver a (llen, 'icole avanz& %acia 3l, pero la )ano de Sable la retuvo a su lado"
4!o)p&rtate 4la a)enaz& en voz queda4" 89e gustaría unirte a 3l: Estoy seguro de que a los %o)bres les
encantaría"
*elada por lo que sugerían aquellas palabras, se qued& in)&vil, incapaz de $igurarse d&nde %abía $allado el
plan, o c&)o %abía sabido Sable que era )u+er" 8!uánto tie)po %acía que lo sabía:, se pregunt&, )areada"
8-esde el principio: 'o, segura)ente no. ni siquiera 3l %abría e1puesto a sabiendas a una niña a un estilo de vida
tan crudo y a )enudo tan cruel" Entonces 8cuándo: -e pronto tuvo conciencia del )ur)ullo de conversaci&n que
la rodeaba, pero $ue la voz de Sable la que se destac&<
4 #levadle aba+o y encadenadlo" ?e encargar3 de 3l )ás tarde" 4 A sus palabras la sacaron de su estupor"
4 5'o7 4 grit&, y pillando desprevenido a Sable casi se za$& de la )ano de %ierro que le presionaba el brazo"
,ero ese puño apret& )ás su carne tierna %aci3ndole daño" !onsciente de que sería i)posible escapar de la
)ano de acero que la tenía presa, le arañ& la )e+illa barbada con todo el odio contenido"
Soltando un +ura)ento, Sable la solt&, pero la to)& por el otro brazo in)ediata)ente y, %aci3ndola girar, le dio
una bo$etada" (so)brada, 'icole e1cla)&<
4 5?e %as golpeado, bastardo7
!on los o+os brillantes y entrecerrados, Sable re$un$uñ&"
4 5A te golpear3 otra vez si repites ese truco7
#uego, ignorándola, les grit& a los )arineros boquiabiertos<
4 Aa )e %ab3is oído, 5$uera de )i vista7 A )antened vuestras bocas cerradas 4 añadi& en tono a)enazador"
Si 'icole crey& antes que la %abitaci&n %abía estado silenciosa, ese silencio %abía sido casi estruendoso
co)parado con el que descendi& a%ora despu3s de %aberse )arc%ado los %o)bres arrastrando a (llen entre ellos"
'icole re%us& )irar a Sable dándole la espalda y )anteniendo la vista $i+a en la portilla" Estaba tan con$undida por
los aconteci)ientos y $uriosa con Sable por %aber descubierto su se1o, que por un )o)ento se sinti& agotada, sin
saber a ciencia cierta cuál sería su pr&1i)o paso" !on cierto dolor y pesar se le ocurri& pensar, )ientras
conte)plaba por la portilla las verdes olas coronadas de espu)a, que era i)probable que tuviera derec%o a decidir
lo que sucede4 ría de a%ora en adelante"
(unque )uy +oven e insensible a la pasi&n, 'icole conocía )ás de lo debido acerca de los apre)ios ani)ales
que i)pulsaban a los %o)bres" Sabía que Sable la deseaba< su cuerpo %abía traicionado ese %ec%o de la )anera
)ás e1plícita cuando %abían luc%ado )inutos antes" (%ora )is)o recordaba el calor que %abía e)anado de 3l
cuando la )antenía agarrada, y podía evocar )uy clara)ente la presi&n del endurecido venablo de potencia viril
que %abía cobrado vida s2bita)ente cuando los cuerpos se retorcían +untos"
9rag& saliva con di$icultad, se le %abía resecado la garganta" ,arecía in+usto que tuviera que convertirse en
)u+er antes de %aber tenido la oportunidad de ser una c%ica, re$le1ion& con pesar" Sus pensa)ientos abordaron
entonces lo ineludible y se pregunt& si Sable trataría su virginidad con gentileza""" o si la to)aría con pasi&n brutal"
(l )enos sabía qu3 esperar de 3l, lo cual era )uc%o )ás de lo que sabían las niñas de su edad y crianza" ,ero,
por otra parte, retornaron a su )ente ciertos recuerdos, desconcertante)ente claros y detallados, de Sable
teniendo relaciones se1uales con otras )u+eres 4 algunas en ese )is)o cuarto4 y trag& saliva una vez )ás" Sabía
que podía ser a)able y gentil porque lo %abía visto serlo. ta)bi3n sabía que podía ser un ani)al y pidi&
$ervorosa)ente que $uera tierno con ella"
Designada a su suerte, cuadr& sus $rágiles %o)bros y lenta)ente se volvi& a )irar a Sable" Estaba reclinado
+unto a la puerta con los o+os entornados )irando el $ino %ilo de %u)o de su cigarro" Se %abía despeinado durante
la corta luc%a )antenida y unos cuantos rizos capric%osos caían sobre su $rente a)plia au)entando su apariencia
de pirata" (l en$rentarse a esos o+os duros desde el otro e1tre)o de la %abitaci&n, se sinti& inc&)oda por la rapidez
de los latidos de su coraz&n" ,ara co)batir su propio nerviosis)o, levant& la barbilla en gesto de desa$ío y %abl&
con voz $ría<
48>u3 pretendes %acer con nosotros:
Sonriendo desagradable)ente, di+o en tono casual<
4 #o %as %ec%o )uy )al" En lugar de un silencio p3treo deberías )ostrar todas las señales de inocencia
ultra+ada y e1igir saber qu3 %a %ec%o el bueno de (llen para estar en esta situaci&n" (ceptaste la derrota con
de)asiada $acilidad" ?e %as desilusionado, 'ic6" Estaba seguro de que intentarías a$rontarlo descarada)ente"
'icole se endureci& al oír el tono burl&n y provocador e, incapaz de contenerse, estall&<
48-e qu3 )e %ubiera servido: =bvia)ente conocías todo el plan"
4 *)), es verdad""" pero nunca, pequeña arpía, nunca reveles tan descarada)ente que %as perdido" ,odrías
%aber)e con4 vencido de que no estabas involucrada en el intento de (llen" A si %ubi3se)os conservado nuestra
relaci&n actual, %abrías podido ayudar a tu c&)plice" Es una lásti)a que no seas )ás lista"
'icole se contuvo %aciendo un es$uerzo sobre%u)ano y clav& la vista en un punto por enci)a de la cabeza de
Sable ignorando sus provocaciones" Sable sonri&, co)placido" >u3 pequeña arpía )ás obstinada era" A qu3
inconsciente de su propia belleza" 0n senti)iento de intensa satis$acci&n lo inund& )ientras la conte)plaba" 'unca
)ás se levantaría a )edias de su ca)a tentado por los pensa)ientos del adorable cuerpo de )ie)bros largos y
esbeltos que dor)ía a corta distancia. nunca )ás volvería a perseguirlo el recuerdo de esa +oven saliendo del agua
en las Ber)udas"
'o le i)portaba qui3n era, ni por qu3 estaba en su barco dis$razada de %o)bre" Era una )u+er, una )u+er
deseable, que %abía conspirado contra 3l" Se entrecerraron sus o+os al recordarlo y durante un largo rato su dura
)irada se clav& en la cabellera oscura donde un rayo de sol arrancaba destellos ro+izos co)o lla)as encendidas"
>u3 se podía esperar de ella, pens& in+usta)ente" #as )u+eres de pelo ro+o, cualquiera $uese el )atiz, no eran de
$iar" >u3 bien %abía aprendido esa lecci&n, re$le1ion& con a)argura" A de repente apareci& ante 3l el rostro de
(nnabelle""" (nnabelle la del cabello de $uego y los o+os verdes""" (nnabelle que %abía )entido y engañado y urdido
su ruina al tie)po que 3l depositara su +oven coraz&n a sus pies""" 5perra )al nacida7 5,erra )endaz y
conspiradora7
'icole, que seguía con la )irada perdida detrás de 3l, se estaba cansando de su incertidu)bre" 'o iba a
per)itir que la provocara o la a)edrentara" -esgraciada)ente, no era %ábil en ocultar sus e)ociones y su actitud
beligerante se re$le+aba clara)ente en su rostro"
#os negros recuerdos de Sable se desvanecieron al verle la cara y con algo cercano a una carca+ada, pregunt&<
48,iensas quedarte así para sie)pre: ,uedo asegurarte que te cansarás de ello despu3s de algunas %oras"
#e lanz& una )irada $ría y distante al tie)po que respondía<
48>u3 otra cosa podría %acer: 4Su voz son& $ría co)o el %ielo y al ver la rápida sonrisa que aso)& a sus labios
podría %aberle clavado un puñal en el coraz&n"
Ml se apart& de la pared y se acerc& lenta)ente a ella, le puso un dedo en la barbilla y le alz& el rostro para que
lo )irara a los o+os" Entonces agac%& la cabeza y burlona)ente le acarici& la boca con los labios"
4 ,areces i)paciente" 8Estás ansiosa de que co)iencen tus nuevas tareas: 4 )ur)ur& contra la boca" #uego
sus labios se deslizaron por la )e+illa y le bes& la ore+a 4" -esde luego que si así lo deseas, pode)os e)pezar
in)ediata)ente" *a pasado )uc%o tie)po desde que estuvi)os en las Ber)udas y no puedo pensar en nadie que
%ubiera pre$erido para ro)per )i celibato $orzoso"
'icole se apart& brusca)ente de 3l"
48'i siquiera #ouise *untleig%:
#os o+os dorados relu)braron de $uria entre las espesas pestañas negras y 'icole percibi& el s2bito arrebato de
)al genio"
45#a de+are)os $uera de esto7 4orden&" I)pulsada por una e)oci&n oculta y desconocida, argu)ent&<
48,or qu3: 8'o es tu a)ante: 8!rees que se sentirá co)placida cuando se entere de que %as estado
retozando con otra:
4 Eres )uy +ovencita, 8no es así, 'ic6: 4 se )o$& 3l" #uego, al ocurrírsele otra idea, pregunt&4< 8>u3 edad
tienes: Sin duda no los quince años que )e %as %ec%o creer" ?ientras esta)os en ello ta)bi3n podrías decir)e tu
verdadero no)bre" 'o puedo seguir lla)ándote 'ic6" (unque debo con$esar que, a pesar de todo, probable)ente
sie)pre pensar3 en ti co)o 'ic6"
'o podía decidir qu3 contestarle, pero eran preguntas tan insigni$icantes para resistirse que le dio las
respuestas que le pedía"
4 Bien, 'icole, otra pregunta con tu per)iso" 8!uánto %ace que eres la a)ante de (llen:
Esa pregunta, voci$erada áspera)ente, %izo que 'icole se to)ara una pausa" Segura)ente no le creería si
a$ir)aba que +a)ás %abía sido la a)ante de (llen ni de ning2n otro" ,or otra parte, cuando 3l la to)ara co)o %aría
sin lugar a dudas, su virginidad sería evidente" Designada, )ur)ur&<
4Ia)ás %e sido su a)ante"
4 ?i querida criatura, 8esperas que )e trague eso: 4 pregunt& burl&n"
Sosteni3ndole la )irada, lo desa$i&<
4 8'o %ay una )anera de averiguarlo acaso: 4 (l ver el brillo especulativo en los o+os a)barinos, añadi&4< 5Iuro
que )e de$ender3 y puedes estar seguro de que no lo dis$rutarás7
48>u3: 5'o dis$rutar de ser el pri)ero7 4se burl&4" Eres de)asiado +oven y cándida para pensar así" #a
virginidad de la )u+er es el don )ás preciado por un %o)bre"
4 ,ero yo no soy tu )u+er 4 replic& ella, eno+ada pero aun así e1traña)ente e1citada"
4'o 4respondi& con una sonrisa en sus labios4" 5'o por el )o)ento7 'i ta)poco %e)os probado la verdad de tu
a$ir)aci&n" -ebo ad)itir que )e resulta di$ícil creer que (llen no se %aya aprovec%ado de ti" -esde luego que
4$inaliz& 3l a la ligera 4, estoy deseoso de que se )e de)uestre lo contrario"
,as& por alto el reto y consider& )ás prudente ca)biar de te)a"
4 8>u3 te propones %acer con (llen:
#a sonrisa se desvaneci& al instante y se endurecieron sus $acciones en una )áscara de severidad i)placable"
4 9e convendría olvidar a (llen" 'o es bene$icioso para ti por a%ora"
48=lvidarle: 5-ebes de estar loco7 5#e quiero7 5'o puedo apartarle de )í co)o si nada %ubiese pasado7 4grit&
apasionada)ente"
4 8#e a)as: 4 pregunt& 3l, ta+ante 4" *ace un )o)ento a$ir)aste que no erais a)antes" -ecídete, 'ic6" 8!uál
es la verdad:
45?aldito seas7 9ergiversas todo lo que digo" 'o te dir3 nada )ás" ,iensa lo que te venga en gana" #o %arás de
todos )odos 4 añadi& con resenti)iento"
#os o+os de 'icole eran casi negros por el $uego de la pasi&n y el su$ri)iento al arro+arle estas palabras, pero
Sable no se )ostr& con)ovido" #a observaba co)o si $uera una criatura divertida" E1asperada por su actitud,
'icole dio una patada en el suelo y poniendo los brazos en +arras, grit&<
4 5-ios te )aldiga, Sable7 5'o te quedes a%í sentado7 !ontesta )i pregunta" 8>u3 pretendes %acer con (llen:
Sable solt& una carca+ada burlona y di+o en tono desdeñoso<
4 8'o estás olvidando que soy el 2nico que está en condiciones de preguntar y e1igir respuestas: Decobra la
cal)a, +ovencita i)petuosa"
Dec%inando los dientes, 'icole se trag& su rabia i)potente" 5!&)o se atrevía a per)anecer tan $río, tan
insensible, cuando %abía %ec%o un caos de su vida y encarcelado a (llen, (llen que le %abía salvado la vida7 /ir&
sobre sus talones resuelta a salir dando un portazo, pero la voz de Sable, severa a%ora, la detuvo en seco"
4Si3ntate, 'ic6" 'o vas a ir a ninguna parte, al )enos por el )o)ento" 9u lealtad %acia tu""" er""" c&)plice,
aunque ad)irable, es innecesaria" Ese %o)bre es per$ecta)ente capaz de apañárselas por su cuenta" 592 no7 Si yo
no te deseara co)o te deseo""" s&lo -ios sabe por qu3""" estarías encadenada en la bodega con 3l" A %asta te
colgarían con 3l 4 añadi& con deliberaci&n"
!on)ovida y escandalizada, 'icole estall&<
4 5'o puedes colgarlo7 5'o tienes ning2n derec%o7
Ml continu& i)perturbable"
4 'o le colgar3 yo" -e+ar3 esa tarea a las autoridades de 'ueva =rleans" 4Endureci& la voz y continu&4. 9u
precioso (llen es un espía británico"
48!&)o lo sabes: 5'o tienes ninguna prueba7
4 'o necesito ninguna prueba" -a la casualidad que s3 que es )ie)bro de la (r)ada Deal, de %ec%o capitán"
En caso de que lo %ayas olvidado, Estados 0nidos está en guerra con Inglaterra" (un cuando no %ubiese tratado de
robar el libro de claves, podrían colgarlo por el solo %ec%o de estar en )i barco"
4 8>u3 dices: (llen no %a %ec%o nada )ientras %a estado a bordo de tu barco" 'i siquiera puedes probar que
estaba %aciendo algo indebido %oy 4replic& 'icole con desd3n tratando de ocultar el )iedo que le opri)ía el
coraz&n"
Sable respir& a $ondo y so$oc& el i)pulso de ponerla boca aba+o sobre sus rodillas y propinarle una buena
paliza para %acerla entrar en raz&n" 'o parecía darse cuenta de la gravedad de su situaci&n y su $e ciega en (llen
le $astidiaba considerable)ente"
4 (llen perteneci& a las tripulaciones de otros dos barcos antes de incorporarse a La Belle Garce" 8-irías que
$ue pura casualidad que esos dos navíos anteriores $ueran to)ados por los británicos a los pocos días de %aber
subido 3l a bordo y que a)bas veces escapara )ilagrosa)ente el señor Ballard, s&lo para reaparecer )ás tarde
sobre otro barco de los Estados 0nidos:
'icole, perturbada, se revolvi& en su silla, pero se a$err& a su actitud agresiva"
4 #o estás inventando para desacreditarlo" (de)ás 4 persisti&4, 8para qu3 querría per)anecer en La Belle
Garce un capitán de la (r)ada Deal: Se trata de un barco civil""" no lleva secretos )ilitares"
Sable casi sonri& por la re$erencia posesiva que utiliz& para el barco, pero su voz no revel& sus pensa)ientos al
responderle"
45(llen no es ning2n tonto7 S&lo tenía que per)anecer de inc&gnito en La Belle Garce y su)inistrar a sus
superiores las $ec%as de salida y las rutas de otros corsarios"
(nte la )irada de incredulidad de 'icole, añadi&<
4 Ao ta)bi3n tengo )is propios )3todos para averiguar cosas" Bue una tarea sencilla conseguir que cierto"""
er""" a)igo en Ia)aica pidiera algunos datos sobre un supuesto espía de la ar)ada" 'atural)ente, no se dio
ninguna in$or)aci&n en cuanto a las &rdenes que tenía (llen o su paradero, pero el testi)onio que recibí revela
clara)ente que la =$icina del (l)irantazgo Británico en #ondres tiene en )uy alta esti)a al +oven capitán (llen
Ballard"
*orrorizada y no poco consternada al descubrir que e$ectiva)ente (llen era el espía que ella %abía
sospec%ado, 'icole palideci&" Era indudable que Sable presentaría su in$or)aci&n a las autoridades apropiadas y
colgarían a (llen" ,or el )o)ento el peligro que ella )is)a corría pas& a segundo plano ante el peligro de )uerte
que corría (llen, y estudi& atenta)ente a Sable"
Seg2n todas las apariencias, 3ste no se %abía alterado en absoluto por los aconteci)ientos del día, %asta se
podría decir que era indi$erente a todo" Si le %ubiese convenido que (llen continuara en su puesto, se lo %abría
per)itido, al igual que %abría %ec%o la vista gorda con respecto a su propio dis$raz inde$inida)ente" 'o estaba
segura de su papel en aquel dra)a, pero sospec%aba que 3l se %abía aburrido de la situaci&n y %abía decidido
ponerle t3r)ino" 9enía la plena convicci&n de que el deseo que sentía por ella %abía sido un $actor decisivo, y
consider& la posibilidad de usar la pasi&n de Sable en provec%o propio" !autelosa)ente, pregunt&<
4 8Si obtuvieras alg2n bene$icio personal, olvidarías la identidad de (llen y le per)itirías escapar:
4 ?i querida 'ic6, 8estás tratando de sobornar)e: 4 pregunt&, curioso"
#a +oven asinti& lenta)ente )ientras la e1citaci&n %acía %ervir la sangre en sus venas" ,ero Sable %izo añicos
su ilusi&n riendo cruel)ente"
4 8>u3 tienes para o$recer: 'i un penique, y no creo que (llen est3 en condiciones de negociar con)igo"
Era una situaci&n delicada y 'icole estaba +ugando con la suposici&n )uy aventurada de que Sable la deseaba
dispuesta a satis$acer sus requeri)ientos y no pateando y arañando" Era una realidad )uy dura, pero respirando
pro$unda)ente, di+o con osadía<
4'o tengo nada que o$recer e1cepto )i propia persona" 9e propongo un trato""" yo voy a tu ca)a
voluntaria)ente y )e quedo contigo todo el tie)po que desees y t2 liberas a (llen""" tienes )i palabra"

CAPÍTULO IX
#a proposici&n estra$alaria de 'icole de+& estupe$acto a Sable" -espu3s de varios )inutos de desconcierto,
pregunt& con curiosidad<
48Estás diciendo que te convertirías en )i a)ante si libero a Ballard:
45E1acta)ente7 4contest& con )ás con$ianza de la que sentía"
-urante largo rato la )irada de Sable se pase& sin prisa por el cuerpo esbelto de la +oven" Inconsciente)ente,
ella se puso rígida de $uria por la evidente apreciaci&n que %acía de su cuerpo y, olvidando toda prudencia, alz& la
barbilla, desa$iante<
4 Bien, 8aceptas el pacto:
!on una leve sonrisa burlona curvándole los labios, Sable se ale+& del escritorio y ca)in& con lentitud %acia
ella" !uando la encerr& entre sus brazos, el cuerpo de Sable estaba caliente y duro" En ese )o)ento 'icole sinti&
un te)blor en las piernas que no tenía nada que ver con el )iedo"
4 8,or qu3 no: 4 inquiri& 3l en un )ur)ullo y luego sus labios le cubrieron la boca, sondeando y e1plorándola"
'icole per)aneci& entre sus brazos, d&cil e insegura, repiti3ndose que lo %acía por (llen" Sus labios eran
blandos, suaves e ignorantes ba+o los de Sable y despu3s de un )o)ento 3l levant& la cabeza y bro)e&<
4 9endrás que es)erarte )ás que eso, 'ic6"
Incurable)ente sincera y ligera)ente picada, 'icole replic&<
48!&)o podr3 %acerlo si no s3 qu3 debo %acer:
Sable volvi& a arquear una ce+a, pero esta vez incr3dulo e ir&nico"
4 8;as a continuar con esa absurda pretensi&n de virginidad: En tu lugar yo no lo %aría" 9e vi aquella tarde
cuando te encontraste con (llen en la laguna y $ui testigo del abrazo que os disteis" Ia)ás, )i querida 'ic6,
intentes %acer)e pasar por tonto"
4 Estoy diciendo la verdad 4 a$ir)& ella, in$le1ible 4" (de)ás, sería )uy necio por )i parte tratar de )entir sobre
algo que puede veri$icarse con tanta $acilidad"
=bserv& las $acciones barbadas con su)a atenci&n y an%el& que 3l no $uera tan diestro en ocultar sus
e)ociones" 8>u3 %abía detrás de aquellos inescrutables o+os dorados: El se)blante no lo traicion& y 'icole se
agit&, inquieta, entre sus brazos de acero )ientras los segundos pasaban y 3l continuaba callado" Binal)ente, 3l
co)ent&<
4 *ay una sola $or)a de averiguarlo, 8no es así:
'icole asinti& lenta)ente y el coraz&n le lati& con $uria en la garganta" =bservándole el rostro $i+a)ente, Sable
la solt& y di+o con brusquedad<
4 #o de+are)os aquí" 4 0na sonrisa repentina ilu)in& su rostro y ec%ándole una )irada )aliciosa, añadi&4<
,reveo un respiro )uy placentero para a)bos"
'icole no abri& la boca" Ml %abía aceptado su o$reci)iento te)erario y precipitado y ella estaba obligada a
cu)plirlo" ,or lo )enos tenía el consuelo de saber que (llen estaba a salvo" Inquieta, record& que Sable no %abía
aceptado e1acta)ente, pero lo %abía de+ado entender con claridad"
#a )irada de preocupaci&n de 'icole cay& en el co$re cuando 3l se lo ec%& al %o)bro" (l advertir el inter3s de
'icole, Sable sonri& con $rialdad y aclar& sin piedad<
4 'o os %abría servido de nada en absoluto, 'ic6" Esos libros de claves abandonaron el barco esta )añana
cuando estabas en el pañol" *iggins ya debe de estar casi a )itad de ca)ino de 'ueva =rleans en estos
)o)entos"
'icole se puso blanca y casi tarta)udeando de rabia e1igi&<
48!&)o es posible: 'i siquiera te acercaste a la ca+a $uerte esta )añana"
4 'o eres tan lista co)o crees, 'ic6" Bue )uy sencillo sacarlos anoc%e y con$iárselos al segundo o$icial esta
)añana" 0n individuo )uy leal ese *iggins 4concluy& con ese tono cansino tan irritante que solía e)plear"
'icole se sinti& culpable al oír %ablar de lealtad, pero odiaba el tono ir&nico de la voz, así que con el cuerpo tan
tieso e insensible co)o era posible, le per)iti& guiarla $uera del cuarto" #a cubierta estaba desierta a e1cepci&n de
unos cuantos tripulantes que paseaban ociosa)ente"
'adie %abl& )ientras se ba+aba el bote al agua y se subían en 3l" Bue un silencioso trayecto %asta la costa. los
2nicos sonidos que ro)pían el pesado silencio que los envolvía eran el batir de los re)os, el silbido de las olas al
azotar el casco y el ocasional grito de una gaviota en el aire salobre"
Sable prestaba poca atenci&n a 'icole y por un segundo, )ientras se ale+aban del bote, consider& la idea de
ec%ar a correr a toda velocidad por la playa y guarecerse en los edi$icios de tec%os de pa+a tras las pri)eras %ileras
de árboles"
4 Ao no lo intentaría si estuviera en tu lugar, 'ic6" 4 #a $ría advertencia de Sable %izo que tropezara en la arena
y, desec%ando la desalentadora idea de que debía %aberle leído el pensa)iento, pregunt& con inocencia<
48( qu3 te re$ieres:
4 5Sabes )uy bien a qu3 )e re$iero7 Basta ya de tratar de engañar)e" 4#uego, con toda deliberaci&n, añadi&4<
Decuerda al pobre (llen"
Deconoci&, dolida, que casi %abía olvidado a (llen y abandon& la idea de escapar"
(lgunas %oras )ás tarde, )ientras se deslizaban %acia un pequeño dese)barcadero, 'icole cay& en la cuenta
de que %abía estado ensi)is)ada en sus propios pensa)ientos )ientras re)ontaban lenta)ente las negras aguas
pantanosas del río" !lav& la )irada vacía en los in)ensos cipreses en sus colga+os de )usgo gris co)o velos
espectrales" -e pronto se sobresalt& al advertir que %abían llegado a su destino y, co)o alguien que despierta de
un sueño desagradable, reaccion& )ental)ente y adopt& una )áscara de serenidad para ocultar el torbellino
interior"
9%ibodau1 *ouse era una antigua plantaci&n" #as tierras se %abían arrebatado a la selva virgen cuando 'ueva
=rleans no era )ás que un )ano+o de c%ozas de )adera apiñadas a lo largo de un recodo plagado de pantanos y
ali)añas del turbio río ?ississippi" -onde alguna vez %abían reinado las ci3nagas y los espectrales bosques de
cipreses y robles, se e1tendían a%ora los ca)pos de algod&n y de caña de az2car %asta las )is)as )árgenes de
los )alecones que retenían el río y los sie)pre ca)biantes brazos pantanosos que de otro )odo %abrían rodeado y
cubierto otra vez la tierra"
*acía tie)po ya que se %abía destruido la casa original, y la %abía ree)plazado otra )ansi&n )ás )oderna y
elegante" #a casa actual tenía )enos de veinte años, si bien los robles i)ponentes que bordeaban la anc%a
avenida que llevaba a ella eran casi centenarios" Sus enor)es ra)as nudosas por poco se tocaban por enci)a del
ca)ino y de ellas colgaban las barbas de )onte co)o una niebla sutil gris verdosa, $or)ando una larga arcada
so)bría por donde a%ora ca)inaban Sable y 'icole" #a avenida ter)inaba abrupta)ente y ante ellos se erguía
9%ibodau1 *ouse, )a+estuosa ba+o el sol invernal" ?agnolias, pacanas y los sie)pre presentes robles se %allaban
dise)inados en estudiado descuido por las in)ediaciones del edi$icio co)o el )arco de un %er)oso cuadro" A la
casa, sabedora de su e1traordinaria belleza, e)ergía, orgullosa y )agní$ica, de ese parque natural de c3sped verde
es)eralda que la circundaba" /alerías, anc%as y $rescas, rodeaban la casa por los cuatro costados" 0na baranda
de %ierro traba+ado en $iligrana de color verde claro bordeaba el piso superior, )ientras que las gráciles colu)nas
de ladrillo enlucido que rodeaban la planta ba+a eran de un blanco increíble" #as persianas que adornaban las
nu)erosas ventanas altas y angostas eran del )is)o tono verde que la baranda superior, al igual que las dos
escaleras a a)bos lados de la casa"
,or unos )o)entos 'icole se per)iti& el placer de ad)irar la serena y casi arrogante belleza de aquella
)ansi&n" ,ero poco despu3s no pudo )enos que preguntarse a qu3 se debía la presencia de Sable en el lugar"
89enía a)igos tan ricos y de tan buena disposici&n que podía visitarlos a voluntad: 8= %abía obtenido esa casa
por )edios ilícitos: A gracias a sus sospec%as y recelos, pudo disi)ular toda la ad)iraci&n que sentía"
'i siquiera le arrancaron co)entario alguno los pisos de )ár)ol blanco y negro del in)enso vestíbulo principal
cuyas baldosas estaban dispuestas en un encantador diseño de dia)ante" !on el cuerpo rígido y la cabeza alta
per)anecía al lado de Sable )ientras 3l %ablaba en voz queda con un negro alto y esbelto de austero tra+e negro y
ca)isa blanca que acentuaba la negrura de su piel" 'icole no prest& atenci&n a la c%arla )antenida en voz ba+a
sino que de+& la )irada perderse en el espacioso vestíbulo, sin ver ni oír nada" 9an absorta estaba en sus es$uerzos
por aparentar indi$erencia que el leve roce de Sable sobre su brazo, al llevarle en direcci&n a la i)ponente puerta
principal, le %izo dar un respingo"
Sonriendo, Sable co)ent& con $rescura y aplo)o<
48'erviosa, querida: 'o te)as" 9e aseguro que no tengo ninguna intenci&n de atacarte co)o un lobo
%a)briento"
Sus palabras )ordaces no tranquilizaron a 'icole, pero sospec%aba que no %abía sido 3sa la intenci&n"
Decobrándose, le lanz& una )irada de odio" Sable se ri&, y apretando la )ano que le rodeaba el brazo, la e)pu+&
disi)ulada)ente %acia la galería ba+a" Ignorando el evidente rec%azo de la +oven, continu& e)pu+ándola en
direcci&n a una de las escaleras" En el pri)er escal&n los recibi& una negra +oven y sonriente con la cabeza
envuelta en un pañuelo grande de vivos colores" Sable salud& a la +oven con a)abilidad, y 'icole, viendo con
a)argura c&)o se ilu)inaba de alegría la cara negra de la )uc%ac%a al oír sus palabras, se pregunt& c&)o era
capaz de cautivar sin el )enor es$uerzo a quien se propusiera y cuando lo deseaba" (l )enos a ella no la estaba
cautivando, pens&"
Sable ba+& la vista y la observ&" !o)o si adivinara sus pensa)ientos, a$ir)&<
4 Estoy seguro de que pasarás por alto la e$usiva alegría de los sirvientes a )i regreso, pero ellos por alguna
e1traña raz&n se co)placen en traba+ar para )í" 'o tienen, supongo, tu )is)a opini&n des$avorable en cuanto a )i
carácter"
4 ?i querido señor, tu relaci&n con los sirvientes no es de )i incu)bencia en absoluto 4di+o con displicente
%astío4" En este )o)ento lo 2nico que )e interesa es )i ca)a y )i baño"
4 Entonces sin duda te co)placerá )uc%o el servicio de /alena" Será tu doncella )ientras per)anezcas aquí"
'o de+es de pedirle todo lo que necesites 4 añadi& en tono en3rgico"
4 'o tengas ninguna duda de que lo %ar3 4 ronrone& dulce)ente 'icole"
Sable sonri&. luego se ale+& en direcci&n a la o$icina del capataz, un edi$icio pequeño de ladrillo ubicado al otro
lado de la cocina de la plantaci&n"
!o)o era típico de las casas de #ouisiana, la cocina era una construcci&n separada detrás de la casa principal.
luego venía la o$icina del capataz, detrás de 3sta los palo)ares y un poco )ás allá las dos %ileras de pequeñas
cabañas de ladrillo que servían de alo+a)iento a los esclavos" ( lo le+os, detrás de 3stas, el capitán Sable pudo ver
los ca)pos verdes de caña de az2car" ,or un )o)ento se co)padeci& de la $a)ilia que %abía perdido toda esa
riqueza tan s&lo en una partida de dados, pero los olvid& con rapidez al abrir de un e)pu+&n la puerta de la o$icina
de su capataz"
'icole se pase& por el espacioso dor)itorio elegante)ente decorado en el que se encontraba, preguntándose
c&)o lleg& Sable a rodearse de se)e+ante lu+o" Era un cuarto espl3ndido< suaves al$o)bras de lana cubrían la
)ayor parte del lustroso piso de )adera. una enor)e ca)a de caoba tallada con alegres colgaduras de seda
a)arilla estaba situada contra una pared. aquí y allá se veían )esitas adornadas con incrustaciones. unas cuantas
sillas y sillones tapizados en da)asco de e1celente calidad se agrupaban cerca del %ogar. y enci)a de la repisa de
la c%i)enea un )agní$ico espe+o dorado re$le+aba toda la %abitaci&n"
;olviendo la espalda a la c%i)enea, ca)in& %asta una de las ventanas altas y angostas con cortinas de raso
del )is)o )atiz a)arillo que las colgaduras de la ca)a y se qued& con la )irada $i+a en la le+anía" #a vida era
real)ente ende)oniada, decidi& con tristeza" (yer a esa )is)a %ora, (llen y ella tenían el )undo en las pal)as de
las )anos y a%ora el )aldito capitán Sable lo %abía )andado todo al )is)ísi)o in$ierno" Se qued& conte)plando
la gran e1tensi&n de c3sped a la )ortecina luz del atardecer y trat& de i)aginar c&)o se sentiría al día siguiente"""
5despu3s de aquella noc%e7
En silencio observ& la puesta del sol y dese&, al verlo desaparecer lenta)ente detrás de altísi)os robles, que la
noc%e %ubiera pasado ya" ?as, a pesar de una cierta ti)idez, 'icole no era cobarde y %abía dado su palabra" Era
verdad que le agradaría ca)biar de opini&n y )ientras /alena se a+etreaba en la alcoba a sus espaldas y e1tendía
sobre el lec%o una bata de seda de color verde intenso y un ca)is&n de un tono )ás claro, pero no )enos
transparente, sinti& el deseo apre)iante de salir corriendo de la %abitaci&n y suplicarle a Sable que olvidara ese
necio pacto que %abía %ec%o en el barco" Sin e)bargo, al pensar en el destino de (llen co)prendi& que no podía
%acerlo" Sabía que los planes de Sable con respecto a (llen se %abían alterado por su intervenci&n, y el capitán le
%aría cu)plir lo pro)etido"
So)bría)ente, co)o un gladiador preparándose para la arena, de+& que /alena le soltara y lavara el cabello, y
con el )is)o aire de resignaci&n se so)eti& al baño de agua per$u)ada de +az)ín" !errando los o+os, dese& que
su cuerpo entu)ecido se rela+ara en el agua caliente y para su sorpresa así $ue" #a)ent& de+ar el baño, pero
per)iti& que la doncella la envolviera en una enor)e toalla espon+osa y la guiara a la ca)a" #as )anos suaves y
diestras de /alena le dieron un )asa+e, rela+ándola poco a poco" #uego con un aceite ligera)ente per$u)ado con
una )ezcla de +az)ín y )adreselva le $rot& la piel %asta de+arla suave y elástica" !on docilidad, 'icole se puso el
ca)is&n y la bata que cubrieron su cuerpo desnudo con suaves pliegues %asta el suelo" -e pronto, se pregunt&
ad&nde %abía ido a parar su voluntad de pelear, y record& que no debía %aber ninguna resistencia por su parte, que
tenía que estar dispuesta y deseosa< 3se %abía sido su propio pacto"
Su aturdi)iento era tal que ni siquiera la aparici&n de Sable con una bata de seda dorada con brillantes
dragones c%inos en negro logr& %acerla reaccionar"
(ctuando co)o si recibir a caballeros en su alcoba $uera $recuente, per)aneci& i)pasible )ientras Sanderson,
el negro con quien %abía %ablado Sable al llegar, ponía la )esa y procedía a servirles la cena" Era una co)ida
digna de la realeza, pero por lo )uc%o que sabore& 'icole los suculentos ca)arones, el filet de boeuf aux
champignons, y el arroz de la India con ostras, podría %aber estado co)iendo corteza negra de pan reseco" !on el
segundo plato se sirvi& un vino de borgoña ro+o intenso y 'icole vaciaba su copa tan deprisa co)o la llenaban"
Sable, arrellanado en su sill&n y saboreando un cigarro despu3s de la cena, sonri& al verla vaciar otra copa de
vino con aire desa$iante" #a +oven )ir& a Sanderson, pero el criado, al ver el decidido gesto negativo de Sable,
$ingi& no verla, e interpretando correcta)ente la )irada que le enviaba su a)o, quit& la )esa con rapidez" #uego
Sanderson sali& de la %abitaci&n no sin antes de+ar una botella de coñac para Sable"
Ella lo vio partir, consternada, y luego decidiendo precipitada)ente que el ataque era la )e+or de$ensa, respir&
a $ondo y di+o<
48A a%ora:
Sable le sonri& con cierta indolencia, pero despu3s de apagar el cigarro a )edio $u)ar aplastándolo en el
cenicero, se desvaneci& su sonrisa"
4 A a%ora, )i pequeña arpía""" 5averiguare)os cuánto de verdad %ay en todo lo que )e %as estado diciendo7

CAPÍTULO X

#as palabras la sacudieron co)o una rá$aga de viento %elado"
,etri$icada, lo observ& con o+os oscurecidos por la e)oci&n cuando 3l se puso lenta)ente de pie y co)enz& a
acercarse" Sable se qued& +unto a ella por un )o)ento y le estudi& el rostro de $acciones leve)ente turbadas, o+os
casi negros por el torbellino de e)ociones que la e)bargaban y boca generosa e incitante" #a cabellera oscura de
re$le+os ro+izos le caía sobre los %o)bros y le en)arcaba la cara dándole la apariencia de alguna e1traña criatura de
los bosques. una criatura salva+e +a)ás rozada por los %o)bres" Sus o+os se de)oraron por un )o)ento sobre la
boca entreabierta y despu3s se deslizaron %asta las suaves curvas de los pec%os, conte)plándolos co)o
%ec%izado al verlos subir. y ba+ar cada vez )ás aprisa ba+o el velo verde de su ca)is&n"
'icole +a)ás se %abía sentido tan consciente de su propio cuerpo, pero por otra parte nunca %abía llevado una
prenda tan transparente en su vida, ni, lo )ás i)portante de todo, nunca %abía sido el ob+eto del inter3s sensual de
Sable"
,ercibi& una rara sensaci&n de indi$erencia a todo lo que la rodeaba, casi co)o si aquello le estuviera pasando
a otra persona" #a sensaci&n continu& incluso )ientras 3l la envolvía con sus brazos" 'o era a ella a quien estaba
besando con labios apasionados. los brazos que la estrec%aban contra aquel cuerpo delgado y alto, sostenían, en
realidad, a otra c%ica, )ientras ella, 'icole, era si)ple)ente una espectadora"
Sable percibi& su $alta de atenci&n y tuvo conciencia de su indi$erencia, así que apart& los labios de la boca de
'icole" ,odía sentirlo en el cuerpo grácil que apretaba entre sus brazos y en la blandura de los labios que %abía
cubierto con su boca" #a observ& con los o+os )ás a)barinos que nunca, ocultos por las espesas pestañas negras"
9al vez era virgen co)o a$ir)aba, pero tenía sus dudas" A co)o la creía )ás proclive al engaño que a la lealtad,
perdi& poco tie)po en preli)inares" -e un ligero )anotazo le arranc& el ca)is&n agarrándolo del escote y tirando
%acia aba+o"
'icole qued& desnuda e in)&vil ante 3l y la luz de las velas bañ& el cuerpo esbelto y )ar)&reo" (l conte)plar
la belleza de ese cuerpo de pec%os erguidos con pezones de coral intenso, el estrec%o tronco sobre una cintura
pequeña y ci)breante, el est&)ago tenso y plano y el adorable triángulo oscuro entre las largas piernas, Sable se
qued& sin respiraci&n y el deseo %izo erupci&n en 3l co)o un volcán ardiente" #evantándola en sus brazos la llev& a
la ca)a"
Sable se acost& al lado de 'icole que per)anecía in)&vil sobre las sábanas per$u)adas, con la larga cabellera
cayendo co)o un )anto de $uego alrededor de los %o)bros" 9endido de costado cerca de ella, tocándola apenas,
inclin& la cabeza y la bes& despacio a pesar del deseo apre)iante de su cuerpo, pero sin obtener respuesta una
vez )ás" -isgustado, se incorpor& apoyándose en un brazo y la )ir& a la cara"
!on el se)blante serio y esa sensaci&n de total indi$erencia desvanecida leve)ente, 'icole clav& la )irada en
el duro rostro barbudo" -e 3l e)anaba un deseo ani)al que perturb& a2n )ás su cal)a e1terior"
4 ?íra)e, 'ic6 4le orden& suave)ente, y to)ándole el )ent&n la oblig& a conte)plarlo de $rente" !on voz que
traicionaba su ira contenida y creciente, re$un$uñ&4< !uando te beso, )aldita sea, quiero sentir que estoy besando a
una )u+er de verdad y no a una solterona de labios resecos"
#e estru+& la boca con un beso violento obligándola a entreabrir los labios" E1plor& y saque& su boca
sosteni3ndole $ir)e)ente la barbilla en la )ano sin per)itirle ni un respiro durante el asalto" Sacudida por la cruda
i)paciencia de la boca de Sable, 'icole se sinti& i)potente contra el s2bito $lu+o de deseo que e)ergía en todo su
cuerpo" Incapaz de resistirse, sus labios se tornaron suaves y co)placientes deba+o de los de 3l" !uando percibi&
que 'icole se le entregaba sin resistencia, le solt& la barbilla y sus dedos co)enzaron a acariciarle la barbilla y el
cuello antes de que su )ano se deslizara a los %o)bros y descendiera por la espalda, de+ando una estela de $uego
a su paso" 'icole se sinti& co)o una posesa, co)o si otra criatura, un ani)al sensual y ardiente, %ubiera entrado
en su cuerpo" Sus brazos se e1tendieron por voluntad propia para abrazar a Sable" Sus )anos, siguiendo los
dictados de su propio deseo, acariciaron la cabeza oscura de Sable y luego, osada)ente, se deslizaron %acia aba+o
para e1plorar su cuerpo largo y esbelto, la espalda anc%a surcada de ásperas cicatrices y los brazos de )2sculos
suaves y tensos co)o el %ierro" #as )anos de Sable eran co)o tenazas de $uego deslizándose con delicadeza
sobre el cuerpo de la +oven. su boca ya no saqueaba, pero seguía %a)brienta y e1igen4 te )ientras intentaba
despertar y agitar el deseo en ella" 'icole se estaba %undiendo en un )ar de nuevas sensaciones sin poder pensar
con cordura ni por un segundo, devorada por una pasi&n que ardía con )ás intensidad con cada nueva caricia" El
cuerpo duro y caliente de Sable parecía arrastrarla %acia las pro$undidades de esa pasi&n devoradora< el suave
roce del vello del pec%o sobre sus senos, la $ortaleza de aquellas piernas contra las suyas, y el sí)bolo de su
)is)a )asculinidad entre ellas, caliente y vibrante"
!uando el deseo borr& todo pensa)iento co%erente de su entendi)iento, Sable ya no pudo do)inar )ás sus
e)ociones" Aa no pudo tocar y e1plorar con igual delicadeza la carne sedosa de la )uc%ac%a" =lvidando su posible
virginidad, ciega)ente, su )ano busc& la satinada suavidad entre las piernas y sus dedos se introdu+eron en ella
sin previo aviso"
(l sentir esa pri)era caricia violenta entre los )uslos, todo el cuerpo de 'icole se tens&" Invadieron su )ente
los recuerdos de Sable con otras )u+eres y supo que no podría seguir adelante" #os pensa)ientos )ataron la
pasi&n que %abía nublado su entendi)iento y separando la boca de la de Sable, se apart& te)erosa
ingeniándoselas para eludir sus )anos" ?itad sobre el lec%o y )itad de rodillas sobre el suelo, le clav& la )irada
)ientras 3l $runcía el ceño y seguía con los o+os vidriosos por la pasi&n" 9ratando de e1plicarle sincera)ente los
)otivos que la llevaban a su rec%azo, tarta)ude&<
45Ao""" yo no puedo7 5,or $avor, enti3ndelo7
#as palabras parecieron de+ar pas)ado a Sable y por )ás de un )inuto se qued& )irándola $i+a)ente, incapaz
de entender lo que le decía" ,ero despu3s record& su posible virginidad y ca)bi& toda su actitud< sus o+os se
volvieron cálidos e insinuantes al posarse sobre el rostro tenso de 'icole"
4Silencio, cariño" ;en a )í y d3+a)e enseñarte" 'o te lasti)ar3""" lo pro)eto" ,or -ios, 'icole, d3+a)e a)arte
4di+o con voz ronca, y desar)ándola con su gentileza, to)& entre sus brazos su cuerpo d&cil %asta acostarlo +unto a
3l"
,er)anecieron así, +untos, durante varios segundos y 'icole to)& conciencia de los cuerpos desnudos
rozándose. cuando 3l la bes& )oviendo los labios en suave rit)o sensual, se %undi& nueva)ente en un
e)briagador )ar de deseo" #as )anos viriles e1ploraron las esbeltas curvas y %ondonadas, lenta)ente esta vez,
enloquecedora)ente, acariciándola, tocándola con dulzura" ?areada, trat& de liberarse de la tela de araña que
Sable estaba te+iendo alrededor de ella, pero su cuerpo ya estaba atrapado en el deseo ardiente que 3l %abía
despertado con tanta pericia" 0n d3bil ge)ido escap& de su garganta cuando los labios de Sable de+aron su boca,
)agullada por los besos ardientes, para deslizarse lenta)ente %asta los pezones endurecidos" 'o estaba
preparada para el placer que le proporcionaron sus dientes al )ordisquearle con ternura la carne tibia enviando un
escalo$río de puro deseo ani)al por su espalda" Sus )anos se )ovían sobre la piel con energía sensual,
acariciándole lenta)ente la parte posterior del cuello, descendiendo por la colu)na %asta las caderas, e1citándola
)ás allá de toda raz&n" #a atra+o %acia 3l y a)bos quedaron de costado, con los senos rozando el rudo vello del
pec%o viril" Entonces Sable le %izo sentir que estaba pleno y listo para ella" Dápida)ente le to)& una )ano y la
gui& a 3l ignorando la sorpresa de la )uc%ac%a"
Instintiva)ente 'icole supo lo que deseaba y e1peri)ent& una s2bita oleada de ternura cuando le oy& contener
el aliento y ponerse tenso )ientras sus )anos ine1pertas e1ploraban su esencia" 0n ge)ido a%ogado surgi& de 3l
cuando ella continu& acariciándolo y Sable sinti& crecer su necesidad de ella, %asta que supo que debía poseerla
cuanto antes"
-espacio, la deposit& sobre la ca)a )ientras le e1ploraba la boca con apre)io creciente" 'icole estaba tan
turbada por todas aquellas sensaciones nuevas para ella que por su )ente no pas& ni un solo pensa)iento
co%erente" !uando la )ano de Sable tante& suave)ente entre los )uslos, 'icole se sobresalt&, )itad de )iedo,
)itad de i)paciencia, pero 3l la tranquiliz& %ablando contra su boca"
4 'o te )uevas, a)or""" no te resistas, cariño" Será )aravilloso""" lo pro)eto"
!on un estre)eci)iento 'icole se apret& contra 3l y Sable ca)bi& leve)ente de posici&n )ientras sus dedos,
gentiles y e1pertos, $acilitaban el ca)ino para la posesi&n" Se puso entre sus )uslos, le separ& las piernas con las
rodillas y liberando la boca por un segundo, )usit&<
4 -3+a)e, a)or, d3+a)e llenarte y perder)e en ti"
(turdida y presa de un e1acerbado $renesí de deseo, 'icole apenas le oy&" Sinti& que se alzaban sus caderas y
luego e1peri)ent& la pri)era presi&n de su entrada" Ml la posey& dulce)ente, tan dulce)ente que apenas si %ubo
un instante de dolor, y luego se desliz& dentro de la suavidad tibia y %2)eda de sus )uslos" (saltada por un
c2)ulo de e)ociones y sensaciones, 'icole pudo sentir que su cuerpo se e1pandía para to)arlo, para a)oldarse a
aquella invasi&n" Besándola, 3l le susurr& tierna)ente<
4Sí, )i pequeña, eras virgen despu3s de todo" 4 ,ero luego el tono ligera)ente cariñoso se perdi& y su voz
adquiri& un tono ronco4< -ios, no s3 si podr3 contener)e""" te deseo con tanta desesperaci&n"
Su boca to)& posesi&n de los labios entreabiertos de 'icole y su cuerpo, a pesar de sus palabras atento a la
ine1periencia de la +oven, e)pez& a )ecerse contra ella %asta que no pudo aguantarlo )ás, y e)bisti& violenta y
casi dolorosa)ente dentro de ella" (unque trat& de no lasti)arla, 'icole no estaba preparada para los )ovi)ientos
s2bitos y violentos del cuerpo viril y de+& escapar un grito de dolor" (l oírlo, Sable se oblig& a a)inorar la $uerza de
sus )ovi)ientos, pero el cuerpo suave de 'icole le i)pulsaba a llenarla, a to)arla co)o +a)ás to)ara a ninguna
otra )u+er" #levado de un i)pulso inco)prensible, dese& )arcarla con su posesi&n, to)arla con tal intensidad y
potencia que $uera por sie)pre suya" A 'icole, a+ena a todo )enos al cuerpo s&lido y co)pacto que estaba unido al
suyo, s2bita)ente, con un arrebato $ebril se e)pare+& con 3l, alzando su cuerpo al encuentro de su e)bestida
)ientras sus )anos le asían atray3ndolo contra ella co)o si no pudiera saciarse de 3l" A cuando al $in %ubo
agotado la 2lti)a e)oci&n increíble convirti3ndose en una rá$aga salva+e de e1quisito placer, Sable acun& el cuerpo
te)bloroso de 'icole entre sus brazos" Ella estaba e1%austa por la tor)enta que 3l %abía desatado y con$undida
por la $acilitad con que %abía sucu)bido a su pasi&n" 'i una sola vez %abía pensado en (llen y a%ora recordaba
con senti)ientos de culpabilidad que se suponía que se %abía entregado a Sable por (llen"
>ued& allí entre sus brazos, consciente de cierta inco)odidad entre las piernas y de pronto se llen& de tristeza
su coraz&n" Sable %abía sido gentil y tierno, no podía negarlo, pero aun así no se borraba la sensaci&n de que lo
sucedido aquella noc%e era algo de lo que nunca se podría sentir orgullosa" Se di+o que lo %abía %ec%o por (llen y
no se lo ec%aba en cara< le debía la vida y %abía pagado un precio )uy ba+o por ello" A con todo, a2n %abía una
pregunta que le corroía el al)a""" 8$ue s&lo por (llen que se %abía entregado a Sable: 'o podía responderla y no
quería en$rentarse a la verdad" Intranquila, se apart& un poco del cuerpo rela+ado de Sable y despu3s de unos
)inutos e)pez& a dor)itar a ratos, pero no pudo conciliar un sueño pro$undo" ,asados unos veinte )inutos )ás o
)enos, con las lágri)as no derra)adas atenazándole la garganta, se sent& en la ca)a ignorando a Sable que
yacía +unto a ella con la )ano sobre la al)o%ada donde %abía estado +ugueteando con su cabello"
48(d&nde vas: 4 'o s3" *as tenido lo que deseabas" Aa no puedes sacar )ás de )í"
Sable se li)it& a sonreír y sus o+os se volvieron a2n )ás dorados y cálidos al conte)plar sus bellas y delicadas
$acciones"
4=%, no" ( ti, te desear3 una y otra vez durante alg2n tie)po" Aa estoy %a)briento de ti otra vez, 8lo sabías:
'icole le )ir& y luego rápida)ente desvi& la vista de la prueba creciente de lo que decía" (costada +unto a 3l,
con la )ente con$usa, to)& una decisi&n" (llen odiaría el pacto que %izo por 3l y a%ora ella sabía que no podría
continuar con ello" Aa le %abía entregado su inocencia a aquel %o)bre" 'o podía dar )ás y no quería dar )ás,
te)erosa de lo que podría revelarle de sí )is)a"
(+eno por co)pleto a su agitaci&n y desconcierto, Sable le estaba acariciando la espalda con la punta de los
dedos )ientras su boca se deslizaba sobre el %o)bro"
4 ;en de nuevo a )í, 'ic6 4pidi& con voz ronca por la pasi&n"
4 5'o, +a)ás7 4 replic& 'icole s2bita)ente asqueada por la sordidez de todo aquello" Se ale+& de 3l de un salto
con los o+os oscurecidos por la vergPenza 4" *ice un pacto est2pido" 'o puedo convertir)e en tu a)ante" !reí que
podría, pero a%ora descubro que, ni siquiera por salvar a (llen, puedo convertir)e en una vulgar prostituta""" y
)uc%o )enos en una de las tuyas"
Sable endureci& el gesto y sinti& la $uria subir a su garganta al ver que ella pudiera pensar que todo ter)inaría
tan $ácil)ente"
4 5,uedes estar bien tranquila por lo que %ace a tu pacto7 4 gruñ& 3l4" 'o tengo ninguna intenci&n de soltar a
(llen Ballard y nada que puedas %acer ca)biará )i decisi&n" 4 (nte la )irada incr3dula de 'icole, se ri&
suave)ente4< 'unca di+e que lo soltaría con esas )is)as palabras, tienes que reconocerlo"
4 ,ero t2""" t2 4 'icole se qued& sin palabras )ientras trataba desesperada)ente de recordar sus palabras
e1actas"
4 Ao di+e F8por qu3 no:G" -ebo reconocer que podría estar i)plícito" ,ero debías %aberte asegurado antes de
dar por sentado que estaba de acuerdo"
Su $uria se a)inor& un tanto al ver la e1presi&n turbada de 'icole y casi cariñosa)ente añadi&<
4 'o se encuentra en )anos de los nortea)ericanos en 'ueva =rleans por el )o)ento, así que podrías decir
que %e cu)plido con el pacto" ,ero, &ye)e bien, 'icole, no soltar3 a (llen""" al )enos no in)ediata)ente" !uando
decida que no va a causar )ás proble)as, lo considerar3"
45,ero lo pro)etiste7 4protest& 'icole acalorada)ente, sin co)prender )uy bien lo que estaba diciendo Sable"
4 59a)bi3n t27 4 replic& 3l4" ,ro)etiste ser )i a)ante todo el tie)po que yo lo deseara""" pero ibas a ec%arte
atrás, no lo niegues"
45Eso es di$erente7 4argu)ent& a la de$ensiva" 4 ?e te)o que no puedo ver la di$erencia" A aunque los
aconteci)ientos no est3n dando los resultados que %abías planeado, yo %e cu)plido )i parte" (llen todavía está
vivo y %asta a%ora no está en el calabozo de 'ueva =rleans 4 resopl& Sable"
45Eres un canalla traidor7 50na bestia )onstruosa7 5?e engañaste deliberada)ente7 4 grit& 'icole, $uriosa,
despidiendo rayos por los o+os color topacio4" 5Sabías que yo creía que lo liberarías despu3s de esta noc%e7
4 A t2 te %abrías ido por la )añana, 8no es verdad: 4 gruñ& 3l4" 9e %abrías ido a reunir con tu c&)plice despu3s
de engañar astuta)ente al capitán"
( 'icole la de+& pas)ada que 3l pudiera considerarla capaz de se)e+ante per$idia"
4 ,or $avor, 8podría)os olvida)os por un )o)ento de (llen y del pacto: 4 pregunt& en tono %u)ilde 4"
8,odría)os %acer ver que %e ca)biado de opini&n: 'o quiero ser tu a)ante, Sable""" y (llen no tiene nada que ver
con esto"
4 ,ero $altarías a tu palabra" ?e la diste, no lo niegues 4estall&, ta+ante"
4 9a)bi3n t2 la diste""" y ta)poco la %as cu)plido" Sabías que creía que de+arías libre a (llen )añana" 5(sí que
estás $altando a tu palabra ta)bi3n7
45'o e1acta)ente7 4respondi& sonriendo4" Ao nunca te di )i palabra" 592 sí y a%ora no quieres cu)plir lo
pro)etido7 Bien, d3+a)e decirte, )uc%ac%a, que no )e agrada que no )e paguen las deudas" 5=lvidare)os tu
pacto, de acuerdo7 #o olvidare)os y te tratar3 co)o debí %acerlo cuando descubrí tu traici&n"
#leno de rencor, alarg& los brazos para atraparla" A en ese instante, antes de saltar $uera de la ca)a, pens&
que todas las )u+eres eran iguales""" )entirosas, tra)posas y traidoras, y que ni siquiera 'icole era distinta de la
pri)era )u+er que %abía %ec%o que lo desterraran y vendieran a la ar)ada" 5,rostitutas""" todas ellas, %asta la
2lti)a7
'icole %abía visto la deter)inaci&n en la )irada de Sable un )o)ento antes de que se )oviera y se ocult&
detrás de la )esa donde %abían cenado" (l verlo avanzar sinti& un escalo$río por la espalda" ,ercibi& que lo
i)pulsaba una e)oci&n e1traña, una e)oci&n en la cual ella s&lo %abía in$luido en parte y con te)or creciente
observ& su avance"
9enía el cabello negro revuelto y la luz vacilante de las velas proyectaba so)bras siniestras sobre su rostro
barbado y su cuerpo alto y esbelto" Sus o+os tenían una )irada %elada y penetrante y el rictus )alvado de su boca
le %izo co)prender que s&lo )atándolo podría salvarse" /iraron lenta)ente alrededor de la )esa, cazador y presa,
y buscando $ren3tica)ente una vía de escape o alguna $or)a de detenerlo, los o+os de 'icole dieron con la copa
que 3l %abía usado durante la cena" Sin pensarlo dos veces, la agarr& y de un golpe contra el canto de la )esa le
ro)pi& la parte superior. e)puñándola por la base se aprest& a usar los a$ilados bordes co)o ar)a"
Delu)braron los o+os dorados y 3l se ri& suave)ente"
4 8!rees que eso )e detendrá:
'icole asinti& vigorosa)ente abriendo )uy grandes los o+os y decidida a todo"
4 'o )e detendrá, lo sabes 4 respondi& 3l con $rialdad 4" 5?e propongo tenerte y nada, nada, )e detendrá7
(rre)eti& contra la )esa y 'icole tuvo que abandonar su protecci&n" (%ora no %abía nada entre sus cuerpos
desnudos, salvo el borde a$ilado y brillante de la copa" #a sostuvo co)o si $uera un cuc%illo y cautelosa)ente
e)pez& a retroceder ale+ándose de 3l" El coraz&n golpeaba $uriosa)ente en su pec%o y se sinti& un tanto )areada"
-ebía de %aber estado loca para %aber sugerido un pacto tan )onstruoso y )ás loca a2n para %aber de+ado que
las cosas llegaran tan le+os" A )ientras 'icole seguía retrocediendo, se endureci& la e1presi&n de Sable y apareci&
un brillo glacial en su )irada antes de atacar" 'icole, sorprendida por su )ovi)iento brusco e inesperado, tropez&
con un sill&n y no pudo recobrar el equilibrio ni protegerse" Sable asi& la )ano que sostenía la copa y le torci& el
brazo detrás de la espalda" #a e)pu+& por toda la %abitaci&n y le %undi& la cara en la ca)a"
El dolor del brazo era inaguantable y, por un )o)ento, con la cara %undida en el colc%&n de plu)as, crey& que
iba a as$i1iarla" Entonces la )ano se a$lo+& y su brazo qued& libre. antes de que pudiera to)ar aire, las )anos
viriles de Sable le agarraron las caderas y le levantaron la )itad del cuerpo $uera de la ca)a" #uc%& y se retorci&
para liberarse, pero 3l le %abía rodeado la cintura con el brazo y la sostenía $ir)e)ente y, llena de incredulidad y un
e1traño cosquilleo de i)paciencia, sinti& la otra )ano deslizarse entre sus )uslos" Supo instintiva)ente qu3
pensaba %acer y luc%& con )ayor denuedo y $iereza, reacia a ceder al deseo que se agitaba en su interior, pero su
$orce+eo e1cit& a2n )ás a Sable" El brazo solt& la cintura y con a)bas )anos en sus caderas la penetr& por detrás"
Incapaz de liberarse, ni siquiera segura de desear estar libre, 'icole s&lo tenía conciencia de ese cuerpo
potente que estaba penetrándola y, con %orror, e1peri)ent& un repugnante estallido de placer cuando 3l continu&
e)bisti3ndola %asta lo )ás pro$undo" A entonces esa posesi&n )itad salva+e, )itad e1citante, lleg& a su $in cuando
Sable solt& un gruñido gutural de pura satis$acci&n ca)al y se separ& de ella" El cuerpo violado se desplo)& sobre
la ca)a" Sentía dolor entre los )uslos y en su cerebro ardía un $uego col3rico que nubl& su raz&n" ;aga)ente oy&
a Sable decir sin e)oci&n en la voz<
4 #o siento, no )erecías eso y no debía %aber perdido la paciencia""" pero, 'ic6, )e te)o que te lo buscaste" 4
#a disculpa indi$erente in$la)& sus turbulentos senti)ientos y soltando un gruñido salva+e se incorpor& de espaldas
y se dio la vuelta en direcci&n suya con el brazo e1tendido y la copa rota en la )ano"
(unque Sable se )ovi& con la velocidad del rayo, no pudo escapar ileso" El ta+o dio de lleno en el pec%o de
Sable, ba+& en diagonal sobre las costillas de izquierda a derec%a y descendi& por el est&)ago y la ingle %asta
ter)inar en el )uslo" Sable se apart& de un salto, pero 'icole, e)puñando el ar)a i)provisada, sigui&
acec%ándole co)o un ani)al en$urecido, resuelta a destruir esa parte de 3l que le %abía quitado la virginidad %acía
tan poco"
Sable la observaba con cautela" Era evidente que estaba resuelta a castrarlo y )ás evidente a2n que gozaría al
%acerlo" Detrocedi& cauta)ente, )anteni3ndose a distancia de aquel trozo de cristal a$ilado co)o una nava+a" 'i
por un segundo apart& la )irada de los o+os de 'icole )ientras se )ovían por la %abitaci&n con los papeles
invertidos< ella la cazadora y 3l la presa ansiada"
,ero Sable tenía la )ente ágil" #e per)itiría acercarse. luego, en el 2lti)o segundo, con %abilidad la esquivaría
apartándose brusca)ente del ar)a" 0na y otra vez escap& $uera de su alcance llevándola con %abilidad %acia
donde 3l quería"
?ás en$urecida a2n por esos saltos de bailarín que e+ecutaba Sable, 'icole blandía la copa cada vez )ás
$ren3tica)ente" -e repente, cuando la )is)a $uria la volvi& descuidada, apart& la )irada de los o+os de Sable""" y
en ese preciso instante 3l agarr& su pesada bata de seda" 0sándola co)o %aría un )atador con su capa, la %izo
girar en el aire y la envolvi& alrededor del brazo de 'icole cubriendo la copa, que qued& inutilizada" -e in)ediato se
abalanz& sobre ella y la aprision& entre sus brazos )ientras con una )ano asía la que a2n e)puñaba el ar)a"
45Su3ltala, 'ic67 4orden&, pero 'icole la apret& con )ás $uerza" Sable la su+et& $ir)e)ente )ientras le apretaba
la )ano a 'icole cada vez con )ás intensidad y causándole )ás dolor"
4 5'o lo %ar37 4+ade& ella retorciendo la delgada )uñeca para liberarla del abrazo de %ierro4" 5Ia)ás7
El puño de Sable se cerr& con )ás $uerza y 'icole se dio cuenta de que le ro)pería la )uñeca si no soltaba la
copa" #a presi&n era casi inaguantable y luego, de repente, desapareci&" #os dos oyeron el desagradable sonido
del %ueso al quebrarse y ella cay& sobre 3l )ientras la copa se desprendía de sus dedos entu)ecidos" Sable de+&
escapar un gran suspiro de alivio al sentir que ella se rela+aba y casi con ternura levant& el cuerpo de la derrotada
'icole entre sus brazos y la deposit& en la ca)a" El dolor de la )uñeca era co)o un sordo latido, y )ientras yacía
en la ca)a sinti& brotar est2pidas lágri)as $e)eninas detrás de los párpados" F5'o voy a llorar7G, pens& )ás
$uriosa a2n" Su %u)illaci&n era lo bastante grande sin necesidad de des%acerse en lágri)as" Aacía de costado,
ignorando a Sable por co)pleto, con el cuerpo acurrucado y dolorido" Sable se qued& conte)plándola con rostro
ine1presivo, presa de una )ultitud de e)ociones concentradas" !on$usa)ente descubri& que la deseaba" 5=tra
vez, a%ora7 !on el deseo se )ezclaba una )o)entánea ternura y un agudo re)ordi)iento por el trato que le %abía
dado" A por increíble que $uera, ad)iti& que sentía una e1traña satis$acci&n por %aber co)probado que no le %abía
)entido acerca de su virginidad" (gitado por estos pensa)ientos contradictorios, se ale+& de ella con i)paciencia"
En la %abitaci&n reinaba la con$usi&n y el desorden debido a la luc%a que %abían )antenido" En dos zancadas
estuvo +unto a la cuerda de ca)pana y lla)& al sirviente" #uego volvi& a la ca)a, se puso la bata y cubri& el cuerpo
de 'icole con la )anta" !uando Sanderson acudi& a su lla)ada, Sable le pidi& varias cosas y le )and& que pusiera
orden en la %abitaci&n" #as $acciones de Sanderson no traicionaron lo que pensaba acerca de tal petici&n a esas
%oras de la noc%e ni del estado de la %abitaci&n" !allada y e$iciente)ente enderez& las sillas y sillones volcados,
puso las )esitas de caoba en sus lugares correspondientes y recogi& los trozos de cristal del suelo" Degres& poco
despu3s trayendo el coñac y las de)ás cosas que Sable %abía pedido en una gran bande+a de plata" -espu3s de
depositarla sobre una )esa, pregunt&<
48Es eso todo, señor:
Sable lo despidi& con un leve )ovi)iento de cabeza, se sirvi& una copa de coñac y encendi& un cigarro"
-urante largo rato per)aneci& de pie )irando $i+a)ente el cuerpo in)&vil de 'icole"
Msta, por su lado, estaba del todo e1%austa" En esos )o)entos deseaba estar )uerta" 'o, re$le1ion&
s2bita)ente, deseaba que Sable estuviera )uerto" Dod& penosa y dolorosa)ente sobre el otro costado" Era )e+or,
se di+o, tener al ene)igo sie)pre a la vista"
!on se)blante i)penetrable 3l le devolvi& la )irada, aunque arque& una ce+a co)o cuestionándole la
i)prudencia de )ostrar tan a las claras lo que sentía" Sin ninguna prisa, cogi& la +arra de agua caliente y la
palangana, así co)o los paños que %abía pedido, y $ue %acia ella" (l )irarla desde lo alto le record& una zorra que
%abía visto una vez con la pata casi cercenada por sus propios dientes en sus desesperados es$uerzos por escapar
de la tra)pa" #a criatura %abía )irado al cazador $urtivo que se acercaba de la )is)a )anera< te)erosa, y no
obstante lista para luc%ar por su vida" !on)ovido por la )irada de 'icole, vacil&"
4'o tengo el prop&sito de lasti)arte otra vez 4di+o al $in" -espu3s, anulando toda la co)pasi&n que podrían
%aber trans)itido sus palabras, agreg& con brusquedad 4< ( )enos que )e $uerces a ello"
'icole se encogi& de %o)bros, apret& los labios en gesto de rebeldía y lo )aldi+o con sus o+os topacio"
Indi$erente a su %ostilidad, dobl& las )antas destapándola otra vez y de+& el cuerpo desnudo ante su vista"
'icole se do)in& para per)anecer in)&vil )ientras la )ano de Sable le acariciaba el )uslo y la cadera" ?as, con
un suspiro de pesar, repri)i& su deseo y to)& delicada)ente la )ano %erida de la +oven" 'icole se encogi& de
dolor a pesar de la suavidad del roce y Sable sonri& co)pasiva)ente"
4 #o siento" 'o te %abría lasti)ado a prop&sito, pero no tenía ning2n deseo de pasar el resto de )i vida
%ablando con una vocecita c%illona y aniñada"
En cualquier otra circunstancia, 'icole se %abría ec%ado a reír ante sus palabras, pero aquella vez no estaba de
%u)or" Sin e)bargo, por )ás que trataba de negarlo, ese %o)bre la atraía irresistible)ente" #o observ& con la
)irada opaca y resentida y se pregunt&, desconsolada, por qu3 todavía podía )irarlo y encontrarlo atractivo" ,ero
es que era tan lla)ativo, pens& eno+ada, con esas $acciones crueles y sard&nicas, los o+os a)arillos oro brillando en
el rostro barbado y el cabello tan negro que tenía re$le+os azulados"
#as )anos de Sable la tocaban con su)a delicadeza" Estaba seguro de que la )uñeca no estaba rota pues
sabía e1acta)ente cuánta presi&n %abía e+ercido, pero estaba %inc%ada y debía dolerle )uc%ísi)o" Se la vend&
casi co)o un pro$esional, usando las tablillas y las tiras de %ilo que %abía pedido antes" 'o le %aría ning2n daño
tener la )ano en reposo uno o dos días y tenía un poco de láudano para cal)arle el dolor" Sirvi& un poco de coñac
en una copa, le agreg& unas gotas de láudano y se la o$reci&"
4 8,iensas drogar)e a%ora: 4 pregunt& con desprecio"
4 ,recisa)ente, )i pequeña zorra" ,ara tu propio bien" S3 una buena niña y b3betelo todo 4di+o sonriendo
d3bil)ente"
!on una )ueca de resignaci&n to)& la copa que le o$recía y bebi& todo el contenido de un solo trago"
Decostándose en las al)o%adas levant& la )irada %acia 3l, curiosa acerca de cuál sería su pr&1i)o paso" Se iba
desvaneciendo el )iedo que %abía sentido antes" !on la )uñeca vendada, el calor agradable del coñac corriendo
por sus venas y lo peor ya pasado, descubri& que podía )irar el porvenir con )ás áni)o del que %abía creído
posible %acía unos )inutos"
Sable de+& la copa vacía sobre la )esa al lado de la ca)a" A luego, para sorpresa de 'icole, procedi& a lavarle
todo el cuerpo con el resto del agua tibia" 'o %abía rastro de deseo en el rostro barbado al inclinarse sobre ella y
$rotarla con la espon+a para borrar todo vestigio de la virginidad perdida y de su propia pasi&n brutal" >u3 e1traño
era que despu3s de aquellos aconteci)ientos llenos de violencia pudiera a%ora co)portarse co)o el a)ante )ás
tierno y considerado" Su inesperada bondad y ternura la de+aron perple+a" El láudano estaba surtiendo e$ecto,
a)odorrándola, y dese& que se $uera y la de+ara en paz" *abía to)ado lo que quería, 8no era así: Se agit&,
nerviosa y resentida, ba+o sus )anos, contenta cuando 3l por $in arro+& la espon+a y el paño dentro de la palangana"
,ero parecía que Sable no %abía ter)inado con ella" 'icole lo observ& con o+os dilatados de aso)bro cuando
co)enz& a quitarse la bata y se acost& a su lado" El láudano entorpecía sus re$le+os, pero levant& los puños para
golpearle el pec%o" Sable solt& una carca+ada y le agarr& las dos )anos, con cuidado para no causarle dolor en la
)uñeca %erida" #e su+et& $ir)e)ente los brazos y cuando se inclin& sobre ella, )isterioso y deter)inado, 'icole
e1cla)& con rabia<
4 5=tra vez no7 5'i siquiera t2 podrías ser se)e+ante bestia7
0na sonrisa burlona curv& la boca de Sable" #uego ba+ando el peso cálido de su cuerpo sobre el de ella,
separándole las piernas con las rodillas para poder penetrarla, le susurr& contra los labios<
4 Aa descubrirás que puedo ser )uc%ísi)as cosas"
CAPÍTULO XI
Sable, co)o de costu)bre, abri& los o+os en cuanto las pri)eras luces del alba se $iltraron en la %abitaci&n"
'ic6 era una verdadera $ierecilla, pens& con ternura" Si llegara a despertarla a%ora, ya no descansaría tan con$iada
+unto a 3l, sino que se aprestaría in)ediata)ente para la luc%a lanzando rayos desa$iantes por los o+os,
)aldici3ndole y odiándole a cada palabra que di+era"
Era una lásti)a, pens& a)odorrado" Si quisiera aceptar lo que %abía sucedido co)o algo natural, no su$riría
tanto" 9enía que pasarle tarde o te)prano, si no con 3l con alg2n otro %o)bre"
Era algo tan si)ple" Ml sie)pre %abía tratado bien a sus a)antes, co)o 'icole sabía de sobra" Sonriendo,
record& la e1presi&n de aso)bro de su rostro cuando le dio, co)o regalo de despedida a cierta da)a )uy especial,
un carrua+e y dos pare+as de bayos" Segura)ente, era consciente de que no %aría )enos por ella, )ás en realidad,
si to)aba en consideraci&n su virginidad" 8,or qu3 no podía ser razonable: Ella le brindaba una )ercancía que 3l
estaba dispuesto a pagar. era algo de lo )ás sencillo"
#a pro1i)idad de 'icole turb& sus divagaciones y con un apetito que no conocía la saciedad sinti& que su
cuerpo se endurecía de deseo" Doz& apenas el brazo e1tendido de la +oven y perezosa)ente $rot& la nariz contra
su ore+a" ,ero incluso dor)ida le rec%az&, girando la cabeza"
#a de+& tranquila )uy a pesar suyo" 9al vez $ue la )uñeca vendada, tan inde$ensa, o podría %aber sido la dulce
suavidad de su se)blante lo que le detuvo" Buera lo que $uera, en )odo alguno en$riaba la pasi&n que se %abía
despertado en 3l. sin e)bargo, repri)i& sus deseos naturales y la de+& dor)ir en paz"
0na %ora )ás tarde, despu3s de vestirse y desayunar, estaba de ca)ino a /rand 9erre" 9enía que ocuparse
de ciertos asuntos allí" A el )ás i)portante de todos era el destino de (llen" #o discutiría con #a$itte, decidi&
pensativa)ente" Iuntos estudiarían el )edio )ás provec%oso de dese)barazarse de su antiguo lugarteniente"
8,edir un rescate, quizás""" o vend3rselo a los $uncionarios nortea)ericanos: ( 'ic6 no le %aría ninguna gracia,
pero Sable se encogi& de %o)bros" Eso no le i)portaba en absoluto"
(lgunas %oras )ás tarde /rand 9erre estaba ya a la vista. Sable, tras de+ar el bote, cruz& la playa" -etrás de la
%ilera de árboles que bordeaba la isla se %abían construido cabañas de tec%u)bre de pa+a que albergaban a
)uc%os de los piratas y contrabandistas con sus )u+eres" Burdeles, casas de +uego, ca$3s y otros estableci)ientos
que proporcionaban abundante bebida y diversi&n a aquellos %o)bres, sie)pre ansiosos de nuevos placeres, se
apiñaban cerca del centro de la isla" En el e1tre)o sur se encontraba el barrac&n para los esclavos y no )uy le+os
de allí los a)plios y s&lidos al)acenes" !o)o un lirio brotado de una )ontaña de basura, en el )is)o centro de la
isla, se elevaba la )ansi&n de ladrillo y piedra de #a$itte"
Estaba suntuosa)ente a)ueblada< al$o)bras $inas cubrían los pisos de todas las %abitaciones, cuadros
realizados por los principales artistas de la 3poca y pesados espe+os barrocos de )arcos dorados adornaban las
paredes, y lá)paras colgantes de cristal centelleaban y resplandecían en los tec%os" *o)bres de negocios,
tenderos, dueños de plantaciones y tra$icantes de esclavos, todos sin e1cepci&n acudían a #a$itte en busca de la
)e+or )ercancía" En #ouisiana del sur di$ícil)ente se %allaba una ra)a del co)ercio que no se abasteciera, al
)enos en parte, de las )ercancías de Iean #a$itte" En sus al)acenes se vendía tan s&lo la )e+or calidad en sedas,
enca+es, coñacs, vinos, tabaco, especias y )uc%os otros artículos costosos y de gran de)anda"
!o)o se %abía pro%ibido la i)portaci&n de esclavos %acía algunos años, tan s&lo en /ran 9erre el dueño de
una plantaci&n podía co)prar, a un precio razonable, )ano de obra adicional" S&lo con el trá$ico de esclavos tenía
ya un negocio $loreciente" A las suyas no eran operaciones secretas ni )al vistas, pues %o)bres respetables y
pro)inentes acudían abierta4 )ente a co)erciar con 3l" En 'ueva =rleans tanto el gobernador !laiborn co)o los
$uncionarios nortea)ericanos %acían rec%inar sus dientes de rabia e i)potencia, ya que les resultaba i)posible
poner coto a ese co)ercio en e1tre)o lucrativo y del todo ilegal"
!laiborn se %abía e1trali)itado %asta el punto de )andar %acer circular carteles en que se o$recía una
reco)pensa de quinientos d&lares para la persona que le llevara al notorio pirata lean #a$itte" Este, riendo, %izo una
contrao$erta de in)ediato< 3l pagaría )il quinientos d&lares a cualquier persona que le llevara al gobernador a
/rand 9erre"
?ientras recordaba ese incidente no tan le+ano, Sable sonreía y seguía al sirviente que lo conducía a la o$icina
de #a$itte"
4 5Mon ami, qu3 gusto volver a verte7 9e %e estado esperando %ora tras %ora desde que recibí la noticia de la
llegada de La Belle Garce al puerto" 8!&)o es que te %as retrasado tanto:
Sonriendo, Sable to)& uno de los e1celentes cigarros que reposaban en una ca+a de cristal sobre el escritorio
de #a$itte"
49enía un asunto que requería )i atenci&n 4respondi& )ientras lo encendía"
4 (%, sí, el asunto del +ovencito que no es tal +ovencito y a quien descubrieron abrazándose con el capitán en su
ca)arote 4 )ur)ur& #a$itte con socarronería"
45>ue el de)onio )e lleve7 4rezong& Sable con $astidio, pero encogi3ndose de %o)bros eligi& una de las sillas
de terciopelo ro+o del a)plio sal&n y se sent& cruzando las piernas"
#a$itte, todavía sonriendo, volvi& a to)ar asiento detrás de su escritorio" Era evidente por la pro$usi&n de
papeles que %abía allí que Sable le %abía interru)pido )ientras estaba traba+ando, pero eso sucedía a )enudo y
#a$itte sie)pre se co)placía en ver a uno de sus )e+ores capitanes"
#os dos eran %o)bres de gran estatura. quizá por )uy poco, Sable era el )ás alto" #a$itte, unos años )ayor,
era un %o)bre )uy guapo" Su tez oscura y sus vivaces o+os negros delataban su ascendencia $rancesa" Su cabello
era oscuro, tan negro co)o el de Sable, y su porte y )odales tenían un no s3 qu3 de elegancia y re$ina)iento que
lo %acían a2n )ás atractivo" !ierta)ente nadie lo %abría to)ado +a)ás por un contrabandista"
El pasado de #a$itte estaba envuelto en el )isterio y )ás allá del %ec%o de que con su %er)ano ,ierre %abía
abierto una %errería en 'ueva =rleans algunos años atrás, se conocía )uy poco de su vida anterior" Aa en aquella
3poca los %er)anos se ocupaban de vez en cuando en tra$icar con )ercancías de contrabando" -e la %u)ilde
%errería pasaron a una agradable casita de ca)po cerca de las calles St" ,%ilip y Bourbon, y $inal)ente
e1pandieron sus negocios %asta tener que utilizar un al)ac3n en los )uelles" -escontento con los descuidados
)3todos de los proveedores piratas, #a$itte, +unta)ente con su %er)ano, %abía tenido la osadía de via+ar a /rand
9erre y ponerse al $rente de toda la desorganizada estructura de las bandas. uni3ndolas a las de los corsarios $or)&
una de las redes )ás grandes en la %istoria del contrabando" *o)bres co)o -o)inique Aou, de quien se
ru)oreaba que pertenecía en realidad a la $a)ilia #a$itte. los notorios piratas /a)bi y !%ig%izola, )ás conocido
co)o Ne Coup! por su nariz cortada. y el e1peri)entado %o)bre de )ar, contrabandista y artillero Denato
Beluc%e, a quien #a$itte lla)aba oncle co)o si $uera su tío, todos ellos reconocían a lean #a$itte co)o su +e$e, el
Boss" A el capitán Sable era uno de sus lugartenientes de )ayor con$ianza"
#os dos %o)bres c%arlaron de cosas intrascendentes durante unos )inutos %asta que Sable %izo )enci&n del
te)a que )ás le interesaba< (llen Ballard"
#a$itte $runci& el entrece+o"
48!&)o deseas disponer de 3l: (l $in y al cabo es tu prisionero y en tanto no est3 en condiciones de pasar )ás
in$or)aci&n, no )e preocupa de)asiado cuál sea su suerte" ,ode)os entregarle a los nortea)ericanos, con lo cual
nos ganaría)os su benevolencia""" o podría)os devolverlo a los británicos previo pago de una bonita su)a" #o
)is)o da. nos bene$icia)os de a)bos )odos" 4-esarrug& el ceño y )ostrando una sonrisa particular)ente
seductora, )ur)ur&4< 0na situaci&n agradable, 8no:
4!reo que )e gustaría retenerle prisionero por a%ora y sacarle un poco )ás de in$or)aci&n 4di+o Sable
lenta)ente4" ,or otra parte, pode)os dese)baraza)os de 3l en cualquier )o)ento""" pero quizá llegue a
necesitarle )ientras tanto" 89e )olestaría )uc%o si %ago que le trasladen del barco a tu calabozo aquí en la isla:
#a$itte dio su consenti)iento de in)ediato y a petici&n de Sable lla)& a un sirviente para que llevase a La Belle
Garce la orden del traslado de (llen" !uando el criado %ubo partido, Sable pregunt&<
4 8-eseas estar presente cuando le interrogue:
#os o+os negros de #a$itte brillaron con un destello de sorna al contestar<
4 En )odo alguno, y a ti ta)poco te gustaría que lo %iciera" 'o )e de+o engañar por tu actitud indi$erente, mon
ami" >uieres a este %o)bre para tus propios $ines y por razones personales deseas que est3 en )i calabozo" Si no
$uera por eso, +a)ás )e %abrías )encionado su e1istencia"
Sable sonri& ir&nica)ente sin que lo desconcertara en lo )ás )íni)o la correcta interpretaci&n %ec%a por
#a$itte"
4 Bueno, se )e ocurri& que quizás uno o dos )ie)bros de )i tripulaci&n podrían estar en desacuerdo con )i
decisi&n 4 reconoci&4" Ballard era )uy popular entre )is %o)bres"
4 5-esde luego7 0n espía sie)pre lo es 4replic& #a$itte, ta+ante4" ,ero, %ablando de espías 4continu&4, )e lleg&
la in$or)aci&n al poco tie)po de %aberte e)barcado por 2lti)a vez de que se %acen preguntas indiscretas sobre ti
en /rand 9erre"
=bvia)ente sorprendido, Sable pregunt&<
4 8>u3 clase de preguntas:
4 ?), algunas co)o< 8!uál es el verdadero no)bre del capitán Sable: 8-e d&nde vino: 8!uándo:
,erple+o, Sable )ir& $i+a)ente a #a$itte"
4 8,or qu3 se interesaría alguien de ese )odo por )í: 8Sabes qui3n es:
4 Eso no lo s3" #os ru)ores corren co)o un reguero de p&lvora en /rand 9erre, pero no se sabe nunca de
d&nde nacen" ,uede que no sea nada, pero creí conveniente advertírtelo" 9al vez alguien te quiere )al" 8(lg2n
)arido celoso: 8= alguien que se bene$iciaría si llegaras a su$rir un desastre: 8>ui3n sabe:
,or un segundo Sable pens& en Dobert Sa1on, en Inglaterra, pero desec%& la idea por absurda" 'i su brazo
podía ser tan largo"
Sin alar)arse de)asiado por la noticia que le %abía dado #a$itte, Sable obvi& el te)a encogi3ndose de
%o)bros y %ábil)ente ca)bi& de conversaci&n" !onte)plando por la ventana la ba%ía distante )ás allá de las ralas
copas de los árboles, pregunt&<
4 8!uánto )e darías por La Belle Garce:
4 8!&)o %as dic%o: 4 #a voz de #a$itte re$le+& su estupe$acci&n4" -ebo %aber entendido )al""" creí que
acababas de preguntar)e si co)praría tu barco"
4*)), eso %ice" *e decidido venderlo" 9engo ganas de llevar una vida respetable"
Si Sable %ubiese declarado la intenci&n de convertirse en )on+a de la =rden de las 0rsulinas de 'ueva
=rleans, #a$itte no podría %aberse %orrorizado )ás" !on voz casi inaudible, repiti&<
45;ender La Belle Garce y convertirse en un caballero respetable7 4 Escupi& la 2lti)a palabra con )ani$iesto
desagrado" !lavando la )irada en el rostro barbado de Sable con consternaci&n, grit&4< 5-ebes de estar
co)pleta)ente loco7 8,or qu3:
,or el )o)ento #a$itte no podía encontrar palabras para e1presar sus senti)ientos" Era si)ple)ente
inco)prensible y Sable, co)padeci3ndose de 3l, aclar& con a)abilidad<
4 *e dis$rutado )uc%o de nuestra sociedad, %e sacado provec%o de ella, pero ya no soy el +oven i)petuoso de
%ace diez años" Estoy %astiado de +ugar al pirata, aunque )e dis$race ba+o el no)bre )ás aceptable de corsario"
*ablando $ranca)ente, no necesito )ás La Belle Garce" *e conseguido una $ortuna considerable que )e per)ite
de+ar )i papel de corsario, o si pre$ieres que lo diga en t3r)inos )ás directos, de pirata"
Decobrándose un poco, #a$itte suspir&"
4 (sí que abandonarás a tus a)igos y serás co)o esos caballeros dignos y respetables de 'ueva =rleans"
Sable se ec%& a reír"
4Ia)ás le volvería la espalda a un a)igo y dudo que pueda convertir)e en un )odelo de decoro"
#a$itte per)iti& que una sonrisa apenas esbozada distendiera sus %er)osas $acciones por un segundo"
4Estoy de acuerdo" 4#uego, )ás serio, pregunt&4< 8Estás seguro de que eso es lo que te propones %acer: 8'o
ca)biarás de opini&n, diga)os dentro de seis )eses, )ás o )enos:
#a risa se desvaneci& por co)pleto de los o+os dorados de Sable )ientras estudiaba el cigarro encendido con
cierta )elancolía"
4Sí, estoy seguro y te dar3 un pequeño conse+o""" si no lo to)as a )al"
#a$itte levant& una ce+a con e1presi&n divertida" ""
4 8#e vas a enseñar a )a)ar a tu propia nodriza:
El +oven capitán sonri& $ugaz)ente, pero luego di+o con deliberaci&n<
4 Ao de ti, seguiría )i e+e)plo y )e ale+aría de /rand 9erre y de todo lo que signi$ica"
#a$itte se puso rígido, y consciente de ello, Sable sostuvo su )irada de eno+o" Suave)ente, añadi&<
4 Iean, pr3sta)e atenci&n" #os días turbulentos casi %an acabado" Esta)os en una 3poca de decadencia, y si
interpretaras todas las señales correcta)ente, lo verías tan claro co)o yo" #os nortea)ericanos no van a
aguantarte )uc%o tie)po )ás a sus puertas, y lo que es peor, están convenciendo a los blancos reaccionarios de
ascendencia $rancesa de que so)os una verdadera a)enaza que debería erradicarse del país" Es s&lo cuesti&n de
tie)po que to)en )edidas drásticas" 4 -eliberada)ente, añadi&4< Esa pequeña rebeli&n de esclavos de la
,arroquia de San Iuan Bautista unos años atrás te %izo bastante daño"
#a$itte asinti& con un gruñido" 9odo lo que decía Sable %asta a%ora era verdad" Se %abía producido una
rebeli&n instigada por el baño de sangre que %abía asolado *aití varios años antes" A cuando se descubri& que los
cabecillas eran esclavos traídos de contrabando de Q$rica por #a$itte, la gente )ás respetable de la co)unidad se
indign& y ate)oriz&" ,ero a di$erencia de Sable, #a$itte no veía el co)ienzo del $in en esos pequeños
contratie)pos" *abía indignado a )uc%os otros antes. no era nada nuevo"
4 8Eres una rata que abandona el barco antes de que se %unda, mon ami: 4pregunt& sin ani)osidad"
Sable apret& los labios y asi& con $uerza la copa que tenía en la )ano"
4 'o" Si lo $uera, esperaría seis )eses o un año antes de ale+ar)e" 4#uego en tono ine1presivo, di+o4< -eslígate,
Iean, antes de que lo pierdas todo"
4 5Ba%, eres un $astidio7 Sintiendo co)o sientes, creo que es )uc%o )e+or que de+es de pertenecer a la
organizaci&n" 'o quiero %o)bres que duden de )í"
Sable se puso de pie, de+& la copa de vino y se inclin& )uy, pero que )uy correcta)ente" /ir& sobre sus
propios talones dispuesto a )arc%arse, pero #a$itte )usit&<
45(guarda7
?ostrando s&lo una curiosidad cort3s en sus $acciones, Sable se dio la vuelta" #a$itte, levantándose de detrás
de su escritorio, di+o<
4 #o siento" So)os a)igos, 8no es así: !o)o tales debería)os ser capaces de %ablar $ranca)ente sin que el
otro se o$enda" -ebo ad)itir que estoy contrariado, y )uc%o, pero no deseo que nos separe)os co)o ene)igos"
#a boca de Sable se e1tendi& en una sonrisa lenta y perezosa )ientras le c%ispeaban los o+os"
4 92 estabas eno+ado, yo no" Si)ple)ente consider3 apropiado per)itir que se te pasara el )al%u)or antes de
volver a verte"
4 5?al%u)or7 4 #a$itte se sinti& insultado de que se usara se)e+ante palabra para re$erirse a 3l, pero luego
co)prendi& que Sable tenía raz&n, se sonri& y le tendi& la )ano" ?ientras se las estrec%aban, di+o4< 9e dar3 un
buen precio por tu goleta, mon ami" 8!uándo quieres que se ulti)en todos los detalles:
4 'o )e corre )uc%a prisa, pero a%ora que )e %e decidido, pre$eriría ter)inar con todo lo antes posible"
8-iga)os antes de que acabe la se)ana, el pri)ero de dicie)bre: Aa %abr3 decidido qu3 %acer con el bueno de
(llen para esa $ec%a"
4 ?uy bien" #a)ento )uc%o perder a uno de )is capitanes, pero espero retenerte en el $uturo co)o un asiduo y
buen cliente" ,asarás aquí la noc%e, por supuesto, y espero tenerte a )i )esa a la %ora de cenar" 8-e acuerdo:
Sable asinti& riendo"
4Sie)pre el %o)bre de negocios ante todo"
4 ,or supuesto, mon ami" 8>u3 otra cosa podría ser:
0nos )inutos despu3s se separaba de #a$itte y e)prendía ca)ino %acia el calabozo" Se alegr& de la
protecci&n que le brindaba el grueso abrigo contra las rá$agas cortantes del viento %elado que soplaba desde la
ba%ía )ientras avanzaba %acia el s&lido edi$icio de ladrillo en que se encontraba el calabozo" #e resultaba e1traño
pensar que llegaba a su $in esta etapa de su vida, pero %abía servido para sus prop&sitos y a%ora estaba resuelto a
to)ar un nuevo ru)bo"
(l entrar en la prisi&n ine1pugnable que #a$itte y sus piratas lla)aban calabozo, descubri& con )uc%a
satis$acci&n que (llen %abía llegado %acía s&lo unos )inutos y ya estaba encadenado en una de las celdas al $ondo
del edi$icio" El $a)oso calabozo no era de)asiado grande, constaba de una pequeña %abitaci&n principal y cuatro
celdas di)inutas, si bien no se presentaban )uc%as ocasiones para e)plearlas en /rand 9erre" #a )ayoría de las
disputas se resolvían a puñetazos o a cuc%illadas y el calabozo era tan s&lo un sí)bolo de la ley y el orden
i)puestos por #a$itte" ,ero eso no quería decir en )odo alguno que no $uera absoluta)ente s&lido"
(llen se %allaba en la 2lti)a celda y Sable $runci& la nariz de asco )ientras ca)inaba por el pasillo angosto y
oscuro %asta su destino" El olor rancio de cuerpos que +a)ás veían el agua y otros tu$os a2n )ás desagradables
viciaban el aire. se pregunt& burlona)ente si su nuevo alo+a)iento sería del agrado de (llen" ( +uzgar por su
aspecto )acilento era evidente que no, pens& Sable, )ientras observaba, i)pasible, al %o)bre con las )uñecas
encadenadas al )uro" 9enía la ropa rasgada y ensangrentada. algunos cardenales le )anc%aban el rostro" (l ver
una )agulladura reciente, Sable pregunt&, interesado<
4 8Intentaste escapar )ientras te traían a tierra: 'o recuerdo que estuvieras tan des)e+orado la 2lti)a vez que
nos vi)os"
(llen levant& la cabeza al oírlo y dio un tir&n instintivo de las cadenas"
45Bastardo7 4gruñ& ec%ando $uego por los o+os4" 8>u3 %as %ec%o con 'ic6:
4 8'o querrás decir 'icole:
(llen contuvo la respiraci&n"
4 89e lo di+o: 4 grit& con voz ronca sin poder creer lo que oía"
4 -iga)os que pude descubrirlo por )í )is)o" (l igual que t2, ella no se )ostr& )uy a)igable"
(llen estudi& al %o)bre que tenía en$rente" !o)o o$icial asu)ía su propio peligro y lo daba por descontado, ya
que sie)pre %abía sido consciente del riesgo que corría" 'icole era %arina de otro costal"
4 8-&nde se encuentra a%ora: 4 pregunt&, in$le1ible" Sable arque& las ce+as y lo )ir& con desdeñosa
reprobaci&n" 4Su destino es cosa )ía"
45Sable, esc2c%a)e7 4co)enz& con la )ayor seriedad, y olvidando toda cautela, %abl& sin tino contándole toda
la %istoria, )uc%o )ás de lo que 'icole le %abía dic%o" 'o le %abía dado )ás que su edad y su no)bre de pila"
,ero (llen, i)pulsado por su preocupaci&n por 'icole, no se detuvo ante nada y se lo cont& todo a Sable< su
no)bre co)pleto, sus antecedentes $a)iliares, 5todo7 S&lo al vacilar por un )o)ento cay& en la cuenta de la
curiosa in)ovilidad del otro %o)bre y de la sonrisa burlona de sus labios" Era una sonrisa )elanc&lica y si (llen
%ubiese podido leer sus pensa)ientos se %abría quedado perple+o y consternado"
Sable conocía )uy bien el apellido (s%$ord, lo %abía )aldecido durante años" Estaba )arcado para sie)pre
con $uego en su )ente, asociado con igno)inia, des%onra, )entiras y traici&n" 'o pudo sino )aravillarse de la
ironía de la situaci&n, de que la %u3r$ana 'icole (s%$ord cayera en sus )anos"
4 8'o lo entiendes: 4 pregunt& (llen interru)piendo sus pensa)ientos4" 'icole (s%$ord proviene de una buena
$a)ilia" -ebe ser devuelta a su %ogar antes de que se )eta en proble)as )ás graves"
Decobrándose un poco y con una e1presi&n de $ranco escepticis)o, Sable pregunt&<
4 8,or qu3 no di+iste algo antes: 5(%ora es un poco tarde para la)entaciones7
(llen se )ordi& los labios, reacio a con$esar que %abía tenido sus razones o que sus )otivos estaban le+os de
ser altruistas" Sable aguard& en silencio, i)perturbable, pero al ver que (llen no o$recía ninguna respuesta, e)pez&
a i)pacientarse" !uando el silencio se volvi& e)barazoso, (llen le pregunt&<
48>u3 te propones %acer con ella:
Sable, estudiando descuidada)ente las uñas de su )ano elegante y bien $or)ada, di+o con $rialdad<
48*acer: ?e propongo no %acer nada" -e ese )odo )e resultará )ás entretenido" Es probable que )e
divierta observándola )ientras se es$uerza por ocultar)e los verdaderos %ec%os""" esos %ec%os que t2, su )e+or
a)igo, te %as )ostrado tan ansioso de co)unicar)e"
4Sable, 8no %as entendido ni una palabra de lo que te %e dic%o: 8Eres acaso un %o)bre tan $alto de escr2pulos
que arruinarías el $uturo de una c%ica tan +oven e inocente:
Sus o+os dorados brillaron burlones cuando Sable le )ir& por un instante antes de decir de )anera
contundente<
4 5Sí, por supuesto que lo soy7
0n rictus de ira i)potente des$igur& la boca de (llen, pero Sable se li)it& a reír y se dirigi& a la puerta" (ntes de
cruzarla, se volvi& y )ir& una vez )ás al prisionero"
4'o te preocupes )ás por el $uturo del +oven 'ic6 4se burl&4" -e a%ora en adelante pienso to)arla ba+o )i
protecci&n" 4!on los o+os s2bita)ente velados e inescrutables, añadi&4< Supongo que sabes bien a qu3 )e re$iero"
(llen se debati& en sus cadenas"
4Sable, 5)aldita sea7 5Esc2c%a)e7 4 ,ero sus palabras cayeron en oídos sordos, ya que Sable, con una burlona
inclinaci&n de cabeza, lo salud& y parti&"
0na vez a solas, los pensa)ientos de (llen volvieron irresistible)ente a 'icole" #o %orrorizaba la idea de que la
+oven se convirtiera en la a)ante de Sable" 8A qu3 pensar de su propio destino: 8!uánto tie)po )ás lo retendría
prisionero ese %o)bre y cuáles serían sus planes para des%acerse de 3l: Intent& ver con ob+etividad los
aconteci)ientos que %abían tenido lugar 2lti)a)ente, pero sus pensa)ientos eran erráticos" -e alg2n )odo, Sable
debía %aberse enterado de su co)plot" 8,or qu3 si no envi& a aquellos dos )arineros a apresarlo: #o supo desde
el )is)o instante en que entraron a su ca)arote el día anterior, estuvo seguro de que algo %abía salido )al, y
co)o un necio intent& escapar" Esa sola acci&n destruy& cualquier esperanza de poder aclarar su situaci&n
)intiendo" 5?aldito Sable7 8!&)o de)onios se enter& de cuándo debía atacar: 0na )edia %ora )ás y 'ic6 y 3l
%ubieran estado le+os de su alcance" 8A qu3 iba a ocurrirle a 'ic6: 8#a %abría violado ya: A lo )ás i)portante de
todo""" 8-&nde estaba ella en estos )o)entos:
En ese preciso instante 'icole iba ca)ino de /rand 9erre" Se %abía despertado alrededor de la %ora en que
Sable parti& para la isla" ,er)aneci& acostada, quieta y sin %acer ruido durante unos )inutos, todavía un poco
atontada por e$ecto del láudano, %asta ir gradual)ente to)ando conciencia de todo lo que la rodeaba" El lec%o era
blando y su pri)er i)pulso $ue arrellanarse a2n )ás en su acogedora calidez" ,ero un )ovi)iento i)prudente de
su )uñeca lasti)ada la despabil& s2bita y dolorosa)ente y todos los aconteci)ientos desagradables de la no4 c%e
anterior acudieron en tropel a su )e)oria"
!on su)a cautela )ir& en derredor y e1%al& un suspiro cobarde de alivio cuando descubri& que Sable se %abía
)arc%ado y el cuarto estaba vacío" Se incorpor& y con )ovi)ientos torpes debido a la )uñeca dolorida, aco)od&
dos al)o%adas deba+o de la espalda y estudi& la situaci&n"
#o peor ya %abía pasado" Se %abía descubierto su engaño, (llen estaba encadenado y ella )is)a era
prisionera de Sable" *abía sido convertida en )u+er a )anos del e1peri)entado corsario y en el proceso se %abía
lasti)ado una )uñeca" Sentía el cuerpo rígido y )agullado y le dolía un poco entre los )uslos" /racias a -ios todo
%abía acabado" Estaba viva, si bien un poco )altrec%a, pero con todo alerta"
El ruido de una puerta al abrirse distra+o sus pensa)ientos y, enderezando los %o)bros, vio que se abría del
todo" (l aparecer la cara redonda de /alena solt& una risa de alivio"
4 8-eseas un poco de ca$3 o c%ocolate tal vez: 4 pregunt& la doncella alegre)ente"
'icole le sonri&, decidida a actuar con la )ayor naturalidad posible"
4!a$3, por $avor" 49itube& un segundo y luego pregunt&4< 8-&nde está Sable:
/alena la )ir& e1trañada"
48Sable: 5=%, debes re$erirte al a)o7 Se $ue por asuntos de negocios y no regresará %asta )añana o pasado"
?ientras tanto, de+& &rdenes para que estuvieras lo )ás c&)oda posible y tuvieras todo lo que desees"
'icole observ& a /alena con aire pensativo" 8!uánto le %abría dic%o Sable a sus sirvientes: 8!onocerían la
verdadera situaci&n: 8A %asta qu3 punto la obedecerían: ( )enos que Sable %ubiese de+ado &rdenes en contra,
nada le i)pedía desaparecer )ientras 3l estaba ausente" Bueno, s&lo %abía una )anera de averiguarlo"
4?e gustaría dar)e un baño 4di+o ella de pronto4, y tráe)e vesti)enta y algo para co)er" ,or $avor, 8podrías
encargarte de todo eso:
/alena desapareci& y regres& )inutos despu3s con varios vestidos colgando del brazo"
4 El a)o no estaba seguro de que %ubiera algo aquí que te viniera bien 4aclar& con e1presi&n de incertidu)bre4"
?e te)o que estos vestidos sean )uy cortos"
'icole se qued& rígida al darse cuenta del signi$icado i)plícito en esas palabras y repri)i& su )al genio a duras
penas" En ca)bio, sonri& d3bil)ente"
4 ,re$iero andar desnuda antes que cubrir)e con las ropas de alguna de sus a)antes" ?e pondr3 las )ías"
/alena se escandaliz&"
4 5,ero no puedes7 #as da)as no usan pantalones"
4 5-udo )uc%o que tu a)o %aya tenido una da)a de verdad en esta casa antes7 4replic&, $uriosa, 'icole4" 9rae
)is ropas o consígue)e otras prendas" Segura)ente %abrá una ca)isa li)pia y pantalones de alguno de los
sirvientes que pueda to)ar prestados" ,or el )o)ento no puedo ser )uy e1igente"
#os o+os de /alena se dilataron de espanto, pero se $ue de la %abitaci&n y ec%& a correr por el pasillo" 0na
da)a vistiendo ropas de sirvientes, y para col)o de %o)bre" ?eneando la cabeza por las cosas e1trañas que
estaban pasando, /alena co)unic& la petici&n a Sanderson" El )ayordo)o se e1trañ&, pero le entreg& una ca)isa
blanca y pantalones de algod&n gris"
-espu3s de un baño y vestida con ropa de %o)bre, 'icole e1plor& la casa de Sable" En realidad estaba
buscando ciertos artículos, y se le ilu)inaron los o+os cuando descubri& la sala de ar)as al $ondo de la casa en la
planta alta"
Era una %abitaci&n )uy )asculina" Sobre una pared se veían unas pocas cabezas de ani)ales disecados 4 un
zorro, un pu)a y un ciervo4 colocadas artística)ente, y en otra algunos grabados con escenas de caza en
)arcados en )adera" #os )uebles eran grandes, c&)odos y parecían usados" *abía un ar)ario bien surtido de
licores contra una pared, pero lo que )ás interes& a 'icole $ue el ar)ero"
-espu3s de abrir el estuc%e de roble, se puso a e1a)inar las diversas ar)as %asta que encontr& lo que quería<
un a$iladísi)o cuc%illo de caza, una pequeña pistola de dos cañones, algunos proyectiles y p&lvora" -espu3s de
)uc%o cavilar, resolvi& esconderlo todo en el ca+&n de una )esita de caoba larga y angosta" ( continuaci&n
abandon& la sala"
-esayun& con )uc%o apetito descubriendo que, a pesar de lo ocurrido anoc%e, estaba %a)brienta" #a vida
seguía su curso sin i)portar lo que sucedía, pens& con tristeza" ,ero recobraba el áni)o a cada )inuto que pasaba
y despu3s de ter)inar la co)ida, pidi& prestada una vie+a c%aqueta de caza que a todas luces pertenecía a Sable y
sali& a dar un paseo"
El tibio sol de $inales de novie)bre no brindaba )uc%o calor y soplaba un viento $río" !ontenta por el abrigo que
le brindaba la cazadora de Sable, dea)bul& por la anc%a avenida de robles que llevaba al río" -eteni3ndose al
borde de un largo )uelle de )adera que se internaba en las aguas turbias y cenagosas del ?ississippi, plane& su
pr&1i)o paso"
Era obvio que Sable no %abía in$or)ado a nadie de la verdadera situaci&n que e1istía entre ellos" #os sirvientes
actuaban co)o si $uera una invitada, un poco loca, pero invitada al $in" ,ero 8obedecerían sus peticiones %asta el
punto de darle un guía que la llevara a /rand 9erre:
'icole sabía bien que ter)inaría perdida o dando vueltas en círculos por los pantanos si intentaba el via+e sin
ayuda" -istraída, dio un puntapi3 a un terr&n de tierra que cay& en el río. su )ente estaba ocupada con el proble)a
que tenía entre )anos" 'o esperaría su)isa)ente el retorno de Sable. debía %uir de in)ediato"
;olvi& la espalda al río con deter)inaci&n y e)prendi& el regreso a la casa con paso vivo" (l encontrarse con
Sanderson en el vestíbulo principal, di+o con indi$erencia<
4 *e decidido no esperar el regreso de tu a)o" ,artir3 dentro de una %ora" ,or $avor, ordena que preparen una
cesta con co)ida para el via+e y encuentra a alguien que )e conduzca a /rand 9erre" #a)ento esta decisi&n
inte)pestiva, pero si quiero llegar a la isla antes del anoc%ecer, debo partir de in)ediato"
Ignorando la e1presi&n de censura de la cara del )ayordo)o, se dirigi& con resoluci&n a la sala de ar)as y
)eti& las que %abía elegido antes en los espaciosos bolsillos de la cazadora" Sali& de la sala y poco despu3s se
dirigi& a la alcoba que %abía co)partido con Sable" E)pu+& la puerta y entr&, contenta al verla vacía" Sin
desperdiciar ni una )irada en el lec%o donde la noc%e anterior Sable le %abía %ec%o el a)or tan apasionada)ente,
se dirigi& a la puerta que co)unicaba con la %abitaci&n contigua" Estaba sin llave y despu3s de revisarla para
cerciorarse de que ta)bi3n estaba vacía, entr& y cerr& la puerta a sus espaldas"
Evidente)ente 3sa era la alcoba de Sable" ?uebles s&lidos y pesados de )adera oscura y una ca)a enor)e
con colgaduras de terciopelo color vino tinto" ,ero a 'icole no le interesaban las pre$erencias de Sable en asuntos
de )obiliario y decoraci&n, así que cruz& la %abitaci&n y sin vacilar revolvi& su estuc%e de +oyas, que estaba abierto
sobre una enor)e c&)oda de varios ca+ones" Sac& uno de los pañuelos de %ilo de Sable y envolvi& en 3l un al$iler
de corbata de dia)antes, una es)eralda, un anillo de perlas, otro al$iler de corbata 4de rubíes esta vez4 y otras
al%a+as valiosas" !erca del estuc%e de +oyas %abía unas cuantas )onedas de oro y sin ning2n escr2pulo ta)bi3n se
apoder& de ellas" (llen y ella necesitarían cuanto ob+eto de valor cayera en sus )anos"
#lena de con$ianza, esper& con i)paciencia en su cuarto por unos )inutos" !uando decidi& que %abía pasado
su$iciente tie)po, recorri& el pasillo y ba+& la escalera $ingiendo %astío"
4 8Está todo listo: 4 pregunt& a Sanderson sin )uc%o inter3s4" ?e gustaría partir lo )ás rápido posible"
(ntes de que pudiera responderle, un negrito con una cesta de )i)bre casi tan grande co)o 3l entr& a
tropezones en el vestíbulo" ?irando al c%ico, Sanderson respondi& con renuencia<
4 (sí lo creo" (quí está la co)ida que pidi& y Iona%, que será su guía, está aguardándola en el )uelle" 4 *izo
una pausa, indeciso, pero 'icole encar& su )irada con altivez al tie)po que arqueaba una ce+a co)o en señal de
reto"
48Es eso todo, señora: 4di+o $inal)ente4" Sa)uel la escoltará %asta el )uelle"
'icole inclin& la cabeza cort3s)ente y sigui& al niño que cargaba la cesta" 9uvo que repri)irse para no
arrancársela de las )anos y ec%ar a correr co)o un ani)al salva+e en direcci&n al río" El coraz&n golpeaba con
ruido sordo contra sus costillas, pero una sonrisa de satis$acci&n le curvaba los labios" -espu3s de aco)odarse en
la piragua y ver c&)o se ensanc%aba la distancia entre ella y el )uelle, no pudo controlar la risa que escap& de su
garganta" El +oven negro que conducía la e)barcaci&n la )ir& con e1trañeza, pero a ella no le i)port&" 59enía
provisiones, una pistola, dinero y libertad7
CAPITULO XII


'icole no se %abía equivocado al calcular que casi sería de noc%e cuando llegaran a la isla" ,or consiguiente,
no le caus& sorpresa que la recibieran las pri)eras so)bras del crep2sculo al arribar a su destino" Se despidi& del
guía y le entreg& una )oneda de oro, luego recogi& la cesta y cruz& la playa a grandes zancadas" 0na vez perdida
de vista la piragua, se )eti& precipitada)ente entre la )aleza que bordeaba la isla y, oculta entre la broza, se sent&
a )editar"
*abía logrado escapar" Estaba ar)ada y llevaba provisiones" El pr&1i)o paso era liberar a (llen" 8Estaría a2n
en el barco: 5=+alá no7 #e resultaría i)posible planear su rescate de La Belle Garce" Aa %abría corrido la voz
acerca de su dis$raz entre toda la tripulaci&n, así que correría un riesgo gravísi)o si llegaba a poner pie en cubierta"
0n largo suspiro brot& de su pec%o" 5?aldici&n7 #a vida no podía ser tan in+usta" 5'ecesitaba a (llen, le
necesitaba con urgencia7
-estap& la cesta distraída)ente y al descubrir un pollo entero asado al %orno, se puso a )ordisquear un )uslo
absorta en sus pensa)ientos" Era probable que (llen no estuviera en el barco" ,odría encontrarse ya ca)ino de
'ueva =rleans" 'o, tal vez no" (llen quizá per)anecía todavía en La Belle Garce, a )enos que Sable %ubiese
regresado a /rand 9erre" 0n escalo$río le recorri& el cuerpo y dese& desesperada)ente que Sable estuviera a )ás
de veinte )illas de distancia" -ebi& %aber interrogado a los sirvientes acerca de su destino" ( lo )e+or se %allaba en
'ueva =rleans o 4trag& saliva nerviosa)ente4 tal vez allí )is)o en la isla"
!ontrariada, arro+& el %ueso de pollo al suelo y se puso de pie )ientras se li)piaba las )anos $rotándolas en
los pantalones co)o %aría un )uc%ac%o" 'o le per)itiría que la asustara" Si estaba en la isla, lo )ás seguro era
que estuviera con #a$itte, y en tanto ella se )antuviese a buena distancia de la )ansi&n, podría evitar encontrarse
con 3l" ,ero nada de eso resolvía el proble)a de (llen"
-esde su escondite, un )ontículo cubierto de arbustos, tenía una e1celente vista de la isla y la ba%ía" !asi por
casualidad su )irada cay& sobre el pequeño calabozo de ladrillos" #o e1a)in& a la d3bil luz del crep2sculo" (llen
bien podría estar allí" Era una posibilidad bastante re)ota, pero valía la pena averiguarlo" (un cuando descubriera
que no era así, al )enos reduciría los lugares en los que pudiera estar"
=cultando la cesta de la co)ida deba+o de un )atorral, de+& su escondite y e)pez& a avanzar tí)ida y
cautelosa)ente %acia el interior de la isla, yendo de un árbol a otro y de una casa a otra %asta llegar por $in a la
prisi&n" Estaba nerviosa y le te)blaban las piernas cuando se apoy& contra la pared trasera del edi$icio" -os veces
durante el trayecto %abía visto a )ie)bros de la tripulaci&n de La Belle Garce ca)inando borrac%os y a tropezones
de un burdel a otro, y cada vez ella %abía tenido que esconderse entre las so)bras" Sin e)bargo, ello no %acía sino
recordarle el grave peligro que corría" 5Si llegaban a reconocerla, que -ios la ayudara7 Sería )il veces peor que
todo lo que pudiera idear Sable para )orti$icarla"
-espu3s de recobrar el aliento y un poco de su valor, e)pez& a tratar de localizar a (llen deteni3ndose deba+o
de cada ventana enre+ada y lla)ándole por su no)bre" El le respondi& en la tercera y 'icole suspir& de alivio"
48Estás solo: 4le pregunt& en un susurro4" 8Estás ileso:
4 5,or a)or de -ios, 'ic67 8>u3 estás %aciendo aquí: 4 Ec%ando un vistazo nervioso al pasillo oscuro por
donde %abía desaparecido Sable %acía s&lo una %ora, añadi&4< *abla deprisa" ,odría regresar Sable" 89e
encuentras bien:
'icole a$ir)& con la cabeza. entonces, al darse cuenta de que (llen no podía verla, respondi&<
4Sí, pero no perda)os tie)po %ablando" *e venido a liberarte"
En la celda a oscuras (llen sonri&" 5Bendita $uese7 !on qu3 cal)a lo decía, co)o si $uese la cosa )ás sencilla
del )undo"
4 'ic6, no quiero desani)arte, pero estoy encadenado al )uro y la puerta de la celda tiene una cerradura )uy
s&lida"
4 5Ba%7 8( qui3n le i)porta: Estoy ar)ada, llevo una pistola en el bolsillo" Aa pensar3 en algo 4di+o con )ás
con$ianza de la que sentía"
'o obstante, al )is)o tie)po la cercanía de (llen le %acía abrigar la esperanza de que estaba ca)biando su
suerte" (poyándose contra los ladrillos de la prisi&n y escudriñando la oscuridad en busca de alg2n indicio de %aber
sido descubierta, le %abl& una vez )ás4< 8>ui3n tiene las llaves: 8*ay alg2n guardia contigo:
4 'o" El 2nico guardia es el vie+o ?anuel y se encuentra en el cuarto de delante" Ml tiene las llaves de la celda,
pero )e te)o que es Sable quien tiene la de los grilletes, 'ic6" 4 #a voz son& desolada y triste"
5?aldito capitán7 8Era acaso in$alible: -e pronto, el signi$icado de las palabras de (llen se abri& paso en su
)ente" 5Sable estaba allí7 Se tens& todo su cuerpo" ,ero despu3s del pri)er sobresalto, se e)peñ& en no de+arse
vencer por el pánico" Sable no era nada )ás que un %o)bre y no el )is)ísi)o diablo co)o quería %acer creer"
!o)etía errores. el %ec%o de que ella estuviera allí era prueba de ello" (un así, sus o+os taladraron la oscuridad con
inquietud creciente" #a idea de que Sable pudiera estar oculto en la noc%e, observándola, era a)enazadora, pero la
desec%& resuelta)ente sacudiendo la cabeza" 'o era ninguna niña )iedosa para asustarse de las so)bras"
48Estás seguro, (llen: 8'o le %abrá de+ado las llaves al vie+o:
(llen $runci& el ceño"
4,odrías tener raz&n, 'ic6 4di+o lenta)ente" Era verdad, se us& una llave aparte para cerrar las cadenas, pero
no %abía )otivo para creer que no se %ubiese agregado a la enor)e argolla que servía de llavero y que estaba
colgada en el cuarto principal de la prisi&n" Ml %abía dado por %ec%o que Sable se la %abía quedado" Sin e)bargo,
la pregunta de 'ic6 tenía sentido, ya que Sable no %abía contado con la %uida de la +oven" Sonri& con gesto
so)brío" El capitán %abía subesti)ado al +oven 'ic6"
9odavía sonriendo d3bil)ente, di+o<
4*ay una $or)a de averiguarlo, 'ic6" 9endrás que conseguir que el vie+o ?anuel te entregue las llaves"
8,uedes %acerlo:
'icole levant& la barbilla, desa$iante" 5!onseguiría esas )alditas llaves aunque le $uera la vida en ello7 !on )ás
opti)is)o a%ora, susurr&<
4 'o te preocupes, en el peor de los casos, cortar3 las cadenas a tiros" -a)e unos )inutos, ya pensar3 en
algo" 4 A lo %izo" Su arro+o y descaro le %abían sido 2tiles para escapar de Sable, y si %abían servido una vez,
servirían otra"
En la isla la disciplina no era rígida y el e)pleo de ?anuel co)o carcelero servía )ás bien para salvar las
apariencias y darle algo que %acer" En las contadas ocasiones en que se usaba la cárcel, de ordinario los
prisioneros recibían a sus co)pinc%es, que acudían a darles áni)os" Era costu)bre inveterada del vie+o ?anuel en
esas circunstancias entregarles las llaves a los visitantes para que entraran y salieran a su anto+o" 'adie nunca se
%abía aprovec%ado de esa negligencia, principal)ente porque si bien los prisioneros podían gruñir y que+arse a
voluntad, todos tenían un te)or reverente por #a$itte" Iean era +usto, pero sabían que era )e+or no contrariarlo"
( partir de sus visitas a /rand 9erre co)o )ie)bro de la tripulaci&n de Sable, 'icole sabía que la disciplina era
ine1istente" !a)in& con serenidad %acia el $rente de la prisi&n y entr&" #a inquietaba la idea de que %ubiesen
alertado al vie+o español de su %uida, pero desec%& ese pensa)iento cobarde y %abl& con osadía"
4 *e venido a visitar a (llen Ballard de La Belle Garce 4di+o en tono ta+ante 4" 8-&nde está:
El vie+o, a)odorrado por el ron de todas las noc%es, señal& vaga)ente en direcci&n de las llaves"
4 9&)alas t2 )is)o" Está en la 2lti)a celda a la izquierda"
'icole ba+& las llaves con la sangre golpeándole las sienes )ientras le te)blaban los dedos de +2bilo por el
31ito que %abía tenido" !on la )ayor indi$erencia ca)in& a lo largo del corredor angosto y oscuro %asta la celda de
(llen y busc& con torpeza la llave de la puerta" #e te)blaban tanto las )anos que perdi& unos )inutos preciosos
antes de que la puerta se abriera de par en par" !on el coraz&n en la garganta, corri& al encuentro de (llen" ,or un
rato per)anecieron )irándose el uno al otro, y luego, con un grito a%ogado de agonía al ver su aspecto )agullado
y )acilento, 'icole se arro+& sobre su pec%o y lo abraz& con $uerza"
4 5(llen, tu pobre cara7 8>u3 te %a %ec%o: 8Bue )uy duro:
(llen le sonri& con ternura y susurr& contra su pelo suave con labios )altrec%os4<
4'o es nada, 'ic6" A a%ora que estás aquí, todo saldrá bien"
'icole volvi& a abrazarle )ientras se llenaban de lágri)as sus o+os. con la )is)a naturalidad de una %er)ana
besando a su %er)ano adorado, pos& los labios sobre los de (llen" -esgraciada)ente, el %o)bre alto y de barba
negra que apareci& de s2bito en el u)bral de la puerta abierta no pens& lo )is)o" ,ara 3l tenía toda la apariencia
de una reuni&n de a)antes" Sus labios se $runcieron en un rictus de $uria al tie)po que soltaba un gruñido, y sus
o+os dorados brillaron co)o $uego a)arillo"
4 5!on)ovedor7 4 )ascull&"
'icole y (llen quedaron paralizados al unísono" 'icole se dio la vuelta, asiendo la pistola en la )ano" Sable se
alzaba co)o un gigante delante de la puerta con las piernas separadas y el rostro )uy negro en la penu)bra
reinante"
(llen percibi& la intenci&n de 'icole y grit&<
45'o, 'ic67 El ruido del disparo atraerá una )ultitud" 'o podrías escapar"
En tono sarcástico, Sable )ur)ur&<
4 8Estás seguro de que no quieres decir que no tendría tie)po de liberarte:
(Ilen )ir& con $uria al capitán, pero $ue 'icole quien replic&<
45!ierra la boca, Sable, o te disparar37
Ml se inclin& burlona)ente"
4 9us deseos, señora, por el )o)ento, serán )is deseos )ás $ervientes"
=bservándolo con ira en los o+os, 'icole )antuvo la pistola en direcci&n al pec%o del capitán y orden&<
4 ;e %acia allí, contra la pared"
Sable, con una )ueca que podría %aber sido de ira o, peor a2n, de risa, obedeci& la orden" !on e1presi&n de
%astío, pregunt&<
489e propones encadenar)e co)o al bueno de (llen:
,or toda respuesta asinti& breve)ente con la cabeza, luego se acerc&, con cautela" #a aparente docilidad de
Sable no la engañaba en absoluto" (puntarle con la pistola con una )ano y tratar de encadenarlo con la otra
resultaría una tarea di$ícil" ?ir& ceñuda al capitán y luego alentadora)ente a (llen" Sería prudente liberar pri)ero a
(llen< así los dos tendrían a Sable a su )erced" ?as, para e1asperaci&n de 'icole, ninguna de las llaves que tenía
en su poder enca+aba en la cerradura de los grilletes"
4Si )e lo %ubieras preguntado, querida, podría %aberte a%orrado el traba+o 4co)ent& Sable4" #a llave que
buscas descansa en un ca+&n de la c&)oda de la %abitaci&n que )e o$reci& #a$itte para pasar la noc%e" 4 'icole
$ul)in& con la )irada al %o)bre que descansaba c&)oda)ente apoyado contra la pared, en apariencia tranquilo"
4 5( callar7 4 )usit& tensa )ientras avanzaba %acia 3l"
S&lo le quedaba una soluci&n" Encadenaría a Sable ella sola y luego ro)pería las cadenas a balazos" -espu3s
tendrían que correr deprisa para esquivar la )ultitud que segura)ente se reuniría al oír los disparos" 'o era lo que
%abría deseado, pero parecía ser la 2nica alternativa"
-e pie delante de Sable, orden&<
4Si %aces un solo )ovi)iento que )e desagrade, disparar3 a )atar" 8?e entiendes:
=bservándola con atenci&n, asinti& despacio, con los o+os, duros y especulativos, clavados en el rostro pálido
pero decidido de la +oven"
4!oloca la )uñeca en ese grillete de a%í 4orden& 'icole4" *azlo con cuidado, Sable, y recuerda que )e
encantaría )atarte"
,ero 3l se li)it& a cruzar los brazos sobre el pec%o y di+o<
4 'o tengo intenci&n de %acer nada tan i)b3cil" (delante, dispara si te atreves"
9arta)udeando de ira, grit&<
4 5?aldito seas, Sable, %az lo que te ordeno7
4 'o 4 respondi& con absoluta cal)a"
;iendo la e1presi&n de 'icole, (llen la advirti&<
49en cuidado, 'ic6" 9e está provocando deliberada)ente"
#a +oven intent& tragarse la ira %aciendo un gran es$uerzo" ,ero $ue in2til, las lla)as que ardían en sus o+os
traicionaban su te)pera)ento ingobernable" El tener a su ene)igo delante burlándose de ella %izo que perdiera
toda cautela" Estallando de c&lera se abalanz& sobre 3l y tir& $uriosa)ente de sus brazos al tie)po que gritaba<
4 5*arás lo que digo aunque tenga que obligarte yo )is)a7
Ignorando su )uñeca %erida, levant& la pistola y le propin& un golpe $eroz en la )e+illa"
0n ge)ido de dolor escap& de su garganta a causa de la )uñeca lasti)ada, pero al instante se convirti& en un
alarido de $uria cuando Sable entr& en acci&n" Envolvi3ndola con sus brazos de acero, la atrap& en un abrazo nada
gentil" (llen luc%aba in2til)ente con las cadenas )ientras ellos $orce+eaban ante sus o+os" -e pronto, 'icole sinti&
que la pistola le resbalaba de la )ano" Estaba atrapada co)o una zorra en una tra)pa y lo sabía" 9enía el pec%o
apretado contra el de Sable y sus brazos la estru+aban %asta de+arla sin aliento" El a)or propio le i)pedía suplicar y
el sentido co)2n le indicaba que era in2til desperdiciar sus $uerzas" !ondenado )al genio, pens&, disgustada
consigo )is)a" 8,or qu3 %abría per)itido que la do)inara de ese )odo: !err& los o+os, despreciando su propia
estupidez, y se )aldi+o por ser tan i)petuosa co)o era"
48*ace)os las paces, 'ic6: 4pregunt& 3l, con severidad"
#os o+os de 'icole se abrieron de golpe. odiándole y tratando de i)itar su propio aplo)o arrogante, di+o
arrastrando las palabras<
4 8?e lo estás pidiendo: 5>u3 e1traño7 *asta a%ora sie)pre %as ordenado"
Sonri3ndole, Sable se sorprendi& al sentir algo se)e+ante a la ad)iraci&n por aquella +ovencita intr3pida"
45>u3 revoltosa que eres7 4di+o con ironía4" 8'unca te quedas donde te de+an:
Sin dignarse responder, 'icole )iraba $i+a)ente y en silencio la boca dura y cruel que estaba a la altura de sus
o+os" 'o quería entablar un duelo verbal con se)e+ante individuo"
4 5Sable, esc2c%a)e7 4 e1igi& (llen desde el otro e1tre)o de la celda 4" 'o quisiste oír)e antes, pero debes
co)prender que es +usto que devuelvas a 'icole a su $a)ilia" #l3vala a 'ueva =rleans y d3+ala en el pri)er buque
que salga para +a)aica""" de allí conseguirá pasa+e para Inglaterra" 9engo el dinero para pagarlo, así co)o ta)bi3n
lo su$iciente para una da)a de co)pañía" #as di$erencias que e1isten entre t2 y yo son entre t2 y yo" Ella no tiene
nada que ver en esto" 59e lo suplico, d3+ala partir7
El rostro de Sable adquiri& una e1presi&n glacial y sus o+os dorados )iraron con aversi&n al %o)bre
encadenado"
4 5-e+arla partir7 8*as perdido el seso: 8,or qu3 %abía de %acerlo: 8>u3 ganaría con ello:
9a)bi3n el se)blante de (llen estaba tenso )ientras su cerebro traba+aba $ren3tica)ente buscando algo que
sedu+era a aquel %o)bre" 'o tenía nada que o$recer y apelar a la nobleza de sus senti)ientos era por co)pleto
in2til" 5Sable carecía de senti)ientos y de nobleza7
'icole puso t3r)ino a la angustiosa situaci&n"
4 'o supliques por )í, (llen 4 pidi& suave)ente 4" #o %ec%o, %ec%o está" 'o tienes la culpa de nada" 4 Ec%& la
cabeza atrás, desa$iante, y añadi&4< ?e $or+ar3 )i propio $uturo y no lo %ar3 pactando con gente co)o Sable" 4
#anz& una )irada $eroz al %o)bre que la aprisionaba entre sus brazos con los o+os llenos de desprecio"
Sable sonri& con ironía"
4892 crees: 4Ec%ando una o+eada retadora a (llen, estrec%& )ás su abrazo e, inclinando la cabeza, atrap& los
labios desprevenidos y con$iados de 'icole con su boca" !o)o si $uera consciente de la rabia en$er)iza que
do)inaba a (llen, bes& pro$unda)ente a 'icole, buscando la dulzura de sus labios sensuales"
'icole no intent& resistirse a aquella boca voraz, suponiendo que lo %acía para ator)entar a (llen y recordarle
a ella )is)a que le pertenecía por co)pleto" El beso no le proporcion& ning2n placer. lo soport&, y cuando %ubo
llegado a su $in, un estre)eci)iento de alivio sacudi& su cuerpo"
Sable $runci& el ceño por la reacci&n de 'icole, pero la solt& encogi3ndose de %o)bros" Decogi& la pistola del
suelo y la asegur& deba+o del anc%o cintur&n de cuero que ceñía su cintura" ;olviendo la atenci&n a 'icole, la
e1a)in& concienzuda)ente, acariciándole los pec%os y )uslos deliberada)ente, sin ninguna reserva" #ágri)as de
%u)illaci&n brillaron en sus o+os por se)e+ante ve+aci&n delante de (llen" Sin e)bargo, el co)porta)iento de Sable
tenía un prop&sito bien de$inido" #e estaba %aciendo ver clara)ente a (llen, de la )anera )ás cruel posible, que
'icole le pertenecía por co)pleto" #a i)agen de 'icole besando a (llen estaba grabada a $uego en su cerebro y al
recordarlo sinti& el i)pulso de to)arla allí )is)o, sobre el piso )ugriento de la celda y %acerle el a)or delante del
otro %o)bre" !o)o si posey3ndola ante 3l pudiera probar su título de propiedad, igual que un c%ico provocando a
otro y diciendo< F5Bí+ate bien, es )ía7G" ?as al ver la e1presi&n tensa de 'icole, el i)pulso se desvaneci&, y por
pri)era vez, casi a )itad de su vida, de+& de lado sus propios deseos y apetencias por respeto a otro ser %u)ano"
El rostro de 'icole, que re$le+aba con tanta claridad las e)ociones que la e)bargaban, %izo que le resultara
insoportable la idea de degradarla a2n )ás"
Sin decir palabra guard& en los bolsillos el cuc%illo, las )onedas y las +oyas que encontrara )inutos antes" #a
gui& luego %acia la puerta de la celda, rodeándole el brazo con la $ornida )ano para que no opusiera resistencia" (
regañadientes, 'icole obedeci& a la presi&n que e+ercía sobre su brazo" #a situaci&n era tan si)ilar a la escena de
la )añana anterior en La Belle Garce, que no pudo contener el estallido de carca+adas %ist3ricas que brot& de su
pec%o"
4 'o, no voy a des%acer)e en llanto 4 di+o al ver la )irada severa de Sable 4" Si)ple)ente )e resulta )uy
divertido ver que dos veces en tan pocos días te las %as ingeniado para salir triun$ante"
4 Eres )uy obstinada 4 )ur)ur& 3l con un brillo burl&n y divertido en los o+os4" ,areces tener la ridícula idea de
que puedes )ane+ar)e a tu anto+o por ser )e+or estratega que yo" 5>u3 vergPenza, +oven 'ic6, c&)o se te ocurre7
E1asperada, estuvo a punto de abrir la boca para trabar batalla, pero recordando discusiones pasadas, volvi& la
cabeza al otro lado"
Sable, conte)plando con o+os apreciativos los destellos de $uego en el pelo oscuro, sonri&" -espu3s, al volver
la vista %acia (llen, la sonrisa se desvaneci& y le di+o<
4 -e+a de preocuparte por ella" !o)o bien puedes ver, todo lo que di+e antes era verdad< tengo el $uturo de 'ic6
per$ecta)ente controlado"
En silencio, pues no %abía nada )ás que decir, (llen observ& con desconsuelo c&)o Sable ec%aba la llave a la
puerta de la celda y desaparecía de su vista llevándose a 'icole casi a la $uerza" Se desplo)& contra el )uro
co)pleta)ente abatido"
5,obre 'ic67 Ia)ás debi& %aberle %ec%o caso" 5Si en el )is)o instante en que descubri& su se1o la %ubiese
despedido con ca+as deste)pladas7 (%ora era de)asiado tarde" Era su prisionera tanto co)o 3l y no podía %acer
nada para ayudarla" ,ero por todos los de)onios, qu3 intrepidez la suya, pens&, ad)irado, al recordar con s2bito
a$ecto lo resuelta que estaba a liberarlo" Se daba cuenta de que %abría sido )e+or enviarla con un )ensa+e a sus
superiores con la noticia de su captura" ,ero ya era de)asiado tarde" (l )enos ella estaría libre y sus aliados se
pondrían de in)ediato en acci&n para liberarlo" Sable se las %abía ingeniado. dos veces para superarles en astucia
y (llen se pregunt&, )ás abatido que nunca, si sie)pre %abría de ser igual"
Sabía que no %abía co)etido errores" Bue cuidadoso en e1tre)o y dudaba )uc%o que 'icole %ubiese revelado
algo" (de)ás, ella no podía con$esar nada, ya que nada sabía sobre sus planes"
-e pronto otra idea surgi& en su )ente y le brillaron los o+os< no e1istía ninguna prueba de sus actividades,
estaba plena)ente seguro de ello" 'o obstante, se %allaba inde$enso ante el capric%o de Sable" 'i siquiera le %abía
culpado de delito alguno" ,ero ese %o)bre obraba por cuenta propia y pocos, si los %abía, se atrevían a cuestionar
sus acciones" Sí, era bien sabido por todos que %asta el )is)o #a$itte %acía la vista gorda a ciertas $altas de su
capitán $avorito" A de ese )odo siguieron torturándole sus desdic%ados pensa)ientos< preocupaci&n por 'icole,
pesar por no %aber actuado antes y especulaciones sobre Sable"
#a +oven, al tener de carcelero a Sable una vez )ás, no se encontraba de )uy buen %u)or precisa)ente" #e
dolía )uc%o la )uñeca y se preguntaba si esta vez no se la %abría roto de verdad" 'o podía %acer nada por (llen
en esos )o)entos" Se co)padeci& un segundo de 3l y luego dedic& todas sus energías a si)ular una actitud de
absoluta con$ianza en sí )is)a, tanta co)o le $uera posible en esas circunstancias adversas" #a llen& de
satis$acci&n el aire de %astío y despreocupaci&n que asu)i& al entrar en la casa de #a$itte del brazo de Sable" ,or
nada del )undo les %abría revelado la inquietud que palpitaba en su garganta ni el nudo de ansiedad en la boca del
est&)ago" Su espalda estaba tiesa co)o una tabla. la cabeza bien erguida y los o+os brillantes de desa$ío" 'o
estaba vencida, sino que %abía su$rido un ligero rev3s, eso era todo"
!o)o s&lo %abía servido co)o gru)ete, +a)ás %abía visitado el interior de la )ansi&n de #a$itte, así que con
)uc%a curiosidad observ& todo lo que la rodeaba" -espu3s de %aber )irado con penetrante )inuciosidad la
pro$usi&n de )agní$icos espe+os de )arcos dorados que cubrían las paredes, las innu)erables )esas con
intrincadas incrustaciones de nácar y otras ge)as y las lá)paras colgantes de cristal, decidi& que los gustos de
#a$itte rayaban en la vulgaridad y $runci& los labios con desd3n"
(l ver su reacci&n, Sable sonri& leve)ente"
4 8'o es un poco e1cesivo: Iean cree que es lo que se espera de 3l" ,ero ade)ás es una )anera no
de)asiado sutil de asegurarles a sus clientes que es per$ecta)ente capaz de satis$acer sus e1igencias" 9odo lo
que nos rodea es una prueba $e%aciente de ello"
*abiendo llegado a la conclusi&n que sería )e+or si trataba a Sable co)o a alguien $astidioso a quien %abía
que soportar, 'icole asu)i& una e1presi&n de absoluto aburri)iento y se encogi& de %o)bros, dando a entender
que estaba por enci)a de esas $rivolidades y que s&lo la educaci&n, algo que Sable desconocía por co)pleto, la
retenía a su lado" #as carca+adas del capitán no ayudaron a suavizar su irritaci&n, así que le volvi& la espalda"
'o serviría de nada insultarlo y era necio pensar que otro ataque $ísico pudiera tener 31ito" !o)o todo buen
+ugador, sabía cuándo la suerte estaba en su contra" Suspir&, pensando que la $ortuna la %abía abandonado
2lti)a)ente sin lugar a dudas" 9odavía estaba de)asiado o$endida en carne viva debido a las cala)idades
su$ridas para poder pensar clara y serena)ente" A con Sable se necesitaba estar cal)ada y despierta" ,or el
)o)ento su 2nica de$ensa era la indi$erencia" -onde %abía $racasado su )al genio, tal vez su reticencia glacial
tendría 31ito" Ec%& una )irada i)prudente por enci)a del %o)bro y pill& a Sable con una sonrisa radiante en los
labios" Ec%& c%ispas por los o+os y pregunt& de )ala )anera<
48(lgo te divierte:
#os espl3ndidos dientes blancos de Sable brillaron entre la espesa barba negra cuando respondi&<
4 5Sí, t27 Iuro que no puedo recordar cuándo, $uera de la ca)a, por supuesto, una )uc%ac%a )e %a brindado
tanto deleite y diversi&n co)o t2"
El +adeo estrangulado de rabia de 'icole no lleg& a oídos de Sable, pues en ese preciso instante #a$itte %izo su
entrada en la sala con rostro sonriente"
4 (%, ya %as regresado, mon ami" ,artiste tan de repente al recibir ese )ensa+e de que alguien estaba
)erodeando por el calabozo que )e preguntaba si ibas a regresar esta noc%e"
(l ver la $igura alta y esbelta de 'icole, se detuvo al pasar el u)bral de la puerta, )ientras sus o+os negros
observaban con deteni)iento el rostro ine1presivo y tenso y la postura rígida de la +oven, con $ranca apreciaci&n"
-urante un )o)ento se vio so)etida a un e1a)en )inucioso y de pronto #a$itte, volvi3ndose a Sable, )ur)ur&<
4 5Aa veo7 Se co)prende c&)o lo logr&" Es alta para ser )u+er y con esas ropas %olgadas sus $or)as
quedaban ocultas" 8>u3 edad )e di+iste que tenía:
Sin %acer caso del rostro iracundo de 'icole, Sable respondi&<
4 -iecioc%o años y unos )eses, creo" A desde luego, el pelo ec%ado %acia atrás tan tirante era otra $or)a de
disi)ular su se1o" Suelto es %arina de otro costal"
,ara alguien tan grande, Sable se )ovi& con gracia $elina, y antes de que 'icole pudiera adivinar sus
prop&sitos se acerc& a ella de una sola zancada y con )anos diestras y rudas le solt& el cabello"
#iberado de la trenza que lo su+etaba, cay& en suaves ondas de $uego caoba alrededor de los %o)bros y #a$itte
entrecerr& los o+os, ad)irado"
4 ?uy bonita 4 )ur)ur& 4" 8Estarías interesado en venderla: 9e daría un buen precio"
#os o+os de 'icole se dilataron de %orror y volvi& rápida)ente la )irada a Sable" Inconsciente la e1presi&n de
s2plica que re$le+aban sus propios o+os, 'icole le clav& la )irada induci3ndole a decir que no"
Ml la observ& con cierta ironía y volvi3ndose a #a$itte di+o blanda)ente<
49al vez )ás adelante" 9odavía no )e %e acostu)brado a ella" ;uelve a preguntár)elo dentro de una o dos
se)anas"
-e ordinario, 'icole %abría reaccionado $uriosa ante esas palabras indi$erentes, pero no le agradaba el brillo
calculador de los o+os de #a$itte y de in)ediato decidi& que le gustaría a2n )enos co)partir con 3l las inti)idades
que Sable la %abía obligado a aceptar" #e encantaría arrancarle el %ígado a Sable y dárselo de ali)ento a los
tiburones, pero, al )is)o tie)po, era reacia a per)itir que #a$itte advirtiera que las cosas no andaban bien entre
ellos dos" ,udo notar la )irada curiosa que le ec%& Sable cuando per)aneci& )uda a pesar de la pulla"
-espu3s de esperar unos segundos, se encogi& de %o)bros y recalc& para en$urecerla )ás<
4 Aa ves, Iean, la )u+er casi per$ecta""" 5ella sí que sabe cuándo )antener la boca cerrada7
#os o+os de 'icole, ardiendo de indignaci&n, volaron al rostro de Sable, pero prudente)ente, por una vez, no
di+o nada" Ml le sonri& y la desa$i& a de)ostrarle que estaba equivocado"
=bservando a la pare+a, el gigante de barba negra y la esbelta )uc%ac%a insolente, #a$itte sonri&" Sable, sin
duda alguna, estaba a punto de descubrir que todas las )u+eres no eran iguales, que e1istían algunas pocas que
podían resistirse a sus zala)erías y lison+as" ,ero eso no quería decir que el capitán se estuviera es$orzando
)uc%o por seducir a la esbelta +oven. parecía co)placerse en provocarla, algo que #a$itte +a)ás %abía visto antes
en 3l" 9odo ello resultaba )uy interesante teniendo en cuenta la conversaci&n de %oras antes" 8*abría caído por $in
Sable en el lazo )ás vie+o del )undo: 8*abría esa +ovencita sido capaz de abrir brec%a en su parapeto: Si en
realidad era así, resultaba )ás que evidente que ninguno de los dos protagonistas era consciente de ello"
Entre las pre$erencias de #a$itte, %acer dinero ocupaba el pri)er lugar e in)ediata)ente despu3s estaba su
a$ici&n %acia lo ro)ántico, y la idea de su a)igo de coraz&n de %ielo atrapado en las garras de un a)or no
correspondido le %izo sonreír con aire bonac%&n"
4 8,iensas retirarte te)prano, mon ami: 4le pregunt& con un destello particular en los o+os4" *abía pensado que
podría)os +ugar una o dos )anos antes de ir a dor)ir" ,or supuesto 4di+o, )ás sonriente todavía4, co)prender3
)uy bien si ya no consideras esos planes de tu agrado"
Sable lo )ir& con tranquilidad y )ene& la cabeza"
4 ?e parece bien" En cuanto instale a 'ic6 )e reunir3 contigo en la biblioteca"
45>u3 desconsiderado de )i parte7 -esde luego, debe)os ocupa)os de su co)odidad" -ar3 las &rdenes
pertinentes a%ora )is)o"
Sable desec%& con un ade)án el o$reci)iento de #a$itte de lla)ar a un sirviente y sali& resuelta)ente de la
%abitaci&n llevándose a 'ic6 ru)bo a la )a+estuosa escalera" 0na vez en el piso alto, la condu+o por el vasto
vestíbulo al$o)brado %asta la serie de cuartos que #a$itte %abía puesto a su disposici&n"
!errando con $ir)eza la puerta a sus espaldas, estudi& el se)blante $urioso de la +oven con desaprobaci&n"
S2bita)ente se le ocurri& a 'icole que, a pesar del tono provocador y su )odo natural de co)portarse, Sable
estaba col3rico, do)inado por una $uria glacial, tanto )ás alar)ante por su $alta de $uego" ,ero ella no se
a)ilanaba $ácil)ente y lanzándole una )irada iracunda, di+o entre dientes<
4 'o te detengas por )í" Estoy segura de que #a$itte ansía tu co)pañía" 4 #e volvi& la espalda
desdeñosa)ente, pero una )ano $3rrea la agarr& del %o)bro y la %izo girar sobre sus talones %asta quedar cara a
cara"
Su se)blante ya no estaba sereno y sonriente< tenía la )andíbula tensa, la boca a$inada en una línea dura y
cruel y sus o+os brillaban co)o oro %elado" !uando %abl&, sus palabras $ueron a$iladas y ta+antes co)o dagas<
4 5#a$itte puede esperar7 (ntes tene)os que arreglar algo entre t2 y yo" Si recuerdo bien, debías de per)anecer
en la plantaci&n" ,ienso que debiera record arte que no suelo dar &rdenes s&lo para oír el sonido de )i propia voz"
>ue te %ayas convertido en )i a)ante no altera el %ec%o de que cuando te ordeno que %agas una cosa, espero
que la cu)plas" 8?e entiendes: 4 #a sacudi& ligera)ente al decir esto 2lti)o"
4 59e entiendo, barriga de tibur&n7 4 replic& airada)ente" !lavándole un dedo en el pec%o, estall&4< 5El que no
entiende eres t27 5Ao no soy un botín que %as apresado, y por nada del )undo ser3 tu a)ante""" ni ninguna otra
cosa7 4Se sacudi& con $uria tratando de liberarse de la )ano que la retenía por el %o)bro, pero la apret& tanto que
crey& que el %ueso estallaría"
!ontrolando su )al genio con )ás paciencia de la que creía tener, 'icole e1igi& con $rialdad<
4 5Su3lta)e7 Aa )e ro)piste la )uñeca, 8pretendes quebrar)e ta)bi3n el %o)bro:
#as )anos se a$lo+aron un poco, pero no la solt& del todo"
4 5'o )e tientes, pequeña zorra7 5!o)o )e siento en este )o)ento podría ro)perte $ácil)ente todos los
%uesos del cuerpo, y lo que es )ás, dis$rutaría %aci3ndolo7
4 Si sientes de ese )odo, 8por qu3 )e tienes prisionera: 4 replic& acalorada)ente"
0na sonrisa despiadada curv& sus labios y brusca)ente la atra+o con rudeza contra su cuerpo nervudo" ,egada
a 3l, 'icole pudo sentirle rígido de deseo y crey& que iba a to)arla otra vez a%í )is)o y en ese )o)ento"
,rotestando, 'icole intent& ec%arse %acia atrás, pero las )anos de Sable se deslizaron por su espalda %asta
cubrirle las nalgas, atray3ndola )ás contra la pelvis" #a e)bisti& repetidas veces para que to)ara conciencia de
que estaba e1citado de deseo ardiente y di+o gruñendo<
45Msa es la raz&n por la cual te retengo a )i lado7
(lterada, )ás de lo que podía recordar %aber estado nunca, no pudo )enos que ec%arse a llorar"
48'o tienes piedad: 8'inguna con)iseraci&n por otro ser %u)ano: 8*as olvidado toda noci&n de )oralidad: 4
Era una necedad, lo sabía, pero las palabras %abían salido precipitada)ente desde lo )ás %ondo de su ser
desgarrado" #a )uc%ac%a se lo qued& )irando con o+os oscuros y brillantes de lágri)as contenidas"
Ml la conte)pl& por un )o)ento con o+os co)o líneas rasgadas y di+o en tono glacial<
45!arezco de toda noci&n de )oralidad7 9e deseo, 'icole, y nada ni nadie en la tierra )e i)pedirá to)arte
cuantas veces )e plazca" 'o )e %agas perder el tie)po con peticiones de gracia o lágri)as" #os ruegos )e
$astidian y las lágri)as )e aburren" Si en el $uturo recuerdas esta conversaci&n, te a%orrará )uc%as a)arguras y
angustias" !on$&r)ate con saber que cuando )e %arte de ti, cu)plir3 )uy bien contigo"
Est2pida)ente pregunt&<
48A si nunca te %artas de )í:
S2bita)ente, los o+os dorados de Sable re$le+aron una risa genuina" !on una carca+ada, se burl&<
4 Eres )uy presu)ida, 'ic6" 'o e1iste una sola )u+er en el )undo que pueda satis$acer)e durante )uc%o
tie)po, y t2 estás )uy le+os de pertenecer al tipo de )u+er que pre$iero"
CAPÍTULO XIII
#a estancia qued& co)o una tu)ba tras la partida de Sable" -urante varios segundos 'icole per)aneci& rígida
co)o una estatua con la )irada perdida en la puerta que acababa de cerrarse" Ml no podía %aber dic%o esas
palabras atroces, pens& en )edio de su aturdi)iento" #uego, un estre)eci)iento le sacudi& el cuerpo" Sí, sí podía"
#as %abía dic%o y, peor a2n, con toda su )ala intenci&n"
!on el espíritu abatido, se enca)in& a la ca)a de lu+osas colgaduras de raso y se arro+& de bruces sobre ella"
,or )uc%o, )uc%o tie)po per)aneci& tendida allí sin querer pensar, y no obstante, presa de sus pensa)ientos"
=+alá e1istiera alguna )anera de volver atrás en el tie)po, se di+o con )ás deseos que esperanzas" #uego se
encogi& de %o)bros $ilos&$ica)ente" Sable ya %acía tie)po que sabía que era )u+er, y aunque +a)ás %ubiese
intentado robarle los libros de claves con (llen, igual)ente %abría capturado al o$icial, y sospec%aba que de todas
$or)as la %abría obligado a co)partir su lec%o, de buena o de )ala gana" Ese %o)bre aprovec%& astuta)ente el
pacto precipitado que le %abía o$recido y ella $ue lo bastante i)b3cil co)o para creerle dispuesto a cerrar un trato y
cu)plirlo" ,ero la %abía engañado tan $ácil)ente que se le revolvía el est&)ago de vergPenza cada vez que
pensaba en ello" ,or un )o)ento $ugaz acarici& la idea de ver a Sable reducido a adorarla con servilis)o y
arrastrándose a sus pies )ientras que ella gozaba pisoteando sus senti)ientos )ás ínti)os"
#a idea, al principio, %abía sido un )ero ensueño de venganza, pero $runciendo el ceño en s2bita
concentraci&n, e)pez& a )editar seria)ente en ello" 8A si llegara a ser i)prescindible para sus necesidades, tanto
que no pudiera pasarse sin ella: 8>uizá se invertirían los papeles: 8A si lograra ser lo bastante %abilidosa y astuta
co)o para tenderle un lazo a alg2n senti)iento tierno que tuviera, no caería en sus propias )anos el poder: 8'o
estaría Sable dispuesto, %asta ansioso, de co)placerla: 8-e %acer lo que ella quisiera: 9al co)o liberar a (llen
o""" 4y le brillaron los o+os de entusias)o4 ec%ar a los ?ar6%a) de sus propiedades de Inglaterra"
8!&)o se las ingeniaba alguien para esclavizar a un %o)bre: *abía observado, aunque no detenida)ente, a
varias )u+eres tratando de seducir a Sable con todos sus encantos y arti)añas, pero sin resultado" Iugaba con
ellas, las )anipulaba para sus propios $ines y despu3s las olvidaba" !eñuda, intent& recordar si alguna %abía
retenido su inter3s, lo cual le indic& una cosa< su tarea no iba a ser sencilla"
#a venta+a que tenía sobre las otras era que no estaba ena)orada de 3l, a pesar del $uego $ísico entre ellos, y
que estaba resuelta a usarlo de la )is)a $or)a en que 3l %abía %ec%o con las otras )u+eres" 9a)bi3n co)prendi&
que gran parte del atractivo que e+ercía sobre Sable era, sin duda alguna, su reconocida antipatía por 3l y su
carácter desa$iante"
#a idea de %ab3rselas con el capitán, de derrotarlo en su propio +uego, reani)& el espíritu de 'icole" Se pase&
por la estancia con planes apenas bosque+ados en su )ente %asta que se desvaneci& el pri)er acceso de
entusias)o" -e pronto se dio cuenta de que era )uy tarde y de que estaba rendida" Ec%& una o+eada indecisa a la
ca)a, pues no le agradaba de)asiado la idea de que al regresar Sable la encontrara dor)ida" (l )is)o tie)po le
encant& la posibilidad de desconcertarle por co)pleto, ya que si esperaba encontrar a su regreso una arpía $uriosa,
se toparía en ca)bio con una )u+er tan absoluta)ente indi$erente a 3l que podía ir a dor)ir tranquila)ente sin
ning2n escr2pulo" Sonriendo se quit& la ropa y se )eti& entre las sábanas" ?ientras iba cayendo dor)ida se le
ocurri& que su presencia repentina e inesperada segura)ente alteraría los planes de Sable. entre sueños dese&
que los ca)bios $ueran desagradables para 3l"
En realidad, la llegada i)prevista de 'icole causaba pocos inconvenientes a Sable, aunque %abría pre$erido no
tener que presentársela a #a$itte" ,ero aparte de eso, su presencia apenas alteraba sus planes" ,ensaba regresar a
9%ibodau1 *ouse por la )añana yeso a2n seguía en pie, s&lo que a%ora contaría con la co)pañía col3rica de 'ic6
en el via+e de regreso"
(l volver a la biblioteca ignor& la obvia curiosidad que aso)aba a los o+os de #a$itte, y sirvi3ndose una copa de
e1quisito coñac $ranc3s se sent& c&)oda)ente en uno de los a)plios sillones" Sable procedi& a actuar co)o si
nada %ubiese pasado y los dos %o)bres pasaron el resto de la velada co)o planearon en un principio, +ugando,
$u)ando cigarros y bebiendo coñac de contrabando" Si #a$itte esperaba que Sable se retirase pronto, se llev& una
desilusi&n" El capitán se qued& %asta bien pasada la )edianoc%e discutiendo de todo )enos de la )u+er que
estaba arriba"
!uando result& evidente que Sable no )encionaría siquiera a 'icole, #a$itte bostez& y se puso de pie"
4 Mon ami, 8estás dispuesto a retirarte co)o lo estoy yo: 8= tu silencio se debe a que tus re$le1iones están en
el piso de arriba con esa c%ica:
!ontrariado por %aber de+ado vagar sus pensa)ientos, Sable respondi& de )odo ta+ante<
4Si quieres irte a la ca)a, %azlo" 'o te detengas por )í"
!on el se)blante apenado, #a$itte co)ent&<
4Sin duda debe de ser %ora de irnos a la ca)a" 9e estás volviendo absoluta)ente soez o""" 4sus o+os
adquirieron un brillo burl&n de risa contenida al añadir4< """ 8Será que tienes proble)as con el amour:
Soltando un suspiro de e1asperaci&n, Sable se levant& del sill&n"
4 5"mour7 4 ,ronunci& la palabra co)o si $uera una )aldici&n 4" ;osotros los $ranceses vivís parloteando sobre
este te)a" Esa +ovenzuela delgaduc%a no es nada $uera de lo co)2n" 'o signi$ica ni un poquito )ás que )edia
docena de otras )u+eres que podría no)brarte" 4 9ratando de disi)ular su irritaci&n, se despidi& de #a$itte con un
tibio Bonne nuit y cruz& a grandes pasos el vestíbulo para dirigirse a sus %abitaciones"
#e sorprendi& encontrarla a oscuras y su aso)bro lleg& al col)o al ver a 'icole pro$unda)ente dor)ida"
!uanto )ás la )iraba, )ás crecía su eno+o" F5,or todos los diablos7 G, pens& $urioso" 9enía )ás descaro que un
gitano"
'icole se agit& en la ca)a co)o presintiendo su presencia, y al abrir los o+os y ver la )irada $ría y dorada
clavada en ella qued& paralizada" -o)inado el i)pulso instintivo de retroceder al ver el rostro barbado sobre ella,
se qued& quieta y con el se)blante i)pasible para no delatar sus senti)ientos" Se sostuvieron la )irada durante
unos cuantos segundos sin poder desviarla ninguno de los dos" #uego, sin apartar la vista de ella, Sable retir& las
)antas que le cubrían el cuerpo con lenta deliberaci&n""" 'icole no %izo nada para i)pedírselo y per)aneci& in)&vil
incluso cuando su )ano le acarici& suave)ente un pec%o $rotándole el pez&n con insistencia" Sin e)bargo, en su
interior libraba una cruel batalla contra la ardiente pasi&n que se iba apoderando de su ser"
*abía planeado que la pr&1i)a vez que se encontraran no cedería a esa""" esa""" ansia de que le %iciera el
a)or, y sin e)bargo, a%ora que %abía llegado el )o)ento, tenía que resistirse a los dictados de su propio cuerpo"
!on una terrible sensaci&n de i)potencia percibi& la dureza que iba adquiriendo el pez&n ba+o la )ano acariciadora
y se avergonz& por ese signo traicionero" Su cuerpo tenía voluntad propia y una idea di$erente de la que %abía
ordenado su cerebro" 0na sensaci&n dulce y tibia se abría paso %acia sus )uslos y con deter)inaci&n $ebril clav&
los o+os en los del %o)bre despreciando la e1presi&n $ría e insensible que %all& en sus doradas pro$undidades"
,ercibi& que se estaba conteniendo, +ugando con ella co)o si no le interesara real)ente"
En ese instante le odi& de verdad, le odi& por el poder que parecía e+ercer sobre su cuerpo inde$enso" #e
deseaba a pesar de todo lo que %abía pasado, pero no obstante estaba $uriosa de que 3l pudiera conte)plar su
desnudez, acariciarla y per)anecer i)pasible )ientras a ella la devoraban sus propios deseos"
?irándola con $i+eza a los o+os, de+& de acariciarle el pec%o y con angustiosa deliberaci&n desliz& la )ano por la
piel tibia %asta la cintura" !asi +uguetona)ente los dedos avanzaron %asta el o)bligo y entonces la )ano bien
abierta se desliz& por el vientre %acia las piernas" (l oír el +adeo, )ezcla de terror e i)paciencia que escap& de
'icole, los labios del %o)bre apenas se curvaron en una $ugaz )ueca cruel"
'icole no podía evitar el latir acelerado de su coraz&n y estaba $uriosa por saber que la traicionaban sus o+os
)ientras 3l, )aldito $uese, todavía parecía i)pasible" 9rat& desesperada)ente de )antener la co)postura, pero la
delataban una docena de indicios< sus o+os estaban dilatados y oscuros de pasi&n y los pezones rígidos de deseo"
Eran dos verdaderos duelistas< ella luc%ando por )antenerse $ría y %ostil, y 3l e1citándola deliberada)ente y
e1igi3ndole respuesta )ientras 3l )is)o se )ostraba distante y reservado"
459e odio, )aldito7 4le espet& a la cara con voz ronca" ,ero 3l no se dio por enterado siquiera" ?areada, se
pregunt& si la estaría castigando por lo ocurrido anoc%e" #uego todo pensa)iento co%erente la abandon& cuando
los dedos viriles, que %abían de+ado de ator)entarla +ugando sobre su vientre, penetraron en su interior" 9odo su
cuerpo vibr& con el i)pacto de esa suave caricia y su placer creci& en intensidad al continuar 3l sus )ovi)ientos"
'icole luc%& todo lo que pudo contra la sensaci&n de deleite que se apoderaba de su cuerpo. despu3s, con un
ge)ido ator)entado, se retorci& ale+ándose de 3l"
Aacía en el lec%o )itad de costado, )itad de bruces cubri3ndose los pec%os con los brazos" En vano intent&
atrapar una docena de pensa)ientos $ugaces y e)ociones %uidizas )ientras una punzada casi dolorosa y
penetrante e1igía alivio entre sus )uslos"
El se)blante de Sable ya no era i)pasible y una delgada capa de sudor sobre su $rente delataba su propia
luc%a para contenerse" Se arranc& la ropa con $eroz rapidez y, antes de que 'icole pudiera recobrarse, presion& su
cuerpo nervudo contra la espalda de la +oven" Su aliento suave y cálido le acarici& la ore+a y 'icole sinti& c&)o ese
cuerpo viril y ardiente se a)oldaba al de ella )ientras yacían de costado sobre la ca)a" El contacto se e1tendía a
todo lo largo de los cuerpos< el pec%o velludo contra la espalda grácil, las nalgas redondeadas y turgentes
curvándose contra el est&)ago plano y las piernas en ar)oniosa curvatura" >uiso separarse brusca)ente, pero un
brazo nervudo y vigoroso le rode& la cintura y en un susurro 3l le di+o<
4 #o de anoc%e $ue un error y )e propongo re)ediarlo a%ora )is)o" -3+a)e, 'ic6, d3+a)e""" d3+a)e a)arte"
(penas si lo oy&, pues ya le %abía cubierto un pec%o con la )ano antes de deslizarse una vez )ás entre sus
piernas" Era consciente, y al )is)o tie)po a+ena, de otras cosas ade)ás del $uego que ardía en sus ingles< el otro
brazo vigoroso deba+o de sus caderas, la respiraci&n agitada del %o)bre cuando la sinti& derretirse contra 3l
abandonándose por co)pleto, y su )asculinidad caliente y pulsante )ovi3ndose con suavidad entre sus )uslos"
'o la penetr& de in)ediato sino que la e1plor& una vez )ás y con toda deliberaci&n le %izo probar por pri)era vez
la dulce e1periencia del pleno goce se1ual" 'icole se oy& gritar cuando, con la )ano entre las piernas, 3l la llev& a
la ci)a del placer, pero sus sensaciones y e)ociones giraban en un torbellino $uera de control y en ese instante
nada i)portaba salvo que aquella sensaci&n no cesara" A no ces&" (penas %abía vuelto a la cordura cuando 3l,
todavía de costado, e)bisti& suave)ente dentro de ella, %aciendo que su cuerpo penetrara %asta el $ondo de su
acogedora suavidad )ientras sus )anos la apretaban con $uerza contra 3l" !o)o un $uego )ortecino que de s2bito
cobrara nueva vida, sinti& que todo su cuerpo le respondía con pasi&n renovada y ávida. co)pleta)ente a+ena a lo
que %acía, curv& )ás su cuerpo para $acilitarle la posici&n, arqueándose contra 3l" (l alcanzar la cul)inaci&n, esta
vez $ue co)o si todos los nervios de su cuerpo estallaran de placer"
Iadeante y todavía en )edio de una nebulosa, con los o+os )uy abiertos de aso)bro por la e1periencia vivida,
se qued& tendida, casi sin tener conciencia del %o)bre que estaba +unto a ella y lenta, )uy lenta)ente $ue
volviendo a su estado consciente" (%ora sabía sin lugar a dudas por qu3 le perseguían con tanta desvergPenza
todas aquellas )u+eres, y %abría dado cualquier cosa para no %acerlo ella ta)bi3n"
!on cierta desgana se dio la vuelta para )irarlo de cara" Estaba tendido de espaldas con un brazo deba+o de
la cabeza, observándola" #o conte)pl& durante )ás de un )inuto )ientras se preguntaba c&)o podía odiarlo y al
)is)o tie)po no poder i)pedir que todo su cuerpo se convirtiera en una )asa te)blorosa ante la sola idea de sus
besos" En voz ba+a y tono desa$iante, declar&<
4 59odavía te odio7
,or increíble que $uera, 3l sonri&, no ya con esa e1presi&n te)eraria y burlona que ella conocía tan bien, sino
con cierta pesarosa ternura"
48Sabes que eso es e1acta)ente lo que pensaba que dirías: ,uede ser que )e odies, 'ic6, pero tu cuerpo no
)e odia"
Sable se tendi& de costado y sus rostros quedaron a escasos centí)etros de distancia" Su )ano le recorri&
delicada)ente el cuerpo por su )is)o centro y se detuvo cuando encontr& el triángulo oscuro de las piernas"
-esesperada, 'icole se puso rígida ignorando el s2bito e inesperado acceso de deseo en el est&)ago"
48;es: 4Se ri& por lo ba+o al percibir la respuesta del cuerpo $e)enino4" ,odría %acer que )e desearas otra
vez, a pesar de lo que dices sentir por )í" 4 Brusca)ente le cubri& la boca con los labios sin darle oportunidad de
responder" Bue un beso total)ente distinto a todos los que le %abía dado antes" Era suave y apre)iante a la vez,
cálido y pro$undo" (lzando la cabeza, la conte)pl& y con voz pastosa por la pasi&n que crecía en su interior,
susurr&4< 8,uedo, 'ic6: 8,uedo de)ostrártelo:
'icole neg& sacudiendo la cabeza sin poder %ablar y con la )irada perdida en las pro$undidades doradas de su
)irada" 'o era necesario, pens& con desdic%a, no se necesitaba probar lo que a)bos sabían tan bien"
(nte su negativa, Sable suspir& y se ale+& de ella con desgana, pero sin intento alguno de %acerle ca)biar de
opini&n" En ca)bio, sobresaltándola un poco, le envolvi& el cuerpo d&cil con los brazos y la estrec%& contra su
cuerpo" #uego le acarici& la $rente con los labios y )ur)ur&<
4 -u3r)ete, 'ic6" 9ene)os un largo día por delante"
,ara su sorpresa, el cuerpo $rágil y $e)enino se acurruc& con$iada)ente en el %ueco que le brindaba el suyo
propio y le obedeci& de in)ediato, al instante cay& en un sueño pro$undo" 'o así Sable, quien por alg2n tie)po,
despu3s de oír la respiraci&n serena de 'icole que revelaba que ya dor)ía con placidez, sigui& desvelado
pensando en el $uturo"
#a$itte y 3l %abían $inalizado las transacciones para la venta de La Belle Garce durante la velada y al llegar la
)añana 'ic6 y 3l estarían ca)ino de casa con una pesada bolsa de )onedas de oro" 9a)bi3n esa noc%e %abían
convenido sobre el destino del )olesto (llen Ballard, quien pasaría los pr&1i)os )eses co)o %u3sped involuntario
del calabozo de #a$itte" Sable a2n no %abía to)ado una decisi&n sobre el destino $inal del o$icial, pero )ientras
tanto estaría a buen recaudo"
*abiendo resuelto los proble)as de La Belle Garce y del traidor Ballard, s&lo le quedaba una duda por resolver,
que estaba a%ora, tibia y con$iada, +unto a 3l< 5'ic67 ,ronto sería partícipe de su secreto y se preguntaba c&)o
reaccionaría al enterarse de que el capitán Sable y !%ristop%er Sa1on eran una sola persona"
!%ristop%er Sa1on" Se sentía e1traña)ente satis$ec%o al pensar que en )enos de veinticuatro %oras volvería a
usar su verdadero no)bre" -esaparecería por $in la doble personalidad del corsario barbado lla)ado Sable y el
elegante y bien a$eitado dueño de la plantaci&n"
#a superc%ería %abía e)pezado %acía )uc%o tie)po, cuando *iggins y 3l escaparon del barco" ,ara evitar que
le descubrieran las autoridades británicas en busca de desertores, se %izo lla)ar Sable #acey" ,ero cuando se uni&
a la banda de #a$itte, 3ste le sugiri& las grandes venta+as de una doble personalidad" !%ristop%er estuvo de acuerdo
con 3l" Bue así co)o el capitán Sable %abía salido a navegar y !%ristop%er Sa1on %abía ganado una $ortuna,
incluyendo 9%ibodau1 *ouse, en los lu+osos salones de +uego de 'ueva =rleans"
Sable +a)ás %abía aparecido por esa ciudad, si bien Sa1on lo %acía peri&dica)ente" Mste vivía varios )eses al
año en 9%ibodau1 *ouse" Era verdad que desaparecía durante )eses y )eses, pero 8a qui3n le i)portaba: 8A
qui3n iba a advertir que durante esas prolongadas ausencias de Sa1on reaparecía el capitán Sable en /rand 9erre
y La Belle Garce volvía a %acer estragos en los )ares: 5'adie e1cepto 'ic67
Bingiendo indi$erencia se di+o que no tenía i)portancia" A no obstante""" 'icole podría $ácil)ente destruir su
prestigio entre los )ie)bros )ás respetables de la sociedad de 'ueva =rleans"
8#e i)portaba )uc%o acaso:
#a actividad de corsario no era una pro$esi&n des%onrosa, pero se alzarían unas cuantas ce+as, le seguirían
algunos susurros )alintencionados y ya no sería bienvenido en algunos %ogares" ,ero era un riesgo que tenía que
correr""" (de)ás, 5)aldito lo que le i)portaba la FsociedadG7 'atural)ente que ta)bi3n podía de+ar a 'ic6 con
#a$itte""" pero la idea le desagradaba en e1ceso"
#a )e)oria era una cosa esquiva y traicionera" ?ientras yacía desvelado volvieron a 3l otros recuerdos de
'ic6< su cuerpecito esbelto trepando por las +arcias co)o un )ono. la lla)eante e1citaci&n ardiendo en sus o+os
topacio al )enor indicio de una batalla. la $or)a en que $runcía los labios con deter)inaci&n )ientras traba+aba en
el escritorio de su ca)arote" ?iles de i)ágenes de ella co)o 'ic6 cruzaron con rapidez por su cabeza y se
pregunt& c&)o %abía estado tan ciego para no %aber vislu)brado la verdad a trav3s del dis$raz durante tanto
tie)po"
>uizá lo %izo sin saberlo" #a trat& de una )anera )uy especial y provocadora que nadie podía entender, %abía
tolerado su insolencia %asta lo inconcebible y de alg2n )odo, deliberada)ente o no, se preocup& de que estuviera
a salvo durante las batallas" (d)iti& a regañadientes que sie)pre e1isti& un a$ecto despreocupado aunque il&gico
%acia 'ic6" ,or supuesto que no %abía pensado ni una sola vez en su gru)ete durante los períodos en que
desaparecía para convertirse en Sa1on, y se pregunt& c&)o se las %abía arreglado durante sus ausencias" Decord&
a Ballard con disgusto" -esde luego" !on toda seguridad se quedaba en La Belle Garce )ientras estaban en /rand
9erre, y co)o la )ayoría de los )ie)bros de la tripulaci&n vivían retirados de todos, no le %abrían prestado
de)asiada atenci&n" ,ero %abía corrido gravísi)os riesgos"
-esvelado por co)pleto por esos pensa)ientos, se separ& delicada)ente del cuerpo dor)ido de 'icole y ba+&
de la ca)a" Sobre la )esa del otro lado del cuarto %abía una bande+a con licores" Sirvi3ndose una copa de coñac
se pase& con i)paciencia por la estancia, )ientras sus pensa)ientos, ine1plicable)ente, to)aban un ru)bo que le
desagradaba sobre)anera" Si le perseguían los recuerdos de 'ic6 co)o gru)ete, esos pensa)ientos evocaron
otros, que co)o a una bestia dor)ida, %abía )antenido a raya en los recovecos )ás pro$undos de su )ente"
!uando pensaba en la +oven era inevitable que recordara a su )adre y %ec%os que era )e+or olvidar" ,ero aquella
noc%e no podía negar sus recuerdos y con desesperaci&n evoc& a la %er)osa )adre de 'icole, (nnabelle, y a su
tío"
?editando sobre c&)o le usaron con tanta %abilidad casi en$er)& de $uria" -urante cuánto tie)po, se pregunt&,
%abría sospec%ado el esposo de (nnabelle que e1istía otro %o)bre en la vida de su )u+er" 'o pudo ser por un
largo período o no le %abrían utilizado co)o c%ivo e1piatorio" ;olviendo la )irada al pasado lo vio todo con su)a
claridad< la aventura a)orosa entre su tío Dobert y la voluptuosa esposa del vecino, a)bos cogidos en las redes de
)atri)onios que no podían o no querían a$rontar" 8Bue el )iedo al escándalo lo que los guiara a utilizarle y
sacri$icarle: 8= acaso su tío tenía otro )&vil )ás ruin a2n: !on cuánta $acilidad, pens& a%ora, podía %aber )uerto
en la )arina de+ando a Dobert co)o %eredero de la $ortuna y del título del abuelo, ade)ás de todas las propiedades
de la $a)ilia Sa1on"
En su interior ardía una $uria controlada )ientras cavilaba acerca de aquellos días tan le+anos" 5!ielos7 !&)o
%abía adorado a la deslu)brante (nnabelle, la )u+er de cabello co)o lla)aradas y un cuerpo que consu)ía a un
%o)bre co)o el )is)o $uego" =%, con qu3 astucia le %abía engatusado, y 3l, co)o un tonto, le %abía o$rendado
todo su a)or +uvenil" Bue incapaz de ocultar su adoraci&n y a los )ayores les divertía su a)or pueril" ,ero nada
sabían de los encuentros secretos que )antenían en el pabell&n donde le %abía introducido en los )isterios del
deseo $ísico" Estaba seguro de que Dobert estaba enterado de ellos" 8Supo ta)bi3n Dobert lo apasionados que
%abían sido, c&)o (nnabelle le %abía desprovisto de su virginidad y le %abía iniciado )inuciosa)ente en las artes
del a)or: 5-e alg2n )odo dudaba de que su tío lo %ubiese sabido7 (nnabelle result& co)o un narc&tico en sus
venas, record& !%ristop%er asqueado, )ientras lo ator)entaba y +ugaba con 3l, %aciendo eco burl&n de sus
pro)esas de a)or eterno y enseñándole el engaño y la seducci&n" ,ero por su diosa 3l podía soportar cualquier
cosa, %asta la actitud despectiva con que le trataba delante de los de)ás, porque sabía que al caer la noc%e se
perdería dentro de su cuerpo" Desopl& de disgusto por su propia vanidad" -ebi& %aber estado co)pleta)ente loco
para creer que una )u+er diez años )ayor que 3l y en la plenitud de su belleza se ena)orara de un )uc%ac%ito de
quince, inseguro y larguiruc%o"
Ella +a)ás lo %abía a)ado" ,or supuesto que a%ora lo sabía, lo supo desde aquel )o)ento terrible y negro en
que su abuelo, con el rostro tenso por la ira, le %abía arro+ado a la cara aquellas palabras de condenaci&n )ientras
ella, esa perra traidora, sollozaba piadosa)ente en+ugándose las lágri)as con un pañuelo y gritaba que 3l la %abía
violado y luego a)enazado con contárselo a todo el )undo para seguir aprovec%ándose de ella y satis$acer su
lascivia" (2n a%ora podía sentir la c&lera que se apoder& de su ser, y su desesperaci&n ante aquel $inal tan cruel de
su sueño de a)or" El esposo de (nnabelle %abía per)anecido rígido al lado de su esposa, )ientras sus o+os
oscuros re$le+aban el desconsuelo que sentía al ver que !%ristop%er era s&lo un niño con quien no podía batirse a
duelo" A el orgullo i)pidi& que !%ristop%er respondiera a las acusaciones" 9enía el se)blante petri$icado y algo en
su interior %abía )uerto ese día" (l borde de un acto violento, sali& del sal&n casi corriendo s&lo para caer en las
garras de Dobert" !on desagrado record& con qu3 $acilidad se de+& )anipular" Ignorando en ese )o)ento la
relaci&n entre Dobert y (nnabelle, $ue co)o arcilla en )anos de su tío, que aparent& co)padecerse de su sobrino y
le sugiri& abandonar la casa por un tie)po y retirarse a alguna oscura posada del ca)po donde podrían discutir a
$ondo el proble)a" #uego Dobert, en tono conciliador, %abía tratado de restañar las pro$undas %eridas de su al)a
)ientras bebían cerveza en la trastienda de la posada. despu3s le arrebataría incluso aquella ilusi&n de consuelo y
co)prensi&n" !on rabia apenas contenida, volvi& a ver la 2lti)a escena repulsiva del dra)a< 3l )is)o, atado y
a)ordazado, cruel)ente azotado por su tío, y (nnabelle en los brazos de Dobert" #e %abían obligado a conte)plar,
con $ascinaci&n y repugnancia, c&)o ellos, a+enos a su presencia copulaban co)o ani)ales en el suelo, y con
aversi&n todavía podía ver la )irada de (nnabelle )ientras alisaba y enderezaba la $alda arrugada y preguntaba<
4 8>u3 pasará con 3l: (%ora que ya %a servido su prop&sito, 8c&)o vas a librarte de 3l:
Dobert %abía soltado una carca+ada abrazándola con pasi&n"
4 'o te preocupes" ?añana a esta )is)a %ora estará en alguna parte del )ar, otra vícti)a in$ortunada de las
rondas de leva"""s&lo que )i padre y tu esposo no lo sabrán" Ellos supondrán que %a pre$erido escapar antes que
a$rontar la des%onra"
Ella sonri& y sus o+os verdes brillaron de +2bilo"
4 Eres tan listo, Dobert" 8>ui3n podría %aber ideado un plan tan per$ecto para responder a las sospec%as de
(drian: Ml está plena)ente convencido de que !%ristop%er es el %o)bre con quien )e %e estado viendo" 4Se ri&,
divertida, obvia)ente co)placida por la situaci&n" ,ero sus preocupaciones no se %abían cal)ado del todo4" ,ero,
8qu3 pasará si regresa: 4pregunt& con cierta ansiedad en la voz"
Dobert se %abía encogido de %o)bros con indi$erencia"
4 Eso, )i a)or, es dudoso en e1tre)o" Aa se encargarán de 3l los rigores de la ar)ada" (de)ás, esta)os en
guerra con Brancia" A aunque llegara a sobrevivir, no podría per+udica)os" 8>ui3n le creería:
4Supongo que tienes raz&n" 4(nabelle se $ue sin ec%arle ni una sola )irada y una %ora )ás tarde !%ristop%er
estaba en las $ornidas )anos de una ronda de leva despu3s de que Dobert les guiara a la %abitaci&n con una
sonrisa radiante en el rostro"
El cuerpo de !%ristop%er te)blaba por la $uerza y la intensidad de las e)ociones que le asaltaban en tropel y
apretaba tanto los puños que los nudillos estaban blancos a pesar de la piel bronceada" 5?alditos $uesen7, pens&
en$urecido" 5(sí se pudriesen en el in$ierno7 Se sirvi& otro coñac con )anos que te)blaban con el $uror desatado
por el odio pro$undo que le consu)ía" #o trag& de un sorbo cegado de ira" Degres& del pasado %aciendo un
es$uerzo sobre%u)ano" Se acab&, ya todo eso %abía pasado y estaba ter)inado, se di+o con pesadu)bre, y seguir
obsesionándose con ello s&lo conseguiría destruirle"
F(%, necioG, pens& con desagrado, Fnadie puede %erirte, %ace )uc%ísi)o tie)po que %as cercenado
violenta)ente esa %abilidad a todos aquellos que se te acercan" =lvida el pasado" 'ada puedes %acer para
re)ediar lo que ya ocurri&, y (nnabelle está $uera de tu alcance, 5)uerta, a%ogada en el )ar7G
?as, la venganza era una violenta e)oci&n di$ícil de rec%azar, y deliberada)ente, clav& la )irada en 'icole"
>u3 ironía del destino que la %i+a de (nnabelle tuviera que caer en sus )anos" -ebía reconocer que sentía cierto
placer en ator)entarla, en doblegar la voluntad de 'ic6 a sus deseos y 4 su propia %onestidad le oblig& a añadir4 en
castigarla por los pecados %orrendos de su )adre"
TERCERA PARTE
Christ!her
F,ero el a)or es ciego, y los a)antes no pueden ver las %er)osas
locuras que ellos )is)os co)eten"G
S%a6espeare, El )ercader de ;enecia"
!(,I90#= RI;
!%ristop%er Sa1on, con una e1presi&n de tedioso desd3n en el rostro delgado y bien
a$eitado, escuc%aba la c%arla ociosa que se desarrollaba a su alrededor"
Ia)ás lograría entender por qu3 diablos %abía per)itido que su a)igo Eustace !roi1 le
persuadiera de asistir a la soir!e de los #aville" 5,or -ios, se aburría soberana)ente7 -ebi&
suponerlo" #os #aville eran personas entradas en años y ta)bi3n lo eran la )ayoría de sus
invitados" (noc%e, cuando Eustace le suplic& que le aco)pañara, debi& de %aber estado $uera de
sus cabales para no negarse en rotundo"
!%ristop%er Sa1on no era, en realidad, un %o)bre particular4 )ente sociable" !allado y
retraído, se )antenía apartado de aquellos que %abrían buscado su a)istad" Brío, duro, i)pasible
e insensible eran algunos de los epítetos que se decían a sus espaldas" En apariencia los )erecía
de sobra< se li)itaba a encoger sus elegantes %o)bros y a girarle la espalda a todo aquello que le
disgustaba" Ello no signi$icaba que le esquivaran o que $uera i)popular" 5?uy al contrario7
9odas las )añanas durante sus esporádicas estancias en la ciudad, su sirviente le
presentaba una pequeña bande+a de plata con varias invitaciones para asistir a esta tertulia o
aquella $iesta, o para aco)pañar a un conocido u otro a alguna pelea de gallos o a ver las 2lti)as
bellezas en el Baile de los !uarterones, co)o se conocía en todo el sur a las personas que tenían
un abuelo negro entre sus antepasados" En virtud de su gran $ortuna y rostro atractivo, era el
$avorito de las da)as con %i+as casaderas" A la )ayoría de los %o)bres le consideraban bastante
agradable, si bien un tanto insolente"
,ero +a)ás le %acían $alta co)pañías o diversiones y sie)pre se %abía guardado deliberada)ente
de %acer a)igos ínti)os" #as a)istades por lo general tenían la costu)bre de $or)ular preguntas
indiscretas, presentarse de visita en )o)entos inoportunos y de interesarse en asuntos que no
eran de su incu)bencia"
(l principio se abstuvo de inti)ar con la gente por necesidad, y luego porque se %abía
convertido en un %ábito" #e convenía sobre)anera que nadie conociera de)asiado bien a
!%ristop%er Sa1on"
#a sociedad re$inada lo aceptaba co)o era" -e )odales correctos, su $a)ilia estaba bien
relacionada en Inglaterra y nadie podía decir nada en su contra" Segura)ente algunos )ie)bros
de la aristocracia criolla todavía se acordaban de la $or)a en que %abía adquirido su $ortuna 4la
con$ortable )ansi&n de ;ieu1 !arr3, y la plantaci&n, 9%ibodau1 *ouse4 pero eran pocos y ni
siquiera ellos ponían en duda la necedad del +oven Eugene 9%ibodau1 de +ugarse toda su $ortuna a
las cartas"
0na pregunta inte)pestiva de la volu)inosa )atrona que estaba a su lado le %izo volver al
presente y con %ábil desenvoltura disi)ul& su $alta de atenci&n y se incorpor& a la c%arla" El resto
de la soporí$ica velada pas& con lentitud y casi no pudo contener su alegría y alivio cuando pudo al
$in escapar de allí" Ia)ás volverían a engatusarlo para concurrir a otra de aquellas inter)inables
cenas de los #aville"
En el trayecto de regreso a su propio caser&n de ladrillo y estuco a pocas calles de la
)ansi&n donde se %abía celebrado la velada, descubri& que a2n no tenía sueño" ,or un )o)ento
conte)pl& la idea de acudir a alguno de los burdeles o casas de +uego en busca de diversi&n, pero
no le sedu+o del todo" -espu3s de ordenar que llevaran una botella de @%is6y a sus %abitaciones,
despidi& al sirviente %asta la )añana siguiente" >uitándose el tra+e de etiqueta, se puso una
pesada bata de seda negra, se sirvi& un vaso de @%is6y y abriendo la puerta ventana sali& al
balc&n que daba al patio"
,er)aneci& allí largo tie)po con la )irada perdida )ientras bebía el @%is6y" Sabía que
debía darse por satis$ec%o, pero no era así y tanto los lugares co)o las diversiones que antes
absorbieran su atenci&n a%ora le resultaban $ranca)ente aburridos" Se sobresalt& al co)prender
que se encontraba en punto )uerto sin saber a ciencia cierta en qu3 direcci&n encarrilar sus
energías"
El capitán Sable %abía )uerto" #a plantaci&n estaba organizada %asta el punto de no
requerir )ás que una so)era supervisi&n para $uncionar a la per$ecci&n" 'o era un %o)bre a quien
le atra+era una respetabilidad sedentaria y en ese )o)ento no estaba seguro de que %ubiese sido
sensato vender #a Belle /arce"
9al vez no estaba %ec%o para una vida indolente y c&)oda, pens& con ironía" #as 2lti)as
se)anas no %abían sido tan agradables co)o %abía pensado, pues $alt& esa c%ispa de desa$ío y
e1citaci&n que necesitaba para sentirse a gusto con la vida" #a visita de aquella noc%e no era
distinta a las otras" En verdad a%ora sabía que nunca )ás se convertiría en el capitán Sable, pero
eso s&lo no e1plicaba su descontento" 9uvo que ad)itir con cierta desgana que estaba %astiado y
aburrido" -ebía %aber traído a 'ic6 consigo, decidi& ir&nica)ente" Sonriendo, pens& que ella sí
%abría ayudado a ani)arle la vida creando incidentes a cada rato" A contra su voluntad, se
pregunt& qu3 estaría %aciendo aquella noc%e" ,robable)ente de visita en la cabaña de alguna
reina del vud2 para obtener una poci&n que le causara una )uerte pre)atura"
!ada vez )ás contrariado, descubri& que sus pensa)ientos volaban a 'ic6 en los
)o)entos )ás inoportunos" Bailando con unas de las beldades reinantes en la sociedad y
conte)plando sus o+os ca$3 verdadera)ente %er)osos, descubría que pre$ería los de 'ic6" #os
suyos eran )ás pro$undos, )ás brillantes y desde luego )uc%o )ás vivaces" En una soir!e donde
le presentaron a la encantadora sobrina de su an$itri&n, lleg& a la conclusi&n de que si bien tenía
una boca deliciosa, la de 'ic6 era )ás suave y )ás incitadora" 0na noc%e en la &pera, al advertir a
una lla)ativa beldad de cabello castaño ro+izo, consider& que sus bucles eran insípidos y
descoloridos co)parados con los re$le+os lla)eantes del cabello oscuro de 'ic6" ,ara alguien co)o
3l tener estos pensa)ientos inquietantes le irritaba y perturbaba y se )aldi+o por su necio e)beleso
por aquella arpía rebelde de o+os topacio" !on un bu$ido burl&n entr& de nuevo en su alcoba"
A al despertar a la )añana siguiente, disgustado por su sensiblería de la noc%e anterior, e1puls&
adrede todos los pensa)ientos sobre el $uturo y se lanz& a una orgía de actividad"
-urante la se)ana previa a 'avidad se le vio en tertulias y soir!es de las casas )ás elegantes de
'ueva =rleans" !on todos los )inutos de esos días llenos de co)pro)isos agradables, se
convenci& de que esto era precisa)ente lo que quería" Esta vida de +uerga en +uerga podría %aber
continuado inde$inida)ente a no ser por dos incidentes que ocurrieron la noc%e del $a)oso baile de
'avidad en la casa del gobernador"
!%ristop%er, +unto con cientos de )ie)bros pro)inentes de la sociedad de #ouisiana,
asisti& al aconteci)iento social, y $ue +usta)ente allí donde se top& con un inesperado espectro de
su pasado"
Era una )u+ercita )enuda y vivarac%a de alrededor de sesenta y cinco años, brillantes o+os
azules y espon+oso cabello blanco. estaba pulcra)ente vestida aunque con un atuendo )uy
sencillo, y era evidente que actuaba de aco)pañante" 'o la vio al principio pues, 8qui3n presta
atenci&n a persona+es tan opacos:
'unca pudo e1plicarse )uy bien por qu3 %abía advertido su presencia" ,udo ser la $or)a
en que )antenía la cabeza erguida o los rápidos )ovi)ientos de su cuerpo lo que evoc& algo en
su )e)oria" -esde el otro e1tre)o del sal&n se encontr& observándola con el ceño $runcido, del
todo perple+o"
Estaba convencido de que tenía que %ablar con esa )u+er y $inal)ente se las ingeni& para
que le presentaran a la señorita #eala -u)as, quien parecía ser la +oven a su cargo" Entonces se
enter& del no)bre de la da)a de co)pañía""" 5la señora Eggleston en persona7
(l oír ese no)bre se desvanecieron los años y volvi& a ser el )uc%ac%ito de doce que a
$uerza de %alagos y zala)erías conseguía sie)pre alg2n con$ite de la )u+er del coronel" Ella no
%abía ca)biado )uc%o en los años transcurridos, aunque sus suaves o+os azules ya no eran tan
risueños y su rostro, a2n terso, observaba un cierto aire de )elancolía"
>ued& verdadera)ente sorprendido cuando, al oír su no)bre, ella le )ir& a la cara y
e1cla)&<
4 5!ara)ba, !%ristop%er, qu3 alegría volver a verte despu3s de todos estos años7
#e sonri& con cierta pesadu)bre y )ur)ur&<
4 A yo a usted, señora" ,ero cu3nte)e, 8c&)o es que se encuentra aquí:
Ella titube& y a 3l no se le escap& la )irada inquieta que ec%& a la +oven a su cargo, la
presuntuosa señorita -u)as, cuya e1presi&n revelaba a las claras el disgusto que sentía porque el
esquivo )onsieur Sa1on prestaba )ás atenci&n a su %u)ilde gobernanta que a su bonita persona"
(sí que Sable no se sorprendi& cuando la señora Eggleston se agit&, nerviosa"
4 Es una %istoria de)asiado larga y te aburriría" 8>uerrías pedirle el pr&1i)o baile a la
señorita -u)as: !reo que está co)enzando uno a%ora"
/arbosa)ente, !%ristop%er obedeci& su ruego y condu+o a la señorita -u)as, a%ora
radiante de alegría, %acia el sal&n de baile" ,ero no %abía de de+arse apartar de su prop&sito, y
%ábil)ente e1tra+o toda la in$or)aci&n que deseaba de su presu)ida co)pañera de baile"
#a señora Eggleston %abía quedado reducida a ganarse la vida sirviendo a todo aquel que
necesitara de sus servicios" 'o contento con lo que consigui& sonsacar a su co)pañera, al $inal del
baile llev& de regreso a la señorita -u)as %asta donde estaba la señora Eggleston y luego esper&
cerca de allí %asta que un caballero criollo invit& a bailar a la +oven" Ba+o el prete1to de una
conversaci&n cort3s, convenci& a la señora Eggleston de que se reuniera con 3l en privado dentro
de dos días" Ella se )ostr& indecisa, pero no pudo resistir a sus zala)erías" #ogrado su ob+etivo,
!%ristop%er se dirigi& al sal&n de +uego"
Estaba ceñudo al entrar allí" #a señora Eggleston %abía sido sie)pre una de sus $avoritas y
le asqueaba la idea de que tuviera que estar a )erced de una criatura tan e1igente, consentida y
vanidosa co)o aparentaba ser la señorita -u)as" -e ordinario no %ubiera vuelto a pensar en ello,
pero aquel caso era di$erente pues %abía querido entrañable)ente a la señora Eggleston" Bue
bondadosa con 3l cuando era un +ovencito y se aso)br& al descubrir que a2n conservaba gratos
recuerdos casi olvidados de deliciosas tardes pasadas en la casa de esa )u+er" ?as entonces
volvi& a prevalecer en 3l su %abitual espíritu sard&nico y la e1cluy& adrede de sus pensa)ientos" Si
no tenía cuidado se e)pezaría a preocupar por otra persona" Aeso, decidi&, sonriendo cruel)ente,
era del todo inaceptable"
#a señora Eggleston qued& relegada a un oscuro rinc&n de su t )ente y un )o)ento )ás
tarde se %abía reunido con un grupo de a)igos +unto a una de las )esas del sal&n" ?uc%os de los
%o)bres entrados en años, $elices de %aber escapado a las )iradas vigilantes de sus esposas,
dis$rutaban de unas partidas de @%ist" #a )ayoría de los +&venes se encontraban en el sal&n de
baile, pero a !%ristop%er no le result& di$ícil dar con tres conocidos que necesitaban un cuarto
+ugador para co)pletar un< partida de naipes en un rinc&n aislado" Bue s&lo despu3s de %aber
+ugado unas cuantas )anos cuando e)pez& a to)ar conciencia de la conversaci&n que tenía lugar
práctica)ente al lado"
#a re$erencia al no)bre de #a$itte lla)& su atenci&n y con aire indolente desvi& la )irada
de las cartas que tenía en la )ano al grupo de %o)bres a su izquierda" Deconoci& vaga)ente a
uno de ellos, pero estaba )uc%o )ás $a)iliarizado con los otros dos, -aniel ,atterson y Iason
Savage"
El pri)ero estaba al )ando de las $uerzas navales estaciona4 das en 'ueva =rleans, y a 3l
precisa)ente le %abía enviado los libros de claves de $or)a an&ni)a" 'atural)ente, !%ristop%er
tenía poco en co)2n con 3l, pero co)o era el co)andante en +e$e, %abía considerado oportuno y
prudente conocerlo" Ia)ás dañaba a nadie cultivar la a)istad de aquellos que podrían per+udicarle
y ,atterson era un $ranco opositor de Iean #a$itte"
El conoci)iento que poseía de Iason Savage no se basaba en ninguna relaci&n personal"
#o que sabía lo %abía recogido de los c%is)orreos y las c%arlas de sal&n y era bien consciente de
que Savage no era un %o)bre a quien se pudiera contrariar i)pune)ente o ignorar" ,arecía gozar
de la )ás absoluta con$ianza del gobernador !laiborn y tanto la $acci&n nortea)ericana co)o los
criollos le tenían en )uy alta esti)a" ( !%ristop%er le %abían presentado a la bella esposa de
Savage, !at%erine, unos años atrás en una $iesta y estuvo de acuerdo con aquellos que decían que
era una de las )u+eres )ás encantadoras que %abían pisado 'ueva =rleans desde %acía años"
,ero aparte de su bellísi)a esposa, el inter3s que Iason Savage %abía despertado en !%ristop%er
se debía a su conoci)iento de que aquel %o)bre era el centro alrededor del cual giraban )uc%as
cosas" (unque parecía a+eno y desligado de las circunstancias, se ru)oreaba que tenía $ir)e)ente
asido en sus )anos el coraz&n del estado de #ouisiana y por lo tanto, !%ristop%er se interesaba en
todas sus actividades con algo )ás que )era curiosidad" ,ero en ese )o)ento lo que e1citaba su
atenci&n eran las palabras de ,atterson<
4 5=s lo repito, no puedo entenderlo7 'i c&)o llegaron a )i despac%o, ni por qu3 %aría se)e+ante
cosa ning2n esbirro de #a$itte"
!on su )odo lento de %ablar, Iason )ur)ur&<
4 9al vez pens& ganar algo por ello""" una reco)pensa, o quizás %asta el perd&n" 8>ui3n
sabe: 4 Su voz sugiri& la pregunta< F8Aa qui3n le i)porta:G, pero no la $or)ul&"
,atterson se en$ad& por su tono indi$erente y estall&<
45'o, )aldita sea, Iason, nada de eso7 Esos libros se )aterializaron )isteriosa)ente en el
interior de )i despac%o" 'o %abía nada que los aco)pañara""" ni )ensa+e, ni identi$icaci&n, nada"
Sola)ente los libros" *e interrogado e1%austiva)ente a todos )is %o)bres y nadie sabe ni se
e1plica c&)o pudieron llegar allí" >uienquiera que los de+ara no estaba interesado en reco)pensa
alguna, o de otro )odo %abría %abido alg2n )ensa+e con esos )alditos libros"
4 8Estás bien seguro de que son aut3nticos: Enviarte libros $alsos sería una +ugada
)agistral de los británicos y )uy astuta" Ellos, estoy seguro, se encargarían de que s&lo recibieras
aquellos despac%os que quisieran %acerte conocer"
0no de los otros %o)bres aventur& una sugerencia procaz que pareci& )olestar a
,atterson, y !%ristop%er, que continuaba escuc%ando $urtiva pero desvergonzada)ente, se sonri&"
,atterson, con bastante altanería, replic&<
45Mste no es un asunto para to)ar a risa""" y sí, los libros son aut3nticos7 5'o so)os
ningunos novatos en nuestro traba+o7
#a conversaci&n ca)bi& de te)a y cuando !%ristop%er e)pezaba a aburrirse y estaba a
punto de partir, ,atterson nueva)ente di+o algo que volvi& a cautivar su atenci&n dispersa"
4O atacar a 'ueva =rleans"
4 5=%, va)os, -aniel7 #os británicos no están para desplegar )ás tropas y buques de
guerra para ataca)os" Están de)asiado ocupados a todo lo largo de la $rontera canadiense y en la
regi&n de los /randes #agos para inquietar a 'ueva =rleans 4 re$ut& un co)erciante"
,atterson en)udeci& co)o si co)prendiera que %abía sido un tanto indiscreto y se encogi&
de %o)bros" Bue Iason, sin e)bargo, quien continu& con el te)a<
4Ao no diría eso, Io%n 4di+o en tono cansino4" (tacar y conquistar 'ueva =rleans sería una
+ugada estrat3gica por parte de los ingleses" 'ecesitan una victoria para dar aliento a las tropas y
continuar con la guerra, y esta ciudad les brindaría una venta+a decisiva en las conversaciones de
paz en San ,etersburgo" Si bien estoy al tanto de que los británicos %an rec%azado la )ediaci&n
o$recida por el Lar, s3 que %an e1presado el deseo de )antener negociaciones directas" Es posible
que la raz&n por la cual no %an seguido adelante con las negociaciones se deba a que quieren
contar con una victoria decisiva para re$orzar su poder cuando se sienten a negociar" En este
)o)ento creo que es co)o %e dic%o""" quieren sentarse a la )esa de la paz con una buena +ugada
en las )anos" (sí que no desec%3is un ataque a 'ueva =rleans con tanta $acilidad" 4 Iason desvi&
sus o+os verdes del se)blante turbado de su co)pañero y los volvi& a ,atterson 4< 8Se %a
establecido con certeza que tienen planeado un ataque a la ciudad: 89ienes pruebas de ello""" o
s&lo estás especulando al respecto:
Inco)odo, ,atterson )ur)uro<
4 'o se %a establecido $e%aciente)ente, deberías saberlo" S&lo %a %abido indicios, y uno de
los despac%os capturados %ace poco )enciona una ca)paña que se %abría de desarrollar en el
sur"
4 -aniel, 8tratas de decir)e que el gobernador está enterado de esto y no está %aciendo
nada para veri$icarlo: 4 grit& uno de los %o)bres"
,atterson se revolvi& en la silla, inc&)odo, deseando no %aber introducido ese te)a en la
conversaci&n" -i+o algunas palabras que !%ristop%er no pudo oír, pero que parecieron tranquilizar a
los de)ás, aunque uno de ellos se volvi& resuelta)ente a Iason" "
4 9u tío act2a en las altas es$eras del gobierno ingl3s" 8,iensas que podrías enterarte de
algo por )edio de 3l:
Iason sonri& con ironía y en ese )o)ento sus o+os se toparon con los de !%ristop%er" Se
sostuvieron las )iradas y 3ste tuvo la curiosa convicci&n de que Iason sabía )uy bien que el suyo
era algo )ás que inter3s ocioso" -urante algo )ás de sesenta segundos los o+os verdes se
en$rentaron a los dorados, y luego, co)o si ya se %ubiese $or)ado una opini&n, su atenci&n volvi& a
sus co)pañeros de )esa" *abl& con cierta nota de tedio en la voz<
4 Do1bury está vie+o y es del todo leal a Inglaterra" Si yo estuviera tan loco co)o para via+ar
a /ran Bretaña en busca de pruebas de$initivas, )i tío, un %o)bre )uy astuto, sabría
per$ecta)ente para qu3 estaría yo a%í en el instante en que pisara tierra inglesa" 'o s&lo )e
resultaría i)posible averiguar cosas de i)portancia, sino que ade)ás, mon oncle se encargaría de
que )i visita $uera )uy corta y )uy desagradable para )í" 5Encuentra alg2n otro tonto que vaya
tras de tus sueños de %adas7 4 A s2bita)ente, la )irada de Iason se clav&, desa$iante, en los o+os
de !%ristop%er"
0na vez )ás se sinti& so)etido a esa o+eada es)eralda de o+os brillantes y entrecerrados
que parecían )edirlo" !%ristop%er, %aciendo un gran es$uerzo, la ignor& y no dio señales de ser
consciente de ella" ,ero un rato despu3s, al abandonar el sal&n de +uego, estuvo seguro de que
aquellos o+os verdes le seguían y que en un $uturo )uy cercano se $or)ularían unas cuantas
preguntas directas y agudas sobre su persona"
En realidad, %abía )uy poco que Iason Savage no supiera ya acerca de Sa1on" -urante
largo rato despu3s de la partida de !%ristop%er, per)aneci& con la vista clavada en el lugar por
donde se %abía ido, %asta que una pregunta repetida por segunda vez por ,arterson le devolvi& a
la realidad" Si)ulando estar co)pleta)ente en$rascado en el te)a, reanud& la conversaci&n con
sus a)igos"
,oco despu3s Iason se e1cus& y sali& a dar un paseo por el +ardín" ,ara cualquiera que lo
)irara parecería que %abía escapado del bullicioso sal&n de +uego en busca de un poco de aire
$resco" 0na vez $uera y le+os de la indiscreci&n de posibles curiosos, apresur& el paso al cruzar el
)agní$ico +ardín del gobernador, l&brego y %2)edo a%ora por las persistentes lluvias caídas
durante varios días, %asta llegar a una ver+a de %ierro $or+ado en $iligrana" (bri3ndola, cruz&
cuidadosa)ente por el lodazal en que se convertían las calles de 'ueva =rleans en invierno y se
desliz& con sigilo en el interior de un cobertizo para carrua+es"
4 8Ia6e: 4lla)& en voz ba+a"
4 ,or aquí 4 respondi& una voz áspera desde una pila de pa+a en un rinc&n"
0na sonrisa distendi& sus $acciones y Iason se rela+& un tanto cuando de entre la pa+a
apareci& Ia6e, un %o)brecito desaliñado de cabello rubio )al cortado y barba %irsuta" ,odría tener
desde treinta a cincuenta años, con toda la apariencia de un tipo grosero, lo cual se con$ir)&
cuando un )o)ento despu3s escupi& descuidada)ente por enci)a del %o)bro un bocado de
tabaco )ascado y un c%orro de saliva color ca$3"
#a $igura alta y elegante de Iason, vestido con tra+e de etiqueta, c%aqueta de terciopelo
negro y c%aleco blanco de raso, no podía %aber contrastado )ás con la del otro su+eto"
4 8#e viste: 4 pregunt& directa)ente Ia6e" Iason asinti&"
4 (cabo de verle" 'o es un %o)bre que pueda pasar inadvertido con $acilidad" Ia6e, 8estás
seguro de que pode)os con$iar en 3l: ?e )olestaría )uc%ísi)o que los británicos se enteraran de
cuánto le preocupa a !laiborn un ataque a la ciudad""" o de lo desprotegida que se %alla 'ueva
=rleans"
4 5>ue )e parta un rayo, Iason7 8'o %e vivido acaso estos 2lti)os cuatro )eses con ese
in$a)e libertino: 4 *izo una pausa s&lo para lanzar otro escupita+o de tabaco por un lado de la boca
y continu&4< Es posible que Sa1on sea un pirata y que se %aga lla)ar capitán Sable, pero no
guarda ning2n a)or por los británicos" Ao estaba a%í cuando captur& esos libros de claves" Si no
se sintiera nortea)ericano %asta el $ondo de su negro coraz&n, +a)ás %abría enviado a *iggins con
los libros para entregárselos a ,atterson" (de)ás, si eres espía no atacas a los de tu propio bando"
5'o les tiene ning2n cariño a los británicos, eso es seguro7
Entrecerrando los o+os verdes para concentrarse, Iason co)ent& $inal)ente<
4 ?uy bien, tendr3 que con$iar en tu palabra" A co)o nunca )e %as $allado en cinco años,
sospec%o que sabes de qu3 estás %ablando"
4 5,or supuesto7 5'o por nada )e lla)an Ia6e el gato7
#a ve%e)encia de aquellas palabras %izo sonreír a Iason, y %urgando en el c%aleco, sac&
unas )onedas de oro que deposit& en la )ano sucia que se e1tendía con ansiedad"
4!onsidero que con esto te arreglarás por un tie)po y te sugeriría que partieras esta )is)a
noc%e para 9erre du !oeur""" por si acaso alguien te %a descubierto" >uiero que est3s a salvo, libre
de todo peligro"
45'o estoy asustado7 4replic& Ia6e, belicoso" Aa no tan sonriente, Iason reconoci&.
45Aa )e doy cuenta de ello7 ,ero, )i petit a)igo, no te salv3 de que te destrozara la cabeza
a golpes aquel batelero en$urecido en F'atc%ez ba+o la colinaG s&lo para que la pierdas a%ora" 59e
ordeno que vayas a 9erre du !oeur7
45Si %ubiese sabido que eras tan bastardo y tan )and&n, con gusto %abría de+ado que )e
destrozara la cabeza7 4 re$un$uñ& Ia6e con rudeza"
4 5'o )e cabe ninguna duda de que lo %abrías %ec%o, puesto que eres el %o)bre )ás terco
que conozco7 4le contest& Iason, crispado, ca)ino de la puerta 4" *az lo que se te anto+e 4le di+o por
enci)a del %o)bro"
4 ?e )arc%o, )e )arc%o 4 rezong& el otro con resignaci&n"
Sonriendo para sus adentros, Iason rápida)ente regres& al baile del gobernador" ;io a
!%ristop%er Sa1on una vez )ás antes de $inalizar la velada y observ& con atenci&n la gracia y
desenvoltura del +oven al )overse por todo el sal&n de baile" Sí, pens&, !%ristop%er Sa1on
enca+aría a la per$ecci&n en el papel que le %abían asignado"
CAPITULO XV
#a noc%e siguiente al baile, despu3s de la cena, !%ristop%er pas& a su gabinete, y estaba descansando
$rente a la c%i)enea cuando entr& el )ayordo)o a la %abitaci&n"
4Señor, un tal señor Iason Savage está aquí y desea verle"
0n )o)ento despu3s, sorprendido y bastante intrigado,
!%ristop%er se puso de pie para recibir a Iason Savage"
4 5>u3 suerte encontrarle a usted en casa esta noc%e7 4di+o Iason al estrec%ar la )ano tendida de
!%ristop%er4" 9enía pensado visitarle )ás te)prano por la tarde, pero las circunstancias conspiraron contra ello"
!%ristop%er sonri& con cortesía y se )antuvo cauteloso en e1tre)o"
4 Eso suele sucede)os a veces" 8,uedo o$recerle alguna bebida: 8Ierez, oporto o tal vez una copa de
coñac:
4 0n coñac, gracias"
0na vez servidas las copas, los dos %o)bres se aco)odaron $rente al $uego de la c%i)enea"
Savage ec%& un vistazo a la %abitaci&n con sus verdes cortina+es de da)asco, corridos a%ora para evitar el
$río invernal, la $ina al$o)bra de Bruselas, las i)ponentes librerías de caoba y co)ent&<
4 ;eo que el gabinete %a su$rido )uy pocos ca)bios desde que de+ara de pertenecer a la $a)ilia 9%ibodau1"
!ircunspecto a%ora, !%ristop%er alz& una ce+a y to)& un sorbo de coñac"
48Es 3se el )otivo de su visita 4co)ent& en tono $río4, ver qu3 renovaciones %e %ec%o en la casa:
4 En absoluto, y estoy convencido de que usted se %ace cargo de ello"
4 8,ara qu3 %a venido entonces: 'o es )i intenci&n parecer poco %ospitalario, pero no creo que est3 aquí
por cortesía" 8*ay algo en que pueda ayudarle:
Su $ranqueza sin rodeos puso a Iason en un dile)a" 8!&)o iba a encarar el ob+eto de su visita:
Indudable)ente, esperaba contar con un poco )ás de tie)po, y aun así no estaba seguro de querer discutirlo en
la pri)era entrevista con Sa1on" ,or desgracia 3ste no parecía estar de %u)or para interca)biar agudezas, ni para
de+arse e)baucar con )entiras corteses" A co)o Iason ta)bi3n pre$ería la $ranqueza antes de andarse por las
ra)as, declar& con brusquedad<
I 4 5?e gustaría que $uera a Inglaterra por )í7
!%ristop%er lo )ir&, estupe$acto"
45,erdone usted7 8*a perdido el +uicio: 5Esta)os en guerra con Inglaterra7
4 ?uy cierto, pero a alguien co)o usted le sería posible ir allí"
48A por qu3 diablos %abría de %acerlo:
Iason volvi& a sondearlo con la )irada, luego se decidi& a dar una e1plicaci&n"
4 5,orque )e interesa saber e1acta)ente qu3 %ay de serio en ese supuesto ataque británico a 'ueva
=rleans7
!%ristop%er, s2bita)ente pensativo, se %undi& con lentitud en el sill&n )ientras sus pensa)ientos volaban en
una docena de direcciones" ,odría %aber esperado cualquier cosa de la visita de Savage )enos esto"
4 8,or qu3 yo: 4 inquiri& varios segundos despu3s"
Iason $ingi& estudiar el líquido a)barino de su copa"
4 8,or qu3 no usted:
!%ristop%er, i)paciente, se puso de pie y, dando la espalda al $uego, encar& a Iason"
45'adie en su sano +uicio se acerca a un co)pleto desconocido con el tipo de proposici&n que usted acaba de
presentar)e7 5'o soy tonto7 ?e gustaría saber qu3 clase de +uego está +ugando, Savage"
#as pestañas negras de Savage realzaron el brillo de sus o+os verdes )ientras escrutaba a aquel %o)bre
%ostil de )irada penetrante, y casi con indi$erencia, ad)iti&<
4 'o es ning2n +uego" -esde %ace unos )eses %e estado pensando en enviar a alguien a Inglaterra""" #a idea
estaba $i+a en )i )ente a2n antes de que surgiera el )ás leve indicio de un ataque británico a 'ueva =rleans"
9odavía bastante desconcertado, !%ristop%er volvi& a e1igir una respuesta aclaratoria<
4 8,or qu3 yo para tal )isi&n: 'o soy un diplo)ático ni, podría añadir, %e )ostrado nunca tendencia alguna
%acia la política""" y so)os dos desconocidos" 5,or todos los cielos7 4estall& por $in 4" 5*asta podría )uy bien ser un
espía británico7
48#o es: 4inquiri& Iason apacible)ente"
#anzándole una )irada de disgusto, !%ristop%er e1cla)& de )odo abrupto<
4 5,or supuesto que no7 ,ero usted no lo sabe, s&lo tiene )i palabra de que no lo soy"
Iason esboz& una sonrisa"
4 ,ero yo sí lo s3, )i a)igo" !o)o di+e %ace un )o)ento, no estoy +ugando" A co)o la idea de enviar a
alguien a Inglaterra se )e ocurri& %ace varios )eses, %e estado buscando al %o)bre que, seg2n )i opini&n,
pudiera llevar con 31ito esta )isi&n" 4En tono apaciguador, continu&4< 'o le to)3 en cuenta en un principio""" lo
ad)ito" ,ero usted despert& )i curiosidad, y desde %ace algunos )eses le %e %ec%o vigilar con atenci&n" 4 Iason
call& y luego deliberada)ente di+o4< 5capitán Sable7
!%ristop%er se puso tenso, pero no brind& ning2n otro indicio de que las palabras de Savage le a$ectaran en
lo )ás )íni)o" Sie)pre %abía corrido el riesgo de ser descubierto, pero no era un golpe $atal" ,re$eriría )antener
separadas sus dos vidas, )as no %abía raz&n para sobrecogerse de terror porque se %ubiera descubierto su
secreto" 9odo dependía de lo que Savage pensara %acer con ese conoci)iento" A de alg2n )odo, !%ristop%er no
creía que pensara entregarlo a las autoridades" Encogi3ndose de %o)bros, )ur)ur&<
4 (sí es, lo ad)ito ante usted, soy el capitán Sable""" pero no soy ning2n pirata in$a)e" ?uc%os %o)bres
)enos %onorables que yo se %an %ec%o a la )ar %aci3ndose lla)ar corsarios" 8>u3 i)portancia tiene:
Iason sonri& pro$unda)ente ad)irado por la evidente arrogancia de Sa1on"
4 Mon ami, usted )e %a co)prendido )al, a )í )e agrada un %o)bre de acci&n" El que usted sea el capitán
Sable )e tiene sin cuidado" Si yo %ubiese descubierto que usted estaba saqueando barcos nortea)ericanos y que
en realidad era un espía británico, co)o sospec%aba en un principio, entonces esta entrevista +a)ás %abría tenido
lugar" 8,uedo ser del todo $ranco:
0na risotada de indignaci&n precedi& al estallido de e1asperaci&n de Sa1on"
48'o lo %a sido bastante ya:
4 9al vez" ?e pregunt& por qu3 le abordaba y ser3 sincero" 'o %ay nadie )ás" 9engo una opini&n $or)ada de
usted, gracias a un espía )uy e1perto que traba+a para )í" S3 que %a +ugado a ser corsario, pero eso no le
des)erece ante )is o+os" 9a)bi3n s3 que no guarda cariño a los británicos""" a pesar de serlo de naci)iento"
4Savage, creo que sería )e+or de+ar una cosa bien clara""" yo no soy británico y no lo %e sido desde que )e
secuestr& una patrulla de leva y )e alist& en la ar)ada %ace casi quince años" Soy nortea)ericano por adopci&n" 4
!%ristop%er escupi& las 2lti)as palabras un poco avergonzado de su $erocidad"
4 ?uy bien, entonces" Esta)os de acuerdo" Si es tan nortea)ericano co)o dice ser, creo que deseará %acer
algo por su patria de adopci&n" 4 Iason %izo una pausa, pero al ver que Sa1on le escuc%aba con toda atenci&n,
continu& ani)ada)ente 4< Esta guerra del señor ?adison no está )arc%ando tal cual se %abía previsto en un
principio, co)o sabrá usted )uy bien" Si no anda)os con pies de plo)o, acabare)os derrotados de una )anera
absoluta y %u)illante" #a grandiosa conquista de !anadá que origin& este )aldito asunto es un desastre" Estados
0nidos tendrá suerte si puede conservar sus propias $ronteras, )uc%o )enos ganar un solo centí)etro de tierra
canadiense" 'o concibo c&)o ?adison pudo per)itir que se)e+antes %alcones de guerra co)o *enry !lay y Io%n
!al%oun in$luyeran en su áni)o" 5A cualquiera que crea que en esta )aldita guerra se está luc%ando por nuestros
)arineros apresados en la (r)ada Británica necesita que le e1a)inen la cabeza7 Sirve co)o una bonita
+usti$icaci&n senti)ental, pero no está consiguiendo absoluta)ente nada""" $ue un prete1to tras el cual esconder
nuestra decisi&n de invadir !anadá" =+alá -ios""" 4 Iason call& en )itad de la $rase, consciente de que se %abía
de+ado arrastrar por su apasiona)iento4" 5-isc2lpe)e7 'o era )i intenci&n aburrirle con )is puntos de vista
personales sobre esta guerra" ,ero lo que %e dic%o es verdad y )e convence de la conveniencia de seguir adelante
con )i prop&sito""" 5debe)os detener esta acci&n detestable lo antes posible7 A no quiero ver a 'ueva =rleans
envuelta en una guerra en contra de su voluntad"
!%ristop%er, absorto en sus pensa)ientos y con el brazo apoyado sobre la repisa de la c%i)enea, pregunt&<
4 8!onsidera verdadera)ente posible que los británicos nos ataquen: (d)ito que tienen una $lota bastante
e$icaz %ostigándonos en el /ol$o de ?31ico, pero el grueso de sus tropas, buques y %o)bres, está en el norte"
4 Es verdad" ,ero, por $avor, recuerde que 'apole&n %a su$rido una contundente derrota en #eipzig,
(le)ania, en octubre y a%ora se está batiendo en retirada de ?osc2 y su$riendo p3rdidas a2n )ayores" ,or los
in$or)es que %e recibido, 'apole&n se encuentra en una situaci&n nada envidiable" El )ariscal de ca)po británico,
Eellington, cruz& los ,irineos %ace unos )eses y está a%ora en territorio $ranc3s. aunque la batalla sea sangrienta
e intensa, no )e cabe duda de que Eellington logrará la victoria" 9an pronto co)o les %ayan arrancado los dientes
a todas las $uerzas ar)adas de 'apole&n, nada i)pedirá a los británicos volverse contra nosotros" #a captura de
'ueva =rleans $ortalecería su posici&n, y posible)ente asestaría un golpe )ortal a nuestro país"
Iason pas& la )ano por su espeso cabello negro"
4 9odos )is in$or)es indican que los británicos se están preparando para un gran ataque, que con$ían será
por sorpresa, en alguna parte del sur de los Estados 0nidos" 'o se %a podido identi$icar positiva)ente a 'ueva
=rleans co)o ese ob+etivo, pero la l&gica indica que nuestra Deina !riolla es, sin lugar a dudas, la ciudad que los
ingleses esperan to)ar"
!on aire pensativo, !%ristop%er se llev& la copa de coñac a los labios, %abiendo decidido ya que iría a
Inglaterra" #as ideas y las palabras de Iason con respecto a la guerra coincidían con las suyas propias y estaba
convencido de la gravedad de la situaci&n"
#os nortea)ericanos %abían sido $orzados a salir de Bort /eorge en la dese)bocadura del 'iágara. los
británicos %abían incendiado el pueblo de 'e@ar6 y continuaban su avance %acia Bort 'iágara, )ientras sus
aliados indios estaban e)peñados en saquear el pueblo de #e@iston, 'ueva Aor6" #as noticias eran todas )alas, a
pesar de la victoria del teniente""" a%ora capitán ,erry, tras ganar el control del lago Erie" Era verdad que %abían
)atado a 9ecu)se% en septie)bre y las esperanzas de los indios de $or)ar una gran con$ederaci&n se %abían
desbaratado. el general (ndre@ Iac6son %abía asu)ido el )ando en la guerra contra los !ree6s, pero el cuadro no
era nada alentador" E1istían de)asiados $rentes en esa guerra, desde !anadá %asta Blorida, con escara)uzas que
se libraban en una docena de sitios di$erentes y sin victorias ni derrotas bien de$inidas" #a guerra de 181K se estaba
convirtiendo en un $iasco aparente)ente sin prop&sito ni $in deter)inado y absoluta)ente in2til" #a noticia de un
posible ataque a 'ueva =rleans, sin e)bargo, arranc& a !%ristop%er de su apatía y de su casi ciega aceptaci&n de
la guerra" A descubri& que deseaba con toda su al)a %acer lo que estuviera a su alcance para i)pedir tal cosa"
4Si quiere que vaya a Inglaterra, lo %ar3 4di+o con brusquedad4" ,ero debo ad)itir que no veo c&)o puedo ser
de alguna ayuda para usted" Era apenas un )uc%ac%o cuando )e arrancaron de )i país y tengo pocas $uentes de
in$or)aci&n, si las %ay, que pudieran ser de utilidad"
4 'o espero un )ilagro, a)igo )ío" S3 que usted quizá no descubra nada" Soy consciente de la situaci&n, y
no podr3 abrir )uc%as puertas para usted""" por razones obvias"
48Su tío: 4pregunt& !%ristop%er, in$le1ible"
Iason asinti& y pregunt& seca)ente<
4 8!onoce )is antecedentes $a)iliares: 8=, co)o sospec%3, alcanz& a oír la conversaci&n anoc%e en el
baile del gobernador:
0na sonrisa $ugaz pas& por el rostro de !%ristop%er"
45'atural)ente7 0sted quiere un %o)bre que tenga buenos oídos y bastante ingenio, 8)e equivoco:
4Aa ve 4di+o Iason, divertido4, usted es el %o)bre que necesito" ,ero recuerde, estará co)pleta)ente solo, no
contará con ayuda de nadie" ,uedo reco)endarle que vea a ciertas personas""" pero la cosa debe quedar entre
nosotros dos" ?is cartas de presentaci&n le %arían )ás )al que bien" Si llegara a saberse que nos conoce)os,
sospec%arían de cada )ovi)iento que %iciera" 9al co)o están las cosas, las pasará negras allí"
!%ristop%er se encogi& de %o)bros"
4*ar3 lo que pueda, pero usted debe ser )ás preciso" 8-e qu3 )e servirá descubrir que es in)inente un
ataque si no cuento con pruebas: 8A cuántas pruebas necesita:
Iason, +untando las )anos por las ye)as de los dedos, le clav& la )irada por unos segundos" #uego %abl&
con gran lentitud"
4 S&lo su palabra bastará"
(l ver la sorpresa re$le+ada en el se)blante de !%ristop%er, continu&<
4 9odo lo que necesito es algo )ás tangible que los ru)ores que circulan por a%í para e1ponerlo ante los
)ilitares" Ao responder3 por usted, y sin engrei)iento puedo asegurarle que se $iarán de )i palabra" 4!on una
)ueca, Iason añadi&4< A si un %o)bre de )i elecci&n viene directa)ente de Inglaterra con la noticia de un ataque a
la ciudad y ellos no nos envían tropas y pertrec%os, no sabr3 qu3 %acer" 4Se le endureci& la voz al continuar4< el
gobernador !laiborn escribe constante)ente pidiendo re$uerzos, pero se le ignora" 'o se puede per)itir que esa
situaci&n contin2e en vista de un probable ataque""" de aquí que le %iciera esta proposici&n"
4 8'o se está arriesgando de)asiado: 8!&)o puede estar seguro de que no le traicionar3:4 pregunt&
!%ristop%er, curioso"
40sted podría %acerlo 4ad)iti& $ranca)ente Iason4" Es )uy posible que )e est3 arriesgando de )odo
i)prudente" ,ero conozco cuáles son sus senti)ientos %acia los británicos" S3 ta)bi3n que posee tierras aquí en
#ouisiana, tierras que dudo )uc%o que quiera ver devastadas por la guerra" Se %a %ec%o una posici&n aquí en
'ueva =rleans antes de que e)pezara la guerra"
!%ristop%er a2n se )ostraba esc3ptico" A entonces Iason sonri& con esa sonrisa tan seductora y di+o con
a)abilidad<
4 (de)ás %ay veces en que debo con$iar en )is propios instintos"
4 8!uánto tie)po tengo antes de partir:
4 'atural)ente yo desearía que saliera en el pri)er barco que poda)os %acer zarpar del puerto" ,ero debe
tener un )otivo legíti)o para regresar a su tierra natal, 8o %a pasado por alto ese detalle:
!%ristop%er %izo una )ueca"
4 Aa %e pensado en ello y se )e %a ocurrido una idea que podría resultar" El proble)a es el tie)po" ,or lo
)enos necesitar3 un )es, o tal vez dos"
!eñudo, uniendo las espesas ce+as negras en la $rente a)plia, Iason pregunt& en tono severo<
48Se da cuenta de que el tie)po es un $actor i)portantísi)a:
4 5Soy bien consciente de ello7 ,ero por la )is)a raz&n, no %abrá desplaza)ientos rápidos en esta 3poca del
año, y por a%ora sabe)os d&nde se %alla el ene)igo" 0sted )is)o ad)ite que no sabe)os con certeza que 'ueva
=rleans sea el blanco" !on eso en )ente, )e arriesgaría a con+eturar que, cualesquiera sean sus planes, no
pondrán en )arc%a nada concreto antes del pr&1i)o otoño, y eso presu)iendo que 'apole&n sea derrotado en
todos los $rentes europeos" *asta que le in)ovilicen o le aniquilen por co)pleto, los británicos y sus aliados estarán
ocupadísi)os" 4!%ristop%er call& por un )o)ento )ientras )edía el e$ecto de sus palabras sobre Iason"
Savage le estaba observando con su)a atenci&n y !%ristop%er tuvo la curiosa sensaci&n de que, a pesar de
lo que Iason %abía dic%o )inutos antes, 3l a2n estaba su+eto a +uicio" Escogiendo las palabras con cuidado,
continu&<
4Si usted está de acuerdo con )i evaluaci&n de la situaci&n, creo que ad)itirá que )ientras llegue a
Inglaterra para )edia4 dos de abril, tendría tie)po )ás que su$iciente para descubrir qu3 se planea y regresar antes
que el ene)igo" (d)itir3 que podría estar calculándolo todo con de)asiada precisi&n y sin de+ar)e ning2n )argen
de tie)po, pero sin una raz&n legíti)a para regresar a Inglaterra, no le ser3 2til"
4 E1acta)ente, 8cuál es este plan que requiere dos )eses para ser per$eccionado: 4pregunt& Iason con
$rialdad"
!%ristop%er vacil&" Era un proyecto )uy endeble, pero el 2nico que se le ocurría en ese )o)ento, y dependía
de )uc%ísi)as cosas" (nte todo, de la señora Eggleston y 'ic6" A no le agradaba tener que dar e1plicaciones a
nadie" Estaba acostu)brado a %acer las cosas a su anto+o"
Iason podía barruntar el dile)a ante el que se encontraba !%ristop%er" -espu3s de todo, 3ste no le conocía
lo su$iciente, y por lo que Iason sabía acerca de Sa1on, no era un %o)bre acostu)brado a dar razones de su
proceder"
-espu3s de llegar a una decisi&n, !%ristop%er di+o en tono del todo ine1presivo<
4 (noc%e )e encontr3 con una vie+a a)iga )ía, una tal señora Eggleston"
4 8#a gobernanta de la señorita -u)as:
Sorprendido, !%ristop%er le )ir& larga)ente< 8%abía algo que ignorara Savage: y asintiendo con la cabeza,
ad)iti&<
4 #a )is)a" S&lo que cuando yo la conocí, vivía cerca de la %eredad de )i abuelo y era la esposa de un
coronel retirado"
48A bien:
Dápida)ente y sin revelar )ás de lo i)prescindible, !%ristop%er le e1plic& acerca de 'icole (s%$ord,
o)itiendo la relaci&n personal que los unía" ,ero Iason capt& el levísi)o ca)bio de in$le1i&n en la voz pro$unda de
!%ristop%er cada vez que se )encionaba el no)bre de la c%ica y sac& sus propias conclusiones< el +oven Sa1on no
era del todo indi$erente a aquella )uc%ac%a" ?as sus palabras no revelaron nada de esto cuando pregunt& con aire
pensativo<
4 8A cree que podrá borrar los 2lti)os cinco años en unos cuantos )eses y tener presentable a esa c%ica
para )arzo:
!%ristop%er se encogi& de %o)bros"
4 'o tiene por qu3 ser i)posible" -espu3s de todo, sus pri)eros trece años $ueron co)o los de cualquier otra
señorita, y creo que la señora Eggleston será co)petente para pulir todas sus asperezas"
4 Bien, s&lo nos queda esperar" #e reconozco el )3rito de pensar con rapidez e i)provisar"
!%ristop%er inclin& la cabeza en señal de agradeci)iento. se le distendieron las $acciones y una sonrisa le
curvaba las co)isuras de los labios cuando )ur)ur&<
4/racias" !on$ío en que le resulten igual de satis$actorias el resto de )is actividades"
Iason arque& una ce+a en gesto burl&n"
4 Estoy seguro de que cu)plirá su co)etido" 'o )e equivoco a )enudo en los tratos con )is se)e+antes, y
decidida)ente no tengo intenci&n alguna de equivocar)e esta vez"
!%ristop%er se li)it& a asentir con la cabeza" Iason se puso de pie y e1cla)& con sorpresa<
4 ,arece que %e)os cubierto los puntos )ás i)portantes en poquísi)o tie)po" ,or a%ora, usted la
e)prenderá con sus propios planes, pero )ant3nga)e in$or)ado de cualquier proble)a o retraso" ,or )i parte, le
tendr3 al tanto de cualquier nuevo aconteci)iento que pueda %acer necesaria una )ayor rapidez"
4!on$or)e" ?e encontrar3 con la señora Eggleston el )i3rcoles co)o %abía planeado y, de acuerdo con el
resultado de esa reuni&n, )e pondr3 en )arc%a %acia 9%ibodau1 *ouse de in)ediato"
-espu3s de que Iason se %ubo )arc%ado, !%ristop%er se puso a dar vueltas por la biblioteca co)o una
bestia en+aulada" En un )o)ento dado decidi& que debía de ser el %o)bre )ás i)b3cil del )undo por considerar
siquiera la posibilidad de involucrarse en se)e+ante intriga, pero sabía que aquello apaciguaría el descontento que
le %abía estado $astidiando tanto, al tie)po que le per)itiría %acer algo por aquel país que le %abía adoptado"
(unque no se consideraba un patriota, 'ueva =rleans era su ciudad" A le disgustaría sobre)anera que la
guerra devastara sus tierras" #a idea de las $uerzas británicas sobre el suelo de #ouisiana era intolerable, y que le
condenaran al in$ierno si iba a per)anecer i)pasible de+ando que eso sucediera" Se $elicit& en silencio por %aber
sido capaz de urdir el plan para devolver a la %eredera 'icole (s%$ord al sitio que le correspondía legíti)a)ente"
Iason Savage, paseándose ta)bi3n por su elegante biblioteca, estaba ator)entado por la incertidu)bre" El
plan de Sa1on para %acer regresar a 'icole era ad)irable, pero Iason, )ayor y )enos i)petuoso que !%ristop%er,
veía varios escollos ocultos" -espu3s de )antener la )irada perdida en el $uego por un buen rato, se sent& detrás
de su escritorio y co)enz& a escribirle al secretario de Estado, Ia)es ?onroe" Era una carta breve, y despu3s de
releerla, la sell&" !%ristop%er, decidi&, no tenía necesidad de estar enterado de ello" Si $racasaba, $racasaba. pero si
?onroe aprobaba su sugerencia, tendría algo de valor que o$recerle a aquel +oven"
!%ristop%er, )ientras tanto, continuaba analizando su plan desde todos los ángulos" -escon$iaba tanto o )ás
que Iason de su posible 31ito, pero por el )o)ento era todo lo que tenía"
'ic6 no le causaría ning2n proble)a" #a señora Eggleston se )ostraría deseosa de aprobar la idea, si creía
la %istoria que iba a contarle" 'atural)ente, no podría decir nada sobre sus verdaderas razones para desear volver
a Inglaterra, ni con$iarle la verdad sobre su relaci&n con 'icole"
#e %abía con)ovido )uc%o ver a la señora Eggleston la noc%e anterior" 9odavía no estaba seguro de si esa
e)oci&n $ue desagradable o agradable"
-e niño, abandonado a )enudo a sus propios recursos por padres )ás preocupados por las bu$onadas de su
círculo de a)istades aristocráticas que por su propio %i+o, se %abía volcado en la señora Eggleston y ella le %abía
proporcionado el 2nico a$ecto pro$unda)ente %u)ano que conociera +a)ás, aparte del de su irascible abuelo"
(penas %abía alcanzado la adolescencia cuando sus padres se )ataron en su carrua+e al caer estrepitosa)ente
por un precipicio" Esa tragedia le i)puls& a a$errarse a2n )ás a la calidez y cordura que ella le brindaba" 9al vez,
consider&, si ella no se %ubiese ausentado con el coronel aquel catastr&$ico verano, 3l +a)ás %abría sucu)bido al
%ec%izo siniestro de (nnabelle y su tío nunca %abría podido atraparlo con tanta destreza"
'o le gustaba tener que engañar a la señora Eggleston, pero se consol& con la idea de que estaría )uc%o
)e+or ba+o su cuidado que en la situaci&n actual"
El )i3rcoles, cuando sali& para encontrarse con ella, todavía seguía considerando a $ondo los planes apenas
bosque+ados" Se encontraron delante de la tienda de una )odista $a)osa, y tras una breve c%arla !%ristop%er logr&
convencerla de que subiera a su carrua+e"
*abía llegado a la conclusi&n de que esperaría antes de revelarle la presencia de 'ic6" 0na vez que la
señora Eggleston estuviera ba+o su protecci&n, podría, o al )enos así lo esperaba, urdir una %istoria convincente
para e1plicar por qu3 'ic6 se encontraba actual)ente en la plantaci&n, sin da)a de co)pañía, y por qu3 %abía
estado con 3l esos 2lti)os cinco años"
(unque le con$esaría que %abía actuado co)o corsario con 'ic6 a la zaga, no %abía necesidad de que se
enterase de su relaci&n con #a$itte, ni que navegara ba+o el no)bre de capitán Sable" 'o, decidi& !%ristop%er,
pensativo, no %abía ninguna raz&n para que lo divulgara todo"
'o dudaba de su %abilidad para conseguir sus prop&sitos. el verdadero proble)a llegaría )ás adelante
cuando tuviera que convencer a la señora Eggleston de que aceptara )entir sobre sus propias actividades en esos
cinco años y decir que 'icole y ella %abían estado +untas" El pri)er paso debía ser arrancar a la señora Eggleston
de las garras de la señorita #eala -u)as" *abía decidido que le o$recería la protecci&n de su %ogar ocupando el
lugar de una tía pre$erida" En esto era sincero, y aun cuando Iason Savage no le %ubiese visitado, !%ristop%er no
%abría per)itido que continuara en su situaci&n actual"
(%ora podría valerse del estado de dependencia en que ella se encontraba, aunque ello no era precisa)ente
lo que %abía planeado para ella en un principio" El engaño no per+udicaría en nada a la señora Eggleston y decidi&
que, cuando todo %ubiera acabado, continuaría encargándose de su bienestar" ,ero pri)ero debía convencerla de
que sería bienvenida ba+o su tec%o"
#e present& la idea de la )anera )ás cort3s y a$ectuosa posible, y estaba tan seguro de tener 31ito que
%abía pensado instalarla en su casa de la calle -aup%ine esa )is)a tarde" ,ero no %abía contado con la gentil
deter)inaci&n de la señora Eggleston de ganarse su propio sustento"
!on los o+os llenos de lágri)as por las palabras cariñosas de !%ristop%er y una sonrisa tr3)ula en los labios,
)ur)ur&<
4 Es )uy bondadoso por tu parte" 4 ,ero sobreponi3ndose a la e)oci&n, di+o triste)ente 4 'o puedo, !%ristop%er,
no sería conveniente" (lg2n día te casarías y llegarías a la)entar este gesto tan noble de a%ora" ?e las %e
ingeniado %asta este )o)ento y aunque algunas de )is pupilas %an sido""" S 9itube& antes de decir4 ariscas,
procuro aceptar de buena gana todo lo que )e depara el destino" 'o puedo per)itirte se)e+ante sacri$icio y que
cargues con el cuidado de una vie+a co)o yo" 9engo un poco de dinero a%orrado y cuando llegue el )o)ento de no
encontrar e)pleo, )e )antendr3, si no con todos los lu+os de la vida, por lo )enos con lo necesario"
4 A )ientras tanto 4estall& 3l de ira4, está a )erced de una c%iquilla arrogante que es indigna de barrer el
suelo que usted pisa" 5,or -ios, señora, tenía )e+or opini&n de usted7 8,or qu3 tiene que esclavizarse cuando le
estoy o$reciendo con toda sinceridad una )anera de liberarse de todo esto:
,lan aparte, estaba $urioso de que no aceptara su ayuda"
45>u3 te)pera)ento, !%ristop%er7 4desaprob& ella gentil4 )ente4" *abía tenido la esperanza de que
ca)biarías al )adurar"
!asi a punto de so$ocarse con las palabras de $uria que deseaba lanzar a la canosa cabeza de la anciana,
!%ristop%er cerr& la boca" !ontrolando su )al genio con gran es$uerzo, %abl& en tono )oderado
4Señora, se está co)portando usted de la )anera )ás il&gica que %aya visto" -ice que pre$iere seguir a
)erced de bellezas )alcriadas y obligada a ir de aquí para allá )ientras ellas se casan y usted vuelve a buscar
e)pleo" 8Es eso lo que desea:
Inquieta, contest&<
4 Bueno, no precisa)ente" ?e encantaría tener a cargo algunos niños adorables y quedar)e en un %ogar con
una sola $a)ilia durante el resto de )i vida" 4Suspir&4" ,ero todos quieren institutrices +&venes""" dicen que soy
de)asiado vie+a y tal vez tienen raz&n" !o)o ves, no )e queda si no traba+ar co)o aco)pañante o a)a de llaves"
#a señorita -u)as no es desagradable, !%ristop%er" *e sido da)a de co)pañía de una da)a !migr! $rancesa
entrada en años y ella sí )e e1asperaba un poco" 4 (ni)osa)ente, añadi&4< #a señorita -u)as es un ángel
co)parada con )ada)e Bovair 4di+o, brindándole a !%ristop%er un cuadro real de lo que debi& de %aber sido su
e1istencia in$ernal" ,ro$unda)ente con)ovido, se concentr& en los caballos, ya que no podía %ablar" #a señora
Eggleston pos& una )ano blanca con $inas venas azules sobre el brazo de !%ristop%er y pregunt&4< 8'o estás
en$adado con)igo:
Sí que lo estaba" 9errible)ente en$adado con ella, pero no se lo di+o"
4 ,or supuesto que no 4 respondi& $ría)ente 4" ?e encanta que se )e ec%e en cara )i generosidad y que
enci)a la rec%ace de esta )anera" 4 *ablaba en serio" ,or alg2n )otivo quería tenerla a su cuidado, 3l que no
sentía a$ecto por nadie, o así se %abía convencido desde %acía )uc%o tie)po, y ella no se lo per)itía"
!on)ovida por sus palabras, ella desvi& la )irada" !ontinuaron de este )odo durante algunos segundos.
luego, incapaz de soportar su )irada por la a$licci&n que la consu)ía, le pregunt& en tono )ás suave<
4 8!uál es su ob+eci&n principal: 8;ivir en la casa de un soltero: Si es así 4di+o i)petuosa)ente4, le dar3 su
propia casa" ,ero d3+e)e asegurarle que no nos estorbaría)os en lo )ás )íni)o" !on$ieso que sería agradable
co)partir )is co)idas con otra persona y saber que %abría alguien esperándo)e cuando regresara"
Ella se sonri& apenas y observ&<
4 Si es eso lo que deseas, 8por qu3 no te casas: !on toda seguridad pre$erirías que $uera una esposa la que
te esperara""" no una vie+a co)o yo" 4 -espu3s, solt& un ligero suspiro y co)ent&4< Es una lásti)a que no est3s
casado, pues de ese )odo podría preparar el cuarto de los niños""" t2 no )e considerarías de)asiado vie+a para
ser la institutriz de tus %i+os"
48Está diciendo que traba+aría para )í: 4quiso saber, incr3dulo"
45Bueno, por supuesto que lo %aría7
Elevando sus o+os al cielo, )aldi+o aquel orgullo tan obstinado co)o gentil y e1cla)&<
45-ios, da)e $uerzas7 ?uy bien, señora, no vivirá en )i %ogar sin ganarse su sustento" -3)e una se)ana,
dos a lo su)o, para %acer ciertos arreglos y despu3s regresar3 para presentarle otra proposici&n que espero
encuentre )ás de su agrado"
,oco tie)po despu3s de+aba a la señora Eggleston a )enos de una calle de donde se %abían encontrado, y
viendo ale+arse por la acera la $rágil $igura de aquella )u+er ad)irable, se sinti& lleno de divertida $rustraci&n"""
5)u+eres7
CAPÍTULO XVI
#a biblioteca de 9%ibodau1 *ouse era una sala estrec%a que se e1tendía a lo largo de toda la casa. tenía
altas ventanas en a)bos e1tre)os que ocupaban casi todo el anc%o de la %abitaci&n" 0n )agní$ico %ogar de
)ár)ol verde )usgo se destacaba en el centro de una de las paredes y algo )ás le+os se veía una puerta tallada
que co)unicaba con el vestíbulo principal de la )ansi&n" 0n espe+o i)ponente de )arco dorado se apoyaba
sobre la repisa de la c%i)enea y $rente al $uego que ardía en el %ogar %abía dos elegantes sillones de terciopelo
escarlata de apariencia $rágil, pero c&)odos en e1tre)o, entre los cuales se veía una gran )esa de caoba" En un
e1tre)o de la %abitaci&n %abía un escritorio español de )adera oscura y líneas gráciles con su correspondiente
sill&n de cuero negro, y en el otro e1tre)o, deba+o de una de las ventanas, una )esa larga y angosta de patas
)uy $inas" 0na e1quisita al$o)bra oriental alegraba el piso con sus brillantes tonos de piedras preciosas" En la
pared opuesta a la c%i)enea se abrían dos puertas ventana que daban acceso a la galería" En con+unto, era un
sal&n elegante y seductor, y 'icole pasaba gran parte de su tie)po allí, especial)ente en días grises y de
$recuentes lloviznas co)o aquella tarde" ( pesar de las protestas de /alena seguía vestida de )uc%ac%o, y
a$ir)aba con sole)nidad que andaría desnuda antes que usar un vestido descartado por alguna antigua a)ante
de Sable" S&lo se quitaba los pantalones grises y la ca)isa blanca de lino por la noc%e para ir a dor)ir y cuando
la necesidad e1igía que $ueran lavados"
,or lo nor)al 'icole se encontraba en la biblioteca al atardecer, y a%ora estaba )irando vaga)ente por la
ventana, absorta en sus pensa)ientos" #a 'avidad %abía llegado y %abía pasado" Aa %abía transcurrido la
pri)era se)ana de 181T A Sable a2n no %abía regresado de 'ueva =rleans" #as $rías lloviznas co)o la de aquel
día %abían caído con $recuencia durante dos largas se)anas, y la %abían )antenido prisionera en el interior de la
casa. sin el alivio que le proporcionaba recorrer a caballo la propiedad aco)pañada de un )ozo de cuadra negro
de se)blante serio, se sentía co)o una pantera en+aulada" *abía un libro en el suelo que acababa de arro+ar
%acía unos )inutos en un inusual arranque de violencia" 'or)al)ente no %ubiese )altratado un libro de esa
)anera, pero aquella sensaci&n de i)potencia y la $orzada inactividad estaban crispándole los nervios"
#as tensiones su$ridas en las 2lti)as se)anas de+aron rastros bien visibles en su persona" ,alideci& el color
de canela y su tez a%ora lucía un suave y lec%oso tono de )agnolia, que era e1tre)ada)ente atractivo sin ella
saberlo o i)portarle siquiera" *abía perdido peso y los delicados %uesos del rostro se notaban )ás" A, a pesar de
su talla espigada, %abía un algo de $ragilidad en ella que resultaba desconcertante"
#os ruidos provenientes del vestíbulo la arrancaron brusca4 )ente de sus erráticos y so)bríos pensa)ientos
y con el se)blante ceñudo se puso a escuc%ar con atenci&n los sonidos apagados que se $iltraban por las
paredes cubiertas de libros" 5Sable %abía llegado7
Estaba absoluta)ente convencida de que tenía que ser 3l" 8,or qu3 si no %abía estado de tan p3si)o %u)or
todo el día: Sin prestar atenci&n alguna al vuelco que dio su coraz&n al pensar en su regreso, reuni& toda su
$uerza de voluntad para per)anecer quieta, e1acta)ente donde estaba" 'o se engañaba creyendo que no estaba
e1citada por la idea de su vuelta< lo estaba, pero s&lo porque una pelea con Sable, y estaba segura de que %abría
alguna, la arrancaría de aquel terrible tedio en que se debatía"
Escuc%ando a%ora con todas sus $uerzas, se puso tensa cuando result& obvio que %abía una )u+er con 3l" (
trav3s de las paredes las palabras sonaban i)perceptibles, pero estaba )uy claro el suave )ur)ullo de una voz
$e)enina" (pret& los labios con disgusto< 5probable)ente otra de sus queridas7 (l diablo con su esperanza de
esclavizarle"
,asaron varios )inutos durante los cuales 'icole pudo advertir, por los ruidos que %acían los bultos al ser
arrastrados o golpeados unos contra otros, que %abía traído una buena cantidad de equipa+e con 3l" (l pensar de
nuevo en la voz $e)enina, solt& un bu$ido""" 5debían ser de esa )u+erzuela segura)ente7
Estaba tan concentrada en $orzarse a per)anecer en la biblioteca y en ocultar sus e)ociones detrás de una
)áscara de indi$erencia, que el ruido de la puerta al abrirse y cerrarse con $ir)eza la sobresalt&" Esperando que
$uera Sanderson para anunciarle la llegada de Sable, ec%& un vistazo por enci)a del %o)bro y qued& estupe$acta
al ver al elegante caballero de pie +unto a uno de los sillones escarlata"
(l principio no reconoci& a Sable vestido a la 2lti)a )oda" #levaba pantalones gris claro, c%aqueta azul con
%er)osos botones de plata y un alegre c%aleco de piqu3< era la i)agen de un %o)bre de gusto i)pecable"
Su esplendor %izo parpadear a 'icole y luego sus o+os volaron al rostro viril" ,or pri)era vez veía sus
$acciones sin el adorno de la barba espesa que las %abía ocultado y se aso)br& de lo di$erente que parecía" #a
boca, con su sensualidad in%erente, tenía un trazo )ás $ir)e y aristocrático. la línea dura de la barbilla y el
)ent&n en3rgico y agresivo eran )ás )ani$iestos, sin ser un rostro de belleza clásica. la nariz un poco
de)asiado larga y los o+os tal vez algo %undidos para se)e+arse a la pura y verdadera belleza viril" ,ero era un
rostro cautivador, %er)osa4 )ente recio, y el i)pacto que producían esos o+os á)bar dorados so)breados por
espesas pestañas negras era su$iciente para que la )ayoría de los observadores, tanto %o)bres co)o )u+eres,
pasaran por alto los pequeños de$ectos de sus $acciones"
0na d3bil sonrisa estaba curvándole los labios en aquel )o)ento, y quitándose los guantes de ante,
pregunt&<
4 8'o )e saludas, 'ic6: *abía pensado que despu3s de una separaci&n tan larga estarías $eliz de ver)e"
!onsciente de la s2bita aceleraci&n de los latidos de su coraz&n, 'icole se es$orz& por per)anecer i)pasible,
y arqueando una ce+a, )ur)ur& con ironía<
4 8#os peces que nadan en el )ar son $elices al ver que el tibur&n regresa: #o dudo" A sería conveniente que
no olvidaras que %ay una sola raz&n por la que todavía dis$ruto de tu""" a%""" %ospitalidad, 8o te %as olvidado de
(llen:
(quellas palabras %icieron desvanecer la sonrisa de !%ristop%er"
4Eres una pequeña víbora" 'o, no %e olvidado al bueno de (llen, pero creo que te a$erras de)asiado a ese
prete1to"
'icole le brind& una e1asperante sonrisa de superioridad y volvi& la cabeza para )irar por la ventana" Sentía
la poderosa presencia )asculina detrás de ella, pero sigui& dándole la espalda con obstinaci&n"
El aliento de !%ristop%er le acarici& el cabello y $ue dolorosa)ente consciente de su cercanía"
48,or qu3 4re$un$uñ& 3l en voz grave4, quiero estrangularte y al )is)o tie)po besarte %asta que te derritas
entre )is brazos:
Sin esperar una respuesta, la %izo girar sobre sus talones y antes de que ella pudiera de$enderse o adivinar
siquiera sus intenciones, las )anos $uertes y peligrosas de Sa1on se cerraron alrededor de su cuello, e inclinando
la cabeza, con boca %a)brienta e in$le1ible, descendi& con pasi&n sobre sus tiernos labios" 0na incontrolable
lla)arada de deseo abras& a 'icole e instintiva)ente se apret& contra el cuerpo de !%ristop%er, percibiendo su
reacci&n instantánea al contacto de los cuerpos" ,er)anecieron abrazados largos )o)entos )ientras la boca de
!%ristop%er e1ploraba la de ella con una i)paciencia rayana en la desesperaci&n" #as )anos de 'icole, que
segundos antes trataban de lasti)arle el cuello, se a$lo+aron y sus dedos de $or)a inconsciente e)pezaron a
acariciarlo"
(partando la boca de sus labios con un es$uerzo sobre%u)ano, !%ristop%er clav& la )irada en el rostro de la
)uc%ac%a, y perdi3ndose en las oscuras pro$undidades de aquellos o+os increíbles, )usit&<
45=%, -ios7 5Eres una %ec%icera, 'ic67 4y luego envolvi& aquel cuerpo $rágil con sus brazos estru+ándolo
contra 3l )ientras su boca besaba $ebril)ente todo el rostro, antes de posarse una vez )ás sobre los labios
entreabiertos de 'icole"
(turdida, no luc%& contra sus propias e)ociones ni indag& por qu3 sucedía aquello""" estaba de)asiado
in)ersa en el intenso placer de encontrarse otra vez entre sus brazos" ?ás tarde censuraría su proceder,
)aldeciría su estupidez""" pero, 5o%, -ios7""" 5a%ora no7
Ia)ás se sabría cuánto tie)po %ubieran per)anecido perdidos en ese abrazo ni %asta d&nde les %abría
llevado esa s2bita oleada de pasi&n" Se oy& un golpecito discreto en la puerta, y con una $uerza de voluntad que
desconocía poseer, !%ristop%er de+& de besarla y apartándola casi con rudeza, contest& la lla)ada con voz
i)paciente<
4Sí, 8qu3 sucede:
Sanderson entr& co)o e1cusándose por la interrupci&n"
4 #a señorita ?auer desearía saber si tiene instrucciones para ella antes de co)enzar a des%acer las
)aletas"
Despirando agitada)ente y pasándose la )ano por la espesa )ata de pelo negro azulado, !%ristop%er
gruñ&<
45=%, que el diablo la lleve7 4Segundos despu3s, al co)prender que no era eso lo que se esperaba de 3l,
ignor& el silencio abatido de 'icole e inquiri& con )ás cal)a< 4 8#a %as aco)odado en sus %abitaciones:
4Sí, señor" Está en el segundo piso co)o usted orden&" (caba de to)ar un tente)pi3 y está preparada para
asu)ir sus $unciones"
4 ?uy bien" Entonces dile que por %oy se encargue de establecerse en su nuevo %ogar" 'o es necesario que
co)ience con sus tareas %asta )añana"
Sanderson salud& con una inclinaci&n y sali& del cuarto" #a conversaci&n, si bien breve, dio a 'icole el tie)po
que necesitaba para controlarse" #uc%ando por so$ocar una e)oci&n que era curiosa)ente parecida a los celos,
%abl& con desprecio<
45;aya, vaya, sí que eres codicioso7 5-os )u+eres a la vez7 8'o te asusta la idea de que podría)os agotarte:
-esde luego 4añadi& vivaz)ente4, si )e estás ree)plazando, no puedo decirte lo encantada que estoy" 8,uedo ir
a dar la bienvenida a )i sustituta: -esde luego )e sentiría )uy $eliz de ca)biar de %abitaci&n con ella" 'o %ay
raz&n para que la señorita""" er ?auer, 8no la lla)& así Sanderson:, se instale en el segundo piso con los
sirvientes" *ar3 el ca)bio con ella en un instante"
4!állate la boca, 'ic6 4di+o !%ristop%er en tono a)igable" Ml ta)bi3n se %abía recobrado y estaba )ás
incon)ovible que nunca" ?irando el se)blante airado de 'icole con cierta indi$erencia, la con$undi& por co)pleto
al decir4< #a señorita ?auer es una sirvienta" >u3 )al pensada eres, querida )ía" Es tu doncella" #a ropa a la que
se re$iri& son algunas prendas que encargu3 para ti" Ella las a+ustará a tu $igura""" intent3 esti)ar tus )edidas con
e1actitud y ella se ocupará de corregir cualquier equivocaci&n que yo %aya co)etido"
(nte la e1presi&n indignada de 'icole, continu& en tono )ás duro<
4 5?antendrás la boca cerrada %asta que %aya ter)inado de %ablar7 ?auer es una doncella )uy cara que %a
estado sie)pre al servicio de grandes da)as" -esde )añana )is)o e)pezará a vestirte co)o es propio en una
señorita de tu rango" 92 cuidarás )uy bien tu lengua y seguirás sus indicaciones" 9a)bi3n de+arás de usar esos
+ura)entos y blas$e)ias de )arineros a los que eres tan a$icionada, cu)plirás )is &rdenes y co)enzarás a
prepararte para regresar a Inglaterra"
?uda de aso)bro, 'icole le conte)plaba co)o en un trance %ipn&tico"
48;olver a Inglaterra: 4pudo articular al $in con una voz que no se parecía en nada a la de ella"
!%ristop%er asinti&, consciente de un repentino dolor en la boca del est&)ago al darse cuenta de lo que se
%abía co)pro)etido a %acer" ,re$iri& no e1a)inar en pro$undidad cuál era la causa de esa inesperada reacci&n,
si la idea de las di$icultades que debería arrostrar o el saber que 'icole )uy pronto estaría $uera de su poder"
45!aracoles7 5El tío se %a vuelto respetable7 5Bueno, que )e cuelguen de las barbas7 4di+o 'icole con grosería
poniendo los brazos en +arras"
Se crisparon los labios de !%ristop%er"
4 Estoy seguro de que puedes brindar)e un e1celente despliegue de lengua+e soez, pero cont3nte" -e a%ora
en adelante, %as de %acer todo lo que est3 en tu )ano para convertirte en lo que debes ser" ?auer es s&lo el
co)ienzo, ya que )uy pronto espero instalar aquí a una institutriz" 'o tene)os 4añadi&, pensativo4, )uc%o
tie)po, así que va)os a tener que da)os prisa, querida, para convertirte de la noc%e a la )añana en una
señorita distinguida"
48,or qu3: 4inquiri& ella, perple+a"
4 ,orque yo lo digo 4 replic& !%ristop%er tranquila)ente, pero sus palabras estaban cargadas de signi$icado"
El se)blante de 'icole se de)ud&"
4 8Sie)pre te sales con la tuya:
4 ,or supuesto"
#e )ir& con ira por un )o)ento y luego, soltando una e1cla)aci&n de rabia, e)prendi& el ca)ino %acia la
puerta" Aa con la )ano en el picaporte, se detuvo cuando !%ristop%er %abl&"
49e %an ca)biado de %abitaci&n"
/ir& en redondo y lo )ir& de cara"
4 8,or qu3: 8=bservando las reglas al detalle: 4 inquiri& en tono %elado"
!%ristop%er asinti&"
4 -e a%ora en adelante olvidarás toda relaci&n que %aya e1istido entre nosotros" ,ara la señorita ?auer eres
sola)ente )i pupila" 9u institutriz, una tal señora Eggleston dic%o sea de paso, no se encuentra todavía entre
nosotros debido a una in$la)aci&n pul)onar" A co)o no tengo los años su$icientes co)o para albergar en )i
casa a una pupila +oven y bella a solas, sin provocar %abladurías, %e per)anecido ausente )ientras tu institutriz
estuvo en$er)a" Bue s&lo cuando ?auer consinti& en entrar a )i servicio que pude regresar" (un así, será )e+or
cuando llegue la señora Eggleston" 4 -i+o esas palabras sin ninguna e)oci&n, co)o si recitara una lecci&n que
'icole debía aprender de in)ediato"
,ero ella tenía otras ideas, y $uriosa, grit&<
4 8Esperas que )e trague esa )entira:
!ruzando la %abitaci&n a paso vivo, !%ristop%er agarr& las )anos de 'icole y las apret& entre las suyas" En
tono $ir)e, e1cla)&<
4 ?ás vale que la creas y la recuerdes" -e a%ora en adelante, 3sa es la 2nica verdad" Eres )i pupila, la
señora Eggleston tu institutriz y vas a contar esa %istoria a cualquiera que pregunte" Si no lo %aces, si )e
contrarías, 'ic6, descubrirás que soy el %o)bre diab&lico que sie)pre creíste que era" 4 I)pulsado por sus
propios de)onios, añadi&4< Decu3rdalo, 'ic6, la vida de (llen depende de ti" 5Intenta desa$iar)e y lo )atar3 con
)is propias )anos7
'icole le )ir& $i+a)ente y perturbada por la violencia que $lotaba en el aire, susurr&<
4 8,or qu3: 8,ara qu3 %aces esto: 8>u3 te propones:
(l )irarla no pudo entender ninguna de las e)ociones que ella estaba e1peri)entando" !o)o 3l )is)o
estaba con$uso e inseguro, su voz $ue áspera en e1ceso<
4 5,orque )e da la real gana7 9e restituir3 a Inglaterra lo antes posible" En poco tie)po %abrás progresado
%asta el punto de ser aceptable para tu $a)ilia, o al )enos eso espero" (sí podre)os zarpar para $inales de
$ebrero""" tal vez un poco antes, si eres )uy aplicada y diligente" ?auer te to)ará las )edidas oportunas y yo
volver3 a )arc%ar)e a 'ueva =rleans dentro de una se)ana" 0n nuevo guardarropa ree)plazará al que
supuesta)ente perdiste cuando el barco, ta)bi3n i)aginario dic%o sea de paso, se $ue a pique" Era el navío en
que la señora Eggleston y t2 via+abais desde el norte, donde a)bas %abíais estado viviendo %asta que pude
traerte aquí" 4 Esbozando una d3bil sonrisa, añadi&4< Bue entonces cuando en$er)& la señora Eggleston" 0na
e1periencia )uy trau)ática" Buisteis )uy a$ortunadas de escapar con vida"
48,or qu3 4 pregunt& 'icole con voz apagada 4, estába)os viviendo en el norte:
4=%, eso 4e1cla)& 3l con gran soltura4" 8'o sabías que cuando escapaste de Benddingtons !o)er %ace
cinco años te $uiste con la señora Eggleston:
?irándole co)o si le creyera loco, 'icole )usit&<
48Ao )e escap3 con la señora Eggleston:
4Sí" Bue un acto )uy irresponsable por tu parte, pero la señora Eggleston se co)padecía de tu calvario""" y
no se dio cuenta de que te %abías escondido en su carrua+e %asta que %ubo llegado a #ondres"
#os o+os de 'icole le escudriñaban el rostro con una e1presi&n rayana en la %isteria"
4 5-ebes de estar co)pleta)ente loco7 'adie se creería ese cuento""" ade)ás, 8qui3n es esa dic%osa señora
Eggleston: 4Su e1presi&n se alter& por un instante antes de e1cla)ar en tono de incredulidad 4< 5#a señora
Eggleston7 8#a viuda del coronel Eggleston:
!%ristop%er asinti&"
4 #a )is)a" #a encontr3 casual)ente en 'ueva =rleans"
,or un segundo estudi& a 'icole preocupado" #uego se enca)in& a los dos sillones llevando a 'icole casi a
rastras" Se sent& en uno de ellos y con un gesto le indic& que debía sentarse en el otro" Ella le obedeci& co)o
alguien que se )ueve ba+o los e$ectos de un trance %ipn&tico" Binal)ente, 'icole pudo articular<
48!&)o conoces a la señora Eggleston: 4 Brunciendo el ceño, añadi&4< 8A qu3 está %aciendo aquí:
!%ristop%er titube&" 8!uánto debía con$iarle a 'ic6 y cuánto debía )antener en secreto: -ecidi& que lo 2nico
que era vital )antener en secreto era la visita de Iason Savage y la verdadera raz&n que les llevaba a regresar a
Inglaterra" >ue 'ic6 pensara que %abía su$rido un repentino ataque de re)ordi)ientos y estaba deseoso de
devolverla a su %ogar" !on cautela, Sa1on pregunt&<
48Ia)ás te %as preguntado qui3n soy yo e1acta)ente o qu3 estaba %aciendo en Inglaterra %ace cinco años:
4 Buiste a contratar )arineros 4 respondi& ella, perple+a 4" (l )enos eso $ue lo que di+o SalIy"
4 8SalIy:
4SalIy Bro@n" Su %er)ana ,eggy traba+aba en la posa ,eggy te oy& preguntar por a%í"
!%ristop%er sonri&"
4 5(sí que por eso supiste que andaba buscando )arineros7 ?e lo %e preguntado a )enudo, pero nunca
pens3 de)asiado en la respuesta"
!on su)a i)paciencia, 'icole pregunt&<
48A pues:
A con cierta desgana, !%ristop%er ad)iti&<
4 'ic6, soy el nieto de lord Sa1on" A de a%ora en adelante, será )e+or que olvides que alguna vez e1isti& el
capitán Sable y que recuerdes que )i no)bre es !%ristop%er""" no Sable"
-urante varios segundos, 'icole se qued& )irándole, at&nita" (l $in, recobr& la voz"
48El !%ristop%er que %uy&:
El rostro de Sable se convirti& en una )áscara rígida de rasgos crueles al asentir"
4 El )is)o"
4 Entonces claro que conoces a la señora Eggleston 4co)ent& )aravillada4" 5!onoces a todos los de
Beddingtons !orner7
4'o a todos 4corrigi& 3l en tono ta+ante4" 'unca %e tenido el placer de conocer a tus tutores, los ?ar6%a)"
4=% 4e1cla)& 'icole sin e1presi&n" 9enía docenas de preguntas que volaban en todas direcciones en su
cerebro entu)ecido" 8,or qu3 se %izo pirata: 8A por qu3 diablos quería regresar a%ora a Inglaterra:
!on una sonrisa en los labios, !%ristop%er se burl&<
4 8Es esto todo lo que tienes que decir:
'icole estaba intentando encontrar palabras"
4 *)), no, es que )e %e quedado anonadada al descubrir que en realidad eres alguien que conozco casi de
toda la vida""" que nuestras $a)ilias $ueron vecinas, %asta a)igas" 4 Decobrándose un poco, %izo una con+etura
astuta 4< (de)ás, no )e dirás nada que no quieras, de todos )odos" 4 A de repente, co)o si co)prendiera del
todo el signi$icado de lo que 3l le %abía revelado, estall& su )al genio y e1cla)&4< Eres una bestia in$a)e, Sable,
y lo sabes" 5*aber)e tratado co)o lo %as %ec%o7 ,odía entenderlo en parte cuando eras s&lo el capitán Sable,
pero tuviste la crianza de un caballero" 59u abuelo es un lord7 5*abría esperado algo )e+or de ti7
#os o+os de !%ristop%er se volvieron i)penetrables y se desvaneci& su sonrisa, de+ando el se)blante $río y
o)inoso"
4 5!uidado, 'ic67 4le advirti& suave)ente 4" 'o te %e erigido en )i +uez" Soy lo que soy""" no i)portan los
)otivos. todo lo que i)porta es el cuento que va)os a contarle al )undo" 5A lo %are)os aunque )e vaya la vida
en ello7
'icole se trag& )ás palabras airadas y, poni3ndose de pie de un salto, di+o con desprecio<
4 5,arece que eres un %o)bre de gran talento para las intrigas7 Estoy segura de que inventarás alg2n cuento
creíble""" así que, di)e, 8por qu3 estába)os en el norte: 8!&)o %e)os vivido todos estos años la señora
Eggleston y yo: 8A de qu3 )anera tuvi)os la gran desgracia de caer ba+o tu protecci&n:
Burioso a%ora ta)bi3n 3l, sobre todo al pensar que si la )aldita perra de su )adre %ubiese )antenido las
piernas +untas 3l no estaría en esta situaci&n igno)iniosa, se levant& y re$un$uñ&<
450na desgracia, ya lo creo7 9ienes )uc%a suerte de que no te estrangule y te arro+e al río" 5'o )e presiones
de)asiado, 'ic67
-espu3s de e1asperarlo, 'icole dese&, irracional)ente, no %aberlo %ec%o y en tono )ás cal)ado, di+o<
4 'o puedes esperar que acepte con )ansedu)bre lo que %as %ec%o, y creo que si nuestros papeles
estuvieran invertidos, t2 ta)bi3n devolverías golpe por golpe"
!%ristop%er, interior)ente, reconoci&, aunque a regañadientes, la +usticia de esas palabras, pero se li)it& a
)enear la cabeza"
(l ver que seguía callado, 'icole estall&, airada<
4 5!u3nta)e ese relato que %e de aprender y ter)ine)os de una vez con esta $arsa7
4 ?uy bien, te $ugaste con la señora Eggleston %ace cinco años cuando ella sali& de Inglaterra" -esde
entonces %ab3is estado viviendo en un pequeño pueblo del !anadá británico" -ebido a las luc%as $ronterizas, la
señora Eggleston consider& que sería )ás seguro abandonar el área" (de)ás ta)bi3n crey& que era %ora de
que regresaras y recla)aras tus bienes" -esgraciada)ente, vuestro barco $ue %undido por un corsario
nortea)ericano y os llevaron a !%arleston" Ao estaba allí con la idea de co)prar )i propio barco )ercante
cuando nos encontra)os por casualidad" !o)o es natural 4y !%ristop%er aquí le %izo una reverencia burlona4, al
enterar)e de vuestro calvario )e co)pro)etí de in)ediato a velar por vosotras" ;ia+a)os a 'ueva =rleans,
donde cay& en$er)a la señora Eggleston y se vio obligada a quedarse en la ciudad" Ao te instal3 en 9%ibodau1
*ouse y volví de in)ediato a 'ueva =rleans" (%ora acabo de regresar con una doncella respetable y unas
cuantas prendas de vestir en sustituci&n de las que perdiste en el )ar" En unos pocos días volver3 a )arc%ar)e
para ocupar)e del resto de tu nuevo guardarropa y para escoltar %asta aquí a la señora Eggleston, repuesta ya
del todo" 4 ?ir& severa)ente a 'icole tratando de ver c&)o se estaba to)ando la %istoria" ,ero ta)bi3n 'icole
podía, de vez en cuando, ocultar sus e)ociones, y durante todo el relato su se)blante se )antuvo inescrutable"
Ignorando su $alta de inter3s, !%ristop%er continu&4< -entro de poco )e encargar3 de %acer todos los arreglos
necesarios para nuestro via+e a #ondres" (de)ás 4añadi& provocadora)ente4, si %aces todo lo que digo y no )e
creas proble)as, liberar3 a (llen""" dentro de un período de tie)po razonable"
!%ristop%er estaba bastante satis$ec%o con su %istoria" Era co%erente y tenía consistencia" (de)ás, lo )ás
i)portante de todo era que iba a %aber un oc3ano de por )edio entre ellos y los verdaderos %ec%os, un oc3ano y
una guerra" Desultaría casi i)posible que alguien pudiera re$utar su %istoria, 8y qui3n querría %acerlo: #a señora
Eggleston era un dec%ado de respetabilidad y ella )is)a le %abía con$esado que tuvo tanta vergPenza de su
condici&n econ&)ica que no per)iti& que ninguna de sus a)istades conociera la verdad" 9odos creían que
abandon& Inglaterra por serle i)posible vivir allí despu3s de la )uerte del coronel, y que %abía decidido alo+arse
con unos parientes le+anos del !anadá" 0na coincidencia que !%ristop%er bendi+o con $ervor"
!on la señora Eggleston aportando credibilidad y su propio regreso co)o el +oven disoluto que %abía %ec%o
una $ortuna en 'ortea)3rica, no tendrían )uc%os proble)as durante los pri)eros encuentros con los antiguos
conocidos" #a e1plicaci&n de aquellos cinco años era s&lida. el deseo de la señora Eggleston y de 'ic6 de
regresar a la patria ta)poco podía dar lugar a con+eturas" Su propia aparici&n providencial en la escena era lo
)enos convincente de todo, pero s&lo para alguien que $uera suspicaz acerca de sus razones para volver a
Inglaterra"
Segura)ente los ?ar6%a) crearían algunas di$icultades, si estaban tan resueltos a controlar la vida y la
$ortuna de 'ic6 co)o parecía" ,ero esta vez ella no luc%aría sola, ya que tendría a su lado tanto a la señora
Eggleston co)o a 3l )is)o para apoyarla, y tenía el presenti)iento de que si su abuelo estuviera vivo a2n, el
vie+o Si)on Sa1on e1tendería la luc%a al )is)ísi)o ca)pa)ento ene)igo"
0na vez que se de)ostraran los derec%os de 'ic6 y ella tuviera el control de sus bienes, ya no le serviría )ás
para sus $ines" ,ara ese entonces esperaba %aber conseguido toda la in$or)aci&n posible y e)prendería el
regreso de+ándola atrás" ,or un )o)ento se dio cuenta de que esa perspectiva le entristecía, pero rec%az& con
$uerza ese senti)iento" Ella no signi$icaba nada para 3l, si)ple)ente se %abía acostu)brado a su presencia" A
co)o estaba en$adado por algo que no podía o no quería entender, %abl& con irritaci&n<
48!rees que podrás recordar lo que %e dic%o: Eres bastante lista, así que no tendrás )uc%os proble)as"
'icole a$ir)& sintiendo un nudo %elado en el pec%o" -o)inándose con gran es$uerzo, pregunt& en tono
ine1presivo<
4 8Es eso todo: 8,uedo retirar)e a%ora a )is %abitaciones:
En$adado y sin conocer el )otivo, !%ristop%er estall&<
45Sí, por -ios7 5Sal de )i vista de una vez7
Sin una palabra )ás, 'icole se )arc%& con precipitaci&n de la biblioteca, corri& por la galería y subi& ta)bi3n
corriendo al pri)er piso""" a su nueva %abitaci&n" En el a)plio vestíbulo se top& con /alena, quien, con el
se)blante i)perturbable, la condu+o al aposento que a%ora %abría de ocupar" ,reguntarle a Sable""" o
!%ristop%er, co)o quería que se le lla)ara a%ora, d&nde estaba su nueva %abitaci&n, %abría sido )ás de lo que
podía soportar"
Sin entenderse a sí )is)a, ni por qu3 tenía ese doloroso vacío en el est&)ago en lugar de sentirse
plena)ente $eliz, ignor& los ba2les y bultos que estaban dise)inados por la %abitaci&n, y con algo parecido a un
sollozo se ec%& de bruces sobre el lec%o adornado con colgaduras de seda verde"
-esde luego que no eran lágri)as, 'icole +a)ás lloraba, pero estaba peligrosa)ente cerca de ello" Se )ordi&
el labio para que de+ara de te)blar y se di+o que debería considerarse la c%ica )ás $eliz del )undo" (llen
quedaría libre""" andando el tie)po" Aa no tendría que soportar )ás que Sable, no, !%ristop%er le %iciera el a)or,
y pronto la llevaría a su %ogar en Inglaterra, la colocaría en la posici&n que le correspondía por derec%o y
desalo+aría de allí a los ?ar6%a) co)o ella sie)pre %abía planeado" ,erple+a, se pregunt& por qu3 todo lo que
real)ente deseaba era seguir peleándose con Sa""" !%ristop%er, luc%ar con 3l y luego perderse entre sus brazos"
Esos pensa)ientos no debían ser tolerados" -ici3ndose que era la con)oci&n, la $or)a inte)pestiva en que
se %acían realidad todos sus sueños, los responsables de esa terrible depresi&n que la agobiaba, arranc& sus
pensa)ientos de aquel te)a tan penoso y se oblig& a sí )is)a a concentrarse en todas las cosas adorables que
%abía traído consigo !%ristop%er"
#la)& a /alena, y a los pocos )inutos e)pezaron a des%acer los ba2les y los bultos" !%ristop%er le di+o que
s&lo %abía traído unas cuantas prendas, pero al ver la )edia docena o )ás de espl3ndidos vestidos y tra+es, no
veía c&)o podría llegar a necesitar )ás alguna vez" #os recorri& con la )irada una y otra vez< uno de color verde
)anzana de $inísi)o raso. delicadas zapatillas de seda. una capa de seda deliciosa)ente rizada. tres ca)isones
del )ás $ino percal con batas %aciendo +uego, pri)orosa)ente bordadas con )otivos de rosas. un elegantísi)o
tra+e de )ontar de tela verde brillante adornado con trencilla negra a la militaire. un pequeño so)brero de )ontar
de castor negro con cord&n de oro y borlas y una larga plu)a de avestruz color verde. dos pares de botines
negros, un par con cintas y ribeteado de verde. una esclavina de enca+e a la #uchesse d' "ngoul!me con borde
de enca+e ;andy6e""" era real)ente increíble"
,ara una +ovencita que durante años %abía tenido por 2nica vesti)enta las prendas varoniles que a%ora
llevaba puestas, parecía un guardarropa de cuento de %adas, y al recordar que pronto %abría )ás cosas, casi se
qued& sin aliento"
0n ba2l )ás pequeño contenía todos los diversos ob+etos que encantaban a la )ayoría de las )u+eres y
'icole, a pesar de sí )is)a, descubri& que en eso no era di$erente a las de)ás" !on deleite sac& de allí
delicadas ca)isolas de seda, algunos c%ales adornados con lente+uelas, un +uego de peines, cepillos y un espe+o
de )ano oval con incrustaciones de nácar, +abones y aceites deliciosa)ente per$u)ados, así co)o ta)bi3n
varias botellitas de per$u)e de $inísi)o cristal"
'icole corría de un ob+eto a otro con +2bilo in$antil y sus )anos parecían acariciar los %er)osos vestidos y
c%ales" -e puro gozo se )eti& en el baño preparado con precipitaci&n y generosa)ente per$u)ado con uno de
los aceites que %abía sacado de un $rasco" -urante un rato dis$rut& de la suavidad del agua satinada y luego
/alena la ayud& a ponerse uno de los ca)isones nuevos con su correspondiente peinador" ?ás tranquila, se
sent& delante del pequeño $uego que ardía en su alcoba )ientras /alena le cepillaba la larga )elena ondulada"
!on la )irada clavada en las lla)as saltarinas, 'icole to)& varias decisiones" 'o pensaría en Sable""" o
!%ristop%er, co)o debía recordar lla)arle" Sin e)bargo, por alguna raz&n, presentía que 3l sie)pre sería Sable
para ella, sin i)portar lo que el $uturo pudiera depararles" ,ero de a%ora en adelante se es$orzaría al )á1i)o por
recobrar sus buenos )odales y seguir los dictados de la sociedad re$inada" Buera lo que $uese que 3l estuviera
tra)ando, quedaba el %ec%o de que ella %aría e1acta)ente lo que sie)pre %abía deseado" El 2nico
inconveniente era que (llen no quedara libre de in)ediato" Brunci& el ceño al pensar en (llen" !%ristop%er, y le
lla)& así $ir)e)ente en sus pensa)ientos, %abía dic%o que lo soltaría""" pero, 8se podía $iar de su palabra: Sí,
decidi& tras )editarlo )uc%o" !%ristop%er estaba lleno de )añas, pero si decía que iba a %acer algo, se ocuparía
de llevarlo a t3r)ino" A %abía a$ir)ado directa)ente que (llen quedaría en libertad" 8Ileso: Se le %el&
s2bita)ente la sangre" !%ristop%er era per$ecta)ente capaz de liberar a (llen y entregarlo a los )ilitares
nortea)ericanos"
!ayendo en la cuenta repentina)ente de que debía %aberle interrogado )ás a $ondo, e)pez& a ponerse de
pie, pero /alena la detuvo con brusquedad reco)endándole que per)aneciera sentada y )uy quieta" A por
supuesto, ella no podía ir a su encuentro vistiendo ropa tan inapropiada" !on qu3 rapidez volvía a i)ponerse las
reglas de urbanidad, pens& con )uc%a sorna y cinis)o"
Esa noc%e dur)i& )al, dio vueltas y vueltas en la ca)a y despert& )edia docena de veces s&lo para volver a
caer en un sopor inquieto" (unque trat& de convencerse de que aquel sueño intranquilo se debía al ca)bio de
alcoba, en lo )ás %ondo de su ser sabía que no tenía nada que ver con ello"
En alg2n rec&ndito lugar de su conciencia sie)pre %abía albergado la idea de que alg2n día regresaría a
Inglaterra y a su %ogar" !&)o, cuándo y por qu3 carecía de i)portancia" 'icole no era proclive a a%ondar en sus
senti)ientos y s&lo conocía sus e)ociones de )odo super$icial, pero la $or)a inte)pestiva en que esto %abía
sucedido, %izo que, por pri)era vez en su vida, e1a)inara sus e)ociones )ás pro$undas" 5A no le agrad& en
absoluto lo que descubri&7
Intentar ignorar la atracci&n $ísica entre !%ristop%er y ella era in2til" E1istía y %abría sido una necia si lo
negaba" #e gustara o no, parte de su intranquilidad se debía a la desagradable idea de que su cuerpo deseaba al
de !%ristop%er, y que %abría dado cualquier cosa para estar en la alcoba contigua a la suya, sabiendo que
vendría a su ca)a cuando se le anto+ara" Estaba secreta)ente consternada y avergonzada, pero reconocía que
era la verdad"
'o estaba, en ca)bio, tan segura con respecto a su regreso a Inglaterra" 8Deal)ente deseaba volver: !reía
que no, si eso signi$icaba separarse para sie)pre de !%ristop%er"
Inc&)oda y un poco asustada al ver ad&nde la conducían sus pensa)ientos, revolvi& la ropa de ca)a de tal
)anera que cerca del alba tuvo que levantarse para estirarla" ;olvi& al lec%o y se qued& tendida renunciando a
todo si)ulacro de sueño" Estaba prisionera de una tra)pa que ella )is)a %abía tendido. su orgullo no le
per)itiría ec%arse atrás en lo que sie)pre $ue su deseo )ás $erviente, sacar a los ?ar6%a) de su %eredad" A
estaba el convenci)iento adicional y doloroso de que por )ás que ella arro+ara al viento todos sus sueños
pri)itivos, no era probable que !%ristop%er ca)biara sus planes" (l contrario, con toda seguridad la interrogaría y
se preguntaría a qu3 obedecía su ca)bio de actitud se preguntaría y tal vez barruntaría algo que ni siquiera ella
estaba dispuesta a calibrar" ,or lo tanto, en vista de la noc%e que acababa de pasar, la señorita ?auer se
encontr& con una +oven taciturna y soñolienta al presentarse en la alcoba por la )añana"
#a señorita ?auer tenía toda la apariencia de ser lo que !%ristop%er %abía a$ir)ado de ella 4una doncella )uy
e$iciente4 desde la coronilla de sus oscuros cabellos entrecanos, pulcra)ente peinados y recogidos en un )oño
sobre la nuca, %asta las resistentes zapatillas negras que calzaba" 'o era una )u+er grande ni particular)ente
bonita, pero sus c%ispeantes o+os negros, su sonrisa ani)osa y sus )ovi)ientos ágiles y diestros %acían de ella
una persona )uy agradable" -e voz suave, al %ablar se notaba su acento $ranc3s"
-espu3s de asegurarse con un rápido vistazo de que toda la ropa estaba colgada en el gran ar)ario de
)adera de cerezo en un rinc&n de la %abitaci&n, se cruz& de )anos y pregunt& en tono respetuoso<
4 8-esea e)pezar a vestirse, )ade)oiselle:
'icole, sentada en la ca)a y presintiendo que el día no sería nada $ácil para ella, estudi& a la )u+er por unos
)o)entos" #e %abría agradado ec%arla de la %abitaci&n, pero sabiendo que eso s&lo causaría una escena con
!%ristop%er y que la señorita ?auer no era culpable de aquella situaci&n, di+o con desgana<
4Supongo que debo %acerlo" 4 #uego, en un arranque de sinceridad que le gran+e& el cariño y la esti)a de la
doncella en ese )is)o Instante, con$eso4< Sabrá que nunca %e tenido )i propia doncella %asta a%ora, así que
tendrá que enseñar)e c&)o debo %acer las cosas"
'ada podría %aber sido )ás id&neo para %acer de la señorita ?auer su esclava" (costu)brada a las
capric%osas )u+eres de sociedad y enve+ecidas beldades que luc%aban desesperada)ente contra los estragos
del tie)po, 'icole era un ca)bio re$rescante y placentero" A una vez que 3sta se decidi& a aceptar lo inevitable,
todo )arc%& rápida y alegre)ente"
#a )añana result& )uy agradable para 'icole, quien, a petici&n de la señorita ?auer, se prob& pri)ero un
vestido y despu3s otro, )ientras la doncella to)aba nota a toda prisa de los ca)bios necesarios" 9an pronto
co)o ter)inaron las pruebas, ?auer se dispuso a )odi$icar un vestido para que 'icole lo luciera ese )is)o día,
y co)o era una e1celente costurera, pro)eti& que los otros estarían listos en un dos por tres"
-espu3s de un ani)ado interca)bio de opiniones, la prenda elegida en pri)er t3r)ino $ue un tra+e de sarga
color á)bar con )angas largas y di)inutos botones en las )uñecas, todo a la 2lti)a )oda" 9enía el talle alto,
que una vez )ás estaba )uy solicitado, y lo que %abría sido un corpiño escandalosa)ente escotado $ue
disi)ulado con un vuelillo de enca+e de color crudo"
?ientras la señorita ?auer )ane+aba la agu+a con diligencia, las dos )u+eres )antuvieron una a)ena c%arla"
'atural)ente, ese interca)bio de agudezas y co)entarios $ue )uy cauteloso por parte de 'icole, que
deseaba %aber interrogado a !%ristop%er )ás a $ondo acerca de lo que le %abía con$iado e1acta)ente a la
señorita ?auer"
En realidad, no tenía que %aberse inquietado por la i)presi&n que podrían causarle a la doncella sus
respuestas cautelosas" ?auer sabía )uy bien que no era conveniente averiguar vida y )ilagros de sus señores, y
si por casualidad descubría algo escandaloso, su boca estaba $ir)e)ente sellada, puesto que nadie e)plearía a
una c%is)osa que divulgara todo lo que sabía"
0na vez que %ubo ter)inado el vestido a su entera satis$acci&n, ?auer sugiri& en tono vacilante que tal vez
antes de pon3rselo deberían encargarse del cabello de 'icole" Sorprendida y un tanto recelosa, 'icole pregunt&<
48>u3 quiere decir e1acta)ente:
4 ?ade)oiselle, tiene usted un %er)oso cabello y un tono castaño ro+izo tan oscuro e intenso, oh$ la la, pero
quizás un poquito largo y )al cortado, n'est%ce pas:
=bservando en el espe+o la bruñida )ata de $uego oscuro que caía %asta la )itad de la espalda, 'icole
reconoci& con cierta reticencia<
4Sí, probable)ente está un poquito largo y no le %e dado )uc%os cuidados"
?ás ani)ada, la señorita ?auer sugiri&<
48'o le parece que si lo recorto un poco sería )ás )ane+able y podría peinarse )ás a la )oda:
!on una c%ispa de )alicia en los o+os, 'icole acept& la sugerencia sin pensarlo dos veces, segura de que
!%ristop%er lo pro%ibiría si lo supiera" A así, de per$ecto acuerdo, si bien no por las )is)as razones,
e)prendieron la creaci&n de la FnuevaG 'icole"
(lrededor de dos %oras despu3s, el gran espe+o de la alcoba re$le+aba la i)agen de una %er)osa +ovencita
ataviada con su)a elegancia" El cabello caía un poco )ás aba+o de los %o)bros y un delicado $lequillo cubría su
$rente" ,ero ?auer lo recogi& en rizos sobre la coronilla, de+ando caer s&lo un largo bucle que despu3s de )uc%o
traba+o y paciencia se %izo descansar sobre uno de los %o)bros" El tra+e á)bar se a)oldaba per$ecta)ente a su
cuerpo y el color %acía un placentero contraste con el bruñido cabello ro+izo" 0n c%al adornado con lente+uelas
sobre los %o)bros y zapatillas de seda color bronce co)pletaban el atuendo" -urante )uc%o tie)po 'icole )ir&
con $i+eza a aquella criatura alta e indudable)ente elegante que estaba ante ella"
,arecía increíble que esa +oven de grandes o+os oscuros y esbelta $igura, de pec%os redondeados y
turgentes, vestida tan a la )oda, pudiera ser ella"
!on el coraz&n saltándole en el pec%o, se pregunt& si !%ristop%er encontraría )ás apetecible a esa FnuevaG
'ic6" = si continuaría %aci3ndole ese a)or )itad salva+e y )itad tierno en un )o)ento y al siguiente la %eriría
con su irritaci&n y )ordacidad"
CAPÍTULO XVII
Si los aconteci)ientos del día anterior %abían desconcertado pro$unda)ente a 'icole, tuvieron e1acta)ente
el )is)o e$ecto sobre !%ristop%er" Ia)ás %abía esperado la ola de intenso placer que se abati& sobre 3l al ver la
esbelta $igura de 'icole vestida con ropas varoniles, ni %abía esperado sentir ese %ondo pesar ante la
eventualidad de una separaci&n" El %ec%o de e1peri)entar a)bas e)ociones le torturaba y le de+aba desgarrado
entre la ira de que alguna )u+er pudiera despertar tal senti)iento en 3l y el )iedo, )ezclado con inquietud,
acerca de las causas de aquellas e)ociones tan anor)ales"
'o tenía ninguna intenci&n de caer en la )is)a tra)pa de %acía años, y )enos con la %i+a de esa perra de
(nnabelle" -esa%og& parte de su ira dando un portazo al salir de la biblioteca" #uego lla)& a Sanderson y le
e1igi& que %iciera preparar una bande+a con licores y que la enviara a la sala de ar)as" ?ás sereno ya, cruz& el
a)plio vestíbulo a grandes pasos" ?inutos despu3s, repantigado a sus anc%as en la c&)oda poltrona de cuero
con la )irada perdida en el $uego del %ogar, procedi& a beber un vaso de @%is6y tras otro" Era algo que rara vez
%acía, pero en aquellos )o)entos no quería pensar en nada"
-eseaba convencerse de que todo iba saliendo a pedir de boca y que cualquier senti)iento de pesar por su
parte se debía tan s&lo a que a2n no se %abía cansado del cuerpo de 'icole" Ella no signi$icaba nada en absoluto
para 3l" 'o era nada )ás que un pe&n que debía usar, co)o lo era la señora Eggleston"
!%ristop%er estaba terrible)ente con$undido e inquieto" !reía ser un %o)bre duro y lo era" Sin e)bargo,
desde que %abía decidido retirarse de toda relaci&n con #a$itte y su vida de corsario, la )áscara de insensibilidad
que usara durante tantos años estaba )ostrando las pri)eras grietas"
,odía decirse a sí )is)o que su preocupaci&n por la seguridad de 'ueva =rleans era del todo egoísta. no
quería que se per+udicaran sus propios intereses, 8no era así acaso: 9a)bi3n podía buscar alguna e1cusa por
su co)porta)iento con la señora Eggleston" -espu3s de todo, debatía consigo )is)o, ella sie)pre %abía sido
buena con 3l" (de)ás, la usaría para sus propios $ines, 8verdad: A si estaba %aciendo lo correcto al restituir a
'icole (s%$ord a sus parientes de Inglaterra, era s&lo porque servía a sus prop&sitos" *abiendo denigrado su
propio carácter a su entera satis$acci&n %asta convencerse de que era real)ente la bestia obscena e in)unda
que 'ic6 procla)aba, procedi& a beber %asta e)borrac%arse"
( la )añana siguiente se despert& con un genio de )il de)onios, pero algunas cosas se %abían aclarado en
su )ente" 'o iba a devanarse )ás los sesos tratando de buscar las razones por las que actuaba de aquella
)anera. lo %acía porque convenía a sus Intereses"
;isti3ndose precipitada)ente con pantalones de ante y botas altas, se dispuso a pasar toda la )añana con
su ad)inistrador, *ans Barrel, revisando los libros de cuentas de la plantaci&n y discutiendo los planes que
deberían llevarse a cabo durante su ausencia"
-espu3s de pasar agradable)ente la )añana con *ans y de convenir que al día siguiente visitaría algunas
innovaciones que se %abían %ec%o, regres& a la casa de )e+or áni)o, negando con ve%e)encia que pudiera
%acerle ilusi&n ver a 'ic6 luciendo alguno de los costosos vestidos que 3l le %abía traído" Sea co)o $uere, cuando
se preparaba para subir a sus %abitaciones y ca)biarse de ropa para el al)uerzo, precisa)ente 'icole estaba
ba+ando" (l encontrarse cara a cara, a)bos quedaron petri$icados durante largos segundos. 'icole casi en )itad
de la escalera y !%ristop%er con un pie sobre el pri)er peldaño"
El se)blante de ella se de)ud& al tie)po que pareci& quedar sin respiraci&n al verlo tan de repente, y
!%ristop%er no pudo ocultar la lla)a $ugaz que ilu)in& de oro sus o+os )ientras conte)plaba, e)belesado, a la
adorable criatura vestida de á)bar"
()bos se recuperaron con rapidez, aunque todavía se crispaba un )2sculo en la )e+illa de !%ristop%er
cuando recobr& la voz
4Estás )uy guapa" Serás un )otivo de orgullo para )í, querida"
=lvidando su papel, 'icole estall&<
4 5Ao no contaría con ello7 5#as plu)as lu+osas no convierten al gra+o en pavo real7
!%ristop%er se li)it& a sonreír"
4 En tu caso te convierten en una avecilla""" er""" deliciosa)ente bonita"
489e estás re$iriendo a las avecillas de paso co)o las prostitutas: 4replic& 'ic64" 0na palo)a )ancillada para
ser )ás e1actos"
!%ristop%er entorn& los o+os y endureci& la voz<
4 5!on eso es su$iciente7 Sabes )uy bien que no deberías decir nada de prostitutas ni de palo)as
)ancilladas" 5Decu3rdalo en el $uturo7
-escendiendo con lentitud por la escalera, 'icole se le acerc& y cuando sus )iradas estuvieron a la )is)a
altura, le sonri& con dulzura y susurr&<
48>ui3n tiene la culpa de que sepa de esas cosas: 8>ui3n )ancill& a la palo)a:
!%ristop%er la atra+o con brutalidad contra su cuerpo, cogi3ndola por la )uñeca" ()bos estaban $uriosos
a%ora, pero !%ristop%er luc%aba, ade)ás, contra el deseo repentino de llevársela a la ca)a" Se do)in& a duras
penas"
4 5Si %ablas de ese )odo delante de cualquier persona, estarás arruinada para sie)pre7 4 A porque su sola
presencia le con)ovía pro$unda)ente y reavivaba el recuerdo del beso que ella le diera a (llen en la penu)bra
del calabozo, quiso %erirla a2n )ás4< 5A (llen )orirá7
45Bastardo7 4sise& 'icole con $uria en los o+os )ientras $orce+eaba por soltarse"
(squeado tanto de sí )is)o co)o de la escena que %abía creado, le solt& la )uñeca y pregunt& con
severidad<
48?e %as entendido bien:
'icole le $ul)in& con la )irada )ientras se $rotaba la )uñeca dolorida"
4 ,er$ecta)ente 4 )usit&"
!%ristop%er le brind& una sonrisa tan $ría y cruel que ella ansi& borrársela de una bo$etada, pero 3l )ur)ur&<
4 Entonces, 8puedo con$iar en que do)inarás tu lengua rebelde en el $uturo:
Ignorándole y de)asiado o$uscada para que le i)portara lo que 3l pensaba, gir& sobre sus talones y se ale+&
con paso airado" ,or unos )o)entos, !%ristop%er se quedo in)&vil, conte)plándola y ad)irando el balanceo de
sus $aldas" A una vez )ás tuvo que repri)ir el i)pulso salva+e de arrancarle la ropa )ientras se ale+aba"
Encogi3ndose de %o)bros, subi& corriendo la escalera y se ca)bi& deprisa los pantalones de ante por otros de
vestir de la )is)a tela y una c%aqueta azul de corte in)aculado" *iggins, otra vez en su papel de ayuda de
cá)ara, le calz& un par de botas negras adornadas con borlas, la 2lti)a )oda introducida en Inglaterra por los
)ercenarios ale)anes"
Ec%ándole una )irada a su vie+o a)igo, !%ristop%er pregunt&<
48Aa te %as instalado: 89odo a tu satis$acci&n:
0na a)plia sonrisa arrug& a2n )ás el rostro aperga)inado del )arinero y *iggins respondi& con tono alegre<
45( la per$ecci&n, señor7 Es bueno estar de regreso, y estoy contentísi)o de que no volva)os al )ar" ?e
siento de)asiado vie+o para seguir yendo de acá para allá por todo el )undo"
!%ristop%er le brind& una sonrisa que )uy pocos le %abían visto"
4 Bien, no te acostu)bres de)asiado a la co)odidad, a)igo" Decuerda que zarpa)os para Inglaterra dentro
de seis se)anas, tal vez )enos"
*iggins asinti&, pero su sonrisa se desvaneci& y las dudas se re$le+aron con claridad en su se)blante"
4 8#e parece que es prudente, señor: (2n esta)os en guerra con Inglaterra y en principio nosotros so)os
todavía desertores" A dudo que su tío se )uestre )uy co)placido cuando usted aparezca por allí"
4Soy bien consciente del peligro que corro con )i tío Dobert, *iggins" ,ero es nuestro deber devolver a la
señorita (s%$ord a su %ogar" En cuanto a la guerra, recuerda que no es )ás popular en Inglaterra de lo que lo es
aquí" 'os las ingeniare)os para )ove)os con rapidez y salir sanos y salvos" 4!%ristop%er %abl& con
desenvoltura y su)a con$ianza" Estaba contento de no %aberle e1plicado a *iggins la verdadera raz&n de aquel
via+e a Inglaterra" #o que 3ste ignorara no le per+udicaría y podría, de %ec%o, salvarle la vida si por desgracia se
llegara a descubrir la verdadera )isi&n y $uera capturado"
A sin conocer los pensa)ientos que cruzaban por la cabeza de !%ristop%er, pero sabiendo por e1periencia
propia que nada le %aría retroceder una vez que %abía to)ado una decisi&n, *iggins se encogi& $ilos&$ica)ente
de %o)bros y se puso a doblar los pantalones de ante que !%ristop%er %abía de+ado caer sobre una silla"
4 !o)o usted diga, señor, pero no )e gusta nada"
( !%ristop%er ta)poco le gustaba, por diversas razones, y no todas concernientes a los riesgos que
i)plicaba, pero re%us& pensar en ello"
?ientras tanto, 'icole consigui& apaciguar su )al genio, y estaba tan $uriosa consigo )is)a co)o lo estaba
con !%ristop%er" Su intenci&n %abía sido )ostrarse tranquila y a)able, pero no %abía %ec%o otra cosa que perder
la co)postura tan pronto co)o le tuvo delante" ?idiendo la biblioteca a grandes zancadas del todo i)propias de
una da)a, procedi& a regañarse severa)ente con palabras que %abrían enorgullecido a la )u+er de un pescador"
,oco a poco $ue recobrando la cal)a y cuando se reuni& con 3l en el co)edor para al)orzar, su actitud era de
una cortesía glacial"
!o)i& en absoluto silencio y los co)entarios de !%ristop%er s&lo consiguieron sonsacarle )onosílabos" ,ara
el $inal del al)uerzo, !%ristop%er estaba iracundo" E)pu+ando la silla %acia atrás con )ás $uerza de la necesaria,
se puso de pie y orden&<
4 ?e gustaría tener unas palabras contigo en la biblioteca" 5(%ora )is)o7
4 #o siento )uc%o 4 )ur)ur& 'icole 4, pero la señorita ?auer y yo estare)os )uy ocupadas esta tarde" 89e
parecería bien esta noc%e antes de la cena:
!%ristop%er se puso a su lado en dos zancadas, la levant& de un tir&n de la silla, y la arrastr& al interior de la
biblioteca ante los o+os at&nitos de Sanderson"
El pec%o de 'icole subía y ba+aba de rabia contenida al levantar los o+os rela)pagueantes al rostro i)pasible
de !%ristop%er" #uc%ando para )antenerse $ría e indi$erente, pregunt&<
4 8Era necesaria esta e1%ibici&n de $uerza: 9ienes la des$ac%atez de esperar que yo act2e co)o una da)a,
)ientras que tu actitud está le+os de ser la de un caballero"
4Si deseas que yo act2e co)o un caballero, no )e trates co)o si no e1istiera" 'o espero que est3s contenta
con la situaci&n, pero será )e+or que aprendas a dar)e el trato cort3s que se le brinda a un tutor" 9a)poco
espero tu gratitud, pero sí respuestas corteses y no rencorosas y altaneras"
'icole le volvi& la espalda y se )ordi& el labio, )orti$icada"
,asando por alto sus palabras ásperas e %irientes, di+o con voz contenida<
4Siento )uc%o que no te agraden )is )odales, pero debes recordar que no %e estado en contacto con gente
cort3s y culta desde %ace )uc%o tie)po"
4 9us )odales son aceptables, querida" Es tu actitud la que necesita un ca)bio 4co)ent& con sequedad
!%ristop%er, desvaneci3ndose su ira con la )is)a rapidez con que %abía surgido"
(l oír sus palabras, los o+os de 'icole se volvieron dos ascuas"
4 ?i actitud es ni )ás ni )enos la que t2 te )ereces" 'o se )e olvida que la vida de (llen pende sobre )i
cabeza""" ni ta)poco de+o de recordar lo sucedido entre nosotros"
!%ristop%er se le acerc& y la to)& por los %o)bros" !onte)plándole el en$adado rostro, pregunt&<
4 8!rees que )e co)place utilizar a (llen co)o un ar)a contra ti:
( 'icole de pronto le $alt& el aliento y se asust& de la oleada de e)ociones que %abía provocado en ella el
)ero roce de sus )anos"
4 8#o crees: 4 insisti& 3l"
45'o lo s37 4grit& ella"
Esa respuesta no proporcion& )uc%o placer a Sa1on"
4 ?e de+as )uy pocas opciones 4le con$es& con a)argura4" -ebes obedecer)e sin discusi&n""" y (llen parece
ser la 2nica persona que signi$ica algo para ti" 4En tono acusador, añadi&4< 5*asta estabas dispuesta a prostituirte
por 3l7
'icole se encogi& de %o)bros, en$rentándose a su )irada"
4'o lo %e olvidado 4)ur)ur&4" 'i que )e engañaste" 8,iensas que olvidar3 alguna vez lo que %a sucedido:
4'o 4asinti& 3l, abatido4" 92 no lo olvidarás, pero""" 4y solt& una carca+ada cruel4, yo ta)poco"
#a solt& y 'icole se apart& de 3l de in)ediato" ,or un segundo 3l la conte)pl& con cierta tristeza en la
)irada" Binal)ente di+o<
48*ace)os una tregua:
'icole asinti& con cautela"
4 Intentar3 tratarte co)o a )i tutor, pero no esperes que )e agrade"
4Bastará con eso 4di+o a la ligera4" ?ás sería e1agerar tu actuaci&n"
'icole pas& el resto de ese día en un estado de total con$usi&n" 'o podía entenderle< un )o)ento era un
%o)bre cruel y brutal, al siguiente, e1igente, y luego le pedía su opini&n co)o si real)ente le i)portara"
!%ristop%er debía partir el )i3rcoles para 'ueva =rleans y pasaron esos pocos días %asta su partida
tratándose con )eticulosa cortesía"
#a )añana del día anterior a su )arc%a, despu3s del desayuno, 'icole $or)ul& una pregunta que %abía
estado rondándole en la cabeza por alg2n tie)po<
48>u3 sabe la señora Eggleston de )í: 8#e %as e1plicado el porqu3 de )i presencia en tu casa:
4 'o lo %e %ec%o"
Sorprendida, le )ir& a los o+os"
4 8>uieres decir que ella no sabe que estoy aquí:
4 'o, todavía no" ,ero lo sabrá antes de llegar" ?e propongo contarle una parte de la verdad""" que te
dis$razaste de )uc%ac%ito y estuviste a )i servicio co)o gru)ete %asta %ace )uy poco tie)po, cuando descubrí
tu secreto" 'atural)ente 4continu& en tono burl&n 4, en cuanto supe qui3n eras, to)3 de in)ediato las )edidas
necesarias para corregir el proble)a, de a%í que te encuentres en la situaci&n actual"
?ás con$undida a2n, 'icole sigui& )irándole y di+o<
4,ero""" pero 4tarta)ude&4, 8qu3 %ay de la %istoria que )e contaste""" que %e vivido todo este tie)po con ella
en !anadá:
4 *))" 'o te preocupes" ( la larga, la señora Eggleston corroborará todo ese e)buste, pero por a%ora s&lo
necesita saber lo que yo quiero que sepa" 4 ;acil& un )o)ento y luego pregunt&4< 8,uedes recordar las dos
versiones sin con$undirte""" la e1purgada de la verdad para la señora Eggleston y la de la vida en !anadá cuando
este)os en Inglaterra:
4?ás vale que pueda, 8no es así: 4contest& 'icole en tono so)brío"
4Espere)os que así sea 4di+o 3l arrastrando las palabras" !%ristop%er pas& el resto del día ocupado con los
asuntos de 9%ibodau1 *ouse. apartando deliberada)ente de sí todo pensa)iento relacionado con 'icole y
$orzándose con obstinaci&n en negar lo deseable que la encontraba"
!uando esa noc%e 3l ba+& a cenar, 'icole ya estaba en el co)edor luciendo un encantador vestido de seda
color verde )anzana que daba un realce especial al tono )ar$ileño de su tez" El corpiño tenía un gran escote de
acuerdo a los dictados de la )oda y !%ristop%er tuvo que es$orzarse por apartar sus o+os de la piel satinada que
de+aba al descubierto" #e %abían peinado el cabello en suaves rizos que le en)arcaban el rostro cayendo en
estudiado desorden, y 3l sinti& el i)pulso de besar el lugar donde el cuello esbelto se unía a la tersa piel desnuda
del %o)bro" ?ientras la conte)plaba apreciando su belleza, le abru)& la necesidad casi i)periosa de arrancarle
el vestido del cuerpo y desordenarle salva+e)ente ese peinado tan pri)oroso con sus requeri)ientos a)orosos"
,udo sentir que su propio cuerpo le traicionaba, endureci3ndose de deseo )ientras ca)inaba %acia ella" El
aro)a del per$u)e que llevaba era tentador, y tuvo que resistirse a todos sus instintos carnales, que %abían
cobrado vida tan i)periosa)ente. Sa1on cuid& que ella se sentara antes de enca)inarse al otro e1tre)o de la
)esa" Burioso consigo )is)o y con ella por e1citarlo de ese )odo, indic& $ría)ente a Sanderson que sirviera la
)esa" ( lo largo de toda la co)ida $ue plena)ente consciente de la erecci&n en los pantalones ceñidos a su piel"
#os a)ables intentos de 'icole para entablar conversaci&n $ueron recibidos con tal $rialdad y brusquedad que
)uy pronto le %icieron renunciar a todo si)ulacro de buenos )odos"
(l t3r)ino de la co)ida 'icole se levant& de la )esa con alivio, se despidi& de 3l con un buenas noc%es nada
cordial y sali& del sal&n deprisa e ine1plicable)ente depri)ida" !%ristop%er casi no se dio por enterado del
saludo. estaba de)asiado ocupado repri)iendo sus instintos )ás ba+os para inquietarse por lo que pudieran
pensar los de)ás" 9an s&lo varios )inutos despu3s de la partida de 'icole pudo levantarse de la )esa con su
cuerpo una vez )ás ba+o control"
!ol3rico y perturbado, sali& de la casa con la intenci&n de dar un largo paseo y así aplacar su )al genio"
-esgraciada)ente, %abía e)pezado a lloviznar una vez )ás, y despu3s de andar unos cuantos )etros, renunci&
al paseo y volvi& a la casa de peor talante y )ás col3rico que antes, si era posible" Se dirigi& a su %abitaci&n con
paso airado, se puso una bata y se sirvi& un vaso de @%is6y"
Se le veía tan %osco y )al%u)orado que *iggins, que sie)pre dis$rutaba de una breve c%arla con 3l por la
noc%e, le ec%& una sola )irada y se cuid& de %acer sus tareas vespertinas cuanto antes y salir de la %abitaci&n
soltando un suspiro de alivio"
#a leve llovizna se %abía convertido en una verdadera te)pestad" -e pie en el u)bral de la puerta abierta
que daba a la galería, se qued& conte)plando los relá)pagos que zigzagueaban $ugaz)ente ilu)inando la
negrura del cielo" 'o tenía sueño y la $uerza arrolladora de la tor)enta despert& en 3l una especie de e1citaci&n
pri)itiva" Sali& a la galería y de+& que la lluvia le azotara el rostro sin piedad" ,or un )o)ento casi pudo i)aginar
que estaba ca)inando por el puente de )ando de #a Belle /arce co)o %abía %ec%o tan a )enudo en el pasado"
Entonces, co)o en un sueño, se encontr& ca)inando lenta)ente en direcci&n a la alcoba de 'icole"
#a tor)enta la %abía despertado y %abía per)anecido varios )inutos tendida en el lec%o, observando los
relá)pagos por una ventana deba+o del alero de la galería y escuc%ando el redoble y la $uria de los truenos con
soñoliento regoci+o" Se sent& en la ca)a y el aire $río dio de lleno en su piel desnuda" ( pesar del deleite que le
brindaban sus ca)isones nuevos, pre$ería el contacto sensual de las sábanas sobre el cuerpo desnudo" Se llev&
las piernas cubiertas con la )anta al pec%o y las rode& con los brazos, apoy& la barbilla sobre las rodillas y se
qued& conte)plando, $ascinada, el cielo sie)pre ca)biante"
(unque estaba sentada en su dor)itorio c&)odo y acogedor, aquello le recordaba las tor)entas en alta )ar.
sin e)bargo, no era tan $or)idable co)o aqu3llas, pues $altaba el )ovi)iento ondulante y vigoroso de #a Belle
/arce ba+o sus pies" Decord& con )elancolía el sabor agridulce de la lluvia en los labios y las rá$agas de viento
revolvi3ndole el cabello cuando per)anecía in)&vil sobre las cubiertas del barco azotadas por el vendaval" Se
levant& de la ca)a con rapidez y cubri3ndose con una de las batas nuevas corri& descalza %acia la puerta
ventana"
En el preciso )o)ento en que abría de par en par las dos %o+as se oy& el retu)bar de un trueno, seguido de
un relá)pago gigantesco que ilu)in& todo el cielo y destac& en plata la $igura in)&vil de !%ristop%er contra la
barandilla, de espaldas a ella, absorto en la tor)enta"
!uando le vio, su í)petu )uri& y se qued& petri$icada con un pie en la galería" #a $uria de la tor)enta le dio
de lleno pegándole la bata al cuerpo, per$ilando sus pec%os en%iestos, las piernas brillando tenue)ente al abrirse
la bata y $lotar en el viento" #a con)oci&n que le produ+o su presencia %izo que a$lo+ara la )ano que sostenía la
puerta, y con una s2bita violencia que la sacudi& de pies a cabeza, el viento se la arranc& de la )ano y la bati&
con $uerza contra la pared"
!%ristop%er gir& en redondo al oír el estr3pito y a)bos se )iraron durante lo que les pareci& una eternidad" Ml
tenía el rostro )o+ado por la lluvia, y a la luz inter)itente de los relá)pagos su cabello parecía veteado de plata
cuando la luz %acía centellear las gotas de lluvia que descansaban sobre su pelo negro" 'inguno de a)bos %abl&
y 'icole, al correr los segundos, s&lo $ue consciente de un s2bito so$oco y un nudo apretado en el est&)ago"
(sustada por las e)ociones que 3l le provocaba solt& un grito inarticulado y retrocedi&, ta)baleante, al interior de
la %abitaci&n, pero !%ristop%er se )ovi& con la velocidad del rayo y con un grito a%ogado di+o<
45'ic67 4 A la estrec%& contra su pec%o"
#uc%ando contra !%ristop%er tanto co)o contra ella )is)a, 'icole $orce+e& para escapar, pero no %ubo
escapatoria posible cuando la boca %2)eda y e1igente de !%ristop%er se e)pez& a )over con urgencia entre
$uriosa y tierna sobre sus labios" 'o podía agitar los brazos y tenía el cuerpo opri)ido contra el de 3l, $ornido y
duro" ?ientras se retorcía entre esos brazos poderosos, 'icole era consciente de )uc%ísi)as cosas< del dulce
sabor de sus besos, del contacto ínti)o de las piernas largas y )usculosas con las de ella, y por enci)a de todo,
de la desnudez de a)bos, ya que cuando se abri& su bata durante el $orce+eo, la de !%ristop%er ta)bi3n lo %izo"
-e pronto 'icole contuvo la respiraci&n, pues al rozarle la ingle advirti& que estaba enloquecido de deseo"
!%ristop%er, perdido en su propio in$ierno, no tenía ninguna intenci&n de luc%ar contra sí )is)o y lo que
deseaba" 'ic6 estaba en sus brazos, donde 3l la quería, y no pensaba en nada, salvo en las e1quisitas
sensaciones, e1traña )ezcla de dolor y placer, que le provocaba el cuerpo $le1ible y suave de 'icole
retorci3ndose contra 3l" Ella le llenaba los brazos co)o nadie lo %abía %ec%o nunca, y ese cuerpo alto y esbelto
se adaptaba a sus propias $or)as co)o si %ubiese sido )odelado para 3l y nada )ás que para 3l" En alg2n lugar
rec&ndito de su )ente dese&, con toda seguridad, que ella no lo rec%azara de ese )odo, pero no tenía
i)portancia""" todo lo que i)portaba era aliviarse de esa terrible presi&n entre las piernas" #e consu)ía y
ator)entaba, y parecía que 'ic6 era la 2nica )u+er que tenía el poder de )itigarla" A )ientras continuaba
besándola, sosteni3ndole a%ora la cabeza entre las )anos para que no apartara la boca de sus labios, los
$orce+eos de 'icole $ueron debilitándose poco a poco %asta cesar del todo" A $ue entonces cuando ella per)iti&
que el an%elo ignorado %asta entonces la avasallara por co)pleto, sabiendo que, $uera por lo que $uese, s&lo
!%ristop%er era capaz de aplacarlo"
(l percibir que ella se $undía en 3l, !%ristop%er levant& la cabeza, y entornando los o+os clav& su )irada
inquisitiva en los dilatados o+os oscuros de 'icole" #os suyos propios brillaban de pasi&n y al ver sus propios
deseos re$le+ados tr3)ula)ente en aquellas pupilas insondables, di+o en un susurro<
45=%, -ios7 9e deseo y ese deseo es tan potente que )e %ace daño, 'ic6" 5De)3dialo7
(+ena a lo que 3l %abía dic%o, o siquiera a lo que sus palabras %ubiesen i)plicado si 'icole las %ubiese oído,
3l le solt& la bata lenta y deliberada)ente" A 'icole, estre)eci3ndose con la idea de lo que 3l iba a %acer con su
cuerpo 4deseándolo tanto o )ás que 3l4 no intent& %uir cuando 3l la solt& el tie)po su$iciente para de+ar caer su
propia bata al suelo +unto con la de ella" #uego la levant& en sus brazos y la llev& a la ca)a"
#o que sigui& no tuvo co)paraci&n con ninguna de las otras veces en que %abían unido sus cuerpos en el
pasado" Se )ovieron lenta y sensual)ente co)o dos personas en trance y 'icole, por pri)era vez en su vida,
descubri& el verdadero signi$icado de %acer el a)or" ,orque esta vez sí se %icieron el a)or, no s&lo para
satis$acer la lu+uria o la pasi&n ani)al, sino e1presando de la )anera )ás natural y %er)osa posible todo aquello
que ninguno de los dos se atrevía a reconocer"
El cuerpo de !%ristop%er parecía %ec%o de cálido terciopelo al contacto con las puntas de los dedos
vagabundos de 'icole, que le e1ploraba lenta)ente, deslizando sus )anos %acia aba+o por el rostro, la nariz, la
boca, curvada a%ora de pasi&n, %asta el pec%o cubierto de vello negro y curiosa)ente suave, resbalando luego
%asta la espalda donde pudo percibir las cicatrices que la )arcaban para sie)pre, y que le %icieron $runcir el ceño
sin que lo supiera, y luego ascendiendo otra vez %asta que los dedos tropezaron con la áspera seda oscura de
sus cabellos" A $ue ella quien le llev& los labios a su boca sosteni3ndole el rostro entre las )anos )ientras le
rozaba en dulce y tentadora provocaci&n"
(l pri)er intento de 'icole de tocarle, !%ristop%er se %abía quedado in)&vil, atrapado en la sutil telaraña que
ella estaba te+iendo con toda deliberaci&n" 9e)blando con la $uerza irresistible de la pasi&n que le do)inaba, le
per)iti& descubrir el peligroso placer de seducir y sucu)bir cuando los dedos le abandonaron el rostro y ba+aron,
indecisos, por su cuerpo %asta que las pal)as se curvaron sobre sus nalgas, e1plorando la $or)a y la te1tura de
su cuerpo"
!%ristop%er soport& ese e1quisito y penoso placer todo lo que pudo, pero cuando los senos turgentes rozaron
con delicadeza su pec%o y las )anos $e)eninas encontraron al $in su )asculinidad, gi)i& y, rodando ágil)ente,
la atrap& deba+o de 3l" (presando entre los dientes el labio in$erior de 'icole, gruñ& con voz pastosa<
4 9ort2ra)e, 8quieres:
Soltándole la boca, los labios e)prendieron un lento y ardiente ca)ino a lo largo del cuello %asta los senos,
acariciándola suave)ente con )anos que seguían la curva de su cuerpo %asta llegar a la suave redondez de las
caderas"
?ientras los labios de !%ristop%er ator)entaban la piel sensible de sus senos, 'icole sinti& que todo su
cuerpo se estre)ecía al endurecerse los pezones y crecer )ás y )ás el deseo" #uego, la respiraci&n se
estrangul& en su garganta cuando las )anos de !%ristop%er, con gentil insistencia, se deslizaron entre sus
)uslos en busca de la suavidad aterciopelada que guardaban celosa)ente" Su roce, delicado y al )is)o tie)po
e1igente )ientras los dedos le acariciaban la parte )ás ínti)a de su ser, provoc& una punzante agonía de deseo,
y su cuerpo e)pez& a retorcerse por voluntad propia al rit)o de los )ovi)ientos de aquella )ano" ,ero esta vez
no se content& con un papel pasivo, y con un apre)iante tir&n de cabello acerc& la boca a sus labios, y su )ano
$ue directa adonde !%ristop%er )ás lo deseaba" !uando sus dedos le abarcaron, %inc%ado y a punto de estallar
de deseo, 3l de+& escapar un e1traño sonido gutural desde el $ondo de la garganta, entre un ge)ido y un suspiro,
y rápida)ente se ec%& enci)a de ella" #os cuerpos se encontraron y se $undieron uno en el otro cuando 3l se
desliz& pro$unda)ente en esa calidez que ella le brindaba"
#a llen& y le e1pandi& la delicada suavidad %asta que escap& de 'icole un pro$undo ge)ido de placer y dolor,
pero cuando, al oír el sonido de su grito casi ani)al, 3l vacil&, 'icole le abraz& con las piernas y susurr&
ronca)ente<
4 5'o7 5'o )e de+es""" todavía no, por $avor7 4 El cuerpo de !%ristop%er dio un salto convulsivo al oír la s2plica
y sus o+os se entornaron %asta quedar convertidos en dos rayas de oro de $ulgurante intensidad" ( rit)o lento,
casi perezoso, e)pez& a e)bestirla )ientras ella levantaba con ansiedad las caderas y la boca viril se )ovía con
apre)io creciente sobre la cara de la +oven"
'icole estaba llena de 3l, lo estaban todas las $ibras de su ser" Era co)o si se estuviera i)pregnando de 3l"""
de su aro)a, del d3bil, pero persistente olor del tabaco que $u)aba, del aro)a acre del @%is6y y de ese
)asculino olor al)izclado que constituía la esencia de !%ristop%er" Estaba girando loca)ente en un sueño
sensual, e)briagada con su sabor, la boca abierta deslizándose a lo largo del cuello )usculoso y tenso, la lengua
saboreando el gusto salado de su %o)bro, s&lo para retornar con avidez en busca de la ternura salva+e de sus
besos, )ientras 3l le e1ploraba la boca %a)brienta con una crueldad tan dulce que era )ás e)briagadora que el
vino"
El suave cosquilleo del vello del pec%o sobre los pezones y el roce de las piernas duras sobre los )uslos, la
e1citaban %asta el paro1is)o y se retorcía de )odo incontrolable deba+o de 3l" #as )anos de !%ristop%er volaron
a las caderas de 'icole, guiando sus )ovi)ientos con la desesperaci&n que nacía de su necesidad de
liberaci&n" #a lla)a lacerante del deseo que los devoraba los tenía prisioneros a a)bos, )ientras sus cuerpos se
unían con intensidad $ebril" "
El dolor de sus costados creci& %asta que ella qued& rígida en )edio de una dulce agonía que la traspasaba
y que de s2bito estall& en una oleada de placer tan intenso que, inconsciente)ente, le clav& las uñas a
!%ristop%er en la espalda y solloz& en voz alta, gritando su no)bre, con el cuerpo te)bloroso y %2)edo por la
$uerza aniquiladora del 31tasis e1quisito que 3l prodigaba a su cuerpo"
Blotando, de+ándose llevar, casi aturdida por el placer que 3l provocaba, se qued& tendida en la ca)a,
saboreando el roce de su piel, el espas)o de su cuerpo cuando 3l, ta)bi3n, no pudo soportar )ás la intensidad
de la pasi&n y de+& que la esencia )is)a de su ser se derra)ara dentro de ella"
A despu3s no %ubo ninguna palabra entre ellos, s&lo silencio y plenitud y esa sensaci&n de ebriedad que
sigue a un placer tan agudo e intenso" !ol)ada y saciada, 'icole volvi& la cabeza y la apoy& sobre el %o)bro de
!%ristop%er, y con sorprendente rapidez, cay& dor)ida co)o una criatura, con el cuerpo todavía apretado contra
el de 3l"
Ml no se dur)i& tan $ácil)ente, y teniendo una e1periencia considerable)ente )ayor del aspecto $ísico del
deseo, supo que esa noc%e la uni&n de los cuerpos %abía sido algo que estaba )ás allá del se1o" !onte)pl& el
rostro dor)ido de 'icole con actitud pensativa< sus $acciones adquirían la dulce inocencia de la +uventud, las
ce+as oscuras co)o espesos abanicos negros sobre los o+os, la boca suave y tierna)ente curvada, y el pelo
bruñido serpeando gentil)ente sobre una )e+illa" ?irándola, tuvo conciencia de las sensaciones y e)ociones
)ás e1trañas< perple+idad por las raras e)ociones con$lictivas que ella despertaba en 3l y el deseo obsesivo de
posesi&n" 5Ella le pertenecía7 A 3sa era una idea en e1ceso e1traña viniendo de un %o)bre para quien las
)u+eres eran )eros +uguetes""" ni siquiera entera)ente %u)anas" A enterrado en lo )ás pro$undo de su al)a
e1istía cierta cantidad de cariño y ternura""" si no por 'icole (s%$ord, al )enos por 'ic6" (%ora )is)o podía
recordar con viveza la sensaci&n que le produ+o el contacto de aquel cuerpecito delgaduc%o apretado contra su
espalda aquella noc%e cinco años atrás cuando se ale+aban de Beddingtons !orner" Sonri& en la oscuridad,
recordando ta)bi3n c&)o %abía atacado con $erocidad al )ozo de cuadra" *abía sido co)o una pequeña arpía"
A si e1istía algo que 3l ad)iraba por enci)a de todas las cosas era el espíritu co)bativo" Sin ninguna duda, 'ic6
era uno de los diablillos )ás valientes y ani)osos que %abía conocido en su vida" A s2bita, ine1plicable)ente,
pensando en el peligro que ella %abía vivido durante todos esos años en #a Belle /arce sus brazos la rodearon
de )odo instintivo co)o para protegerla" ?ataría a cualquiera que le %iciera daño" -espu3s, sonri&" ,obre 'ic6,
estaba a salvo de todos, )enos de 3l"
()odorrado, apoy& la )e+illa sobre el cabello de 'icole" Bien, no iba a desperdiciar )ás energías pensando
en 'ic6 esa noc%e" Ia)ás le %izo ning2n bien de+ar que sus e)ociones se enredaran con )u+eres< eran criaturas
divertidas y %acerles e a)or era una )anera agradable de pasar una velada o dos" Ia)ás %abía que de+ar que la
ternura cobrase $uerza por ninguna de ellas, pens& soñoliento"
CAPÍTULO XVIII
( la )añana siguiente 'icole abri& lenta)ente los o+os" ,er)aneci& acostada e in)&vil, no del todo
despierta, con el cuerpo y las e)ociones saciados y en reposo por pri)era vez desde %acía )uc%as se)anas"
0na sonrisa aso)& a sus labios, se desperez& sensual)ente y se abraz& a la al)o%ada que conservaba a2n la
%uella de la cabeza de !%ristop%er"
'o sabía e1acta)ente a qu3 %ora se %abía )arc%ado, pero sospec%aba que debía de %aber sido al rayar el
alba" A a +uzgar por la d3bil luz que se $iltraba al interior de la alcoba, segura)ente no %abía pasado )uc%o
desde entonces" ( su lado, donde 3l %abía dor)ido, las sábanas conservaban algo del calor de su cuerpo" #os
brazos de 'icole se ciñeron )ás alrededor de la al)o%ada co)o si 3sta, por arte de )agia, se %ubiese
convertido en el cuerpo vital y grande de !%ristop%er" Estaba a)odorrada y con el cuerpo rela+ado, plena)ente
$eliz"
(poy& la )e+illa en el %ueco de la al)o%ada y reconoci& que estaba ena)orada de !%ristop%er Sa1on" A por
alguna raz&n ine1plicable, esa idea no engendr& el espanto y repugnancia esperados por ella" 'o podía negarlo
)ás, cualquiera que $uese el precio para ella y sin i)portar los su$ri)ientos que quizá le reservara el $uturo"
0n poco avergonzada, cay& en la cuenta de que buena parte de la $uria y aversi&n dirigidas al capitán Sable
%abían sido una $or)a de autode$ensa, un intento de cerrar los o+os a la atracci&n creciente que sentía por 3l"
*asta el %ec%o de ponerse de parte de (llen en contra del capitán %abía sido s&lo para ocultarse a sí )is)a los
inciertos an%elos de su coraz&n"
0na sonrisa )elanc&lica cruz& $ugaz)ente por su rostro al recordar a las otras )u+eres y las otras noc%es de
pasi&n en la vida de aquel %o)bre y sacudi& la cabeza" (quella noc%e %abía sido di$erente, pens& con
apasiona)iento" !eñuda, clav& la )irada en su al)o%ada" #a %abía abandonado al alba sin ninguna e1plicaci&n"
!on absoluta $ir)eza se di+o que no querría que los sirvientes cuc%ic%earan por %aberlo encontrado acostado en
su ca)a" #a idea de que no deseara que sus relaciones a)orosas $ueran pasto de las )ur)uraciones la
recon$ort& un poco"
Se sent& en la ca)a y lla)& a ?auer al tie)po que ec%aba las )antas a un lado" Si 3l se ceñía a su plan
original no %abría partido a2n para 'ueva =rleans" Dog& con el )ayor $ervor que lo sucedido entre ellos aquella
noc%e le %ubiera %ec%o ca)biar de opini&n con respecto al $uturo"
-espu3s de bañarse a toda prisa, con la ayuda de ?auer se puso un vestido de suave )uselina color
a)arillo y se pas& con rapidez un cepillo por la cabellera oscura y lustrosa" I)paciente, se sent& quieta s&lo el
tie)po su$iciente para que ?auer entrete+iera una cinta a)arilla de seda entre sus brillantes rizos"
!%ristop%er tenía que sentir algo por ella algo distinto de lo co)2n, pens& obstinada)ente" Si despu3s de lo
de aquella noc%e 3l la trataba con $río desd3n, le odiaría con toda su al)a" Sus senti)ientos eran de)asiado
nuevos para ella, de)asiado $rágiles para soportar un rec%azo o siquiera indi$erencia" 'ecesitaba con$ianza,
alg2n pequeño gesto que le per)itiera saber que aquella noc%e %abía sido especial para 3l ta)bi3n"
(l cruzar el vestíbulo principal y ver el equipa+e de !%ristop%er apilado con es)ero +unto a la puerta, de+&
escapar un suspiro de alivio" (2n no se %abía ido, pero la si)ple presencia de esas )aletas no era nada
$avorable" 9odavía seguía pensando en partir esa )añana" 9rat& de convencerse de que tendría alguna
e1plicaci&n aceptable""" sin duda no se %abía )arc%ado a2n porque estaba aguardándola para %ablar con ella"
'icole ansiaba creer que su s2bito reconoci)iento del a)or que sentía por 3l %abía engendrado el )is)o
reconoci)iento en !%ristop%er" Estaba dispuesta a %acer toda clase de concesiones en cualquier tipo de relaci&n
que pudieran llegar a )antener" Si quería que $uese su a)ante, lo aceptaría sabiendo que a la larga podría %acer
que la a)ara" ,ero si la rec%azaba, estaba convencida de que no soportaría se)e+ante dolor" 'o quería odiarle,
deseaba con toda su al)a a)arle con pasi&n" A estaba del todo segura de que 3l debía sentir algo especial por
ella"
,or un )o)ento se qued& de pie en el centro del vestíbulo sin saber d&nde encontrarle" #uego, al dar un
paso vacilante en direcci&n a la biblioteca, Sanderson la sobresalt& al salir de i)proviso del co)edor por el lado
opuesto del vestíbulo" (l verla allí, la salud&<
45Buenos días, señorita 'icole, se %a levantado usted )uy te)prano %oy7
Ella le brind& una sonrisa radiante y le pregunt&<
48*a visto al señor Sa1on: 9odavía no se %a )arc%ado, 8verdad:
4 5=%, no7 'o se )arc%ará %asta dentro de una %ora o )ás" #e acabo de servir el desayuno" 8Se reunirá con
3l:
4 5/racias, eso es precisa)ente lo que deseo %acer7
!uando ella entr& en el co)edor segundos despu3s, !%ristop%er levant& la cabeza sorprendido" 'icole
estaba e1cepcional)ente %er)osa y adorable esta )añana, pens&, con ese bonito rubor en las )e+illas y un
brillante destello en sus o+os topacio oscuro que realzaban aun )ás su belleza" El vestido a)arillo contrastaba
con los re$le+os de $uego de sus rizos oscuros, y al recordar ese cabello esparcido sobre la al)o%ada, sinti& que
algo se apretaba con dolor en lo )ás pro$undo de su ser"
!on una sonrisa te)blorosa en los labios, 'icole se enca)in& a la silla que acostu)braba usar y )ur)ur&
con ti)idez<
4 Buenos días"
Sanderson le sirvi& una taza del $uerte ca$3 con sabor a ac%icoria que era el pre$erido de !%ristop%er y luego
se )arc%&, sin duda para encargarse de su desayuno"
( solas, los dos se )iraron desde los e1tre)os de la larga )esa, y 'icole qued& %orrorizada de repente al no
tener nada que decir" 8>u3 debía e1peri)entar un %o)bre despu3s de %aber pasado una noc%e co)o la de ayer,
y en especial alguien co)o !%ristop%er:
Ml vestía pantalones de ante y botas altas, preparado ya para re)ontar el río %acia 'ueva =rleans" #e ec%&
una )irada $urtiva y vio con desaliento que su se)blante tenía una e1presi&n so)bría e inescrutable que la llen&
de te)ores" ,ero cuando al )is)o tie)po advirti& sus o+os soñolientos que delataban una noc%e pasada en vela,
una sonrisa co)placida aso)& a las co)isuras de sus labios" Ella conocía la causa de esa so)nolencia"
Bue una especie de sonrisa satis$ec%a y reservada la que curv& sus labios" !%ristop%er la reconoci& y pudo
recordar que era e1acta)ente igual a la de la )adre cuando estaba particular)ente encantada con algo<
(nnabelle %abía sonreído así con )uc%a $recuencia en aquellos días previos a su traici&n" ?irando con severidad
la suave curva de esos labios, )ont& s2bita)ente en c&lera al pensar con qu3 $acilidad podía %aber vuelto a caer
en la )is)a tra)pa" ,ero la sonrisa le record& intensa y dolorosa)ente algo en lo que no quería pensar"
489e divierte alguna cosa: 4pregunt& con voz irritada4" 'o )e vendría )al reír)e a carca+adas esta )añana"
#a sobresalt& el tono o$ensivo y sarcástico de su voz y la sonrisa se desvaneci& de sus labios"
4 'o, nada en particular" Es que esta )añana es encantadora 4contest&" Su )al%u)or la volvi& cautelosa, e
ignorante de la causa de su en$ado, bebi& el ca$3 y dese& que %ubiera alguna $or)a de disipar las corrientes
peligrosas que percibía en la %abitaci&n"
?as !%ristop%er no %abía de privarse de la discusi&n que estaba buscando con a$án<
4 8Sie)pre sonríes así porque es una )añana %er)osa: 4 pregunt& de )alos )odos 4" 89ienes que sentarte
al otro e1tre)o de )i )esa sonriendo co)o una idiota:
#a taza de 'icole c%oc& contra el plato" Su te)pera)ento e1plosivo se in$la)& co)o una tor)enta de
verano" 9ratando de evitar una discusi&n, pero sin estar dispuesta a pasar por alto la provocaci&n, pregunt& con
$rialdad<
4 8Sie)pre tienes un carácter tan espantoso al levantarte:
4 8'o lo recuerdas, 'ic6: 'o %ace tanto tie)po que de+a)os #a Belle /arce" Segura)ente, unas pocas
se)anas no te %abrán %ec%o olvidar c&)o soy despu3s de una noc%e pasada con una prostituta" 4 ,ronunci& las
2lti)as palabras i)pulsado por la ira contra sí )is)o" Estaba )ás allá del raciocinio. todo lo que co)prendía era
que la %i+a de (nnabelle estaba sentada delante de 3l, 5la %i+a de (nnabelle, adorable, poseedora de una belleza
y calidez que %abrían eclipsado el bello cascar&n vacío de (nnabelle con la )is)a $acilidad que un dia)ante
desluciría una cuenta de vidrio7
Estaba aterrado y era incapaz de con$iar en sus propios instintos, pues ya le %abían traicionado una vez"
Estaba actuando torpe)ente y al )is)o tie)po se %allaba $urioso""" $urioso contra 'icole por despertar en 3l
e)ociones y senti)ientos que creía )uertos %acía tie)po, y col3rico contra sí )is)o por no poder +uzgar con
e1actitud si esas e)ociones y esos senti)ientos eran verdaderos o $alsos" -eseaba con ardor recuperar su
acostu)brada indi$erencia %acia las )u+eres y convencerse de que la noc%e anterior no %abía sucedido nada"
(l oír aquellas palabras tan desagradables algo estall& con $uerza en el interior de 'icole" (l ver sus sueños
%ec%os añicos, aturdida por la palabra que 3l %abía usado para re$erirse a ella, irru)pi& en la peor rabieta de toda
su vida"
45!&)o te atreves7 4grit& con la voz estrangulada" Estaba vibrando con la $uerza de su propia ira,
práctica)ente c%isporroteando de $uria, y sin pensarlo ni un instante, su )ano se cerr& alrededor de la taza de
$rágil porcelana que acababa de depositar en su plato" Soltando un grito de indignaci&n, la arro+& a la cabeza de
!%ristop%er"
Ml se agac%& y la taza no dio en el blanco, pero un poco de ca$3 caliente le salpic& cuando pas& volando a su
lado" Ml ta)bi3n se puso en pie de un salto y se en$rentaron por enci)a de la larguísi)a )esa cubierta con el
)antel blanco de lino"
45Basta ya de estas tonterías7 4tron& la voz de !%ristop%er conteniendo a duras penas su ira"
,ero los labios de 'icole se $runcieron en una )ueca de so)a cuando respondi&<
4 892 crees: 5'i siquiera %e e)pezado7 4 Entonces el platillo pas& zu)bando )uy cerca de su cabeza, y
apenas pudo esquivar el pesado pi)entero de plata )aciza que lo sigui& rauda)ente" Se encontraba tan
consternado y sorprendido que no $ue lo bastante rápido para esquivar el salero de )esa del )is)o +uego, y 3ste
le dio de lleno en la boca del est&)ago"
#a $uria que sentía 'icole le daba )ás $uerzas" ;eía todo ro+o y busc& con desesperaci&n alg2n otro ob+eto
pesado para arro+árselo a su torturador" Sus o+os se posaron sobre un )agní$ico candelabro de plata labrada que
do)inaba el centro de la )esa, y con un +ura)ento que %abría enorgullecido a cualquier )arinero, lo lanz& en
direcci&n a !%ristop%er" ($ortunada)ente no dio en el blanco, pero por desgracia se estrell& contra la pared +usto
en el )o)ento en que Sanderson, con la bande+a cargada con el desayuno de 'icole, entraba en el sal&n"
#a +oven no perdi& tie)po y arranc& la bande+a de plata con el plato de +a)&n y %uevos de las )anos del
sorprendido Sanderson" !on una puntería in$alible se la arro+& a !%ristop%er"
4 5Bastardo7 4le grit&" El plato le dio de lleno en el pec%o y los %uevos se ad%irieron a la pec%era de la ca)isa
%asta que 3l, con cierta a$ectaci&n, los desprendi& con las puntas de los dedos"
!on los o+os dilatados de estupor, Sanderson conte)plaba a !%ristop%er )ientras 3ste trataba de li)piar la
)asa ad%erida a la ca)isa y la c%aqueta con una servilleta" !on absoluta cal)a, !%ristop%er di+o<
4 ,uedes )arc%arte, Sanderson" #a señorita 'icole y yo ter)inare)os de desayunar )uy pronto"
El servidor clav& la )irada at&nita en 3l, pero se li)it& a decir<
4!o)o usted ordene, señor" 4 A desapareci&"
En el co)edor rein& el silencio" #as palabras serenas de !%ristop%er %abían atravesado la ro+a neblina de
$uria que envolvía a 'icole, y con o+os %orrorizados conte)pl& el estado en que %abía quedado el co)edor"
!%ristop%er la observ& con cautela" *abía visto rabietas antes, pero sin duda 'ic6 se llevaba la pal)a"
?ientras que por una parte estaba $urioso con 'ic6, por otra luc%aba para contener la risa" En realidad no la
culpaba por su estallido" Ml estuvo buscando una pelea desde el )o)ento en que despert& esa )añana, y la
%abía conseguido" A al pensar en el aspecto ridículo que presentaba, pregunt&<
4 8,as& ya la tor)enta o debo correr a buscar re$ugio:
'icole estaba en$er)a" #a $uria la %abía abandonado tan deprisa co)o %abía llegado, y a%ora s&lo deseaba
salir arrastrándose %asta alg2n lugar y )orir" Se dirigi& ciega)ente %acia la puerta, pero !%ristop%er la to)& de
un brazo"
4 'o te vayas 4 pidi& con suavidad"
#a congo+a de 'icole era tan obvia que 3l se sinti& ine1plicable)ente con)ovido"
4 'ic6, lo siento" 'o debí %aber dic%o lo que di+e" 4 Sonri3ndole tierna)ente, continu&4< Estoy de un %u)or de
)il de)onios esta )añana, querida" =lvida lo que acabo de decir y e)pece)os de nuevo"
'icole alz& la vista y le estudi& por un )o)ento, sin con$iar en el tono persuasivo de su voz, ni creer en el
brillo cálido que c%ispeaba en sus o+os dorados" #a %abía engañado de)asiadas veces en el pasado y no podía
perdonarle que %ubiese e)pequeñecido algo que para ella $ue una ocasi&n trascendental" (un pasado el pri)er
estallido de c&lera, todavía estaba )uy en$adada"
4 'o 4 respondi& queda)ente 4" 'o e)pezare)os de nuevo" *as aclarado per$ecta)ente tu posici&n" #as
cosas están igual que ayer por la tarde" #o de anoc%e $ue una equivocaci&n" ,uedes estar bien seguro de que no
volverá a ocurrir"
#e retir& con $ir)eza el brazo que la retenía y di+o con cortesía al dirigirse a la puerta"
4!on$ío que el via+e será placentero y estoy esperando con )uc%o inter3s volver a encontrar)e con la señora
Eggleston""" en el pasado $ue una buena a)iga )ía" 4Sin )ás, desapareci& de+ando a !%ristop%er, pálido y tenso,
)irando con verdadera consternaci&n y bastante eno+o la puerta que acababa de cerrarse" #e quedaba la
sensaci&n de %aber dañado algo de )anera irreparable" -esasosegado, descubri& que deseaba la oportunidad
de volver a vivir esos 2lti)os )inutos" ,ero se recobr& rápida)ente y %aciendo un es$uerzo record& las per$idias
de (nnabelle y en un arranque de c&lera )aldi+o a todas las )u+eres""" y a 'ic6 con )ás ve%e)encia que a
ninguna"
8>u3 le estaba pasando:, cavilaba poco despu3s )ientras la piragua avanzaba lenta)ente río arriba %acia
'ueva =rleans" 8>u3 de)onios le ocurría 2lti)a)ente: 5'ic6 estaba sie)pre en sus pensa)ientos7 A ade)ás,
descubría que se despertaban en 3l senti)ientos y e)ociones que %abía creído arrancados de cua+o por las
acciones despiadadas de (nnabelle" 'o quería que nadie atravesara la )uralla de indi$erencia y crueldad que
%abía erigido para proteger su sensibilidad" A resolvi& que )antendría a 'ic6 a distancia prudencial" 'o se de+aría
persuadir por la idea de ena)orarse de ella< era inconcebible a su edad, y )uc%o )enos de 'ic6" -urante el
resto del via+e procedi& a acorazarse contra 'icole" !on )eticulosidad erigi& una barrera )uy alta y )uy $ría
entre ellos y se persuadi& a sí )is)o de que a%ora tenía la situaci&n bien controlada"
!onvencido de ello, estaba )uy satis$ec%o de sí )is)o cuando esa tarde $ue a visitar a la señora Eggleston"
#a $a)ilia -u)as %abía salido y no regresaría %asta la noc%e" #a señora Eggleston estaba dis$rutando de un
)erecido descanso de su voluntariosa pupila" #a señorita -u)as %abía estado )olesta y e1asperante la se)ana
pasada, y la señora Eggleston casi dispuesta a de+ar de lado su orgullo y aceptar lo que le %abía o$recido
!%ristop%er"
El relato de las vicisitudes de 'icole con)ovi& a la señora Eggleston y se )ostr& deseosa de aceptar el
e)pleo que 3l le proponía"
,er)aneci& sentada y co)o %ipnotizada )ientras !%ristop%er narraba la %istoria de la aventura vivida por
'icole"
4 5Esa 'icole (s%$ord7 4 di+o ella al $in con un brillo )alicio4 so en sus pálidos o+os azules4" Sie)pre $ue una
niña revoltosa" A si bien )e escandaliza que una señorita de su alcurnia intac%able %iciera algo tan indecoroso,
debo ad)itir que no )e sorprende" #a )uerte de sus padres y su %er)ano ge)elo $ue un golpe terrible para ella,
y sus tutores, los ?ar6%a), no eran personas de buen coraz&n" !laro que sí, )e sentir3 )uy dic%osa y )ás que
dispuesta a to)arla a )i cargo y aco)pañarla desde a%ora en adelante"
?eneando la cabeza blanca y con una )irada de aprobaci&n %acia !%ristop%er que le %izo sentir real)ente
inc&)odo, continu&<
4 5Eres tan bueno7 A 'icole es )uy a$ortunada de que $ueras t2 quien descubriera su engaño" >u3 terrible si
%ubiese caído en )anos de alg2n )onstruo sin escr2pulos que se %ubiese aprovec%ado de lo que era, estoy
segurísi)a, s&lo rebeldía in$antil"
Sinti3ndose )ás inc&)odo que nunca y bastante avergonzado, !%ristop%er desec%& los cu)plidos con un
gesto"
4 Bue un privilegio y, se lo aseguro, nada de i)portancia"
45=%, !%ristop%er7 4protest&, e1altada4" 8>u3 %abría sucedido de encontrarse en las garras de alguien que"""
4la voz se redu+o a un susurro %orrorizado4 %ubiera destruido su inocencia: 5-a %orror s&lo pensar en ello7 Ella es
)uy, )uy a$ortunada de que $ueras t2" 5,odría %aberle pasado cualquier cosa7
!%ristop%er nunca se encontr& en una situaci&n tan denigran4 te en su vida, y ca)bi& de te)a con rapidez<
4Sí, bien, todo eso a$ortunada)ente qued& atrás"
#uego respir& %ondo y se agit& en el sill&n al co)enzar la parte )ás delicada de su engaño"
4 'atural)ente, deseo verla de nuevo en su %ogar y con su $a)ilia 4di+o con energía4" !reo que es i)portante
que se %aga algo para que regrese a Inglaterra lo antes posible, a pesar de esta guerra desa$ortunada"
!on el se)blante preocupado, la señora Eggleston aventur&, vacilante<
4!%ristop%er, no creo que sea tan sencillo co)o lo pintas"
=diándose por llevarla e1acta)ente adonde quería de )anera tan descarada, y por otro lado convencido de
la i)periosa necesidad de %acerlo, !%ristop%er se )ostr& )uy sorprendido<
4 8>u3 quiere decir, señora: 4 #uego, $ingiendo interpretar err&nea)ente el sentido de sus palabras,
concedi&4< -esde luego, tendre)os que encarga)os de que est3 a la altura de las circunstancias, pero usted
será capaz de %acer eso, sin lugar a dudas"
?arcándose a2n )ás las arrugas de preocupaci&n que surcaban su $rente, la señora Eggleston %abl& con
lentitud<
4 'o estaba pensando tanto en eso co)o en el posible escándalo que se producirá si llega a saberse que
'icole %a estado navegando todos estos años dis$razada de )uc%ac%o" 4Seria)ente, añadi&4< 5>uerido, eso no
puede consentirse +a)ás7 Estaría co)pleta)ente desprestigiada" 5-e ninguna )anera pode)os per)itir que eso
se sepa7
48>u3 sugiere usted: 4pregunt& !%ristop%er en tono ine1presivo"
#a anciana le dirigi& una )irada nerviosa" Estaba segura de que si no %ubiese abandonado a 'icole, eso no
%abría sucedido" (%ora se sentía deseosa de %acer cualquier cosa para poner las cosas en su lugar""" %asta
)entir, lo cual iba en contra de sus principios" !o)o no quería que !%ristop%er creyera que era una )u+er que
podía engañar con $acilidad, +uguete& con el gastado enca+e que rodeaba su cuello y al $in di+o con precipitaci&n<
4 ,odría)os decir una )entira""" podría)os decir que %a estado con)Igo"
!ada vez )ás disgustado consigo )is)o, !%ristop%er se a$err& rápida)ente a sus palabras"
4Sí, claro" -ebí %aberlo pensado" ,er)íta)e %ilvanar una %istoria adecuada, y despu3s, si no lo to)a a )al,
la usare)os para ocultar las desventuras de 'ic6"
Se sinti& agradecida de que le quitara la decisi&n de las )anos, sonri& con e1presi&n bondadosa y pregunto<
48!uándo debo dar aviso a los -u)as:
4 *oy )is)o 4 a$ir)& 3l, ta+ante 4" >uiero que est3 $uera de su do)inio esta )is)a noc%e"
!uando ella )ostr& señales de obstinaci&n, rápida)ente la convenci& de que el tie)po urgía, que cada día
que 'ic6 pasaba sin una da)a a su lado, su situaci&n se tornaba )enos apropiada" Se abland& su tierno coraz&n
al pensar en la posible desgracia de la pobre 'icole, y sin discutir nada )ás, se dedic& a %acer las )aletas"
-e+& una nota en la que se disculpaba por abandonar el servicio tan de repente y rogaba que la perdonaran"
-i)itir de ese )odo iba contra su naturaleza, pero con !%ristop%er urgi3ndola con insistencia no tuvo tie)po de
ca)biar de opini&n y $ue así co)o sali& rápida y de$initiva)ente de la casa de los -u)as"
#a señora Eggleston y !%ristop%er per)anecieron en 'ueva =rleans s&lo dos días )ás dedicados a diversas
tareas" Ml de+& las )edidas que la señorita ?auer le %abía to)ado a 'icole en la tienda de la )odista y persuadi&
con )aña y %alagos a la señora Eggleston de que si %abía de %acerse todo de )anera apropiada, ella ta)bi3n
necesitaría un guardarropa co)pleto"
(l principio protest&, %orrorizada de que un caballero le co)prara sus vestidos, pero !%ristop%er, aceptando
sus puntos de vista con la )ayor inocencia, continu& diciendo<
4 -esde luego que usted tiene raz&n" 'o %abía reparado en c&)o se sentiría" S&lo espero que nadie co)ente
sobre el guardarropa costoso de 'ic6 y crea que usted se %a privado de todo por ella" Decuerde ta)bi3n que no
se sabrá nada de los aprietos por los que %a pasado, ni que se %a estado ganando la vida con su traba+o" ,ero,
por otra parte, para que no %aya una gran di$erencia entre ustedes, %abre)os de supri)ir algunos de los tra+es
que %e encargado para 'ic6 y )andare)os %acer otros di$erentes" Aa )e entiende usted, algo )ás práctico y
duradero"
(l )editar en todas las privaciones que %abía padecido la pobre 'icole durante esos años, la señora
Eggleston se sinti& despreciable, tal co)o 3l %abía previsto" Escudriñando el se)blante ine1presivo de
!%ristop%er, e1cla)& angustiada<
4 5=%, no7 'o creo que sea necesario" #a pequeña 'icole se )erece algo alegre y $rívolo despu3s de esos
atuendos varoniles que %a estado llevando"
!%ristop%er no contest&" 9ras luc%ar con su conciencia durante unos segundos )ás, la señora Eggleston
)ur)ur& d3bil)ente<
4 (ntes que privar a la pequeña 'icole, tal vez deba aceptar uno o dos vestidos para co)pletar )i
guardarropa" 4Se le ilu)inaron entonces los o+os y añadi&4< A natural)ente te devolver3 el dinero gracias al
$abuloso salario que quieres pagar)e"
Depri)iendo una sonrisa, !%ristop%er la vio andar a paso vivo %acia el $ondo de la elegante tienda de la
)odista" ?ientras la señora Eggleston estaba ocupada con una costurera que le to)aba las )edidas y le
enseñaba un pequeño )uestrario de las telas para sus nuevos vestidos, !%ristop%er )antuvo una c%arla )uy
satis$actoria con )ada)e !olette, la )odista" !uando la señora Eggleston descubriera su treta sería de)asiado
tarde< se encontraría con )ás prendas de vestir de las esperadas, 8y qu3 se puede %acer con prendas %ec%as a
)edida salvo usarlas:
(parte de encargarse de los guardarropas de las da)as, !%ristop%er pas& varias %oras con su banquero y su
agente de negocios, discutiendo la )arc%a de sus asuntos durante los seis )eses en que estaría ausente del
país" A se las ingeni& para entrevistarse con Iason Savage durante unas cuantas %oras en la víspera de su
partida %acia la plantaci&n"
-espu3s de una agradable cena, Iason di+o con bastante satis$acci&n<
4 ,arece ser que no está desperdiciando el tie)po y que su plan ya está bien enca)inado"
!%ristop%er %izo una )ueca"
4=%, sí" ?e estoy convirtiendo en un e1perto en e)baucar ancianitas con$iadas"
Iason arque& las ce+as, divertido"
4 8#e resulta una tarea )uy pesada:
45-e)asiado7 4e1cla)& !%ristop%er, desani)ado4" 'o creí que servir)e de ella )e iba a contrariar tanto, pero
%e descubierto que es así" El 2nico consuelo que puedo encontrar es que todo es por una causa noble y que la
señora Eggleston saldrá bene$iciada"
Esas pocas palabras co)placieron a Iason en buena )edida" #o que estaba %aciendo era arriesgado y, aun
cuando tenía el in$or)e de Ia6e sobre Sa1on y sus propios instintos para guiarle, era un gran alivio descubrir que
!%ristop%er no era tan insensible e inescrupuloso co)o aparentaba" Iason se pregunt& qu3 clase de %o)bre era
en realidad" 0n caballero de buena $a)ilia, un corsario, el dueño de una plantaci&n, un ta%2r, un c&)plice de
#a$itte y a%ora""" 8un patriota o espía: 8!uál era la verdad sobre 3l: #os o+os verdes de Savage escrutaron
pensativa)ente ese se)blante duro y casi desdic%ado y Iason lleg& a la conclusi&n de que Sa1on guardaba con
celo su verdadera personalidad y lo )ás rec&ndito de sus pensa)ientos y senti)ientos" El tie)po diría si %abía
sido acertada su decisi&n de requerir sus servicios" -e+ando esos pensa)ientos de lado, pregunt&<
4 8!uándo considera que podrá estar listo para partir: -ebe avisar)e con su$iciente tie)po, pues tengo que
encontrar un barco que est3 dispuesto a a$rontar el riesgo del bloqueo británico del /ol$o de ?31ico"
4 9odavía debo aguantar, por lo )enos, un )es )ás, pero si el tie)po lo per)ite, supongo que podre)os
zarpar a )ediados de $ebrero" 'ic6 no es en realidad la gol$illa que yo te)ía" A la señora Eggleston y yo
tendre)os seis se)anas en el )ar para co)pletar su trans$or)aci&n" Segura)ente el tie)po nos brindará )ás
incertidu)bre que los progresos de 'ic6"
Iason asinti&, recordando con un escalo$río su propia travesía invernal %acía unos años"
4Sí, estoy de acuerdo" !on todo, e)pezar3 ya a buscar un capitán de barco dispuesto a arriesgarse a ser
capturado por los británicos" -espu3s de todo, no %ay raz&n para esperar %asta el 2lti)o )inuto"
!%ristop%er se alz& de %o)bros"
4 ,uede ser que su tarea y la )ía concluyan al )is)o tie)po" 9ener que zarpar una o dos se)anas antes de
lo planeado no nos vendría )al"
4Sí" 'o encuentro palabras para e1presarle lo inquieto que estoy por el retraso, suponiendo que tuviera a
)ano en este instante al capitán y el barco 4con$es& Iason con sinceridad"
4!reí que %abía)os decidido que no intentaría)os nada antes del otoño co)o $ec%a )ás cercana, y eso si
derrotan co)pleta)ente a 'apole&n en Europa 4apunt& !%ristop%er"
4=%, probable)ente tenga usted raz&n, pero no )e gusta la incertidu)bre 4se que+& Iason con una )ueca"
!%ristop%er sonri& co)pasiva)ente. ta)poco 3l rebosaba de alegría por las di$icultades a que tendría que
%acer $rente" #a e)presa era arriesgada y estaba plagada de incertidu)bres"
4Si tuvi3se)os )ás en qu3 basa)os y una persona en particular de qui3n recabar in$or)aci&n,
personal)ente )e agrada4 ría )ás" ,ero co)o no es así, tendr3 que nadar a ciegas por )i cuenta y esperar que
todo salga bien al $inal"
4 Es verdad 4 )ur)ur& Iason sin )uc%o entusias)o"
45;aya7 4di+o !%ristop%er, e1asperado4" Si pude vencer a los británicos en el )ar, cosa que %ice, no veo
)otivo para dudar de )i %abilidad para superarlos con )aña en tierra" 4 Sonriente, agreg&4< 5-e todos )odos no
tienen seso7
Bría)ente, Iason re)arc&<
4=lvida que yo soy ingl3s en parte y que usted tiene sangre entera)ente inglesa en las venas"
4Sí, pero co)o ve, a)bos tuvi)os el sentido co)2n de caer en la cuenta de la poca perspicacia que tienen
los británicos y rápida)ente nos alia)os a nuestra nueva patria 4replic& !%ristop%er con un destello burl&n en los
o+os dorados"
Iason se li)it& a gruñir<
4 Ao nací aquí"
!on la )irada )ás brillante a2n, !%ristop%er volvi& a replicar de in)ediato<
459a)bi3n Benedict (rnold7
Diendo a carca+adas, Iason )ene& la cabeza"
4 'o se )uerde la lengua""" y es un argu)ento e$icaz, debo ad)itirlo" 4,ero despu3s se apag& su risa e
inquiri&4< *ablando de traidores""" 8c&)o se las ingeni& para desertar de las %uestes de #a$itte y que no le
acusaran de traidor:
!%ristop%er %izo una pausa. no se sinti& )uy co)placido por el giro de la conversaci&n, pero encogi3ndose
de %o)bros apunt&<
4Ia)ás estuve involucrado en el contrabando. no estoy tratando de separar)e de Iean para disculpar)e" Ao
era corsario" -esde luego, sabía que los artículos de )is presas serían introducidos de contrabando en 'ueva
=rleans, y supongo que eso )e %ace en teoría un contrabandista, pero conozco )uy poco sobre las actividades
de Iean" Ml sabe que no le traicionaría, aunque !laiborn suba la reco)pensa a cien veces su valor actual" Iean
es un buen a)igo para )í y para el estado de #ouisiana" !ree que está o$reciendo algo que la gente desea, y tal
vez sea cierto" !on toda seguridad que no le $altan co)pradores"
4 ,ero sin e)bargo, 3l viola la ley con cada carga de contra4 bando que a$luye a la ciudad 4argu)ent& Iason,
so)brío4" !laiborn no va a tolerarlo )uc%o )ás"
4 #o s3 4 ad)iti& !%ristop%er, serio 4" #e di+e a Iean cuando renunci3 que 3l ta)bi3n debía retirarse, pero no
lo %ará" A en un en$renta)iento entre ellos, no estoy tan seguro de que lean no salga triun$ante"
4 9al vez, pero se vuelve )ás descarado cada día, y !laiborn no puede per)itirse pasar por alto eterna)ente
una a$renta tan grande"
A $ue con esa nota de tensi&n co)o se separaron"
CAPÍTULO XIX
En la se)ana que sigui& a la catastr&$ica con$rontaci&n en el co)edor, 'icole %abía logrado controlar su $uria
y superar la %erida in$ligida a su a)or propio" !on a)argura lleg& a co)prender que !%ristop%er +a)ás per)itiría
que )u+er alguna signi$icara algo para 3l. resolvi&, entonces, desterrar de su )ente todo pensa)iento relacionado
con ese %o)bre insensible" -esde ese )o)ento se dedic& con a$án a per)itir que ?auer la trans$or)ara en una
da)a"
45'o ca)ine a zancadas co)o un %o)bre, ma chere& 'Non""" no se siente en la silla co)o si $uera un %ongo,
petite$ s'il (ous plait7 5-ebe )overse con su)a gracia, co)o una $lor )ecida por la brisa""" oui7 Non$ non" 5-e esa
)anera no""" de este )odo7 4 A así se sucedían las %oras y los días" (l principio 'icole se rebelaba, %erida y
eno+ada salía de la %abitaci&n co)o una tro)ba, pero regresaba al rato, contrita y avergonzada de su estallido de
c&lera"
Esta vez *iggins se qued& en la plantaci&n, pues !%ristop%er, despu3s de la escena del co)edor, no
con$iaba plena)ente en 'icole" 'o era de e1trañar que la co)pañía de quien $uera en un tie)po el segundo
o$icial de #a Belle /arce alegrara un poco la vida de 'icole" Estaba $a)iliarizada con 3l y sie)pre le %abía
apreciado cuando vivieron +untos co)o ca)aradas de a bordo" !on *iggins podía re$rescar recuerdos de los
incidentes de los 2lti)os cinco años y reírse de las +ugarretas de los tripulantes, pero por enci)a de todo, podía
ser ella )is)a" S&lo con *iggins podía sentarse en el suelo con las largas piernas cruzadas en una postura del
todo i)propia de una da)a, ganando y perdiendo in)ensas su)as de dinero i)aginario )ientras +ugaban a los
dados"
,or desgracia !%ristop%er y la señora Eggleston llegaron una tarde cuando los dos estaban en$rascados en
los dados, sentados en el suelo delante del %ogar con la al$o)bra enrollada lo su$iciente co)o para que los dados
pudieran rebotar y rodar sobre el piso de )adera pulida" 'icole, inclinada ansiosa)ente %acia delante con los
o+os $i+os en los dados que acababa de lanzar *iggins, no se percat& de su llegada"
4 8?olesta)os: 4 inquiri& !%ristop%er de repente"
(l oír el tono glacial de su voz, *iggins, con una e1presi&n culpable en el rostro, se puso de pie de un salto,
)ascull& algo sobre que sería )e+or ayudar a des%acer las )aletas y desapareci& con notable rapidez"
'icole no de)ostr& ning2n inter3s en levantarse" Se apoy& sobre las pal)as de las )anos ec%ada %acia
atrás y lanzando una )irada provocativa al rostro ceñudo de !%ristop%er, )ur)ur&<
4 5=%7 5Aa %as regresado7 =+alá %ubi3ra)os podido ter)inar esta partida" Estoy perdiendo y le debo )edio
)ill&n de libras"
(pretando los labios y al )is)o tie)po repri)iendo un deplorable deseo de reírse de ese co)porta)iento
e1travagante, la levant& de un tir&n y di+o a la señora Eggleston<
4!o)o ve, su tarea no será $ácil"
A la señora Eggleston, conte)plando a la +oven alta y bella co)o una diosa que tenía delante, desec%& para
sie)pre todas sus ideas acerca de la FpequeñaG 'icole" ,ero luego, al verla vestida con un tra+e )uy a la )oda
de $ina lana verde pastel ceñido a su talle esbelto que llegaba %asta el suelo en una graciosa $alda a)plia, y su
cabello peinado con e1quisito gusto en suaves rizos alrededor de los %o)bros, se sinti& )ás tranquila" #a
+ovencita no era irrecuperable" A la señora Eggleston agradeci& al cielo que 'icole tuviera al )enos todo el
aspecto de una da)a"
#adeando un poco la cabeza y con una sonrisa a$ectuosa en los labios, la señora Eggleston di+o en voz
queda<
4 *ola, querida 'icole" 8>ui3n %abría i)aginado cuando nos di+i)os adi&s aquel día en (s%land, que nos
volvería)os a encontrar en esta tierra e1traña: A debo decir, ade)ás, lo )uc%o que %as llegado a parecerte
tanto a tu )adre co)o a tu padre"
-esprendi3ndose de la )ano de !%ristop%er con una ligera sacudida, 'icole sonri&, llena de picardía, para
ocultar el regoci+o que sentía al volver a ver a su vie+a a)iga"
4 ,or lo que recuerdo, sie)pre %a tenido usted )uc%o tacto 4le respondi&"
?as, a pesar de su rostro sonriente, la señora Eggleston estaba )uy $atigada por el via+e, y sentía ya
re)ordi)ientos por las )entiras que iba a tener que decir"
!uando 'icole advirti& la postura cansada de los $rágiles %o)bros de la anciana, se acerc& con rapidez a ella
y rodeándole el talle con el brazo, sugiri&<
4 8?e per)ite que la conduzca a su %abitaci&n: Estoy segura de que estará deseando poner los pies cerca
del $uego" ?e encargar3 de que lo enciendan in)ediata)ente"
45=%, sí7 5?e encantaría7 4respondi& la señora Eggleston con gran alivio"
4 9al vez %asta le vendría )uy bien una taza de t3" 8Estoy equivocada: 4la tent& 'icole"
4=%, vaya, eso sería )uy agradable" >uerida 'icole, qu3 considerada por tu parte"
!%ristop%er observaba la pequeña escena con cierta ironía" ,ero estaba satis$ec%o de que las dos )u+eres
no %ubieran de)ostrado una in)ediata aversi&n )utua, y se sentía )uy agradecido de no %aber encontrado a
'icole en una travesura )ayor que la de estar +ugando a los dados con su ayuda de cá)ara" ?ás le valía a
*iggins tener una buena e1cusa para ese cuadro enternecedor que les %abía o$recido %acía unos )o)entos"""
podría %aber servido $ácil)ente para que la señora Eggleston to)ara instantánea aversi&n a 'ic6 y arruinara sus
planes por co)pleto"
,ero a la señora Eggleston, escoltada por 'icole, la co)placía co)probar que la querida +ovencita no %abía
perdido la cálida espontaneidad que poseyera de niña" Sie)pre era )uc%o )ás grati$icante instruir a una pupila a
quien se quería, y la señora Eggleston a)aba )uc%o a 'icole (s%$ord" Estaba segura de que podría enseñarle
todo lo que necesitaba saber"
'icole ta)bi3n estaba )ás resignada y casi $eliz de ese pri)er paso de su de$initivo retorno a Inglaterra" En
su interior te)ía reencontrarse con la señora Eggleston y no sabía qu3 %abría %ec%o si la buena señora la
%ubiese desairado o tratado con arrogancia"
!o)prendía a%ora que su co)porta)iento %abía sido poco co)edido" (l repasarlo en su )ente, se )aravill&
de su propia te)eridad y se sinti& pro$unda)ente agradecida de que !%ristop%er, cualesquiera que $uesen sus
)otivos, le allanara el ca)ino de su regreso a Inglaterra"
S2bita e ine1plicable)ente depri)ida, de+& escapar un suspiro al introducir a la señora Eggleston en su
%abitaci&n"
Era una estancia digna de una da)a de su edad, acogedora y cálida con sus paredes rosadas. una gruesa
al$o)bra de apagados tonos rosa, azul y verde cubría el piso de )adera lustrosa. ta)bi3n podían verse varios
sillones de da)asco rosado y una ca)a )uy tentadora con colgaduras del color rosa )ás pálido que pudiera
i)aginarse"
#a e$iciente /alena ya %abía encendido el $uego en el %ogar y despu3s de ayudar a la señora Eggleston a
despo+arse de las prendas de abrigo, le pregunt& en su tono suave y de$erente si )ada)e querría to)ar algo
caliente"
'icole de+& a la señora Eggleston tras cerciorarse de que estaba c&)oda y que le %abían servido el t3"
4'os vere)os a la %ora de cenar 4se despidi& 'icole" Se retir& con discreci&n para per)itir que la anciana
descansara un rato y cobrara $uerzas despu3s de un via+e tan largo"
(lgunos )inutos )ás tarde, )ientras sorbía lenta)ente una taza de t3 aro)ático, la señora Eggleston
conte)plaba con actitud pensativa el $uego del %ogar con los pies apoyados sobre un pequeño escabel de
terciopelo" 'o estaba del todo satis$ec%a con la %istoria que le %abía contado !%ristop%er, aunque $ingiera estarlo"
#e conocía de niño y sabía, co)o si 3l )is)o se lo %ubiese dic%o, que estaba )intiendo" ,or una parte estaba
segura de que algo de lo relatado era verdad, pues co)prendía que !%ristop%er era lo bastante sagaz co)o para
incluir una pizca de verdad en su %istoria"
,ero, 8d&nde e)pezaba la )entira: A 8por qu3: !on una tranquilidad que %abría sorprendido a !%ristop%er,
casi distraída)ente, consider& la posibilidad de que 3ste %ubiera des%onrado a 'icole" Suspirando, deposit& la
taza sobre el plato" 'o quería pensar que $uese capaz de se)e+ante cosa, y al recordar con una sonrisa el trato
considerado que le %abía dispensado, desec%& la idea por indigna"
!on todo, advertía con claridad que e1istía tensi&n en el a)biente y una atracci&n evidente entre esos dos
+&venes" (l $in y al cabo, los conocía a a)bos desde la cuna y los %abía visto crecer desde que eran unos
)ocosos %asta convertirse en unos apuestos +ovencitos" ?ene& lenta)ente la cabeza y dese& por en3si)a vez
no %aber estado ausente con el coronel cuando (nnabelle contara aquella )al3vola %istoria"
#a señora Eggleston supo, desde el pri)er )o)ento en que oy& los ru)ores, que 3stos no podían ser verdad
y al recordar al +ovencito gentil y sensible que %abía sido !%ristop%er y co)pararlo con el %o)bre duro y receloso
que era a%ora, su coraz&n se endureci& )ás a2n contra la di$unta (nnabelle" Sie)pre $ue consciente de que era
una ra)era sin principios )orales, pero nunca %abría i)aginado lo cínica y poco escrupulosa que era en realidad
%asta aquel $atídico verano" 9odo eso %abía quedado atrás, re$le1ion&, agradecida" (%ora !%ristop%er y 'icole
eran adultos, y tal vez algo bueno y noble podría resultar de ese reencuentro e1traño pero providencial de ellos
tres tan le+os de Inglaterra" ?ás tranquila, se ador)eci& $rente al $uego, en paz consigo )is)a por pri)era vez
desde que partiera de Beddingtons !orner cinco años atrás"
Si la señora Eggleston estaba tranquila y 'icole resignada, no sucedía lo )is)o con !%ristop%er, puesto que
sabía que lo que les esperaba en el $uturo no iba a ser tan $ácil de sortear co)o les parecía a las dos )u+eres"
Estaba satis$ec%o, sin e)bargo, con el curso de los aconteci)ientos, e1cepto por la situaci&n e1istente entre 'ic6
y 3l" En las se)anas siguientes %abría de )aldecir una y )il veces su preocupaci&n creciente por 'icole"
!ontinua)ente se veía $orzado a su co)pañía" -esde luego, la señora Eggleston estaba sie)pre presente,
sonri3ndoles, )ientras !%ristop%er escoltaba a 'icole a un sill&n y le ayudaba a sentarse con co)postura. a
continuaci&n entablaban la requerida conversaci&n cort3s durante unos )inutos, s&lo para tener que repetirla
porque la señora Eggleston decía que 'icole %abía estado de)asiado tiesa y rígida en sus )ovi)ientos"
Sonriendo y con un brillo especial en sus bondadosos o+os azules, la señora Eggleston repetía<
4>uerida, debes aprender a rela+arte cuando est3s en co)pañía de caballeros" 'o te quedes tiesa co)o un
palo" (%ora lo intentare)os de nuevo" =s reunís en el vestíbulo co)o antes y !%ristop%er te escoltará %asta aquí
y esperará a que te sientes"
A lo %acían otra vez, y entonces 'icole lo %acía con )enos rigidez y po)posidad, pero durante todo el tie)po
era )ás que consciente de la cercanía de !%ristop%er"
!on deter)inaci&n, 'icole puso todo su a$án en borrar los 2lti)os cinco años de su vida" (prendi& a sonreír a
!%ristop%er con la debida cordialidad cuando 3l $ingía solicitarle la )ano para un baile. se volvi& una e1perta en
conversaciones re$inadas cuando los tres cenaban +untos. y ba+o la direcci&n de la señora Eggleston aprendi& a
do)inar los intrincados detalles de la %ora del t3" 9a)poco se descuidaba su educaci&n intelectual, aunque era
discutible que pudiera aprender )uc%o en tan poco tie)po" A co)o %abía co)entado la señora Eggleston, a las
señoritas no se las e1a)inaba para co)probar si sus )entes estaban bien entrenadas" 9odo lo que la sociedad
to)aba en cuenta era la gracia de sus )ovi)ientos, la conversaci&n cort3s que podían entablar y sus )odales
e1quisitos"
?uy pronto 'icole se %abitu& a esperar los servicios de ?auer y de /alena y las de$erencias de los de)ás
sirvientes" A tan s&lo en alguna que otra ocasi&n añoraba la libertad de que %abía gozado %asta %acía tan poco
tie)po" ,ero ese )odo de vida ta)bi3n tenía sus co)pensaciones, y la presencia de la señora Eggleston %acía
)ás $ácil de soportar la situaci&n entre !%ristop%er y ella" (sí corrieron los días y ella $ue adquiriendo cada vez
)ayor naturalidad en sus )odales y en las conversaciones que la señora Eggleston consideraba indispensables
en una señorita de alcurnia" !uando todo eso qued& bien claro, la es$era social de 9%ibodau1 *ouse se ensanc%&
de )odo considerable"
El aconteci)iento social )ás $ácil y con )uc%o el )ás a)eno $ue to)ar el t3 con *ans y su +oven esposa"
!on una gracia y encanto dignos del papel que representaba, 'icole %izo que se sintieran c&)odos co)o si en
realidad $uera la pupila de !%ristop%er" ( esto sigui& una cena en una plantaci&n vecina, y a pesar de cierto
nerviosis)o al principio, la velada pas& sin ning2n es$uerzo"
!%ristop%er conte)plaba a la naciente 'icole con cierta ad)iraci&n y %ostilidad a la vez, pues )ientras
estaba satis$ec%o con la rapidez con que se iba convirtiendo en un )odelo de +oven bien educada, detestaba la
aparente $acilidad con que lo lograba" =bservando la )anera en que le sonreía, co)o si 3l no $uera )ás que el
tutor que $ingía ser, recordaba con dolor el engaño de su )adre" (sí %abía $ingido (nnabelle delante de los
de)ás, sonri3ndole con la )is)a indi$erencia y luego escabull3ndose para per)itirle derra)ar besos $ogosos en
su boca ávida y co)placiente" ()bas eran iguales, pensaba con desd3n"
Sin e)bargo, tendido en la ca)a y desvelado noc%e tras noc%e sabiendo que ella dor)ía al otro lado del
a)plio vestíbulo, no se sentía tan seguro" -urante el día podía $ingir indi$erencia, interpretando su papel ante la
señora Eggleston, pero las noc%es eran inter)inables A el sueño esquivo, especial)ente aquellas veladas en
que la señora Eggleston insistía en per$eccionar la gracia y el donaire de 'icole en el sal&n de baile" Era tanto un
e1quisito placer co)o un doloroso tor)ento sostenerla entre sus brazos )ientras giraban alrededor del pequeño
sal&n de baile de 9%ibodau1 *ouse"
,ara 'icole la inti)idad de los brazos de !%ristop%er alrededor de su cintura, la )ano apoyada en la de 3l y
los cuerpos rozándose casi, era una agonía que no creía poder soportar por )uc%o tie)po )ás" ,or suerte la
señora Eggleston no tenía intenci&n de dedicar de)asiado tie)po a esas $rivolidades"
#leg& el día en que !%ristop%er, despu3s de consultar con la señora Eggleston, decidi& que estaban listos
para regresar a 'ueva =rleans" En cuanto llegaron a la ciudad, 3l $ue de visita a la casa de Iason Savage" 0na
vez que %ubieron interca)biado saludos, Iason di+o<
4 -ebe de %aber leído )i pensa)iento, pues ayer )is)o le envi3 un )ensa+e en que le pedía que regresara a
'ueva =rleans si la señorita (s%$ord estaba presentable" 8-ebo considerar que lo está:
!%ristop%er asinti&"
4Sí, así lo creo" -e cualquier )odo, considero que cualquier de$iciencia que tenga que ser erradicada puede
desaparecer aquí en la ciudad" 'ecesita salir y ponerse en contacto con la sociedad y no seguir )ovi3ndose
co)o una )arioneta delante de nosotros dos"
45E1celente7 En su ausencia %e %ec%o algunos arreglos que espero reciban su aprobaci&n" -ebo disculpar)e
por uno en particular que no discuti)os antes, y que con$ío no le %aga considerar)e de)asiado arbitrario"
0na so)bra de recelo cruz& por el se)blante de !%ristop%er antes de preguntar<
48>u3 es:
#os dos %o)bres estaban sentados en la biblioteca de la casa de ciudad de los Savage, Iason detrás de su
i)ponente escritorio y !%ristop%er al otro lado" Iason recogi& uno de los papeles que estaban enci)a del )ueble
y se lo alarg&"
Era una breve carta, y a !%ristop%er le llev& s&lo unos segundos recorrer el contenido con la vista" !on
se)blante ine1presivo, co)ent&<
4 (sí que %e de ir co)o representante e1trao$icial de los Estados 0nidos" 8,uedo preguntar qu3 le di+o a
?onroe para que aceptara:
Sonriendo, Iason se arrellan& en el sill&n"
4 #e e1pliqu3 que deseaba enviar a )i propio representante a Inglaterra, tener a alguien en escena, por así
decir, pero que tal individuo sería )ás e$ectivo si contara con alguna aprobaci&n e1presa del -eparta)ento de
Estado" A co)o ve, el secretario estuvo de acuerdo con)igo"
!on una )ueca de so)a, !%ristop%er co)ent& pensativo<
4 ;eo que %asta cierto punto esto servirá bastante )e+or que )i plan original, salvo que a%ora quedar3
de$initiva)ente )arcado co)o nortea)ericano" En el otro caso podría %aber %abido algunas sospec%as, pero con
una carta de presentaci&n del Secretario de Estado de los Estados 0nidos no %abrá ninguna duda a qu3 partido
%e apostado"
4Sí, )e doy cuenta de ello" ,ero esto no altera en absoluto nuestros planes, s&lo re$uerza lo que yo
consideraba un punto d3bil" 9odavía tiene que llevar a cabo la )is)a )isi&n"
4 -e acuerdo 4le interru)pi& !%ristop%er4" #a sanci&n o$icial allanará )i ca)ino, y tal vez si los ingleses creen
que s&lo soy un observador, no se sorprenderán cuando les $or)ule ciertas preguntas" Si la suerte )e ayuda, y si
soy )uy astuto, no pro$undizarán )ás allá de lo super$icial" Estas cartas de introducci&n que co)enta ?onroe en
la carta %arán que )i )isi&n sea )ás $ácil por un lado y )ás di$ícil por el otro"
4 Estoy seguro de que estará a la altura de las circunstancias 4observ& Iason con sequedad"
4 'atural)ente" >uizá %asta le agreguen cierto encanto""" burlar a los británicos es algo en lo que )e %e
vuelto )uy duc%o"
4 ,or cierto, dará )ayor credibilidad al %ec%o de escoltar y actuar co)o tutor de la señorita (s%$ord"
4Sí, eso ta)bi3n 4di+o, ta+ante" Iason se e1trañ& por la $alta de entusias)o en su voz y la e1presi&n so)bría
que cruz& por el rostro severo de !%ristop%er"
!on aparente despreocupaci&n, Iason ca)bi& de te)a"
4!o)o acaba de llegar a la ciudad, supongo que no acudi& a la venta de los %er)anos #a$itte en el 9e)ple"
4 'o, no lo %ice 4 respondi& sin inter3s !%ristop%er, pero sus o+os se entrecerraron de repente y se
enso)brecieron 4" 8( qu3 se debe esta s2bita curiosidad acerca de )is relaciones con #a$itte: 4Se le endureci&
la voz ligera)ente al agregar4< 'o soy un instru)ento que pueda ser usado en contra de Iean"
!on gesto co)pungido, Iason ad)iti&<
4 'o puede culpar)e por intentarlo, sobre todo en vista de lo que sucedi& en la 2lti)a venta"
!on la atenci&n $i+a en Iason, pero sin que sus $acciones delataran nada, e1cepto cierta vivacidad en la
)irada, !%ristop%er inquiri&<
4 8>u3 sucedi& en realidad: 8-ebo suponer que $ue algo $uera de lo nor)al:
45=%, sí7 ?uy $uera de lo nor)al 4replic& Iason con los dientes apretados4" #a$itte $ue de)asiado le+os esta
vez. un inspector de aduanas y una $uerza de doce %o)bres, enviados por el gobernador, se presentaron para
detener la venta" ,or desgracia, los esbirros de #a$itte les tendieron una e)boscada, )ataron a Stout e %irieron
de )uerte a otros dos" El resto están prisioneros en la $ortaleza de #a$itte en /rand 9erre" A co)o puede
i)aginar, el gobernador está $uera de sí""" y no le culpo" #as actividades de #a$itte son un ultra+e para 'ueva
=rleans y #ouisiana"
4=tros discreparían"
Iason le ec%& una )irada penetrante"
480sted:
#a so)bra de una sonrisa burlona aso)& a sus labios"
4=%, no, yo no" Iean se %a enredado de)asiado con los piratas y, co)o usted dice, los asesinos de su isla
/rand 9erre" *a ca)biado todo )uc%o desde la 3poca en que se %acía contrabando en pequeña escala y con
cierto apego a la respetabilidad" #e advertí que llegaría su %ora si no ca)biaba, pero %izo oídos sordos a )is
conse+os"
4 Eso es )uy desa$ortunado" Su Iean #a$itte posee )uc%as cualidades ad)irables" 4 Iason vacil& y luego
añadi&4< 8!onsideraría la posibilidad de ir a /rand 9erre e intentar convencer a #a$itte de que libere a los
aduaneros que retiene prisioneros, es decir, a los que todavía están vivos:
4Estaba esperando esa petici&n 4con$es& !%ristop%er con ironía"
48#o %ará:
!%ristop%er se encogi& de %o)bros"
4 -iga)os que tengo algunos asuntos pendientes en /rand 9erre y que no )e i)portaría trans)itirle su
petici&n a Iean" 'o puedo pro)eter nada )ás"
4 ?uy bien" 9endrá que bastar con eso 4 acept& Iason a regañadientes"
!%ristop%er, creyendo ter)inada la reuni&n, e)pez& a levantarse del sill&n, pero Iason le indic& que se
quedara"
4 (de)ás de la carta de presentaci&n de ?onroe, yo tenía otra raz&n para enviar por usted 4e)pez& Iason4,
pero )e te)o que per)ití que la conversaci&n se apartara del te)a principal" Aa %e %ec%o arreglos con un barco
%oland3s que zarpará dentro de unos diez días" El barco es el )che(eningen" Estoy $a)iliarizado tanto con el
barco co)o con el capitán. tendrán una travesía tan agradable y tranquila co)o sea posible en esta 3poca del
año"
4 'o )e de+a )uc%o tie)po para ver a #a$itte"
4 'o" El via+e a Inglaterra es )ás i)portante" Si le causa de)asiados proble)as, conc3ntrese en los
preparativos del via+e"
4'o creo que )ientras yo est3 ausente en /rand 9erre, usted y su adorable esposa consideren una carga
to)ar ba+o protecci&n a 'icole y a la señora Eggleston, 8verdad: -espu3s de todo, ellas no conocen a nadie en
la ciudad, y 'icole debe alternar en sociedad"
Iason le lanz& una )irada divertida pero e1asperada al )is)o tie)po" Binal)ente, di+o en tono burl&n<
4 5#e reconocer3 una cosa, es )uy %ábil para aprovec%arse de una situaci&n7 Sí, )aldici&n, !at%erine y yo
nos ocupare)os de la educaci&n de 'icole"
Sonriendo a%ora, !%ristop%er se puso de pie"
4 'icole no arruinará vuestra reputaci&n en sociedad" 4 A añadi& con picardía4< Eso sí, yo no con$iaría en ella
donde %ay +uegos de azar< parece gustarle de)asiado apostar con )i ayuda de cá)ara"
Iason cerr& los o+os con angustia i)aginando el escándalo si 'icole invadiera los salones de +uego
reservados a los caballeros"
4!reo que sena conveniente que esta noc%e tra+era a cenar a 'icole y a la señora Eggleston" #uego le %ar3
saber si )e atrevo a apadrinarla"
4,er$ecta)ente 4respondi& !%ristop%er en tono a)istoso4" 8( qu3 %ora debe)os llegar:
4 (lrededor de las siete, )ás o )enos" A espero que )i esposa no se disguste )uc%o con)igo por traer
invitados en el 2lti)o )inuto" (di&s""" casi espero con inter3s conocer a su pupila"
Silbando por lo ba+o y tan satis$ec%o co)o era posible estarlo en su situaci&n, !%ristop%er ca)in& a paso vivo
%acia su propia casa" (l llegar, se quit& al instante la capa y se reuni& con las da)as en el saloncito de la parte
posterior de la vivienda"
En el %ogar c%isporroteaban los leños, disipando la %u)edad que por lo general invadía las casas de 'ueva
=rleans durante el invierno" 'icole estaba de pie )irando por la puerta que daba al patio enladrillado y la señora
Eggleston se %allaba sentada en el so$á de da)asco rosa con las )anos ocupadas en alg2n bordado" ()bas
)u+eres le )iraron al entrar, y 'icole, observándole, )ientras cruzaba el saloncito y se sentaba +unto a la señora
Eggleston, crey& que era una in+usticia que la sola presencia de esa $igura alta y garbosa %iciera correr la sangre
por sus venas co)o caballos $ogosos" -etestaba su debilidad por 3l y deseaba con ardor que tuviera un o+o tuerto
y el rostro picado de viruela. entonces quizá podría co)batir la atracci&n $ísica que la consu)ía" !on añoranza,
ad)iti& que, desde la llegada de la señora Eggleston, !%ristop%er %abía sido la cortesía personi$icada, y que la
%abía tratado con tal indi$erencia y $alta de pasi&n que la %erían y al )is)o tie)po la en$urecían" Si s&lo pudiera
olvidar aquellos )o)entos pasados entre sus brazos, olvidar que ese cuerpo $ornido y duro le %abía enseñado el
placer e1quisito del a)or""" Si a2n $uera la virgen intacta que creía la señora Eggleston, no sería tan doloroso,
pero a%ora conocía la )agia que podía obrar su boca, y verle actuar co)o si $ueran e1traños era una $or)a de
tortura intolerable" ,ero no podía esperarse otra cosa de 3l, se di+o con tristeza" ""
!%ristop%er le lanz& una )irada apreciativa de soslayo" Ella estaba %er)osa con ese vestido azul que
realzaba ad)irable)ente su silueta alta y esbelta" El cabello parecía una cascada de bucles sueltos que le
rozaban los %o)bros y a la luz di$usa del saloncito no tenían su %abitual tono ro+izo. eran s&lo una e1uberante
pro$usi&n de rizos oscuros" 'o le veía los o+os ocultos tras las pestañas espesas y oscuras que %abía ba+ado con
)odestia, y se pregunt& c&)o to)aría la noticia que %abía venido a darles"
'icole acept& la in$or)aci&n de la cena in)inente y de la pr&1i)a ausencia de !%ristop%er por algunos días
sin pestañear siquiera, pero la noticia de que zarparían en diez días, a )ás tardar, %izo que le )irara a los o+os
con actitud inquisitiva"
4 -iez días 4 repiti& casi sin aliento4" 8Estare)os preparadas para entonces:
4=%, sí, )i a)or 4se apresur& a intercalar la señora Eggleston, ani)ada4" 'o tienes nada que te)er, no %ay
cosa que pueda ponerte en evidencia, y co)o el señor Savage y su querida esposa se %an o$recido a
introduci)os en sociedad, tendrás una espl3ndida oportunidad de per$eccionar tus )odales" 4 A añadi& con una
sonrisa picaresca4< 5Si es que eso $uera necesario7
'icole no tuvo )ás que decir y encogi3ndose de %o)bros contest&<
4Si usted lo dice"""
,or )ás que !%ristop%er la observaba con atenci&n, no podía discernir c&)o la %abía a$ectado la noticia.
'icole se estaba convirtiendo con rapidez en una e1perta en ocultar sus e)ociones" ,or un segundo dese&,
irracional)ente, que le lanzara una de las tenebrosas )iradas del F+oven 'ic6G, ya que le irritaba sobre)anera
aquella )uñequita a la )oda que %abía ocupado el lugar de 'ic6" -ebía rebosar de alegría por esa s2bita
trans$or)aci&n, pero estaba en$adado" A co)o reconocía que sus pensa)ientos eran il&gicos y ridículos, ta)bi3n
se sentía $urioso consigo )is)o" !onte)pl& con alivio la perspectiva de su via+e a /rand 9erre, pues quizás allí
podría encontrar alg2n recurso para la situaci&n con$lictiva en que se encontraba" ,ero no tenía )uc%as
esperanzas"
#a cena con los Savage transcurri& en )edio de un cli)a agradable" !at%erine, encantadora en un tra+e color
lavanda claro que realzaba el tono violeta de sus o+os, si)patiz& de in)ediato con la señora Eggleston" 'icole,
por su parte, su$ri& un s2bito y agudo ataque de ti)idez, pero pronto se %all& en$rascada en la conversaci&n que
!at%erine )antuvo con $luidez durante toda la velada"
(l t3r)ino de la cena de+aron a los caballeros solos con sus I copas de coñac y sus %abanos y las tres
)u+eres, guiadas por !at%erine, se dirigieron a una espaciosa sala de estar decorada en atractivos )atices de
oro" ?ientras c%arlaban de $rivolidades, la )ente de !at%erine estuvo ocupada en %acer con+eturas sobre la
relaci&n entre !%ristop%er y 'icole"
5>u3 bella era7, pens& !at%erine con una punzada de envidia al co)parar el cuerpo escultural de 'icole con
el suyo propio, tan )enudo" ,ero luego se sonri&< las )u+eres pequeñas co)o ella deseaban, invariable)ente,
ser diosas altas, y las espigadas, co)o 'icole, probable)ente ansiaban ta)bi3n ser distintas" Se pregunt& cuáles
pre$eriría !%ristop%er Sa1on"
!uando los invitados se %ubieron )arc%ado y !at%erine se estaba preparando para ir a la ca)a, le %izo a
Iason algunos co)entarios sobre 'icole" Iason, sentado en un sill&n de la alcoba y vestido con una bata color
es)eralda co)o sus o+os, observaba a su esposa )ientras ella se cepillaba el ondulado cabello negro ante el
espe+o" -aba gusto verla con la pesada )ata de pelo colgando %asta la cintura todavía esbelta y ci)breante a
pesar de los cinco %i+os que %abía dado a luz" ;islu)brando el cuerpo curvilíneo a trav3s del ca)is&n
transparente de $ina gasa, Iason no estaba prestando de)asiada atenci&n a sus palabras %asta que !at%erine
co)ent& en tono preocupado<
4 'icole (s%$ord es una de las +&venes )ás adorables que %e conocido" Espero que !%ristop%er Sa1on se
co)porte co)o es debido con ella" 'o )e agradaría en absoluto que ella saliera %erida""" 5los %o)bres pod3is ser
)uy desconsiderados7
!ruzando la %abitaci&n en dos zancadas %asta donde estaba ella, Iason la to)& entre sus brazos con el
se)blante )uy serio"
4!reí que %acía tie)po que %abías ca)biado tu opini&n sobre )í"
4 5=%, y así es, querido )ío7 'o )e re$ería a co)o eres a%ora, pero no pude re)ediar recordar lo desdic%ada
y )iserable que )e %iciste sentir alguna vez" 'o le desearía a 'icole que pasara por el )is)o su$ri)iento"
Iason se encogi& de %o)bros"
4Ellos tendrán que resolver sus propias di$erencias" 9odo lo que a )í )e i)porta eres t2" 4!onte)plándole el
rostro, )usit& con voz pastosa4< 9e a)o, !at%erine, te a)o con locura" A en este )o)ento lo 2nico que deseo es
%acerte el a)or" 4 Inclin& la cabeza oscura y la bes& con ardor" !at%erine olvid& con prontitud a 'icole (s%$ord y
se dedic& a la agradable tarea de probarle a su esposo que sus senti)ientos eran correspondidos plena)ente"
CAPÍTULO XX
?ientras la piragua se acercaba a /rand 9erre, !%ristop%er percibía la at)&s$era enrarecida aun antes de
avistar las islas" 'o %abía nada tangible que re$orzara sus sospec%as de ser vigilado por o+os %ostiles al irse
acercando. con todo, su instinto le aseguraba que detrás del espeso $olla+e se escondían espías de Barataria que
seguían todos sus )ovi)ientos" ?ientras c%apoteaba ca)ino de la playa volvi& a sentir la )is)a oleada de
suspicacia, aun cuando e1terior)ente la isla parecía la )is)a de sie)pre"
*abía descartado su ropa elegante y una vez )ás estaba vestido co)o el capitán Sable" 'o se %abía
)olestado en a$eitarse en dos días y una barba incipiente le so)breaba el rostro"
'adie le intercept& el paso )ientras se enca)inaba a la i )ansi&n de #a$itte, pero en el aire seguía $lotando
esa )olesta sensaci&n de vigilancia continua que indicaba bien a las claras que los )is)os piratas estaban )uy
inquietos por el 2lti)o encuentro con los %o)bres del gobernador" ( +uzgar por los c%illidos y las risas que salían
de los burdeles por los que pasaba, el +uego y la prostituci&n no %abían cesado, y la ba%ía estaba tan atestada de
barcos co)o en sus )e+ores 3pocas, pero era innegable que e1istía una at)&s$era de e1pectativa y de %ostilidad"
9a)bi3n advirti& ca)bios en el calabozo. un contingente de guardias ar)ados patrullaban el área, y a
!%ristop%er no le cupo ninguna duda de que los %o)bres de Stout se encontraban prisioneros en ese lugar"
(lgunos individuos ar)ados, -o)inique Aou entre ellos, ta)bi3n retrasaron su avance %acia la casa de #a$itte,
pero no le i)pidieron el paso, ya que )uc%os le reconocieron co)o el capitán Sable"
Iean le recibi& con a$abilidad, pero sus o+os estaban alerta y vigilantes" Sabiendo que no ganaría nada con
una c%arla convencional, Sable pregunt& con cierta ironía<
4Supongo que sabes por qu3 estoy aquí"
#a$itte se encogi& de %o)bros con indi$erencia"
4 ,ues claro, mon ami" S&lo se )e ocurre una raz&n para %aber regresado en este )o)ento, a )enos que
%ayas venido para preguntar por el espía de #a Belle /arce"
!%ristop%er )ene& la cabeza"
4 (%, ya )e parecía" *as venido a buscar la libertad de los %o)bres del gobernador, 8no es así:
(rriesgando una sonrisa, !%ristop%er inquiri&<
4 8*ay algo que no sepas:
!on la )irada dura, #a$itte di+o en voz queda<
4 *ay )uc%as cosas que no s3" #o que no s3 acerca de ti, mon ami, es %asta d&nde te tiene el gobernador en
su bolsillo"
#a sonrisa se borr& del rostro de !%ristop%er, que bra)&<
4 5=%, por todos los de)onios, no creerás que ca)biaría de ca)isa con tanta $acilidad7
#a$itte se encogi& de %o)bros una vez )ás"
4 8>ui3n sabe: *a ocurrido antes"
!%ristop%er le lanz& una )irada asesina, inseguro por pri)era vez en los largos años de tratar con este
%o)bre" #a$itte le sostuvo la )irada sin que sus o+os negros revelaran gran cosa" Binal)ente, !%ristop%er di+o
con serenidad"
4Si es eso lo que piensas, no tengo nada que decir" 4(guard& un segundo y al ver que #a$itte no respondía, se
levant& y pregunt&4< 8Soy libre de )arc%ar)e:
#a$itte le )ir& pensativa)ente, y luego con e1presi&n avergonzada y en$adada al )is)o tie)po, )ur)ur&<
4 5Si3ntate7 'o tengas tanta prisa, mon ami"
!ircunspecto a%ora, !%ristop%er se %undi& en el sill&n, pero la curiosidad le i)puls& a preguntar<
48En realidad crees que !laiborn )e co)pr&:
0n bu$ido recibi& sus palabras y #a$itte gruñ& con a)abilidad<
4 Si así $uera mon ami, no estarías sentado donde estás, ni siquiera %abrías pisado /rand 9erre"
Sabiendo que era una verdadera i)prudencia, pero incapaz de contenerse, con los o+os dorados brillantes y
burlones, Sable inquiri&<
48!rees que podrías detener)e:
#a$itte no sabía si en$adarse o reír, pero gan& la risa y solt& una estruendosa carca+ada"
4 *ay una cosa que sie)pre %e ad)irado en ti, Sable, y es tu arrogancia" A no, no estoy del todo seguro de
poder detenerte" 9al vez sí, tal vez no""" 8>ui3n sabe: ,ero la pregunta no viene al caso" Aa estás aquí y no te
guardo rencor ni ani)osidad"
Dela+ándose apenas, !%ristop%er aventur&<
48Escuc%arás lo que tengo que decir:
4 5Ba%7 S3 para qu3 %as venido" Estás aquí para solicitar la libertad de los %o)bres del gobernador"
4?uy bien, 8y qu3 si $uera así: 4replic& !%ristop%er4" (lguien tiene que negociar su libertad""" 8por qu3 no yo:
4 ?uy bien, %ablare)os, pero te lo advierto, Sable, estoy )uy, pero )uy disgustado con ese )o+igato y
santurr&n de !laiborn"
4 Iean, %as violado la ley, todavía estás violando la ley, y no puedes culpar al gobernador por intentar poner
$in a tus actividades"
Encolerizado y lanzando lla)as por los o+os, #a$itte se puso de pie de un salto"
48!&)o puedes decir eso: 8>u3 ley estoy violando: 80na ley pro)ulgada por esos dic%osos co)erciantes
nortea)ericanos para )onopolizar el co)ercio a su $avor: 5?e i)porta un bledo tu ley7 4se +act& #a$itte %aciendo
c%asquear los dedos en el aire4" 5Ao les vendo artículos )e+ores A )ás baratos a los ciudadanos de 'ueva
=rleans y por ello estoy $uera de la ley7 -i)e, 8por qu3 se debe $avorecer a los nortea)ericanos y por qu3 debo
pagar un i)puesto de i)portaci&n por )is productos:
In$le1ible, !%ristop%er le advirti&<
4 'o estoy aquí para discutir contigo. %e venido para convencerte de que sueltes a los %o)bres del
gobernador y )e los entregues"
4 8,or qu3 debo %acerlo: Son buenos re%enes 4 di+o #a$itte )al%u)orado"
45Eres un necio si crees eso7 4estall& !%ristop%er, e1asperado4" 5Escuc%a, Iean, esta vez %as ido de)asiado
le+os7 5*as )atado tres agentes $iscales7 8!rees acaso que !laiborn va a quedarse quieto: Está resuelto a reunir
tropas y dinero para aniquilarte" Si liberas a esos %o)bres, se tranquilizarán algunos áni)os y dará la i)presi&n
de que no eres un pirata cualquiera, que asesina o pide rescate por el pri)ero que se le anto+a"
#os o+os de #a$itte brillaron de astucia"
4 'o )e parece que !laiborn llegue )uy le+os con esas peticiones" El oro, mon ami, en los bolsillos
adecuados vuelve sordos los oídos de ciertos %o)bres a las peticiones del gobernador"
?ontando en c&lera, !%ristop%er re$un$uñ&<
4 5?uy bien, líbrate del proble)a con sobornos""" esta vez7 ,ero te lo advierto, Iean, un día llegará tu %ora"
#as leyes y su cu)pli)iento están incre)entando y no puedes burlarte de ellas eterna)ente" 5Eres un )aldito
i)b3cil si no te das cuenta de que el senti)iento p2blico va creciendo en contra tuya7
45Ba%7 5>u3 sabes t2 del senti)iento p2blico7 9odavía a$luyen co)o rebaños a )is ventas" #a 2lti)a en el
9e)ple, a pesar de esa +ugada est2pida de Stout, $ue un 31ito $abuloso" 0n día sí y otro no, sigo enviando
contrabando a -onaldsonville y todavía encuentro co)pradores ansiosos, co)pradores que no están dispuestos
a pagar el precio de tus co)erciantes %onestos" -e+a que esos presu)idos co)pitan a la descubierta con)igo y
ya vere)os qui3n bene$icia )ás a los co)pradores"
!%ristop%er apret& la )andíbula y se puso de pie"
4 -esde luego no esta)os de acuerdo" ,ero por el de)onio, Iean, entr3ga)e a esos %o)bres"
#a$itte le observ& por enci)a de sus dedos unidos por las ye)as" !%ristop%er podía verlo sopesar las
venta+as y las desventa+as de conservar los re%enes" El silencio se prolong& por unos )inutos"
4 ?uy bien, lo %ar3, pero s&lo para probar que soy un %o)bre %onesto y que estaba protegiendo )is
)ercancías y )is %o)bres"
!%ristop%er no le quiso discutir" 9odo lo que quería a%ora eran los prisioneros y piraguas para transportarlos
de regreso a 'ueva =rleans"
4 8,ode)os partir %oy: 4 pregunt& con $rialdad"
4Si lo deseas" ,uedo prestarte tres botes" 0nos pocos prisioneros están ilesos, salvo algunas )agulladuras y
cosas por el estilo, y ellos podrán )ane+ar sus botes" 9a)bi3n puedo darte su$iciente co)ida para el via+e co)o
)uestra de )is buenas intenciones" ?is propios %o)bres os escoltarán %asta algunas )illas de la ciudad"""
8(lguna ob+eci&n:
Sí que la tenía, pero no podía %acer nada al respecto" S&lo esperaba que los %o)bres de #a$itte no los
degollaran en los pantanos" =cultando sus reservas, respondi& con indi$erencia<
4 5'inguna7
Se estudiaron )utua)ente. despu3s de tantos años de a)istad estaban en bandos opuestos por pri)era
vez"
4 Es una lásti)a, 8no crees:, que este)os tan le+os de la concordia y ar)onía que tenía)os %ace apenas
unos )eses 4co)ent& #a$itte, al $in 4" !on$ío en ti, a)igo )ío, no )e traiciones"
!%ristop%er no le respondi&" 9anto #a$itte co)o 3l sabían que por )ás que pudieran estar en bandos
opuestos en el $uturo cercano, el pasado %abía $or+ado un vínculo que sería i)posible de ro)per"
4 8>u3 )e dices de (llen Ballard: 4 pregunt& de s2bito #a$itte, ro)piendo el inc&)odo silencio"
4 9odavía deseo que lo )antengas prisionero, si no te i)porta"
4 ,ues claro, a2n so)os lo bastante a)igos co)o para dispensa)os $avores el uno al otro 4 asinti& #a$itte
lenta)ente"
,asando por alto ese co)entario, !%ristop%er sigui& %ablando<
4 ,uedes desencadenarlo, pero aseg2rate de que no se escape" Larpar3 para Inglaterra dentro de una
se)ana, y ya regrese o no en septie)bre, )e gustaría que lo liberaras para entonces"
#a sorpresa %izo levantar una ce+a a #a$itte"
48Soltarlo: 8( un espía:
El se)blante de Sable no )ostr& ninguna e1presi&n"
4Sí" ,ro)etí %acerlo" ,ara entonces tendre)os )uy poco que te)er de 3l" #a in$or)aci&n que posee será
anticuada en ese )o)ento y por lo tanto, in2til"
4 ,or lo visto, %as ca)biado )uc%o, a)igo )ío" En otra 3poca %abrías ordenado que le ro)pieran el cuello
sin un solo re)ordi)iento"
4>uizá" ,uede ser que liberarlo sea tan s&lo una concesi&n a )i propia vanidad"
#a$itte %izo un gesto e1presivo con las )anos"
4 ?uy bien, será co)o t2 digas"
'ada retenía ya a !%ristop%er en /rand 9erre, así que se levant& de su asiento"
4 ?e agradaría partir lo antes posible, si no te i)porta. siga)os adelante con lo que debe)os %acer"
'o interca)biaron )ás palabras, y unas dos %oras )ás tarde !%ristop%er, los prisioneros y los escoltas
estaban ca)ino de regreso a 'ueva =rleans"
'o $ue un via+e pesado ni di$ícil, aunque sí desagradable" ,as& en vela toda la noc%e porque no con$iaba en
los %o)bres de #a$itte" A ta)bi3n los prisioneros le preocupaban< tres o cuatro estaban grave)ente %eridos y los
otros d3biles. rogaba que, ninguno se )uriera antes de llegar a la ciudad"
'adie )uri& y no pudo repri)ir un suspiro de alivio cuando los esbirros de #a$itte los abandonaron a unas
)illas al sur de la ciudad" 'avegaron los 2lti)os tra)os en co)pleto silencio" En a penu)bra del anoc%ecer
!%ristop%er vislu)br& al poco tie)po el )uelle y el al)ac3n de la ribera cerca de la calle 9c%oupítoulas que
Iason y 3l %abían elegido co)o punto de reuni&n"
#as piraguas se deslizaron en silencio %asta los pilotes, y )ientras !%ristop%er ganaba el )uelle de un ágil
salto, advirti& un pequeño grupo de %o)bres que se apartaba del al)ac3n ruinoso y avanzaba en su direcci&n"
Deconoci& a Iason que iba a la cabeza y, con sorpresa, a -aniel ,atterson cuyo uni$or)e parecía $uera de lugar
en ese s&rdido distrito de la ciudad" 'o sabía a ciencia cierta c&)o se llevaría a cabo el interca)bio, y el %ec%o
de que Iason estuviese allí en aquel )o)ento, le llen& de )alos presenti)ientos. su pri)er pensa)iento $ue
para 'ic6""" 5algo le %abía pasado7 ,ero la )irada inquisitiva que le envi& a Iason %izo que 3ste )eneara la
cabeza"
4 'o, ella no )e %a arruinado social)ente. s&lo creí conveniente estar aquí" ,atterson no está )uy contento
con )i )anera de %acer)e cargo del asunto, y daría cualquier cosa por saber c&)o averigu& nuestro plan"
,arece que los espías de la )arina no son tan in2tiles co)o yo pensaba" (de)ás, tengo noticias para usted<
zarparán pasado )añana, el +ueves" ,ero basta ya de eso, le e1plicar3 todos los detalles )ás tarde" -íga)e,
8c&)o $ue todo:
,ara entonces los %o)bres de ,atterson estaban en to)o a las tres piraguas y ayudaban a dese)barcar a
los )altrec%os prisioneros" (lgunos lo %acían por su cuenta, pero otros, incapaces de ca)inar, $ueron colocados
rápida)ente en las ca)illas y llevados le+os de allí"
=bservando con atenci&n la escena, !%ristop%er contest& con indi$erencia<
4 9odo )arc%& co)o era de esperar" Iean los devuelve en señal de buena $e, y dice que s&lo estaba
tratando, co)o todo buen ciudadano, de proteger sus )ercancías" Iason gruñ& de e1asperaci&n"
4 5'o es tan sencillo, y #a$itte lo sabe de sobra7
!%ristop%er se li)it& a encogerse de %o)bros, pero antes de que pudiera %acer ning2n co)entario, ,atterson
avanz& %acia ellos con paso vivo y se)blante adusto"
El o$icial -aniel 9" ,atterson era un %o)bre +oven, )uy $or)al y serio" ( +uzgar por el $río saludo que le brind&
se notaba a las claras que desaprobaba no s&lo la inter$erencia de Iason sino ta)bi3n la de !%ristop%er Sa1on"
4 ?e agradaría tener unas cuantas palabras con usted, si es posible"
#a pregunta se parecía )ás a una orden que a otra cosa y !%ristop%er ya estaba bastante %arto de todo
aquel asunto" (rqueando una ce+a co)o en rec%azo del tono desabrido de su interlocutor, pregunt&<
48(%ora:
4 5(%ora7 4 replic& ,atterson, irritado"
!%ristop%er, lanzando una )irada penetrante a Iason, se pregunt& a qu3 lo %abía e1puesto e1acta)ente"
,ero el se)blante de Iason era inescrutable en la oscuridad y !%ristop%er tuvo la convicci&n de que Iason
estaba tan ansioso de interrogarlo co)o el )is)o ,atterson"
!%ristop%er suspir&, en apariencia resignado a su destino"
4 ?uy bien, acabe)os con esto de una vez" 'o %e dor)ido )uc%as %oras en estos dos días y no estoy del
)e+or %u)or, pero si insiste"""
Entraron y una oleada de %u)edad y olor a )o%o )ezclado con un aro)a de especias rancias les invadi&" El
edi$icio de )adera estaba vacío y sus pasos resonaron l2gubres al cruzarlo" ,atterson les condu+o %asta lo que
debía de ser la o$icina cuando el al)ac3n se usaba" El cuarto estaba desierto, salvo por dos sillas de )i)bre
desvenci+adas y un escritorio de pino destartalado" 0n pequeño quinqu3 sobre la )esa ilu)inaba con luz
)ortecina la %abitaci&n y !%ristop%er se pregunt& de pronto si no %abía sido el tonto )ás grande del )undo"
Dec%az& sentarse en la silla que le o$recían y se recost& contra la pared con los brazos cruzados en aparente
descuido y los o+os alerta )ientras ,atterson cerraba la puerta"
Iason, con una desenvoltura que revelaba sus $recuentes visitas a aquel lugar, abri& cuidadosa)ente un
ca+&n del escritorio y sac& tres vasos sucios y una botella de licor barato"
4 Espero que disculp3is la calidad del licor 4di+o con una sonrisa sard&nica 4" #a )ayoría de los %abitantes de
la zona responden )e+or a este @%is6y barato que a otros )ás re$inados" 80n trago:
,atterson )ene& en3rgica)ente la cabeza, disgustado por el intento de Iason de convertir un asunto de
estado en una reuni&n social" ,ero !%ristop%er, desec%ando la sospec%a de que el @%is6y pudiera estar
adulterado con alguna droga, y )ás para $astidiar a ,atterson que por desear un trago, asinti& y observ& a Iason
servirle una )edida generosa y luego otra para 3l )is)o"
-espu3s de esperar %asta que Iason co)enzara a beber de su vaso, !%ristop%er %izo lo )is)o y ec%& una
o+eada a los dos %o)bres que tenía delante de 3l" Se preguntaba cuánto %abía descubierto ,atterson por su
cuenta y cuánto le %abía contado Iason" Era evidente y %asta co)prensible que el %o)bre se )ostrara %ostil,
pues estaba )uy claro que el o$icial le consideraba casi en un plano de igualdad con el notorio #a$itte" #as
preguntas, cuando llegaron, $ueron las esperadas 8!on cuántos %o)bres contaban los %er)anos #a$itte:
8!uántas )uniciones: 8>u3 clase de $orti$icaciones: 8>u3 rutas usaba #a$itte para introducir sus )ercancías de
contrabando en la ciudad: 8!uántos barcos estaban a)arrados en /rand 9erre:
El interrogatorio continu&, en apariencia durante %oras, y a todas las preguntas !%ristop%er, i)perturbable,
respondía de )odo desesperante<
4 5'o lo s37 'unca los cont3 y la verdad es que no )e interesa tanto co)o para pensar de)asiado en ello"
5Está usted perdiendo su tie)po y el )ío7
Iason no parecía interesarse en otra cosa que en el contenido de su vaso, y lo conte)plaba co)o si
estuvieran allí todas las respuestas que buscaba ,atterson" !o)o pasaba el tie)po y !%ristop%er no se
)ostraba )ás dispuesto a ayudar que al principio, ,atterson )ont& en c&lera y estall&<
45?aldici&n7 5-3)e las respuestas debidas o le %ar3 arrestar, y entonces vere)os lo poco que le interesa7
4 Aa le %e tolerado de)asiado, ,atterson 4 replic& !%ristop%er con un gruñido4" 5(rr3ste)e si se atreve7 Si es
tan est2pido co)o para %acerlo, le pro)eto que en )enos de cuarenta y oc%o %oras nos encontrare)os en el
ca)po de %onor de Les Trois Capelines +unto al ca)ino de ?etarie"
El o$icial palideci& ostensible)ente" Aa $uera de ira o por el reto descarado de !%ristop%er, antes de que
,atterson pudiera %ablar intervino Iason<
4-aniel 4di+o suave)ente4, no se pueden presentar cargos contra 3l, y ade)ás %a negociado la libertad de
esos %o)bres"
4 5'o lo %e olvidado, y ta)poco que el señor Sa1on %a )antenido estrec%as relaciones co)erciales con ese
proscrito7 4contest& ,atterson, in$le1ible"
4 Estoy de acuerdo, pero ta)bi3n te advertí que el señor Sa1on es un %o)bre )uy obstinado 4acot& Iason
paciente)ente"
;olvi& a )irar a !%ristop%er y 3ste, obedeciendo a un i)pulso perverso, le guiñ& el o+o con descaro y
)ur)ur&<
4 Es verdad, se trata de algo desa$ortunado desde su punto de vista, pero debe ad)itir que se lo advertí"
Iason torci& leve)ente el gesto"
4 (lg2n día tengo la sospec%a de que le colgarán""" 5tanto por su rebeldía ante la ley co)o por su lengua
ingobernable y )ordaz7
,or 2nica respuesta, !%ristop%er sonri& e1%ibiendo sus dientes blancos y regulares" 9ras apartarse del )uro,
de+& el vaso sobre el escritorio y pregunt& co)o al azar<
4 8,uedo )arc%ar)e a%ora:
45'o7 4replic& Iason severa)ente4" 5,atterson %a ter)inado con usted, pero yo no7 5A )e ad)iro de )i propia
decisi&n de usarle co)o instru)ento en este asunto7
,atterson solt& un resoplido evidenciando su opini&n sobre la utilidad de Sa1on, pero no di+o nada )ás y se
)arc%& brusca)ente no sin antes despedirse de Iason con un seco buenas noc%es y pasando por alto a
!%ristop%er de )odo descort3s" !uando !%ristop%er qued& a solas con Iason, sus o+os de+aron de )irar con
descaro, pero se volvieron $ríos y a)enazantes"
4'o )e %a gustado su 2lti)o co)entario 4di+o deliberada4 )ente 4" 'i la intro)isi&n de ,atterson por su culpa"
Iason le observ& de soslayo"
4 'o %ice ning2n secreto de )is senti)ientos %acia #a$itte y no puede culpar)e si trato de arrancarle tanta
in$or)aci&n co)o sea posible" 4 Ir&nica)ente, añadi&4< 'o saqu3 nada en li)pio de este $iasco, si le sirve de
alg2n consuelo, e1cepto que es usted un %o)bre de palabra"
Entonces se le ocurri& a !%ristop%er que todo ese episodio %abía sido una prueba< Iason %abía querido
co)probar si podía negociar la libertad de la desa$ortunada $uerza de Stout, y estaba una vez )ás tanteando su
lealtad" !asi distraída)ente, di+o<
4 9odo esto podría )uy bien %aber sido una $arsa"
(l ver la )irada penetrante de Iason, agreg& con sequedad<
4 Iean y yo pudi)os %abernos con$abulado" Ml quizás %a entregado esos %o)bres si)ple)ente para
in$undirle )ás con$ianza en )í"
45A a )í )e lo dice7 8!ree que no lo %e pensado: -ebo con$esarle que todavía no tengo una opini&n $or)ada
sobre usted" -or)ir3 )ás tranquilo cuando se encuentre ca)ino de Inglaterra, porque no le tengo de)asiada
con$ianza, a)igo Sa1on, en lo concerniente a #a$itte" 4 Iason lo )ir& $i+a)ente"
4 ?e sorprende que )e enco)iende la )isi&n de ir a Inglaterra 4co)ent& !%ristop%er sin e1presi&n en la voz4"
8-esea ca)biar de planes:
4 5'o sea ridículo7 5!laro que no7 Es s&lo con respecto a su relaci&n con #a$itte donde radican )is dudas
4e1cla)& con e1asperaci&n" #uego, al tie)po que una sonrisa seductora ilu)inaba sus $acciones severas, le
o$reci& otro trago4" Basta ya de discusiones" *able)os a%ora de su )isi&n en Inglaterra"
!%ristop%er acept& con rapidez el ca)bio de te)a, así co)o un segundo vaso de licor, aunque se pregunt&
c&)o le sentaría a su est&)ago vacío"
480sted )encion& que se %abía adelantado la $ec%a de partida: 4di+o Sa1on"
4Sí" !o)o di+e, es pasado )añana" 9uve la intenci&n de co)unicárselo en nuestra 2lti)a reuni&n, pero )e
apart3 del te)a" ?onroe %a aceptado la propuesta del )inistro de guerra de Inglaterra, !asclereag%, para
e)pezar las negociaciones directas"
4 ?))" ?i 2nico co)entario es que ?onroe debi& %aber %ec%o eso %ace alg2n tie)po" (%ora los británicos
tratarán con )ayor a%ínco de apoderarse de todo lo que puedan antes de que se declare la paz"
4Sospec%o lo )is)o" ,or cierto que a%ora es a2n )ás i)perioso que antes tener a alguien en Inglaterra que
est3 de nuestro lado"
48'o tene)os un representante o$icial: 4pregunt& !%ristop%er"
4S&lo un caballero lla)ado Deuben Beasley, agente de nuestros prisioneros de guerra" !reo que ?onroe %a
incluido una carta de presentaci&n para 3l" A ta)bi3n reside en #ondres en estos )o)entos un +oven secretario
de (lbert /allatin" !reo que tan s&lo está allí para observar e in$or)ar a /allatin de la disposici&n de áni)o de
#ondres" !o)o usted, está allí e1trao$icial)ente. de %ec%o )ás que usted, pues ni siquiera tiene cartas de
presentaci&n del secretario de Estado"
48?e entrevisto con 3l:
4 'o" ?e parece que no nos será de )uc%a utilidad" ,ero )añana le entregar3 toda la in$or)aci&n que tenga
al respecto"
Se sirvi& otra ronda de @%is6y, y bebi3ndolo lenta)ente, dis$rutando de su sabor, !%ristop%er consider& que
iba a ponerse )ás borrac%o que una cuba si se quedaba )ás tie)po" ,ero Iason parecía no tener prisa y
co)ent& divertido<
4 -ebo $elicitarlo por su pupila"
!asi con aprensi&n y )uy receloso, !%ristop%er repiti&<
4 8Belicitar)e:
4Sí" 0sted di+o que no )e avergonzaría y no lo %izo" ,ero debo ad)itir que )e derrot& en una partida de
cartas""" 5es una e1celente +ugadora7 A es una suerte que zarpen el +ueves, pues los pretendientes estarán pronto
cla)ando a su puerta" Sus )odales son encantadores" El sábado cena)os en la )ansi&n del gobernador y el
)is)o !laiborn se sinti& )uy atraído por ella, pero s&lo de $or)a plat&nica, )e co)prende usted, ya que es un
%o)bre devoto de su esposa" A el do)ingo la lleva)os a la &pera" #a &pera en sí no $ue un gran 31ito, pero
'icole sí lo $ue" Iuro que pens3 que tendría que abrir)e paso a la $uerza"
0n destello inde$inible brill& en los o+os de !%ristop%er, pero el tono glacial de su voz $ue incon$undible al
preguntar<
48A 'icole encontr& alguno que le agradara:
4Eso no podría decirlo" ,ero estoy seguro de que lo descubrirá por sí )is)o""" ella es, despu3s de todo, su
pupila"
49al vez" 4y brusca)ente ca)bi& de te)a4" Si ?onroe %a aceptado la sugerencia de !astlereag%, 8se %a
acordado ya d&nde se desarrollarán las negociaciones:
4 'o" Decuerde que ?onroe escribi& la respuesta %ace apenas un )es""" ni siquiera %a llegado a Inglaterra
todavía" 9a)bi3n %e)os no)brado una nueva co)isi&n< Io%n (da)s será el +e$e y los otros son un $ederalista
lla)ado Ia)es Bayard, el presidente de la !á)ara de Depresentantes, *enry !lay, Ionat%an Dussell y (lbert
/allatin" Binal)ente ?adison no)br& a !a)pbell para el puesto de /allatin co)o )inistro" Es un grupo
$or)idable"
4 8,ero lograrán algo: 4 inquiri& !%ristop%er, sarcástico"
4 Bien, /allatin y Bayard están en la corte del zar en estos )o)entos, al parecer %aciendo negociaciones de
paz con Inglaterra" 8>ui3n sabe lo que pueden lograr: 0sted, espero, tendrá )ás 31ito del que ellos %an
conseguido %asta a%ora"
Siguieron c%arlando unos )inutos )ás y resolvieron dos te)as de vital i)portancia" El pri)ero, y con )uc%o
el )ás $ácil, era una clave si)ple a disposici&n de Iason para cualquier noticia que quisiera enviar a !%ristop%er"
Sabiendo las di$icultades por las que pasaría el correo durante la guerra, %abía que tener en cuenta que las
cartas podrían no llegar nunca a Inglaterra" ,ero Iason qued& en que %aría lo i)posible para )antener a
!%ristop%er al corriente de los sucesos de 'ueva =rleans"
El segundo te)a era )ás di$ícil" El )edio de de+ar Inglaterra en un )o)ento en que estaba en guerra con los
Estados 0nidos $ue algo que discutieron con detalle" =bvia)ente, ning2n barco ingl3s zarpaba con destino a los
puertos nortea)ericanos" Si !%ristop%er tenía 31ito y conseguía docu)entos de valor, la rapidez sería de la
)ayor i)portancia, y no %abría tie)po para to)ar una ruta indirecta, co)o ir de un puerto a otro antes de zarpar
%acia los Estados 0nidos"
-espu3s de )uc%os razona)ientos y discusiones, se acord& que utilizarían los servicios de varios corsarios
que pululaban por las costas inglesas seg2n la in$or)aci&n que tenía Iason" !%ristop%er estuvo en todo de
acuerdo, pero se burl& de 3l, pues encontraba )uy divertido que los usara en vista de la opini&n que tenía de
#a$itte" ,ero Iason di+o en tono ta+ante<
45Mstos, )i +oven a)igo, son corsarios %onestos7 4 A !%ristop%er se )ordi& prudente)ente la lengua"
#o )ás di$ícil de todo era escoger el )o)ento oportuno"
'inguno tenía idea de cuánto tie)po pasaría !%ristop%er en Inglaterra y no se atrevieron a $i+ar una $ec%a
para el regreso" 9endrían que $i+ar varios días y %oras di$erentes en los cuales !%ristop%er pudiera to)ar contacto
con el barco nortea)ericano" Binal)ente se decidi& que cada )es, e)pezando desde el KU de abril, un corsario
per)anecería a la e1pectativa cerca de la costa de Susse1, en las pro1i)idades de la pequeña aldea de
Dottingdean" El barco quedaría anclado durante varias %oras desde el crep2sculo %asta la )edianoc%e, y partiría
si no se veía la señal de !%ristop%er en la playa" #a $ec%a ca)biaría a intervalos )ensuales, siendo un día )ás
tarde cada vez" El capitán lo ignoraría todo, e1cepto que debía recoger a uno o dos pasa+eros y luego %acerse a
la vela de in)ediato con destino a 'ueva =rleans" Se usaría una señal si)ple, co)o la luz de una linterna"
9al vez no era el )e+or plan 4resultaba arriesgado y de+aba )uc%o al azar4 pero $ue lo )e+or que se les
ocurri&"
Solucionado el proble)a a su satis$acci&n, to)aron otro vaso del @%is6y barato, y $ue s&lo cuando se ter)in&
la botella y a)bos estaban borrac%os cuando !%ristop%er y Iason e)pezaron a pasearse por las calles en
direcci&n a sus respectivos %ogares" *abía e)pezado a llover, y )aldiciendo por lo ba+o, !%ristop%er se ciñ& la
c%aqueta al cuerpo" (l verle, Iason se ec%& a reír"
4 Espere a llegar a Inglaterra, a)igo )ío" Espere %asta que llueva en Inglaterra"
CUARTA PARTE
El brib"# $ la %rra
F=dio y a)o" ,or qu3, tal vez os pregunt3is" 'o lo s3, pero siento y vivo ator)entado"G
!atulo
CAPÍTULO XXI
En $ebrero, )ientras la señora Eggleston y !%ristop%er se dedicaron a pulir el porte y el co)porta)iento de
'icole, #ondres se vio paralizado por las %eladas )ás prolongadas y severas que %abía su$rido desde %acía siglos"
El río 9á)esis entre el puente de #ondres y Blac6$riars se %abía convertido en un ca)ino de %ielo s&lido, y el
populac%o se paseaba por esa e1tensi&n %elada co)o si $uera la F!alle 93)panoG"
9odas las arterias que daban al río ostentaban en las esquinas grandes letreros donde se anunciaba que se
podía cruzar sin peligro, y al poco tie)po se levant& una $eria sobre el %ielo" Bue algo digno de verse" #as casetas
de los panaderos, carniceros, barberos y cocineros se apiñaban cubri3ndolo todo" *abía colu)pios, puestos de
libros, boleras, +ugueterías""" e1acta)ente igual que en una $eria co)2n" #a F/ran *eladaG ter)in&, pero le
siguieron nevadas e1traordinarias que continuaron sin interrupci&n durante seis se)anas"
El tie)po era a2n atroz uno de los 2lti)os días de )arzo, cuando !%ristop%er y su grupo dese)barcaron en
Inglaterra" ?aldiciendo el viento y la lluvia, !%ristop%er consigui& llevarlas rápida)ente al /rillions, un %otel de
)oda, en la calle (lber)arle"
En con+unto, los tres pri)eros )eses de 181T %abían sido penosos y g3lidos en Inglaterra, pero )ás allá de
esa turbulenta cortina de nieve y %ielo, al otro lado del !anal de la ?anc%a, el i)perio de 'apole&n se derru)baba"
Sc%@arzenburg conducía a los austriacos y von BlPc%er a los prusianos al )is)o centro de ,arís" Eellington
derrotaba a Soult en 9oulouse, y el V de abril de 181T, 'apole&n aceptaba su derrota y abdicaba" (bandon& ,arís a
)edianoc%e ca)ino de su e1ilio en la isla de Elba, y #uis de Borb&n, que %abía enve+ecido y engordado en el
destierro, era a%ora rey de Brancia, #uis R;III"
En abril lleg& a su $in el invierno )ás cruel desde %acía siglos, así co)o la larga guerra contra 'apole&n" En
Inglaterra el +2bilo popular se )ani$estaba en las escarapelas blancas de los so)breros y en los blancos
estandartes de los Borbones enarbolados por todas partes" ( pesar de la at)&s$era $estiva que reinaba por doquier,
ni !%ristop%er ni 'icole tuvieron la sensaci&n de %aber vuelto al %ogar" Era co)prensible en el caso de 3l, que
%abía partido de )ala gana y ba+o circunstancias crueles y penosas" Inglaterra no era sino un país e1traño para 3l,
y ade)ás a%ora se encontraba en guerra con su propia patria de adopci&n" 'icole, por su parte, no tenía
senti)ientos )uy arraigados por Inglaterra, ya que ta)bi3n la %abía abandonado siendo casi una niña %acía
)uc%os años" ,ero la alegr& salir del con$ina)iento del barco, donde la cercanía constante de !%ristop%er durante
el larguísi)o via+e $ue una verdadera tortura para ella"
-e los tres, s&lo la señora Eggleston estaba en realidad $eliz por el regreso" Ella sí estaba de nuevo en el
%ogar, 5A tenía a 'icole y !%ristop%er con ella7 -urante la se)ana que sigui& a su llegada a la ciudad se dedicaron
a e)paparse de las 2lti)as noticias y de los c%is)es que circulaban por #ondres" !%ristop%er oy& con cierta pena
la noticia de la abdicaci&n de 'apole&n" #a guerra con el i)perio $ranc3s %abía llegado a su $in y a%ora las tropas
británicas estaban libres para servir en ()3rica" ?aldi+o lleno de a)argura la necesidad de actuar con cautela" ,or
el )o)ento no podía %acer )ás que sonreír y representar el papel del %i+o pr&digo que retorna a su tierra natal"
#a pri)era se)ana de abril pas& con rapidez" !%ristop%er se dedic& a una gran variedad de asuntos que,
aunque triviales, le e1igían )uc%o tie)po, co)o ver a un banquero de la ciudad, establecer su cr3dito, alquilar un
carrua+e con caballos, seleccionar un agente para los negocios que podrían presentársele y, sobre todo,
acostu)brarse al a)biente de una ciudad e1traña"
?uy pronto las da)as descubrieron las delicias de las tiendas de Bond Street, y despu3s de vencer cierta
resistencia por parte de la señora Eggleston, se dedicaron a agregar unas cuantas bagatelas a sus guardarropas"
,ara entretenerlas, !%ristop%er las suscribi& a la Biblioteca !olburn y %asta las aco)pañ& a visitar algunos lugares
de inter3s co)o la /alería 'acional, el ?useo de #ondres y los ani)ales salva+es que se e1%ibían en E1eter, por
no)brar unos pocos"
Sin e)bargo, entre las actividades de !%ristop%er %ubo dos o)isiones notables y curiosas< no %izo uso de
ninguna de sus cartas de presentaci&n ni se es$orz& por encontrar a los tutores de 'icole" En su segundo día en
#ondres, sin e)bargo, realiz& una discreta visita a So)erset *ouse, instituci&n )onu)ental donde se registraban y
conservaban todos los naci)ientos, )atri)onios y de$unciones y descubri&, para su gran alivio y satis$acci&n, que
Si)on Sa1on era a2n el se1to bar&n de Sa1ony" Su abuelo vivía, y no por pri)era vez !%ristop%er se pregunt&
c&)o recibiría la noticia de su regreso ese anciano irascible"
Sin e)bargo, se guard& bien de co)entar nada al respecto y aparte de averiguar que Si)on Sa1on estaba
actual)ente en su residencia de #ondres, no %izo nada para provocar un encuentro entre ellos" Estaba ocupado
adaptándose a #ondres, descubriendo la disposici&n de áni)o de las )asas, $a)iliarizándose con la ciudad y
e)papándose de las corrientes, ru)ores y noticias que corrían co)o un reguero de p&lvora" -espu3s de alrededor
de diez días co)prendi& que no podía per)anecer )ás en las so)bras"
Su pri)era visita o$icial $ue a (le1andre Baring, director de la i)portante instituci&n bancaria de *ope y
Baring que atendía los intereses nortea)ericanos en Europa" Baring era, ade)ás, un )ie)bro destacado del
,arla)ento que %abía llevado a cabo una vigorosa ca)paña contra la guerra con los Estados 0nidos y por la
abolici&n de las ne$astas &rdenes de la (sa)blea que daban a /ran Bretaña el derec%o de interceptar los barcos
nortea)ericanos y llevarse a quienquiera que se les anto+ara" Decibi& cordial)ente a !%ristop%er, y tras o$recerle
asiento, cigarros y un re$rigerio, procedi& a leer la carta de presentaci&n de ?onroe" #evantando la vista de la carta,
recalc&<
4 'o es )i intenci&n desalentarle, pero por el )o)ento es )uy poco lo que puedo %acer por usted" Su
estancia aquí es e1trao$icial y todavía esta)os en guerra" ,uedo introducirle en sociedad, pero )e te)o que s&lo
%asta allí podrá llegar )i in$luencia"
!%ristop%er asinti& con los o+os )uy brillantes
4 -esde luego" 'o es )ás de lo que esperaba y )e doy cuenta de sus di$icultades" 4Sonri&4" S&lo con$ío que
usted contin2e con sus es$uerzos en $avor de nuestro país en el ,arla)ento"
4 ,uede estar tranquilo en ese punto, pero es una situaci&n detestable que no puede ca)biarse con $acilidad"
(l )enos vosotros %ab3is no)brado una co)isi&n para las negociaciones de paz" 4!on una sonrisa )elanc&lica,
añadi&4< =+alá que nosotros los británicos %aga)os lo )is)o y esco+a)os por $in un sitio para llevar a cabo las
conversaciones"
4 5,erdone usted7 Ao tenía entendido que el lugar para las conversaciones %abía de ser /ote)burgo, en
Suecia 4e1cla)& !%ristop%er, sorprendido"
4 'o, ya no es allí" (l principio así era, pero a%ora e1iste un )ovi)iento, -ios sabe por qu3, para trasladar las
conversaciones a /ante, en Blandes =riental 4 e1plic& Baring"
4 !o)prendo 4 )usit& !%ristop%er lenta)ente 4" A este ca)bio de lugar de)orará sin duda unos cuantos
)eses el co)ienzo de las conversaciones, o por lo )enos varias se)anas"
4 Eso )e te)o" ,ero tenga presente que /ran Bretaña desea la paz"
!%ristop%er asinti& con cortesía, poco dispuesto a discutir sus puntos de vista, que eran )uy di$erentes"
Baring, despu3s de todo, era )ie)bro del ,arla)ento británico, y co)o tal, aunque deseara la paz, debía velar por
los intereses de su propio país" !%ristop%er parti& poco despu3s sin %aber agregado )uc%o )ás" Degres& a sus
%abitaciones en /rillions y pas& varios )inutos paseándose por su elegante sal&n privado"
Era posible que /ran Bretaña deseara la paz, pero no antes de otra resonante victoria en 'ortea)3rica" 0n
golpe )aestro que enseñase a esos desvergonzados s2bditos coloniales de antaño qui3n era la verdadera
potencia" El %ec%o de que el lugar para las conversaciones de paz estuviera en duda todavía, apuntaba a una
de)ora segura" (unque ?onroe y !astlereag% acordaron $inal)ente concertar negociaciones directas y los
nortea)ericanos ya %abían no)brado sus delegados, parecía que /ran Bretaña no %abía %ec%o nada, creando, en
consecuencia, )ás retrasos" 0na de)ora que tal vez les per)itiría capturar 'ueva =rleans" !%ristop%er resopl&
con desd3n" (unque dependía de 3l encontrar pruebas contundentes, )aldi+o el %ec%o de no poder %acer )uc%o
por a%ora, e1cepto introducirse en la vorágine de la sociedad británica y esperar toparse por azar con algo o alguien
que le brindara la in$or)aci&n deseada"
Se reuni& con las da)as en la sala de estar de las %abitaciones que les %abían asignado" Era la %ora del t3 y
esperaba co)partirlo con ellas" Bue la señora Eggleston quien sac& a relucir el te)a<
48!uándo ire)os a visitar a tu $a)ilia, !%ristop%er: Aa %e)os pasado una se)ana en #ondres y considero
que es una descortesía por nuestra parte no %aber avisado a ning2n )ie)bro de tu $a)ilia de nuestra llegada"
!%ristop%er la )ir& con cierta consternaci&n" Evitaba a su $a)ilia porque no se sentía seguro de poder
soportar las posibles recri)inaciones y las terribles repercusiones que se)e+ante visita pudiera acarrear" 8!&)o
iría a reaccionar su abuelo al enterarse de su presencia en #ondres: 8A Dobert""" el querido y bondadoso tío
Dobert""" tra)aría alg2n nuevo co)plot para des%acerse de 3l: Su $a)ilia era una co)plicaci&n que no necesitaba
por a%ora, )edit&"
,or desgracia, la señora Eggleston estaba dispuesta a insistir<
48A bien, !%ristop%er: 4pregunt& al ver que 3l se )antenía en silencio"
(%ogando un +ura)ento contra las vie+ecitas entro)etidas y sabiendo al )is)o tie)po que tenía raz&n, le
contest& con cierta reticencia<
4Supongo que podría presentar)e en !avendis% Square esta )is)a noc%e y al )enos de+ar una tar+eta si no
%ay nadie en la casa"
#a señora Eggleston le ec%& una )irada inquisitiva, pero antes de que pudiera seguir con el te)a, 'icole
$or)ul& las preguntas que tanto ella )is)a co)o !%ristop%er %abrían pre$erido ignorar<
4 8?is tíos están al tanto de )i regreso: 8#es %as escrito o debo %acerlo yo )is)a:
9a)bi3n a 'icole le %abía agradado vivir sin prop&sito $i+o durante todo ese tie)po, pero la pregunta tan
atinada de la señora Eggleston le %izo i)posible seguir eludiendo su propia a)bigua situaci&n"
!%ristop%er +ur& por lo ba+o ante la pregunta inesperada de 'icole" -eliberada)ente %abía evitado in$or)ar a
los ?ar6%a) del regreso de su sobrina debido a un proble)a que le de+aba perple+o< le resultaba i)posible soportar
la idea de que 'icole no per)aneciese ba+o su protecci&n" Se di+o con severidad que ese senti)iento pasaría
pronto, que la raz&n de que e1istiera se debía a los largos años que %abían pasado +untos, a las aventuras
co)partidas en alta )ar. la %abía visto crecer, la %abía ayudado a )adurar del i)petuoso 'ic6 a la señorita
e1tre)ada)ente deseable que estaba sentada delante de 3l"
A co)o la )ayoría de los caballeros en$rontados a dos da)as deter)inadas a $or)ular preguntas
inconvenientes, se sentía acosado y un tanto e1asperado"
4 5'o, no les %e in$or)ado, )aldici&n7 5'o )e %abía dado cuenta de que estabas tan ansiosa por volver a su
seno7 4 Estaba siendo in+usto, y se arrepinti& al instante de las provocativas palabras que %abían salido de sus
labios"
#os o+os de 'icole se oscurecieron de c&lera y la señora Eggleston asu)i& de in)ediato el papel de
conciliadora"
4 Estoy segura de que 'icole no %a querido decir nada por el estilo, y la verdad, !%ristop%er, no deberías
utilizar ese lengua+e delante de da)as"
Depri)iendo con gran es$uerzo la ira ine1plicable que crecía dentro de 3l, di+o con voz apretada<
4=s pido )il disculpas" A ya que estáis descontentas con )i proceder, )e ocupar3 in)ediata)ente de
cu)plir vuestros deseos" 4Sin )ás, se inclin& con rigidez y se )arc%& de allí"
45;aya7 4e1cla)& la señora Eggleston, bastante sorprendida por aquel estallido de )al genio4" 8>u3 le pasa a
!%ristop%er: Ia)ás le %abía visto actuar de este )odo"
F'o sabe usted ni la )itad de lo que es capaKG, pens& 'icole, $uriosa" -e+& la taza de t3 sobre el platillo con
un golpe seco revelando su irritaci&n"
?as la sonrisa que le brind& a la señora Eggleston un segundo )ás tarde $ue tan a)able co)o podía
esperarse de una señorita bien nacida" !on un encantador encogi)iento de %o)bros, co)ent& en tono ligero<
4 9al vez no se encuentra bien, o podría ser que la visita que e$ectu& a las o$icinas del señor Baring no
resultara de su agrado" 'o pode)os saberlo"
#a señora Eggleston acept& la e1plicaci&n con reservas"
4Sí, supongo que puede ser eso" 5Sin e)bargo, presiento que detrás de su indecoroso estallido de )al genio
se esconde algo )ás que una )añana desperdiciada7
,or supuesto la señora Eggleston %abía acertado" !%ristop%er, para su gran consternaci&n, se veía obligado
a %acer cosas que no deseaba" (l abandonar a las da)as, )aldi+o su )ala suerte por %aber puesto los o+os en
'icole (s%$ord, en su )adre 4 5esa )aldita y cautivadora (nnabelle7 4, en su tío Dobert y en Iason Savage"
0na vez en sus %abitaciones, dedic& las %oras siguientes a redactar cartas a los ?ar6%a), que ter)inaban,
ine1orable)ente, retorcidas y arro+adas al %ogar vacío" 'o tenía ning2n prete1to ni )otivo para no %aberles avisado
antes del regreso de 'icole" A co)o sabía a la per$ecci&n, cuanto )ás tie)po de+ara pasar sin noti$icarles la
presencia de la +oven en #ondres, )ás sospec%as recaerían sobre su %istoria" Estir& la )ano en busca de una
nueva %o+a de papel y luego, soltando una )aldici&n, la estru+& entre las )anos y la arro+& le+os de sí"
(l $in %ubo de reconocer que no iba a escribirles a los parientes de 'icole, por lo )enos no por a%ora, y la
raz&n para no %acerlo era asunto suyo" 5A que se llevara el diablo a quien le cuestionara esa decisi&n""" 'icole
inclusive7
Era i)posible, lo sabía, )antenerla en la casa de un %o)bre soltero por )ás tie)po, aun con la co)pañía de
la señora Eggleston" #egal y %asta )oral)ente, debía %aberles escrito en cuanto pisaron Inglaterra, y una vez que
sus tutores supieran d&nde estaba 'icole, 3l no podría %acer nada para evitar que se la llevaran de su lado"
!%ristop%er %abía intentado aplazar lo )ás posible el encuentro tanto con su $a)ilia co)o con los tutores de
'icole, pero se le estaba acabando el tie)po" (bsorto en sus pensa)ientos, clav& la )irada en el brillo de sus
botas altas" Si actuaba solo no tendría esperanzas de %acer nada por 'icole" ,ero su abuelo era un lord, y si todo lo
que 'icole le %abía contado a (llen era verdad, lord Sa1on sin duda podría e+ercer gran in$luencia en bene$icio de la
+oven" 8Su$iciente tal vez para conseguir que 'icole quedara libre de su tutela: ,osible)ente" ,ero entonces surgía
otro proble)a< si a los ?ar6%a) se les despo+aba de su autoridad sobre ella y su vasta $ortuna, 8qui3n ocuparía su
lugar:
Si llegaba a contraer )atri)onio, su esposo %eredaría esos bienes, pens& distraída)ente" (l darse cuenta
del %ilo de sus pensa)ientos, dio un respingo co)o si alguien le %ubiese asestado una puñalada por la espalda"
8Esposo: 8-e 'icole:
5Santo cielo, no7 5Era ridículo7 Se tenían )utua antipatía, salvo esa e1traña quí)ica que generaban sus
cuerpos y eso, pens& con desd3n !%ristop%er, eso se debilitaría %asta desaparecer" 'o, de$initiva)ente no le
o$recería el )atri)onio co)o salida a sus di$icultades" 'o encontr& ninguna soluci&n sentado en su %abitaci&n, pero
sí lleg& a una decisi&n< buscaría a su abuelo in)ediata)ente"
#la)& a *iggins y se visti& con especial cuidado para la entrevista< pantalones gris claro, c%aleco blanco y
c%aqueta negra de terciopelo con botones dorados" El espeso cabello oscuro, algo )ás largo de lo que dictaba la
)oda, $ue cepillado %asta brillar co)o el ala de un cuervo al sol" !on su cuerpo alto y elástico, $acciones
aristocráticas y $ir)es, y su elegante desenvoltura, era un +oven que enorgullecería a cualquier abuelo""" 8pero
enorgullecería a lord Sa1on:
-iversas e)ociones asaltaron a !%ristop%er al acercarse a la i)ponente )ansi&n de !avendis% Square" 'o
te)ía a su abuelo ni a Dobert, pero sentía ciertos recelos y se encontraba inquieto" Si)on era )uy capaz de
%acerle arro+ar de su casa y Dobert, si veía la posibilidad de salir i)pune, no vacilaría en identi$icarle co)o desertor
de la (r)ada Deal"
Irgui& la cabeza con arrogancia" Si Si)on no quería reconocerle, que se $uera al diablo" Sin e)bargo, en lo
)ás pro$undo de su ser ansiaba %acer las paces con su abuelo"
9ras dar un golpe corto y seco a la pesada puerta de roble, $ue recibido con a)able desd3n por un
)ayordo)o )uy tieso, quien, sin %acer ning2n co)entario, le %izo pasar y to)& su tar+eta de presentaci&n"
Bingiendo indi$erencia, !%ristop%er di+o rápida)ente<
4>uisiera ver a lord Sa1on a%ora )is)o, si es que se encuentra en casa" ,uede decir que es por un asunto
personal"
*ubo un $ugaz destello de inter3s en los o+os descoloridos del )ayordo)o al leer el no)bre i)preso en la
tar+eta"
4Si aguarda aquí, señor, ver3 si lord Sa1on está libre para recibirle 4di+o antes de desaparecer por el largo
corredor blanco y dorado"
(%ora que $altaban escasos instantes para el reencuentro, se i)pacient& y, desasosegado, )idi& el suelo
lu+osa)ente e)baldosado con pasos cortos y nerviosos, sin reparar siquiera en la elegancia del a)biente que le
rodeaba"
Se puso tenso de repente al oír una puerta que se abría de golpe y el rugido de una voz que nunca %abía
olvidado<
4 8-&nde diablos está: 5Eres un necio cabeza %ueca7 5'o le %agas esperar co)o si $uera un pordiosero""" es
)i nieto que %a I vuelto al %ogar7
0n %o)bre alto vestido de etiqueta )uy si)ilar a la ropa de !%ristop%er, con o+os lla)eantes co)o oro
bruñido, la tez oscura surcada de arrugas y )arcada por el tie)po, y espeso cabello oscuro irru)pi& en el
vestíbulo" El parecido entre ellos, Si)on y !%ristop%er, era increíble" Este se vería así dentro de cuarenta años.
para Si)on era co)o aso)arse al pasado y ver su propio rostro liso y $ir)e devolvi3ndole la )irada" Se produ+o un
brusco silencio" ()bos se estudiaron sin pronunciar palabra" !%ristop%er, con el coraz&n palpitante, repri)ía una
sonrisa i)paciente )ientras el +2bilo ree)plazaba sus antiguos te)ores"
4Bueno 4di+o el anciano con irritaci&n4, veo que %as vuelto, y ya era %ora de que lo %icieras"
(%ora sí los labios de !%ristop%er se torcieron en una a)plia sonrisa"
45Eso )is)o creo yo7 0sted está igual, señor, si puedo decirlo" #uego se desvaneci& la sonrisa y los o+os de
!%ristop%er escudriñaron aquellas $acciones tan conocidas y queridas"
4 ,or lo que %abía oído decir, esperaba encontrarle )uy ca)biado 4co)ent& !%ristop%er lenta)ente4" ?e
alegra verle con salud, señor"
=bservándole por deba+o de las espesas ce+as, sin poder ocultar su regoci+o, Si)on replic& con voz tonante<
4Iovencito desconsiderado, 8por qu3 desapareciste de ese )odo: 5!asi )e )andas a la tu)ba7 5A a%ora
tienes la des$ac%atez de preguntar por )i salud7 5Ba%7 59engo ganas de ec%arte con ca+as deste)pladas de )i
casa7
#as palabras apenas %abían salido de su boca cuando se volvi& con brusquedad al )ayordo)o que
aguardaba sus &rdenes y le grit&<
4 A t2, cabezota, 8por qu3 te quedas a%í parado: 5Encárgate de que preparen %abitaciones para )i nieto7 4 #a
)irada $eroz se volvi& sobre !%ristop%er y pregunt& en tono perentorio4< 8-&nde están tus )aletas y el equipa+e:
5'o )e digas que %as via+ado sin nada7
Sin de+arse perturbar por el tono )itad eno+ado, )itad conciliador de su voz, !%ristop%er respondi& con
tranquilidad<
4 Estoy por el )o)ento en el /rillions, y antes de que %aga )ás planes, debo advertirle que no estoy solo"
4 8!asado, e%: Bien, )e alegro )uc%o, di+o" Sie)pre que ella sea una buena c%ica, por supuesto" 'o
per)itir3 la entrada a esta casa de nada que deba pasar por la aduana, 5sea o no tu esposa7 5,ero ven7 5Entra en
)i estudio7
#a )ano $ornida del anciano le to)& de un brazo, )ientras con la otra le daba una vigorosa pal)ada en la
espalda" ()bos pasaron al interior del estudio"
4 5>ue )e condenen, )uc%ac%o, pero 3sta es una gratísi)a sorpresa7 4 )usit& al $in co)o si le arrancaran las
palabras de lo )ás %ondo de su ser"
( solas volvieron a observarse )utua)ente" !%ristop%er co)prendi&, apenado, que su abuelo %abía
ignorado co)pleta)ente lo que %abía sido de su vida %asta aquel )o)ento, y se encontr& sin saber qu3 decir"
8>u3 se podía e1presar despu3s de casi quince años de ausencia:
Si)on ta)bi3n se $or)ulaba una pregunta parecida, pero por el )o)ento no necesitaba palabras" Se
contentaba con regalarse los o+os con aquellas $acciones a)adas que %abía te)ido no volver a ver +a)ás" A estaba
orgulloso de lo que veía" /racias a -ios, el )uc%ac%o estaba a salvo, pensaba" ( salvo y de regreso al %ogar"
!on gesto adusto para ocultar la e)oci&n que le e)bargaba, Si)on orden&<
45Si3ntate7 5'o te quedes a%í )irándo)e7 4Se enca)in& a los licores que %abía en un rinc&n del sal&n y sirvi&
generosas raciones de coñac $ranc3s en $inas copas de cristal" #e o$reci& una a !%ristop%er y se sent&" -espu3s de
to)ar un trago, Si)on pregunt& directa)ente 4< Bien, a%ora, +ovencito, di )e por qu3 escapaste de esa )anera"
5-ebiste co)prender que se )e pasaría el en$ado7 5!ondenaci&n, )uc%ac%o7 -e %aber esperado, te %abría
e1plicado las cosas"
Sorprendido, !%ristop%er le )iraba sin co)prender"
4 8E1plicar)e las cosas:
4 5'atural)ente7 ?aldici&n, !%ristop%er, 8qu3 %abía de %acer yo sino darle la raz&n a (drian (s%$ord: (%í
estaba (nnabelle, llorando co)o una ?agdalena, +urando que la %abías violado" (drian estaba dispuesto a )atarte,
y yo no tuve )ás re)edio que actuar co)o lo %ice" 4 *abía un tono de s2plica en la voz del anciano4" S3 que $ui
)uy duro contigo y que no te lo )erecías" 4 *izo una pausa al advertir la )irada azorada de !%ristop%er4" 9uve que
decir lo que te di+e""" no podía, ba+o ning2n concepto, decirle a (drian que su esposa era una )entirosa y una
libertina que se abría de piernas con la )ayor $acilidad""" 5A que su a)ante era )i %i+o, no )i nieto7
?udo de aso)bro, !%ristop%er le )ir& con $i+eza" ,or 2lti)o %abl& con voz ronca<
4 8#o sabía usted:
45'atural)ente7 'o que planearan usarte co)o c%ivo e1piatorio" ,ero ya %acía alg2n tie)po que )e %abía
dado cuenta de que e1istía una relaci&n a)orosa entre Dobert y (nnabelle, y que se aprovec%aba de ti y alentaba
tu ena)ora)iento de )uc%ac%o" ( pesar de todo, nunca sospec%3 que se proponían ponerle los cuernos a (drian
y %acerle creer que t2 eras el a)ante" 4 #uego añadi& con pesar4< Sincera)ente, +a)ás pens3 que t2 cargarías con
las culpas" Ser3 %onesto""" estaba $urioso contigo por ser se)e+ante necio ro)ántico, con (nnabelle y Dobert por
crear aquella situaci&n y con)igo )is)o por no %aber salido antes al paso de aquel plan )aquiav3lico y cortarlo de
raíz" 4!lavando los o+os apenados en !%ristop%er, pregunt& suave)ente 4< 8Era tan necesario para ti desaparecer
de ese )odo: 9endrías que %aber co)prendido que +a)ás te %ubiese condenado sin antes oír tu versi&n de los
%ec%os""" tu versi&n y a solas" 8,or qu3 nunca )e enviaste noticias tuyas durante todos estos años: 8,ensabas
que no )e interesaría saber algo de ti: 8,udiste creer que no )e volvería )edio loco de preocupaci&n:
Era el )o)ento )ás e)barazoso de la vida de !%ristop%er, de ninguna )anera lograría +usti$icar su actitud
de todos esos años" Era obvio que Si)on no sospec%aba que Dobert casi lo %abía vendido co)o un esclavo, ni
sabía, al parecer, de su intento de verlo %acía cinco años para reconciliar sus di$erencias" ,or )ás que odiara y
despreciara a su tío, no podía delatarlo ante Si)on" Si)ple)ente no podía volver para di$a)ar a su 2nico %i+o vivo"
Si le revelaba toda la verdad, su abuelo quedaría destrozado, así que !%ristop%er lleg& a una decisi&n ina)ovible<
lo que %abía entre su tío y 3l quedaría en secreto entre los dos" ?irando con $i+eza a los o+os de su abuelo y con una
sonrisa )elanc&lica en los labios, le )inti&<
4 ?e te)o, señor, que to)3 su palabra al pie de la letra cuando di+o que no deseaba ver)e nunca )ás"
Se de)ud& el rostro de Si)on y !%ristop%er )aldi+o su torpe lengua" #e rog& sincera)ente<
4Se lo suplico, señor, no se en$ade" ?i propia insensatez $ue la causante de toda esta situaci&n y a )í )e
llevaban los de)onios cuando le abandon3" 'adie podría %aber i)pedido que %iciera lo que %ice aquel día""" ni
siquiera si )e %ubiese lla)ado de nuevo a su lado un instante despu3s le %abría prestado atenci&n" 'o se culpe" 4
;iendo que la angustia se desvanecía de su rostro arrugado, !%ristop%er continu& en tono ligero4< 9odo condu+o al
bien a la larga" *ice co)o )uc%os otros +&venes y o$recí )is servicios a la ar)ada" -ebo decir que )e %a ido
bastante bien y que )i decisi&n no $ue errada, aunque %e vivido precaria)ente a veces"
4 #a ar)ada, 8e%: 4 estall& Si)on )ientras sus o+os escudriñaban el rostro de !%ristop%er"
=diándose intensa)ente, 3ste respondi&, i)perturbable<
4Sí" -espu3s de salir de casa, )e dirigí co)o un loco a la pequeña aldea detrás de Beddingtons !orner" A
)e top3 por casualidad con varios )arineros de per)iso" #a vida que llevaban sonaba tan e1citante que antes de
pensarlo siquiera, )e %abía alistado" 4(greg& en tono $ir)e4< A +a)ás lo %e la)entado, señor, e1cepto por %aber
partido de su lado con tanta a)argura en el al)a"
Si)on desec%& sus palabras con un ade)án"
4 5Basta7 9odo eso pertenece al pasado, y a%ora estás de nuevo en casa" ?enos )al 4gruñ&4" Eres )i
%eredero, no lo olvides" !uando yo )uera, tuyo será el título y todo lo que va con 3l"
Se le ocurri& de nuevo que Dobert podría %aber tenido otro )otivo )ás siniestro para des%acerse de 3l y
desear su )uerte" #a $ortuna de los Sa1on era in)ensa y nada despreciable" El título de bar&n de Sa1ony era )uy
antiguo y respetado y enorgullecería a cualquier %o)bre que lo ostentara""" pero 8)ataría Dobert por 3l:
'ada en las $acciones de !%ristop%er traicion& sus pensa)ientos"
4 ?i regreso es de)asiado reciente para que %able)os de su )uerte" !on$ío en que pasarán )uc%os años
antes de que )e convierta en lord Sa1on"
45Ia7 5,oco te i)porta, si %ubiese )uerto en cualquier )o)ento en estos años t2 nunca lo %abrías sabido7 5(l
)enos puedo e1culparte de estar sospec%osa)ente interesado en el estado de )i salud7 4 resopl& Si)on"
!%ristop%er sonri&< Si)on ocultaba sie)pre lo que sentía real)ente detrás de una apariencia %osca y a
veces %asta ruda"
Su abuelo +a)ás de+aría que supiera la intensidad de sus e)ociones por la reaparici&n de su nieto )ayor" #o
)ás cerca que podía llegar eran esos co)entarios, co)o de disculpa, concernientes a los %ec%os que condu+eron
al ale+a)iento de !%ristop%er y esas preguntas llenas de reproc%es sobre el paradero de su nieto durante todos
esos años"
(l ver la sonrisa displicente de !%ristop%er, Si)on estall&<
4Sí vas a regresar para quedarte a%í sentado sonriendo co)o un idiota sería pre$erible que volvieras a
)arc%arte"
0n incontrolable estallido de carca+adas recibi& esas palabras, y despu3s de un )o)ento de o$uscaci&n,
Si)on ta)bi3n sonri& con cierta reticencia"
45(%ora basta ya de eso, de)onio, y cu3nta)elo todo7
-esapareci& parte de la alegría de !%ristop%er y titubeando a veces, pero ciñ3ndose lo )ás posible a la
verdad, entretuvo a su I abuelo con sus aventuras" #a e1tensa narraci&n se to)& di$ícil en ciertas partes,
especial)ente al tratar de e1plicar por qu3, despu3s de alistarse en la )arina con tanto entusias)o, tuvo que
desertar del barco y no volver )ás a Inglaterra" Si)on, desde luego, desaprob& con vigor el %ec%o de que
!%ristop%er %ubiese abandonado una carrera naval con tanta $acilidad" A 3l, al no poder i)plicar a Dobert, no podía
+usti$icar sus acciones" (sí que se li)it& a encoger sus anc%os %o)bros y di+o<
4 *abía cu)plido un período y %ec%o )i aprendiza+e. andando el tie)po descubrí que la vida de un )arinero
británico no era para )í"
45A natural)ente, +a)ás se te pas& por la cabeza que yo podría %aber conseguido que te convirtieran en
o$icial7 4replic& Si)on con a)argura 4" 5?aldita sea, !%ristop%er7 Si )e %ubieses escrito, )e %abría encargado con
gusto de ver que te pusieran en el lugar apropiado" 9e lo aseguro, se )e %ace cuesta arriba pensar en un nieto )ío,
)i %eredero, co)o un %u)ilde )arinero, 5cuando a%ora ya podrías ser capitán o )ás a2n7 50n Sa1on, el $uturo
bar&n de Sa1ony, un )odesto )arinero7 5>u3 vergPenza7
=ciosa)ente, !%ristop%er se pregunt& c&)o reaccionaría e anciano si llegara a enterarse de que no s&lo
%abía sido un )odesto )arinero 5sino ta)bi3n un pirata7 -urante las %oras siguientes urdi& un relato co%erente e
ingenioso de barcos )ercantes, de c&)o %abía %ec%o una $ortuna en 'ueva =rleans y de su deseo de volver al
%ogar" ?encion& a la ligera sus andanzas de corsario, de+ando la i)presi&n de que la )ayor parte de sus riquezas y
tierras provenían de su buena suerte en las )esas de +uego, lo cual, en realidad, era cierto en la )ayoría de los
casos" A co)o todas las noc%es ca)biaban de )ano in)ensas $ortunas de ese )is)o )odo en las )esas de
+uego de los clubes de ,all ?all, no resultaba nada degradante"
!uando concluy& su relato, Si)on le )ir& $i+a)ente a los o+os durante unos segundos que le parecieron un
siglo, y !%ristop%er se pregunt& %asta qu3 punto %abría creído la %istoria su abuelo"
( decir verdad, Si)on estaba convencido de que lo 2nico cierto de toda esa $ábula era la parte re$erida a
c&)o %abía ganado dinero en el +uego. en cuanto al resto, aunque podría ser verdad, se reservaba su opini&n, pues
a pesar de un intervalo de quince años, detectaba cierta $alsedad en el relato de !%ristop%er" ,ero Si)on era astuto
y se reserv& sus dudas"
4 (l )enos %as tenido el sentido co)2n de regresar a tu %ogar"
!%ristop%er estuvo en un tris de señalar que estaba s&lo de visita y que a%ora era su %ogar la plantaci&n de
#ouisiana" ,ero era i)pensable decir se)e+ante cosa" 9endría que esperar y con$iar en que )ás adelante pudiera
%acerle entender que no regresaría a su antigua vida en Inglaterra" ,or suerte, Si)on no continu& con el te)a, pero
abord& otro tan delicado co)o aquel<
4 ;ea)os 4orden& Si)on4, %e notado que no %as )encionado a tu esposa" 8,or qu3:
!on una sonrisa apaciguadora, !%ristop%er respondi&<
4 ,orque no tengo esposa, señor" -ebo e1plicarle )i situaci&n con )ás detalle"
4Bien, sigue adelante entonces, no pierdas el tie)po"
!%ristop%er co)enz& a %ablar del encuentro $ortuito con la señora Eggleston y 'icole (s%$ord, pero apenas
%abía )encionado el no)bre de la pri)era cuando advirti& una e1presi&n )uy peculiar en el se)blante de Si)on"
48#etitia Eggleston: 4e1igi& Si)on, i)paciente4" 8#etty, sabes d&nde se encuentra:
Sorprendido, !%ristop%er balbuce&<
48#etty: 8Se re$iere a la señora Eggleston:
45?aldici&n, por supuesto que sí7 5'unca la lla)3 de otro )odo en )i vida7 A si ella, una +ovencita tan
arrebatada y te)pera)ental se %ubiese de+ado convencer""" 4Si)on se interru)pi& de golpe para lanzar )iradas
$eroces a su nieto que le )iraba perple+o4" 5'o te de+es engañar por esos aires de )osquita )uerta que tiene7 5,ero
era la )u+er )ás terca del )undo y yo un +oven necio, arrogante y de genio vivo7 5Ella pudo %aber sido tu abuela7
(turdido, se qued& )irando $i+a)ente a Si)on, sin poder asi)ilar la idea de que la digna y dulce señora
pudiera %aber sido cali$icada alguna vez de arrebatada y te)pera)ental y que su abuelo, aquel %o)bre
)al%u)orado y gruñ&n, %ubiese conte)plado la posibilidad de casarse con ella" 9odo aquello le de+aba
estupe$acto" 9rag& saliva y pregunt& d3bil)ente<
4 8Estaban co)pro)etidos:
4Sí" 5?aldici&n, acabo de decírtelo7 ,ero tuvi)os una pelea atroz por algo insigni$icante, y yo salí co)o un
energ2)eno +urando que no volvería a verla +a)ás" -os se)anas despu3s, por puro despec%o, le propuse
)atri)onio a tu abuela" 5Mse, )uc%ac%o, $ue el error )ás grande de )i vida7
Bascinado por aquella parte de la %istoria $a)iliar, desconocida para 3l, !%ristop%er le i)puls& a seguir<
48A entonces:
Si)on se agit& inc&)odo"
4 'unca a)3 a tu abuela, no lo negar3, pero las personas de nuestro rango raras veces se casan por a)or y
$ui bueno con ella" ,ero #etty $ue sie)pre la 2nica )u+er para )í" 4 Eno+ado, )ascull&4< 5Sin e)bargo, podría
%aberla estrangulado el día que se cas& con ese sinvergPenza de Eggleston7
Si)on clav& la )irada en la copa de coñac intacta en su )ano y sus o+os re$le+aron toda la a)argura que
sentía"
4 5'o co)etas el )is)o error, )uc%ac%o7 5*e tenido que su$rir por )is acciones y causado dolor ta)bi3n a
)uc%as otras personas7
!%ristop%er guard& prudente silencio" Si)on, co)prendiendo que se %abía desa%ogado y revelado sus
senti)ientos co)o nunca lo %abía %ec%o, )ir& a su silencioso nieto con o+os de %ielo, co)o si le retara a %acer
alg2n co)entario, y gruñ&<
4 ,robable)ente todo esto es )uy aburrido para ti, y a decir verdad, lo es" (%ora bien, cu3nta)e c&)o
llegaste a tener a #etty via+ando contigo"
!%ristop%er pas& a contar la %istoria que %abían preparado para e1plicar aquella situaci&n" Si)on la escuc%&
%asta el $inal en co)pleto silencio. ni siquiera la presencia de 'icole (s%$ord pareci& desconcertarle"
4 Entonces esa c%iquilla %a estado con #etty todo este tie)po 4 )usit& Si)on cuando !%ristop%er puso $in a
su %istoria4" Sie)pre )e preguntaba d&nde estaría" Sabía que #etty se %abía encariñado con esa criatura y que los
tíos de ella eran un par de pá+aros de cuenta, lo supe la pri)era y 2nica vez que los vi" (%ora, 8qu3 debe)os
%acer: 4 Escudriñ& el rostro cuidadosa4 )ente ine1presivo de !%ristop%er y bu$&4< >uieres que las aco+a en )i
casa, 8e%:
4Si usted acepta 4respondi& !%ristop%er de in)ediato y con sinceridad 4" 'o está bien que siga ocultándoles
el paradero de 'icole a sus tutores" A s3 que en cuanto les noti$ique su presencia, descenderán sobre ella co)o
cuervos y la encerrarán en el ca)po sin ninguna duda" ,or cierto, no per)itirán que la señora Eggleston la
aco)pañe"
4Sin duda" ,uedo decirte, )uc%ac%o, que van a levantar una polvareda de )il de)onios" -urante años %an
estado viviendo de su $ortuna, todos lo saben" *asta intentaron que declararan )uerta a la c%ica el otoño pasado"
,ero los tribunales rec%azaron la petici&n, di+eron que tendrían que aguardar a cuando %ubiera sido su )ayoría de
edad, es decir %asta sus veinti2n años, antes de to)ar esa decisi&n" (l tío no le gust&, pero el %i+o, Ed@ard, se puso
$urioso" 4Si)on solt& una risita socarrona4" 5?e va a gustar verle la cara cuando descubra que la c%iquilla %a vuelto7
!%ristop%er sonri& con desgana"
4 -escubrirá ta)bi3n que tendrá que v3rselas con)igo si tiene alg2n co)entario que %acer al respecto 4di+o el
+oven con ardor"
F5=%, o%, el viento sopla en esa direcci&n7G #e brillaron s2bita)ente los o+os"
4 Esta noc%e ya es de)asiado tarde para traer a las da)as, pero )añana a pri)era %ora espero que los tres
est3is aquí sin $alta"
F5;oto a -ios7G, pens& Si)on divertido una vez que !%ristop%er se %ubo )arc%ado" Esto sí que era
agradable, e iba a resultar de lo )ás entretenido" Su nieto en casa, #etty con 3l, y la batalla por la pequeña (s%$ord
para darle )ás e)oci&n a2n al reencuentro" Iubilosa)ente decidi& que superar en )añas a los ?ar6%a) le
proporcionaría )ás solaz del que %abía dis$rutado en toda su vida"
CAPÍTULO XXII
#a perspectiva de un traslado a !avendis% Square era %alagPeña" !on todo, a pesar de %aberse avenido
rápida)ente a las e1igencias de Si)on, !%ristop%er tenía sus reservas" 'o le agradaba la idea de engañar y
aprovec%arse de su abuelo, pero se consolaba sabiendo que se %abría sentido )uy o$endido si se %ubiese negado"
#a señora Eggleston, al enterarse del plan a la )añana siguiente durante el desayuno, ta)bi3n tuvo sus
reservas, pero las suyas $ueron de índole pura)ente social"
4!%ristop%er 4pregunt&4, 8es correcto: ,ara ti sí lo es, pero 'icole y yo no esta)os ni por lo )ás re)oto
e)parentadas con lord Sa1on" 8'o podría )ur)urar la gente de nosotras por vivir en su casa:
Era una pregunta válida y un proble)a que !%ristop%er no %abía tenido en cuenta" #a sola presencia de una
da)a tan respetable aseguraba la reputaci&n de 'icole )ientras viviera con 3l, pero, 8qui3n asu)iría ese )is)o
papel para preservar el buen no)bre de la señora Eggleston )ientras viviera ba+o el )is)o tec%o que Si)on:
Era una situaci&n )uy inusual, puesto que ni su abuelo ni 3l eran tutores legales de 'icole, y sin duda se
especularía bastante sobre c&)o estaban las cosas" 'o tenían necesidad alguna de que los c%is)osos inveterados
y los propagadores de escándalos se interesaran en el papel que cu)plía la señora Eggleston en todo aquel
asunto" Era ridículo si se consideraba la edad de los involucrados, pero en vista de aquel antiguo co)pro)iso
)atri)onial entre ellos 4 y %abría algunos que lo recordarían con toda seguridad4 era un proble)a que debía ser
resuelto"
($ortunada)ente Si)on, )uc%o )ás listo y perspicaz que !%ristop%er y la señora Eggleston, cuando su nieto
le visit& esa )añana y le e1plic& la nueva co)plicaci&n, di+o con un bu$ido"
4 (sí que acabas de pensar en ello, 8e%: Bueno, )uc%ac%o, 5yo lo pens3 anoc%e )is)o7 4 ?uy co)placido
consigo )is)o, Si)on continu&4< Aa %ice arreglos para que )i %er)ana Degina venga de visita" *a quedado viuda,
co)o sabrás, y vive en una pequeña residencia de !%ig@ell, en Esse1" #e envi3 un )ensa+e con un )ozo de
cuadra anoc%e despu3s de que te $ueras y no %ace )ás de diez )inutos que volvi& con su contestaci&n" Degina
llegará esta noc%e, así que todo está per$ecta)ente solucionado"
!%ristop%er regres& a /rillions y le co)unic& a la señora Eggleston los arreglos que %abía %ec%o Si)on" #a
anciana )ur)ur& con un de+e de ad)iraci&n en la voz<
4 5>u3 listo %a sido7 !laro que sie)pre lo $ue" 4 A sin )ás, los sirvientes co)enzaron a prepararlo todo para el
traslado a !avendis% Square"
'icole per)aneci& absorta en sus pensa)ientos toda la )añana" 'o podía entender por qu3 !%ristop%er
parecía reticente de in$or)ar a los ?ar6%a) de su presencia en #ondres" 8,or qu3: -e pronto se le %abía ocurrido
que quisiera retenerla a su lado por cariño, pero desec%& el pensa)iento con $ir)eza" 5'o iba a de+arse engañar
por 3l nunca )ás7
'icole se estaba acostu)brando a de+arse llevar por la señora Eggleston y por !%ristop%er" *abía perdido su
espíritu de luc%a" #levaba una vida placentera. la anciana era buena y cariñosa con ella. ?auer, co)petente y
divertida. !%ristop%er, por lo general )uy considerado, casi co)o un tío, encargándose de todo lo necesario" Era
poco )enos que i)posible %acer otra cosa que aquello que se pedía de ella, y todo lo que se le e1igía era que
usara vestidos %er)osos y elegantes y que actuara de )odo encantador"
#e resultaba cada vez )ás di$ícil acordarse de los días de #a Belle /arce y de la criatura revoltosa que %abía
sido" #e parecían un sueño las veces que !%ristop%er la poseyera y %asta casi creía que era la señorita recatada,
dulce y algo coqueta que aparentaba ser"
Si)on les brind& una a)able bienvenida y )uy pronto se ausent&, pues odiaba ver la casa revuelta"
(lrededor de las cinco de la tarde las da)as estaban c&)oda)ente instaladas en una i)presionante serie de
%abitaciones del pri)er piso, cada una con alcoba y vestidor privados" !o)partían una elegante sala de estar
decorada en suaves )atices de a)arillo con una lla)ativa al$o)bra de intenso tono azul za$iro" #as %abitaciones de
!%ristop%er se encontraban en el ala opuesta, separada por un a)plio corredor al$o)brado de color rubí y
presu)ible)ente eran tan elegantes co)o las de la señora Eggleston y 'icole" #os sirvientes tenían sus propios
cuartos, co)o la )ayoría del personal de lord Sa1on, en el segundo piso de la )ansi&n"
#a llegada de Degina esa noc%e, casi tres %oras )ás tarde de lo esperado, caus& una pequeña revoluci&n,
pues via+aba con una doncella personal, un ayuda de cá)ara y su propio criado, ade)ás de su )ozo de cuadra y
su coc%ero"
#ady -arby era una )u+er alta de espalda erguida cuyas $acciones podrían describirse co)o distinguidas )ás
que bellas" 9enía la nariz larga, la boca grande y un )ent&n $ir)e y decidido" !o)o su %er)ano, Si)on, tenía el
cabello oscuro, pero aunque era quince años )enor, sus rizos oscuros estaban generosa)ente veteados de %ebras
de plata" 0na vez que le quitaron las suntuosas pieles $orradas de seda, qued& ataviada con un elegante vestido de
intenso color castaño ro+izo" #levaba el cabello tirante y recogido en un severo pero atractivo )oño que acentuaba
sus rasgos distinguidos" Degina estaba envuelta en un aire de )a+estad e indi$erencia que la %acía descollar entre
todos" ,ero nada de eso era verdad, ya que su apariencia $or)idable ocultaba un ser bondadoso y ecuáni)e"
Irru)piendo en el sal&n, e1cla)&<
4 5>ueridos )íos7 ?e siento )uy apenada por llegar tarde, pero si)ple)ente )e %a resultado i)posible %acerla
antes" 4 ?irando burlona)ente a su %er)ano, le regañ&4< 5;aya, Si)on, nunca pens3 que a tu edad $ueras tan
i)petuoso7 4 ?ientras 3l $ar$ullaba y le ec%aba )iradas $eroces, Degina cruz& el vasto sal&n y abraz&
cariñosa)ente a la sorprendida señora Eggleston 4" 5>ueridísi)a #etitia, es )aravilloso volver a verte7 8!&)o
pudiste )arc%arte de ese )odo: Es tan grato encontrarte otra vez, 5A qu3 )aravilloso es que est3s en casa de
Si)on7 9endre)os tie)po de sobra para c%arlar a nuestras anc%as"
-e+ando a la señora Eggleston en un estado rayano en la estupe$acci&n, los o+os de Degina cayeron sobre
'icole, que estaba de pie +unto a un so$á de raso"
45>uerida7 5>u3 criatura tan adorable te %as vuelto7 5#os caballeros se agolparán a nuestra puerta7 *arás $uror
en )uy poco tie)po" 5=%, voy a divertir)e )uc%ísi)o, estoy segura7 ?e co)pro)eto a a$ir)ar que dentro de dos
se)anas no tendre)os una sola velada libre"
'icole estaba $ascinada" 5>u3 )u+er tan encantadora era lady Degina -arby7 #e %izo una graciosa reverencia y"
di+o<
4(gradezco sus a)ables palabras" Es )uy gentil de su parte y de lord Sa1on acoge)os en esta casa" Espero
no ser una decepci&n para ustedes"
48-ecepci&n: 5>uerida )ía, yo +a)ás )e decepciono7 5'adie se atrevería a decepcionar)e7 4 replic& Degina
con un guiño )alicioso"
(l volverse con lentitud, la )irada inquisitiva de Degina cay& sobre la $igura displicente de !%ristop%er
recostado con descuido contra la repisa de la c%i)enea" !on su atuendo %abitual de c%aqueta negra de terciopelo y
pantalones claros, era un %o)bre que atraía las )iradas de todas las )u+eres" #e observ& con atenci&n durante
unos segundos sin revelar qu3 pensaba de 3l"
48A bien, !%ristop%er: 4di+o $ría)ente4" 8*as regresado para quedarte: 8= tienes la intenci&n de desaparecer
sin avisar y ro)perle el coraz&n a tu abuelo otra vez: 45Degina7 4tron& Si)on"
45=%, vaya7 4suspir& la señora Eggleston, consternada" 9odo se estaba desarrollando de )odo tan placentero
%asta aquel )o)ento, pens&" *abía olvidado que Degina no tenía pelos en la lengua"
'icole, un poco apartada de los de)ás, observaba la escena con )uc%ísi)o inter3s" El capitán Sable, co)o
a2n seguía pensando en !%ristop%er en ocasiones, sie)pre $ue un enig)a para ella, y por )ás que se es$orzara,
no podía acordarse de %aberlo visto antes en Beddingtons !o)er, aunque sabía que así debía de %aber sido"
9enía )uc%a curiosidad por saber algo de 3l, y 3sa era la pri)era oportunidad que se le presentaba de conocer
algo )ás de su )isterioso pasado" ,or lo tanto no $ue nada e1traño que observara atenta)ente )ientras
!%ristop%er, i)perturbable en apariencia a pesar de las palabras )ordaces de su tía abuela, %acía una reverencia
y, con una sonrisa burlona en los labios, decía con aire conciliador<
4 8!onsidera oportuno brindar)e este recibi)iento inquietándose por )i partida:
4 5Touch!7 9e concedo una cosa, +ovencito, es indudable que te %as convertido en un %o)bre )uy atractivo y
sin pelos en la lengua" 5,ero no intentes e)baucar)e7 4 replic& acre)ente Degina" A cuando Si)on abría la boca,
se volvi& a 3l, e1cla)ando4< 5=%, cállate, querido7 59odos so)os $a)ilia, y en las $a)ilias sie)pre se $or)ulan
preguntas e)barazosas7 5;a)os7 5'o es para tanto7 A a%ora, %ablando en plata""" 5dad)e un atrac&n7 5=s lo +uro,
)e estoy )uriendo de %a)bre7
#a velada pas& con rapidez )ientras Degina les ponía al tanto de los 2lti)os c%is)es de la sociedad" Bor)ul&
pocas preguntas acerca de la llegada repentina de los %u3spedes, y dio la sensaci&n de aceptar co)o aut3ntico el
relato que le contaron" ,ero !%ristop%er recelaba )uc%o de lady -arby. intuía que su tía abuela de ninguna )anera
se tragaría ese cuento sin reservas"
;arias veces, durante la velada, observ& en sus o+os oscuros un brillo especulativo al )irarle"
Esa noc%e una sensaci&n de $rustraci&n y de duda le )antuvo desvelado" F-ebo de ser el necio )ás arrogante
de nuestra 3pocaG, pens& disgustado, Fpor %aber creído que podía regresar a Inglaterra, des%acer)e de 'icole y
de la señora Eggleston co)o si $ueran )aletas inservibles, engañar a )i abuelo, descubrir los planes de ataque a
'ueva =rleans y luego partir a toda vela"G
( la )añana siguiente Si)on y 3l proyectaron dar un paseo por St Ia)es Street. lord Sa1on quería %acer gala
de su nieto en los diversos clubes de %o)bres a los que pertenecía y que se encontraban allí" ?as, cuando
!%ristop%er descendi& para desayunar, le esperaba una carta que %abía sido entregada en )ano" -espu3s de
ec%arle un vistazo al contenido, $runci& el ceño" 8,ara qu3 querría verlo (le1andre Baring lo antes posible: Se
encogi& de %o)bros, ya lo averiguaría dentro de poco"
Busc& a Si)on y se disculp& por no poder aco)pañarle" (l rato sali& para la residencia de Baring en la ciudad"
(l llegar )inutos )ás tarde, le condu+eron a la biblioteca, donde 3ste estaba c%arlando con un %o)bre de edad
)adura" Se encontraban c&)oda)ente sentados en sendos sillones de respaldos )uy altos tapizados de cuero
)arroquí ro+o" (l verle entrar, Baring se puso de pie de in)ediato"
4?uy a)able de su parte venir tan pronto" En realidad, esperaba que lo %iciera" 5,ero pase, tengo aquí algo que
será una agradable sorpresa para usted7 4-iciendo esto, Baring llev& a !%ristop%er %asta el sill&n donde se %allaba
sentado el %o)bre )ayor"
4 (lbert, 3ste es el caballero de quien te %e estado %ablando" ?onroe, podría agregar, )e %a escrito )uy
$avorable)ente sobre 3l" !%ristop%er Sa1on, le presento al señor (lbert /allatin (lbert, te interesará saber que
Sa1on lleg& de 'ueva =rleans %ace no )ás de dos se)anas" Estoy seguro de que tendr3is )uc%o de qu3 %ablar
)ás tarde"
!%ristop%er )ir& a /allatin lleno de aso)bro" -espu3s de estrec%arse las )anos, e1cla)&<
4 5Señor7 'unca esper3 verle en #ondres" #a 2lti)a noticia que tuve de usted era que estaba en San
,etersburgo, Dusia"
4 (sí era""" sin nada en absoluto que %acer, e1cepto pasar por turista durante )eses" !o)o no estaba logrando
nada, Bayard y yo decidi)os partir" 9enía la esperanza de que al llegar aquí (le1ander tendría buenas noticias que
dar)e, pero parece ser que no se %a avanzado nada"
Baring pareci& inc&)odo"
4 #o %e e1plicado en las cartas, )i gobierno rec%aza de plano toda )ediaci&n, pues considera que no se
+usti$ica una intro)isi&n e1tran+era en esta guerra" (l )enos, a%ora que vuestro señor ?adison %a aceptado la idea
de !astlereag% de entablar negociaciones directas, se %a salvado uno de los )ayores obstáculos"
48A la cuesti&n de la leva in+usti$icada: 4inquiri& /allatin ta+ante"
?ás inc&)odo que antes, Baring respondi&<
4Si)ple)ente, no pode)os aceptar vuestras de)andas al respecto sin perder nuestra ar)ada" Es in2til y poco
realista discutir ese te)a en $or)a abstracta cuando es una necesidad, i)periosa por nuestra parte" 5?aldici&n,
(lbert, %e)os estado luc%ando por nuestras vidas7
/allatin no se )ostr& con)ovido por los co)entarios apasionados de Baring, pero !%ristop%er los encontr&
intrigantes en e1tre)o" #os Estados 0nidos, en apariencia, %abían declarado aquella guerra por la leva in+usti$icada
de )arineros nortea)ericanos, y a%ora daba la sensaci&n de que, a pesar de la propuesta de iniciar las
conversaciones de paz, /ran Bretaña se negaba a considerar siquiera ese te)a en las conversaciones" Entonces
!%ristop%er pregunt& con $rialdad<
4 8!onsidera que es correcto que sus barcos de guerra intercepten nuestros navíos en alta )ar y saquen de
ellos a ciudadanos nortea)ericanos para %acerles servir por la $uerza en la ar)ada británica: 4 Era un te)a que
calaba %ondo en los senti)ientos de !%ristop%er, pues 8no le %abían enganc%ado a 3l )is)o: A si esa e1periencia
le )arc& para toda la vida""" 8cuánto )ás no la padecerían los nortea)ericanos:
Baring %izo oídos sordos a la pregunta" 'o aprobaba aquella práctica, y no podía %acer )uc%o para i)pedirla"
,ero en esos )is)os barcos %abía desertores británicos que eran necesarios para luc%ar contra 'apole&n" Estaba
convencido, por otra parte, de que )uy pocos )arineros nortea)ericanos $ueron enganc%ados, y tenía sus dudas
de que se %ubiese reclutado real)ente a alguno"
Bue /allatin, un %o)bre paciente y )oderado, quien disip& la ligera %ostilidad que $lotaba en el a)biente, al
a$ir)ar con cal)a<
4 'o creo que sea tanto una cuesti&n de derec%o co)o de saber si llegará a detenerse de una vez" 4 ?ir&
inquisitiva)ente a Baring antes de continuar4< Entonces, no %e)os de discutir el asunto de la leva. sin e)bargo,
nuestros gobiernos %an acordado negociaciones directas" 8>u3 %e)os de discutir: 8El tie)po:
4 #o s3, lo s3 4co)ent& Baring, e1asperado4" 'o s3 con certeza en qu3 direcci&n se encarrilarán las
conversaciones" ,or a%ora, )e contento con saber que se está avanzando para que los diálogos co)iencen"
4Sonriendo, agreg&4< Aa sab3is c&)o son estas cosas"
/allatin sí que lo sabía" ,ri)ero se produ+o la o$erta de )ediaci&n del zar durante la cual, seg2n Da)anzov, el
e)ba+ador ruso, los nortea)ericanos de)ostraron Fde)asiado ardor en sus aspiraciones de paz" (%ora %abían
aceptado las negociaciones directas y no)brado una nueva co)isi&n, s&lo para descubrir que el bando británico no
s&lo no %abía no)brado la suya sino que ade)ás quería ca)biar el lugar donde debían llevarse a cabo" ( veces
pensaba que +a)ás se sentarían alrededor de la )esa de negociaciones" -e a%í la visita nada ortodo1a que %abían
realizado a Inglaterra Ia)es Bayard y 3l )is)o"
'o consiguieron nada durante los )eses pasados en Dusia, absoluta)ente nada" A cansados de aguardar en
vano, Bayard y 3l %abían de+ado a Io%n >uincy (da)s en su papel de enviado de Estados 0nidos a Dusia en San
,etersburgo" /allatin ad)itía ante sí )is)o que todo el via+e a ese le+ano país %abía resultado un $iasco" Bayard y
3l %abían llegado a aquella capital %acía casi un año y s&lo )edia %ora )ás tarde %abían descubierto que los
británicos %abían rec%azado la )ediaci&n del zar"
Intentaron partir de in)ediato para los Estados 0nidos, pero se encontraron con que los $or)alis)os
diplo)áticos les obligaban a per)anecer en el país" !o)o enviados especiales a la corte de San ,etersburgo
debían visitar al zar y presentar sus credenciales" -e a%í en adelante, s&lo 3ste podría decidir cuándo se
considerarían ter)inados sus es$uerzos para )ediar entre a)bos países" A durante los 2lti)os nueve )eses,
Bayard y /allatin $ueron turistas involuntarios" Sí, desde luego que sabía )uy bien Fc&)o son estas cosasG"
!%ristop%er ta)bi3n tenía sus propias ideas de c&)o eran aquellas cosas" /allatin podía pensar que la causa de la
de)ora era un asunto de )era circunstancia y $or)alis)o, pero !%ristop%er tenía la creciente certeza de que los
británicos, deliberada)ente, estaban dando largas al asunto para ganar tie)po y dar un golpe )ortal a los Estados
0nidos" Sin e)bargo, no podía, ba+o ning2n concepto, %acer un co)entario se)e+ante delante de Baring" !on esa
idea en )ente, se las ingeni& antes de partir para concertar un encuentro privado con /allatin"
#a llegada de 3ste y Bayard a #ondres era una contingencia que ni Iason ni 3l %abían considerado" 'o le
a$ectaría en nada y de %ec%o podría prestar )ayor atenci&n a las razones que 3l )is)o %abía dado para estar en
#ondres" Se preguntaba, con todo, qu3 creerían poder conseguir esos dos %o)bres"
!o)o 3l )is)o, eran visitantes sin rango diplo)ático en una naci&n %ostil" ,or supuesto se les e1cluiría de
todas las recepciones o$iciales, y daba la sensaci&n de que se encontrarían en una posici&n bastante inc&)oda sin
poder %acer gran cosa, salvo per)anecer al )argen y recoger la in$or)aci&n que pudieran" Esperaba casi lo )is)o
en su caso, pero por otra parte, su prop&sito era in$iltrarse y, por cualquier )edio que estuviera a su alcance,
averiguar con e1actitud cuáles eran los planes de los británicos para los Estados 0nidos del Sur, en especial para
'ueva =rleans"
/allatin y Bayard estaban en una situaci&n del todo di$erente" Eran co)isionados de paz designados
directa)ente por el gobierno de los Estados 0nidos" En su caso, atendía intereses privados, los suyos propios y los
de Iason Savage, a pesar de la e1celente carta de presentaci&n de ?onroe"
I)paciente por la reuni&n con /allatin, pas& el resto de la )añana inquieto y con los nervios de punta" A co)o
no deseaba que nadie i)pidiera la entrevista, evit& pasar por !avendis% Square y se las arregl& para )atar el
tie)po %asta la %ora de la cita vagando sin ru)bo por las calles de #ondres"
Se present& en el do)icilio de /allatin quince )inutos antes de la %ora $i+ada y se alegr& al ser recibido de
in)ediato en sus %abitaciones"
!%ristop%er estudi& con atenci&n a aquel %o)bre" 'o era e1traño que sintiera curiosidad por ese e1 )inistro
cuyo )andato para la co)isi&n se %abía i)pedido durante tanto tie)po y causado tal $uror en el !ongreso" (lbert
/allatin no era un individuo a quien pudiera encontrarse en )edio de una pelea parla)entaria" Era paciente,
tolerante y )oderado, un pensador cabal, no dado a obrar con precipitaci&n" !%ristop%er abrigaba esperanzas de
que los otros co)isionados designados por el gobierno $ueran del )is)o calibre"
/allatin le recibi& con una sonrisa y esper& %asta que !%ristop%er estuviera sentado $rente a 3l para preguntar<
4 (%ora, )i +oven a)igo, 8qu3 puedo %acer por usted:
4 'o estoy seguro de que pueda %acer algo por )í" 9an s&lo quería %ablarle en privado"
4 89iene algo que decir que no pueda ser )encionado delante de Baring: 4/allatin se )ostr& un tanto
sorprendido"
Sinti3ndose en situaci&n desventa+osa, pero resuelto a e1presar sus puntos de vista, !%ristop%er %abl&<
4Sí" (sí es, en e$ecto" !reo que el señor Baring está traba+ando sincera)ente en nuestro bene$icio, pero
ta)bi3n estoy convencido de que todo este retraso es deliberado" 4 A considerando que, ya puestos, )erecía la
pena %ablar con absoluta claridad, concluy& desa$iante 4< !reo que el gobierno de !astlereag% está i)pidiendo
intencionada)ente el co)ienzo de las conversaciones de paz" Estoy del todo convencido de que los británicos
ansían otra victoria resonante en ()3rica para re$orzar su posici&n en la )esa de negociaciones"
4=%, estoy convencido de que eso es e1acta)ente lo que están planeando"
4 8-e veras: 4 inquiri& !%ristop%er, con$undido por la serena aprobaci&n de /allatin"
4=%, sí, )i +oven a)igo, estoy persuadido de que nuestros co)pañeros británicos tienen en )ente la conquista
territorial 4respondi& /allatin con un suspiro de $atiga4" 9al y co)o están las cosas, tienen una buena baza, y su
posici&n es $uerte tras la guerra con 'apole&n, pero estoy de acuerdo en que les gustaría derrota)os por un a)plio
)argen"
Esto )e enseñará a +ugar a intrigas internacionales, pens& sarcástica)ente !%ristop%er" (l parecer %abía
subesti)ado al sosegado señor /allatin"
Mste, )irándole con su)a atenci&n, adivin& sus pensa)ientos y di+o con lentitud<
4 ?e estoy %abituando a que la gente diga una cosa y %aga otra" !reo que no %ay nada que poda)os %acer
usted y yo" #e %e co)unicado a ?onroe )is sospec%as y espero que se d3 cuenta de que tendre)os suerte si
pode)os conservar nuestras $ronteras co)o estaban antes de la guerra" ?e propongo advertirle en3rgica)ente de
que los británicos lanzarán una o$ensiva )asiva antes de $in de año y que sería prudente $ir)ar la paz cuanto antes"
,odría)os estar en grave peligro co)o naci&n si no lo %ace)os" Es )uc%o )ás aconse+able olvidar cualquier idea
sobre conquistar !anadá antes de encontra)os de nuevo ba+o el do)inio británico"
4 Eso es precisa)ente lo que yo pienso" ?e alegra saber que le %a escrito al respecto" ,or donde quiera que
voy co)pruebo la supre)acía británica 4di+o !%ristop%er con absoluta sinceridad 4" A le con$ieso que )e %a
preocupado sobre)anera" 'uestro !ongreso debe de estar viviendo en un )undo de ensueños si cree que
podre)os ganar algo )ás en esta guerra in2til"
/allatin lanz& una )irada llena de ironía a !%ristop%er"
4 'uestro !ongreso vive en un )undo de ensueños" 4 #uego, co)o no %abía )uc%o )ás que agregar, di+o4 #e
agradezco pro$unda)ente su visita y el %ec%o de dar)e a conocer su opini&n" 0sted %a tenido )ás oportunidades
que yo de observar la situaci&n, y con$ieso que es recon$ortante saber que no estoy solo en )is sospec%as" (brigo
la esperanza de convencer a ?onroe y a ?adison"
4 Ao coincido del todo con usted y le e1preso )is sinceros deseos de que logre su prop&sito" 4Se puso de pie y
agreg&4< Señor, si en algo puedo servirle, por $avor, no vacile en co)unicár)elo de in)ediato" ?e %aría
pro$unda)ente $eliz %acer todo lo que est3 a )i alcance para ayudarle" 4 Bue un o$reci)iento sincero, pues
!%ristop%er instintiva)ente respetaba y ad)iraba a /allatin"
,oni3ndose ta)bi3n de pie, /allatin le e1tendi& la )ano y di+o<
4 9enga la absoluta seguridad de que le lla)ar3 si es necesario" A no pierda ni un segundo en acudir a )í, si yo
puedo servirle en algo" #os nortea)ericanos debe)os )antene)os )uy unidos"
4 5Especial)ente cuando nos encontra)os en un país que está en guerra con el nuestro7
Soltando una carca+ada, /allatin asinti&"
45Especial)ente7
Bue un $inal agradable para la reuni&n, y !%ristop%er parti& de allí sinti3ndose )ás con$iado y seguro de no
estar perdiendo el tie)po en una investigaci&n in2til" *abría una invasi&n sin lugar a dudas" ,ero, 8cuándo: A lo
)ás i)portante de todo, 8d&nde:
!o)o era de esperar, Si)on estaba bastante eno+ado por la deserci&n de !%ristop%er en su pri)er día en
!avendis% Square, y cuando reapareci& )inutos antes de la cena, el anciano re$un$uñ&<
4 Bien, es )uy a)able por tu parte reunirte con nosotros esta noc%e" 8'o %ay nada )ás que tengas que %acer:
!o)o 2nica respuesta !%ristop%er le sonri&, lo cual en$ureci& a2n )ás a su abuelo" #as da)as no tardaron en
llegar y entonces el disgusto de Si)on se volc& al otro te)a que le preocupaba" Bul)inando con la )irada a su
%er)ana, e1cla)&, irritado<
4 8>u3 es esa tontería que %e oído de una $astuosa $iesta en casa el )es que viene: 5?aldici&n, /ina, te lo
advierto seria)ente, no per)itir3 que pongas )i casa patas arriba con tus )aquinaciones7 5Estás aquí co)o )i
%u3sped, no lo olvides7
4 5=%, qu3 va7 5Mste ta)bi3n $ue antaño )i %ogar7 8A c&)o 4 pregunt& no sin raz&n 4, %e)os de presentar a
'icole si no es con un gran baile de etiqueta: !ualquier otra cosa sería )iserable e indigna" 5*asta #etitia está de
acuerdo con)igo7
4=%, sí, Si)on, es i)prescindible 4 intervino la señora Eggleston 4" 8'o es verdad que en realidad no te
i)porta: 4 rog&, y sus o+os azules se agrandaron y se clavaron, suplicantes, en el rostro de Si)on"
(lgo que se parecía peligrosa)ente al rubor tiñ& las $acciones en+utas de Si)on, y estupe$actos, 'icole y
!%ristop%er vieron c&)o se derretía ba+o la )irada suplicante de la señora Eggleston" *undi3ndose en las
pro$undidades azules de aquella )irada, )usit&<
4 Bueno, no creo que un solo baile sea una e1periencia de)asiado penosa" 4 -espu3s, $runciendo el ceño con
$uria, arranc& los o+os de los de la señora Eggleston y le gruñ& a Degina<
4 5,ero recuerda bien esto, no quiero ver esta casa envuelta en sedas rosadas ni ninguna otra tontería
se)e+ante7
Degina se li)it& a sonreír con candidez, $eliz con el resultado" ,ero por otra parte, en ning2n )o)ento alberg&
dudas al respecto< su %er)ano sie)pre %abía sido un tonto cuando #etitia estaba de por )edio y Degina con toda
desvergPenza se %abía aprovec%ado de ello"
?ás que sorprendida del brusco ca)bio de lord Sa1on, 'icole le ec%& una o+eada a !%ristop%er co)o si 3l
pudiera resolver el )isterio, y 3ste, adivinando su perple+idad, articul& con los labios<
4 ?ás tarde"
Sin e)bargo, pasaron varios días antes de que tuviera oportunidad de c%arlar a solas con 'icole" Esa noc%e su
abuelo %abía cenado en el club con varios de sus a)igos, y despu3s de la co)ida en !avendis% Square, la señora
Eggleston y lady -arby se %abían encerrado en el saloncito azul ocupadas en los preparativos de la $iesta"
'icole, a quien las %oras y los días se le %acían siglos, estaba practicando apática)ente en el piano del sal&n
de )2sica cuando !%ristop%er, que salía para pasar la velada a$uera, entr& esperando encontrar a las tres da)as
reunidas"
(l ver que 'icole estaba sola, vacil&, pero co)o la relaci&n entre ellos %abía sido casi a)istosa 2lti)a)ente,
+uzg& que no era necesario ale+arse de repente" !errando la puerta a sus espaldas, cruz& el vasto sal&n %asta
donde ella estaba sentada detrás del brillante instru)ento de palisandro"
489e propones seguir una carrera )usical: 4pregunt& 3l, bro)eando"
4 5'ada de eso7 9u tía abuela y la señora Eggleston )e %an desterrado de sus intrigas despu3s de que les
preguntara por qu3 es tan i)portante invitar a la princesa Ester%azy y a la condesa #ieven 4di+o con una )ueca
'icole"
4 8,or qu3 es tan i)portante: 4 inquiri& !%ristop%er, interesado"
#os o+os topacio de la )uc%ac%a brillaron con picardía"
4 Bien, verás, las dos son patrocinadoras en (l)ac6s, y lady -arby dice que se )e deben otorgar docu)entos
probatorios" !ada se)ana se prepara una lista para las invitaciones y si )i no)bre no aparece en ella, estar3
arruinada social)ente"
(l ver la e1presi&n de desdeñosa incredulidad de !%ristop%er, 'icole e1cla)& con convicci&n<
4 5Es verdad7 #ady -arby %asta cit& un verso que se re$iere a ello" -3+a)e ver si lo recuerdo" 4 Brunciendo
leve)ente la $rente, se concentr& y luego se le ilu)in& el rostro al decir con aire de triun$o4< 5#o tengo7
F#e esa m*gica lista todo depende$
+ama$ fortuna$ amigos y amantes,
-s ella la .ue complace o irrita a
Todos sin distinci/n de rango$ sexo o edad.
)i una (e en "lmac0's te aceptan$
Como los monarcas$ nada indebido har*s1
Mas$ desterrado de all2 la noche del mi!rcoles$
3or #ios$ 'nada correcto te reconocer*n&
!%ristop%er sonri& con cierto cinis)o. el $a)oso poe)illa del señor *enry #uttrell %abía quedado grabado en la
)e)oria de 'icole"
48A todo tu 31ito depende de esa lista y esas dos da)as: 4pregunt& con sequedad"
4Sí, en lo que a la lista se re$iere, pero %ay )ás patrocinadoras" #ady -arby )encion& a lady Iersey, quien,
seg2n di+o, es )uy veleidosa, y a lady !o@per" ,arece ser que esta 2lti)a es )uy agradable y gentil" *ay otras
)ás, creo, pero 3stos son los 2nicos no)bres que recuerdo en este )o)ento" -arby dice que no tiene por qu3
%aber ning2n contratie)po, pero si la princesa Ester%azy o la condesa #ieven ponen reparos a causa de )is tíos y
esta situaci&n nada convencional, tendrá que abordar a lady Iersey" 4Sonriendo ir&nica)ente, concluy&4< (l
parecer, a 3sta le encanta ar)ar gran revuelo y podría interesarse en proteger)e, aunque s&lo $uera para )olestar
a los de)ás" A tu tía abuela está del todo convencida de que si $racasa todo el resto, lady Iersey %ará precisa)ente
eso"
4 *))" ,arece que )i tía abuela lo tiene todo )uy bien calculado y que %a asido las riendas en sus )anos" 4
Bingiendo gran consternaci&n, !%ristop%er gi)i&4< 5Espero sincera)ente que no decida %acerse cargo de )í7
'icole solt& una risita alegre, pues era la pri)era vez en años que se sentía de verdad c&)oda con 3l"
4 9e entiendo" Es la )u+er )ás )andona que %aya conocido, pero lo %ace con tal encanto que no se puede
)enos que estar de acuerdo con sus planes" 'i siquiera tu abuelo le niega nada, por lo que %e visto"
45;aya, a%í es donde te equivocas7 4replic& !%ristop%er en tono burl&n 4" Bue la señora Eggleston quien
consigui& que 3l diera su consenti)iento para la $iesta, co)o t2 bien sabes" 5Estabas presente7
Ba+ando la vista de los o+os risueños de !%ristop%er y casi respetuosa)ente, inquiri&<
4 8*ubo algo entre ellos: 'o es )i intenci&n $isgar, pero $ue tan evidente que tu abuelo dio su consenti)iento
para el baile por causa de la señora Eggleston que no pude )enos que sentir curiosidad"
!%ristop%er, apoyado con displicencia contra el piano, al conte)plar la cabeza gac%a de 'icole, tuvo s2bita
conciencia de la encantadora )asa de bucles artística)ente en)arañados que de+aban a la vista su cuello blanco"
Sinti& un i)pulso casi irresistible de inclinarse y besar ese punto tentador donde el cuello se unía a los %o)bros
satinados, y a duras penas logr& do)inarse" (quella pose recatada y casi tí)ida que %abía asu)ido %ec%izaba a
!%ristop%er" 9an encantado estaba que se sorprendi& conte)plándola con el )is)o se)blante con que Si)on
%abía conte)plado a la señora Eggleston, %asta que 'icole, azorada por el largo silencio, levant& los o+os y 3l se
recuper& al instante" ?aldici3ndose por dentro por su propia estupidez, di+o en tono $río<
4Sí, %ubo algo entre ellos" ,arece ser que estuvieron co)pro4 )etidos en su +uventud" -ebido a una discusi&n
u otra, la señora Eggleston ro)pi& el co)pro)iso y cada uno se cas& por su lado"
4 Entiendo 4 respondi& 'icole lenta)ente, aunque en realidad no entendía nada" Era di$ícil i)aginar a la señora
Eggleston discutiendo con alguien, y en especial tan acalorada)ente co)o para llegar a una ruptura de
co)pro)iso, algo que no se podía to)ar a la ligera. %asta en estos días un co)pro)iso )atri)onial obligaba tanto
co)o el casa)iento, y casi cincuenta años atrás lo %abría sido )uc%o )ás" ,ero esta relaci&n de 3pocas re)otas
no podía %aber convertido de )anera tan visible a lord Sa1on en esclavo de los capric%os de la señora Eggleston,
pens& con rapidez 'icole, y sorprendida, e1cla)&<
49odavía está ena)orado de ella"
#a boca de !%ristop%er se roci& en una )ueca sarcástica"
4 (sí parece" Es increíble, 8no crees: 80n Sa1on a)ando a alguien y a lo largo de tanto tie)po:
4 5!alla7 4 grit& 'icole, en$adada por sus co)entarios despreciativos4" 8,or qu3 tienes que decir cosas co)o
3sas: 4cla)& con apasiona)iento y lanzando dardos con los o+os4" 5!reo que dis$rutas )uc%o causando trastornos,
%aciendo declaraciones tan cínicas co)o 3sa7
48A t2 no: 4replic& 3l, tenso y por alguna raz&n tan en$adado co)o ella 4" 5!reo que %as provocado )ás
trastornos que yo en toda )i vida7
4 5Eso es in+usto7 5=%7 4 !on lágri)as brillando ine1plicable)ente en sus o+os, grit&4< 5=%, te odio !%ristop%er
Sa1on7 59e odio con toda )i al)a7
El +oven la conte)pl& )ientras se crispaba un )2sculo en su )andíbula, y luego, olvidando todos sus buenos
prop&sitos, la atra+o a sus brazos y )ur)ur& con voz pastosa<
45Bien, aquí tienes otro )otivo para odiar)e a2n )ás7 4!aptur& los labios suaves de la )uc%ac%a con su boca
dura y despiadada en un beso col3rico sin pasi&n y sin ternura, pero cuando 'icole se debati& con violencia contra
3l, la lla)a agridulce y ardiente del deseo que se encendía sie)pre entre sus cuerpos cobr& vida"
,ara vergPenza propia, 'icole se sinti& apretándose con ardor contra el cuerpo )usculoso de !%ristop%er y
gozando perversa)ente del dolor que le causaba su abrazo" ,ero despu3s, cuando su beso se %izo )ás intenso y
cálido, 3l la solt& e)pu+ándola con rudeza de su lado co)o si ella $uera un ser vil y despreciable" En sus o+os lla)e&
el desprecio y algo parecido al odio" ( continuaci&n gir& sobre sus talones y sin una sola palabra sali& a toda prisa
del sal&n de+ando a una 'icole con$undida a sus espaldas"
!on)ovida tanto por el beso co)o por su inesperado $inal, se de+& caer con lentitud sobre el taburete del piano"
Se %abían sentido tan c&)odos el uno con el otro, pens& aturdida, tan c&)odos por una vez, sin ning2n tras$ondo ni
corriente traicionera, y de pronto todo %abía estallado en algo tenebroso, violento y desagradable" 8!onseguiría
alguna vez per)anecer i)pasible cuando 3l estaba cerca:, se pregunt& so)bría)ente" !ontuvo el aliento,
angustiada, al co)probar que le odiaba tanto co)o le a)aba" 8,or qu3, pens& con desdic%a, tenía que ser
precisa)ente 3l: 8,or qu3 todos esos recuerdos espantosos que nos destruyen:
!%ristop%er avanzaba a grandes zancadas en direcci&n a su club )ientras deseaba que las cosas $ueran
di$erentes" ,ero, a pesar de todo, descon$iaba de la señorita 'icole (s%$ord y se preguntaba %asta qu3 punto se
parecería a su )adre deba+o de aquel e1terior inocente y tentador" Sabía por e1periencia propia que 'icole era
co)o un ca)ale&n, ca)biando con tanta celeridad ante sus )is)os o+os, de 'ic6 a 'icole (s%$ord, que le de+aba
)aravillado"
,ero esa noc%e, por )ás que lo intentara, no podía culparla de nada" Bue 3l quien %abía %ec%o añicos la $rágil
paz que %abía reinado entre ellos" 'o tuvo )otivos para decir lo que di+o, ni raz&n alguna para en$urecerla" 5Si no
$uera tan deseable, pens& con brusquedad, y 3l no estuviera tan endiablada)ente ansioso de poseerla otra vez7
Esa )irada de desprecio y de odio a 'icole %abía sido tanto para ella co)o para 3l )is)o. desprecio por no poder
)antener sus )anos le+os de ella, porque pudiera con)overle todavía co)o lo %acía. y odio porque ninguna )u+er
podía arrancarle de su glacial indi$erencia"
?ás ceñudo que nunca y con un genio de )il de)onios, se uni& a unos conocidos y se sent& a una )esa de
$ara&n en uno de los salones de +uego de Boodles" !%ristop%er no %abía estado ocioso en aquellos 2lti)os días"
#as presentaciones de su abuelo le valieron convertirse en )ie)bro no s&lo en Boodles sino ta)bi3n en E%ites y
Broo6s, los clubes )ás a$a)ados de la aristocracia inglesa"
'atural)ente, Si)on ta)bi3n present& a su nieto a los %i+os y sobrinos de sus a)igos, y en consecuencia,
!%ristop%er era a%ora bien conocido entre los )ie)bros de los círculos )ás aristocráticos" ,ero resuelto a
encontrar la prueba de la invasi&n que tanto necesitaba, se %abía inclinado pre$erente)ente %acia los )ilitares" A
co)o le disgustaba sobre)anera la idea de usar a los a)igos de Si)on, catalogaba a los conocidos recientes en
dos categorías" ,or un lado estaban esos alegres peti)etres que s&lo se preocupaban por el corte de sus
c%aquetas, los caballos y el +uego, con quienes se reunía por el )ero placer de pasar un rato divertido" ,or el otro,
estaban los )ilitares serios que podían tener acceso a la in$or)aci&n y de quienes sospec%aba una naturaleza
indiscreta y corrupta" Siendo )ás un %o)bre de acci&n que de )añas y engaños, su situaci&n actual le %acía sentir
paralizado e i)potente, una circunstancia que tendía a )antener su genio apenas deba+o del punto de ebullici&n"
?as, a pesar de todo eso, estaba %aciendo algunos progresos" Se las %abía ingeniado para acordar un encuentro
con un capitán de caballería de la !asa Deal de Inglaterra, y luego estaba aquel +oven teniente de )arina, de
per)iso en aquellos )o)entos por una %erida recibida en =rt%es" El capitán Buc6ley, seg2n suponía !%ristop%er,
tendía a ser indiscreto, y albergaba la esperanza de que el teniente Wettlescope resultara corruptible" Sus
pensa)ientos abandonaron la )esa de $ara&n al re$le1ionar sobre los días que le esperaban en el $uturo cercano,
sobre las noc%es que pasaría bebiendo y +ugando )ientras trataba de captar cualquier in$or)aci&n, cualquier
co)entario $ortuito que pudiera convertirse en %ec%o s&lido" /ruñ& en su interior, )aldiciendo a Iason" -espu3s
sonri& porque sabía que una vez presentada aquella idea, nada podría %aberle i)pedido to)ar parte en ella" ,ero
deba+o de todas esas preocupaciones e inquietudes, %abía una gran satis$acci&n por volver a estar con su abuelo"
(2n tenía algunas reservas respecto a su tía abuela Degina" ,ero el otro )ie)bro de la $a)ilia a quien %abía
deseado ver y al )is)o tie)po te)ía encontrar no %abía aparecido a2n, ni lo %abían )encionado Si)on ni Degina"
8-&nde diablos estaba Dobert:
CAPÍTULO XXIII
?ientras !%ristop%er +ugaba al $ara&n, Dobert Sa1on estaba conduciendo $uriosa)ente su cabriol3 en direcci&n
a #ondres" 0na e1presi&n de odio distorsionaba sus $acciones distinguidas, que ya )ostraban las señales de una
vida disipada"
F5?aldito7G, pensaba lleno de un $uror )aligno, F5,or qu3 no )uri& y ta)bi3n )uri& Si)on, ese vie+o idiota7G
El coraz&n de Dobert no albergaba )uc%o a$ecto por nadie, salvo por sí )is)o" Era un %o)bre $río que %abía
an%elado s&lo dos cosas en toda su vida" 0na se la neg& la vida por nacer segund&n y la otra una cruel +ugarreta
del destino"
,ero Dobert no era un %o)bre que se de+ara a)ilanar por tales insigni$icancias co)o un %er)ano )ayor o el
%ec%o de que la )u+er que deseaba tuviera un esposo"
Su %er)ano %abía sido con )uc%o el )ás $ácil de quitar de en )edio" !uando /aylord y su esposa partieron
en un via+e de placer a !o)@all )uc%os años atrás, Dobert les %abía aco)pañado, %asta que llegaron a un tra)o
especial)ente peligroso y traicionero del ca)ino que bordeaba la costa" En la posada donde se %abían detenido
para el 2lti)o ca)bio de caballos, Dobert sugiri& que quedaría atrás para esperar a unos a)igos que se reunirían
con ellos" /aylord %abía sido un %o)bre gentil y a$able y acept& la idea de in)ediato sin sospec%ar +a)ás que su
%er)ano )enor tuviera alg2n )otivo traicionero" ,or lo tanto se despidieron alegre)ente A /aylord y su esposa
partieron ignorando que Dobert %abía cortado en parte los tirantes del carrua+e" ( unos tres 6il&)etros de distancia
de la posta, el cuero debilitado se ra+& por co)pleto, y el carrua+e se precipit& al )ar. de+aron un %i+o pequeño,
!%ristop%er, co)o 2nico obstáculo en el ca)ino de Dobert" ,ero era un %o)bre paciente y con$iaba en que
encontraría alguna $or)a de des%acerse de su sobrino"
El accidente de /aylord %abía resultado tal co)o 3l lo %abía planeado, pero ni (nnabelle ni Dobert %abían
previsto que ella )uriera en el aparente accidente de navegaci&n que costaría la vida de su esposo, de+ando a la
+oven viuda libre para volver a casarse" 'adie sabría +a)ás la $ría $uria que %abía sentido y el dolor lacerante que
padeci& al enterarse de la )uerte de (nnabelle" Eso y la sospec%a""" 8qu3 de)onios %abía ido )al ese día: 8,or
qu3 ese )uc%ac%o, /iles, estaba con ellos en el velero: 8(caso (drian descubri& el co)plot de)asiado tarde para
salvarse y decidi& que (nnabelle )uriera con 3l: 8= 3sta se %abía a%ogado por tratar de salvar a su %i+o: Msas
eran preguntas que nunca obtendrían respuesta, y co)o ácido le %abían carco)ido el al)a durante aquellos largos
seis años, corro)piendo lo poco bueno que e1istiera en 3l"
?uerta (nnabelle, se %abía convertido en un %o)bre ende)oniado cuya 2nica satis$acci&n era saber que, al
)enos, su otro deseo estaba a su alcance""" 3l y nadie )ás que 3l sería el pr&1i)o bar&n de Sa1ony" ,ero
entonces, cinco años atrás, !%ristop%er regres&, !%ristop%er de quien esperaba que )uriera en el )ar, y se vio
$orzado a tratar una vez )ás de des%acerse de la 2nica persona que $rustraba sus a)biciones" (quella vez %abía
planeado un asesinato, pero su sobrino escap& otra vez"
Dobert entrecerr& los o+os y alzando el látigo $ustig& salva+e)ente a los caballos e1igi3ndoles )ayor velocidad"
0na sonrisa torcida y cruel se dibu+& en su boca )ientras %acía un +ura)ento lleno de veneno< F5Esta vez no
escaparás, )i querido sobrino7 Esta vez no""" aunque tenga que %acerlo con )is propias )anosG"
#a carta de Si)on que co)unicaba la llegada de !%ristop%er %abía llegado a )anos de Dobert )ientras estaba
de visita en casa de unos a)igos en Went, casi al anoc%ecer" ,resent& las e1cusas debidas y parti& lo antes posible
despu3s de cenar, %aciendo caso o)iso de las ob+eciones )uy razonables en contra de un via+e nocturno" Dobert
se %abía )ostrado in$le1ible por )ás que sabía que no llegaría a #ondres esa noc%e" ,ero necesitaba descargar
toda su $uria atravesando la ca)piña de noc%e en aquel via+e raudo y enloquecido, al tie)po que reunía sus $uerzas
para en$rentarse a !%ristop%er"
'o tenía idea de lo que 3ste podría %aberle contado a Si)on, y la carta de su padre era singular)ente escueta,
pues s&lo le in$or)aba de que !%ristop%er se encontraba alo+ado con 3l en !avendis% Square" (l leer esas líneas
nada gratas e)palideci&" 5!%ristop%er a2n vivo y de regreso7 A no era di$ícil leer entre líneas que a)bos se %abían
reconciliado" ?aldiciendo, Dobert arro+& con violencia la nota al suelo"
#a relaci&n entre padre e %i+o era de cautelosa indi$erencia" Si)on vivía en !avendis% Square la )ayor parte
del año, dis$rutaba de la te)porada en Brig%ton, y luego, cuando esas diversiones le %astiaban o se volvían
aburridas, buscaba re$ugio en la paz y quietud de Surrey" Dobert ta)bi3n vivía en #ondres, ya que poseía un piso
)uy elegante y )uy costoso en Stratton Street" ,ero su padre y 3l rara vez se encontraban, nor)al)ente s&lo
cuando las deudas de Dobert se volvían de)asiado apre)iantes o alg2n grave escándalo parecía estar a punto de
arruinarle" -e otro )odo, sus 2nicos encuentros eran en algunos eventos notables de las te)poradas de #ondres y
Brig%ton"
#a esposa de Dobert, una )u+er en$er)iza, %abía $allecido %acía siete años al dar a luz a un niño )uerto" A $ue
precisa)ente ese aconteci)iento el que le %abía inspirado la idea de la )uerte accidental de (drian para liberar por
$in a (nnabelle" Dobert sie)pre %abía creído que era )uy ir&nico que su propio plan le %ubiera %ec%o perder a la
2nica persona que le i)portaba de verdad"
Sus otros %i+os, pues tuvo dos en su )atri)onio, no le pro$esaban )ás a)or y cariño que los que 3l les tenía"
(nne estaba $eliz)ente casada con un gallardo y +oven par del reino y se encontraba en Aor6 esperando el
naci)iento de su tercer %i+o" Su otro vástago se %allaba todavía en Eton, y Dobert tenía la esperanza de que Si)on
apadrinara al )uc%ac%o, encargándose de asignarle el dinero su$iciente para vivir de acuerdo a su rango cuando
ter)inara sus estudios y se instalara en #ondres"
Si !%ristop%er %ubiera preguntado por qu3 no se %abía )encionado el no)bre de Dobert, Degina le %abría
contestado con acritud que era porque su tío era una bestia tan $ría e insensible" (unque poseía %asta cierto grado
el encanto de los Sa1on y podía seducir a los incautos con $acilidad, no se gran+eaba el cariño de sus $a)iliares"
Si)on a)aba a su %i+o )enor, pero no se le ocultaban sus $allos y e1cesos, pues de)asiado a )enudo %abía
tenido que rescatarlo de negocios sucios y des%onrosos" ,ero nadie conocía la verdadera gravedad y peligrosidad
de esas $altas" 'i siquiera Degina, que veía )ás allá del a)or paternal de su %er)ano, %abría sospec%ado +a)ás
que su sobrino %ubiera co)etido un cri)en" ,ero )ientras el cabriol3 rodaba con estruendo ca)ino de #ondres,
Dobert guardaba en su coraz&n un ansia terrible de )atar"
=tra de las )isivas de Si)on despert& ta)bi3n $uria y consternaci&n en otras personas"
4 5-ios )ío, no puedo creerlo7 5'icole tiene que estar )uerta7 5El bar&n Sa1on debe de estar re$iri3ndose a una
i)postora7 4e1cla)& Ed@ard ?ar6%a) cuando sus padres esa noc%e le %abían co)unicado la )ala noticia 4" 8>u3
está %aciendo ella en #ondres, si en verdad es 'icole: 5Se %ubiera presentado aquí en su %ogar7 5-ebe de ser una
$arsante7 5'o lo creo7
#a )isiva de Si)on a los ?ar6%a) $ue redactada en los t3r)inos )ás corteses posibles, pero, co)o en la
destinada a su %i+o, s&lo e1puso los %ec%os desnudos" #a señorita (s%$ord, su sobrina, estaba por el )o)ento de
visita en !avendis% Square" *abía llegado a Inglaterra %acía una se)ana )ás o )enos, procedente de
'ortea)3rica" 8#es parecería bien venir a visitarles:
48;isitarles: 4grit& en$urecido Ed@ard4" 8Ella está ta)bi3n de visita: 5Bien, abandonará !avendis% Square en
el )is)o instante en que ponga )is )anos sobre ella7 8>ui3n se cree que es lord Sa1on: 592 eres su tutor, no 3l7
Ed@ard se %abía acostu)brado a considerar )uerta a 'icole y a creer que s&lo era cuesti&n de tie)po que
toda su $ortuna y sus tierras pasaran a sus )anos" #a $a)ilia ?ar6%a) en su totalidad se %abía vuelto con$iada con
el correr de los años, pues estaban convencidos de que 'icole debía de %aber sido vícti)a de alguna per$idia"
9odos ellos se sintieron alar)ados al conocer su paradero, )orti$icados y un tanto recelosos" Eillia), su tío, se
%abía dedicado a encauzar %acia sus arcas las rentas y gruesas su)as de dinero que pertenecían a 'icole para
co)prar propiedades a su no)bre, y no ansiaba que se %iciera una revisi&n de cuentas sobre su tutoría" Ed@ard,
creyendo que todo sería suyo sin una esposa )olesta atada a su cuello, estaba )ás que $urioso" A a (gat%a le
disgustaba sobre)anera la idea de tener que co)partir el papel de señora de (s%land con la detestable %i+a de
(nnabelle" 'inguno de ellos, sin e)bargo, dudaba de que el plan original de casar a 'icole con Ed@ard se llevaría
a cabo a%ora" Mste la desposaría, y no %abría entonces preguntas e)barazosas sobre c&)o y d&nde se %abía
gastado el dinero durante la )inoría de edad de la +oven" A entonces, co)o una )anada de lobos %a)brientos,
e)pezaron a prepararse para ir a #ondres lo antes posible"
Si)on escribi& las )isivas con singular entusias)o y +2bilo, lleno de )alicia. a%ora estaba esperando los
resultados de su traba+o con su)a i)paciencia" *abía +ugueteado con la idea de poner sobre aviso a sus
%u3spedes de !avendis% Square de la probable invasi&n de la casa por Dobert y los ?ar6%a), pero la desec%& con
rapidez, pensando que era )ás divertido que los cogiera por sorpresa"
Dobert lleg& a #ondres a la )añana siguiente y se dirigi& a su piso para descansar algunas %oras despu3s de
ese via+e agotador de toda la noc%e" (l despertar por la tarde, se visti& con su %abitual estilo descuidado para la
visita que le %aría a su padre"
( los cuarenta y tres años, Dobert era todavía un %o)bre atractivo y de buena $igura" ( despec%o de ese aire
de disipaci&n, de las pro$undas arrugas burlonas de su rostro, poseía un gran %ec%izo para el se1o d3bil" -e algo
)ás de un )etro oc%enta de estatura, su cuerpo era tan )usculoso y delgado co)o %acía veinte años" El cabello
)oreno estaba realzado por dos alas plateadas que arrancaban de las sienes, y al igual que !%ristop%er, tenía la
tez aceitunada co)o la de los gitanos" #os o+os eran de un color e1traño""" ni verdes ni dorados. la boca era $ina y
recta, la contrapartida e1acta de los labios curvados y sensuales de !%ristop%er. sin e)bargo, Dobert era un
%o)bre de gran atractivo"
?ientras se vestía para la visita, todos los %abitantes de !avendis% Square estaban en la )ansi&n to)ando el
t3" Se %abían reunido en el sal&n principal, que ostentaba una i)ponente c%i)enea de )ár)ol italiano y )uros
recubiertos de colgaduras de seda gris claro" #ady -arby, en su papel de an$itriona, estaba sirviendo t3 de una
pesada tetera de plata, )ientras 'icole, vestida con un tra+e de sat3n verde sauce, se encontraba sentada al lado
de la señora Eggleston en un so$á c%ippendale tapizado en rosa"
Si)on se %abía arrellanado a la izquierda de lady -arby y !%ristop%er per)anecía de pie +unto a su sill&n" #os
dos %o)bres estaban c%arlando a)istosa)ente cuando se anunci& llegada de Dobert"
#as tres da)as levantaron la cabeza, s&lo un tanto sorprendidas, aunque Degina se pregunt& qu3 querría
Dobert de Si)on a%ora y cruz& los dedos para que no causara una escena desagradable" Supuso que se sentiría
desilusionado al ver a !%ristop%er despu3s de %aberse creído %eredero de Si)on durante año pero esperaba que
se co)portara co)o todo un caballero por una vez en su vida"
Dobert, do)inado por co)pleto despu3s de %aber descargado toda su $uria, era de)asiado %ábil y ladino para
)ostrar su disgusto" ,ero entonces algo pas& que le %izo olvidar a !%ristop%er por co)pleto"
#a presencia de Degina detrás de la )esita de t3 no en sorprendente ya que sie)pre pasaba una te)porada
con Si)on" ,ero su padre no %abía )encionado en la )isiva a la señora Eggleston ni a 'icole, y Dobert no estaba
preparado en absoluto para la presencia de la %i+a de (nnabelle"
#a %abría reconocido en cualquier parte" Era verdad, pensaba )ientras sus o+os devoraban la $igura recatada
de 'icole sentada +unto a la señora Eggleston, que su cabello carecía del color ro+o $uego que brillara en el de su
)adre, pero los destellos castaños ro+izos de los rizos oscuros eran un innegable recordatorio de los de ella" #a
si)ilitud radicaba en la te1tura de p3talo del cutis rosado, el arco burl&n de las ce+as $inas y oscuras, en la curva
tentadora de sus labios, en la nariz recta y casi arrogante y el cuerpo esbelto de pec%os )aduros y erguidos" #a
)ayor di$erencia estaba en el color de los o+os" 'o eran verdes co)o es)eraldas. sin e)bargo, la $or)a era la
)is)a, y Dobert se encontr& de s2bito perdido en sus pro$undidades color topacio"
(part& la vista con gran es$uerzo y )ir& sin ver a la señora Eggleston" #a recordaba con vaguedad, y durante la
presentaci&n que e$ectu& Degina pudo recobrar su aplo)o"
4 Es una agradable sorpresa volver a verla, señora Eggleston 4di+o con una sonrisa $ría en los labios4" Espero
que dis$rute de su estancia en #ondres"
Msta balbuce& alguna respuesta ininteligible, pues Dobert sie)pre %abía tendido a %acerla sentir con$undida"
*abiendo saludado a la señora Eggleston, podía una vez )ás regalarse los o+os con la %i+a de (nnabelle" Incapaz
de re)ediarlo y en$ureciendo )ás a2n a !%ristop%er, que los estaba observando con atenci&n, Dobert sostuvo la
)ano de 'icole )ás tie)po de lo estricta)ente necesario para luego besarle los dedos delgados y elegantes"
Ba+o su intensa )irada, la +oven no pudo do)inar el ligero rubor que tiñ& sus )e+illas, pero con una sonrisa
insegura alz& los o+os y se en$rent& abierta)ente a su )irada" Dobert qued& %ec%izado, y en ese )o)ento
trans$iri& la pasi&n que %abía sentido por (nnabelle a su %i+a 'icole" Se olvid& de todo, salvo de la )uc%ac%a que
tenía ante sus o+os, y s&lo la voz ta+ante de Si)on consigui& sacarlo de su ensi)is)a)iento"
4 5-e+a de e)plear tu indudable encanto con )is %u3spedes y ven a saludar a tu sobrino7 4e1igi& Si)on, irritado
en e1tre)o"
El verdadero prop&sito de su visita a !avendis% Square volvi& de pronto a su )e)oria, pero disi)ul& con
%abilidad su ira y con una sonrisa sard&nica en los labios, se dio la vuelta %acia el anciano"
45,erd&na)e7 4e1cla)& con serenidad4" ,ero sucede tan pocas veces que te visiten personas tan encantadoras
que )e olvid3 de )í )is)o" *ola, !%ristop%er"
El antagonis)o entre los dos %o)bres $ue instantáneo y tangible" !o)o poderosas bestias de presa, sus
)iradas c%ocaron co)o relá)pagos en un cielo oscurecido )ientras el aire casi c%isporroteaba con la $uerza de
e)ociones )isteriosas e intensas contenidas a duras penas"
!%ristop%er %abía quedado rígido en el )is)o instante en que 9@ic6%a) anunciara a Dobert, pero a%ora, con
el rostro i)pasible y los o+os brillantes y retadores, se inclin& con estudiada cortesía, )ur)urando<
4>uerido tío, es una gran satis$acci&n volver a verte despu3s de todos estos años"
Dobert arque& una ce+a, incr3dulo"
4 8Satis$acci&n:
Sonriendo burlona)ente, !%ristop%er replic&<
4 5Sí7 'o tienes idea de con cuánto ardor %e esperado encontrar)e contigo""" otra vez"
Se entrecerraron sus o+os al captar el doble sentido de sus palabras, se encogi& de %o)bros y di+o con
aparente ligereza<
4 5>u3 grato para )í7 5,rocurar3 no decepcionarte7
4 5Estoy plena)ente seguro de que no lo %arás7 5Espero con su)o inter3s co)placerte en todo7 4pro)eti&
!%ristop%er con velada a)enaza en la voz"
Dobert se puso tenso, pero antes de que pudiera responder, Si)on advirti& que esa conversaci&n %abía ido
de)asiado le+os y les interru)pi&"
45E+e)7 4carraspe& con $uerza4" Bien, %i+o, tienes )uy buen aspecto" (unque no %abía esperado verte por aquí
antes de la se)ana pr&1i)a"
4 5;aya, eso sí que lo dudo7 4 replic& Dobert con una sonrisa siniestra 4" -eberías %aber sabido que la
curiosidad por la llegada inesperada de !%ristop%er )e traería a toda prisa" -espu3s de todo, no es $recuente que
alguien surgido de entre los )uertos, por así decir, regrese a la )ansi&n ancestral"
-e todos los ocupantes del sal&n, el 2nico que capt& la ene)istad i)plícita en esas palabras $ue !%ristop%er,
quien ya %abía decidido la conducta a seguir, y de+& pasar el co)entario" 0n )o)ento despu3s la conversaci&n se
generaliz& y se per)iti& un suspiro de alivio, contento de que su pri)er encuentro borrascoso con su tío %ubiera
pasado ya" !on todo, apret& los labios y lanz& una )irada asesina a Si)on" Ese vie+o brib&n iba a tener que darle
algunas e1plicaciones, pens&"
(vanzada la velada, !%ristop%er busc& a su abuelo para c%arlar con 3l en privado, pero Si)on, ya $uera por
accidente o a prop&sito, %abía salido rápida)ente para el club y !%ristop%er se vio obligado a postergar sus
preguntas"
Esa noc%e, acostado en su lec%o, repas& una y otra vez la conversaci&n )antenida con su tío, sabiendo que
3ste todavía le odiaba y estaba $urioso por su regreso a Inglaterra" ,er)aneci& tendido en )edio de la oscuridad
durante largo tie)po, seguro de que su presencia en !avendis% Square era una )aldici&n para Dobert" A toda la
repulsi&n y odio que %abía creído superados le su)ieron en la desesperaci&n una vez )ás" (gitado y ator)entado,
no s&lo por los vie+os recuerdos sino ta)bi3n por la escena de 'icole sonri3ndole a Dobert, se revolvi& en el lec%o
sin poder separar a la +oven de (nnabelle" A esa tarde, al ver a 'icole y a su tío +untos, los recuerdos se %abían
agolpado en su )ente"
F5=%, -ios )ío7 Estoy locoG, pens& con dolor, Floco por per)itir que el pasado )e destruya, y loco por de+ar)e
enredar en esa %istoria antigua en un )o)ento co)o 3ste"G
Sin e)bargo, !%ristop%er no era el 2nico que se revolvía en la ca)a esa noc%e" #a con$rontaci&n entre
!%ristop%er y Dobert %abía desasosegado pro$unda)ente a Si)on, ya que era consciente de que, a pesar de las
palabras corteses que %abían interca)biado, e1istía algo peligroso y siniestro entre esos dos %o)bres"
*abía esperado que la presencia inesperada de su %i+o sacudiera a !%ristop%er y le %iciera to)ar alguna
actitud reveladora" ,ero, re$le1ionaba apesadu)brado, su nieto sabía a la per$ecci&n c&)o ocultar sus
senti)ientos, y aparte de una ligera rigidez en el cuerpo y la e1presi&n i)pasible de su rostro, no %abía revelado
absoluta)ente nada"
F8A qu3 esperabas:G, se pregunt&, F8qu3 querías: 8>ue !%ristop%er se arro+ara al cuello de Dobert para
de)ostrarle su a$ecto: 5Ba%7 S&lo porque sospec%as que 3ste puede %aber tenido algo que ver con la desaparici&n
s2bita de tu nieto y su repentina inclinaci&n por el )ar, no es e1cusa para buscar pruebas de lo que no e1iste" 8A
qu3 ganarías, si se con$ir)aran tus sospec%as: 8Saber que tu %i+o es )ás sinvergPenza a2n de lo que ya
sospec%as: 89e %aría $eliz eso:G
!o)o ning2n padre desea opinar lo peor de su descendencia, Si)on no quiso pensar )ás en el te)a"
!%ristop%er %abía vuelto a 3l yeso era todo lo que i)portaba"
( la )añana siguiente, despu3s del desayuno, el nieto solicit& una entrevista privada con su abuelo" Esperando
una solicitud se)e+ante despu3s de la aparici&n de Dobert, Si)on se la concedi& de in)ediato y llev& a !%ristop%er
a su gabinete" Si)on cerr& la puerta a sus espaldas y luego, no del )e+or %u)or a esa %ora de la )añana, pregunt&
en$adado<
4 8>u3 sucede: 8>u3 es lo que te está carco)iendo tanto que ni siquiera )e per)ites desayunar en paz:
Sabiendo que %abía ter)inado de co)er %acía )ás de )edia %ora, !%ristop%er pas& por alto sus que+as"
Esper& %asta que se $ %ubo sentado detrás del escritorio antes de %ablar con la )ayor seriedad<
4 'o es nada de gran i)portancia, pero sospec%o que no le agradará lo que tengo que decirle"
Si)on se puso tenso te)iendo que por $in oiría la verdad de lo que ya sospec%aba" A tan preparado estaba
para las palabras abo)inables que estaba seguro debían llegar, que durante un segundo despu3s de %aber
%ablado !%ristop%er, per)aneci& con la )irada clavada en el vacío" -espu3s, cuando co)prendi& el signi$icado
real de las sencillas palabras de su nieto, repiti& lenta)ente<
48-eseas )udarte: 89ener tu propia casa:
Eso era e1acta)ente lo que quería !%ristop%er" -urante toda la noc%e en vela lleg& por $in a una decisi&n"
>uedarse a vivir con Si)on era i)posible" En las pr&1i)as se)anas, lo )ás probable era que tuviera que %acer
algunas cosas y ver a varias personas, y tendría que conservar cierto secreto" Si quería conseguir algo necesitaba
libertad de acci&n, libertad para ir y venir a su anto+o a %oras desusadas sin que nadie pudiera co)entar o
preguntarse qu3 %acía y por qu3"
En las pri)eras %oras de la )adrugada %abía decidido que los espías traba+aban )e+or en las so)bras" ,ero
e1istía otra raz&n para que deseara tener su propio alo+a)iento le+os de aquella casa" 'o tenía ning2n deseo de
volver a ver a Dobert inclinado solícita)ente sobre la )ano de 'icole" #e recordaba con de)asiada intensidad a su
tío y (nnabelle" #a +oven )is)a le perseguía en sus sueños todas las noc%es en contra de su voluntad, y su
cercanía podía derivar en una pasi&n $ísica que 3l despreciaba co)o una debilidad" 'o era un e1perto en luc%ar
contra la tentaci&n, y creía pre$erible ale+arse de su propia seductora" *abía cu)plido lo que se %abía propuesto,
traerla de regreso a Inglaterra, y ya no estaba ba+o su responsabilidad" 9odo lo que e1istiera entre ellos %abía
ter)inado para sie)pre. %abía )uerto"
!%ristop%er esperaba alguna discusi&n, pero Si)on le sorprendi& dici3ndole con indi$erencia<
4 *az lo que quieras" Aa eres de)asiado )ayor para que te d3 &rdenes" 4 (l ver la e1presi&n de aso)bro de
!%ristop%er por deba+o de sus ce+as espesas e %irsutas, inquiri& seca)ente4< 'os visitarás de vez en cuando,
espero"
4 5=%, puede estar seguro de ello7 8-ebo interpretar entonces que no tiene ning2n inconveniente en que
consulte a )i agente sobre alo+a)ientos adecuados para )í: 4pregunt& con cortesía !%ristop%er aunque a)bos
sabían que era un )ero $or)ulis)o"
4Sí, )uc%ísi)os inconvenientes, pero dudo que los to)es en cuenta" 5S&lo estoy agradecido de que no %ayas
decidido arrebatar de )i lado a la +oven 'icole ni a #etty7 4!on una sonrisa a$ectuosa, con$es&4< -urante la se)ana
pasada )e %e encariñado )uc%o con esa criatura" 5/racias a -ios no se parece en nada a su )adre7 Brinda placer
con s&lo observarla y es dulce y encantadora en todos los sentidos" 4 !onsciente de la repentina e1presi&n de
indi$erencia en el rostro de su nieto, ca)bi& de te)a de in)ediato4< 'atural)ente, Degina nos tendrá a todos )uy
inquietos y apurados con ese baile que se le %a ocurrido o$recer, y eres )uy sensato al buscar una residencia
distinta a 3sta" 5'o te culpo en absoluto7 Ao )is)o lo %aría, si 3sta no $uera )i casa"
Diendo con verdadera alegría al oír el tono lasti)ero de su abuelo, le tent&<
48-esea venirse con)igo:
,ero Si)on se li)it& a reír"
4 'o, no %uir3 de Degina" 4 (unque el nieto se sonriera, sinti& una punzada en el coraz&n al observar a Si)on"
#as señales de su pasada en$er)edad eran )ás evidentes de lo que !%ristop%er %abía notado en un principio< su
abuelo usaba bast&n de vez en cuando, y su cuerpo parecía )ás $rágil" El cutis se veía a+ado sobre los p&)ulos
pro)inentes" -e pronto, aborreci& toda esa superc%ería y las )entiras y verdades a )edias en las que estaba
envuelto y dese& con toda su al)a que el relato que %abía contado $uera cierto" ,ero no se podía retroceder a%ora,
era del todo i)posible"
4 Bueno, si esto resulta de)asiado para usted, ya sabe que )is puertas estarán abiertas"
4 5Ia7 5(puesto cincuenta libras a que te cuidarás )uy bien de que no )e )ude contigo7
#os o+os a)barinos del anciano parecían bailarle en el rostro contrastando con la e1presi&n apesadu)brada de
!%ristop%er"
4 5(buelo7 5,ensar que yo pueda ser capaz de se)e+ante cosa7 4e1cla)& !%ristop%er en tono de reproc%e"
!lavando una )irada penetrante en el rostro +uvenil de su nieto, Si)on declar& brusca)ente<
4!reo que eres capaz de )uc%as cosas" !osas que pre$iero no conocer" 4 A decidiendo que )ás valía que le
to)ara por lobo que por ove+a, añadi& con deliberaci&n 4< Eres igual a Dobert en eso"
#a risa desapareci& al instante de los o+os del +oven, que di+o con voz apagada<
450sted ta)bi3n es capaz de )uc%as cosas7 8'o pens& que )e %ubiese interesado saber que le %abía escrito:
Si)on tuvo la benevolencia de de)ostrar cierto e)barazo, pero $an$arrone&<
45Ao lo %ice, y soy el 2nico que necesitaba saberlo, +ovencito7
'o %ubo ning2n co)entario por parte de !%ristop%er, que sigui& sentado sobre una esquina del escritorio con
una pierna colgando )ientras parecía absorto estudiando los pocos pelos negros que crecían en el dorso de su
)ano" #os segundos pasaban, y sin decir nada todavía enderez& parsi)oniosa)ente los puños blancos de la
ca)isa" Sin )irar a Si)on, pregunt& co)o al descuido<
48*ay alguien )ás a quien le %aya escrito y que no consider& necesario %ac3r)elo saber: 4 A )irando con
rapidez en direcci&n a su abuelo, capt& la e1presi&n de culpa que cruz& $ugaz)ente por su se)blante 4" 8( los
?ar6%a), quizá: 4 ronrone& con voz sedosa"
4 5,recisa)ente, sí7 5Sí, lo %ice7 4 replic& Si)on, desa$iante, irritado por ese +uego del gato y el rat&n"
48A no crey& que )e interesaría saberlo: 8>ue )e gustaría estar preparado: 4estall& !%ristop%er lanzando
c%ispas por los o+os"
45Ao estoy preparado7 4rugi& Si)on4" 5A soy el 2nico que necesita estarlo7 4!o)o !%ristop%er seguía )irándole
con disgusto, añadi& en tono conciliador4< 'o %ay raz&n para inquietar a las da)as" -e todos )odos, tan s&lo
conseguiría)os preocuparlas" !uando lleguen ese ?ar6%a) y su %i+o, yo )e encargar3 de ellos" 5Aa verás si lo
%ago7
!%ristop%er observ& el brillo de e1citaci&n en los o+os de su abuelo y todo se esclareci& para 3l"
4 5Esto le divierte )uc%ísi)o7 5Está dis$rutando7 4le acus& !%ristop%er repri)iendo la risa"
Ec%ando una )irada col3rica a su nieto, Si)on se )antuvo en altivo silencio, pero segundos despu3s sus
labios se crisparon en un esbozo de sonrisa"
4 9al vez 4 ad)iti& a regañadientes" #uego su rostro $ue la i)agen )is)a de la piedad %ip&crita al decir l2gubre
)ente 4< ?e quedan tan pocos placeres a )i edad, y t2 quieres negár)elos"
Depri)iendo la risa a duras penas, !%ristop%er )ene& la cabeza"
4 5=%, no, abuelo7 59iene )i bendici&n para divertirse co)o le venga en gana7 5Especial)ente cuando lo que le
co)place )ás es desconcertar y per+udicar a los ?ar6%a)7
(+enos a que les conte)plarían con sorna, los ?ar6%a) estaban preparados para invadir !avendis% Square"
,ero sorprendente)ente, despu3s de su llegada a #ondres el +ueves, Ed@ard ca)bi& de parecer y re%us&
aco)pañar a sus padres a la )ansi&n de !avendis% Square" ?ás astuto que Eillia) o (gat%a, supuso
correcta)ente que lord Sa1on no tenía intenci&n de poner a 'icole en las )anos de sus tutores" 9a)bi3n pudo
i)aginar la con$rontaci&n que se desarrollaría entre ellos< lord Sa1on arrogante )ente in$le1ible y su padre
bra)ando y $an$arroneando )ientras su )adre se de+aba llevar por la %isteria" 'o, pens& con un escalo$río, no les
aco)pañaría"
,er)itiendo, en ca)bio, que sus padres a)enazaran y denostaran a su gusto, 3l aparecería con todo el candor
de un pri)o cariñoso, y ocultando apenas la vergPenza que sentía por la actitud de sus progenitores, procedería a
corte+ar a 'icole por su cuenta" !onsider&, )uy co)placido consigo )is)o, que no %abía necesidad de +ugárselo
todo a una carta" Si sus padres $racasaban y no conseguían la custodia de 'icole de una )anera, 3l lo %aría de
otra" 'o deseaba separarse de su pri)a tras una escena desagradable que ella no olvidaría $ácil)ente, y que con
seguridad recordaría con desagrado"
Eillia) y (gat%a, por supuesto, se sintieron )olestos por su ca)bio de opini&n" Era irritante en e1tre)o en
vista de lo eno+ado y $urioso que %abía estado al principio" (%ora se )ostraba indi$erente y no encontraban )otivo
para ello, ya que Ed@ard no les %abía %ec%o partícipes de sus propios planes"
En consecuencia, el viernes por la )añana, el día despu3s de la reuni&n de Si)on con !%ristop%er, s&lo
Eillia) y (gat%a acudieron a la elegante )ansi&n de !avendis% Square" Sali& a recibirles un 9@ic6%a)
e1tre)ada)ente desdeñoso y altanero" Si)on le %abía ordenado ser tan arrogante co)o le diera la gana, así que
les )ir& de arriba aba+o con desprecio y )ur)ur& con desd3n<
4 (guarden aquí, ver3 si el señor recibe esta )añana"
-e+& a la pare+a de pie en el vestíbulo y )a+estuosa)ente desapareci& por el corredor" (l encontrar a Si)on
solo en el saloncito donde se servía el desayuno, con un brillo conspirador en los o+os, 9@ic6%a), casi en un
susurro e1citado, di+o<
45*an llegado, señor7 #es de+3 esperando en el vestíbulo"
45Ia7 4bu$& Si)on con satis$acci&n" 0n destello co)bativo aso)& a sus o+os en ese )o)ento. luego observ& a
9@ic6%a) pensativa)ente 4" 8!rees que debe)os %acerles esperar )ás de treinta )inutos:
De$le1ionando con placer que su señor no %abía estado tan ani)oso y activo co)o a%ora desde %acía )uc%o
tie)po, 9@ic6%a) se per)iti& un esbozo de sonrisa que distendi& sus severas $acciones y respondi& con
serenidad<
4Sí, señor, creo que será su$iciente de+arles esperar alrededor de treinta )inutos" El caballero ya se )ostraba
algo i)paciente" 5,ara entonces estará )ás que $astidiado7
( punto de $rotarse las )anos de +2bilo, Si)on co)ent&<
48Sabes una cosa, 9@ic6%a): 5;oy a dis$rutar )uc%o de esto7 5?aldici&n, es una )aravilla que )i nieto %aya
regresado a casa7 5'o )e %abía divertido tanto desde %acía años7
CAPÍTULO XXIV
?ientras los ?ar6%a) esperaban en el vestíbulo con c&lera creciente, Si)on se aco)od& en el sill&n para
saborear aquel encuentro in)inente y tan pro)etedor" 9@ic6%a) se atare& en el gabinete )ientras pensaba con
cariño y satis$acci&n en lo a$ortunados que eran por tener de nuevo al señorito de regreso"
(rriba, en su cuarto de vestir, a+ena por co)pleto al desagradable encuentro que se avecinaba, Degina estaba
pensando )ás o )enos lo )is)o" El retorno de !%ristop%er %abía bene$iciado )uc%o a su %er)ano y le estaba
agradecida por ello, y en especial por %aberse encontrado tan oportuna)ente con #etitia Eggleston"
Degina pre$ería el celibato para ella, pero no podía soportar ver a un %o)bre soltero sin urdir de in)ediato
alg2n plan para alterar su estilo de vida" 0n soltero era de alg2n )odo una a$renta personal a su %onor, y
consideraba un deber recti$icar rápida y e$iciente)ente ese estado tan deplorable"
-urante años %abía ser)oneado a Si)on para que volviera a casarse, sin escati)ar es$uerzos para presentarle
viudas y solteronas adecuadas, pero para su gran )orti$icaci&n, Si)on no quiso saber nada de ellas" !uando )uri&
el coronel Eggleston, despu3s de elevar una breve plegaria por su al)a, se sinti& llena de alegría, casi %asta la
indecencia, convencida de que, tras un corto período de luto, #etitia se casaría con Si)on co)o deberían %aber
%ec%o %acía años" !uando se enter& de la partida brusca e inesperada de la señora Eggleston casi se )ordi& la
lengua de $astidio e irritaci&n" ,ero a%ora todo )arc%aría bien" Ella )is)a se ocuparía de que así $uera"
,or el )o)ento no le preocupaba )uc%o la soltería de !%ristop%er, al )enos no tanto co)o la de Si)on" ,ero
sí la repas& en su )ente y decidi& con sensatez que una vez que casara a su %er)ano se encargaría de los
asuntos del +oven" !o)o se %abía encariñado )uc%o con 'icole, era l&gico llegar a la conclusi&n de que sería )uy
deseable una uni&n entre !%ristop%er y ella"
Msta, sentada en su %abitaci&n, tenía la )irada perdida en el espacio, sinti3ndose ine1plicable)ente depri)ida"
0n rato antes per)iti& que ?auer la vistiera, y cuando la señora Eggleston irru)pi& en la alcoba para preguntarle si
deseaba ir a la Biblioteca !olburn, se neg& con desgana" 'i siquiera la noticia de que !%ristop%er las aco)pañaría
despert& en ella reacci&n alguna"
Bastante preocupada, la señora Eggleston %abía puesto al corriente de esa negativa al +oven, pero !%ristop%er
se li)it& a encogerse de %o)bros, y )o)entos despu3s la señora Eggleston y 3l salían de la casa en direcci&n a la
biblioteca"
Sabiendo que ellos se %abían ausentado, 'icole se pase& por la alcoba, y cediendo a un s2bito arranque de
inquietud, dese& %aberlos aco)pañado" !ualquier cosa %abría sido )e+or que su propia co)pañía" Incapaz de
tolerar su soledad un )inuto )ás, e)pez& a ba+ar por la escalera en busca de Degina, sin saber que lady -arby
seguía dando vueltas, indecisa, acerca de su atuendo )atinal en el cuarto de vestir"
'icole, absorta en sus pensa)ientos )ientras trataba de averiguar por qu3 se sentía tan apocada y d&cil
2lti)a)ente, estaba ya a )itad de la escalera que dese)bocaba en el vestíbulo principal, cuando advirti& la
presencia de un %o)bre y una )u+er allá aba+o" Se par&, sorprendida, porque era i)propio de 9@ic6%a) de+ar a
alguien de pie en ese lugar, y cuando )ir& a la pare+a con creciente curiosidad, el reconoci)iento $ue instantáneo"
-e+& escapar un grito so$ocado de sorpresa y consternaci&n, y al oírlo Eillia) y (gat%a, que %abían estado
susurrándose el uno al otro llenos de ira, alzaron la vista"
Si 'icole %abía reconocido a sus tíos, a ellos les llev& )uc%o )ás darse cuenta de que la +oven alta y adorable
con ese elegante vestido de batista $rancesa era su sobrina" #a aureola intangible de desenvoltura aristocrática y
gracia que parecía rodearla les %izo vacilar, y en esos pocos segundos en que se observaron at&nitos, por la )ente
de 'icole pas& un pensa)iento intrascendente" Se )aravill& al ver que cinco años no les %abían ca)biado )uc%o"
(gat%a estaba )ás gorda, su pelo era )ás brillante y pa+izo, el vestido la ceñía con la )is)a indecencia de
sie)pre, y %abía elegido para la )añana uno de seda castaño ro+izo que no le sentaba nada bien" A Eillia) tenía el
rostro )ás ro+o si era posible, el pelo lacio e indescriptible, )uc%o )ás ralo que antes, y %abía au)entado el
perí)etro de su cuerpo a la altura del vientre"
!on la vista clavada sin parpadear en la +oven esbelta que estaba en la )itad de la escalera, Eillia) se sinti&
aco)etido por la $uria al co)prender de repente que podría resultar bastante co)plicado y di$ícil aplastar a aquella
criatura indeseable ba+o las leyes de la obediencia y la su)isi&n )ás absolutas" -esde luego, ya no era una niña a
quien )andar a voluntad, ni estaba plena)ente a la disposici&n de ellos. a%ora contaba con la protecci&n de lord
Sa1on" Aa no podrían reprenderla y despedirla a la ligera, ni su dinero podría ir a parar i)pune)ente a )anos de
sus tutores" (l pensar lo que revelaría una investigaci&n a $ondo de los años de tutoría, au)ent& la sensaci&n de
in+usticia que le do)inaba, y su ira, repri)ida %asta entonces a duras penas, ro)pi& las vallas de contenci&n
)ientras se lanzaba escaleras arriba soltando un +ura)ento"
0na )ano de %ierro se cerr& dolorosa)ente alrededor de la $rágil )uñeca de la +oven )ientras intentaba
arrastrarla escaleras aba+o" Ec%ándole una )irada )al3vola, orden&<
4592 te vienes con)igo7 5A a%ora )is)o7 >u3 propio de ti $ue escapar de nuestro lado y avergonza)os
despu3s de todo lo que %ici)os por ti" Eres una insolente y una desagradecida" ,ero te lo pro)eto, vas a la)entar
pro$unda)ente %abernos aboc%ornado de esa $or)a" 5;en con)igo a%ora, te digo7
'icole, despu3s del pri)er )o)ento de sorpresa, estaba $uriosa, y retorciendo la )uñeca en la )ano de
Eillia), luc%& con violencia para liberarse" =lvidando al instante todos los preceptos inculcados en su cerebro por
la señora Eggleston, estall&<
4 5Su3lta)e de una vez, viscosa rata in)unda, o te sacudir3 los sesos de un buen golpe7
,as)ado por tal lengua+e propio de un )arinero saliendo de esa i)agen de re$ina)iento y elegancia, Eillia)
a$lo+& los dedos, 'icole rápida)ente le cruz& la cara con una sonora bo$etada y, por añadidura, le dio un puntapi3
en la espinilla"
(ullando de rabia y de dolor, Eillia) la agarr& de un brazo y la sacudi& con brutalidad"
45;aya, eres una perra7 5Ao te"""7
Si)on acababa de indicar a 9@ic6%a) que condu+era a los ?ar6%a) al gabinete cuando el alarido $urioso de
Eillia) vibro en el aire"
El ruido sacudi& a Si)on de su abstracci&n y se puso en acci&n de in)ediato" ?ovi3ndose con la velocidad de
un %o)bre de la )itad de sus años, ec%& a un lado al estupe$acto 9@ic6%a) y )arc%& con resoluci&n %acia el
vestíbulo" (l ver a 'icole luc%ando con desesperaci&n con un %o)bre a quien 3l no %ubiera dudado en cali$icar de
gusano )ugriento y voraz, su c&lera estall&"
45!&)o se atreve7 5Su3ltela en este )is)o instante, sinvergPenza7 4 rugi& con una voz que te)blaba de $uria"
Sus o+os despedían c%ispas de oro $undido )ientras avanzaba por el vestíbulo4" 5!&)o se atreve7 4volvi& a atronar,
y su voz reson& por toda la )ansi&n atrayendo a varios sirvientes que llegaron a la carrera, ade)ás de Degina"
Msta, de pie en la escalera, abarc& la situaci&n de un vistazo, pero sabiendo que su %er)ano aborrecía las
interrupciones, contuvo la lengua"
Eillia), irritado, co)prendiendo de)asiado tarde que %abía rebasado todos los lí)ites i)aginables, intent&
congraciarse con una sonrisa desdic%ada )ientras (gat%a su$ría un ataque de %isteria" Balbuceando e1cusas
inco%erentes y so$ocando ruidosa4 )ente sus lloriqueos, per)anecía de pie en el centro del vestíbulo ignorada de
todos, salvo por una o dos )iradas nerviosas que le lanzaron los sirvientes )ás +&venes"
Si Eillia) se %ubiese contentado en concentrar su atenci&n en Si)on para disculparse, la escena podría %aber
tenido otro $inal, pero co)eti& el error $atal de tratar de usar a 'icole para salvarse" !on la )is)a sonrisa
conciliadora en el rostro, le pal)e& el brazo y )ur)ur&<
4 ;aya, vaya, esto no es lo que parece" #a pequeña y yo s&lo tenía)os un altercado sin i)portancia, 8no es
así, querida:
Msta, todavía en$urecida y %orrorizada por lo sucedido, pero deseando que el disgusto no pasara a )ayores, tal
vez %abría seguido el e+e)plo de Eillia) y tratado de serenar los áni)os si 3ste, desvanecida leve)ente la sonrisa
y con una )irada )aligna en sus o+os, no le %ubiese apretado a)enazadora)ente el brazo e insistido<
4 8'o es así, querida:
Sacudi3ndose la )ano de enci)a con repugnancia, di+o con voz de %ielo<
4 5,or $avor, suelte )i brazo en este )is)o instante7 5'o, no era un altercado sin i)portancia7 0sted )e atac&
y estaba intentando llevar)e de aquí a la $uerza"
9odos los presentes contuvieron la respiraci&n al unísono, azorados, y Si)on, controlando su ira a duras
penas, se acerc& a la escalera a grandes pasos" !on un pie en el pri)er escal&n, a)enaz& con voz $uerte<
4 5Salga de )i casa in)ediata)ente y nunca )ás vuelva a aso)ar la cara por aquí7 5Si es tan i)prudente co)o
para intentarlo, le %ar3 ec%ar a golpes de )i puerta co)o el perro cobarde que es7
Encolerizado por el trato desdeñoso de Si)on, el rostro de Eillia) re$le+& toda la )aldad que albergaba su
al)a, y girando de s2bito para )irar a 'icole, re$un$uñ&<
459odo esto es por tu culpa, )u+erzuela perversa7 5,ero yo soy tutor y vendrás con)igo7 4 Ec%ando una )irada
de aversi&n a Si)on, di+o con desprecio4< Se propasa usted, señor" 'icole es )i sobrina y yo soy su tutor legal"
50sted no tiene ning2n derec%o de i)pedir)e sacarla de in)ediato de esta casa7
A Eillia) procedi& a co)plicar a2n )ás su posici&n, ya de por sí precaria, asiendo de nuevo el brazo de 'icole
con )ano torpe y ruda, al tie)po que ordenaba con altanería<
4 (co)páña)e a%ora" ?ás tarde pueden enviar todas tus pertenencias a nuestra casa"
Sabiendo que Si)on no lograría ayudarla si ella no daba el pri)er paso, 'icole pens& rápida)ente que el
dueño de la casa no per)itiría que se la llevaran en contra de su voluntad, pero ta)bi3n que no podría %acer nada
si ella no luc%aba por su cuenta" El tono y los )odales dictatoriales de Eillia) le %abían de)ostrado que su tío no
%abía ca)biado en estos años, y cuando la %izo ba+ar un escal&n tirando ruda)ente de su brazo, su decisi&n
estaba to)ada"
Irgui3ndose con orgullo, di+o en tono quedo<
4 'o tengo intenci&n alguna de ir a ninguna parte con usted" 4 #uego, retorciendo con rapidez el brazo para
librarlo de la )ano que lo asía, gir& en redondo y subi& dos escalones, intentando evitar un nuevo con$licto" ,ero
Eillia), )aldiciendo y soltando palabrotas, la agarr& por el %o)bro" *aci3ndola girar con brusquedad, y olvidando
por co)pleto a Degina en lo alto de la escalera y a Si)on y los de)ás que le observaban, golpe& salva+e)ente a
'icole en una )e+illa y grit&<
4 5Aa nos ocupare)os de eso, señorita7 5(prenderás qui3n es tu a)o despu3s de que %aya ter)inado contigo7
0n $ogonazo de ira solt& las riendas del genio de 'icole, y con la )arca de la )ano de Eillia) ardi3ndole en el
rostro, estall& con voz col)ada de asco y odio<
459o)a 3sta, sapo gordo y repugnante7 4y devolvi& su violencia con un puñetazo sorprendente a la )e+illa
izquierda"
Eillia) se ba)bole& sobre los talones y 'icole, considerando que era )e+or re)atar la $aena, le propin& otro
de rec%azo a su pro)inente barriga"
9odo %abía ocurrido con tanta rapidez que aquellos que observaban quedaron )o)entánea)ente paralizados,
pero )ientras Eillia) retrocedía a tropezones por la escalera, Degina, a quien e)pezaba a cansar la teatralidad de
(gat%a, e)pez& a descender con resoluci&n" Si)on, sosteniendo el bast&n co)o si $uera un garrote, subi& con
$uria la escalera y e)pez& a dar golpes severos sobre los %o)bros de Eillia), ya aturdido y ta)baleante"
Este nuevo ataque $ue su$iciente para %acerle perder el equilibrio, y soltando un torrente de blas$e)ias, cay&
rodando por los oc%o o nueve escalones que le separaban del suelo %asta ter)inar %ec%o un ovillo a los pies de
(gat%a"
45Ia7 4gruñ& Si)on, satis$ec%o y con un brillo de alegría en los o+os" 'icole le ec%& un vistazo y el guiño audaz
que 3l le devolvi& %izo que aso)ara la risa a sus o+os color topacio" -esviando rápida)ente la )irada para no
ec%arse a reír por la satis$acci&n evidente que )ostraba Si)on, observ& a Degina )ientras 3sta pasaba
)a+estuosa)ente +unto al cuerpo caído de Eillia) y de la lloriqueante (gat%a para to)ar un +arr&n lleno de rosas y
arro+ar el agua al rostro de la %ist3rica"
El líquido acall& los lloriqueos de (gat%a y %asta Eillia) se qued& )udo, conteniendo su reta%íla de palabras
soeces por un )o)ento" S2bita)ente, el silencio rein& en el )a+estuoso vestíbulo de !avendis% Square"
#uego, en el estilo )ás i)ponente y augusto, Degina di+o con cal)a pas)osa<
459@ic6%a), encárguese de que estos visitantes sean sacados de aquí de in)ediato7 4 #anzando una )irada
severa con o+os en que bailoteaba una c%ispa de burla y alegría, a los dos culpables que a2n estaban al pie de la
escalera, orden&<
4 'icole, vete a tu %abitaci&n" -iscutire)os esto )ás tarde" Si)on, creo que sería )e+or que te retiraras
ta)bi3n" Decuerda que el )3dico %a dic%o que los es$uerzos son )alos para tu salud"
!o)prendiendo con rapidez la insinuaci&n, Si)on )ascull&<
4Sí, sí, tienes toda la raz&n" 4 Entonces, 'icole y 3l e)prendieron una veloz retirada subiendo el resto de los
escalones y se es$u)aron"
Eillia), al ver que desaparecía su presa, se puso de pie, ta)baleante, y grit& en tono discordante<
4 5'o7 'icole se va con nosotros"
Degina le clav& una )irada de advertencia y di+o sin apasiona)iento<
4 5Eso ni pensarlo, señor7 *ab3is entrado, sin ser invitados, en casa de )i %er)ano y acosado y )altratado a
nuestra %u3sped. usted )e insult& usando un lengua+e que espero no volver a oír nunca )ás. y su esposa casi )e
%a ensordecido con sus c%illidos deste)plados" !on todos estos %ec%os $rescos en )i )ente, puedo asegurarle
que +a)ás pondre)os a 'icole en vuestras )anos" ?ás a2n, estoy pensando seria)ente en presentar cargos
contra usted y su esposa" 5Sería )uy prudente de su parte salir de aquí antes de que to)e una deter)inaci&n7
?udo por una vez, Eillia) se qued& )irándola con la boca abierta y antes de que se diera cuenta, 9@ic6%a),
con la ayuda de un subalterno, gui& %ábil)ente a a)bos %asta la calle cerrando luego la pesada puerta a sus
espaldas
Inclinándose con respeto ante Degina, 9@ic6%a) di+o sole)ne)ente<
4Si se )e per)ite decirlo, señora, eso estuvo )uy bien dic%o"
4Bien, 9@ic6%a), yo ta)bi3n lo creo así 4ad)iti& Degina "con su acostu)brada )odestia 4" 8Si)on, d&nde
estás: 4lla)& Degina 4" S3 que con toda seguridad estás aso)ándote por el borde de la barandilla superior co)o
un vulgar sirviente" 5Ba+a de una vez7
45Ia7 4ladr& Si)on, apareciendo tan deprisa que corrobor& el sarcas)o de Degina" En tono o$endido, continu&4<
8>u3 otra cosa podía %acer cuando te )ostraste tan )andona con)igo: 5A en )i propia casa7 59e dir3 una cosa,
Degina, no tolerar3 tu actitud arrogante7 4 In$ortunada)ente, arruin& su carga de reproc%es soltando una carca+ada
divertida 4" Buiste )uy lista al sacártelos de enci)a de esa )anera 4ad)iti&4" 5Sie)pre di+e que eras de)asiado
rápida y e$icaz para ser )u+er7
Su %er)ana se li)it& a soltar un resoplido i)propio de una da)a y pregunt&<
4 8-&nde está 'icole: 4 (quí estoy 4 grit& ella y ba+& detrás de Si)on %acia el vestíbulo"
!onsciente de las )iradas curiosas de los sirvientes todavía reunidos allí, Si)on llev& a las dos da)as a su
gabinete" Sabía que 9@ic6%a) se encargaría de que nada de lo ocurrido durante ese escandaloso incidente de la
)añana se divulgara entre los sirvientes, pero sospec%aba que durante unos cuantos días %abría )uc%as risitas
disi)uladas en la cocina y los establos" (l tie)po que le brindaba bastante regoci+o, era consciente de que se
trataba de un asunto grave y eso le inco)odaba"
'icole ta)bi3n estaba al tanto de la seriedad de la situaci&n, y sintiendo que se %abía degradado, estaba
pro$unda)ente avergonzada de su propio papel en el altercado" En voz ba+a y )orti$icada, di+o<
4>uiero disculpar)e por )i contribuci&n a esta escena deplorable" 'o debía perder la paciencia ni pegarle a )i
tío" Si )e ec%áis a la calle, no será )ás que lo que )e )erezco"
4 Estoy co)pleta)ente de acuerdo" 9e co)portaste co)o una verdulera, ni )ás ni )enos 4 replic& Degina con
cordialidad, )ientras un destello cálido en las pro$undidades de sus o+os oscuros suavizaba el signi$icado de sus
palabras4" ,ero ad)ito que en este caso no puedo culparte" 5>u3 ser )ás vil y repulsivo es tu tío7 'o es de e1trañar
que no desees volver a su %ogar" ,ero 4continu& Degina con el ceño $runcido4, lo que %a sucedido es un %ec%o
grave" 8>u3 %e)os de %acer a%ora, Si)on:
#as dos da)as se sentaron en un so$á de brocado ro+o )ientras Si)on lo %acía en un gran sill&n de cuero
negro de respaldo )uy alto situado $rente al diván" Se encontraba )uy serio y pensativo y 'icole, llena de culpa por
su co)porta)iento vergonzoso y segura de que, a pesar del guiño c&)plice de la escalera, 3l estaba disgustado
con ella, te)i& que decidiera ec%arla de su casa"
*asta este )o)ento no se dio cuenta de cuánto se %abía encariñado con lord Sa1on y su %er)ana Degina" Si
la e1pulsaban de allí sería un verdadero tor)ento, casi co)o volver a perder a su $a)ilia" Se arrepinti& con
a)argura de sus acciones, y una vez )ás quiso disculparse" ,ero Si)on levant& una )ano y no le per)iti& %ablar"
#a )idi& severa)ente con la )irada y despu3s, cuando ella creía no poder soportar su silencio )uc%o )ás tie)po,
Si)on le sonri&"
45(+á7 4resopl& con satis$acci&n4" 8>u3 %e)os de %acer, e%: 5Bien, luc%are)os7 4 #anz& una )irada penetrante
a 'icole4" 8'o es así, )uc%ac%a:
El )iedo que %abía %elado el coraz&n de la )uc%ac%a pareci& derretirse y le sonri& tr3)ula)ente"
4Si usted lo dice, señor"
45Aa lo creo que lo digo7 5;aya, no le per)itiría a ese sapo gordo y repugnante, co)o creo que le lla)aste, que
tocara ni uno solo de )is perros7 4Se qued& pensativo unos segundos y luego añadi&4< Ese %o)bre sí que se
parece a un sapo, 8no os parece:
Degina solt& un suspiro de e1asperaci&n"
4Sapo gordo o no 4di+o resuelta)ente4, 3l es el tutor legal de 'icole" 'o tenía)os derec%o a rec%azarle"
#egal)ente, puede sacarla de esta casa y ordenarle que %aga lo que le plazca" 4?irando a 'icole, Degina, sie)pre
$ranca, pregunt&4< 'o deseo %erirte, querida, pero 8c&)o es posible que tengas dos seres tan viles y )ezquinos por
parientes:
4 Ellos no están e)parentados con)igo en realidad 4 respondi& 'icole 4" 9ía (gat%a es %er)anastra de )i
)adre, y cuando )is padres )urieron no %ubo nadie )ás que )e recla)ara"
4 Entiendo 4 co)ent& Degina lenta)ente 4"Eso signi$ica que se podría revocar su tutoría" En especial si alguien
co)o Si)on estuviera dispuesto a plantear el proble)a ante los +ueces" 8#o estás: 4le pregunt& a Si)on"
4 5,or supuesto que sí7 8'o acabo de decirlo acaso: 4 gruñ& con acritud 4" (%ora que los ?ar6%a) %an llegado
a la ciudad, dar3 una vuelta y visitar3 a )i a)igo, el +uez E%ite en Dussell Square" Ml sabrá e1acta)ente lo que se
debe %acer""" 5no tengo duda de ello7 Es un tipo )uy %ábil y sagaz" (de)ás 4 añadi&, pensativo4, los ?ar6%a) no
van a %acer nada" 9engo la sospec%a que tu tío %a estado despil$arrando tu $ortuna, y apuesto lo que queráis a que
no le %ace ninguna gracia la idea de una investigaci&n" 'o %are)os nada y estare)os a la e1pectativa" ?e atrevo a
decir que por un tie)po al )enos esperarán paciente)ente y guardarán silencio"
4 *)" ,or una vez estoy de acuerdo contigo" ,articular)ente si e1iste algo ilegal en sus )ane+os de la %eredad
4re$le1ion& Degina 4" -esde luego, no buscarán una resoluci&n por vía +udicial" A aunque lo %icieran, los
contratie)pos de %oy les pondrían en una posici&n des$avorable" So)os )uc%os los que pode)os +urar que golpe&
a 'icole en un arrebato de c&lera, y creo que el %ec%o de no ser parientes directos pesará en contra suya"
Especial)ente si la $ortuna de 'icole e1cede en )uc%o los recursos que ellos tienen" 8Es así, querida:
4(sí lo creo 4respondi& 'icole, insegura4" Deal)ente no tengo idea"
4(sí es 4replic& Si)on, seco4" Eillia) ?ar6%a) es apenas un ca)pesino" #a propiedad que posee
proporcionaría a su $a)ilia una vida con$ortable, nada )ás" El padre de 'icole era un %o)bre rico" ,odría %aber
co)prado y vendido una docena de veces a alguien co)o ?ar6%a) sin siquiera advertirlo" Seg2n yo lo veo, todo lo
que debe)os %acer es esperar y desgastarlos con la espera" 'icole alcanzará la )ayoría de edad dentro de tres
años, y si se casa antes %eredará su $ortuna entonces"
4 ,ero no puedo vivir a costa suya durante tres años 4e1cla)& 'icole, pues consideraba que Si)on ya %abía
%ec%o de)asiado por ella"
4 8,or qu3 no: 4 gruñ& Si)on 4" 'o veo nada de )alo en ello" #etitia y t2 ser3is )is protegidas y yo correr3 )uy
a gusto con todos los gastos" Es una nadería para )í y no )e %ar3is ca)biar de opini&n, puedo asegurártelo"
'icole se )ordi& los labios" #e ator)entaba la conciencia por estar viviendo en !avendis% Square )ediante
engaños, y esto la llev& a protestar a2n )ás"
4 'o sería correcto" 'o puedo per)itirle se)e+ante cosa" -ebe de %aber una )anera )ás si)ple"
48'o puedes per)itír)elo: 4estall& Si)on, irascible4" Esc2c%a)e bien, señorita, o )e lo per)ites o te vas con
tu tío" 5Msas son las alternativas, elige7
-os )anc%as ro+as ardieron en las )e+illas de 'icole y sus o+os castaños adquirieron el brillo $río y duro del
topacio cuando estall& su te)pera)ento e1plosivo"
450sted sabe que no %ay posibilidad de %acer una elecci&n7 ,ero debo insistir en que se lleve un registro
estricto de todos sus gastos en bene$icio de la señora Eggleston y )ío, y cuando yo pueda disponer libre)ente de
)i $ortuna, le ree)bolsar3 %asta el 2lti)o penique" 4 *abi3ndose olvidado nueva)ente que las señoritas de alcurnia
rara vez %ablaban o actuaban co)o ella lo estaba %aciendo, se puso de pie con ira y sali& del sal&n a paso vivo"
0na vez que la puerta se %ubo cerrado con $ir)eza detrás de ella, Degina y Si)on se estudiaron el uno al otro
en silencio" Binal)ente, Si)on sonri& apesadu)brado"
4 59iene un espíritu bravío, esa )uc%ac%a7 Supongo que no debí %aber sido tan contundente"
45E1acta)ente7 4respondi& Degina, categ&rica4" En realidad, Si)on, )e espantas a veces" 'o %abía )otivo
para ser tan poco diplo)ático"
El arrepenti)iento de Si)on dur& lo que un suspiro y de in)ediato volvi& a )irar a su %er)ana con ceño
adusto"
4 5Ba%7 5'o e)pieces a%ora con una de tus $a)osas regañinas7 5#a )añana %a sido ya bastante )ovida7
4 Estoy de acuerdo 4 replic& ella" ,oni3ndose de pie, continu&4< 8!uándo verás al +uez E%ite: 'o considero
conveniente que lo retrases de)asiado tie)po" -espu3s de todo, es posible que los ?ar6%a) decidan recurrir a un
abogado y entablar una acci&n contra nosotros"
4 Esta tarde" #e enviar3 una carta esta )is)a )añana para ver si tiene inconveniente" 8Satis$ec%a: 4Si)on
%izo una )ueca"
4Sí, querido, )uy satis$ec%a" ,ero, recuerda, no abuses de tus $uerzas" S3 que te disgusta que se %able de tu
salud, pero estuviste al borde de la )uerte con el 2lti)o ataque cardíaco que padeciste %ace cinco años" A tu
)3dico dice que no debes $atigarte en e1ceso" 4 Ignorando la c&lera creciente que re$le+aba el se)blante de su
%er)ano, añadi&4< 8,or qu3 no per)ites que !%ristop%er se entreviste con el +uez:
4 5?aldita seas, /ina7 Si t2 y ese zala)ero de )i nieto vais a )i)ar)e de este )odo, )ás vale estar )uerto"
(de)ás 4ter)in& con una sonrisa )uy +uvenil4, )e estoy divirtiendo enor)e)ente"
?eneando la cabeza y sonriendo, Degina le bes& a$ectuosa)ente en la cabeza"
4 5A a s3 que es así, vie+o cascarrabias7 ,ero por )í, no te e1cedas"
45Ia7
Soltando una carca+ada en respuesta a su %abitual r3plica )al%u)orada, Degina sali& del sal&n" ,ero su
sonrisa se desvaneci& )ientras subía lenta)ente la escalera" #a situaci&n era seria" Si la ley obligaba a 'icole a
vivir con los ?ar6%a), no le cabía ninguna duda de que la vida de la +oven sería un calvario" 'o s&lo una vida
)iserable sino ta)bi3n peligrosa, consider& al recordar la e1presi&n a)enazadora y )aligna que %abía aso)a4 do
a los o+os de Eillia) y el )odo salva+e en que la %abía golpeado" Sin e)bargo, al igual que Si)on, consideraba
que por el )o)ento los ?ar6%a) se contentarían con re$un$uñar" Si $ueran sensatos, re$le1ion& sin alegría,
)ostrarían sus rostros sonrientes y $ingirían que 'icole, con las bendiciones de sus tutores, estaba de visita en
casa de los Sa1on y ni una palabra )ás" ?ientras no se le e1igieran cuentas de in)ediato y no se le pidiera dinero,
el señor ?ar6%a) probable)ente no presionaría de)asiado para ca)biar la situaci&n" Era de la)entar que
tuvieran que pasar tres años para que ca)biaran las circunstancias, porque estaba segura de que se repetirían
varias veces las escenas con los ?ar6%a) antes de que 'icole alcanzara la )ayoría de edad""" a )enos que se
casara"
Degina se detuvo con el pie en el aire y una sonrisa le ilu)in& el rostro" Sí" 5Era e1acta)ente lo que %acía $alta7
!on un ob+etivo a la vista, y para col)o uno placentero, Degina sonrío con alegría y se enca)in& a sus
%abitaciones para ter)inar su acicala)iento, tan brusca)ente interru)pido"
-escendi& )ás o )enos una %ora )ás tarde sintiendo que presentaba su )e+or aspecto, especial)ente
despu3s de %aber recogido el cabello veteado de blanco en un elegante )oño y luciendo un vestido de sarga color
castaño pardo que le sentaba a las )il )aravillas y realzaba su cuerpo anguloso" Se detuvo un )o)ento en la
%abitaci&n de 'icole, pero la +oven, seg2n le in$or)& ?auer, se encontraba aba+o en el +ardín de invierno" ?irando a
la doncella con aire pensativo, le pregunt&<
4 8!&)o está 'icole:
?auer titube& al principio, pero luego %abl& sin a)bages"
4 9endrá un %orrible cardenal durante unos cuantos días donde ese )onstruo la golpe&" ,ero no co)ent&
)uc%o al respecto"
Degina abandon& la %abitaci&n con el ceño $runcido" ,ero por el )o)ento, de+aría a 'icole librada a sus
propios recursos y no la )olestaría" !on esa idea, se dirigi& al sal&n )atinal sin saber a ciencia cierta qu3 %aría,
algo bastante inusual en alguien con el te)pera)ento de Degina" ,ero antes de que pudiera )editar )ás
pro$unda)ente sobre esta circunstancia o aburrirse de su propia co)pañía, la señora Eggleston y !%ristop%er
llegaron a la casa" Ella traía las )e+illas arreboladas y se )ostraba entusias)adísi)a con los diversos libros que
%abía elegido"
4=%, Degina, $í+ate lo que %e traído" *e sido de lo )ás a$ortunada al conseguir un e+e)plar de El !orsario, de
lord Byron, que co)o sabrás, acaba de ser publicado"
4 Es )aravilloso, querida" (unque no )e interesa de)asiado la obra de ese +oven escritor, s3 que es )uy
popular desde que se public& !%ilde *arold %ace uno o dos años"
4=%, sí, yo )e entusias)3 cuando encontr3 un e+e)plar de esa obra apenas llega)os" 5Es un +oven ad)irable7
4 'o discutir3 contigo, pero %as estado $uera del país )uc%o tie)po y no sabes nada de sus ilícitas relaciones
a)orosas" #a )anera en que se %an co)portado !aro #a)b y 3l es algo increíble" (unque 4 añadi& Degina con
satis$acci&n 4, )e parece que esa aventurilla ya %a ter)inado" *e oído que 3l piensa proponerle )atri)onio a
(nnabella ?ilban6e" 8Sabías que ya lo rec%az& una vez:
#os o+os azules de la señora Eggleston estaban redondos de curiosidad"
45;aya, no7 8!&)o te las ingenias para enterarte de todas estas cosas:
!%ristop%er, co)prendiendo que las dos da)as estaban a punto de sentarse c&)oda)ente a interca)biar
c%is)es sociales, repri)i& una sonrisa"
4Si a)bas ten3is a bien disculpar)e, tengo una cita pendiente con )i agente para visitar algunos alo+a)ientos,
y no deseo %acerle esperar"
#a señora Eggleston le despidi& con una sonrisa y repiti& una vez )ás cuán $eliz le %abía %ec%o su co)pañía,
pero Degina, de+ando el c%is)orreo de lado, le detuvo"
4 ?e gustaría tener unas palabras contigo pri)ero, !%ristop%er" #etitia, por $avor disc2lpanos un )o)ento,
8quieres:
-esconcertada, pero adivinando que Degina quería %ablar en privado con su sobrino nieto, )ur)ur& algo sobre
el t3 y desapareci& con rapidez"
Su partida de+& un silencio e)barazoso en la %abitaci&n" #a actitud rela+ada y sonriente de !%ristop%er de+&
paso a cierta tensi&n y cautela al preguntar unos segundos despu3s<
4 Bueno, tía, 8de qu3 se trata:
Degina vacil&, pues creía conveniente de+ar que Si)on le in$or)ara de los aconteci)ientos de esa )añana,
pero deseaba ver por sí )is)a c&)o to)aba !%ristop%er la noticia de la llegada de los ?ar6%a) y en especial
observar su reacci&n al enterarse del ataque su$rido por 'icole a )anos de Eillia) ?ar6%a)" ,or lo tanto le narr&
lo sucedido de )anera $ranca y concisa" ,ero por la reacci&n de 3l, )ás le %ubiera valido a%orrarse el aliento" S&lo
pudo captar aquella levísi)a sacudida del )2sculo de su )e+illa derec%a y el e1traño destello que le ilu)in& los
o+os para revelarle al )enos que sentía algo" Degina observ& con atenci&n sus $acciones )orenas y atractivas
esperando ver alguna señal que le indicara que el ataque de ?ar6%a) a 'icole le %abía a$ectado, pero no
descubri& nada" A cuando %ubo ter)inado de %ablar, !%ristop%er se li)it& a preguntar con la )ayor indi$erencia<
4 8A d&nde se encuentra 'icole a%ora:
Brustrada por la insensibilidad que de)ostraba, Degina estuvo en un tris de no decírselo, pero recapacitando,
contest& airada<
4 Deal)ente no s3 para qu3 quieres saberlo. está en el +ardín de invierno"
!%ristop%er arque& las ce+as al oír el tono iracundo de Degina, y añadi& un eslab&n )ás a la cadena de
$rustraciones de su tía, co)entando sereno<
4 Bien, entonces, si 'icole %a abandonado su %abitaci&n, no puede %aberle perturbado tanto la visita de los
?ar6%a)" 4!on una irritante sonrisa burlona en la boca sensual, añadi&4< A si conozco a 'icole, probable)ente se
divirti& bastante con lo sucedido" (%ora, 8quiere disculpar)e:
Degina le $ul)in& con la )irada, deseando con ardor poder desci$rar lo que pasaba detrás de las espesas
pestañas oscuras que bordeaban aquellos o+os i)penetrables" ,ero no podía, y tuvo que consolarse con esas
)íni)as señales de e)oci&n que %abía vislu)brado"
!uando de+& a su tía se desvaneci& el aire de indi$erencia que adoptara con ella y su rostro se convirti& de
s2bito en una )áscara $ría y cruel" Subiendo la escalera de dos en dos lleg& rápida)ente a sus %abitaciones"
Dec%az& la ayuda de *iggins y se ca)bi& de ropa poni3ndose los pantalones de cuero y botas de )ontar" S&lo le
llev& un segundo, y cuando estaba a punto de salir, di+o por enci)a del %o)bro en tono ta+ante<
4(verigua d&nde están alo+ados los ?ar6%a)" En cuanto %aya visto a 'icole, le %ar3 una visita al señor Eillia)
?ar6%a)"
El +ardín de invierno estaba en la parte posterior de la gran )ansi&n y era el orgullo del +e$e de +ardineros de
lord Sa1on" El tec%o abovedado de cristales y el e1uberante $olla+e de plantas e1&ticas y las $lores )ulticolores que
se veían por doquier, constituían un regalo para la vista, ade)ás de e1citar agradable)ente los sentidos" En el
in)enso sal&n se %abía construido una cascada en )iniatura cuyas aguas caían a un estanque para peces y se
veían bancos de piedra a los lados de los senderos aparente)ente naturales que serpenteaban por el área en
todas las direcciones" ,or desgracia, se e1%ibía o utilizaba en )uy contadas ocasiones, s&lo cuando se preparaba
un gran baile o alguna $unci&n i)portante" 'icole %abía descubierto que era el 2nico sitio donde podía %allar un
poco de inti)idad, y a )enudo se escapaba allí en busca de paz y silencio"
!%ristop%er la encontr& sentada en uno de los bancos de piedra +unto al estanque" Ella no le oy& acercarse y
por unos )o)entos la conte)pl& )ientras 'icole parecía estar absorta en los pececillos anaran+ados y dorados
que nadaban en el agua poco pro$unda" (2n vestía el )is)o tra+e lavanda y el cabello, que %oy llevaba suelto,
ocult& parte de su rostro cuando se inclin& %acia el agua"
Ml pronunci& su no)bre en voz ba+a, y ella dio un respingo al oírlo" Sus )iradas se cruzaron y 'icole supo al
instante que ya le %abían contado lo sucedido esa )añana" Sin e)bargo, no pudo decir cuál %abía sido su reacci&n
pues tenía las $acciones ba+o cuidadoso control" ,or otra parte, !%ristop%er sie)pre tenía, un per$ecto do)inio de sí
)is)o en cualquier situaci&n, pens& con a)argura" 5'ada le perturbaba ni le arredraba""" )aldito $uese7
'icole le salud& con $rialdad, )anteniendo $ir)e)ente las riendas de sus e)ociones" 9odo lo que necesitaba
a%ora, decidi& nerviosa, era otra escena desagradable para volverse co)pleta)ente loca"
?as !%ristop%er no parecía interesado en originar otra situaci&n penosa al de+ar que sus o+os conte)plaran el
rostro de la +oven" Sin %acer co)entarios advirti& la tez e)palidecida y el rictus a)argo de la boca nor)al)ente
suave y generosa" #uego estir& la )ano y lenta)ente le levant& la barbilla" Sus o+os se clavaron entonces en el
oscuro cardenal que des$iguraba una )e+illa per$ecta" Sus dedos, increíble)ente suaves y gentiles, la rozaron con
suavidad, y cuando ella se encogi& de dolor, los labios de !%ristop%er se a$inaron y le brillaron de $uria los o+os"
,ero 'icole, incapaz de soportar su silencio o su roce, era de)asiado consciente de sus propias e)ociones co)o
para reparar en las de 3l, y apartándole la )ano con brusquedad, e1cla)&<
4 Aa )e %an )agullado una vez esta )añana, 8te propones a%ora regodearte en ello:
#a e1presi&n de !%ristop%er no vari&, salvo para volverse quizás un poco )ás dura, y resurgi& en ella su vie+o
resenti)iento por la %abilidad que tenía 3l de per)anecer insensible y distante" A ese resenti)iento no dis)inuy& ni
un ápice cuando con una )irada burlona, co)ent& en tono $río<
4 'o recuerdo %aber)e regodeado +a)ás en tus in$ortunios, 'ic6"
#anzando c%ispas por los o+os y con un ligero rubor de ira tiñ3ndole las )e+illas, le provoc&<
4 (l )enos tendría que estar acostu)brada a ser golpeada""" 5t2 )is)o lo %iciste bastante a )enudo7 8!rees
que Eillia) lo %ace tan bien co)o t2:
,or un segundo 'icole se pregunt& si no %abría ido de)asiado le+os" ?as !%ristop%er no to)& ninguna )edida,
salvo decir en tono )ordaz<
45Es posible que te %aya dado unos buenos tirones de ore+as, los cuales tenías bien )erecidos en algunas
ocasiones, pero )e te)o que no recuerdo %aberte golpeado nunca tan $uerte co)o para )agullarte la cara de esa
)anera7
45'o7 4respondi& ella dulce)ente4" En lugar de eso, )e sedu+iste"
0n )2sculo se tens& en la )andíbula de !%ristop%er y ella tuvo la vana satis$acci&n de ver que %abía
conseguido irritarle" !on todo, la sensaci&n de triun$o dur& poco, pues !%ristop%er replic& con serenidad<
4Sí, lo %ice" ,ero creo que soy )ás bien el o$endido que el o$ensor" 8!&)o podría saber que no eras s&lo una
buscona tras una aventura o que no $uiste la a)ante de (llen: 'o %ice nada )ás que lo que %abría %ec%o cualquier
%o)bre en )i situaci&n" A 4añadi& con crueldad y $an$arronería a pesar de sí )is)o4, )e parece recordar que t2
ta)bi3n dis$rutaste con ello"
Se de)ud& el se)blante de 'icole y sin pensar, se levant& de un salto y dio una pal)ada con todas sus
$uerzas en la boca de !%ristop%er"
Instintiva)ente, 3l cerr& los o+os y retrocedi&, sorprendido y col3rico" (l abrir los o+os una $racci&n de segundo
despu3s, la irritaci&n era evidente en ellos"
'icole, con )ás rebeldía que nunca, aguard& su reacci&n, odiándose y odiándole por la aparente $acilidad que
tenía para en$urecerla y cegarla de rabia" 8>u3 tenía ese %o)bre, se preguntaba con $uria, que la i)pulsaba a
desa$iarle, a azuzarle %asta %acerle reaccionar tan ciega)ente co)o ella:
!%ristop%er la conte)pl& larga)ente %asta que sus labios se torcieron en una sonrisa tensa" ,or 2lti)o, di+o
socarr&n<
45'o )e e1traña que tu tío te %aya pegado7 5Si te co)portas con 3l co)o lo %aces con)igo, creo que debería
$elicitarle en lugar de o$recerle la punta de )i espada7
'icole le observ& con cautela a%ora, pues lo conocía lo su$iciente para saber que, a pesar de esas palabras
indi$erentes, estaba $urioso y que la bo$etada enloquecida que le %abía dado no le sería perdonada con $acilidad"
4 8>u3 quieres decir con eso: 4 inquiri& con el ceño $runcido"
4 'o pensarás que Eillia) va a lograr escapar con s&lo una regañina de )i abuelo 4 respondi& tranquila)ente y
con la e1presi&n i)perturbable"
4 5'o irás a retarle a duelo7 4 susurr& 'icole con la boca seca y los o+os redondos de )iedo"
!%ristop%er sonri&, pero sus o+os per)anecieron $ríos e i)placables y ella ley& la respuesta en ellos" =lvidando
al instante la discusi&n que acababan de )antener y posando una )ano tr3)ula sobre su brazo, suplic& casi sin
aliento<
4 5=%, !%ristop%er, no lo %agas7 5Es un %o)bre peligroso, y no se en$rentará contigo a )enos de %aber to)ado
sus )edidas para salir vencedor7 59e )atará7 S&lo $ue un golpe""" no un insulto )ortal" 5=lvídalo7
#e apart& la )ano sin de)ostrar e)oci&n alguna"
4 ?ás bien creo que )e corresponde a )í decidir si $ue un insulto )ortal o no 4 replic&, ta+ante"
4=%, pero"""
Se enso)breci& su rostro de ira apenas contenida cuando interru)pi3ndola, la to)& por los %o)bros y la
regañ&<
4 5!állate la boca, 'ic67 ,uede que est3s dispuesta a pasar por alto sus acciones, pero yo no" 'adie puede
atreverse a golpe arte )ientras est3s ba+o )i protecci&n" 5Es posible que yo lo %aga si )e incitas a ello, pero no se
lo per)itir3 a esa basura7 4!on los labios curvados en una e1presi&n desdeñosa al ver la incredulidad con que ella
le )iraba, añadi&4< 5=%, sí, ni siquiera a ti te %abría )altratado""" e1cepto quizá por )í )is)o7
!on$undida, se qued& )irando $i+a)ente su rostro eno+ado, deseando con desesperaci&n poder co)prenderle,
pero aparte del eno+o $río que re$le+aban sus o+os, sus $acciones no revelaban absoluta)ente nada" 'o pudo
re)ediar sentir una punzada de )iedo por 3l y di+o en voz apenas audible<
4 9en )uc%o cuidado, !%ristop%er"
#e apret& )ás los %o)bros casi %asta %acerle daño y su boca se curv& en un rictus ir&nico"
489e preocupas por )í: 5!ara)ba, eso sí que es di$ícil de creer7
;olvi& a invadirla la ira y luc%& con violencia para soltarse de las )anos que le tenían prisionera"
45Eres una bestia7 4+ade&4" 5Su3lta)e7
4 =%, no, querida" ?e debes algo por ese despliegue de )alos )odales de %ace unos )inutos" 4 Ba+& la cabeza
y conte)pl& el rostro acalorado de 'icole con los o+os brillantes y casi risueños"
'icole se qued& in)&vil, pero levant& la barbilla en actitud desa$iante"
4 (delante, entonces, 5golp3a)e7 5Es obvio que no e1iste )uc%a di$erencia entre )i tío y t27 4 se burl& con
desd3n"
45=%, sí que la %ay, )i pequeña zorra7 4di+o 3l suave)ente4" ?uc%ísi)a di$erencia" 4 A atray3ndola brusca)ente
%acia 3l, le captur& los labios con su boca dura y cruel en un beso rudo y desapasionado"
-esesperada, 'icole intent& so$ocar el intenso placer que corría por sus venas por la presi&n casi dolorosa de
aquella boca sobre sus labios, pero aun sabiendo que la estaba besando para castigarla, para %erirla, se $undi&
contra su cuerpo vigoroso y caliente y entreabri& los labios sucu)biendo al apre)iante asalto de sus sentidos" El
cuerpo de !%ristop%er respondi& de in)ediato a la suave presi&n y con algo se)e+ante al triun$o 'icole sinti& crecer
el deseo en 3l )ientras los cuerpos se apretaban )ás y )ás" #a )ano de !%ristop%er co)enz& a deslizarse
provocadora)ente a lo largo de su espalda, urgi3ndola a presionarse )ás contra 3l )ientras le acariciaba las
caderas" El sordo dolor de pasi&n que sentía en sus costados se torn& casi intolerable cuando la lengua de
!%ristop%er e1plor& y sabore& el dulce vino de su boca" Entonces supo que si 3l la deseaba, ella no le detendría"
!uando !%ristop%er levant& la cabeza lenta)ente y la con4 te)pl& con o+os nublados de pasi&n y deseo 'icole
co)prendi& que 3l ta)bi3n e1peri)entaba esa e)oci&n insensata y desen$renada que le %acía %ervir la sangre" En
alg2n rec&ndito lugar del cerebro de !%ristop%er sonaba una alar)a advirti3ndole que en cualquier )o)ento
podrían descubrirlos, pero ya no podía retroceder, y soltando un ge)ido apret& contra 3l el cuerpo $rágil de 'icole
sin i)portarle si el )is)o rey los descubría" Su boca busc& la de ella con i)paciencia, y olvidados a)bos del
)undo que los rodeaba, se de+aron caer suave)ente al suelo +unto al estanque"
(vasallada por un deseo ardiente, 'icole se li)it& a e1%alar un )ur)ullo de resistencia cuando !%ristop%er le
levant& la $alda y ec%& a un lado la ca)isa interior de enca+e )ientras su )ano caliente y apre)iante buscaba la
suave $e)ineidad entre sus )uslos" Encontr& a ciegas el delicado triángulo y cuando los dedos %ábiles co)enzaron
a $rotar y a acariciar introduci3ndose en pro$undidad dentro de ella, el 2lti)o resto de cordura se desvaneci& y s&lo
qued& en ellos la necesidad i)periosa de $undirse en uno solo"
Entonces la posey& rápida)ente y la presi&n turgente de su )asculinidad al penetrar co)pulsiva)ente en la
tibia y %2)eda )orbidez acogedora col)& a 'icole de placer y saci& su apetito carnal" #os cuerpos se $undieron al
co)pás de un rit)o sensual precipitándose al encuentro de las e)bestidas y aco)etidas del otro, olvidados de todo
lo que los rodeaba, e1cepto de aquella despiadada lla)arada de pasi&n que los devoraba" Ese deseo i)perioso e
i)pulsivo que ardía en ellos tenía )uc%o de placer e1quisito y de a)argo tor)ento, pero ninguno de ellos estaba
dispuesto a ad)itir que sus raíces eran algo )ás pro$undo, )ás %er)oso y duradero que el )ero apetito carnal"
En este )o)ento !%ristop%er s&lo tenía conciencia del suave cuerpo sinuoso que se retorcía deba+o de 3l, y
'icole de esa $uerza )usculosa, palpitante y dura que estaba dentro de ella" #as pri)eras nieblas turbulentas de la
cul)inaci&n le nublaban ya la )ente y cuando el placer punzante convulsion& su cuerpo )ientras la boca ávida de
!%ristop%er acallaba su ge)ido de supre)o 31tasis" !ol)ada, per)aneci& allí tendida sin poder )overse, sintiendo
la erupci&n de placer de !%ristop%er con una sensaci&n de e1traña ternura" ,er)anecieron abrazados durante
largos )inutos )ientras las bocas se $undían y se saboreaban"
Binal)ente !%ristop%er se )ovi& y co)enz& a levantar el cuerpo )uy despacio, separándose de ella, y por un
segundo inter)inable la )ir& con $i+eza a los o+os" 0na e1presi&n indecisa y preocupada aso)& a sus $acciones al
decir<
4 'icole, yo""" 4 #uego, co)o si advirtiera de i)proviso la situaci&n en que se %allaban, se levant& con
precipitaci&n" Aa de pie y tras arreglarse la ropa, se inclin& displicente y le ba+& las $aldas" Sin decir palabra todavía
y con el rostro p3treo una vez )ás, la ayud& a levantarse"
-esvanecida la pasi&n, 'icole sinti& vergPenza y $uria contra sí )is)a por lo que acababa de pasar" 'unca
antes %abía odiado tanto a !%ristop%er ni se %abía aborrecido de esa )anera a sí )is)a" !on )anos que
te)blaban de angustia y turbaci&n ter)in& de enderezarse el tra+e, incapaz de )irar a !%ristop%er, te)iendo que su
rostro re$le+ara la )is)a e1presi&n burlona de sie)pre" A cuando por $in se prepar& para en$rentarse a su )irada, lo
que vio la llen& de ira y desesperanza"
El se)blante de !%ristop%er estaba vacío y %elado, sus o+os dorados se veían yer)os y re)otos" *asta su voz
cuando %abl& pareci& sin vida, co)o si %ubiese librado una terrible batalla y la %ubiese perdido"
4 9e pido disculpas por lo que %a sucedido" 9e pro)eto sole)ne)ente que nunca )ás volverá a ocurrir"
Esas palabras no %icieron nada para apaciguar la con$usi&n de vergPenza y c&lera que %ervía en ella" >uería
algo )ás de 3l que una )era disculpa que sonaba co)o si ella no signi$icara nada para 3l, co)o si $uera un
$or)ulis)o )ás" #ágri)as contenidas dieron un brillo inusitado a sus o+os al replicar con violencia<
45'o aceptar3 eso7 5,areces creer que puedes %acerla todo a tu anto+o y que luego unas pocas palabras de
disculpa son su$icientes7 5Bien, no es así7 4 9enía las e)ociones tan en carne viva que ni siquiera consider& las de
!%ristop%er, sin co)prender que 3l estaba tan avergonzado y se odiaba tanto o )ás que ella por lo que %abía
ocurrido"
Sin e)bargo, las palabras punzantes le %irieron y con un destello salva+e en la )irada, gruñ&<
48A qu3 )e dices de ti, querida: 5'o advertí que luc%aras denodada)ente contra )í7 5?aldita sea, 'ic6, soy
nada )ás que un %o)bre7 #o siento" 'o tenía la intenci&n de que esto sucediera" ,uedes estar bien segura de que
lo la)ento )ás a)arga)ente de lo que +a)ás puedas i)aginar" *ice la pro)esa de no volverte a tocar nunca, y la
%e roto" 8!&)o piensas que )e siento: 4 #uego añadi& con )ás a)argura a2n 4< 5Eres la 2lti)a )u+er con quien
quisiera enredar)e7
Se en$rentaron cara a cara, $uriosos a)bos sin pensar en lo que decían o siquiera en lo que %acían" *erida y
perple+a por el odio que 3l parecía sentir %acia ella, 'icole le cruz& la )e+illa de una bo$etada"
!%ristop%er no se desquit&, pero se endureci& su )andíbula y sus o+os se volvieron de %ielo" "
4 5Eso, creo, es su$iciente7 5(d)ito que te provoqu3, pero no abuses de)asiado de tu buena suerte7
*orrorizada por lo que estaba %aciendo, 'icole se dio la vuelta y clav& la )irada vacía en otra direcci&n,
)anteni3ndose erguida y rígida co)o una estatua"
4 -3+a)e, !%ristop%er" ,arece que no so)os capaces de actuar co)o personas nor)ales cuando esta)os
+untos y a solas" = pelea)os o""" 4 ,areci& aco)eterla una risita %ist3rica antes de continuar4 """ o %ace)os algo
parecido a %acerse el a)or" 4Se volvi& brusca)ente y le )ir& con tristeza 4< ,ero no es eso, 8verdad: 'osotros no
nos a)a)os, nos odia)os"
!on el se)blante so)brío, !%ristop%er no intent& negar sus palabras" Se li)it& a asentir, pero ella no supo
decir si lo %izo para a$ir)ar lo dic%o o para despedirse" -espu3s, andando a pasos largos y elásticos, la de+& sola
en el +ardín de invierno"
,ero no pudo de+ar atrás lo que %abía sucedido entre ellos" #o llevaba consigo y no encontr& alivio para la
guerra sangrienta que se libraba en su pec%o" Ella era co)o (nnabelle" #o era" Era su %i+a" -e tal )adre, tal %i+a,
tron& en su cerebro" A co)o dos poderosas serpientes se trenzaron las dos e)ociones )ás violentas y
contradictorias que e1isten, el a)or y el odio, revolvi3ndose y retorci3ndose en una batalla a )uerte dentro de 3l"
9an entrelazadas estaban que !%ristop%er, ciego a la realidad, era incapaz de distinguir una de otra, el a)or del
odio, el presente del pasado"
CAPÍTULO XXV
#a )ansi&n de !avendis% Square parecía desierta cuando !%ristop%er la atraves& al salir del +ardín de invierno"
,regunt& la raz&n a 9@ic6%a) y 3ste le respondi& que su abuelo %abía ido a visitar al +uez E%ite en Dussell Square
y que las da)as %abían ido a ver a la señora Bell, la )odista de Degina" !%ristop%er vacil& unos )o)entos y
consider& la idea de reunirse con su abuelo, pero luego, decidiendo que sacaría )ás satis$acci&n y alivio para su
$uria en$rentándose a ?ar6%a), asinti& con $rialdad y subi& corriendo la escalera"
4#os ?ar6%a) están alo+ados en un %otel de ,iccadilly" (quí tengo la direcci&n 4le di+o *iggins al tie)po que le
entregaba un trozo de papel"
4/racias 4di+o !%ristop%er" #uego, recordando repentina)ente la cita con el agente, re$un$uñ&4< *iggins, ve a
ver a este tal Ien6ins" 5-ebía encontrar)e con 3l %ace una %ora7 -isc2lpa)e ante 3l" ,iensa en algo y luego
encárgate de ver los alo+a)ientos que tiene que o$recer)e" 5,ero por el a)or de -ios, encuentra alg2n sitio donde
pueda vivir que no sea 3ste antes de que )e vuelva loco7
Sorprendido, *iggins )ir& a su patr&n sin co)prender por qu3 no se )ostraba tan i)perturbable co)o sie)pre"
489an )al van las cosas:
!%ristop%er sonri& con sorna"
4 5,eor7 5Estoy a un tris de perder la poca cordura que )e queda y la retirada no s&lo es necesaria sino ade)ás
deseada con desesperaci&n7 4 Sin )ás, dio )edia vuelta y sali& apresurada)ente de la %abitaci&n de+ando a
*iggins atribulado y desconcertado, con la )irada clavada en la espalda que se ale+aba"
!%ristop%er no tuvo di$icultad en encontrar a Eillia) ?ar6%a), ni 3ste se sorprendi& cuando le anunciaron su
visita" *abía estado preparándose para alg2n otro encuentro con los Sa1on, pero no i)agin& la presencia del +oven
ni le esperaba tan pronto"
Eillia) calcul& que a los Sa1on les llevaría un día o dos decidir cuáles serían sus acciones $uturas" *abía
esperado que ese )ovi)iento to)ara la $or)a de un reconoci)iento de sus derec%os por escrito de parte del
abogado de lord Sa1on" En consecuencia, cuando llevaron a !%ristop%er a su presencia y vio el peligroso destello
de sus o+os, Eillia) no s&lo se sobresalt& sino que co)enz& a inquietarse de verdad"
Ese +oven $ornido, de %o)bros anc%os y caderas estrec%as, que entr& en el recibidor con paso $ir)e, poseía un
aire tan a)enazador y turbulento que desasoseg& por un )o)ento a Eillia) y le %izo desear que Ed@ard no se
%ubiese ido precisa4 )ente esa tarde a #ong (cre a co)prarse un carrua+e"
!%ristop%er se par& al cruzar el u)bral sin es$orzarse en ocultar su desprecio por Eillia)" En tono perentorio,
inquiri&<
48;isit& usted la casa de )i abuelo esta )añana:
4Bueno, sí 4e)pez& Eillia) a la de$ensiva4" Sí, le visit3" 4 Deavivado su senti)iento de in+usticia, continu& en
tono )ás en3rgico4< 5A le dir3 que )e trataron con la )ayor descortesía y arrogancia7 #a señorita (s%$ord es )i
pupila, y su abuelo, a pesar de ser un lord, no tiene ning2n derec%o a inter$erir"
4 8(un cuando usted le pegue: 4 pregunt& !%ristop%er con voz sedosa"
Eillia) trag& saliva nerviosa)ente"
4Ella se co)port& con descaro, y co)o su tutor 4e)pez& a decir con c&lera 4, co)o su tutor legal, tengo el
derec%o de reprender a )i pupila" 5Bue una i)pertinente, señor7
!%ristop%er %izo correr la $usta entre sus )anos casi co)o si la acariciara )ientras su )irada no se apartaba ni
un segundo del rostro cada vez )ás ro+o de Eillia)"
40sted está equivocado 4di+o por $in, ta+ante4" 'icole (s%$ord no es de su incu)bencia""" no lo %a sido desde que
%uy& de su tiranía %ace cinco largos años"
Eillia) se puso rígido de ira, pero !%ristop%er le ignor&"
4 #e dar3 un buen conse+o, señor ?ar6%a) 4 di+o !%ristop%er plácida)ente4" Ao en su lugar )e olvidaría de
'icole (s%$ord para sie)pre y volvería a la gran+a" ?i abuelo sabrá cuidarla co)o se )erece" A por supuesto, si no
sigue )i conse+o 4 %izo una pausa y una sonrisa desagradable le curv& los labios4, )e te)o que nos vere)os en el
in$ortunado deber de solicitar una investigaci&n sobre el )ane+o de la %erencia de 'icole durante su tutela"
Eillia) estuvo a punto de atragantarse de ira"
45!&)o se atreve a a)enazar)e7 5#e %ar3 arro+ar de este %otel, y cuando vea a )i abogado, descubrirá usted
que es una i)prudencia di$a)ar a un %o)bre inocente7
4 8Inocente: 4 se burl& !%ristop%er4" 'o lo creo" A estoy seguro de que podre)os probar lo contrario"
Sabiendo )uy bien que su ad)inistraci&n de los bienes de la +oven no resistiría la )ás so)era investigaci&n,
protest&<
45Espere, aguarde un )inuto7 5-iscuta)os eso7
4 Ao creía que era eso lo que estába)os %aciendo 4 )ur)ur& seca)ente !%ristop%er"
4Sí" Sí, claro" 4Intentado salvar las apariencias, continu& en tono conciliatorio4< Si3ntese, por $avor, y vea)os si
pode)os llegar a un acuerdo"
4 E1iste una 2nica línea de conducta aceptable para )í" 0sted y su esposa regresan a su gran+a y se olvidan de
'icole (s%$ord" 9a)bi3n pasará todo el control de la $ortuna de la +oven a )i abuelo 4continu& en tono duro e
in$le1ible4" Si no lo %ace, le pro)eto que lo la)entará pro$unda)ente 4 gruñ& con aire a)enazador"
0na rabia sorda sacudi& el cuerpo de ?ar6%a) y pareci& a)ordazarle de+ándole sin respiraci&n" Se le a)orat&
el rostro, y %aciendo un supre)o es$uerzo %abl& con voz estrangulada<
4 Entiendo"
#e irritaba, pero estaba paralizado" 'o podía per)itirse el lu+o de que revisaran sus cuentas" Era )il veces
pre$erible perder a 'icole y su $ortuna y guardar lo que pudiera antes que arriesgarlo todo luc%ando contra los
Sa1on"
45,er$ecto7 4replic& con aspereza !%ristop%er" /ir& sobre sus talones. luego, co)o recordando algo, se volvi&
lenta)ente y )ir& de $rente a Eillia) una vez )ás4" (%, sí, s&lo una cosa )ás" 4 A deliberada)ente cruz& la )e+illa
de Eillia) con la $usta" Sus o+os eran a%ora dos rayas de oro al gruñir con suavidad4< 5'o vuelva +a)ás a poner una
)ano enci)a de 'icole (s%$ord7 5#a pr&1i)a vez, le )atar37
Eillia), perple+o y )udo, vio a !%ristop%er inclinarse con e1agerada cortesía y )arc%arse a continuaci&n" 0na
vez que se qued& solo en la %abitaci&n, apret& los puños y casi grit& a voz en cuello de $uria y )orti$icaci&n" ,ero
repri)i& sus e)ociones, sospec%ando que era a$ortunado de que el +oven Sa1on no le %ubiese retado a duelo" A si
escapaba a una investigaci&n legal de sus )ane+os sería doble)ente a$ortunado"
El latigazo ardía en su )e+illa y pulsaba dolorosa)ente cuando irru)pi& con violencia en los aposentos de
(gat%a para ordenarle que se pusiera a %acer las )aletas< partirían al ca)po en cuanto regresara Ed@ard" 'o le
dio ninguna e1plicaci&n, y cuando ella le pregunt& con ti)idez qu3 %arían respecto de 'icole, le contest& bra)ando
con tanta c&lera que ella su$ri& un des)ayo"
()ilanada por co)pleto su esposa, Eillia) sali& co)o una tro)ba de su %abitaci&n y se dedic& a a%ogar su
resenti)iento y %u)illaci&n con varias copas de cerveza oscura y a)arga" !on el paso de las %oras se $ue
resignando )ás y )ás y conte)plaba el $uturo con o+os )ás serenos" #a ira no %abía )enguado, pero podía ver las
venta+as de abandonar la ciudad y poder salvar lo que pudiera de la $ortuna de 'icole, que ya %abía pasado a sus
arcas"
Ed@ard, sin e)bargo, al enterarse del ca)bio de planes, )ir& a su padre con estudiada indi$erencia y co)ent&
con languidez<
4 ?uy bien" ?a)á y t2 pod3is retiraros al ca)po"
48A t2: 4estall& Eillia) %aciendo resaltar la )arca lívida en su )e+illa"
Ed@ard sonri& con dulzura y se sacudi& una i)aginaria )ota de polvo de la )anga antes de responder en un
)ur)ullo<
4=%, )e propongo probar suerte y casar)e con la %eredera"
4 Bien, te deseo que te diviertas )uc%o con ella" Es toda una gata rabiosa" Será una arpía co)o esposa, y te lo
advierto, podría no valer la pena a pesar de toda su $ortuna 4 re$un$uñ& Eillia)"
Ed@ard observ&, i)perturbable, a su padre"
4 ,uede ser, pero dudo )uc%o que )i desposada sobreviva a la luna de )iel"
(l estudiar con atenci&n los o+os cándidos y azules de su %i+o, Eillia) se estre)eci&" Ed@ard tenía un no s3
qu3 que le asustaba de vez en cuando"
4 *az lo que creas conveniente"
4 Eso es lo que )e propongo"
Ed@ard se %abía convertido en un +oven )uy deseable y atractivo" *asta podría decirse que era %er)oso, con
ese cabello rubio y rizado de re$le+os de plata y o+os azules de )irada lánguida bordeados de pestañas sedosas y
arqueadas, nariz aguileña de proporciones clásicas y boca apasionada de labios carnosos y sensuales" Era )ás
alto de lo co)2n y su cuerpo era tan envarado co)o el resto de su persona" =%, sí, Ed@ard, un +oven
e1tre)ada)ente %er)oso, podía ser )uy si)pático y seductor" Era la esperanza de )uc%as )adres con %i+as
casaderas y la desesperaci&n de )uc%as señoritas ansiosas" ,ero ba+o aquella apariencia pulida escondía una
naturaleza perversa. e1cesiva y ponzoñosa)ente egoísta, no quería a nadie e1cepto a sí )is)o"
Eillia) era consciente de ese rasgo desagradable de su %i+o, y levantándose pesada)ente de la silla, repiti&<
4 *az lo que te parezca" ,ero recuerda, de a%ora en adelante los Sa1on controlarán su $ortuna" Ao no )e
atrevería a pelear con ellos sobre ese te)a" 9u )adre y yo sali)os )añana para la gran+a"
Su %i+o desec%& los conse+os con un ade)án negligente de la )ano"
4 (di&s entonces"
( solas en sus aposentos, Ed@ard re$le1ion& larga)ente sobre los pasos a seguir" ,ri)ero se encargaría de
encontrar un alo+a)iento per)anente, por supuesto, pero de ello podría encargarse alg2n sirviente" #o )ás
i)portante por el )o)ento era 'icole (s%$ord"
Se desliz& por su aparta)ento con la gracia y la elasticidad de una serpiente, desgarrado entre la necesidad de
presentarse ante 'icole cuanto antes y la prudencia de esperar %asta que %ubiese pasado el disgusto provocado
por la visita de sus padres"
,ero al $inal gan& la necesidad" Era vital para 3l reencontrarse con 'icole antes de que ella $uera presentada en
sociedad, ya que una %eredera +a)ás carecía de ad)iradores, y Ed@ard lo sabía )uy bien"
-escont& por co)pleto a !%ristop%er co)o a)enaza, pues para la )anera de pensar de aquel +oven
a)bicioso, si Sa1on tuviera la )irada puesta en la %eredera, %abría co)pro)etido su reputaci&n y la %abría
obligado a casarse con 3l antes de %acerla regresar a Inglaterra
El ataque a su padre no le inquietaba en absoluto, ni despertaba en 3l deseo de venganza alguno" Estaba
$urioso con Eillia) por su torpeza en el )ane+o de la situaci&n y )aldecía la ineptitud de sus progenitores"
-espu3s de pasar varias %oras planeando con su)o cuidado los pasos a seguir, decidi& que, despu3s de todo,
visitaría de in)ediato a su pri)a, $ingiendo que acababa de llegar a la ciudad" ,or supuesto se )ostraría
escandalizado y )orti$icado por lo sucedido en cuanto se le in$or)ara" Se )ir& al espe+o y ensay& una e1presi&n
dolida y %orrorizada" Eso era e1acta)ente" 5*abía conseguido la e1presi&n per$ecta7 #e daba a su per$il esa
apariencia de turbaci&n varonil que cautivaba tanto a las da)as"
E)peñado en producir una i)presi&n $avorable sobre su pri)a, Ed@ard se acical& con gran es)ero a la
)añana siguiente" Escogi& una c%aqueta elegantísi)a azul oscuro, pantalones de dril de color crudo, corbata
blanca al)idonada a la per$ecci&n, y un alto so)brero de castor con ala rizada, co)pletando su atuendo con un
lustroso bast&n de caña" Se conte)pl& co)placido en el alto espe+o de su cuarto y despu3s se dirigi& adonde
estaban sus padres para despedirlos"
-eposit& un beso tibio en la )e+illa de su )adre, estrec%& la )ano de su padre de $or)a )ecánica, los
aco)pañ& %asta el carrua+e y se qued& )irando %asta que desaparecieron de su vista por la calle e)pedrada"
-espu3s, gir& y subi& sin prisas a su propio ve%ículo, un tílburi co)prado la tarde anterior" !o)o ya eran las once
pasadas, condu+o el coc%e directa)ente a !avendis% Square" Estaba tan seguro de sí )is)o que nunca le pas&
por la i)aginaci&n que pudiera ser )al recibido en casa de lord Sa1on"
9@ic6%a) ley& la tar+eta de presentaci&n con algo se)e+ante al aso)bro, pues no se podía negar que aquel
+oven adonis no se parecía en nada al resto de la $a)ilia" !on ciertos re)ilgos, 9@ic6%a) llev& a Ed@ard a una sala
de recibir $uera del vestíbulo principal"
Ed@ard se lo agradeci& con una inclinaci&n de cabeza y esper& a que 9@ic6%a) se $uera para pasear la vista
por el saloncito, tasando )ental)ente el valor de todos los )uebles y cuadros que veía" (cababa de decidir que
lord Sa1on debía de tener las arcas repletas de dinero a +uzgar por la lu+osa al$o)bra y los sillones de terciopelo,
cuando Si)on entr& en la %abitaci&n"
4 8,ara qu3 desea ver a la señorita (s%$ord: 4le grit& 3l sin preá)bulos"
Ed@ard per)iti& que sus $acciones adquirieran una e1presi&n si)pática y atractiva"
4=%, le ruego que )e disculpe, señor, pero si no es un gran inconveniente para usted, desearía ver a )i pri)a"
4 ?ostrándose algo turbado, continu&4< -ebo disculpar)e por la conducta de )is padres ayer por la )añana" (cabo
de llegar a #ondres y la)ento )uc%o no %aber estado aquí para i)pedir que ocurriera una escena tan la)entable
co)o 3sa" Espero con sinceridad que )i pri)a no )e culpe por ello"
Inquieto, Si)on estudi& al +oven que tenía delante" 9@ic6%a) ya se lo %abía advertido, pero las )eras palabras
no podían trans)itir con e1actitud la buena apariencia de Ed@ard" Si)on, co)o la )ayoría de los de su generaci&n,
descon$iaba de una belleza )asculina tan evidente y c%illona" #e %abría i)presionado )ás si Ed@ard tuviera alg2n
de$ecto que ec%ara a perder la per$ecci&n de sus $acciones" ,ero Si)on era un %o)bre +usto y el )uc%ac%o parecía
sincero" (de)ás, era el pri)o de 'icole"
4 5Ella no le culpa7 4 respondi& $inal)ente Si)on a regaña4 dientes4" ,ero usted no puede to)árselo a )al si ella
no se )uestra ansiosa de recibirle" Su padre, la)ento decirlo, $ue su)a)ente grosero ayer" Es indudable que usted
ya se %a enterado de lo que sucedi&"
E1%ibiendo un se)blante avergonzado, Ed@ard se )ordi& el labio"
4 ,or supuesto" !o)prendo" A puede decirle de )i parte que %e convencido a )is padres de que regresen al
ca)po" !o)o yo, ellos están )uy a$ligidos por lo sucedido"
4 5Es )e+or que así sea7 4 bu$& Si)on" A co)o !%ristop%er no %abía co)entado con nadie lo acaecido entre
Eillia) ?ar6%a) y 3l, Si)on )ir& con )ás si)patía al +oven por %aber conseguido que sus padres abandonaran la
escena" Ec%& otra )irada penetrante a Ed@ard, y %abiendo decidido que a 'icole podría co)placerla reunirse con
su pri)o, le di+o<
4 ;enga con)igo entonces" Su pri)a está en el sal&n de la )añana con lady -arby, )i %er)ana, y la señora
Eggleston"
!uando entr& en el saloncito )o)entos )ás tarde, Ed@ard %izo gala de su )á1i)o encanto" Bingiendo un
pro$undo respeto se inclin& ante las señoras y dirigi3ndose a la señora Eggleston, co)ent&<
4 *e)os sido )uy a$ortunados de que )i pri)a estuviera ba+o su cuidado, señora" Ia)ás podr3 agradecerle lo
su$iciente por %aberla traído ilesa de regreso a Inglaterra" -ebo añadir, ta)bi3n, que a usted la ec%a)os
terrible)ente de )enos cuando se )arc%& de Beddingtons !orner"
#a señora Eggleston, aunque con cierto recelo al recordar que de )uc%ac%ito %abía sido bastante )alvado en
su trato con 'icole y con ella )is)a, se )ostr& dispuesta a de+arse deslu)brar por sus )odales e1quisitos y su
sonrisa en apariencia sincera" Degina, sin contar con otros antecedentes que la deplorable actitud de sus padres,
ta)bi3n estaba dispuesta a de+arse encandilar por su $ascinaci&n" S&lo 'icole le estudi& con reticencia cuando por
$in se acerc& a ella" Se encontraba de pie cerca de una ventana abierta que )iraba sobre el parque, los rayos del
sol al derra)arse sobre su cabello oscuro arrancaban re$le+os de $uego de las pro$undidades de sus rizos" 9enía la
apariencia de una diosa con su vestido de suave )uselina a)arillo claro que se ad%ería a sus pec%os para caer en
graciosos pliegues %asta los pies"
Bue casi natural que Ed@ard quedara desconcertado ante aquella visi&n, no s&lo por la $igura alta y esbelta de
la +oven, sino ta)bi3n por la belleza perturbadora de su rostro de delicadas $acciones"
48'icole: 4pregunt& con cierta inseguridad"
Era tan evidente el aso)bro, que ella sonri& llena de +2bilo )ostrando sus dientes per$ectos y blancos y dos
graciosos %oyuelos en las )e+illas"
4 Sí, pri)o, soy yo"
Ed@ard consider& de in)ediato que un )atri)onio con su pri)a podría resultar )ás agradable de lo que %abía
i)aginado en un principio, así que le sonri& con deleite"
4 5Si)ple)ente no puedo creerlo7 S3 que es una descortesía )encionarlo, pero, )i querida pri)a, estás
absoluta)ente irreconocible 4co)ent& Ed@ard con risa $ácil"
4 ?e+or que antes, espero"
45=%, sí7 4e1%al& Ed@ard, sincero por una vez, aunque nada atontado" (d)itiría sin reserva que 'icole era
%er)osa" (d)itiría ta)bi3n que )ás de un %o)bre sería )uy a$ortunado de desposarla, dinero aparte, pero todo lo
que ella representaba para 3l era una gran riqueza" 0na esposa no estaba entre las cosas por las que suspiraba
Ed@ard, ni siquiera una tan %er)osa" -urante la %ora siguiente e)ple& todo su encanto y seducci&n para
congraciarse no s&lo con su pri)a, sino ta)bi3n con lord Sa1on y lady -arby" A sus es$uerzos no $ueron en vano,
ya que al salir de allí una %ora )ás tarde rebosaba de satis$acci&n por %aber conseguido una de las invitaciones
bordeadas de oro para el baile de presentaci&n en sociedad de la +oven"
#as da)as de !avendis% Square estaban )uy consternadas por el buen aspecto de Ed@ard"
45Es inconcebible7 4e1cla)& Degina con irritaci&n4" 5!reía que Si)on tendría )ás sentido co)2n que el que %a
de)ostrado per)itiendo un encuentro entre 'icole y ese pri)o tan seductor y espl3ndido que tiene7 5( veces )e
pregunto d&nde está su inteligencia7
4 5=%, querida7 Ml es tan guapo 4 se la)ent& la señora Eggleston" #uego ani)ándose, añadi&4< ,ero !%ristop%er
es )uc%o )ás""" 4 Busc& desesperada)ente una palabra para de$inirle"
48;iril: 8?asculino: 8;igoroso: 8,otente: 8Sensual: 4pregunt& con sequedad Degina"
459odas esas cosas7 4e1cla)& la señora Eggleston ruborizándose"
4 5Bien, tanto )e+or si es así, pero las +&venes decentes no deben reparar en tales cosas7 4 replic& Degina 4" 5Se
supone que se las %a de corte+ar con galanterías y e1quisitos )odales, y no que pierdan la cabeza por un %o)bre
co)o !%ristop%er7
4 #o s3" #o s3 4 )usit& la señora Eggleston, agitada 4" ,ero algunas veces, /ina, )e pregunto"""
Entrecerrando los o+os, Degina la inst&<
489e preguntas qu3:
9urbada y con el rostro encendido, ad)iti&<
4 Es que no puedo por )enos que sentir que"""
4 8>u3: 4 insisti& Degina, i)paciente"
45>ue %an tenido relaciones ínti)as7 4e1%al& de un tir&n la señora Eggleston sinti3ndose co)o una traidora para
con 'icole y !%ristop%er" !on ansiedad creciente aguard& a que Degina irru)piera en un torrente de agravios y de
palabras de desaprobaci&n"
4 *)), 8eso crees: S pregunt& con inter3s"
4Sí" Sí, eso creo 4con$es& la señora Eggleston, perple+a al ver que una sonrisa co)placida curvaba los labios de
Degina 4" 8'o estás disgustada: 4 pregunt& con curiosidad"
4 'atural)ente que sí" 5Es )uy deplorable7 8,ero no lo ves, tonta: Si 'icole y !%ristop%er ya están
co)pro)etidos no tene)os nada que te)er de %o)bres co)o Ed@ard ?ar6%a)" Si )i sobrino nieto
verdadera)ente %a co)pro)etido la reputaci&n de esa +ovencita, no será )uy di$ícil arrancarle una propuesta de
)atri)onio" Es lo que debe %acer un caballero co)o 3l"
4892 crees: 4pregunt& su a)iga con incertidu)bre4" ( )í no )e parece 4añadi& con $ranqueza4, que a
!%ristop%er se le pueda $orzar a %acer algo que no desea, caballeroso o no"
Sonriendo bondadosa)ente, Degina to)& la )ano de la señora Eggleston"
4 'o te preocupes, querida" -3+alo todo a )i cuenta" Decuerda que %asta a%ora !%ristop%er %a tenido, por
decirlo así, a 'icole para 3l solo" ,ero si descubre que %ay otros %o)bres interesados en ella, interesados y
proponi3ndole )atri)onio, bueno""" 4di+o con$iada4, estoy segura que se )ostrará )ás dispuesto a declarársele" #os
celos 4 añadi& sabia)ente 4, %an incitado a )ás de uno a %acerlo" 5A de nosotras depende que !%ristop%er se
)uera de celos7
4 5=%, Degina, eres tan sagaz7 4 suspir& la señora Eggleston con ad)iraci&n"
4Sí, por supuesto que sí, querida"
?as estas da)as no tenían por qu3 %aberse preocupado por la reacci&n de 'icole" Ed@ard era en verdad un
%o)bre guapísi)o de )odales )uy atractivos, que se gran+eaba la si)patía de )uc%os, pero la +oven tenía una
)e)oria e1celente" Sin el )ás )íni)o es$uerzo podía enu)erar todas y cada una de las +ugarretas )al3volas y
)ezquinas que le %abía %ec%o cuando eran niños" 'adie podía %aber ca)biado tanto, concluy& pensativa)ente"
Decordaba de)asiado bien los costados sangrantes de su caballo cuando Ed@ard lo )ontaba. los codazos y
golpes $urtivos y las veces que, deliberada)ente, le %abía creado proble)as con sus padres. y sobre todo, podía
recordar aquel s&rdido asuntillo con la criada en los establos de (s%land" A 'icole era lo bastante astuta co)o para
co)prender que sería )ás prudente de+ar que Ed@ard %iciera su +uego que enviarle sin )ás a paseo"
(part& los pensa)ientos de su pri)o con signo de i)paciencia, pues su )ente volvía sin poder resistirse al
desastroso encuentro que %abía tenido con !%ristop%er" F>u3 te pasaG se pregunt& con desesperaci&n" FEn
cuanto te toca, o )uestra la )enor preocupaci&n o cariño, 5te derrites co)o una i)b3cil en$er)a de a)or7G
(ngustiada, contuvo la respiraci&n al recordar la )anera ine1cusable y licenciosa en que se %abía entregado a 3l"
Era consciente de que !%ristop%er la consideraba ya poco )enos que una vulgar ra)era, pero ella con sus propios
actos le %abía dado toda la raz&n"
!err& los o+os, angustiada, y elev& una plegaria< F5=%, -ios )ío, per)ite que se ro)pan los lazos que nos
unen7 ,er)íte)e vivir sin tener sie)pre su so)bra a )is espaldas" 5,or $avor7G"
!orri& ciega)ente a su ca)a y arro+ándose de bruces, golpe& la colc%a de seda con los puños cerrados para
descargar toda su i)potencia )ientras pasaba de una e)oci&n dolorosa a otra peor a2n" =diaba a !%ristop%er por
lo que le %acía, aborrecía el poder que parecía e+ercer sobre ella" #e detestaba, pens& con apasiona)iento, por
despertar en ella la poderosa e)oci&n del a)or y luego ec%árselo en cara, le odiaba por e1citar su sensualidad
desen$renada, por ser capaz de arrastrarla a abis)os insondables de i)prudencia e irresponsabilidad"
,ero 'icole era una +oven de voluntad $3rrea. no perdería el tie)po la)entándose por cosas que no podían
ca)biar" Suspirando, se sent& en la ca)a" Su $uria %abía desaparecido con la )is)a rapidez con que %abía
llegado" Se arregl& los rizos con )ano tr3)ula, pensando que estaba perdiendo el tie)po al pensar en !%ristop%er
Sa1on" Ml no era el 2nico que podía ser tan e1asperada)ente indi$erente" 9a)bi3n ella era capaz de actuar de la
)is)a $or)a, y un día, alg2n día, se pro)eti& con seriedad, se recobraría de aquel $also %ec%izo"
#as %abitaciones que %abía e1a)inado *iggins )ientras !%ristop%er )antenía su con$rontaci&n con Eillia)
?ar6%a) %abían recibido pri)ero su aprobaci&n y la del +oven poco despu3s"
0na se)ana )ás tarde ya no vivía en la )ansi&n de los Sa1on y estaba particular)ente $eliz por %aber salido
de la &rbita de 'icole"
El desen$reno con que se %abía entregado a ella en el +ardín de invierno lo avergonzaba, y deseaba volverse
indi$erente a aquella e)oci&n ine1plicable que se desencadenaba entre ellos" Ese deseo $ue un incentivo )ás para
acelerar el plan original de buscarse un alo+a)iento privado, pues estaba decidido a poner la )ayor distancia
posible entre 'icole y 3l"
,odría encontrarse con Si)on en alguno de los clubes o aco)pañar al anciano caballero cuando acudía a sus
sitios de diversi&n $avoritos" Dequería poco es$uerzo averiguar cuándo las da)as no estaban en la casa, y entonces
podría visitarle en !avendis% Square sin te)or a en$rentarse con 'icole" Si se encontraba con ella al pasar, podría
actuar con ecuani)idad, c%arlar de cosas intrascendentes durante unos )inutos y despu3s separarse de $or)a
a)igable"
Degina, a+ena co)o todos los de)ás a lo que %abía sucedido, estaba $uriosa con la situaci&n. !%ristop%er
resultaba )ás escurridizo que una anguila" ,ara col)o de desgracias, cada vez que 'icole se ausentaba de la casa
para probarse alg2n vestido en la tienda de la )odista o para cabalgar en *yde ,ar6 en co)pañía de Dobert o de
Ed@ard, aparecía !%ristop%er y pasaba largas %oras con su abuelo o con la señora Eggleston y ella )is)a, y
desaparecía )inutos antes de la llegada de 'icole" 'o i)portaba las veces que %abía deseado reunirlos, de)orar
la partida de !%ristop%er, e1igirle que la aco)pañara, o averiguar cuándo volvería a visitarlos" Mste sie)pre
conseguía burlarla y no era e1traño que Degina se sintiera )uy )olesta e irritada con 3l"
,or su parte, si !%ristop%er estaba enterado de los planes casa)enteros de su tía abuela para unirle con
'icole, no lo de)ostraba" *asta cuando Degina, puesta entre la espada y la pared, e)pez& a alabar a Ed@ard
?ar6%a), insinuando solapada)ente que 'icole parecía estar )uy interesada en 3l, !%ristop%er la desconcert&
a2n )ás )ur)urando con )arcada indi$erencia<
4 8-e veras:
(l no recibir ninguna satis$acci&n por ese $lanco, Degina procedi& a %ablar de Dobert, a quien aborrecía con
toda el al)a, co)o posible pretendiente a la )ano de 'icole, e1playándose en sus encantadores atributos %asta la
náusea" ,ero todo $ue en vano" !%ristop%er per)anecía insensible y parecía indi$erente a ella y sus pretendientes"
En realidad, el +oven no visitaba !avendis% Square )ás de lo estricta)ente necesario" Instalado con
co)odidad en un lu+oso aparta)ento en Dyder Street, !on su propio círculo de a)igos que au)entaba día a día,
vivía !o)o la )ayoría de los +&venes arist&cratas de la ciudad, y visitar a los parientes no era una recreaci&n )uy
deseable"
A así e)pezaron a pasar las se)anas y los )eses< )ientras 'icole ocupaba su lugar en la sociedad
londinense, es$orzándose por olvidar a !%ristop%er, 3l pasaba sus días y sus noc%es cultivando la a)istad de la
ca)arilla )ilitar, prestando )uc%a atenci&n a cualquier c%is)e que pudiera indicarle d&nde %allar pruebas sobre los
planes británicos para invadir 'ueva =rleans" En )ayo se llev& a cabo el gran baile de presentaci&n de 'icole y $ue
procla)ado corno el aconteci)iento social del año" *asta acudi& el príncipe regente, cuyo cors3 cru+i& de )anera
alar)ante alrededor de su volu)inoso vientre al inclinarse para besar la )ano de 'icole" #a +ovencita estaba )ás
%er)osa y radiante que nunca con su elegante tra+e de raso blanco bordado con %ilos de oro, perlas alrededor del
cuello y el cabello ro+o oscuro recogido en lo alto de la cabeza" Se convirti& de in)ediato en la )u+er )ás ad)irada
y corte+ada desde %acía años"
!%ristop%er por supuesto estuvo presente, pero no $or)& parte de su corte de ad)iradores esa noc%e y s&lo la
aco)pañ& durante un baile, una alegra danza escocesa, antes de partir con discreci&n en direcci&n al sal&n de
+uego"
#a aprobaci&n para (l)ac6s se consigui& sin un solo )ur)ullo de desacuerdo de parte de la condesa de
#ieven, y el 31ito de 'ico1e se dio por descontado" En el ca)po político, Eellington entr& triun$al)ente en )ayo en
la ciudad de ,arís !orno e)ba+ador británico, y por $in llegaron las credenciales o$iciales de (lbert /allatin co)o
)ie)bro de la delegaci&n de paz" Mste y Bayard, apoyados por (le1ander Baring, %abían sido bien recibidos en
círculos privados y %acían lo posible para abrir canales de co)unicaci&n e1trao$iciales, !on la esperanza de
acelerar el co)ienzo de las conversaciones de /ante" Binal)ente, despu3s de se)anas de inactividad, los
británicos designaron su co)isi&n< tres %o)bres de tal penosa )ediocridad que %asta /allatin qued& consternando"
El panel de negociadores británico estaba $or)ado por un oscuro abogado, Eillia) (da)s
*enry !oulbourn, un anodino subsecretario de guerra. y el viceal)irante lord /a)bler, el +e$e de la )isi&n, un
)arino co)petente, si bien bastante $alto de inspiraci&n" A tal vez lo )ás desalentador de todo $ue el no)bra)iento
co)o secretario de (nt%ony St" Io%n Ba6er, detestado ya en Eas%ington"
#as perspectivas de 31ito de las negociaciones de paz no eran )uy %alagPeñas"
En +unio !%ristop%er observ& con aire so)brío, al igual que la )itad de Inglaterra, el dese)barco en -over de
los pasa+eros del 4M) Impregnable, una procesi&n de soberanos, estadistas y co)andantes )ilitares de la
!uádruple (lianza< el zar de Dusia luciendo un uni$or)e pro$usa)ente adornado con cordones de oro. el rey de
,rusia, cuyos pantalones blancos parecían a punto de reventar las costuras en su volu)inoso trasero, el príncipe
von ?etternic%, canciller del I)perio (ustríaco. el )ariscal de ca)po von BlPc%er, canciller de ,rusia" 9odos
estaban allí, avanzando por el )uelle engalanado para la ocasi&n con )agní$ica po)pa )ilitar y la presencia de los
Scott /rey y tres regi)ientos de la ad)irable in$antería ligera, el TJX, el UKX y el YUX, %3roes del victorioso e+3rcito
británico" Era un espectáculo grandioso y la )uc%edu)bre aplaudía y gritaba con entusias)o, pero !%ristop%er se
sentía i)paciente y con una persistente sensaci&n de incapacidad e i)potencia"
Bue en +unio ta)bi3n cuando 3ste recibi& la pri)era de las cartas ci$radas de Iason Savage, y la abri&
sorprendido y co)placido a la vez" ,ero al ec%ar un vistazo a la )isiva se agu& su alegría y soltando un reniego por
lo ba+o ley& acerca de la detenci&n de ,ierre #a$itte en abril a )anos de un pelot&n de dragones" Se le %abía
denegado la posibilidad de ser puesto en libertad ba+o $ianza< los $uncionarios de la aduana se %abían encargado de
ello" Io%n /ri)es, el $iscal de distrito, origin& un gran escándalo al di)itir y unirse a Ed@ard #ivingston para
preparar la de$ensa" !%ristop%er se preguntaba c&)o %abría reaccionado Iean ante el arresto de su %er)ano, pero
luego se encogi& de %o)bros< la noticia era de %acía )eses y 3l estaba a un oc3ano de distancia" 0n ru)or
particular)ente insistente acerca de la partida in)ediata de veinticinco )il soldados británicos %acia ()3rica %izo
que $uera a entrevistar por 2lti)a vez a /allatin" #a reuni&n $ue desalentadora. basándose en la in$or)aci&n de
!%ristop%er, /allatin le escribi& a ?onroe %aciendo %incapi3 en sus propias deducciones de que esas tropas se
usarían para atacar Eas%ington, Balti)ore y 'ueva Aor6" /allatin y !%ristop%er coincidieron en que era una
insensatez que los nortea)ericanos, una vez iniciadas las conversaciones de paz, no aceptaran al )enos algunas
de las concesiones e1igidas por los británicos" Mstos eran de)asiado $uertes, y debido a su victoria en la larga
guerra contra 'apole&n, se creían invencibles" /allatin reconoci& al $in que no podía %acer nada )ás en Inglaterra,
y el V de +ulio de 181T se reuni& con los de)ás )ie)bros de la co)isi&n de paz nortea)ericana en /ante, de+ando
a !%ristop%er en #ondres para que %iciera todo lo que estuviera a su alcance"
'icole continuaba siendo la reina de la te)porada. ninguna reuni&n de )oda estaba co)pleta sin su presencia"
#a rivalidad entre Ed@ard y Dobert por la )ano de la +oven %eredera no %abía pasado inadvertida, y ya se apostaba
en los clubes de caballeros por el posible ganador" El ingreso del %eredero de un ducado al círculo de ad)iradores
de 'icole %izo elevar las apuestas a ci$ras astron&)icas con el correr de los )eses" *asta !%ristop%er %abía
depositado su apuesta en el libro de Eaiters con una sonrisa sard&nica en los labios< apost& su dinero al ducado"
,asaban se)anas sin que se encontraran 'icole y !%ristop%er y cuando lo %acían era s&lo por un )o)ento"
!ada uno inclinaba cort3s)ente la cabeza o sonreía con $rivolidad )ientras continuaban librando sus batallas
privadas"
,or $in el 8 de agosto de 181T co)enzaron las conversaciones de paz en /%ent" !%ristop%er sinti& alivio, pero
crecían sus $rustraciones a cada segundo" Estaba convencido )ás que nunca de que los británicos planeaban un
ataque decisivo a alguna de las ciudades )ás i)portantes de 'ortea)3rica, pero ya ni siquiera tenía la seguridad
de que 'ueva =rleans $uera el verdadero ob+etivo"
0na noc%e, cuando se encontraba )ás depri)ido que de costu)bre, uno de los a)igos que cultivaba
deliberada)ente entre la ca)arilla )ilitar, un tal capitán Buc6ley a quien el coñac %abía soltado la lengua, e)pez&
a dar la lata a !%ristop%er sobre los lazos que le unían a los nortea)ericanos" Buc6Iey %izo algunas alusiones de
e)barques de tropas e incluso dio a entender que una poderosa o$ensiva en la regi&n de los /randes #agos s&lo
sería una )aniobra $ingida< la verdadera batalla %abría de ser librada en 'ueva =rleans" !%ristop%er disi)ul& la
)ezcla de e1citaci&n y consternaci&n que le asalt& y sonri& con indi$erencia<
4 8>u3 )e i)porta eso a )í, a)igo: Ao estoy aquí en Inglaterra" 8=tra copa: 4 ,ero en cuanto lleg& a su
aparta)ento poco despu3s, se sent& y escribi& toda la in$or)aci&n para /allatin con la esperanza de que pudiera
usarse en las negociaciones"
#as largas noc%es en vela bebiendo botella tras botella de coñac, el aire viciado de %u)o de cigarros y
cigarrillos de los salones de +uego y la vida licenciosa que llevaba estaban e)pezando a de+ar %uellas en 3l" Se le
%abía en$laquecido el rostro y parecía tenso, la piel estaba tirante sobre los %uesos, su genio se %abía vuelto )ás
vivo y estallaba por cualquier cosa" #os ru)ores y los c%is)es estaban bien, pero 3l no tenía nada s&lido en qu3
basarse para establecer una prueba contundente"
En el col)o de la desesperaci&n le %abía dado por visitar el ?inisterio de /uerra y la brigada de caballería de la
!asa Deal de Inglaterra, donde se %abía vuelto una $igura $a)iliar, pero esperaba no ser un rostro sospec%oso"
Decorría los pasillos y visitaba las diversas o$icinas conversando con uno y otro )ientras se preguntaba si lo que
andaba buscando estaría detrás de alguna de aquellas puertas" Era una tarea que le llenaba de $rustraci&n y, peor
a2n, su conciencia %abía adquirido la costu)bre de ator)entarlo en los )o)entos )ás inesperados"
(unque se las ingeni& con astucia para )antener a sus variadas a)istades en dos niveles bien di$erenciados,
de vez en cuando se superponían" Era precisa)ente en esas ocasiones cuando se sentía )ás inc&)odo y
desasosegado, porque le %acía ver a las claras que 3l era en realidad un espía que los e)pleaba a todos para sus
propios $ines"
,ero podía pasar por alto tales re)ordi)ientos de conciencia con cierta desenvoltura cuando recordaba c&)o
se sentiría si 'ueva =rleans llegara a caer en )anos de los británicos" *asta cierto punto, la actitud %acia la guerra
en ()3rica de la )ayoría de los ingleses re$orzaba su propia convicci&n de que a una in)ensa )ayoría no le
i)portaba en absoluto lo que sucedía al otro lado del oc3ano" En cierto )odo $ue una sorpresa para 3l descubrir
que gran parte del pueblo era indi$erente y %asta estaba )al in$or)ado sobre la guerra en 'ortea)3rica"
En general la poblaci&n británica se %abía interesado )ás en ponerse al día de la terrible guerra con 'apole&n,
y no de+aban vagar sus pensa)ientos %acia un asunto tan insigni$icante co)o el de aquellos obstinados colonos" El
conoci)iento de que casi todos veían la guerra co)o una si)ple revuelta interna, que pronto sería resuelta por
/ran Bretaña, s&lo acrecentaba la deter)inaci&n de !%ristop%er de encargarse de que sucediera todo lo contrario"
Su abuelo no %abía sido de gran ayuda ta)poco cuando 3l, por pura curiosidad perversa, %izo )enci&n del
te)a" Si)on, )ostrándose sorprendido, pregunt&<
48Esta)os en guerra con 'ortea)3rica:
E1asperado, !%ristop%er elev& sus o+os al cielo y replic&<
45Sí, desde %ace dos años7
Si)on, inc&)odo, )usit&<
4 Bien, sabía que algo andaba pasando por allí 4lo cual resu)ía la actitud generalizada en Inglaterra"
,ara )ediados de agosto !%ristop%er ya estaba casi dispuesto a ad)itir la derrota" *abía estado casi cinco
)eses viviendo en Inglaterra, tenía suposiciones en abundancia y ru)ores a carretadas" 5,ero ninguna )aldita
prueba7 Ese pensa)iento reverberaba en su cerebro día a día co)o un cañ&n, y supo que estaba dispuesto a
e)prender cualquier $ec%oría o cri)en sin i)portar cuál, ya que tan s&lo algo así aliviaría su creciente sensaci&n de
ine$icacia y $utilidad"
CAPÍTULO XXVI
-urante esos )eses 'icole se convenci& de que la atracci&n que %abía e1istido alguna vez entre !%ristop%er y
ella %abía )uerto para sie)pre" (%ora podía encontrarle en las reuniones sociales sin perder la co)postura, y si el
coraz&n todavía le daba un brinco en el pec%o cuando sus )iradas se cruzaban de i)proviso, se repetía que a la
larga ta)bi3n eso desaparecería"
En gran )edida Dobert Sa1on era responsable de aquel ca)bio aparente" Ingenioso y cort3s, y lo bastante
parecido a !%ristop%er co)o para cautivar su atenci&n e inter3s, era para 'icole una $or)a agradable de separarse
de sus +&venes y ardientes ad)iradores" ,rovocador y reservado, sin e)bargo, se las ingeniaba con %abilidad para
%acerle saber a 'icole que ella era el ob+eto de su deseo"
( ella le gustaba la co)pañía de Dobert" Ml podía %acerla reír con sus co)entarios e1travagantes, y con todo,
cuando sus o+os verdes se ilu)inaban con un brillo inusitado al )irarla, la sangre corría un poco )ás rápido por las
venas de la +oven y varias veces se encontr& preguntándose c&)o serían sus besos"
Si encontraba atractivo a Dobert, )antenía a distancia prudencial y deliberada a su pri)o Ed@ard" 'o se
de+aría cautivar por su encanto, pero ta)poco deseaba en$urecerle" Decordaba de)asiado bien las )ezquinas
venganzas durante su in$ancia" ,ero Ed@ard parecía sordo a sus indirectas, y si no quería dar pie a una escena
desagradable, la +oven tendría que so)eterse a sus galanteos" #e resultaba una tarea )uy pesada, y )ás de una
vez tuvo que )orderse la lengua para no gritar su incredulidad ante la adulaci&n evidente de Ed@ard" #e
encontraba encantador en e1ceso, de)asiado condescendiente y se )ostraba tan obvia)ente prendado de ella
que no podía pensar que $uera sincero" (de)ás era en e1tre)o vanidoso y proclive a acicalarse" Se creía )uy
galán y valiente, asegurándose de que 'icole supiera que su bast&n de )alaca era en realidad un estoque
%ábil)ente construido, y dando a entender con $an$arronería que ella no tenía nada que te)er cuando 3l la
escoltaba" 'icole se encontr& en un verdadero aprieto tratando de no ec%arse a reír a carca+adas" 8,ensaba ese
individuo acaso que lord Sa1on o lady -arby per)itirían que ella $uera a alguna parte donde e1istiera el )ás
)íni)o riesgo: En cierto )odo paseando por *yde ,ar6 con todos los conocidos saludándolos a)able)ente, era
ridículo que alguien %iciera alarde de un bast&n de estoque" ,ero por otra parte, Ed@ard era bastante grotesco"
-espu3s de )antenerlo a raya, aburrida de posturas a$ectadas y de su c%arla banal, no era de e1trañar que se
volviera con alivio %acia Dobert y su galanteo )aduro y e1citante"
!on 3ste no estaba en guardia, podía sentirse tranquila y se descubri& esperando con ansia esos )o)entos en
que podían escapar a la )irada vigilante de Degina" #os o+os de Dobert la volvían consciente de ser toda una )u+er
y de que 3l era un %o)bre en e1tre)o seductor y atractivo"
Seductor y descarado ta)bi3n, pens& divertida una noc%e en ;au1%all /ardens, cuando 3l la arrebat&
%ábil)ente de la presencia de lady -arby y de la señora Eggleston llevándola por uno de los senderos
serpenteantes que o$recían solitaria inti)idad"
Ella estaba particular)ente %er)osa esa noc%e con un diá$ano vestido blanco y el cabello arreglado en
una nube de suaves bucles que caían alrededor de sus %o)bros tersos y lec%osos" Su )ano descansaba con
ligereza sobre el brazo )usculoso de Dobert, y sus o+os color topacio se veían ilu)inados por la risa al decir
alegre)ente<
459e estás co)portando de un )odo )uy escandaloso7 >uiero decir, )uy indecorosa)ente""" 8Sabes que
lady -arby se va a poner $uriosa con nosotros:
4 ?ientras t2 no desapruebes )is actos, eso es todo lo que )e i)porta 4 respondi& Dobert" #a luz de la
luna acentuaba las atractivas vetas plateadas de su pelo oscuro, y con aquel tra+e oscuro con botones
en+oyados estaba )uy distinguido"
4( )í no )e i)porta 4respondi& sincera)ente4" (lgunas veces )e siento tan li)itada que )e reiría a
gritos de esa tontería" 5'o veo por qu3 no puedo dar un paseo siquiera sin una aco)pañante7 5Es del todo
ridículo7
'icole estaba acostu)brada a la libertad, una libertad que %abría escandalizado a aquellos que la
conocían a%ora, y los rígidos convencionalis)os de la aristocracia inglesa la %acían sentirse opri)ida con
$recuencia" #e disgustaba pro$unda)ente la constante vigilancia de lady -arby y de la señora Eggleston, o de
su doncella si no %abía nadie )ás disponible" 'i siquiera podía ca)inar sola por *yde ,ar6, ir a la biblioteca o
a la tienda de la )odista sin escolta, y cuando recordaba la despreocupada libertad de sus días en #a Belle
/arce, algunas veces su indignaci&n no conocía lí)ites"
Su e1presivo rostro de+& traslucir algunos de estos senti)ientos, y Dobert, con los o+os clavados en sus
te)pestuosas $acciones, sinti& encog3rsele el coraz&n en el pec%o, y sin pensarlo dos veces, estrec%& a
'icole entre sus brazos" !onte)plando su e1presi&n sorprendida, di+o a la ligera<
4Se necesitan aco)pañantes para da)as tan bellas co)o t2, querida" A +a)ás per)iten que salgas de su
vista por te)or a que suceda algo co)o esto" 4 A deliberada)ente la bes& en la boca"
Bue un beso tibio y vacilante y no asalt& sus sentidos co)o los de !%ristop%er, pero )uy grato a pesar de
todo"
!uando la solt& aso)& una sonrisa tí)ida a los labios de 'icole y pregunt& en tono recatado<
48A qu3 %ay tan terrible en esto:
Dobert crey& que podía controlarse, pero la suave dulzura co)placiente de la boca de 'icole $ue su
perdici&n, y )usit&<
4 5#o )alo es que conduce a esto7 4 A con esas palabras la envolvi& en un abrazo pasional )ientras sus
labios $orzaban los de 'icole tratando de entreabrirlos para poder beber con avidez la )iel que guardaban"
'icole le devolvi& el abrazo generosa)ente, su coraz&n %erido pareci& revivir y cicatrizar sus %eridas con
los besos apasionados de Dobert" #a bes& largo tie)po, y por 2lti)o, con los o+os casi negros de pasi&n y con
una nueva lla)a de ternura en sus pro$undidades, la solt& por un instante" !onte)pl& el rostro adorable
)ente +oven que tenía delante y con voz pastosa de e)oci&n, )ur)ur&<
4 59e a)o, 'icole7 59e adoro, )i vida7 4 Estrec%ándola una vez )ás contra su cuerpo alto y )usculoso, le
cubri& la cara de besos apasionados, encontrando por 2lti)o la boca y apoderándose de sus labios con un
beso ardiente que pareci& eterno" Bue así co)o los encontr& Degina"
Escandalizada pri)ero y $uriosa despu3s, observ& con incredulidad los cuerpos entrelazados antes de
estallar en tono i)perioso<
489e %as vuelto loco, Dobert: 8>u3 signi$ica esto:
#as dos $iguras se separaron, si bien lenta)ente, y 'icole, cautivada por la idea de que alguien tan guapo
y per$ecto co)o Dobert Sa1on pudiera a)arla, )ir& a Degina sin co)prender, )ientras 3l, con una sonrisa
co)placida, avanz& A quiso tranquilizar a su tía"
4 #o s3, )i querida tía, s3 que esto es del todo irregular, pero 'icole y yo"""
Degina, lanzando rayos por los o+os, di+o con irritaci&n<
45*ablar3 contigo dentro de un )inuto7 5'icole, vuelve in)ediata)ente con lord Sa1on y la señora
Eggleston7 !ontigo %ablar3 en cuanto llegue)os a !avendis% Square" ?e %as decepcionado, señorita, puedo
asegurártelo" 5;ete a%ora7
Brusca)ente 'icole volvi& a la realidad, pero levantando la barbilla de )odo rebelde, se aprest& a
presentar batalla, %asta que Dobert intervino<
4 ;ete, querida" Es )e+or que lady -arby y yo discuta)os esto entre nosotros"
#anzando a Degina una )irada elocuente, 'icole obedeci& y desapareci& al instante por el sendero"
(penas se %abía perdido de vista, cuando Dobert, volvi3ndose para en$rentarse a su tía, di+o con $rialdad<
48Era necesario %ablar en ese tono a )i pro)etida:
#a sorpresa %izo a Degina perder el %ilo de sus pensa)ientos, y repiti& co)o atontada<
4 89u pro)etida:
4Sí" (2n no %e %ablado con )i padre co)o debe %acerse, pero supongo que no %abrá ning2n
inconveniente 4e1plic& Dobert, i)paciente 4" A si lo deseas, esperar3 %asta despu3s de %aber conversado con
3l antes de %acerlo $or)al)ente con 'icole, pero )e parece una situaci&n bastante ridícula" ?e propongo
casar)e con ella y estoy casi seguro de que )e aceptará"
45Estás )uy equivocado7 4e1cla)& Degina en tono glacial al tie)po que se erguía con orgullo4" E1iste un
co)pro)iso previo entre 'icole y !%ristop%er. tu padre ya %a dado su aprobaci&n para la boda" 4 Era una
)entira $lagrante, pero Degina +a)ás per)itía que tales )inucias se interpusieran en su ca)ino" *abía
to)ado la decisi&n de que 'icole y !%ristop%er debían casarse y nada la detendría"
El se)blante de Dobert se enso)breci& de $uria y )orti$icaci&n"
4 5'o lo creo7 4 estall& $urioso4" !%ristop%er no se acerc& a ella )ás de )edia docena de veces en todo el
verano" Ao %e sido el 2nico que la %a aco)pañado constante)ente, 5no 3l7 5Es a )í a quien ella acude, no a
3l7
Degina adopt& un gesto de i)paciencia"
4 5?i querido sobrino, eso no tiene nada que ver7 Si quieres %acer el ridículo por una +ovencita )uc%o
)enor que tu propia %i+a, allá t2, pero olvídate de 'icole (s%$ord porque ella no es para ti" Se casará con
!%ristop%er, ten presente lo que digo"
El odio brill& en sus o+os y sus labios se a$inaron en una sonrisa tensa y desagradable cuando Dobert se
inclin& con rigidez"
4 #o vere)os, )i queridísi)a tía, lo vere)os"
Degina le observ& con deteni)iento )ientras 3l se ale+aba a grandes zancadas $uriosas" ,odía ver que
Dobert le presentaría )uc%as di$icultades" Era una verdadera lásti)a, pens& con $rialdad, que sus
pre$erencias tuvieran que caer sobre 'icole" ,ero luego se encogi& de %o)bros con indi$erencia< un rev3s
co)o 3ste le %aría )uc%ísi)o bien a su sobrino del al)a" ,ero si no quería que sus propios planes su$rieran
un contratie)po se)e+ante, debía abordar a Si)on de in)ediato" Era i)prescindible convencerle de que
debía corroborar la )entira que acababa de inventar" 9enía la esperanza de que su %er)ano no resultara un
%ueso de)asiado duro de roer"
Si)on no result& nada di$ícil de )ane+ar, aunque sí dio un susto )o)entáneo a Degina" Ella, por su lado,
se )ostr& $ría y cort3s con 'icole durante el resto de la velada, y co)o la tirantez entre ellas era evidente y
Dobert %abía abandonado la tertulia tan de i)proviso, no les result& di$ícil a la señora Eggleston y a lord
Sa1on deducir que algo $uera de lo co)2n %abía pasado"
Aa en !avendis% Square, Degina en tono ta+ante envi& a 'icole a su cuarto, aparente)ente co)o castigo,
y luego, )ientras los tres se aco)odaban en el sal&n azul para c%arlar durante unos )inutos antes de
retirarse a dor)ir, Degina lo revel& todo, %asta su e)buste" #a señora Eggleston solt& un grito a%ogado al oír
el relato del co)porta)iento vergonzoso de 'icole y ter)in& de escuc%ar el resto de lo sucedido con una
e1presi&n azorada en su dulce rostro" #uego, $runciendo leve)ente el ceño, pregunt& con ti)idez<
4 8*as aprobado ese enlace, Si)on:
45,or supuesto que no7 4declar& Degina4" 5Ao lo invent37
Si)on per)aneci& en silencio cuando su %er)ana ter)in& de %ablar. si)ple)ente se qued& con la
)irada $i+a en la copa de coñac" ,or 2lti)o levant& los o+os y )ir& con $i+eza a Degina por deba+o de las
espesas e %irsutas ce+as negras"
4 8(lguna vez te detuviste a pensar que la +ovencita podría elegir a Dobert en lugar de !%ristop%er: 4
pregunt& con serenidad"
,as)ada, Degina lo )ir& boquiabierta"
4 5Si)on7 5'o puedes decir en serio que pre$ieres ver a 'icole casada con Dobert7 'o es )i intenci&n
%erirte, y s3 que 3l es tu %i+o, pero no negarás que le %izo la vida i)posible a su pri)era esposa" 5( )enudo
pienso que ella se )uri& s&lo para escapar de 3l7
Si)on asinti& con la cabeza" 'o se %acía ilusiones con su %i+o )enor, pero se sinti& en la obligaci&n de
decir unas palabras en su $avor<
4 Dobert no quería casarse con esa pobre criatura pálida y en$er)iza, pero yo insistí con terquedad en
ello" Era 4continu& sonriendo con tristeza 4, una e1celente uni&n" #e $orc3 a aceptarla, creyendo que estaba
%aciendo lo )e+or para 3l" 4 !on el rostro serio y s2bita)ente turbado, ec%& una )irada a la señora Eggleston
4" *abrías pensado que aprendí )i lecci&n, considerando que yo %ice e1acta)ente lo )is)o"
#a señora Eggleston le sonri& con los o+os %2)edos"
4 'o de+es que te a$li+a, querido, todo eso pertenece al pasado"
Degina los observ& larga)ente, indecisa entre retroceder y per)itirles que arbitraran el asunto o quedarse
y luc%ar por 'icole, aun cuando esa )uc%ac%ita no deseara su intervenci&n"
Se decidi& por la +oven, si)ple)ente porque cualquier tonto podía ver con claridad que s&lo era cuesti&n
de tie)po que #etitia y Si)on resolvieran su propio $uturo, algo que a)bos podían %acer sin su ayuda,
reconoci& con cierto pesar, )ientras que 'icole"""
459odo esto está )uy bien7 4a$ir)& con energía y nuevos bríos4" ,ero no convierte a Dobert en un esposo
adecuado para 'icole"
4 *)), no, es verdad" ,ero no tolerar3 que se $uerce a esa +ovencita a contraer )atri)onio con )i nieto
s&lo porque nosotros tres cree)os que es una idea )agní$ica" Si quiere a Dobert, no nos pondre)os en su
ca)ino 4di+o Si)on con pesadu)bre"
Degina podría %aberle sacudido" 5>u3 )o)ento elegía su %er)ano para ponerse ro)ántico7 #as
personas de su posici&n se %abían estado casando sin a)or durante siglos, y a%ora 3l presentaba ob+eciones
co)o si se propusieran casarla con un %o)bre que tuviera un pie en la tu)ba y $uera )ás $eo que un sapo,
en vez del )agní$ico ani)al que era !%ristop%er"
4?uy bien 4recalc& ella con $rialdad4" Si no estás dispuesto a ayudar, no %ay nada que yo pueda %acer" 4
,ero luego se desvaneci& al instante su $rialdad y gi)ote&4< ,ero, Si)on, 'icole no quiere a Dobert, 5s&lo lo
cree7 *asta #etty opina que la +oven y !%ristop%er están ena)orados, pero que son de)asiado est2pidos y
orgullosos para reconocerlo"
Si)on ec%& una o+eada a la señora Eggleston"
48Es verdad lo que dice, #etty:
#a señora Eggleston pleg& nerviosa)ente la $alda de su tra+e de raso azul claro y sin atreverse a )irarlo a
los o+os, di+o en tono apagado<
4!reo que sí" 'osotros $ui)os co)o ellos una vez y per)iti)os que nuestro orgullo nos cegara"
Si)on palideci&, pues era la pri)era vez que ella %acía un co)entario tan directo sobre la ruptura de su
propio co)pro)iso )atri)onial" ,ero cada cosa a su tie)po, re$le1ion&"
4>ue esto quede en un t3r)ino )edio" 'o le negar3 ni le con$ir)ar3 a Dobert que e1iste un acuerdo entre
'icole y !%ristop%er, y por a%ora re%usar3 )i consenti)iento a una uni&n entre Dobert y ella"
Eso era lo )ás que podía esperar Degina y tenía que darse por satis$ec%a" (l )enos, pens& recon$ortada,
por el )o)ento Si)on no per)itiría que tuviera lugar un co)pro)iso )atri)onial entre 'icole y su %i+o"
El día de !%ristop%er co)enzaba de )anera sencilla< practicaba la esgri)a todas las )añanas en
(ngelos" *abía pasado varias %oras a lo largo de aquellos )eses practicando bo1eo en el sal&n /entle)an
Iac6son, en el n2)ero 1J de =ld Bond Street, pero aunque dis$rutaba de los guantes, su verdadero a)or era
la espada" Se le encontraba con $recuencia en (ngelos con un espadín en su )ano $ornida )ientras
descargaba parte de sus energías repri)idas"
Esa )añana se qued& allí con el capitán Buc6ley y el teniente Wettlescope para pasar una %ora o dos
practicando con los $loretes" 9al vez %abía una docena o )ás de caballeros en el gi)nasio, varios de ellos
observando al )enudo $ranc3s (ngelo )ientras 3ste les revelaba los detalles intrincados de una parada
bastante co)plicada"
*ubo un interca)bio de saludos y el capitán Buc6Iey y !%ristop%er se dirigieron a los vestuarios" El
teniente Wettlescope, un +oven delgado de soñolientos o+os azules, decidi& de repente que no quería $atigarse
de)asiado y se sent& +unto a una ventana que daba al patio"
El capitán Buc6Iey sonri& divertido"
4 ?e te)o que (nt%ony es un verdadero %aragán" ?e pregunto c&)o se las arregla para cu)plir sus
$unciones a bordo del barco"
!%ristop%er se encogi& de %o)bros" 'o estaba de áni)o para c%arlas banales" 9odavía luc%aba con su
conciencia por usar a esos dos o$iciales para sus propios $ines, y algunas veces le resultaba di$ícil entablar
una conversaci&n despreocupada y alegre" *oy no era distinto, pero cuando se encontraron en la arena
)inutos despu3s, parte de su )al%u)or %abía desaparecido"
!%ristop%er era un oponente $or)idable, un espadac%ín consu)ado a quien pocos querrían en$rentarse
en un verdadero duelo de destreza" El capitán Buc6Iey, algunos años )ayor que 3l, ta)poco era un novato,
pero era )ás ba+o y de co)ple1i&n robusta. lo que le $altaba de altura lo co)pensaba en $uria"
Se saludaron con una reverencia burlona, luego las puntas de los $loretes se besaron breve)ente y se
oy& gritar< F5En garde7G -urante la )edia %ora siguiente s&lo se oyeron los silbidos y los c%oques de las %o+as
de acero )ane+adas por )anos e1pertas"
El capitán Buc6ley, +adeando e i)potente contra la %o+a de !%ristop%er, pidi& una tregua"
4 ?aldici&n, !%ris, 8es que nunca ba+as tu )aldita guardia: !reí que te tenía con esa flanconade, pero
$uiste de)asiado veloz para )i 5)aldita sea7
Eran los 2nicos que usaban el estrado de )adera" (dvirtieron que los de)ás caballeros, incluso (ngelo,
estaban reunidos cerca del $rente del edi$icio riendo e interca)biando c%anzas"
El capitán Buc6ley, sie)pre curioso, se dirigi& de in)ediato al grupo y pregunt& en son de bro)a<
4 8>u3 es lo que os divierte tanto que estáis todos graznando co)o una )anada de gansos por una
corteza de pan:
4 5Es -aventry7 Sabe una %istoria de lo )ás divertida sobre Bru))el y el regente" 5;enid a escuc%ar7
!%ristop%er no estaba de)asiado interesado en el 2lti)o con$licto entre ,rinny y su peti)etre pre$erido,
así que se qued& donde estaba" 'o prestaba )uc%a atenci&n a la %istoria que contaban y su )irada recorri&
el grupo" S2bita)ente vio allí a Dobert"
Mste estaba ocioso $uera del círculo de %o)bres y era evidente que %abía aco)pañado al c%is)oso
-aventry, pues !%ristop%er podría +urar que su tío no %abía estado allí )ás te)prano" (parente)ente, a
Dobert ta)poco le interesaba de)asiado la %istoria que estaban contando, porque cuando sus )iradas se
cruzaron, co)enz& a avanzar con resoluci&n %acia !%ristop%er"
#a presencia de Dobert en (ngelos esa )añana era accidental" ,asados ya los años de bríos +uveniles,
rara vez sentía la necesidad de agotarse en tales actividades" ,ero era un e1celente +ugador de esgri)a y
%abía observado con su)a atenci&n los 2lti)os )inutos del lance entre su sobrino y Buc6ley"
Su a$án por perseguir y conquistar a 'icole le %abía %ec%o de+ar para un )o)ento )ás oportuno la luc%a
encarnizada que tenía con !%ristop%er, pero la discusi&n de anoc%e con Degina indicaba dolorosa)ente que
su sobrino a2n podía torcer sus planes" #a idea de que 'icole pudiera ser la esposa del +oven despert& toda
su $uria dor)ida" (l ver al ob+eto de su odio de pie en actitud negligente $rente a 3l, )uc%o )ás cercano a la
edad de 'icole que 3l )is)o, una c&lera cegadora le invadi&" #a do)in&, pero sus o+os eran %ostiles"
4 ?ane+aste ese $lorete bastante bien para alguien obvia)ente tan poco entrenado 4se burl& Dobert casi
enloquecido de celos"
!%ristop%er le )ir& con $rialdad"
48A c&)o sabes si estoy o no estoy entrenado: ( )í )e parece que lo %ice )uy bien"
Dobert se encogi& de %o)bros y co)o al descuido to)& uno de los $loretes que colgaban de la pared"
4 'o %ay duda de que %as aprendido uno o dos trucos de sal&n 4 co)ent& con desd3n %aciendo correr la
%o+a $le1ible y )ortal por la pal)a de la )ano4" ,ero yo, sobrino, %e )atado a un %o)bre en un duelo"
48!&)o: 4inquiri& ir&nica)ente !%ristop%er4" 8!on una estocada por la espalda:
4 5?aldito seas7 4 gruñ& Dobert con los dientes apretados" A sin detenerse a considerar sus actos, arranc&
el bot&n de la punta del $lorete y luego, sin dar siquiera la consabida advertencia al adversario, arre)eti&
contra !%ristop%er con la %o+a desnuda"
!on agilidad $elina 3ste se apart& de un salto e instintiva)ente par& el bárbaro ataque de Dobert" Sigui&
un rabioso interca)bio de )ovi)ientos rápidos, pero !%ristop%er se recobr& con rapidez"
!oncentrándose en esquivar la %o+a desnuda que blandía su tío, retrocedi& sin prisa ante varios a)agos,
parándose %ábil)ente, casi con indolencia" -espu3s de un )o)ento, cuando $ue evidente que Dobert tenía la
intenci&n de continuar aquella luc%a desigual, !%ristop%er co)ent& sin e)oci&n<
4 9u $lorete no tiene bot&n, 8o es que no lo %abías advertido:
48-e veras: ?e te)o que no s3 de qu3 estás %ablando" 4 E)bisti& con violencia apoyándose sobre el pie
derec%o y le lanz& una estocada al pec%o, pero !%ristop%er desvi& la %o+a sin di$icultad"
#os contendientes quedaron )o)entánea)ente cara a cara y el +oven, que e)pezaba a encolerizarse, le
provoc& con so)a<
4 9endrás que es)erarte )ás que eso, tío" 8= s&lo puedes aventa+ar a los d3biles y los necios:
Su tío solt& el aire de sus pul)ones con un silbido de rabia retrocedi&"
4 9e pro)eto que la)entarás lo que %as dic%o"
4 8(lg2n otro encuentro con una patrulla de leva o tenías en )ente algo )ás %onorable esta vez:
#as %o+as c%ocaron con violencia y Dobert, con o+os %elados y $uriosos, co)enz& a lanzar una serie de
estocadas )ortales y deliberadas con la intenci&n de inducir a !%ristop%er a un quite pre)aturo"
Bría)ente, 3ste evalu& la situaci&n" Era inconcebible que Dobert %ubiera perdido la raz&n %asta el
e1tre)o de intentar )atarle en un sal&n de caballeros, pero algo estaba consu)iendo a aquel %o)bre,
volvi3ndose del todo irracional" !%ristop%er se arriesg& a ec%ar una o+eada en direcci&n al grupo de %o)bres
que, indi$erentes a lo que sucedía en el estrado, seguían c%arlando ani)ada)ente en el otro e1tre)o del
sal&n" 'adie les estaba prestando atenci&n por el )o)ento" El podría pedirles ayuda, pero desec%& la idea en
el )is)o instante en que cruz& por su )ente< su orgullo no se lo per)itiría"
?ientras continuaban luc%ando $eroz)ente, Wettlescope dio un s2bito grito de alar)a<
4 5-ios )ío7 5Señor Sa1on, se %a caído el bot&n del $lorete7 5!uidado7 5!uidado7
Wettlescope estaba conte)plando una )osca en el antepec%o de la ventana cuando el rit)o $urioso de la
luc%a entre !%ristop%er y Dobert lla)& su atenci&n" (lguna que otra vez los botones se soltaban por accidente
y Wettlescope supuso natural)ente que eso era lo que %abía ocurrido aquella vez, así co)o varios caballeros
que a%ora )iraban en direcci&n a los co)batientes"
!reyendo que Dobert detendría su ataque a%ora que %abían atraído la atenci&n de los presentes,
!%ristop%er ba+& la guardia" ,ero Dobert, incapaz de resistir un blanco tan tentador, con deliberaci&n y )aldad
lanz& una estocada con la velocidad de un rayo. !%ristop%er se recobr& con rapidez y desvi& la %o+a del
blanco, pero la punta del $lorete se desliz& a lo largo de su brazo de+ando una ro+a %erida de donde e)pez& a
)anar abundante sangre"
Wettlescope $ue quien se acerc& pri)ero a ellos y Buc6ley le sigui& a dos pasos de distancia" #os otros,
alar)ados a%ora, corrieron %acia los duelistas"
Sin e)bargo, todos estaban convencidos de que %abía sido un accidente desa$ortunado. un accidente
terrible que podría %aberle sucedido a cualquiera" #as apariencias de+aban entrever que Dobert, a+eno a la
$alta del bot&n en su $lorete, no %abía podido detener la 2lti)a e)bestida" El instinto de conservaci&n se
sobrepuso alodio que albergaba en el coraz&n e %izo que aprovec%ara de in)ediato el equívoco" (rro+ando la
%o+a a un lado y con una e1presi&n trágica en el rostro, grit&<
45=%, -ios )ío7 5'o tenía idea7 Sobrino, 8estás )al%erido:
!on un gran es$uerzo, !%ristop%er resisti& la tentaci&n de ensartarle el $lorete en el pec%o en ese )is)o
instante, pero la %erida no era tan leve co)o parecía y estaba perdiendo sangre a rit)o alar)ante"
Wettlescope e1tra+o un gran pañuelo blanco y estaba vendándole el brazo para detener la sangre cuando
!%ristop%er di+o en voz ba+a y tensa<
45;ivir37 5,or desgracia para ti7
Wettlescope levant& la cabeza, aso)brado, pero Dobert ya se ale+aba diciendo en tono preocupado<
4 -ebo encontrar un )3dico" (ngelo, 8cuál es el ciru+ano )ás pr&1i)o: 5?i sobrino debe recibir asistencia
)3dica de in)ediato7
Ignorando los ruegos del grupo, !%ristop%er, in$le1ible, procedi& a ca)biarse de ropa poni3ndose el tra+e
de calle y s&lo consinti& en per)anecer quieto cuando lleg& el )3dico"
Mste $runci& los labios y se )ostr& preocupado al e1a)inar la %erida larga y pro$unda en el brazo
)usculoso, pero despu3s de curarla con un polvo antis3ptico y vendarla de nuevo con suave )uselina
blanqueada, a$ir)& con )irada ceñuda que no %abía nada que no curaran unas se)anas de reposo" -espu3s
de darle instrucciones precisas sobre el cuidado que debía recibir la %erida dos veces al día durante una
se)ana y sobre el uso de un cabestrillo para evitar que volviera a abrirse, el )3dico cerr& su negro )aletín de
cuero y parti&"
Dobert %abía aprovec%ado bien el tie)po y lucía a%ora una e1presi&n tan apesadu)brada de tío
consternado que %izo rec%inar los dientes a !%ristop%er" 'adie puso en duda su aparente preocupaci&n, y
una vez que 3ste, aco)pañado de dos caballeros, %ubo partido, el incidente pas& al olvido""" despu3s de todo,
era s&lo un desa$ortunado accidente"
#a noticia de la %erida de !%ristop%er lleg& a !avendis% Square a )ediodía y al oírla, 'icole sinti& que se
le aceleraban los latidos del coraz&n" ,or su )ente pas& $ugaz)ente la idea de que ella era responsable de lo
que %abía ocurrido, pero luego trat& de convencerse de que no $ue nada )ás que un accidente, co)o decían
todos" Sin e)bargo, tuvo que ad)itir que !%ristop%er todavía podía con)overla"
#ord Sa1on no perdi& tie)po y $ue rápida)ente a Dyder Street a ver c&)o estaba su nieto" Dobert,
e)peñado en e1i)irse de culpa, %abía sido quien llevara la noticia a su padre, pero tras un agrio interca)bio
de palabras entre ellos, nadie puso en duda de que lord Sa1on culpaba a su %i+o del accidente"
!%ristop%er estaba descansando de )ala gana en la ca)a cuando lleg& su abuelo" Estaba pálido por la
p3rdida de sangre y la $iebre le pesaba en los o+os, pero al ver la preocupaci&n en el rostro del anciano, se
ani)& un poco y le sonri& con cierta indolencia"
45;aya, qu3 cosa )ás absurda %a pasado7 4di+o con la nota +usta de pesar4" 'o s3 cuál de los dos se sinti&
)ás necio""" Dobert por no darse cuenta de que el bot&n se %abía caído de su $lorete o yo por no ser )ás ágil"
(quellas palabras $rívolas y dic%as en tono ligero cal)aron el te)or del abuelo, co)o %abía sido su
intenci&n" #o 2lti)o que deseaba !%ristop%er era que Si)on supiera que el ataque $ue pre)editado" Ese
conoci)iento s&lo a$ligiría al anciano y por lo tanto se es$orz& por convencerle de que %abía sido un
accidente" !on Dobert arreglaría cuentas )ás adelante"
Degina, aunque se inquiet& un poco por la %erida de !%ristop%er, estaba encantada con la situaci&n"
/racias al contratie)po de %oy quedaba descartada por co)pleto cualquier posibilidad de que Dobert pudiera
pedir la )ano de 'icole y ser bien recibido por Si)on" 5Su %er)ano +a)ás daría su consenti)iento a%ora7 8A
el tierno coraz&n de 'icole no se encogería de pesar cada vez que pensara en el pobre !%ristop%er con$inado
en su lec%o de dolor:
,ero con gesto resuelto decidi& que no era su$iciente abrigar la vaga esperanza de que la en$er)edad de
!%ristop%er con)oviera a 'icole" Ella, Degina, debía encargarse en persona de que Dobert ya no pudiera
entrar y salir a su gusto de la casa y corte+ar a la +oven cuando se le anto+ase"
'o $ue sino %asta el +ueves por la )añana, dos días )ás tarde, cuando le %icieron ver clara y $ir)e)ente
a 'icole que ya no podría )antener )ás conversaciones con Dobert" !o)o 3ste por lo general la llevaba a
cabalgar al parque, esa )añana durante el desayuno la +oven co)ent&<
4 5?e alegra tanto que el día sea %er)oso7 -is$rutar3 )uc%o cabalgando con Dobert en el parque %oy"
,ero se desconcert& bastante cuando Degina replic& en tono %elado<
4 ?e te)o que no pasearás a caballo en el parque ni en ninguna otra parte en co)pañía de Dobert
durante alg2n tie)po"
4 ,erdone, 8c&)o %a dic%o: 4 pregunt& sin co)prender" Sabía que Degina se %abía )olestado por su
conducta durante la velada de ;au1%all /ardens, pero despu3s de recibir una gran regañina por %aber %ec%o
gala de principios indignos de una da)a, crey& que a Degina se le %abía pasado el en$ado"
Esta, ec%ando c%ispas por los o+os, di+o sin reservas<
4 ()bos %ab3is )ostrado una deplorable $alta de buenos )odales y es obvio que no se puede con$iar en
vosotros" *e)os decidido que es )e+or que no veas tan a )enudo a )i sobrino"
#os o+os de 'icole se entre cerraron y su boca adopt& un rictus duro"
48?e estáis pro%ibiendo que le vea: 4pregunt& en tono o)inoso"
45=% no, querida7 4 se apresur& a contestar la señora Eggleston a)able)ente4" 5'o pienses tal cosa7 #o
que sucede es que la persecuci&n de la que te %ace ob+eto es en e1ceso notoria y considera)os que no
deberías per)itirle que absorbiera tanto tu tie)po" 'o está bien visto, ya sabes"
Buriosa y bullendo de rebeldía y resenti)iento, 'icole ter)in& su co)ida. la tostada sabía a arena y el t3
a agua de sentina" Si antes se sentía opri)ida, la conversaci&n de esa )añana le %abía revelado con crudeza
la poca libertad que gozaba una +oven de posici&n social" #e te)blaron los dedos de rabia contenida al de+ar
la taza en el plato con un golpe sordo"
=cultando su ira, pregunt& sin e1presi&n en la voz<
4 Entonces, si no %e de cabalgar en el parque, 8)e pod3is decir qu3 %ar3:
#a señora Eggleston le sonri& con cariño"
4 ;a)os, querida, 8%as olvidado que lord #indley )encion& que vendría de visita esta )añana:
'icole %izo una )ueca indigna de una da)a" #o %abía olvidado y no estaba )uy segura de querer alentar
el )arcado inter3s de lord #indley en ella" ,ero poco despu3s, cuando 3ste y un conocido suyo entraron en el
sal&n )atinal, no de)ostr& ninguna desgana al saludar a los dos +&venes con la )ayor a)abilidad" #a señora
Eggleston, observándola con cariño, le sonri& rebosante de +2bilo, y 'icole tuvo ganas de dar una patada en el
suelo de pura rabia"
'or)al)ente lord #indley era un +oven tí)ido, pero esa )añana estaba lleno de entusias)o. todo se
debía a la presencia del retraído caballero que %abía traído consigo" !asi $ar$ullando se disculp&<
4 Espero de coraz&n que )e perdon3is por traer a Iennings4S)yt%e con)igo" ,ero acaba de regresar de
'ortea)3rica y estoy %aciendo todo lo posible para %acerle sentir c&)odo en #ondres" Es algo así co)o un
%3roe, co)o sabr3is" 4 (l ver la )irada inquisitiva de 'icole, continu&4< 5Es verdad7 ;aya, si precisa)ente el
año pasado, un corsario )uy notorio, un tal capitán Sable, atac& su barco y le captur&" S&lo gracias a su gran
ingenio pudo Iennings4S)yt%e escapar ileso"
=cultando la agitaci&n y el )iedo que le sacudían el cuerpo, 'icole sonri& con debilidad al +oven callado
que estaba al lado de lord #indley" !on la esperanza de %aber entendido )allas palabras de 3ste, pregunt&
est2pida)ente<
4 8Es verdad: 8#e captur& a usted ese %o)bre:
Iennings4S)yt%e le dedic& una a)plia sonrisa"
4=%, sí, el capitán Sable de #a Belle /arce casi %undi& )i barco y nos oblig& a rendi)os" ?e llevaron
+unto a todos los de)ás a una s&rdida islita de donde al $in )e las ingeni3 para escapar" 'o %uí de una prisi&n
sino de la )adriguera de un contrabandista"
48-e veras: 4respondi& 'icole con una vaga sonrisa, y )ás ate)orizada de lo que quería ad)itir,
pregunt& co)o al descuido4< 8A vio usted a ese capitán Sable:
Iennings4S)yt%e )ostr& un gesto adusto y casi po)poso"
4 Bueno, una vez tan s&lo, pero puedo asegurarle a usted que le reconocería sin di$icultad" 'o es un
%o)bre que pueda olvidarse $ácil)ente"
'icole sonri& con languidez y co)ent& algo sin i)portancia" #uego se sinti& pro$unda)ente agradecida
cuando Degina y la señora Eggleston intervinieron en la conversaci&n tratando con gran de$erencia al reci3n
llegado"
!uando por $in pudo escapar, 'icole corri& a sus %abitaciones con una sola idea en )ente, avisar a
!%ristop%er" 9e)erosa de revelar de)asiado por escrito, decidi& que sería )e+or %ablar con 3l en persona"
/racias a un soborno consigui& que ?auer llevara la nota a las %abitaciones de !%ristop%er, pero en ella s&lo
le decía que debía verle de in)ediato"
*abía vacilado )uc%o acerca de c&)o $ir)arla y te)iendo que 3l pudiera no advertir la urgencia e
i)portancia de la situaci&n, la $ir)& 'ic6, esperando que co)prendiera que esa petici&n tenía que ver con el
capitán Sable"
Bue s&lo entonces cuando se percat& con un sobresalto que $ue )itad alegría, )itad )iedo que si
Iennings4S)yt%e %abía escapado de /rand 9erre, (llen ta)bi3n podría %aberlo %ec%o" ,or pri)era vez la
asaltaron la culpa y los re)ordi)ientos" *abía estado tan absorta en !%ristop%er, en #ondres, que ni siquiera
%abía pensado una vez en (llen" #a llenaba de +2bilo la idea de que 3ste pudiera encontrarse en libertad, pero
en Inglaterra era algo co)pleta)ente di$erente"
F5=%, (llen, perd&na)e7G, pens& angustiada, Fpero por $avor, por $avor, qu3date a salvo y libre en alguna
otra parte, en cualquier sitio )enos en #ondres, donde podrías reconocer a !%ristop%erG
'erviosa e inquieta se pase& por sus %abitaciones aguardando la respuesta" !uando 3sta lleg& se sinti&
aliviada y en$adada al )is)o tie)po" El señor Sa1on, le in$or)aba, estaba con su sirviente personal en
Susse1 para pasar allí un período de tie)po inde$inido"
CAPÍTULO XXVII
#a decisi&n de via+ar a Susse1 %abía sido bastante di$ícil de to)ar para !%ristop%er" Era sola)ente en #ondres
donde tenía esperanzas de averiguar alguna in$or)aci&n 2til, pero la capital no era el )e+or lugar para pasar una
convalecencia"
9enía verdadero %orror de su tía abuela y de la señora Eggleston, que sin duda caerían sobre 3l con sus
$a)osas tisanas y pociones caseras, y ta)poco deseaba su$rir las visitas casi diarias de su abuelo, ante quien se
veía obligado a $ingir para no intranquilizarlo )ás de lo debido" (de)ás, pens& contrariado, lo )ás probable era
que sus a)igos retrasaran su cura antes que acelerarla" (bsoluta)ente deter)inados a levantarle el áni)o, se
%abían apiñado en sus %abitaciones, bebido su coñac, reído y %ablado %asta agotarse y al $inal caer borrac%os
co)o cubas sobre el suelo de su dor)itorio" 'o, de$initiva)ente, #ondres no era el sitio adecuado para alguien que
necesitaba varios días de reposo y tranquilidad"
,ero, sobre todo, decidi& que %abía estado persiguiendo una qui)era" *abía sido descabellado tanto de parte
de Iason co)o de 3l )is)o pensar que podría descubrir algo i)portante" (un antes de aceptar este plan
i)probable, esti)& que sería di$ícil tener 31ito, pero %abía tenido la esperanza de superar los obstáculos con un
poco de suerte" (%ora llegaba a la triste conclusi&n de que %abía perdido de)asiado tie)po en #ondres" En 'ueva
=rleans podría estar %aciendo cosas de