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La tortuga terrestre de patas rojas o tortuga morrocoy (Chelonoidis

carbonaria) es una tortuga terrestre nativa de las sabanas y bosques,


desde Panam hasta las Guayanas, Brasil, Paraguay, y el norte de la
Argentina. En Venezuela y Colombia es conocida como morrocoy
sabanero (o simplemente morrocoy). Es popular como mascota.

Clasificacin cientfica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Sauropsida
Orden: Testudines
Suborden: Cryptodira
Familia: Testudinidae
Gnero: Chelonoidis
Especie: C. carbonaria
(SPIX 1824)


Morfologa

Un "morrocoy sabanero" en un jardn.

La tortuga de patas rojas es mucho ms pequea que su vecina, la tortuga
de patas amarillas (Geochelone denticulata). El caparazn es de color negro o
pardo obscuro con manchas amarillas-anaranjadas o anaranjadas-rojizas, mide
entre 30 y 35 cm de largo, aunque en la variedad del noreste del Brasil alcanza
los 40 cm y en la paraguya apenas alcanza entre 20 y 25
cm. Plastrn predominantemente amarillo. En la cabeza y las patas,
especialmente las delanteras, tiene manchas rojas o anaranjadas.

El macho es mucho ms grande que la hembra, sin mencionar que su cola
tambin es ms grande y su caparazn es ms amarillo y hundido para facilitar
el momento del apareamiento.

Hbitat y distribucin

Esta tortuga es diurna, normalmente habita en los bosques secos tropicales y
en matas de monte en los pases Amrica del
Sur como Colombia, Venezuela, Brasil, las Guayanas, etc., y en pases
de Centro Amrica, como Panam y en algunas islas del Caribe.

Ocupa una serie de hbitats dentro de esta amplia gama. Vive en todos los
tipos de hbitat de selva, y Tambin habita en la sabana, incluidos pastizales
resultantes de la ganadera y la tala y quema agrcola.
La humedad es de alrededor de 60-90 %, la temperatura es constante, de 25-
30 C de da, 15-20 C durante la noche.


Reproduccin

El ritual del cortejo se caracteriza por los movimientos con la cabeza por parte
del macho; la hembra no mueve la cabeza y el macho se mueve para olerle la
cola y luego se produce la monta y el apareamiento; el macho emite un
chasquido durante el cortejo y el apareamiento. La hembra cava un hoyo de
hasta 30 cm. para depositar los huevos; ponen de 2 a 15 por puesta. En la
naturaleza ponen de 5 a 15 huevos entre julio y septiembre. Por lo general son
enterrados en un nido en el suelo. Sin embargo, algunos autores sealan que
los locales en Panam han observado los huevos puestos en la hojarasca en el
suelo del bosque. Los huevos son alargados (alrededor de 2 "x 1.5") y tienen
una cscara frgil. Las cras son redondas y planas, y miden alrededor de 1,5
cm de dimetro. En cautiverio son capaces de producir huevos en cualquier
momento durante el ao. El huevo es amnitico con una membrana (amnios)
envolviendo la parte dorsal del embrin en un saco lquido a modo de
almohadilla. La incubacin dura 120 a 150 das.

Alimentacin

La tortuga de patas rojas es herbvora y carroera; consume flores
(especialmente rojas y amarillas), hojas, fruta cada, setas
silvestres, invertebrados, vivos y carne de lagartijas, aves o peces, fresca o
descompuesta. En cautividad se alimenta de una gran variedad de frutas.
Deben ser alimentadas con una mezcla de hojas de calcio, frutas, verduras y
flores y una pequea cantidad de protena animal.

Las hojas verdes apropiadas incluyen diente de len, hojas de nabo, col rizada,
hojas de parra, y las hojas de hibisco, tambin un alimento comn de eleccin
en la naturaleza. Es importante la variedad de alimentos para una buena
nutricin. Buenos frutos para ofrecer incluyen las fresas, duraznos, pias,
ciruelas, papayas, mangos, kiwis, melones, peras y frutos espinosos.
Un caparazn liso es el resultado de una buena alimentacin, en cambio un
caparazn no liso y piramidal es sntoma de una mala alimentacin.

Mantenimiento en cautividad

La tortuga de patas rojas es una de las mejores especies de tortuga para
mantener en cautividad. Al igual que con cualquier animal se tiene que informar
antes de obtenerla como animal domstico. El terrario debe ser lo
suficientemente grande para permitir a la tortuga explorar y hacer ejercicio.
Adems necesita una gran humedad ambiental y muchas plantas que le
proporcionen sombra. Madera de ciprs u otras maderas sin resinas
aromticas pueden ser el mejor sustrato debido a la forma en que al mismo
tiempo retiene la humedad, sin embargo, ofrece una superficie seca. Otros
tipos de sustratos estn disponibles, pero evite los que puede conducir a la
deshidratacin, el crecimiento de hongos, etc, como bolitas de conejo o virutas
de madera.

El hbitat tambin deber ser equipado con un plato de agua, sombra, y
escondites. Prefieren una temperatura de entre 25 y 30 C, y los altos niveles
de humedad por lo menos en algunas partes del hbitat (a pesar de que no
toleran estar en superficies mojadas por mucho tiempo).

Si la luz solar natural, sin filtrar (no bloqueados por el vidrio o plstico) no est
disponible, el hbitat debe estar encendido durante 12 horas al da. El uso de
iluminacin de bajo consumo para las pequeas tortugas. Bombillas que
ofrecen por lo menos los bajos niveles de iluminacin de los rayos UVB son
recomendados por la mayora, pero no todos, los expertos. Algunos bulbos
pueden combinar el calor, los rayos UVB, y la iluminacin pero en general son
mejores para los hbitats ms grandes.

Conservacin

Las tortugas de patas rojas estn protegidas bajo el Apndice II del Convenio
sobre el Trfico Internacional de Especies en Peligro de Extincin (CITES, por
sus siglas en ingls). En todos los pases de su rea de distribucin, la mayor
amenaza para la supervivencia de las tortugas de patas rojas es la caza
excesiva por el hombre. Curiosamente, las tortugas son consideradas "peces"
por la Iglesia catlica y durante la semana santa se consumen en grandes
cantidades. Muchos ejemplares son recogidos y enviados a diferentes ciudades
de Amrica del Sur para ser vendidos como un manjar. El hecho de que esta
tortuga pueda tolerar largos perodos de tiempo sin comida ni agua, de lo
contrario una ventaja evolutiva, hace que esta especie sea fcil y rentable para
el transporte.

Otra amenaza que sufre C. carbonaria es la prdida de hbitats y la agricultura.
Aunque se ha observado que las tortugas de patas rojas pueden vivir en la
tierra que se ha convertido a la agricultura, sus densidades son muchos
menores que se encuentran en hbitat natural, sin alteraciones. Las tortugas
que viven en las tierras agrcolas son mucho ms fciles de localizar, por lo que
tasas ms altas de caza puede explicar esta diferencia.

La exportacin para el comercio de mascotas tambin tiene un efecto negativo
en las tortugas de patas rojas, aunque es mucho mayor la amenaza a su
supervivencia la caza o la prdida de hbitat. La historia natural de la tortuga
roja proporciona dos consecuencias, la susceptibilidad de esta especie a la
prdida de hbitat y la caza excesiva, y la cra en cautividad y la reproduccin.
Los esfuerzos de conservacin incluyen el establecimiento y la proteccin de
reservas naturales y parques nacionales, donde las tortugas de patas rojas y
otros animales estn protegidos de la caza.