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ORGENES DE LA MECNICA CUNTICA

LEOPOLDO GARCA-COLN SCHERER


Miembro de El Colegio Nacional
Profesor distinguido de la Universidad
Autnoma Metropolitana Iztapalapa
1. RADIACIN ELECTROMAGNTICA
Es un hecho bien conocido que todo cuerpo sometido a un calen-
tamiento (metales, hornos, etc.), radia energa. Si la temperatura T
a la que radia es igual a la del medio ambiente, decimos que la ra-
diacin emitida est en equilibrio a dicha temperatura. Si el cuerpo
en cuestin es "negro" como el negro de humo, cajas con paredes
negras, etc. se le conoce como radiacin de un cuerpo negro. Un
cuerpo negro se caracteriza por absorber toda la radiacin que incide
sobre l, de manera que si est en equilibrio a una temperatura dada,
emite la radiacin absorbida.
El primer descubrimiento importante sobre las propiedades de la
radiacin en equilibrio lo hizo Kirchhoff en 1854, cuando mostr
que la energa por unidad de volumen emitida por el cuerpo a una
frecuencia dada y a una temperatura T slo depende de la tem-
peratura T y no de las propiedades del cuerpo. Si llamarnos u(v,T)dv
a la energa por unidad de volumen contenida en un intervalo de
frecuencia v, v + dv claramente
u(T) = ;
U
(v
y
T)dv (1.1)
la densidad de energ a total slo depende de la temperatura.
El estudio acerca de la naturaleza de la radiacin del cuerpo negro
en equilibrio a una cierta temperatura T constituy uno de los
grandes retos a la fsica clsica en el siglo XIX. En efecto, por la ley
de Kirchhoff las propiedades de dicho sistema, slo y solamente
175
pueden depender de las leyes de l a termodinmica, esto es, un
sistema en equilibrio a la temperatura T y de las leyes de la electro-
dinmica clsica. Por lo tanto, cualquier teora que describa a dicho
sistema slo puede contener a dos constantes universales, k, la cons-
tante de Boltzman y c, la velocidad de propagacin de la luz en el
vaco. El primer paso que se dio en esta direccin fue accidental.
Stefan observ que la radiacin emitida por un cuerpo calentado
a una temperatura T es proporcional a T
4
as,
u(T) = aT* (1.2)
donde a es la constante de Stefan y cuyo valor es
a =5.6704 x 10
-8
Wm^/K"
4
. (1.3)
Poco despus Boltzmann demostr que dicha ecuacin puede
obtenerse de los principios de la termodinmica clsica y de ah que
se le conoce como la ecuacin de Stefan-Boltzmann. Grficamente,
la ecuacin (1.2) establece que el rea bajo la curva que se obtiene
de granear u
v
(T) contra la frecuencia v a una temperatura dada,
debe ser igual a T
4
(figura 1).
El problema por resolver radicaba en encontrar tericamente la
forma de la curva, esto es, la ecuacin que determina u(v,T), para
cada intervalo de frecuencias dv. Usando slo las leyes de la
termodinmica clsica y de la electrodinmica, W. Wien, con un argu-
mento muy ingenioso, logr demostrar que dicha ecuacin debera
tener la forma:
u{v,T)dv =const. v*f(v/T)dv (1.4)
donde f {v/T) es una funcin desconocida pero que slo puede
depender del cociente (v/T). Para el lector familiarizado con los
rudimentos del clculo integral es trivial comprobar que si la
ecuacin (1.4) se sustituye en la (1.1) y se hace el cambio de variable
x = v/T se recupera la ecuacin (1.2) con:
a =const Qf(x)x dx
de manera que (1.4) concuerda con el experimento hasta una
constante indeterminada que depende de f(x).
176
Figura 1. Forma tpica de la densidad de energa de radiacin como funcin de la
frecuencia y de la temperatura.
La primera gran revolucin cientfica en el campo de la fsica
terica empez en las postrimeras del siglo pasado y culmin en el
mes de diciembre de 1900 cuando se mostr que las leyes de la fsica
clsica eran insuficientes para determi nar que f(x) concordara con
el experi mento en todo el intervalo (v =0, v =<) y para cada tem-
peratura T. El principal actor de esta revolucin fue el fsico al emn
Max Planck cuando se dio a la tarea de calcular u(v,T) basndose en
177
el hecho de que de acuerdo con Kirchhoff, el modelo que se utiliza-
ra para representar a la radiacin emitida y absorbida por un cuerpo
negro no depende de la naturaleza del mismo, slo de la tempe-
ratura. El resultado ms importante del trabajo de Planck fue la
deduccin que hizo para u(v,T)dv suponiendo que el cuerpo negro
est formado por un conjunto de osciladores armnicos cargados en
presencia de un campo electromagntico en equilibrio a una tempe-
ratura T. El resultado que obtuvo es que
u(v,T)dv = -^-(e)dv (1.5)
c
donde c es la velocidad de la luz y (e) es el valor promedio de la
energa de un oscilador a la temperatura T. (e) es una cantidad
termodinmica que debe contener a la constante k, y c aparece en
(1.5). El resultado resume pues las condiciones impuestas a la
solucin de acuerdo con la ley de Kirchhoff. Cmo calcular (e) ?
Si Planck hubiese credo en la fsica clsica, de acuerdo con los
argumentos clsicos de la teora cintica de los gases y al principio de
equiparticin de la energa, para un oscilador clsico,
(e) = kT
y por lo tanto,
u(v,T)dv = ^-kT dv (1.6)
c

que es, por cierto, consistente con el resultado de Wien. La ecuacin
(1.6) es famosa pues haba sido deducida incorrectamente por Ray-
leigh y posteriormente corregida por J eans; de ah que se conoce
como la ecuacin de Rayleigh-J eans. Sin embargo, este resultado
tiene un grave defecto, slo coincide con el experimento en la
regin de bajas frecuencias y adems es irreconciliable con la ecua-
cin (1.1) pues
QV
2
dV
178
la integral no converge en la regin de altas frecuencias, hecho al
cual se bautiz despus como "la catstrofe del ultravioleta".
Por otra parte, Wien mismo, en forma totalmente emprica, haba
propuesto que en la regin de altas frecuencias
u(v,T)dv = av
5
e
pv/T
dv (1.7)
donde a y j8 son dos constantes ajustables de acuerdo a los datos
experimentales. Sin embargo la ecuacin (1.7) no es vlida en la
regin de bajas frecuencias, donde la forma correcta est dada por
(1.6). Planck estaba consciente de estos resultados y, consecuente-
mente, de sus limitaciones. De acuerdo con su propia versin, en un
acto desesperado por obtener una frmula que fuese vlida en todo
el intervalo de frecuencias, recurri a una hiptesis que a la postre
result ser revolucionaria: "los osciladores elementales que confor-
man el cuerpo negro en equilibrio a la temperatura T slo pueden
emitir y absorber energa en paquetes discretos de energa que son
proporcionales a v ". En trminos algebraicos,
e = hv
donde h es una constante indeterminada.
Las consecuencias de esta hiptesis son extraordinarias. Slo
pueden existir valores de la energa que sean mltiplos de hv: 0,
hv, 2hv,..., etc. Entonces, por definicin de valor promedio,
y llevando a cabo la sumatoria,
179
(

) =>7r-r- d-8)
Si sustituimos la ecuacin (1.8) en la ecuacin (1.5) obtenemos
que:
(v,7>v=
8
*f
kv
% dv (i.9)
la famosa frmula de Planck. Los excelentes y precisos experimentos
de Rubens, Pringsheim, Lummer y otros, mostraban que la ecuacin
(1.9) concordaba perfectamente bien en todo el intervalo de fre-
cuencias y a toda temperatura T si
h = 6.626176 x 10
-36
julios (Hz)
_1
la famosa constante de Planck. Vase adems que la ecuacin (1.9)
satisface todos los requisitos impuestos por la ecuacin de Kirchhoff
y la de Wien. En este ltimo caso, la constante indeterminada en la
ecuacin (1.4) es 87th/c y,
I /(V/TX^-I )"
1
.
Si el lector quiere hacer un ejercicio de clculo, puede sustituir (1.9)
en (1.1) y de ah sacar el valor explcito de la constante de Stefan.
Una segunda consecuencia de la frmula de Planck es que en el
lmite de bajas frecuencias, hv <c kT
e
x
~l + x + (x
2
/2) + ...
y se recupera, a primer orden, la ecuacin de Rayleigh-J eans. Estos
son los logros ms importantes de la hiptesis de Planck que resolvi
el problema de la radiacin del cuerpo negro. Pero surge la gran
interrogante: qu significa fsicamente la ecuacin (1.8)? Es una
clara violacin al principio de equiparticin de la energa en la
regin de altas frecuencias, donde (ef&kT. Ntese que a bajas
frecuencias, en donde
180
y por lo tanto
donde O son correcciones de orden superior.
Vamos a desglosar esta discusin en dos partes. La primera
consiste en la interpretacin que Einstein da a la ecuacin e = hv,
a la luz de las viejas teoras corpusculares de la luz, ya desechadas a
fines del siglo pasado y por otra parte la interpretacin que hace
el propio Einstein sobre la extensin del postulado de Planck a par-
tculas materiales y de donde surge su propuesta de hacer una nueva
mecnica: la mecnica cuntica. En el mal llamado "artculo sobre el
efecto fotoelctrico" publicado en 1905, Einstein hace una reflexin
profunda sobre los resultados obtenidos por Planck. Seala como pri-
mer punto, aludiendo a la ecuacin de Rayleigh-J eans, que la fsica
clsica no est del todo mal, por el contrario, apunta al hecho de
que proporciona resultados que estn de acuerdo con los experi-
mentos en la regin donde la radiacin es de bajas frecuencias
(grandes longitudes de onda). Es por ello que en fenmenos
donde las dimensiones de los objetos son pequeas comparadas
con la longitud de onda de la luz que se usa para examinarlos, las
ecuaciones de la electrodinmica dan resultados correctos. Este es el
caso de fenmenos tales como interferencia, dispersin y otros. Pero,
qu ocurre en aquellos casos donde las longitudes de onda son del
orden de las dimensiones de los objetos; en particular, si stos son
muy pequeos y requieren de ondas de muy alta frecuencia para su
examen? Para examinar este caso recurre al entonces recin descu-
bierto y controvertido experimento del efecto fotoelctrico. En
1895 Hallwachs observ que al iluminar la superficie de ciertos meta-
les (Zn, Rb, K, Na,...) se produca una emisin electrnica. Curiosa-
mente la energa cintica de los electrones emitidos no depende de
la intensidad de la radiacin. Uno supondra, de acuerdo a la fsica
clsica, que al aumentar la energa de la onda incidente (que, como
sabemos, es proporcional a |E|
2
donde E es el campo elctrico) au-
mentara la energa de los electrones y sin embargo esto no es del
181
todo correcto. Experimentalmente. HaUwachs observ que la ener-
ga mxima de los electrones emitidos por el metal vara linealmente
con la frecuencia de la onda empleada para excitarlos y no de la in-
tensidad. Puesto que los electrones son objetos minsculos, Einstein
asumi que para excitarlos se requerira de frecuencias muy altas y
longitudes de onda pequeas, de manera que si la radiacin se conci-
be como formada por cuantos de energa de magnitud hv, la colisin
(impacto) producido por la incidencia del cuanto sobre el electrn
puede ceder totalmente su energa, de manera que si sta es sufi-
ciente para vencer la barrera de potencial que mantiene al electrn
inmerso en el metal, llammosla 0
O
, determina la energa mxima
con la cual puede salir el electrn
m
.
x
y
I e
m
,=Av-0
o
(1.10)
es la clebre ecuacin de Einstein para el efecto fotoelctrico, que
ha sido corroborada hasta la saciedad. Ntese de esta ecuacin
que e =0 si
hV
0
= (j )
0
.
A v
0
=0
O
/ h se le llama la frecuencia de umbral, esto es, la fre-
cuencia a la cual, para cada metal caracterizado por (j >
0
, puede haber
emisin fotoelctrica. El lector interesado puede buscar en la lite-
ratura cmo se comprueba la ecuacin (1.10) experimentalmente.
Para finalizar este captulo, es preciso insistir que no slo con el
efecto fotoelctrico, sino aludiendo a otros fenmenos, Einstein
hace notar con toda claridad que para explicarlos es pertinente
retomar la hiptesis de la teora corpuscular de la luz y pensar que en
la regin de altas frecuencias se puede uno imaginar a la onda
electromagntica como formada por un conjunto de pequeos
cuantos de energa cuyo valor es hv. Como veremos ms adelante,
ste es el inicio de la famosa idea de la dualidad onda-corpsculo en
la fsica del microcosmos.
2. LAS FALLAS DE LA FSICA CLASICA
En el captulo anterior hemos visto que para obtener una ecuacin
que describa correctamente la dependencia de la densidad de la
182
energa de la radiacin de un cuerpo negro con la frecuencia, en equi-
librio termodinmica a la temperatura T, fue necesario romper con las
ideas del continuo arraigadas en la fsica clsica y proponer que por
lo menos en la radiacin electromagntica de frecuencias altas, las
ondas pudieran visualizarse como formadas por paquetes de energa
de magnitud hv. El valor promedio de la energa de un oscilador
armnico en un campo de radiacin a la temperatura T est dada
entonces por la frmula
donde h es la constante de Planck y k la constante de Boltzmann. La
ecuacin (2.1) implica que por lo menos en la regin de altas fre-
cuencias se viola el principio de equiparticin que, como su nombre
lo indica, establece que para cada grado de libertad que contribuya
cuadrticamente a la energa de una partcula, su contribucin a
la energa promedio de la misma debe ser igual a kT. La violacin
al principio de equiparticin de la energa no es caracterstico de la
radiacin del cuerpo negro. Para el ao de 1900 ya era bien conocido
que tampoco se cumpla con rigor para gases diatmicos o poliat-
micos ideales, ni para el caso de slidos cristalinos. Como sabemos, en
el primero de ellos la fsica clsica predice que el calor especfico a
volumen constante C
v
debe ser igual a (5/2) i? a toda temperatura.
Esto no concuerda con el experimento (figura 2).
En el segundo caso, ya Nernst hacia el ao de 1895, haba
comprobado experimen taimen te que C
v
slo cumple con la
ecuacin de Dulong-Petit, C = 3R a temperatura T>0
C
donde
0
C
es una temperatura caracterstica para cada metal (figura 3).
Este caso en particular hizo reflexionar a Einstein sobre la posi-
bilidad de que en el caso de osciladores asociados con cuerpos
materiales, no podra pensarse que en la regin de altas frecuencias,
sus energas deberan estar regidas por la misma ecuacin que para
los corpsculos luminosos? Esto implicara que, si pensamos en un
slido cristalino formado por SN osciladores, todos oscilando con
frecuencia v su energa interna podra calcularse de la frmula
U = 3N{e) = 3Nhv(l-e-
hv/kT
)~
1
183
Si llevamos a cabo la derivada, hacemos N = N
0
(1 mol) el nmero
de Avogadro y calculamos C* obtenemos que
184
Figura 3. La dependencia de C
v
/R para varios metales con la temperatura
mostrando claramente la falla del principio de equiparticin si T<Q
C
(Nernst).
(2.2)
representada por la curva punteada en la figura 3. La concordancia
con el experi mento es sorprendente, la curva ti ene la forma que
exhi ben los datos experi mental es a T<0 y para T >0, esto si
hv/kT <1 es fcil ver de la ecuacin (2.2) que
y se recupera la frmul a de Dul ong-Peti t. De nuevo, apunta
Ei nstei n, es en la regi n de altas frecuencias hv > kT donde falla la
185
fsica clsica; y con ello concluye indicando la necesidad de construir
una nueva mecnica la cual, en el lmite de bajas frecuencias, se
reduzca a la mecnica clsica.
Mientras esto ocurra, eventos independientes se sucedan en el
estudio de las lneas espectrales emitidas por diversos elementos. En
1885, el fsico suizo J . J . Balmer resumi muy bien la situacin
prevaleciente: "me parece que el hidrgeno, ms que otra sustancia,
est destinada a marcar nuevos caminos en el conocimiento de la
estructura de la materia y sus propiedades. A este respecto, las rela-
ciones numricas entre las longitudes de onda de las cuatro primeras
lneas de su espectro (medidas por ngstrom) deben llamarnos la
atencin en especial...". En efecto, lo que Balmer hizo notar es que
las longitudes de onda de dichas lneas pueden representarse por:
186
Posteriormente mostr que la relacin (2.4) se aplica a las doce l-
neas conocidas de hidrgeno e hizo ver que la longitud de onda
lmite A^es
A
eo
=limA
wl
=<p.
y que la longitud mxima es (9/5)9
=
6562 x 10" mm. Todos estos
resultados estaban en total concordancia con los resultados
experimentales. Posteriormente se encontraron las series de lneas
hasta hoy conocidas,
n =l;
n =2;
TZ = 3;
ra =4;
n = 5;
Lyman
Balmer
Paschen
Brackett
Pfund
(ultravioleta)
(visible)
(infrarrojo)
(infrarrojo)
(infrarrojo)
As empez toda una bsqueda para averiguar las regularidades
del espectro de tomos y molculas que no detallaremos aqu. El
resultado ms importante de esta bsqueda fue apuntado por Rydberg
en 1900 y enunciado en forma sinttica por W. Ritz ocho aos
despus. El hoy llamado principio de combinacin de Ritz establece
que la frecuencia de cada lnea espectral v = X/c de un elemento
puede expresarse como la diferencia entre dos trminos espectrales,
cada uno de los cuales contiene un nmero entero. Supongamos que
tenemos cuatro frecuencias caractersticas de la serie de Balmer v
32
,
v
42'
v
52 Y
v
62 correspondientes a las longitudes de onda de las
lneas espectrales caractersticas de los cuatro niveles en la ecuacin
(2.4). Lo que establece el principio de Ritz es que
V
62 =
V
63 +
V
32 =
V
63 +
V
54 +
V
42 =
V
65 +
V
53 +
V
32 et ct er a,
independientemente de cada lnea que aparezca en el espectro con
intensidad perceptible. El punto aqu es que el principio de Ritz no
puede explicarse por las leyes de la fsica clsica aunque la demos-
tracin de ello est fuera de los alcances de este trabajo.
Con esto llegamos a la parte medular de esta discusin; tres fe-
nmenos naturales, la radiacin del cuerpo negro, los calores espe-
187
cfcos de gases diatmicos y slidos y todo el arsenal de lneas
espectrales observadas en los elementos qumicos, no pueden ex-
plicarse por las leyes de la fsica clsica. Este hecho irrefutable e
innegable, marc la pauta para la bsqueda de una nueva teora que
pudiese explicarlos. El primer paso significativo en esta direccin lo
dio Niels Bohr en 1913. La idea fundamental que propuso para
explicar las lneas espectrales del tomo de hidrgeno fue suponer
que ste no se comporta como un sistema mecnico clsico sino que,
inspirado en las ideas de Planck y Einstein, slo puede absorber o
emitir energa en porciones "pequeas". Esto es, el tomo slo
puede pasar de un nivel a otro por la emisin o absorcin de un
cuanto de luz. Las lneas de absorcin estn definidas por
E
1
-E
0
= hV
1
E
2
-E
0
= hv
2
...etc.
donde E
0
es la energa del estado base en el cual existe el tomo en
ausencia de excitaciones. Tambin el tomo, si se encuentra en un
estado excitado (n^O) puede pasar a otro con m<n emitiendo
radiacin en una cantidad igual a la diferencia entre las energas de
ambos estados. As, en general
E
n-K=
hV
nm
una hiptesis que est en completo acuerdo con el principio de
combinacin de Ritz. En efecto como la energa radiada debe ser
siempre la misma, del ejemplo anterior se desprende que
E
6
-E
2
=M
m
y la consecuente relacin entre las frecuencias radiadas se sigue del
hecho obvio
188
La siguiente cuestin, y ms delicada, fue explicar la mecnica
atmica subyacente a la relacin dada por la ecuacin (2.5). Para
ello Bohr se inspir en las leyes de Kepler que son una con-
secuencia directa de la mecnica newtoniana. Para simplificar la
presentacin, imaginemos un tomo de hidrgeno formado por un
ncleo de carga positiva (+e) (ntese que podramos tomar +Ze)
y un electrn girando (carga e) alrededor de l, en una rbita
circular de radio a (figura 4). Si (O es la frecuencia angular del
electrn, el sistema est en equilibrio mecnico si la fuerza atractiva
ncleo-electrn est compensada por la fuerza centrfuga, esto es, si
meo a ==- (Z =1 para el hidrgeno)
a
o sea que
3 2 7*
%
a (O = =const (2.6)
m
Figura 4. tomo de hidrgeno a la Bohr.
189
Como el lector puede apreciar fcilmente, la ecuacin (2.6) no es
otra cosa que la tercera ley de Kepler. Vamos a calcular la energa del
electrn en su rbita,
(2.7)
(2.8)
que establece una relacin unvoca entre la energa del electrn
|E| y la frecuencia eo o el radio de la rbita a. La incgnita ahora
es como relacionar la ecuacin (2.8) con la hiptesis fundamental de
Bohr, la ecuacin (2.5). Para ello recurrimos a la ecuacin (2.4).
Tomando el recproco de ella, tenemos que
(2.9)
donde 2 =4/^=109678cm
l
(la constante de Rydberg). Obvia-
mente para extender (2.9) a todas las series espectrales tenemos que
(2.10)
Como Xv = c y de acuerdo con la ecuacin (2.5), la frecuencia
de las lneas espectrales es proporcional a la diferencia de energas
190
de los estados estacionarios entre los cuales ocurre la transicin, se
sugiere de manera inmediata que los valores de las energas del
tomo de Bohr deben ser
n
As la frecuencia emitida cuando el tomo hace una transicin del
nivel n al m est dada por
hv = E
n
-E
M
y si m , E
n
0 Le. E
n
es el trabajo necesario para remover al
electrn de su rc-simo estado y llevarlo al infinito. A esta energa
se le llama la energa de ionizacin a partir del estado n. Si n =1
sta energa es E
1
= hcR =13.6 ev.
Subsiste todava la cuestin de entender el significado de la
ecuacin (2.11) en trminos de la dinmica clsica, una conexin
que debe comprenderse en toda su profundidad. Para ello recor-
demos que de alguna manera, la nueva mecnica atmica debe
reducirse a la mecnica clsica. En esta ltima las energas no son
discretas. La energa de una partcula puede tomar todo un continuo
de valores. Esto llev a Bohr a enunciar su principio de corres-
pondencia, entre mayores sean los valores de m y n, de manera que
E
n
E
m
sea cada vez ms pequea, debemos acercamos al lmite
clsico. En trminos de la ecuacin (2.10) vemos que
1 1 mn _(m n)(m + n) 2(m n)
2 2 ~~ 2 2 2 2 <T
n m m n m n n
y si m y n son muy similares y m n es pequeo. Si m n = l la
frecuencia emitida es
2cR
1
~ 3
n
v
n
=
si m-n = 2, V =2Vj si m-n = % v = 3v
v
etc. Pero ste es precisa-
mente el resultado que se obtiene para una partcula cargada en la
191
fsica clasica vibrando con una frecuencia (D =2TCV
1
y sus correspon-
dientes armnicos. Si ahora expresamos n en trminos de V
x
y sus-
tituimos en la ecuacin (2.11) obtenemos que
(2.12)
la ecuacin (2.12) es precisamente de la forma de la ecuacin (2.8)
la tercera ley de Kepler! De acuerdo con el principio de correspon-
dencia, ambos resultados deben concordar numricamente as que
igualando ambas expresiones, tenemos que
donde
(2.13)
el valor de R^ est de acuerdo con el valor experimental de la
constante de Rydberg! La ecuacin (2.13) todava no es la respuesta
final a nuestra interrogante, slo muestra que si la hiptesis intro-
ducida en la ecuacin (2.12) es correcta, entonces la constante de
Rydberg debe depender de m, e, h y c en la forma establecida por
(2.13). Vamos a la respuesta buscada. De la ecuacin escrita arriba de
(2.8), tenemos que
y sustituyendo el valor de RQ dado en (2.13) obtenemos,
192
=
B
y (2.14)
donde
a
B=
A
2 9 =0.528A (2.15)
4:71 me
que es el radio de la primera rbita de Bohr (n =1, Z =1).
Para la frecuencia angular co y usando la ecuacin (2.6) obtene-
mos que
Z
2
CO
=
(0
B^ (2.16)
n
donde
la frecuencia angular del electrn en la primera rbita de Bohr.
Finalmente, para el momento angular
p = ma (D = ma
B
j )
B
= n = n (2.17)
el resultado esperado, la dinmica atmica de Bohr surge de una
dinmica clsica si a sta le imponemos la condicin de que el mo-
mento angular est cuantizado i.e. sea un mltiplo entero de
h = h/27t. De aqu surge toda una secuela de ideas tendientes a
examinar qu consecuencias generan las ecuaciones de la dinmica
clsica, si a ciertas variables dinmicas se les imponen condiciones de
cuantizacin. Esto condujo a resultados halageos, sobre todo para
obtener correcciones a los espectros de metales alcalinos y del propio
hi drgeno. Pero al final el modelo de Bohr se enfrent con
dificultades muy serias, la ms importante quizs fue su incapacidad
para tratar con sistemas multielectrnicos. El ms simple, el tomo de
193
helio conduce a resultados que no concuerdan con el experimento.
En segundo lugar, el significado mismo de las reglas de cuantizacin,
impuestas afortiori sobre la dinmica clsica, es absolutamente incom-
prensible desde el punto de vista fsico. El modelo tuvo que ser
abandonado.
El siguiente paso significativo en esta direccin fue dado por el
fsico alemn Werner Heisenberg en 1925. La observacin de este
hombre fue genial: la razn del fracaso de la teora de Bohr es
que trata con cantidades fsicas incapaces de ser observadas. Hablar
de rbitas, posiciones, velocidades, etc., no tiene mucho sentido. De
hecho, como demostr posteriormente a travs de su famoso prin-
cipio de incertidumbre, algunas de ellas, como posicin y velocidad,
no son simultneamente medibles. As nunca podremos comprobar la
validez de la dinmica clsica en el mundo del microcosmos. Aqu,
como exhibieran claramente los espectroscopistas, las cantidades
medibles son frecuencias y las intensidades de las lneas de emisin
o absorcin de un tomo. Lo caracterizan como las huellas dactilares
lo hacen con un ser humano unvocamente. No hay dos iguales. ste
no es el lugar de entrar en una exposicin detallada de las ideas de
Heisenberg, slo esbozaremos las ideas esenciales, que adems, son
un tanto simples.
Empecemos por escribir la frmula de Bohr, ecuacin (2.5), en
una forma ligeramente distinta:
donde las frecuencias son las observables. Es claro que podemos
ordenar a las frecuencias en un arreglo cuadrado como sigue,
194
Asociada a cada frecuencia v , podemos pensar en un resonador
(u oscilador virtual) con una amplitud a
nm
, de manera que \a
nm
\
denote la intensidad de la lnea de frecuencia v
nm
, emitido o ab-
sorbido.
Claramente estas amplitudes puede ordenarse en forma similar:
^1 ^12 13 " " ^l n
2! <2
2
2 23 " "
a
1n
El clculo con estos objetos fue inferido por Heisenberg del
principio de combinacin de Ritz. Si multiplicamos
2n i v. t
entonces,
que es otro elemento, el nm, del mismo arreglo. De estos hechos
experimentales Heisenberg dedujo que
que es la regla de multiplicacin entre dos matrices a y b las cuales,
como sabemos, obedecen a un lgebra no conmutativa
ab^ba
El segundo paso de Heisenberg fue el asociar una matriz con cada
magnitud fsica: una matriz de coordenadas, impulsos, energas, etc.,
195
con las cuales sabemos operar. Pero en tanto en mecnica clsica si
multiplicamos las coordenadas x
k
y los impulsos p
k
, sabemos que
x
kPk~Pk
x
k=
0
en esta mecnica matricial se pudo demostrar (Born y J ordn) que
para este caso particular
x
kPk-Pk
x
k=-
i
-^ = -
m
(
2
-
18
)
y estas "reglas de conmutacin" tomaron el lugar de las reglas de
cuantizacin de Bohr. Volveremos a este punto en el prximo ca-
ptulo. Basta decir aqu que la "mecnica matricial" de Heisenberg
tuvo un xito notable slo ensombrecido por la dificultad de operar
con matrices, en general, infinitas.
3. LA MECNICA ONDULATORIA
En tanto que Heisenberg en 1925 desarrollaba su mecnica ma-
tricial en colaboracin con M. Born y P. J ordn, el mismo ao otras
ideas derivadas de la todava controvertida naturaleza corpuscular
de la luz empezaba a generarse. Ya Einstein en 1905 haba sealado
con claridad, que para interpretar correctamente varios fenmenos
electromagnticos era necesario concebir a un haz de radiacin
como un conjunto de corpsculos con energa e = hv y adems con
un mpetu p =hv/c. Esta tesis fue brillantemente comprobada en
1922 por A. H. Compton mediante la dispersin de rayos por elec-
trones libres. En la fsica clsica era bien sabido que si uno hace
incidir luz sobre un bloque de parafina (rico en tomos de hidrgeno
y por tanto en electrones) el cociente de la intensidad de radia-
cin dispersada en una cierta direccin (figura 5) y la intensidad de la
radiacin incidente no depende de la longitud de onda de la radia-
cin, slo del ngulo de dispersin 6 (J. J . Thomson 1906). En
efecto
I
a
ne
4
/ 2m*rV
(l +cos
2
0) (3.1)
196
observador
(intensidad dispersada)
parafna
Figura 5. Dispersin de luz por parafna (Barkla 1911).
donde n es el nmero de electrones por cm
3
y r la distancia del
observador a la muestra.
En 1922 cuando Compton repiti el experimento usando rayos
X que son ondas electromagnticas de muy alta frecuencia, encon-
tr que 1
Q
para 6 < 90 est constituida por ondas cuya frecuencia v'
es menor que la frecuencia V de las ondas incidentes. Este fen-
meno es inexplicable por la teora ondulatoria de la luz. Sin em-
bargo si uno supone que la radiacin est compuesta de los cuantos
de luz de Planck y Einstein se puede interpretar el fenmeno como
derivado de choques elsticos entre dichos cuantos y los electrones
(Debye, Compton 1923).
Usando las leyes de conservacin del mpetu y la energa, se
puede mostrar que el cambio en la longitud de onda de un cuanto
de luz debido a la colisin es:
AA =A^sen
2
e
(3.2)
donde A
0
es la "longitud de onda" de Compton dada por
X
0
= =0.242 .
me
Usando la ecuacin (3.2) en el clculo de la intensidad dis-
persada se obtiene un resultado que concuerda totalmente con el
experimento. Con ello queda establecida de manera irrefutable
197
la naturaleza corpuscular de la luz. As pues la relacin e = hv no slo
es aplicable a la radiacin electromagntica sino tambin, como ya
haba demostrado Einstein, a la materia (osciladores materiales).
En 1925, inspirado en esta dualidad onda-corpsculo el fsico francs
L. de Broglie dio argumentos contundentes para establecer que si
dicha dualidad se cumple para la radiacin, debe cumplirse para la ma-
teria, de modo que a toda partcula material se le debe asociar una
onda cuya longitud X est dada por la relacin
h
P =
~X
( 3
'
3)
donde p mv es el mpetu de la partcula. Esta idea, completamente
revolucionaria caus un impacto muy fuerte en el pensamiento de
los fsicos de aquella poca. Los pros y contras que surgieron de la
propuesta estn fuera del alcance de este curso, pero vale la pena se-
alar slo uno al que Bohr llam la "irracionalidad": cmo conciliar
cantidades como energa e mpetu que se refieren a una masa pun-
tual con frecuencia y longitud de onda de una onda que se extiende
por todo el espacio?
Pero regresemos a la propuesta de De Broglie: es posible veri-
ficarla experimen taimen te? Supongamos que tomamos un electrn y
lo sometemos a la accin de un potencial elctrico V de manera que
su energa es V. Su energa cintica ser entonces
mv
2
=V
o
(3.4)
Sustituyendo en la ecuacin (3.4) w =9.1xl0~
28
g y =4.8x
10" e.s.u, la masa y la carga del electrn, respectivamente, y usando
la ecuacin (3.3) vemos que la longitud de onda de la onda asociada
al electrn es
198
A =
h h
mu (2eVmf
2
V V
150 .
A (3.5)
As, si el potencial V~10
4
voltios, fi= 0.122 . Resulta que esta
distancia es del orden de magnitud del espaciamiento entre tomos
de varios metales. Esto inspir a Davisson y Germer a tomar haces de
electrones acelerados por potenciales de ese orden de magnitud y
hacerlos pasar por ltices metlicas para observar si, como en el caso
de rayos X, se obtienen patrones de difraccin (figura 6). Para
sorpresa de todos, el resultado fue positivo y con ello se comprob la
naturaleza ondulatoria de la materia. De aqu surgi la idea de
reemplazar a la mecnica clsica por una nueva mecnica, la mecnica
ondulatoria.
Figura 6. Comparacin de la difraccin de electrones (izquierda) con la difraccin
de rayos X (derecha) por una pelcula de plata.
Antes de exponer las ideas, muy simples por cierto, que estn
detrs de esta nueva mecnica es necesario discutir, aunque sea
someramente, sobre la dualidad onda-corpsculo. Claramente estos
conceptos son un tanto contradictorios y la pregunta es cmo
reconciliarlos dentro del marco de una teora unificada. ste es un
199
tema que an hoy en da es motivo de debates y discusiones. No
obstante, lo primero que debe reconocerse es que para unificarlos
hay que abandonar algunos conceptos de la fsica clsica. Veamos un
argumento simple. Con la idea de corpsculo siempre pensamos en
asociarle una posicin y un mpetu bien definidos. La pregunta es si
realmente podemos determinar ambas cantidades con toda precisin
en un instante dado como lo podemos hacer para un automvil
o un cuerpo celeste. Lo que demostr Heisenberg es que esto no es
posible. Si pretendemos determinar simultneamente la posicin
x de un electrn y su mpetu p
x
(en la direccin x) resulta que el
producto de la imprecisin con que podemos determinar la primera,
Ax por la imprecisin con que podemos determinar la segunda Ap
x
no puede ser menor que /2. Esto es,
A x A p
'

(3,6)
Las cantidades Ax y Ap
x
no son errores experimentales, resultan
del hecho incontrolable de efecto que el aparato de observacin
tiene sobre el objeto, el electrn en este caso. Esto es, si enviamos
luz (corpsculos luminosos) para detectar la posicin del electrn
(va un microscopio) estos "chocan" con l y lo perturban, lo sacan
de su estado inicial. Y lo mismo ocurre con el mpetu.
Como p ~ \X la relacin de Heisenberg nos dice que es impo-
sible determinar las caractersticas corpusculares y ondulatorias de la
materia simultneamente. Ocurre lo mismo para las variables ener-
ga E y tiempo t. Si queremos determinar con precisin la energa
requerimos ms imprecisin en el tiempo necesario para hacerlo
y recprocamente. Como t ~v~ volvemos al mismo punto, una
caracterstica corpuscular E{~ p
2
/2m) no puede medirse simultnea-
mente con una propiedad ondulatoria (v). De estos resultados Bohr
y Heisenberg sostienen que:
a) h representa un lmite absoluto a la medicin simultnea de
dos variables como x y p
x
, E y t, etc.
b) Los puntos de vista corpuscular y ondulatorio son complemen-
tarios. En un experimento dado podemos exhibir uno u otro, pero
no los dos simultneamente. Este es el principio de complementadad
de Bohr.
200
c) Debido a (a) y (b) M. Born (1926) sugiere interpretar las
mediciones cunticas en trminos probabilsticos y nos induce
a abandonar la idea de una teora determinista. Hoy en da esto es
aceptado parcialmente, la polmica contina.
Aceptando el hecho de que surge la necesidad de desarrollar una
mecnica ondulatoria, la pregunta es cmo hacerlo. La respuesta fue
dada por Schrdinger en el mismo ao de 1925. Veamos cules son
las ideas fundamentales. Empecemos por examinar la hiptesis de De
Broglie, ecuacin (3.3) a la luz del que sera el postulado funda-
mental de la teora de Bohr, para rbitas circulares: que el mpetu
angular esta cuan tizado. Si denotamos por L al momento angular
y tomamos una rbita circular, |L| =\r x p\ =rp y por lo tanto,
\ = rb = n a = 1,2...
y usando ecuacin (3.3)
nX = 27tr (3.7)
donde r es el radio del crculo. Esta ecuacin simplemente afirma
que la circunferencia debe contener un nmero entero de longi-
tudes de onda. Si empezamos en un punto P, debemos regresar a P
con la misma fase con que empezamos, la fase no es arbitraria (figura
7). Esto obviamente implica que si hablamos de una onda asociada
a una partcula, sta debe ser uniforme Le. univaluada! Si conci-
biramos el movimiento circular como uno vibratorio, afirmaramos
que la funcin de ondas sea univaluada Le. la fase de la onda no es
arbitraria. Podemos entonces concluir que las reglas de cuantiza-
cin de Bohr se substituyen, en esta nueva mecnica ondulatoria por
la unicidad y finitud de la funcin de ondas. Ahora la pregunta es
cmo se deduce esta funcin y qu ecuacin la gobierna?
Claramente, no podemos esperar una deduccin lgica de esta
ecuacin; las ideas subyacentes ya son bien conocidas de los mo-
vimientos ondulatorios. El proceso a seguir es uno de intuicin
fsica y de consideraciones que bien podramos llamar afortunadas.
Empecemos por una partcula libre y propongamos en una di-
mensin, que la onda asociada es una onda plana. Entonces;
201
2W
= e
2*i(T*-vt)
= e h
<*"*>
(3.8)
donde la segunda igualdad se sigue de los postulados de Planck y de
De Broglie,
T s A ' =- y e = hv.
Por simple diferenciacin parcial, como \ff =yr(x, t), tenemos que
h d\ff
2ni dx
= P y
h d\f
2lti dt
~E\\f. (3.9)
P' P
Figura 7. La condicin de Bohr y el postulado de De Broglie impiden la existencia
de P'.
202
Podramos pensar ahora que las ecuaciones (3.9) son conocidas y
buscar su solucin. Entonces, si la partcula se mueve en una lnea
recta y todos los valores de x son permisibles en (- >x > ) la
solucin es (3.8). Pero qu pasa si la partcula se mueve en un crculo
de circunferencia l 2nr (figura 7). Quedamos entonces que si la
recorremos a partir de x =i debemos volver a este punto. Esto es
o bien, que
y/ = y/(x
y
t) = \f/(x + , t)
,h
p
=1 =^ , n =l,2,...
Esto impone la condicin adicional
pe
o bien
= n
h
hn _ n
tnr
que es precisamente la condicin de Bohr, ecuacin (3.7).
Veamos ahora a las ecuaciones (3.9) de manera diferente. Defi-
namos al operador p
x
como
* h d
2K dx
y anlogamente para p
x
y p en tres dimensiones. La primera ecua-
cin se lee entonces
esto es, el resultado de actuar el operador p
x
sobre la funcin
reproduce la funcin multiplicada por un escalar, el valor numrico
203
de p
x
. Esta ecuacin es un ejemplo de lo que en fsica matemtica se
llama ecuacin de eigenvalores (o valores propios):
Of = Xf (3.11)
para todo operador O y A, un escalar. Vase que lo mismo ocurre
con la segunda de las ecuaciones (3.9), si definimos el operador
de energa E como
m
k
'
2ni dt
tenemos que
Ey/(x,t) = Eyf(x,t) (3.12)
el "eigenvalor" del operador es la energa de la partcula.
El primer resultado importante que se obti ene de asociar un
operador a cada observable de un sistema es que se pueden obtener
fcilmente las reglas de conmutacin de Born y J ordn, v. gr. ecua-
cin (2.18). Sea x el operador asociado con la posicin y x su ei-
gen valor, esto es
x\if{x,t) = x\f{x
y
t). (3.13)
Entonces,
(*-*)V =
2ni
luego
T
X
~
X
T~
ox ox
h
2m
(P
X
X
-
X
P
X
) =
2ni
que es precisamente (2.17). Esta lnea de razonamiento permiti
a Schrdinger demostrar la equivalencia entre las dos mecnicas, la
204
matricial y la ondulatoria. Por otra parte, los resultados contenidos en
las ecuaciones (3.10) y (3.12) lo inspiraron para deducir la ecuacin
de ondas. Por facilidad haremos esto en una dimensin. La ener-
ga total de una partcula que se mueve en presencia de un potencial
V(x) es
P
E = - + V(x).
2m
Si a cada cantidad que aparece en esta ecuacin le asociamos su
operador, de acuerdo a las reglas anteriores, obtenemos que
( h d 1 h d h d
2ni dt 2m 2ni dx 2ni dx
V(x) y/ =0
donde \/ = y/(x,t) es la funcin de ondas. Simplificando se obtiene
que
h d h* a
2
T
'
2ni dt %mn dx
y/(x,t) = 0
j
o bien,
K
9 \
mn dx'
-V(x)
(x,t) = -\ff(x,t)
2nit
y usando la ecuacin (3.9) en el miembro derecho,
~2mdx
2
+ V(x) \/(x) =Ey/(x)
cancelando los exponentes temporales. Definiendo el operador H
como
2 -tf
tfs-
h

d
t) ?
+V(*) =H p,x
mdx
h
2ni
(3.14)
205
donde la segunda igualdad slo expresa el hecho de que en la
expresin para la energa clsica las magnitudes p y x se sustituyen
por sus operadores, se ti ene que la dependencia espacial de y/
debe ser solucin de la ecuacin
Hy{x) = Ey{x) (3.15)
que es la famosa ecuacin de Schrdinger i ndependi ente del
tiempo, la ecuacin fundamental de la mecnica ondulatoria.
Obviamente,
y/(x,t) = y/(x)e
iEt/h
es la funcin de onda completa para la partcula en cuestin. La
funcin y/(x) debe ser una funcin univaluada y finita segn
los argumentos ilustrados en la discusin de la figura 7. El gran xito
de la mecnica ondulatoria de Schrdinger fue la gran cantidad de
problemas que pueden resolverse con la ecuacin (3.15). Su exten-
sin a tres dimensiones es trivial si el lector reconoce que en este
caso aparece el llamado laplaciano en coordenadas rectangulares:
dx
2
^dx
2+
dy
2+
dz
2
~
Entonces,
H = ^-V
2
+ V(x,y,z)
que da lugar a ecuaciones diferenciales en derivadas parciales
bien conocidas en la fsica matemtica. No es ste el sitio para
extendernos ms sobre el tema, pero queremos subrayar que las ideas
subyacentes a la transicin de la mecnica clsica a la mecnica
cuntica son mucho ms simples de lo que a primera vista puede
parecer.
206
APNDICE
Para los lectores ms empapados de los mtodos del clculo dife-
rencial es fcil ver ahora el contenido fsico del principio de corres-
pondencia y el porqu las reglas de cuantizacin conducen a resulta-
dos correctos. De la ecuacin que define la energa total de una
partcula, vemos que
p = yj 2m(E-V(x))
que combinada con las ecuaciones (3.14) y (3.15) da lugar a la
ecuacin
dx
2
h
2
-\ = -pHx)y/.
(4.1)
Sea

(x) = Ae^
mx)
(4.2)
donde (j )(x) es una fase desconocida y A una constante. Derivando
esta funcin dos veces, se tiene que
a> ^
2
f#Y_w*)/ft. i<?<t>
3x
2

2
\ dx
e
w*)f*
+
,WW(x)
hdx
(4.3)
Sustituyendo (4.2) y (4.3) en (4.1) se tiene que
.*
d
V - AJ/W*
dx'
= Ae
K
.
t

2
0 fd\

in5 -r-
dx' dx J
= -Ap
2
(x)e
(i/W(x)
207
Ahora usamos el principio de correspondencia; si h =0 debemos
recuperar los resultados clsicos. De modo que en este lmite
v iX j
=P
2
(x)
o bien
\ dx i
=p(x)dx
que implica
W-AeM**.
Para que y/(x) sea univaluada en la regin R(x) del espacio
asociado a la partcula. (<x<o en 1 dimensin)
j >p(x)dx = 27tin

o bien
j >p(x)dx = nh
donde j > es la integral sobre cualquier trayectoria cerrada en R(x).
Esta ecuacin es precisamente la expresin ms simple de las reglas
de cuantizacin de Bohr.
208