Pruitt 1 

Rowan Pruitt 
AP Lang Per. 1 
Kelley 
9/19/13 
 
        What is an American? 

       The definition of an American has changed over time, excluding and including various 
groups of people as society’s views on said groups change through social progress. In 1776, the 
definition of an American was a white man, specifically in colonial New England to be an 
American was to be a puritan white man despite the high population of immigrants, natives, 
non­Christians, slaves and women. Native Americans were forced to the outskirts of the country 
by land hungry colonists, the middle class were incorporated in voting rights and slaves gained 
their freedom, all before women gained the right to a say in the American democracy. The right 
to vote is what makes a citizen a true American. A voter is the simplest definition of an 
American and women were pushed to the sidelines of American democracy longer than any 
other party. Life for women in colonial New England was harsh and the struggle for equality in 
American society is just as harsh. Women’s marginalization in the United States of America 
didn’t end in 1920 when they were finally allowed to vote. Women are still fighting for their 
equal rights today. 
       Life in New England was rough for all of its inhabitants but the few women that did survive 
the first generation in the new world lived with more than a few hardships. One hardship was 
that women were more susceptible to sickness and disease because their immune systems were 
lowered by the frequent accounts of pregnancy. Women in colonial America were expected to 
begin bearing children as soon as they were wed because of both demand for farm hands and 

Pruitt 2 

puritan views. Motherhood was a large part of colonial culture for women, women hardly did 
anything else. If women didn’t die in labor they would go on to raise a lifetime worth of children 
sometimes 10 or more. Some women were able to be merchants, and specialize in a skill but 
most never left the village, children being one of the main reasons why. But female workers were 
slim, female indentured servants were much more common if they left their home at all. Women 
were rarely let out of villages and their main job was to birth and feed their family for the 
importance of male farm laborers limited women to their home. The depreciation of women in 
colonial America was what sparked the introduction of women’s rights as individuals. 
       Puritans believed separate women’s rights would undermine the unity of marriage but that 
didn’t stop women from fighting for them. Most of the prejudices from men to women originate 
from ideals from all major world religions, not just Christianity. Voting rights in colonial New 
England consisted solely of men. The only woman to ever vote in colonial times was Lydia Taft, 
in the Massachusetts Bay colony. Lydia Taft’s husband, Josiah Taft, fell ill soon dying. Taft’s 
vote was too important to the colony to be left unaccounted for because he paid the “largest tax” 
(Chapin) in the colony. Lydia and her husband’s first son was a minor at the time and the town 
voted to allow “the widow of Josiah Taft” (Chapin) to vote in his place. Lydia Taft was a pioneer 
in women’s suffrage. Through time women contributed more and more to American society. 
After the industrial revolution, women entered into the workplace for the first time. But it wasn’t 
until the 20th century, 144 years after the American Revolution that women voted in the 
presidential election, which was after “seven decades of activism” (Women’s) to be included in 
voting rights. Women Lucretia Mott and Elizabeth Cady Stanton led the movement after publicly 
declaring that women were equal to men and deserved the basic democratic right to vote. 

Pruitt 3 

Throughout history it can be seen that women have little control over their lives and bodies, this 
was one of the first times women advertised that without the right to vote their lives would 
continue to not be in their hands.   
Despite how far society’s view of women has come through time, women are still being treated 
inferior to men. Women can now vote but are currently facing obstacles including restrictions to 
abortion and other forms of birth control, a lack of equal pay and a woman still hasn’t been the 
head of state yet. Abortion bills, at least in Texas, are made by the legislature. The Texas 
legislature is made up of 79% men, 100% of those men will never get pregnant and 100% will 
never be faced with the same predicament as a woman. Equal pay is a requirement in 120 
countries but the United States of America is not one of those countries. American women today 
still only make 79% compare to what a man makes in the same position. In the 2008 election, 
Hillary Rodham Clinton ran for the democratic nomination in the presidential primary against 
current President Barack Obama. President Barack Obama’s presidential election is an example 
of previously marginalized groups gaining equality in society before women did in the same 
area. Despite the fact that Hillary Rodham Clinton didn’t win the presidential nominate, she is 
still viewed as one of the most influential women of the modern age. Women in power just are 
not taken as seriously as their male counterparts but women’s efforts to surpass man made 
restrictions has not halted or slowed in anyway. There have been 44 women in the senate since 
1922 and there are currently 20 appointed, the most in American history. There have been 36 
female governors in America, five serving right now. 
From 1607 to 2013 a woman’s place is moving closer and closer to where it should to be in 
society. But women in America still have a ways to go to be able to be entirely equal with men. 

Pruitt 4 

A large issue with the struggle for gender equality is that being inferior has become such a part 
of female identity because of both history and culture. In a way, women have begun to accept 
that this is the way it is. Women have accepted roles that have diminished the value of 
themselves and their potential. These are roles in the modern day society such as the trophy wife 
and reality TV stars. Such roles reverse everything that those women worked for in 1920. It does 
not have to be this way, because women have equal importance, if not more, in society as a 
whole. Woman can do it all and women now can eradicate the inferior female archetype which 
was embodied in the American colonies and long before that. Woman can change society’s view 
of them and their role in modern culture. Woman can do it.   
 
 
 
  
  
 
 
Works Cited 
Chapin, Henry. “Address Delivered at the Unitarian Church, in Uxbridge, Mass., in 1864.” 
Unitarian Church, Uxbridge Mass. 1864. Address. 
“Women’s Right to Vote in US Hits 90th Anniversary”. Voice of America. n.p. October 4th, 
2010. Web. September 25th, 2013