You are on page 1of 227

RAFAEL SABATINI

Vulturul mrilor

www.virtual-project.eu

OMEGAPRES
Bucureti
1991

NOTA
Lordul Henry Goade care cunoate personal dup cum vom vedea
pe sir Oliver, ne spune cu asprime c nu prea fusese favorizat de soart. Dar
Excelena Sa e dedat la judecri aspre i observaiile sale nu sunt totdeauna
exacte. El spune, de pild, despre Anne de Cleves, c era cea mai urt
femeie pe care am vzut-o vreodat. Att de mult, ct se poate vedea din
propriile sale lucrri voluminoase, pare foarte ndoielnic dac mcar a
vzut-o vreodat pe Anne de Cleves, i-l bnuim aici de a nu fi fost dect
sclavul unui ecou al prerii comune, care atribuia cderea lui Cromwell
ureniei acestei mirese, pe care el o procurase stpnului su, Barb
Albastr, Acestei preri comune, i prefer documentul din biblioteca de la
Holmein, care ne ngduie s ne formulm propriile noastre opinii i ne
arat o femeie, care e desigur foarte departe de portretul rutcios al
Excelenei Sale.
De asemenea, mi place s cred c lordul Henry a fost greit n prerea sa
asupra lui sir Oliver i sunt ncurajat n aceast credin de portretul pe care
el nsui i-l face. El era, spune dnsul, un om nalt, puternic, bine fcut,
exceptnd doar c braele sale erau prea lungi, iar minile i picioarele le
avea de o mrime neobinuit. Faa i era acoperit de o barb neagr. Nasul
i fruntea le avea mari, iar ochii si, nfundai adnc sub sprncenele
stufoase, erau de o culoare tears, cruzi i sinitri. El avea i asta am
remarcat ntotdeauna a fi un semn de mare virilitate la un brbat o voce
aspr i adnc, fr ndoial ntrebuinat mai des la jurminte false i
prostii, dect la adoraiunea Creatorului. Astfel, lordul Henry i arat
dezaprobarea ce o avea fa de acest om. Adevrul e dup cum dovedesc
numeroasele lui scrieri c Excelena Sa era puin mizantrop. Mizantropia
sa l ducea ca i pe alii de altfel la o judecat greit. El ridica pana nu
numai pentru a scrie o cronic a timpurilor sale, ci ca pn la sfrit s
adauge i amrciunea ce o avea, deoarece czuse n dizgraie. Ca o
consecin, el avea puin bine de spus despre oricine i rareori fcea
menionri asupra unora din contemporanii si, pentru a utiliza sursele unei
vorbe de ocar.
La urma urmei, e cu putin s-i gsim scuze. El era odat un om de
gndire i aciune, o mbinare pe ct de rar, pe att de obinuit deplorabil.
Omul de aciune din el ar fi putut merge mai departe, dac n-ar fi fost ruinat

de omul de gndire. Fiind un marinar deosebit, ar fi putut deveni marele


lord amiral al Angliei, dac n-ar fi avut o nclinare pentru intrig. Din fericire
pentru el cci altfel cu greu i-ar fi putut menine capul acolo unde natura
i-l pusese intr sub un noian de bnuieli. Cariera sa suferi o lovitur; dar
era necesar s i se acorde unele compensaii, deoarece bnuielile nu
putuser fi dovedite. n consecin, fu destituit din postul su i numit, din
graia reginei, locotenentul ei pentru Cornwall, o poziie n care se socotise
c nu poate face ru.
Acolo, acrit de nfrngerea ambiiilor sale i ducnd o via de pustnic, el
caut consolarea n pana sa. El scrie mica i superficiala Istorie a lordului
Henry Goade, care e o minune de excentriciti, inexactiti i abateri. n 18
volume enorme, umplute cu caracterele sale gotice, el d versiunea lui
asupra dizgraiei sale.
Cronicile sale neglijeaz complet istoria Angliei, fapt care explic de ce au
rmas nepublicate. Dar pentru studentul care ncearc s urmreasc istoria
acelui extraordinar om, sir Oliver Tressilian, ele sunt nepreuite. i,
deoarece am fcut din aceast istorie subiectul lucrrii mele, m simt foarte
ndatorat acelor cronici. Fr ele, ar fi fost ntr-adevr imposibil s
reconstitui viaa acelui gentleman care a devenit un renegat i un corsar
berber i ar fi putut deveni pa al Algerului, dac nu ar fi intervenit anumite
ntmplri, pe care le vei citi.
R. S.

Partea nti

VULTURUL MRILOR

CAPITOLUL I
ARLATANUL
Sir Oliver Tressilian sttea comod n eleganta sufragerie a locuinei sale
Penarrow, cruia un inginer italian, Bagnolo, venit n Anglia cu o jumtate de
secol n urm, ca asistent al celebrului Torigianni, i dduse, reconstituind-o,
o curat graie arhitectonic italian, nentlnit pn atunci n acel col din
Cornwale. Bagnolo, care mpreuna talentul su artistic cu un temperament
vulcanic, avusese nenorocul s ucid un om, ntr-o ncierare, ntr-o tavern
din Southwark. Fugi din ora, temndu-se de urmrile faptei sale. n ce
mprejurri fcu cunotin cu tatl actualului sir Oliver, nu tiu. Dar lucru
sigur e c aceast ntlnire a fost prielnic pentru amndoi. Ralph Tressilian
care se pare s se fi simit n largul lui, atunci cnd era n tovria
nelegiuiilor oferi adpost fugarului, iar Bagnolo l rsplti oferindu-se s
reconstruiasc vechiul i ruinatul conac al btrnului. Lund lucrarea
asupra-i porni la nfptuirea cu tot entuziasmul adevratului artist,
realiznd, pentru protectorul su, o reedin cum nu se mai vzuse pn
atunci prin partea locului. Sub supravegherea acestui inginer, se ridica o
locuin splendid, cu dou etaje, din crmizi rocate, puternic luminat de
razele soarelui, care ptrundeau prin ferestrele uriae ce ocupau aproape
ntreaga faad. Intrarea principal era ntr-o arip ieit n afar, iar
deasupra ei se ridica un balcon masiv, sprijinit pe o bolt, de o graie
minunat. Att balconul, ct i bolta, erau nfurate ntr-o mantie de frunzi
verde. Din iglele roii ca focul ale acoperiului, se ridicau majestuoase nite
couri masive de crmizi. Dar adevrata glorie a Penarrowului aceea a
noului Penarrow conceput de Bagnolo era grdina. La munca lui Bagnolo,
timpul i natura i-o adugaser pe a lor. Bagnolo construise fntna i
faunul, care, din mijlocul ei, domina grdina. Tot el construise statuile care
strluceau n btaia soarelui, ca nite bijuterii din verdele grdinii. Dar
timpul i natura desvriser restul, care fcea din grdina Penarrowului
una din cele mai frumoase din inut.
Sir Oliver sttea confortabil n sufragerie, gndindu-se la toate acestea,
ntr-o zi de septembrie, i dndu-i seama c viaa merit s fie trit. i,
ntr-adevr, sir Oliver avea mai multe cauze care i ngduiau s arate un
optimism foarte mare. Prima din acestea dei departe de a fi bnuial era
buna digestie pe care o avusese n ziua aceea; a doua, era faptul c, pentru

contribuia sa n luptele ce Anglia le dusese contra invincibilei Armada,


reuise s primeasc n anul al 25-lea al vieii sale, titlul de cavaler din mna
reginei; a treia i ultima cauz pe care am lsat-o special la sfrit era
faptul c dragostea lui pentru mistress Rosamund Godolphin era favorizat
de zeul amorului.
Aa c sir Oliver sttea vesel n scaunul su nalt, cu picioarele ntinse i
cu un zmbet pe buzele umbrite de o mic mustcioar. (Portretul Lordului
Henry despre sir Oliver fusese fcut la o perioad mai naintat).
Era amiaz i gentleman-ul nostru tocmai luase masa, dup cum
mrturiseau farfuriile i sticla goal din faa lui. Pufia gnditor dintr-o pip
lung cci se deprinsese cu acest obicei nou importat i visa la iubita sa,
mulumind cu recunotin sorii c l fcuse destul de capabil, pentru a
obine dragostea Rosamundei.
Natura l fcuse pe sir Oliver un om puternic (tare ct 20 de draci,
aceasta era expresia lordului Henry) i de asemenea foarte nvat.
Strmoii l tiuser pe acest biat, ca fiind un copil nevinovat i vistor, dar
se nelaser.
n timp ce ochii si zmbitori priveau terasa nsorit prin fereastr, o
umbr acoperi lumina soarelui pentru o clip i dnsul se gndi c aceeai
umbr care ntunecase pentru o clip fereastra, ntuneca puin i viaa sa.
Cci umbra, purtnd o plrie mare spaniol, mpodobit cu pene i
jucndu-se cu un baston lung de abanos, trecu prin faa ferestrei. Zmbetul
de pe buzele lui sir Oliver se stinse. Faa i se ntunec, sprncenele negre i se
ncruntar, pn ce se ntlnir aproape, apoi ncetior zmbetul i reapru
pe fa, dar nu mai era acelai zmbet blnd dinainte. Se transformase
ntr-un zmbet hotrt, care-i contracta buzele i ddea ochilor lui o privire
batjocoritoare.
Intr Nicholas, servitorul su, pentru a-l anuna pe master Peter
Godolphin i n spatele servitorului apru nsui Peter Godolphin,
sprijinindu-se pe bastonul su i scondu-i marea sa plrie. Era un
gentleman nalt i slab, cu o fa de tot ras i se poate spune chiar
frumoas, pe care era ns ntiprit venic o expresie mndr. Era cu doi,
sau trei ani mai tnr ca sir Oliver. i purta prul mai lung dect se cerea pe
atunci, totui nu destul, pentru a putea fi numit extravagant.
Sir Oliver se scul, nclinndu-se n semn de salut. O pufire din pip a
fcut pe vizitator s strnute i s tueasc.
Vd, remarc acesta, necndu-se, c ai cptat acest obicei pctos!
Am avut i altele i mai pctoase, replic sir Oliver ironic.

Nu m ndoiesc, spuse master Godolphin.


Cu toate acestea, urm sir Oliver sper c vei fi ngduitor cu metehnele
mele. Nick, un scaun pentru master Godolphin i nc o cup! i urez bun
sosit la Penarrow.
Un zmbet batjocoritor trecu pe faa tnrului vizitator.
mi faci un compliment, sir, pe care m tem c nu voi avea prilejul s
i-l napoiez.
Vei avea poate prilejul, rspunse sir Oliver, cu un umor fin.
Cnd i cum?
Cnd mi vei oferi ospitalitatea casei dumitale, explic sir Oliver.
Tocmai despre aceast chestiune am venit s-i vorbesc.
Ia loc, te rog, l invit sir Oliver, artnd scaunul adus de Nicholas.
Cu acelai gest fcu semn servitorului s se ndeprteze. Master
Godolphin nu lu n seam invitaia.
Ai fost, spuse el, la Godolphin Court, ieri, am aflat, se opri i, deoarece
sir Oliver tcea, continu cu rceal. Am venit spre a te informa sir c
onoarea vizitelor dumitale e una pe care am dori s n-o mai avem.
n efortul fcut, pentru a-i menine stpnirea de sine n faa jignirii att
de fi primit, sir Oliver pli.
Vei nelege, Peter, spuse el linitit, c ai spus prea multe, afar doar
dac nu mai ai ceva de adugat. Se opri o clip, msurndu-i vizitatorul cu
privirea. Nu tiu dac Rosamund i-a spus c ieri mi-a fcut onoarea de a
consimi s devin soia mea.
E un copil care nu tie ce face, l ntrerupse cellalt.
Cunoti oare vreun motiv care ar putea-o face s-i schimbe
hotrrea? ntreb sir Oliver cu un aer provocator.
Master Godolphin se aez, puse picior peste picior i i aez plria pe
genunchi.
Cunosc o duzin, rspunse el, dar nu vd nc nevoia de a le arta. Va fi
de ajuns s-i reamintesc c Rosamund are doar 17 ani i e deci sub tutela
mea i a lui sir John Killigrew. Nici eu i nici sir John nu putem aproba
aceast cstorie.
M lipsesc, ntrerupse sir Oliver. Cine v cere aprobarea? Cu ajutorul
lui Dumnezeu, sora dumitale va fi curnd o femeie stpn pe ea nsi. Nu
sunt grbit s m vd cstorit i de felul meu poate ai observat sunt un
om foarte rbdtor. Pot atepta, i pufi din pip.
Ateptarea nu-i va aduce niciun folos, sir Oliver. Va fi mai bine s
nelegi c eu i sir John suntem hotri.

Suntei? Pentru Dumnezeu. Trimite-l pe sir John la mine, s-mi spun


cteva din hotrrile sale i eu i voi spune cteva din ale mele. Spune-i din
partea mea, master Godolphin, c dac se va osteni s vin pn la
Penarrow, i voi face ceea ce trebuia s-i fac de mult clul. i voi tia
urechile, cu mna aceasta!
ntre timp, spuse master Godolphin, rece, nu-i vei ncerca vitejiile
dumitale tlhreti i cu mine?
Cu dumneata? mormi sir Oliver i privi la dnsul cu veselie.
Nu sunt mcelar de miei, tinere. Afar de asta eti fratele surorii tale.
Se ntinse peste mas, schimbnd tonul. Hai Peter! Ce e la baza acestui
refuz? Nu putem ndeprta barierele ce ne despart? Asta nu-l privete pe sir
John. Acesta nu merit s vorbim de el. Dar cu dumneata e ceva deosebit.
Eti fratele ei. Nu putem fi ca nite prieteni sinceri?
Prieteni? rnji cellalt. Prinii notri ne-au dovedit-o asta limpede.
Are importan ceea ce au fcut prinii notri? Ruine lor, c, dei
vecini, n-au putut fi i prieteni. S urmm oare un exemplu att de trist.
Nu vei spune doar c vina era a tatlui meu, strig cellalt cu mnie.
Nu spun nimic, tinere. i nvinovesc pe amndoi.
ndrzneti, strig master Peter, s defimezi un mort?
Dac a face-o, i defimez pe amndoi. Dar nu o fac. Nu fac mai mult
dect s condamn o vin, pe care amndoi au avut-o.
Atunci, sir, restrnge-i nvinuirile asupra propriului dumitale tat, cu
care niciun om de onoare n-ar fi trebuit s triasc n pace.
Linitete-te, linitete-te, bunul meu domn!
Nu poate fi vorba de linite. Ralph Tressilian a fost ruinea i scandalul
inutului. Toate satele dimprejur cunosc originea desfrnat a Tressilianilor.
Ochii lui sir Oliver se ngustar i zmbi.
M ntreb care o fi fost originea dumitale, se mir el.
Master Godolphin sri n sus, rsturnnd scaunul pe care edea.
Sir, fulger el, insuli memoria mamei mele!
Sir Oliver rse.
Am fost cam prea liber la gur, poate, dar asta e o consecin a
amabilitilor spuse la adresa tatlui meu.
Master Godolphin l privi cu mnie, apoi, mpins de furie, ridic bastonul
i-l lovi pe sir Oliver peste umr, apoi se ndrept spre u. La jumtatea
drumului se opri ns.
i voi atepta martorii, spuse el.
Sir Oliver rse din nou.

Nu cred c m voi osteni s i-i trimit, rspunse el.


Master Godolphin, uimit, se ntoarse.
Cum? Refuzi o provocare?
Sir Oliver ridic din umeri.
Nimeni n-a vzut-o, spuse el.
Dar voi spune c te-am lovit.
Te voi face mincinos, cci nimeni nu te va crede. Apoi i schimb din
nou tonul. Hai, Peter, o facem prea lat. Ct despre provocare, mrturisesc
c am meritat-o. Cuiva i e mai sfnt mama dect tatl. Deci suntem de
acord n aceast chestiune. De ce nu putem fi de acord i pe chestiunea care
a separat pe taii notri?
E mai mult dect atta ntre noi, spuse master Godolphin. Nu-mi voi
mrita sora cu un pirat.
Un pirat? Sfinte Doamne! Bine c nu te-a auzit cineva, cci de cnd
regina mi-a acordat graia ei, pentru isprvile mele pe mare, vorbele
dumitale ar putea fi considerate ca trdare. Cred c ceea ce dnsa aprob,
poi aproba i dumneata i chiar mentorul dumitale, sir John. Ascultai de el,
cci el e cel care te-a trimis aici.
Nu ascult de nimeni, rspunse cellalt cu necaz, respingnd nvinuirea,
mai ales deoarece cuprindea mult adevr.
E o nebunie s m numeti pirat. Hawkins, cu care am cltorit, a
primit de asemenea onoruri, i cine ne numete pirai insult pe regina
nsi. Afar de asta, tu care vezi deci c e o vin inexistent, ce alta mai ai
mpotriva mea? Sper c sunt tot att de bun, ca i oricare altul din Cornwall.
Rosamund m-a cinstit cu dragostea ei i sunt destul de bogat.
Bogat cu fructul prdciunilor pe mare, bogat cu comorile vaselor
scufundate i a preurilor pe sclavii capturai n Frana i vndui, la
plantaii, bogat ca vampirul, cu sngele oamenilor mori.
Sir John a spus asta? ntreb sir Oliver cu o voce aspr.
Eu o spun!
Te-am auzit, dar te ntreb unde ai nvat aceast lecie. Sir John e
perceptorul dumitale? Este, este. Nu e nevoie s-mi spui. M voi socoti cu el.
ntre timp, las-m s-i dezvlui adevrata origine a urii lui sir John. Vei
vedea ce cinstit gentleman e sir John, care era prietenul tatlui dumitale i
perceptorul dumitale.
Nu voi asculta ceea ce vei spune despre el.
Totui trebuie, pentru c m-ai fcut s ascult cele spuse de el despre
mine. Sir John dorete s obin o licen, spre a construi la gurile Fallului. El

sper s vad rsrind un ora la umbra castelului su, de la Arwenack. El se


arat interesat n prosperarea rii, dar uit s arate c locul e al lui i c
deci prosperitatea va fi doar a lui i a familiei sale. Printr-o ntmplare
norocoas, ne-am ntlnit la Londra, n timp ce el era acolo pentru aceast
afacere. Se ntmpl ns ca i eu s am interese n Truro i Penryn; dar
contrar lui sir John nu mi-e team s art c interesele mele sunt sincere.
Dac ceea ce dorete el se realizeaz, aceste dou sate vor avea de suferit i
asta m necjete tot att de mult, ct i pe sir John faptul contrar. I-am spus
lucrul acesta, cci nu sunt ruinos, i i-am spus i reginei, sub forma unei
petiii. El ridic din umeri. Momentul era n favoarea mea. Eram unul din
marinarii care ajutaser la nfrngerea invincibilei Armada a regelui Filip.
Am avut deci ntietatea n faa reginei i sir John n-a obinut nimic. Te mir
deci de ce m urte? tiind ce fel de om e, te mir c m numete pirat, sau
chiar mai ru? E deajuns lucrul acesta, ca s nu poat aproba faptele mele pe
mare, odat ce acestea l-au fcut s-i piard ctigul. i-a ales brfeala ca
arm de lupt, dar arma aceasta e i a mea, i i voi arta chiar azi lucrul
acesta. Dac nu m crezi, vino cu mine, spre a fi de fa la convorbirea pe
care sper s o am cu acest calic.
Uii, spune master Godolphin, c i eu am de asemenea interese
apropiate de ale lui sir John i c deci ai lovit i n interesele mele?
Aha! exclam sir Oliver. n sfrit, soarele adevrului apare din dosul
norilor de indignare la adresa sngelui meu i a isprvilor mele de pirat!
i dumneata nu eti dect un speculant. Acum vd ce prost am fost, s te
cred sincer i s stau de vorb cu dumneata, ca un om cinstit. Vocea i se
umfl i buzele i se strnser, ntr-o strmbtur de dispre, care fcu pe
cellalt s se cutremure. Jur c n-a fi rsuflat acelai aer cu dumneata, urm
sir Oliver, dac a fi tiut ce fel de om eti.
Aceste cuvinte ncepu master Godolphin, nlndu-se mndru.
Sunt ceva mai puin aspre, dect ai merita, l ntrerupse cellalt. Nick!
Vei da socoteal pentru ele, uier vizitatorul.
Voi da socoteal acum, fu rspunsul. A veni aici i a insulta memoria
tatlui meu mort, a m acuza de piraterie i felul meu de via, a face din
acestea cauza care mpiedic cstoria mea cu sora dumitale, n timp ce
adevrata cauz este a urii pe care o nutreti fa de mine, pentru c te-am
mpiedicat de a specula civa biei steni, e o insult, pe care nu o pot
califica. Pentru numele lui Dumnezeu, pleac!
Nick intr n acel moment.

Vei mai auzi de mine, sir Oliver, spuse cellalt, alb de mnie. mi vei
plti aceste cuvinte.
Nu lupt cu arlatanii! spuse hotrt sir Oliver.
ndrzneti s m numeti astfel?
ntr-adevr, mrturisesc c discreditez arlatanii, numindu-te astfel.
Nick, ua pentru master Godolphin!

CAPITOLUL II
ROSAMUND
Dup plecarea vizitatorului, sir Oliver se liniti. Apoi, fiind n stare se s
gndeasc la poziia sa, se necji, amintindu-i mnia care-l fcuse s-i
ridice alte noi piedici la cele destul de mari, de pn acum, care erau ntre el
i Rosamund. Mnia sa se ndrept acum asupra lui sir John Killigrew. Va
aranja cu dnsul imediat. Pe Dumnezeu, c va aranja odat pentru
totdeauna. Ceru lui Nick s-i aduc cizmele.
Unde e master Lionel? ntreb el, cnd cizmele fur aduse.
Vine ncoace, sir Oliver.
Spune-i s se grbeasc.
Gata, ca rspuns la aceast cerere, intr fratele vitreg al lui sir Oliver, un
tnr subirel, care semna cu mama lui, cea de a doua soie a lui Ralph
Tressilian. Semna cu sir Oliver i la trup i la suflet. Avea o nfiare
feminin, faa i era frumoas i delicat, prul blond, iar ochii de un
albastru adnc. Avea o graie ncnttoare era abia de 21 de ani
mbrcat cu toat grija unui tnr de la curte.
Acest cel de Godolphin a venit s te viziteze? ntreb el, n timp ce
intra.
Da, murmur sir Oliver. A venit s-mi spun unele lucruri i s asculte
altele, ca rspuns.
Ha! Am trecut pe lng el, la intrare, i a fcut pe surdul la salutul meu.
Insuportabil specimen!
Judeci bine oamenii, Lal. Sir Oliver se ridic, dup ce-i trase cizmele.
Plec la Arwenack, s schimb cteva complimente cu sir John.
Buzele sale strnse i aerul su hotrt i subliniau vorbele att de bine,
nct Lionel l prinse de bra.
N-ai de gnd n-ai de gnd?
Ba da, i cu afeciune, vrnd s potoleasc grija tnrului, l btu pe
umeri. Sir John, explic el, vorbete prea mult. Aceast vin cere o pedeaps.
M duc s-l nv virtutea tcerii.
Vor fi neplceri, Oliver.
Da, pentru el. Dac cineva spune despre mine c sunt un pirat, un
vntor de sclavi, un uciga i cerul mai tie ce, trebuie s fii pregtit pentru
urmri. Dar ai ntrziat Lal. Unde ai fost?

Am clrit pn la Malpas.
La Malpas? Ochii lui sir Oliver se ngustar. Am auzit din oapte cam ce
te atrage la Malpas spuse el. Fii prudent, biete. Mergi prea des la Malpas.
Ce vrei s spui? ntreb rece Lionel.
Vreau s spun c eti fiul tatlui tu. Amintete-i asta i strduiete-te
s nu urmezi cile care l-au dus pe el la pieire. Aceste nclinri ale lui mi-au
fost amintite chiar acum, de ctre bunul master Godolphin. Nu te mai duce la
Malpas, iar braul care-l inea pe umrul fratelui su mai tnr i cldura
mbririi sale fcu ca prevederea sa s fie deart.
Dup plecarea sa, Lionel se aez spre a lua masa. Mnc puin i, contrar
obiceiului su, nu se adres deloc btrnului servitor. Era foarte gnditor. n
gnd, i urm fratele n vizita lui la Arwenack. Killigrew nu era o bab, ci un
soldat destul de puternic. Dac i se ntmpla ceva lui Oliver Tremur la
gndul acesta. Se gndi la urmrile ce le-ar avea asupra lui. Soarta sa va fi
complet schimbat, se gndi el. Cu un fel de oroare, cut s ndeprteze
acest gnd din mintea sa. Dar acesta nu se ls aa de uor nlturat. Tot
ceea ce avea datora fratelui su. Tatl lor murise, cum mor cei mai muli
oameni de obicei, lsnd ndrtul lui ipoteci i datorii. Penarrow era
ipotecat i banii luai pe el, bui, pierdui la joc sau n vreuna din aventurile
amoroase ale lui Ralph Tressilian. Apoi, Oliver vnduse o mic proprietate,
n apropiere de Helston, motenit de la mama sa. Cu banii luai, cumpr un
vas i navigase cu Hawkins, ntr-una din acele aventuri, pe care Killigrew le
numise acte de piraterie. El se ntorsese cu destule parale, pentru a
rscumpra patrimoniul Tressilianilor. Navigase pe urm din nou i se
ntorsese i mai bogat. i n tot acest timp, Lionel sttuse linitit i
confortabil acas. Iubea confortul. Era nepstor de felul lui i avea acele
gusturi extravagante, care se asociaz ntotdeauna cu nepsarea. Nu fusese
nscut s nfrunte viaa i nimeni nu ncercase s-i schimbe caracterul.
Uneori se ntreba ce-i rezerv oare viitorul, n cazul cnd Oliver s-ar nsura.
Se temea c nu va mai putea duce o via att de uoar, ca i pn acum.
Dar nu prea lua n serios aceast team. Nu era n firea lui s se gndeasc
prea mult asupra viitorului. Se gndea c Oliver l iubete i nu-l va lsa s
aib griji. i avea aproape dreptate. Oliver i era mai curnd printe, dect
frate. Cnd tatl lor fusese rnit de moarte, de un so nelat, Oliver luase
asupra sa grija fratelui su mai mic. Pe atunci Oliver era de 17 ani i Lionel
de 12. Dar Oliver prea mai btrn.
Era unul din acei oameni care schimb lumea dup nevoile sale i nu se
las nvins de greuti. Toate aceste gnduri se nvrteau n capul lui Lionel

n timp ce sttea acolo, i din nou i reveni acel gnd odios c, dac fratele
su ar fi ucis la Arwenack, el va avea poate un mare profit; c toate aceste
lucruri de care se bucura vor fi numai ale lui. Indignat apoi de acea pornire
egoist care se ridica n el, se gndi la dragostea cu care l nconjurase Oliver
n toi aceti ani i se ruin c i putuser veni astfel de gnduri, mcar n
minte. Att de emoionat era de lupta ce se ddea n el, ntre contiina sa i
egoism, nct sri n picioare, strignd:
Piei, satano!
Btrnul Nicholas privi la dnsul mirat i vzu c faa tnrului era alb
ca i ceara.
Master Lionel! Master Lionel! strig el, n vreme ce ochii cercetau faa
celuilalt. Ce s-a ntmplat?
Lionel i reveni.
Sir Oliver a plecat la Arwenack, pentru a pedepsi pe cineva, spuse el.
i ce-i cu asta, conaule?
A plecat s pedepseasc pe sir John, pentru c l-a brfit.
Faa aspr a lui Nicholas se lumin.
Aa? Era i timpul. Sir John are o limb prea lung.
Lionel rmase uimit de mrturisirea i ncrederea servitorului n victoria
stpnului su.
Nu nu te temi, Nicholas?
Nu adug de ce avea s se team. Dar servitorul nelese i faa i se
lumin i mai mult.
Team? Haida de? S m tem pentru sir Oliver? Sir Oliver i va mnca
cina cu mai mult poft, ast sear. Asta va fi singura urmare a luptei.
Vorbele servitorului fur adeverite de ntmplri, dei, printr-o uoar
greeal de judecat, sir Oliver nu fcut tot ceea ce i propusese. La mnie
era dup cum insist cronicarul i dup cum vei vedea cu propriii
dumneavoastr ochi, nainte ca aceast poveste s fie terminat nemilos
ca un tigru. Clrea spre Arwenack, hotrt s ucid pe calomniator. Altceva
nu l-ar fi putut mulumi. Sosind la acel frumos castel al lui Killigrew, care
domina intrarea, n estuarul Fallului i dintre ale crui creneluri inutul
putea fi vzut pn la o deprtare de 15 mile mprejur, ntlni pe Peter
Godolphin. Prezena lui Peter fcu pe sir Oliver s-i ntreasc nvinuirea n
contra lui sir John. El dorea, nvinuindu-l pe sir John, s arate ct mai curnd
adevrul fratelui Rosamundei. Sir John, ns, era gata de ceart. Pornirea sa
mpotriva piratului de la Penarrow cum l poreclise pe sir Oliver l fcuse
aproape tot att de mnios, ca i pe vizitatorul lui. Gsir n parc un col

potrivit pentru treburile lor i aici sir John un gentleman nalt i subire,
cam de vreo 30 de ani provoc pe sir Oliver, cu spada i pumnalul, dup
cum nainte l provocase cu limba. Dar impetuozitatea sa nu-i folosi la nimic.
Sir Oliver venise aici cu o anumit intenie i nu obinuia s nu
ndeplineasc un lucru pe care i l-a propus. n trei minute totul era
terminat i sir Oliver i cura cu ngrijire lama spadei, n timp ce sir John
zcea tuind, susinut de Peter Godolphin i un servitor, care asistase ca
martor. Sir Oliver i strnse armele i veni lng nvins.
Cred c l-am amuit pentru ctva vreme, spuse el, i mrturisesc c
m ateptam s fac mai mult. Sper, cu toate acestea, c lecia l va nva
minte i nu va mai mini.
i bai joc de un om nvins? protest, indignat, master Godolphin.
Fereasc Dumnezeu! spuse sir Oliver linitit. n inima mea nu e o
batjocur. Nu e, poi s m crezi, dect regretul c nu am fcut treaba mai
bine. Bun ziua, master Peter!
De la Arwenack, clri prin Penryn nspre cas. Dar nu merse direct
ntr-acolo. Se opri la locuina Godolphinilor, aezat lng Trefusis Point.
Trecu prin poarta cea veche i intr n curte. Pind pe lespezile cu care era
pavat, se anun Rosamundei. O gsi n budoarul ei, o camer mic,
luminoas, cu ferestrele care ddeau pe coastele mpdurite dinapoia casei.
Dnsa sttea cu o carte n mn, la fereastr, cnd el intr, precedat i
anunat de Sally Pentreath, care fusese doica fetei. Ea se ridic cu o
exclamaie de bucurie i privi la dnsul, cu ochii strlucitori i obrajii
aprini. Ce nevoie e s-a descriu? Ca i fratele ei, era tot att de frumoas, ba
chiar l ntrecea.
Nu te ateptam att de devreme ncepu ea, cnd observ c faa lui
era foarte serioas. Ce ce s-a ntmplat?
Nimic care s te poat neliniti, iubito. Cel mult ceva care te-ar putea
supra niel. i petrecu braul n jurul ei i se aez la fereastr, lng dnsa.
Ai o afeciune pentru sir John Killigrew? spuse el ovitor.
Desigur! Era mentorul nostru, pn ce fratele meu a devenit major.
Sir Oliver fcu o mutr acr.
Ei bine, l-am rnit grav!
Ea se trase napoi, n scaun, i dnsul vzu ntiprindu-se oroarea pe
chipul fetei. Se grbi s-i explice cauzele care-l duseser la aceasta. i povesti
calomniile pe care le rspndise sir John mpotriva sa.
Astea nu aveau mare importan, spuse el. Le tiam dinainte i nu m
prea sinchiseam de ele. Dar a mers mai departe, Rose. A otrvit mintea

fratelui tu mpotriva mea, aducndu-i aminte de dumnia dintre prinii


notri. Astzi. Peter a fost la mine, cu intenia vdit de a se certa. M-a
insultat, cum n-a ndrznit nimeni pn acum.
Aici dnsa strig speriat. El zmbi.
Nu crezi doar c a putea s-i fac vreun ru,
E fratele tu i deci sfnt pentru mine. A venit s-mi spun c nu poate
avea loc cstoria noastr, oprindu-m s te mai vizitez, numindu-m
vampir i terfelind memoria tatlui meu. Am bnuit c toate acestea pornesc
de la Killigrew i am clrit spre Arwenack, spre a nltura aceast surs de
tiri. N-am fcut tot ce aveam de gnd. Vezi, Rose, sunt sincer. Se poate ca sir
John s triasc. Dac va fi aa, sper c va profita de aceast lecie. Am venit
direct la tine, spuse el, scurt, ca s auzi povestea de la mine, nainte ca
altcineva s-i mpuie capul cu minciuni despre aceast ntmplare.
Vrei s-l nelegi pe Peter? strig ea.
Exact, confirm el.
Rosamund rmase tcut, cu privirea aintit drept nainte. In sfrit
vorbi.
Nu m pricep la oameni, spuse ea, cu o voce necat. Am dus o via
singuratic. Mi s-a spus despre tine c eti un om violent, crud i aspru cu
inferiorii.
i tu de asemenea, l-ai ascultat pe sir John, murmur el i rse scurt.
Tot ce mi s-a spus, urm ea, ca i cum n-ar fi auzit, am refuzat s cred,
din dragoste pentru tine, i totui totui ce fel de dovad mi-ai dat azi?
De indulgen, spuse el scurt.
Indulgen? repet ea i buzele i se strnser intr-un zmbet ironic. i
bai joc de mine.
i-am spus, ii explic el, ce a fcut sir John. i-am spus aproape totul.
Tot ce mi-a atins onoarea. tiam asta de mult, dar am suferit n tcere. Arat
asta nendurare din partea mea? Nu e doar indulgen? Cnd cu toate
acestea, i continu intrigile, prin fratele tu, trimindu-l s m insulte,
sunt iari indulgent, cci mi dau seama c nu-i dect un instrument. Pentru
c tiam de afeciunea ce i-o pori lui sir John, i-am permis ce nu i-ar fi
permis nici-un om de onoare din Anglia. Apoi, vznd c dnsa rmsese tot
la atitudinea aceea ngheat, de oroare, la gndul c omul pe care-l iubete
i-a ptat minile cu sngele unui alt om iubit, de asemenea, pledoaria lui lu
o ntorstur mai clduroas. ngenunche n faa ei, lund n mna sa mare
degetele delicate ale fetei.

Rose, strig el i vocea-i tremur de pasiune, uit tot ce-ai auzit.


Socotete toate acestea ca un fapt trecut. nchipuie-i c Lionel, fratele meu,
ar veni la tine i i-ar spune c nu poate avea loc cstoria noastr, din cauz
c nu eti vrednic s-mi pori numele i nchipuie-i c la aceasta ar mai
aduga i insulte la adresa tatlui tu mort. Ce i-ai rspunde? Vorbete,
Rose! Fii sincer, cu mine i cu tine. Pune-te n locul meu i spune-mi sincer
dac m mai poi condamna pentru cele ce am fcut. Spune dac se
deosebete mult de ceea ce ai fi fcut tu, de ai fi fost n locul meu.
Ochii ei cercetau faa lui, din care se vdea rugmintea pentru o dreapt
judecat. Faa ei se nspri. i aez minile pe umerii lui i-l privi drept n
ochi.
mi poi jura, Noll, c totul e exact, aa cum mi-ai povestit, i c n-ai
adugat nimic neadevrat n sprijinul tu?
Ai nevoie de un asemenea jurmnt de la mine? ntreb el i dnsa
vzu suprarea ce apruse pe faa lui.
Dac a avea, nu te-a iubi, Noll. Dar n astfel de clipe, am nevoie de
asigurrile tale. Nu vrei s m scapi de povara ndoielii?
Dumnezeu mi-e martor c tot ce-am spus e adevrat, rspunse el
solemn.
Ea i rezem capul de umrul lui, plngnd ncetior.
Atunci, spuse ea, ai fcut ceea ce era drept. Sunt de aceeai prere c
un om de onoare n-ar fi putut face altfel. Te cred, Noll, pentru c, dac nu
te-a crede, n-a mai crede n nimic i n-a mai spera n nimic. Sunt
mulumit c eti sincer.
Voi fi ntotdeauna sincer, iubito, opti el cu pasiune. Cum a putea fi
altfel, de cnd te-am cunoscut?
Ea privi din nou la dnsul, zmbind printre lacrimi.
Te vei mpca cu Peter? l rug ea.
Nu m va mai face niciodat s m supr, rspunse el. Jur i asta. tii c
azi m-a lovit?
Te-a lovit? Asta nu mi-ai spus!
Cu el n-am avut nimic, ci cu bestia care l-a trimis. Am rs, cnd m-a
provocat. N-a fost sfnt pentru mine?
Are inim bun, Noll, urm ea. Curnd te va iubi i tu vei ti c-i
merit dragostea.
O merit de acuma, prin faptul c te iubete pe tine. Voi cuta s m
feresc de a-l ntlni n cursul acestui an, pn la majoratul tu. Mi-a interzis

s vin aici. N-o voi face. Ce nseamn un an de ateptare, cnd tii ce


sperane te ateapt la sfritul acestui an?
Ai fost foarte blnd cu mine, ntotdeauna. Noll, murmur ea cu
dragoste. Nu pot crede c eti att de aspru cu alii, dup cum spun ei.
Nu-i asculta, rspunse el. Poate c am fost aa, iar tu m-ai schimbat,
Rose. Care om care te iubete poate fi altfel dect blnd? O srut i se
ridic. E mai bine s plec acum, spuse el. Mine diminea voi clri pn la
Trefusis Point. Dac vei fi dispus
Ea rse i se scul.
Voi fi acolo, drag Noll!
Pe mine, deci, i zmbi el i plec.
Ea-l conduse pn la captul scrii i-l observ cu ochii plini de mndrie
i fericire, pe cnd cobora.

CAPITOLUL III
POTCOVRIA
Dorina lui sir Oliver, de a fi primul care s aduc Rosamundei vestea
despre cele ntmplate, se dovedi a fi ndreptit, cnd master Godolphin se
napoie acas. El intr direct n camera surorii sale i ntmplrile din ziua
aceea l tulburar att de mult nct anun, fr nici-un menajament:
Madame, spuse el, sir John e pe moarte.
Rspunsul ei nu fcu dect s-i sporeasc mnia.
tiu, spuse ea, i cred c a meritat-o. Cine calomniaz, trebuie s
sufere.
El o privi cu o furie mut, apoi izbucni n cuvinte grele la adresa acelui
cine rios de Tressilian, care o subjugase.
Din fericire pentru mine, spuse ea, el a venit aici naintea ta, pentru
a-mi destinui adevrul. Apoi i pierdu calmul. Oh Peter! Peter! strig ea
disperat. Sper c sir John va supravieui. Sunt tulburat de aceast
ntmplare. Dar fii drept, te implor. Sir Oliver mi-a spus cum l-ai insultat.
Trebuia insultat i mai ru. Dac crezi c aceast crim va rmne
nepedepsit
Ea zbur la pieptul lui, implorndu-l s nu duc aceast dumnie mai
departe. i vorbi despre dragostea ei pentru sir Oliver i despre hotrrea ei
ferm de a se mrita cu dnsul, n ciuda tuturor obstacolelor ce le-ar sta n
cale. Dar dragostea ce-i unise totdeauna pe frate i sor, l fcu pe Peter s-i
promit c, dac sir John se va face bine, atunci va uita ntmplarea. Dar
dac sir John va muri dup cum prea onoarea l silea s rzbune aceast
crim, n care era el nsui amestecat.
Citesc n omul acesta ca ntr-o carte deschis, spuse brbatul, cu necaz.
Are iretenia satanei, totui nu m poate nela. Din cauza mea s-a rzbunat
pe Killigrew. Pentru c te dorete Rosamund, nu poate dup cum mi-a spus
s se socoteasc cu mine, dei l-am provocat, dei l-am lovit chiar. M-ar fi
putut ucide. Dar, fcnd aceasta, tia c te-ar fi pierdut. E prevztor ca toi
diavolii iadului. Deci, pentru a rzbuna ruinea ce i-am fcut-o, a aruncat
vina pe Killigrew i aproape l-a ucis, folosind asta ca un avertisment pentru
mine. Dar dac Killigrew moare
i cu vorbele acestea plec, umplndu-i inima de amrciune, la gndul
dumniei ce exist ntre cei doi oameni, pe care i iubea cel mai mult pe

lume. i dac din nenorocire unul ar fi ucis pe cellalt, ea nu s-ar mai fi putut
uita la supravieuitor. Se mai liniti, gndindu-se la jurmntul fcut de sir
Oliver, c viaa fratelui ei va fi cruat. Se ncredea n el. La gndul acesta,
mndria ei pentru el spori i mulumi lui Dumnezeu, c-i dduse un iubit,
care era superior n toate celorlali oameni.
Dar sir John Killigrew nu muri. Se zbtu ntre via i moarte apte zile, la
sfritul crora ncepu s se restabileasc. n octombrie fu iari pe picioare,
foarte slbit nc, artnd mai curnd a umbr, dect a om. Una din primele
sale vizite, fu la Godolphin Court. El venise s discute cu Rosamund despre
cstoria ei, la cererea lui Peter. Dar nu mai era att de pornit, cum se
ateptase ea. Realitatea era c, vzndu-se n fa cu moartea, sir John
privise faptele printr-o prism sincer i ajunsese la concluzia o concluzie
imposibil n alte mprejurri c avuse ceea ce a meritat. i dduse seama
c se purtase necinstit, incontient poate de gravitatea celor ce fcuse; c
armele cu care luptase mpotriva lui sir Oliver, nu erau acelea demne de un
gentleman. Recunoscuse c necazul ce i-l produsese afacerea aceea veche de
licen, precum i gelozia ce i-o provocase faptele marinreti ale lui sir
Oliver, l fcuser s-i piard capul. Cu toate acestea, n orele acelea de
reacie, nu mersese att de departe nct s admit c sir Oliver ar fi
brbatul potrivit pentru Rosamund. Ea i fratele ei i fuseser ncredinai de
tatl lor s-i ndeplineasc corect tutela, pn la majoratul lui Peter.
Afeciunea sa pentru Rosamund era tot att de puternic ca a unui
ndrgostit, adugat cu aceea a unui printe.
i nu dorea ca Rosamund s se mrite cu sir Oliver, din mai multe motive.
nainte de toate, era sngele stricat al Tressilianilor. Era imposibil ca sir
Oliver s fi scpat de el, cci sir John nu observase nimic, care s-i
adevereasc aceast supoziie. i displcea tradiionala violen a
Tressilianilor, de care sir Oliver dduse adesea dovad. Era acesta, se
ntreba el cu sinceritate, soul potrivit pentru Rosamund? Putea el s
ncredineze fericirea ei n minile acestui om? Desigur c nu. De aceea
ncerc s o conving, dup cum credea de datoria sa i dup cum Peter l
povuise, c sir Oliver nu e brbatul potrivit pentru dnsa.
Dar, sir John, protest ea, dac fiecare om ar fi condamnat pentru vina
strmoilor lui, doar civa ar rmne necondamnai.
Tatl su ncepu sir John.
Nu-mi vorbi de tatl su, ci de el, l ntrerupse ea.
Venim i aici, spuse el suprat, cci ntreruperile ei l fcuser s uite
cele mai bune argumente. E sigur c multe din defectele tatlui su au fost

motenite de el, dup cum dovedete felul lui de via. i c nu mai are i
altele ascunse, asta n-o poate arta dect viitorul.
Cu alte cuvinte, l ironiza ea, trebuie s atept, pn ce va muri de
btrnee, ca s vd dac a avut sau nu defecte ascunse, care m-ar fi
mpiedicat s-l iau de brbat.
Nu, nu! strig el, Sfinte Doamne! Ce ncpnat eti!
ncpnarea e a dumitale, sir John. Eu sunt doar oglinda ei.
Fie i aa, mormi el, ghemuindu-se n scaun. S vedem calitile pe
care le-a artat, i sir John le enumer.
Dar asta e doar judecata dumitale despre ei, nu mai mult dect ceea ce
gndeti dumneata despre el.
La fel gndete toat lumea despre el.
Nu m voi mrita ns cu un brbat dup felul cum gndete lumea
despre el, ci dup felul cum gndesc eu. i dup prerea mea, l judeci greit.
N-am descoperit pn acum aceste vicii la el.
Tocmai pentru a nu face aceast descoperire, te sftuiesc s nu te
mrii cu el.
i chiar dac m mrit cu el, nu voi face o asemenea descoperire. Iar
pn ce n-o voi face, voi continua s-l iubesc i s-l doresc de brbat. Trebuie
s-mi petrec toat viaa aa? Ea rse i veni lng el, punndu-i o mn n
jurul gtului, cum era obinuit s fac tatlui ei cu ani n urm. Eti nvins
de logica unei femei, sir John, i asta-i displace.
Sunt nvins de ncpnarea i prostia unei femei, hotrt s nu vad
adevrul pe care i l-am artat.
Nu mi-ai artat nimic, sir John.
Tot ceea ce am spus e nimic?
Vorbele nu sunt fapte. Spui c e aa i aa. Dar cnd te ntreb pe ce
baz l judeci astfel, mi rspunzi doar c tu crezi despre el ceea ce ai spus.
Gndurile dumitale pot fi cinstite, sir John, dar logica dumitale este de
dispreuit, i rse din nou, vznd dezamgirea lui. Haide, fii ca un judector
cinstit i arat-mi o fapt de-a sa asupra creia s nu mai ncap nici-o
ndoial care s-l poat arta aa cum l-ai descris. Haide, sir John!
El privi mirat la dnsa i n fine zmbi.
ireato? strig el, i n viitor el avea s-i aminteasc de aceste vorbe.
Dac vreodat va fi judecat, nu-i pot dori un avocat mai bun, dect pe tine.
i dnsa, nelsnd s-i scape avantajul pe care l avea acum asupra lui, l
srut, spunndu-i:
Nici eu nu-i pot dori un judector mai cinstit, dect pe dumneata.

Ce mai putea face sir John, dup aceasta?


Ceea ce-a fcut. S-l viziteze pe sir Oliver, pentru a sfri cu dumnia
dintre ei. Recunoaterea vinei sale fu fcut corect i primit de sir Oliver,
ntr-un spirit nu mai puin corect. Dar cnd veni vorba despre Rosamund, sir
John fu mai puin generos El spuse c att timp ct nu poate privi pe sir
Oliver ca un so potrivit pentru ea, nimic din cele discutate mpreun, nu
nsemna consimirea lui la aceast cstorie.
Dar asta, adaug el, nu nseamn c m opun. O dezaprob, dar rmn
de o parte. Pn la majorat, fratele ei i va refuza consimmntul. Dup
aceea, chestiunea nu va depinde nici de el i nici de mine.
Sper, spuse sir Oliver, c va lua o atitudine neleapt. Dar oricare
atitudine va lua, nu import. Ct pentru rest, sir John, i mulumesc pentru
sinceritatea dumitale i m bucur s tiu, c, dac nu te pot numra printre
prietenii mei, nu te pot numra nici printre dumanii mei.
Dar, dac astfel sir John fu ctigat pentru o atitudine neutr, ura lui
master Peter nu fu abtut cu nimic. i o ntmplare de care sir Oliver nu
tia nimic veni s o nspreasc.
Dnsul tia c fratele su, Lionel, cltorete zilnic la Malpas i tia i
obiectul acestor vizite. El auzise de doamna care inea un fel de cas, pentru
tinerii mai bogai din Truro, Penryn i Helston, i tia, de asemenea, proasta
reputaie pe care o cptase acea doamn n ora, reputaie care fusese de
fapt motivul plecrii ei din ora. El i spusese fratelui su cteva adevruri
neplcute despre ea, prevenindu-l i, pentru prima oar, fraii fuseser gata
de a se lua la ceart. Dup aceea, sir Oliver nu mai deschisese discuia
asupra acestui lucru. El tia c, n felul su indolent, Lionel putea fi
ncpnat i cunotea ndestul viaa, pentru a ti c intervenia lui ar putea
crea o situaie neplcut ntre ei. Deci, Oliver se resemna i-l ls n pace,
fr a mai pomeni de Malpas i de sirena care trona acolo.
n acest timp, toamna se preschimbase n iarn i odat cu sosirea vremii
urte, sir Oliver i Rosamund nu mai avur ocazia de a se ntlni. La
Godolphin Court nu se ducea, de cnd ea dorise astfel i el gndea c e mai
bine aa, dect s rite o ceart, cu stpnul casei, care-l oprise s mai calce
pe acolo, n acele zile vzu pe Peter Godolphin foarte rar, iar n rarele ocazii,
cnd se ntlneau, treceau unul pe lng altul, cu un salut foarte rece. Sir
Oliver era fericit i oamenii observar ce blnd i devenise vocea, ce
luminoas i devenise faa, pe care o tiau mereu aspr. El i atepta
fericirea, cu o ncredere neclintit n viitor. Rbdare, att i cerea destinul i
el i-o druia, gndindu-se la rsplata ateptat. ntr-adevr, anul aproape

trecuse i viitoarea iarn va gsi la Penarrow o stpn. Aceasta i prea att


de sigur, ca i anotimpul nsui.
ntr-o zi, o sptmn nainte de Crciun, avu ocazia s mearg n
Helston, pentru o afacere. De o jumtate de sptmn, o furtun mtura
coasta, mpiedicndu-l s prseasc casa. Dar n a patra zi, furtuna trecuse,
soarele apru, cerul fu curat de nori i tot inutul se mai nveseli. Sir Oliver
ncalec i porni prin nmeii de zpad. Se rentoarse acas devreme,
dup-amiaz, iar la dou mile de Helston, observ cum calul i pierduse o
potcoav. Desclec i porni pe jos, ducnd calul de fru. Sosi astfel la
Smithick i se ndrept spre o potcovrie. n jurul acesteia erau adunai un
grup de pescari i steni, cci n lipsa vreunui han n sat, acea potcovrie era
locul de clac. Pe lng steni mai erau de fa i sir Andrew Flack, pastorul
din Penryn, i master Gregory Baine, unul din judectorii din Truro.
Amndoi cunoteau pe sir Oliver i acesta sttu discutnd cu ei, n timp ce-i
atepta calul. Toate aceste ntmplri, de la pierderea potcoavei pn la
ntlnirea cu cei doi gentlemeni, fur nenorocoase. Cci cum sir Oliver sttea
discutnd, dinspre Arwenack venea clare master Peter Godolphin.
Se spunea dup aceea de ctre sir Andrew i master Baine, c master
Peter prea s fie beat, att de tulburat era faa sa, att de grosolana i
ciudat ii era vorbirea. i era adevrat. Tnrul era un adept al lui Bachus,
iar sir John era i el. Cei doi cinaser mpreun. Vederea lui sir Oliver,
nfierbnt i mai mult simurile tnrului. Smuci hurile att de tare, nct
calul se ridic n dou picioare, dar el reui s se in n a. Apoi desclec i
porni cu pai nesiguri spre sir Oliver.
Vin de la Arwenack, anun el, fr s fie nevoie. Vorbeam despre
dumneata.
Nici nu puteai avea un subiect mai bun de conversaie, spuse sir
Oliver, zmbind, cu toate c ochii nu-i ndrepteau zmbetul.
Ai dreptate. Sunt multe lucruri de discutat despre dumneata i
destrblatul d-tale tat.
Sir, rspunse sir Oliver, am mai fost odat poftit la discuie, n privina
mamei dumitale.
Vorbele i porniser de pe buze fulgertor, sub durerea nepturii
pricinuit de insulta ce-i fusese adresat i fur cu att mai grele, cu ct fur
primite cu uoteli, din partea ranilor. n momentul urmtor ar fi dat orice,
ca s nu le fi pronunat.
Faa lui master Godolphin se fcu alb ca varul i ochii i fulgerau. Un
moment sttu, msurndu-i dumanul, apoi ridic cravaa.

Cine, rcni el, cu o voce sugrumat. Cine! i cravaa porni, lsnd o


urm nsngerat pe obrazul ntunecat al lui sir Oliver.
Cu strigte de dezaprobare i mnie, ceilali pastorul, judectorul i
stenii se aezar ntre cei doi brbai, cci sir Oliver prea gata s
izbucneasc i era cunoscut de toi ca un om de temut.
Ruine, master Godolphin! exclam pastorul. Dac iese ceva ru de
aici, voi povesti grosolana dumitale agresiune. Pleac!
Du-te la dracu sir! spuse cu grosolnie master Godolphin. Numele
mamei mele s fie pronunat de buzele unui bastard? Pe Dumnezeu,
ntmplarea nu se va opri aici. mi va trimite martori, sau l voi biciui, de
fiecare dat, cnd ne vom ntlni. M auzi, sir Oliver?
Sir Oliver nu rspunse.
M auzi, url el. De data asta nu te mai poi rzbuna pe sir John
Killigrew. Vino la mine, s-i iei pedeapsa. Aceast biciuire e doar un nceput.
Apoi cu un rs grosolan, nclec i plec.
Stai niel, rcni sir Oliver dup el. Nu vei mai clri mult, beiv nebun!
i furios, mpinse la o parte pe pastor i pe judector, care ncercau s-l
liniteasc, ceru calul, sri n a i porni ca un vrtej.
Preotul privi la judector i acesta ridic din umeri, cu buzele strnse.
Tnrul e beat, spuse sir Andrew, cltinnd capul su alb. Cred c-i va
gsi naul.
M ntreb dac ntmplarea va avea urmri, spuse judectorul, cci
ceea ce s-a ntmplat azi nu se poate termina dect prin snge.

CAPITOLUL IV
NEPOFTITUL
Preotul vru s porneasc dup sir Oliver i ceru judectorului s-l
ntovreasc. Dar judectorul fu de prere c nu se putea face nimic i c e
mai bine s te fereti din calea unui Tressilian nfuriat. Sir Andrew, care era
departe de a fi curajos, se gndi c judectorul avea dreptate i c avea
destule necazuri, fr s se ocupe i de ale altora. Sir Oliver i Peter
Godolphin se dumneau i, dac aveau s-i taie gturile unul celuilalt,
atunci ara avea s scape de doi oameni zurbagii. Stenii se mulumir s
mprtie doar tirea de cele ntmplate acolo i c desigur ntmplarea se
va sfri sngeros. Acest pronostic al lor se bizuia pe violena cunoscut a
Tressilianilor. Dar asupra acestei chestiuni se nelau.
E adevrat c sir Oliver galopa de-a lungul drumului care ducea la rul
Penryn i c traversa podul n urmrirea lui Godolphin, cu gnd de omor.
Oamenii care-l vzuser galopnd slbatic, cu dunga nsngerat pe obraz,
spuneau c arta ca un diavol. Travers podul Penryn, o jumtate de or
dup apusul soarelui, i poate c aerul rcoros al serii i aduse puin linite
simurilor, cci, ajungnd pe malul cellalt al rului, i ncetini galopul
calului i galopul gndurilor sale. Amintirea acelui jurmnt fcut cu trei
luni n urm Rosamundei, avu efectul unui du rece asupra lui. Gndind la el,
ncetini pasul de tot. Tremur, gndindu-se ct de aproape fusese de
distrugerea complet a fericirii, pe care o atepta. Ce nsemna biciuirea unui
copil fa de soarta viitorului su? Chiar dac oamenii l-ar fi numit la,
pentru c nu rspunsese insultei, ce nsemna aceasta? Sir Oliver ridic ochii
n sus, privind la o stea ce tocmai rsrise i mulumi cerului c nu ajunsese
pe Peter Godolphin, n timp ce fusese nfuriat.
La o mil de Penryn, o lu pe drumul care trecea pe coasta dealului,
ndreptndu-se spre cas. Nu era drumul su obinuit. ntotdeauna trecea
pe la Trefusis Point, spre a arunca o privire la pereii casei n care locuia
Rosamund. Dar n seara aceea, se gndi c e mai bine s urmeze cellalt
drum, care era i mai scurt. Cci dac ar fi trecut pe la Godolphin Court, s-ar
fi putut ntlni iari cu Peter i s-i revin iar mnia, mpingndu-l s fac o
fapt necugetat. Se gndi chiar s plece de la Penarrow, pentru ctva timp.
ncotro? Nu era hotrt nc. La Londra, sau n alt parte, numai n

apropierea lui Godolphin Court nu, pn ce nu va putea avea de soie pe


Rosamund. Aproape opt luni de exil.
Dar ce importa? Mai bine aa, dect s fie constrns s fac ceva, care l-ar
ndeprta pentru totdeauna de ea. i va scrie i ea l va nelege i aproba,
cnd i va spune ce s-a ntmplat n acea zi. Hotrrea i era luat, cnd
ajunse la Penarrow i se simea uurat de asigurarea pe care o ddea
viitorului su i duse calul la grajd, singur, cci din cei doi servitori pe care
i avea, unul plecase la Devon, s-i petreac Crciunul cu prinii, iar cellalt
se mbolnvise i fusese bgat n pat de sir Oliver, care era grijuliu cu cei
aflai n serviciul su. In sufragerie gsi cina pregtit i un foc vesel, n
cminul enorm din perete, mprtia o cldur plcut prin camera de o
mrime neobinuit. Auzindu-i paii, btrnul Nicholas intr, aducnd un
sfenic, pe care l aez pe mas.
Ai ntrziat, sir Oliver, spuse btrnul. Nici master Lionel nu s-a ntors
nc.
Sir Oliver se ncrunt, reamintindu-i de Malpas i scoase fr un cuvnt
haina i o atrn n cuierul n care i pusese mai nainte plria. Apoi se
aez i Nicholas se aplec s-i scoat cizmele. Dup ce ndeplini treaba
aceasta, sir Oliver ceru s-i serveasc masa.
Master Lionel nu mai poate ntrzia mult, spuse el, i d-mi de but,
Nick. Am nevoie de asta.
Nimic mai bun ca butura, pe o sear geroas ca asta, sir Oliver.
Se ndeprt, pentru ca s se rentoarc cu o caraf de vin care dup
prerea lui ar nvia i morii. i gsi stpnul stnd n aceeai atitudine, cu
ochii aintii la foc. Gndurile lui sir Oliver erau ndreptate spre fratele lui i
la Malpas. Erau att de apstoare, nct uit pentru un moment de
necazurile sale. Se ntreba dac nu era de datoria sa s mai ncerce s-l
nduplece pe biat. n sfrit se ridic i se aez la mas. Se interes de
soarta servitorului bolnav. Nicholas l inform c se simte mai bine i sir
Oliver umplu o cup de vin i i-o ntinse btrnului.
Du-i asta, spuse el. Nu exist medicament mai bun.
De afar se auzi un zngnit de pinteni.
n sfrit a venit i master Lionel, spuse servitorul.
Fr ndoial, rspunse sir Oliver. Nu e nevoie s-l atepi. Are totul
pregtit. Du paharul lui Tom.
Dorea ca servitorul s nu fie de fa la primirea pe care i-o va face. n
interesul fratelui su, era decis s-i trag o spuneal. Lu o atitudine

sever, tocmai cnd ua fu deschis i Lionel apru n prag. Sir Oliver se


ntoarse cu reproul pregtit pe buze.
Aa ncepu el, dar nu mai continu.
Privelitea pe care ochii si o ntlnir, l fcu s uite toate vorbele pe care
le pregtise. Cu un strigt de uimire se ridic n picioare.
Lionel!
Lionel intr, nchise ua, n dosul lui, trase un zvor i se sprijini de el,
privind la fratele su. Era palid ca un mort, cu cearcne negre sub ochi. Mna
dreapt i-o apsa pe piept i era ptat de snge. Pe vesta sa galben, n
partea dreapt, era o pat neagr, pe care sir Oliver nu o observ imediat.
Sfinte Dumnezeule, strig el i alerg nspre fratele su. Ce s-a
ntmplat, Lal? Cine a fcut asta?
Peter Godolphin, veni rspunsul, dup buzele care se strnser ntr-un
zmbet ciudat.
Sir Oliver nu spuse un cuvnt, dar i muc buzele i strnse pumnii,
pn ce simi c unghiile i intraser n carne. Apoi puse mna pe acest
tnr, pe care-l iubea att de mult, i-l sprijini pn la foc. Aici, Lionel se ls
pe scaunul care fusese ocupat nainte de sir Oliver.
Eti rnit grav, biete? ntreb el cu team.
O zgrietur doar, dar am pierdut mult snge. Credeam c mi se va
scurge tot, nainte de a putea ajunge acas.
Sir Oliver trase pumnalul i i tie vesta i cmaa, dezgolind carnea alb
a biatului. Dup o scurt examinare, rsufl uurat.
Eti o bab Lal, strig el uurat. S clreti fr s-i bandajezi rana i
s pierzi atta snge, cu toate c e sngele stricat al Tressilianilor, i rse, in
uurarea care urm spaimei de la nceput. Stai aici, pn ce chem pe Nick,
s-mi ajute s te pansez.
Nu! n vocea biatului era fric i mna sa apuc mneca fratelui su.
Nick nu trebuie s tie. Nimeni nu trebuie s tie, sau altfel sunt distrus.
Sir Oliver l privi uimit. Lionel zmbi din nou cu acel zmbet ciudat i
nfricoat.
Am dat mai bine dect am luat, Noll, spuse el. Master Godolphin e tot
att de rece, ca i zpada pe care l-am lsat.
Schimbarea aprut pe faa fratelui su, l sperie puin pe Lionel. El
observ, aproape fr s-i dea seama, urma roie de pa obrazul lui sir
Oliver, acum cnd culoarea dispruse din obrajii acestuia, cu toate c nu ar fi
cutat s afle de unde provine. Afacerile sale l preocupau prea mult.
Ce va s zic asta? ntreb, n sfrit cu greutate.

Lionel i plec ochii, neputnd s suporte privirea aceea, care devenea


tot mai teribil.
i-a fcut-o singur, gemu el, sub greutatea reproului care se putea citi
pe fiecare trstur de pe faa fratelui su. L-am prevenit s nu-mi ias n
cale. Dar n noaptea asta, cred c nnebunise. M-a insultat grav, Noll. A spus
lucruri care ntreceau orice limit a rbdrii i ddu din umeri, spre a-i
completa fraza.
Ei bine, spuse Oliver, cu o voce joas. nti s-i pansm rana.
Nu chema pe Nick, fu rspunsul grbit al celuilalt. Nu nelegi, Noll?
explic el, rspunznd la privirea ntrebtoare a fratelui su. Nu nelegi c
ne-am luptat acolo, aproape n ntuneric, i fr martori. Se El se
cutremur, se va chema crim, dei a fost o lupt dreapt i dac se va afla c
eu am fost Se cutremur iari i privirea i deveni slbatic.
neleg, spuse Oliver i adug cu amrciune: Nebunule!
Nu aveam de ales, protest Lionel. A venit la mine, cu spada scoas.
Cred c era beat. L-am prevenit de ceea ce se poate ntmpla celuilalt, dac
unui din noi cade, dar mi-a cerut s nu m tem de urmri, cci nu voi avea
prilejul s le suport. Ne-a insultat ngrozitor numele. M-a lovit cu latul
spadei i m-a ameninat c m omoar, dac nu m apr. Ce puteam face?
N-am vrut s-l omor. Dumnezeu mi-e martor c n-am vrut, Noll.
Fr o vorb, Oliver se duse la o mas pe care era un lighean i o can.
Turn ap i apoi, la fel de tcut, veni s spele rana fratelui su. Povestea pe
care Lionel o spusese, fcea orice vin cu neputin de imputat. N-avea dect
s-i aminteasc de felul n care clrise dup Peter Godolphin, n-avea dect
s-i aminteasc faptul c numai consideraia lui pentru Rosamund izbutise
s-l opreasc din furia lui sngeroas.
Dup ce spl rana, rupse o bucat din faa de mas i o tie n fii cu
pumnalul. Lama ptrunsese n muchii pieptului. Cu mult atenie, Oliver
bandaj rana. Dup ce leg rana, deschise fereastra i arunc apa ptat de
snge. Restul de fii le arunc n foc. Trebuia s distrug toate urmele, care
l-ar fi mirat pe Nick. Avea o ncredere nemrginit n fidelitatea servitorului.
Dar fapta era prea grav ca s nu aduc cel mai mic risc. El era de acord cu
temerile lui Lionel, c lupta, orict de dreapt ar fi fost, n faa justiiei ar fi
fost considerat ca o crim. Cerndu-i lui Lionel s-i pun haina, sir Oliver
trase zvorul i urc la etaj s aduc haine de schimb pentru fratele su. Pe
scar l ntlni pe Nicholas, care cobora. l inu o clip de vorb, ntrebndu-l
despre servitorul bolnav, apoi l trimise din nou sus, cu o treab oarecare, ca
s-i poat ngdui s se ntoarc neobservat cu hainele. Le aduse i dup ce

ajut pe Lionel s se schimbe, cutnd s-i fereasc, pe ct era cu putin,


rana, lu hainele ptate de snge i le arunc n foc. Cnd, dup cteva
momente, Nicholas intr n camer, gsi pe cei doi frai aezai confortabil la
mas. Dac ar fi vzut faa lui Lionel, s-ar fi mirat de paloarea ei, dar nu
apuc s o vad. Lionel sttea cu spatele la u i naintarea servitorului fu
oprit de sir Oliver, care i spuse c n-are nevoie de el. Nicholas se retrase i
fraii fur din nou singuri. Lionel mnc foarte puin. i era sete n schimb
i-ar fi golit toat carafa, dac sir Oliver nu l-ar fi mpiedicat, nelsndu-l s
bea dect ap, cci se temea c ar putea s capete temperatur. Masa se
termin repede i n tcere, cci niciunul nu prea avea poft. n sfrit, sir
Oliver se ridic i cu pai apsai se ndrept spre cmin. Puse cteva lemne
pe foc i lu pipa de pe cmin, precum i cutia cu tutun. Umplu ncetior pipa
i apoi scoase cu cletele din foc un tciune i i-o aprinse. Se rentoarse la
mas i, aplecndu-se peste fratele su, rupse tcerea care struia n odaie.
Care a fost cauza cerii voastre? ntreb el brusc.
Lionel tresri. ntre degetul gros i arttor morfolea o bucic de miez
de pine, privind-o fix.
Abia mi mai amintesc, rspunse el.
Lal, acesta nu e adevrul.
Cum?
Acesta nu e adevrul. Nu m poi mica cu un astfel de rspuns. Singur
ai spus c-l prevenisei s nu-mi mai ias n cale. Despre ce era vorba?
Lionel i rezem coatele de mas, i-i prinse capul In mini. Slbit de
pierderea sngelui i surmenat de ntmplrile din ziua aceea, nu avea
puterea s se mpotriveasc fratelui su. Din contr, mrturisindu-se lui
Oliver, simea c va gsi la dnsul un refugiu.
Acea scorpie de la Malpas a fost de vin, mrturisi el. i ochii lui sir
Oliver scprar la auzul acestui cuvnt. Am crezut-o cu totul altfel. Am fost
un nebun! Eu se ntrerupse zguduit de un sughi nervos, credeam c m
iubete. M-a fi nsurat cu ea. Jur c m-a fi nsurat. Sir Oliver rsufl adnc.
Am crezut-o cinstit i se opri, apoi urm iar: La urma urmei, cine sunt eu,
s spun c nu era? Nu era vina ei. Era a acelui cine de Godolphin, care a
pervertit-o. Totul era bine, pn ce a venit el. i apoi
neleg, spuse sir Oliver ncetior. Cred c ai avea de ce s-i mulumeti
mai curnd, cci i-a artat caracterul adevrat al acelei creaturi. Te-am
prevenit, biete. Dar n-am avut destul putere de convingere.
Nu e aa! Nu ea era

Spun c era, i dac spun merit s fiu crezut, Lionel. Nu terfelesc


reputaia unei femei, fr motive temeinice. Fii sigur de asta.
Lionel privi disperat la el.
Dumnezeule! strig el. Nu mai tiu ce s cred. Sunt ca un fulg aruncat
de colo-colo.
Crede-m, spuse sir Oliver cu mil. Arunc toate ndoielile. Apoi zmbi.
Deci acesta este secretul virtuosului master Peter. Ipocrizia omului! i rse
iari, dar deodat zmbetul i dispru. Ea tie oare? ntreb el cu team. tie
oare aceast stricat? Va bnui ea oare c eti amestecat?
Da, va bnui, rspunse cellalt. I-am spus ast sear, cnd m-a alungat,
din cauza lui, c-l voi cuta i-l voi nva eu minte. Eram n drum spre
Godolphin Court, cnd l-am ntlnit n Parc.
Atunci m-ai minit iari, Lionel. Cci ai spus c el te-a atacat.
i chiar aa a fost, protest Lionel. Nu mi-a dat timp s vorbesc, ci a
venit la mine nfuriat, ca un coco. Era gata de lupt ca i mine, i la fel de
mnios.
Deci. Femeia de la Malpas tie, spuse sir Oliver, ntunecndu-se, i dac
vorbete
Nu va vorbi, strig Lionel. Nu va ndrzni, de team s nu-i strice
reputaia.
ntr-adevr, cred c ai dreptate, consimi fratele su, cu uurare. Nu va
ndrzni, pentru alte motive. Reputaia ei e deja stricat i, dac se va afla c
ea a fost cauza crimei, chiar i indirect, cetenii vor cere s fie pedepsit.
Eti sigur c nimeni altul nu te-a vzut venind sau plecnd?
Nimeni.
Sir Oliver se plimb prin odaie, pufind din pip.
Totul va fi bine, spuse el. Du-te la culcau. Te voi nsoi pn sus.
Ridic pe Lionel n braele sale puternice, ca pe un copil, ducndu-l sus.
Dup ce l culc, se rentoarse jos, nchise ua holului, trase marele scaun de
stejar lng foc i sttu acolo, gndindu-se i gemnd. Spusese lui Lionel c
totul va fi bine. Dar cum va fi el nsui, cu povara acestui secret pe suflet?
Dac victima ar fi fost altcineva dect fratele Rosamundei, puin l-ar fi
interesat. Faptul c Godolphin fusese ucis nu-l necjea, asta trebuia s o
mrturiseasc. Godolphin i merita sfritul, cci dac n-ar fi fost fratele
Rosamundei, ar fi avut acelai sfrit, cu mult nainte, de mna lui sir Oliver
nsui. Fratele ei fusese ucis de fratele lui. Ea i iubea fratele mai mult ca
orice pe lume, aa cum el l iubea pe Lionel. El i putea cunoate durerea ei.
Cci toate durerile ei, erau i ale lui. Se ridic i, sprijinindu-se de cmin, se

ntreb ce era de fcut. Trebuia s poarte aceast povar n tcere, asta era
totul. Trebuia s pstreze secretul chiar fa de Rosamund. I se rupea inima,
gndindu-se c va trebui s joace acest rol, n faa ei. Dar nu avea alt cale de
ales, afar de aceea de a se lipsi de dnsa, iar aceasta era peste puterile sale.
Hotrrea-i fiind luat, se duse la culcare.

CAPITOLUL V
SCUTUL
Btrnul Nicholas aduse vetile celor doi frai, n dimineaa urmtoare, pe
cnd acetia luau micul dejun. Lionel ar fi trebuit s nu prseasc patul, dar
nu ndrznise, spre a nu trezi bnuieli. Avea puin febr, ca urmare fireasc,
de altfel, a rnii sale i a pierderii de snge suferit. Avea s se bucure mai
curnd de aceasta, dect s-i displac, cci i colora obrajii, care altfel ar fi
fost palizi. Deci, sprijinit de fratele su, coborser, nainte ca trzielnicul
soare al lunii decembrie s fi rsrit nc bine.
Nicholas ptrunse nuntru, tremurnd i cu faa alb. Povesti
ntmplarea, eu o voce sugrumat i amndoi fraii se prefcur a fi speriai,
uimii i nencreztori. Dar partea cea mai proast a povestirii btrnului nu
fusese nc rostit.
i ei spun, strig el, tremurnd de mnie, c dumneata l-ai ucis, sir
Oliver.
Eu? rbufni sir Oliver, reamintindu-i fulgertor o sut de motive
pe care pn atunci le uitase care din ele ar fi putut face inutul s-l
bnuiasc pe el, de fapta asta. Unde ai auzit aceast minciun sfruntat?
n nfrigurarea care-i cuprinse mintea, nici nu auzi rspunsul lui Nicholas.
Ce importa de unde auzise? n acel moment, desigur c nvinuirea era pe
buzele fiecruia. Avea un singur lucru de fcut i trebuia s-l fac ct mai
repede, aa cum mai fcuse odat. Trebuia s se duc la Rosamund, pentru a
anuna naintea celorlali. Dumnezeu s-l ajute s nu fie de acum prea trziu.
Nu mai zbovi, dect s-i pun cizmele i plria, nclec i porni pe
scurtul drum ce desprea Penarrow de Godolphin Court. Nu ntlni pe
nimeni, pn ce desclec la Godolphin Court. Acolo, pe msur ce se
apropia, l izbi un zgomot de glasuri. La apariia sa, ns se ls o tcere
mormntal. O duzin de oameni aproape erau strni aici, privindu-l la
nceput cu uimire i curiozitate i apoi cu ur. Desclec i sttu un moment,
ateptnd pe unul din cei trei grjdari ai casei s vin, s-i ia calul. Vznd c
nimeni nu mic
Ce-i asta? strig el. Nu e nimeni aici? Repede ia-mi calul!
Grjdarul cruia i se adresase ovi un moment, apoi, sub privirea
poruncitoare a lui sir Oliver, naint, spre a face ceea ce i se ceruse Un
murmur se ridic din grup. Sir Oliver i fulger cu privirea i toi amuir. n

aceast tcere mormntal, urc scrile i ptrunse n hol. Deprtndu-se


auzi ridicndu-se iari murmurul, i mai tare. Dar nu-l lu n seam. Se
ntlni fa n fa cu un servitor, care-l privi la fel ca i cei de afar. Simi o
lovitur n inim. Era sigur c sosise prea trziu, c vestea ajunsese aici,
naintea lui.
Unde i-e stpna? ntreb el.
i i voi spune c suntei aici, sir Oliver, rspunse omul cu o voce
tremurnd i trecu printr-o u din dreapta.
Sir Oliver sttu un moment, plesnindu-i cizmele cu cravaa. Faa i plise
i cearcne i se iviser sub ochi. n sfrit, servitorul reapru, nchiznd ua
n urma lui.
Mistress Rosamund v roag s plecai. Nu dorete s v vad.
Un moment sir Oliver scrut faa omului sau cel puin aa prea, cci era
ndoielnic dac putea vedea mcar naintea lui. Apoi, ca rspuns, se ndrept
spre ua de unde ieise omul. Servitorul i se puse n cale, cu o atitudine
hotrt.
Sir Oliver, mistress Rosamund nu dorete s v vad.
La o parte! rcni el furios i, cum omul nu se mica, sir Oliver l
mpinse ct colo i intr.
Ea sttea n camer, mbrcat ntr-o rochie alb, care nu era totui att
de alb ca faa ei. Ochii i luceau ca dou nestemate, mndri, demni i plini
de ur, cnd vzur pe nepoftitul, care nu se lsa refuzat. Buzele i erau
deschise, dar nu avea nicio vorb pentru el. Privea cu oroare, care rpea i
ultima speran a lui sir Oliver. In sfrit, el vorbi:
Vd c ai aflat, spuse el, minciuna care cutreier inutul. Asta e destul
de ru. Dar vd c o crezi. Asta e i mai ru.
Ea continua s-l priveasc cu ur i rceal, dei cu dou zile n urm, de
abia, l privise cu ncredere i adoraie.
Rosamund! strig el i se apropie de ea cu un pas. Rosamund! Am venit
s-i spun c e o minciun.
Pleac mai bine, spuse ea i vocea ei avea o intonaie care l fcu s se
cutremure.
S plec? repet el prostit. mi ceri s plec? Nu vrei s m asculi?
Am consimit s te ascult mai mult dect odat. Am refuzat s cred pe
alii, care tiau mai bine dect mine, am refuzat s le ascult prevenirile. Nu
mai avem nimic s ne spunem. M voi ruga lui Dumnezeu s poi fi prins i
spnzurat.

Faa lui se albise ca varul i, pentru prima oar n via, tiu ce e frica,
simind cum i tremur minile i picioarele.
M pot spnzura dac tu crezi lucrul acesta. Nu-mi pot face mai mare
ru, dect ce-ai fcut tu acuma. Nu mai am pentru ce tri, de cnd am vzut
c ncrederea ta n mine e un lucru care poate fi spulberat, la primele
zvonuri din inut.
El vzu buzele ei strngndu-se ntr-un zmbet amar.
E mai mult dect numai zvonuri, cred, spuse ea. E mai mult dect ar
putea minciunile tale s acopere.
Minciunile mele? strig el. Rosamund, i jur pe onoarea mea c nu
sunt amestecat n uciderea lui Peter. S m trsneasc Dumnezeu, dac nu e
adevrat!
Se pare, spuse o voce aspr n dosul lui, c te temi de Dumnezeu, tot
att de puin, ca i de oameni.
El se ntoarse repede, pentru a se gsi n fa cu sir John Killigrew, care
intrase dup dnsul.
Aa, spuse el ncetior i ochii i aruncar fulgere. Asta i-o datoresc
dumitale, i art ctre Rosamund.
Era clar la ce fcea aluzie.
Mie? ntreb sir John. nchise ua i nainta n camer. Sir, se pare c
ndrzneala i neruinarea dumitale ntrec orice margini. Eti
Termin cu asta, l ntrerupse sir Oliver i lovi cu pumnul su mare n
mas. Las vorbele pentru proti sir John, i criticile pentru aceia care le pot
ndeprta.
Vorbeti ca un om sngeros. Ai venit plvrgind n casa asta ndoliat,
n casa asupra creia ai aruncat umbra morii i a durerii.
Termin; i spun, sau crim va fi de acum ncolo, aici. Vocea sa era
teribil, dar se stpni i se ntoarse ctre Rosamund. Ah, iart-m, se rug
el. Sunt nebun, nebun de durere, pentru fapta ce mi se imput. N-am iubit pe
fratele tu, e adevrat. Dar i jur c nu eu l-am ucis. Am fost provocat de el i
am zmbit; dar ieri m-a insultat i m-a biciuit n public, dup cum arat
semnul de pe obrazul meu. Omul care spune c n-a fi avut dreptate dac
l-a fi ucis e un mincinos i un ipocrit. Totui, Rosamund, gndul la tine m-a
fcut s m stpnesc. i acum, cnd dintr-o mprejurare nenorocit i-a
gsit moartea, rsplata ntregii mele rbdri e c sunt acuzat de aceast
ucidere i tu o crezi.
Nu putea altfel, rspunse Killigrew.

Sir John, strig el. Te rog nu te amesteca. Dac dumneata o crezi, atunci
eti un prost, i cu protii nu discut. Pentru Dumnezeu, cum putei crede c,
dac a fi avut intenia s-l pedepsesc, mi-a fi ales tocmai aceste
mprejurri, care m pot da pe mna clului? n felul acesta te-am pedepsit
pe dumneata, sir John, atunci cnd ai vorbit ce nu trebuia dup nsi
mrturisirile dumitale? Pentru Dumnezeu, omule, gndete-te. Dac a fi
vrut s m msor cu Peter, n-a fi putut alege un loc deschis, cu martori la
fel cum am fcut cu dumneata pentru ca, chiar dac l-a fi ucis astfel, s
nu mi se poat aduce vreo nvinuire?
Sir John rmase gnditor. Logica era tare i clar; iar cavalerul de la
Arwenack nu era prost. Dar, n timp ce dnsul rmase tcut, la captul
acestei lungi tirade, Rosamund fu aceea care-i rspunse lui sir Oliver.
Spui c n-ai fi avut primi nvinuiri de la nimeni?
El se ntoarse uimit. Cunotea gndul ce se ivise n mintea ei.
Vrei s spui, zise el ncetior, cu un accent de repro, c sunt att de
fals, nct n-am ndrznit s-l ucid deschis, pentru a nu te pierde? Asta vrei
s spui, Rosamund? Ard de ruine pentru tine, c poi avea asemenea
gnduri despre cineva despre cineva pe care l-ai iubit.
Linitea o prsi. Sub biciuirea nvinuirii lui, mnia o fcu aproape s uite
durerea pentru moartea fratelui ei.
Mincinosule! strig ea. Ai fost auzit dorindu-i moartea. Vorbele tale
mi-au ajuns la urechi. i de la locul unde l-au gsit, pn la ua casei tale, o
urm de snge pta zpada. Mai ai curajul s mini nainte?
Ei l vzur plind. i vzur ochii mrindu-i-se cu team i minile
czndu-i de-a lungul trupului.
O o urm de snge? ntreb el prostete.
Da! rspunde la aceasta, interveni sir John, smuls din ndoielile sale de
pn acum.
Sir Oliver se ntoarse iari ctre Killigrew. Vorbele cavalerului i
readuser curajul, care-l prsise la vorbele Rosamundei. Cu un brbat
putea lupta. Cu un brbat nu avea nevoie s-i aleag cuvintele.
Nu pot rspunde la asta, spuse el, cu un ton care nu admitea replic.
Dac spui aa, se vede c aa e. Dar chiar de e aa, ce dovedete? Arat, fr
nici-o ndoial, c eu l-am ucis? Poate ndrepti pe femeia care m-a iubit s
m cread un uciga?
Se opri i o privi iari cu un aer dojenitor. Ea czuse ntr-un scaun i
sttea, frmntndu-i minile, cu faa mpietrit de o durere de nenchipuit.
Poi s spui ce alta dovedete sir? ntreb sir John ovitor.

Sir Oliver observ aceasta i o speran l zgudui.


Ai mil, Dumnezeule, strig el. n vocea dumitale e ndoial, dar n a ei
nu. Ai fost dumanul meu i totui te ndoieti c a fi putut face acest lucru.
Dar ea ea care m-a iubit, n-are loc pentru nici-o ndoial!
Sir Oliver, i rspunse ea. Fapta pe care ai fcut-o mi-a sfiat inima.
Cred c te-a fi putut ierta, dac ai fcut-o deschis, cinstit, dei n-a mai fi
putut fi soia dumitale. Te-a fi putut ierta doar aa.
El o privi, apoi se ntoarse pe clcie, ndreptndu-se spre u. Acolo se
opri.
Eti hotrt, spuse el. Doreti s fiu judecat pentru aceast crim. El
rse. Dar cine m va acuza n faa justiiei? Dumneata, sir John?
Dac Rosamund dorete, replic cavalerul.
Fie i aa. ns desigur c nu m crezi omul, care m-a lsa dus la
spnzurtoare, pe temeiuri care mulumesc numai pe aceast doamn. Dac
vine vreo nvinuire pe temeiul urmei de snge care duce la ua mea i pe
unele vorbe pe care le-am rostit, va fi judecat, ns judecat pe seama
acuzatorului. E dreptul meu i m voi servi de el. Te ndoieti de hotrrea
sorii? Rog pe Dumnezeu s hotrasc ntre mine i el. Dac sunt vinovat,
s-mi nepeneasc mna, cnd o voi ridica.
Eu nsmi te voi acuza, rosti vocea Rosamundei. i dac vei voi, vei
putea s-i ncerci drepturile dumitale cu mine i s m mcelreti aa cum
l-ai mcelrit pe el.
Dumnezeu s te ierte, Rosamund, spuse sir Oliver i iei.
Se rentoarse acas cu inima zdrobit.
Nu tia ce-i rezerv viitorul, dar att de mare era sentimentul su pentru
Rosamund, nct nu era disperat. Nu-l va spnzura. Va lupta contra lor i
totui Lionel nu trebuia s sufere. Va avea grij de asta. i apoi gndul la
Lionel l fcu s cugete puin. Ce uor ar fi putut scutura nvinuirea lor, ce
uor ar fi putut s-o aduc pe genunchii ei mndri, implorndu-i iertarea! Cu
o vorb ar fi putut-o face dar aceast vorb i-ar fi primejduit fratele. n
timpul nopii, n vreme ce sttea treaz, gndindu-se, o schimbare se fcu n
mintea sa. El revzu toate dovezile care o duseser pe ea la concluzia aceea
i fu nevoit s mrturiseasc c avea oarecum dreptate. Dac ea l judecase
greit, el o judecase i mai greit, pe ea. De mult timp, ea dduse ascultare
acelor intrigi otrvite, optite de dumanii lui i refuzase s le cread, pentru
c l iubea. Legturile cu fratele ei suferiser din cauza aceasta. i acum.
Toate acele intrigi i reveniser, ducnd-o la credina c Peter czuse n
mna lui. Se putea spune chiar c era prta i ea la uciderea fratelui ei,

prin ncrederea acordat omului urt de acesta. El nelegea, i era mai


blnd, judecnd-o. Fusese aa cum ar fi trebuit s fie, nu putea s-i impute
nimic. Tcerea era o povar grea de purtat. i totui, pentru sigurana lui
Lionel, trebuia s o ndure, cu toat puterea de care era n stare. Lionel nu
trebuia s fie sacrificat egoismului su, pentru o crim care nu putea fi altfel
dect ndreptit. La urma urmei nu cuta un drum de scpare? Va reui
oricum.
Dar, dac el nu se ngrijea, Lionel n schimb tria n teroare acele zile, o
teroare care-l mpiedica s doarm i care-i urca febra ntr-att, nct a doua
zi prea o fantom. Sir Oliver ncercase s-l liniteasc, dar alte veti noi
venir s-i mreasc spaima. Justiia din Truro fusese pus la curent cu
ntmplarea i acuzaia fusese formulat, dar justiia refuzase s ia o
hotrre. Motivul era c unul dintre judectori era acelai master Gregory
Baine, care fusese martor la insulta adus lui sir Oliver. El declar c ceea ce
se ntmplase lui master Godolphin, nu era mai mult dect ceea ce meritase
i decise c contiina sa, fiind aceea a unui om cinstit, refuza s dea curs
acuzaiei primite. Sir Oliver primi aceste tiri de la cellalt martor, pastorul,
care suferise i el neplceri, din cauza lui Godolphin, i care, ca un om al
pcii ce era, aproba n totul hotrrea justiiei. Sir Oliver i mulumi,
spunndu-i c att el ct i master Baine sunt prea buni, adoptnd acest
punct de vedere, i-l asigur c, dei aparenele sunt contra lui, totui e
nevinovat.
Cu toate acestea, cnd dou zile mai trziu, afl c ntreg inutul se
ridicase mpotriva lui master Baine, ca o urmare a atitudinii luat de acesta,
sir Oliver, nsoit de pastor, plec la casa judectorului din Truro, spre a-i
prezenta anumite dovezi, pe care le ascunsese fa de Rosamund i sir John.
Master Baine, ncepu el, cnd toi trei fur adunai n biblioteca
acestuia, am auzit de hotrrea dreapt i brbteasc pe care ai dat-o i am
venit s-i mulumesc i s-mi art admiraia pentru curajul dumitale.
Master Baine se nclin cu gravitate. Natura l fcuse sobru.
Dar, deoarece doresc s nu ai cumva neplceri, dup urma sentinei
dumitale, am venit, spre a-i da o dovad c ai procedat mai drept dect
crezi, cci nu eu sunt ucigaul.
Nu eti dumneata? l ntrerupse master Baine, uimit.
Oh, te asigur c nu voi umbla cu ascunziuri fa de dumneata, dup
cum poate gndeti. i pot dovedi, dup cum ai mai spus. Am venit nainte
ca timpul s fi distrus dovada. Nu doresc ns s fie dat la iveal acum,

master Baine, dar vreau s facem un document, care ar putea mulumi


forurile superioare, dac chestiunea ar ajunge pn acolo, dup cum cred.
Era o pledoarie iscusit. Dovada crimei o va avea Lionel, nu el. i dac
vreodat documentul va fi dat publicitii, timpul va fi distrus, pn atunci,
dovada acuzatoare, rana lui Lionel.
Dar te asigur, sir Oliver, c, dac l-ai fi ucis dup cele petrecute, nu i-a
fi putut aduce nici-o nvinuire, dect c i-ai fcut datoria.
tiu, sir. Dar n-a fost aa. Una din dovezile mpotriva mea i cea mai
important chiar e c de la corpul lui Godolphin pn la ua casei mele, a
fost o dr de snge. Cei doi devenir mai ateni. Urmeaz deci n mod logic,
c ucigaul trebuie s fie rnit n lupt. Sngele nu putea fi al victimei, ci al
ucigaului. C ucigaul a fost rnit ti, deoarece pe sabia lui Godolphin s-au
gsit urme de snge. Acum, master Baine i dumneata sir Andrew, vei fi
martori c pe corpul meu nu se gsete nicio ran cptat de curnd. M
voi dezbrca aici, n faa dumneavoastr i voi rmne n costumul n tara
m-am nscut i v vei convinge. Dup aceea, master Baine, i voi cere s
faci documentul pomenit; i-i scoase haina, n timp ce vorbea. Dar,
dndu-v aceast dovad va trebui s v rog, domnilor, s nu o facei
cunoscut, pn ce evenimentele nu o vor cere.
Ei primir dreptatea propunerii sale i consimir, dei cu puin
scepticism. Dar, dup ce fcur examinarea, orice bnuieli le disprur.
Master Baine ntocmi documentul, l semn, iar sir Andrew i adug i
semntura sa, pentru mrturie. Cu aceast dovad, care putea fi scutul su
n viitor, sir Oliver se rentorcea acas, linitit. La timpul respectiv, acest
document putea fi fluturat prin faa ochilor Rosamundei i a lui sir John, iar
totul se putea schimba n bine.

CAPITOLUL VI
JASPER LEIGH
Dac acel Crciun fu unul trist pentru Godolphin Court, nu fu mai puin
trist pentru Penarrow. Sir Oliver era tcut i ntunecat n zilele acelea. Sttea
cu orele n faa focului, repetndu-i fiecare vorb schimbat la ultima lui
ntlnire cu Rosamund. Acum o nvinuia c crezuse att de repede
nvinuirile ce i se aduceau, acum gsea c nu putuse face altfel.
Fratele su se mica fr zgomot prin cas, nendrznind s-i tulbure
gndurile. El tia ce se ntmplase la Godolphin Court, tia c Rosamund l
alungase pentru totdeauna pe sir Oliver i inima sa se ntreba dac e drept
oare, s lase aceast povar s-i apese fratele, cnd, de drept, ar fi trebuit s
o susin el. Acest lucru l preocupa att de mult, nct ntr-o sear nu se mai
putu abine i rencepu discuia.
Noll, zise el, stnd lng fratele su, cu mna pe umrul acestuia. Nu
era mai bine s fi spus ntregul adevr?
Sir Oliver privi repede n sus la el, cutremurndu-se.
Eti nebun! spuse el. Adevrul te-ar duce la spnzurtoare, Lal.
Poate c nu. i oricum, tu suferi mai mult dect att. Te-am observat
toate ceasurile acestea din sptmna trecut, i tiu durerea pe care o
nduri. Nu e drept, i strui: s spunem mai bine adevrul.
Sir Oliver zmbi. ntinse mna i o strnse pe a fratelui su.
i face cinste propunerea ta, Lal.
Nu e nimic pe lng ceea ce suferi tu, dintr-o vin a mea.
Ah! exclam sir Oliver, dnd din umeri nepstor. Privirea sa se abtu
de la faa lui Lionel ndreptndu-se iari spre foc. La urma urmei, m pot
descotorosi de aceast povar, oricnd voi dori. Am o dovad, care m-ar
putea susine n faa oricrei judeci.
El vorbise cu un ton cinic i aspru, care-l fcu pe Lionel s nghee la
aceste vorbe. Sttu mult timp, chinuindu-se s le afle rostul. Se gndi s-i
ntrebe fratele asupra nelesului lor, dar curajul l prsise. Se temea ca nu
cumva sir Oliver s-i ntreasc temerile. Iei din camer, ducndu-se la
culcare. n zilele urmtoare, vorbele acestea nu-l lsar linitit. M pot
descotorosi de aceast pavar, oricnd voi vrea! n el crescu convingerea c
sir Oliver nelesese c poate scpa oricnd, dezvluind adevrul. C sir
Oliver ar fi putut face aceasta, totui nu-i venea s cread. Intr-adevr, era

absolut sigur c sir Oliver era departe de intenia aceasta. Totui se putea
s-i schimbe gndul. Povara putea deveni prea grea, dorul de Rosamund
prea arztor, nvinuirea ei prea copleitoare. Sufletul lui Lionel tremura la
gndul urmrilor ce le-ar putea suferi. El i ddea seama ce departe de
sinceritate fusese propunerea lui de a spune tot adevrul; c nu fusese dect
un artificiu de moment. O propunere pe care, dac fratele su ar fi primit-o,
ar fi fost nevoit s i-o retrag. i se gndi c oare cu era ca toi oamenii care,
prin ascunziuri emoionante, i ascund adevrata laitate? Se poate oare ca
i fratele su, ntr-un moment de disperare, cnd va gsi povara prea
copleitoare, s-l trdeze ntr-o bun zi? Lionel ncerc s se asigure c
fratele su e un om care nu-i poate pierde stpnirea de sine. Dar din nou
i puse ntrebarea, dac trecutul putea fi lua ca o garanie pentru viitor. C
fiecare om i avea o margine a rbdrii i poate c sir Oliver va ajunge la
aceast margine, n cursul acestei afaceri. Dac asta s-ar fi ntmplat, ce se
alegea de el? Rspunsul la aceast ntrebare era un tablou, pe care se temea
s i-l nchipuie. Pericolul de a fi judecat i condamnat ar fi fost mai mare
acum, deoarece nu mrturisise imediat. Povestea pe care ar fi putut spune-o
atunci l-ar fi salvat poate, cci era cunoscut ca un om de onoare i cuvntul
lui avea oarecare greutate. Dar, acum, nimeni nu l-ar fi crezut. Faptul c
lsase pe fratele su s sufere urmrile faptei sale, l-ar fi dezonorat i s-ar fi
spus c a procedat aa, deoarece nu avea nicio scuz de adus n aprarea sa.
Va ajunge de batjocura tuturora, i la moartea sa nimeni nu va vrsa vreo
lacrim. Ajunse astfel la concluzia c n loc s procedeze bine, fcuse cum nu
se poate mai ru. Dac Oliver vorbea, era pierdut. i iari reveni la
ntrebarea: Ce asigurare avea c Oliver nu va vorbi? Aceast tem ncepu
s-l urmreasc zi i noapte i, dei rana i se vindecase, paliditatea obrazului
nu-i dispru. Spaima din sufletul su i se putea citi n ochi. Deveni nervos i
tresrea la fiecare zgomot. Nencrederea n Oliver ncepu s se arate prin
ieiri nelalocul lor.
ntr-o dup-amiaz, venind n sufragerie, care era ntotdeauna camera
favorit a lui sir Oliver, Lionel i gsi fratele stnd cu coatele pe genunchi i
cu brbia sprijinit n palme, privind la foc. Aceast poziie a lui sir Oliver
devenise att de obinuit, nct irita nervii slbii ai lui Lionel. I se prea c
aceasta era o atitudine de repro la adresa sa.
Pentru ce oare stai mereu aa, ca o statuie? ntreb el, artnd astfel
nelinitea ce-l chinuia.
Sir Oliver l privi cu mirare. Apoi ochii i se ndreptar spre ferestrele cele
mari.

Plou! spuse el.


Nu din cauza ploii eti aezat aici. Pe ploaie, sau pe soare, e mereu la
fel. Nu iei niciodat afar.
Pentru ce a iei? ntreb sir Oliver cu blndee, iar apoi o strmbtur
de tulburare i ncrei sprncenele negre. Crezi c mi place s m vd privit
cu mare curiozitate i s aud murmure ridicndu-se pe unde trec?
Aha! strig ascuit Lionel, cu ochii scprtori. Ai ajuns n sfrit s-mi
faci reprouri pentru ceea ce ai fcut, de bun voia ta, pentru mine.
Eu? strig uimit sir Oliver.
Chiar vorbele tale sunt un repro. Crezi c nu le pricep subnelesul?
Sir Oliver se ridic ncetior, privind la fratele su. Cltin capul i zmbi.
Lal, Lal, spuse el. Rana i-a distrus nervii biete. Eu ce i-am reproat?
Care a fost nelesul ascuns al vorbelor mele? Vei nelege c ieind, m
expun s fiu silit la vreo fapt necugetat, cci n-a putea ndura
nencrederea, cu care m privesc concetenii mei. Asta e totul. El naint
i-i puse minile pe umerii fratelui su. inndu-l astfel la o deprtare de
un bra, sttu, observndu-l, n timp ce Lionel i ls ruinat capul n piept.
Prostuule, spuse Oliver, scuturndu-l. Ce te roade? Eti palid, nervos
i parc nu eti tu nsui. Cunosc un leac pentru acest ru. mi voi procura un
vas i vei cltori cu mine, prin locurile fostelor mele aventuri. Aia e viaa,
viaa care i va reda vigoarea i linitea, ca i mie de altfel. Ca spui?
Lionel i ridic privirea strlucitoare. Apoi un gnd l frmnt, un gnd
care-l fcut din nou s se ruineze. i totui nu-l putea ndeprta. Dac va
pleca cu Oliver, lumea va spune c e complice la vina atribuit lui sir Oliver.
El tia din unele observaii ce-i fuseser adresate pe ici, pe colea c ntreg
inutul credea c anumite nenelegeri se iviser ntre el i fratele su, pe
chestia de la Godolphin Court. nfiarea lui rea contribuise la prerea c
fratele su i face necazuri. ntotdeauna fusese cunoscut ca un tnr blnd,
eu totul deosebit fa de turbulentul sir Oliver, care i asuprea acum fratele,
pentru c acesta i condamna crima. Un val de simpatie se ridicase pentru
Lionel i i era dovedit adeseori. Primind propunerea lui Oliver, ar fi nruit
toate aceste simpatii. El i ddu seama de mrvia gndului su i se
indign pe el nsui, pentru c putuse s-l aib. Totui nu se putea scutura de
influena lui. Era mai puternic dect voina sa. Fratele su, observndu-i
oviala i nelegnd-o greit, l trase lng foc, silindu-l s se aeze.
Ascult, spuse el, aezndu-se pe cellalt scaun. Un vas frumos e gata
lng Smithick. L-ai vzut. Stpnul lui e un aventurier numit Jasper Leigh,
care poate fi gsit n fiecare dup-amiaz, la berria din Penycumwick. l

cunosc de mult. El i vasul su pot fi luai. E copt pentru aventuri, iar cu bani
i putem cumpra i corpul i sufletul. Deci, vasul i cpitanul l-am gsit,
restul echipajul, muniiile, armamentul l voi procura, i pe la sfritul lui
martie vom putea pleca. Ce spui, Lal? Asta va fi desigur mai bine, dect traiul
de aici.
M m voi gndi, spuse Lionel, dar att de distrat, nct tot
entuziasmul lui sir Oliver se spulber imediat i nu mai vorbi despre
aceasta.
Dar Lionel nu respinse complet propunerea. Dac pe de o parte o
respinsese, pe de alt parte, n ciuda voinei sale, se simea atras de ea.
Merse chiar att de departe, nct i fcu un obicei de a clri zilnic la
Penycumwick i acolo fcu cunotina acelui aventurier detractat, de care sir
Oliver i vorbise i asculta la povetile individului prea exagerate, pentru a
fi adevrate despre aventurile sale marinreti.
ntr-o zi, la nceputul lui martie, master Jasper Leigh avu o altfel de
poveste pentru el, o noutate care ndeprt tot interesul lui Lionel pentru
aventurile cpitanului, pe coastele spaniole.
S-i spun o vorb, master Tressilian, spuse el. tii ce se comploteaz
mpotriva fratelui dumitale?
mpotriva fratelui meu?
Da, n chestiunea uciderii lui master Godolphin, iarna trecut. Vznd
c justiia nu se sesizeaz, unele persoane au fcut o petiie la guvernatorul
Cornwallului, cernd s sileasc justiia la fapte. Dar justiia refuz s asculte
ordinele guvernatorului, spunnd c nu depinde dect de regin i deci nu
sunt rspunztori dect fa de Majestatea Sa. i acum am aflat c a fost
trimis la Londra o petiie adresat chiar Majestii Sale, n care se cere ca
justiia s fie silit s-i fac datoria.
Lionel rsufl adnc i ochii i se mpienjenir. Jasper se frec la nas i
urm.
Am crezut c trebuie s te previn, sir, ca dumneata, la rndul dumitale,
s-l ncunotinezi pe sir Oliver. E un marinar cumsecade i marinarii
trebuie s se ajute ntre ei.
Lionel i scoase punga din buzunar i, fr s-i mai controleze coninutul,
o arunc n mna marinarului, mormind cteva vorbe de mulumire. Clri
napoi acas, cuprins da spaim. Inevitabilul era aproape de sfrit i fratele
su va fi silit s vorbeasc.
La Penarrow, o alt lovitur l atepta. Afl de la btrnul Nicholas, c
fratele su plecase la Godolphin Court. Concluzia tras imediat de spaima lui

Lionel, fu c vestea se aflase de acum de ctre sir Oliver i acesta intrase n


aciune; cci nu putea concepe c fratele su s-ar fi putut duce la Godolphin
Court pentru altceva. Dar temerile sale erau nentemeiate. Sir Oliver,
nemaiputnd ndura starea aceea de lucruri, plecase spre a arta
Rosamundei acel document, care-i spulbera vina. Putea face acest lucru, fr
a se teme pentru Lionel. Cu toate acestea, cltoria sa fu fr rezultat. Ea
refuzase s-l vad, cu toate struinele lui. Se rentorsese zdrobit la
Penarrow, unde i gsi fratele, ateptndu-l cu nerbdare.
Ei bine? l salut Lionel. Ce vei face acum?
Ce s fac? Despre ce vorbeti? ntreb sir Oliver.
N-ai aflat? i Lionel i povesti noutatea.
Sir Oliver rmase cu privirea pierdut n gol, dup ce Lionel termin, apoi
buzele i se strnser i sprncenele i se ncreir.
Aa? strig el. De aceea a refuzat s m vad. Credea c poate am venit
s-i cer ndurarea? A putut crede asta? A putut?
Se ndrept spre cmin i zgndri focul cu piciorul, cu un gest nervos. El
vorbise cu o asprime care-l sperie pe Lionel. Oare ar putea fratele acesta,
care l iubete atta, s-l trdeze? Nu putea crede.
Le le voi spune adevrul? zise el, cu o voce tremurtoare.
Sir Oliver, se ntoarse i-l privi cu atenie.
Pentru numele lui Dumnezeu, Lal, ce ai n minte? ntreb el aproape cu
asprime. S le spun adevrul? Desigur dar att ct cred de cuviin. Nu-i
nchipui doar c le voi spune c tu ai fost? Doar nu m crezi capabil de aa
ceva.
Ce-i rmne de fcut?
Sir Oliver i explic. Explicaia l uur. Pe Lionel. Dar uurarea i fu doar
trectoare. Refleciile i aduser alt team. Dac sir Oliver se dovedete a fi
nevinovat, urma desigur, ca el s fie socotit vinovat. Dac Oliver dovedea c
sngele nu era al lui, atunci, desigur, se trgea uor concluzia c era sngele
lui. Terorizat de acest gnd, se simi irevocabil pierdut. Dac i-ar fi
mrturisit teama lui Oliver, acesta i-ar fi artat c acum, odat ce el arta
dovada, era prea trziu ca altcineva s mai poat fi nvinuit. Dar Lionel nu
ndrzni s-i cerceteze fratele n aceast chestiune. n inima sa era ruinat
de temerile sale. tia c e un la. i ddea seama de odiosul su egoism i
totui nu i-l putea stpni. Pe scurt, se iubea pe sine, mai mult dect pe
fratele su, sau chiar dect 20 de frai.
Ziua urmtoare o zi ntunecat de martie trziu l gsi din nou la
berria din Penycumwick, n tovria lui Jasper Leigh. Un gnd l urmrea,

singurul gnd acum cu putin. Seara trecut, fratele su hotrse s


prezinte dovada lui sir John, de cnd Rosamund refuzase s-l primeasc.
Prin Killigrew va ajunge la ea, spusese el i o vedea de acum n genunchi, n
faa lui, implorndu-i iertarea, pentru rul pe care i-l fcuse. Lionel tia c
Killigrew lipsea tocmai atunci de acas, dar era ateptat s se rentoarc pe
la Pate, i pn la Pate nu era dect o sptmn. Deci avea un timp scurt,
n care s se zbat, s execute proiectul care-i venise n minte. Se blestema,
pentru c se gndise la el, totui se agase de el, cu toat slbiciunea firii
sale. Dar cnd ezu fa n fa cu Jasper Leigh, n hanul acela mic, cu masa
murdar ntre ei, l cam prsi curajul de a-i arta propunerea. Doar dup
ce bu o mare cantitate de cherry, Lionel putut s-i recapete curajul. Prin
cap i trecur vorbele spuse de fratele su cu mult timp n urm, cnd
vorbiser pentru prima oar de Jasper Leigh. Un aventurier detractat, gata la
orice. Banii trebuincioi pentru a-l cumpra, Lionel i avea; dar erau banii lui
sir Oliver, pui la dispoziia fratelui su, n marea lui buntate. i aceti bani
aveau acum s fie ntrebuinai mpotriva lui. Degeaba se cznea Lionel s
ndeprteze din minte monstruosul plan care-l preocupa. n clipa cealalt i
revenea la loc, cu toat strdania sa de a nu face o asemenea ticloie.
Deodat, cpitanul puse o ntrebare, care i stinse i ultima scnteie de
rezisten ce mai avea.
Ai comunicat ntiinarea mea lui sir Oliver? ntreb el cu vocea
sczut, pentru a nu fi auzit i de altcineva.
Da, rspunse Lionel nervos, dar Oliver e ncpnat. Nu vrea s m
asculte.
Vorbise cu un ton att de curios, nct simi privirea cpitanului care-l
iscodea de sub sprncenele roii. Master Lionel se ridic brusc.
S ne plimbm pe afar, cpitane, spuse el.
Ochii cpitanului se ngustar. El mirosise c avea s-i spun ceva. Bu
restul de bere, i terse gura cu dosul palmei i se scul.
La ordinele dumneavoastr, master Tressilian, spuse el.
Afar, gentlemanul nostru i dezleg calul i, inndu-l de fru, o porni pe
drumul ce ducea la estuar, ctre Smithick. O briz venit de la nord agita
apa. Cerul strlucea, spuzit parc cu pietre preioase. n deprtare se zrea
conturul negru al RNDUNICII, corabia cpitanului. Lionel pea n tcere,
ezitnd nc i acum. Vicleanul marinar vedea ezitarea lui i ndjduind un
profit din aceast afacere, ncerc s-l fac pe Lionel s vorbeasc.
Cred c ai ceva s-mi propui, spuse el cu diplomaie. Niciodat nu vei
gsi un om mai dornic s te serveasc.

Realitatea e, spuse Lionel, observnd ndelung faa celuilalt, c sunt


ntr-o situaie grea, master Leigh.
i eu am fost n multe, rse cpitanul, dar nu nc ntr-una pe care s
n-o pot nvinge. Spune-o pe a dumitale i bucuros voi face pentru dumneata,
tot ce a fi fcut i pentru mine nsumi.
Da, cred c ar fi bine, spuse cellalt. Fratele meu va fi desigur
spnzurat, dac e adus n faa judecii. i n acest caz i eu sunt pierdut. O
familie e dezonorat, dac vreun membru de al ei a fost spnzurat. E un
lucru ngrozitor.
ntr-adevr, ntr-adevr, aprob marinarul, ncurajndu-l.
A vrea s-l scap de aceasta, urm Lionel. A vrea s-l scap de aceasta,
dei e n contra contiinei mele s rmn nepedepsit; cci i jur, master
Leigh, c nfierez crima aceasta la!
Ah, spuse cpitanul, i cum aceast exclamaie pru s mire pe Lionel,
se grbi s adauge. Desigur! Desigur.
Master Lionel se opri, ntorcndu-se cu faa la cellalt. Acest loc era att
de singuratic, cum i l-ar fi dorit orice conspirator.
Voi vorbi deschis cu dumneata, master Leigh. Peter Godolphin era
prietenul meu. A plti mult omului care l-ar putea scpa pe Oliver de la
spnzurtoare, fcndu-l totui s-i primeasc pedeapsa in acelai timp.
Era ciudat, gndea el, chiar acum dup ce vorbise, c putuse aduce pe
buze acele vorbe, pe care le ura atta. Cpitanul puse un deget murdar pe
haina lui sir Lionel, n dreptul inimii false acestuia.
Sunt omul de care ai nevoie, spuse el. Dar riscul e mare. Spuneai totui
c ai da mult
Dumneata vei fixa preul, spuse Lionel repede, cu ochii arznd de febr
i obrajii albi.
Cred c voi putea, spuse cpitanul. tiu ce-i trebuie. Ce spui, dac l-a
duce peste mare la vreo plantaie, unde au nevoie de muncitori, ca el?
Vocea i sczu i vorbi cu o uoar ezitare, temndu-se c propunerea ar
fi mai mult dect ceea ce dorise Lionel.
Se poate rentoarce, fi rspunsul, care-i spulber toate ndoielile n
aceast privin.
Aha! spuse aventurierul. Ce spui atunci de piraii berberi? Ei cumpr
sclavi, dei nu dau preuri mai bune. N-am auzit de unul care s se mai
rentoarc, odat pus la una din galerele lor. Am avut unele afaceri
comerciale cu ei.
Lionel rsufl adnc.

E o soart oribil, nu?


Cpitanul i mngie barba.
i cu toate acestea e mai bun dect spnzurtoarea i mai puin
dezonorant dect ea. Astfel l servete pe el i pe dumneata.
Asta e aa! strig Lionel, cu cruzime. i preul?
Marinarul se ridic pe picioarele sale scurte, pentru a fi mai impuntor.
O sut de pfunzi, suger el cu pruden.
n regul, fu rspunsul prompt, att de prompt, nct cpitanul cut s
ndrepte greeala sa de a fi cerut un pre att de accesibil.
O sut de pfunzi pentru mine, corect el ncetior. Apoi va mai trebui
angajat un echipaj, pentru a svri treaba. Asta va nsemna alt sut de
pfunzi.
Master Lionel se gndi un moment.
E mai mult dect pot avea. Dar vei avea 150 de pfunzi n bani i restul
n bijuterii. Nu vei fi n pierdere, i promit. i cnd te vei rentoarce, s m
ntiinezi c s-a fcut. Mai vorbim noi.
Astfel, nvoiala se fcu. i cnd Lionel ncepu s discute condiiile rpirii,
vzu c se aliase cu un om care-l nelegea perfect. Tot ajutorul pe care-l
ceru cpitanul lui Lionel, fu acela de a-i atrage fratele ntr-un loc mai
apropiat de ap. Aici, Leigh l-ar fi ateptat cu vasul i oamenii si, care vor
face restul. Fulgertor, Lionel gsi locul potrivit. Se ntoarse i indic peste
ap la Trefusis Point i Godolphin Court, care era scldat n lumina lunii,
acum.
Colo, la Trefusis Point, n umbra lui Godolphin Court. Mine sear la
ora opt, cnd nu va fi lun. Voi purta de grij s fie acolo. Dar pe viaa ta, nu
pierde ocazia!
ncrede-te n mine, spuse master Leigh. i banii?
Cnd l vei avea n siguran la bord, vina la mine la Penarrow
rspunse Lionel, artnd c totui nu avea prea mare ncredere n master
Leigh
Cpitanul fu satisfcut. Cci l avea n mn acum pe Lionel. Cu aceasta se
desprir. Lionel nclec i se deprt, n timp ce master Leigh i duse
minile la gur i strig ceva pe vas. n timp ce atepta ca vasul s se
apropie, un zmbet iret trecu pe faa aspr a aventurierului. Dac master
Lionel l-ar fi vzut, s-ar fi ntrebat poate, dac era oare prudent s fac
asemenea nvoieli cu un punga, care e credincios doar att timp ct poate
profita. i n aceast afacere, master Leigh vzu putina de a mpreuna
credina cu profitul i gndindu-se la aceasta, gsi c are de ce s fie vesel.

CAPITOLUL VII
RPIT
n ziua urmtoare master Lionel lipsi toat ziua, sub pretextul unor
cumprturi la Truro. Era pe la 7 jumtate, cnd se rentoarse i intrnd, l
ntlni pe sir Oliver n hol.
Am un mesaj pentru tine de la Godolphin Court, vesti el i vzu faa
fratelui su mbujorndu-se. Un biat m-a oprit la poart i mi-a cerut s-i
spun c Rosamund dorete s-i vorbeasc.
Inima lui sir Oliver se opri aproape, apoi ncepu s-i bat cu putere. l
chemase! Se muiase n as primea ei! Consimise s-l primeasc!
Fii binecuvntat pentru aceste veti, rspunse el tulburat. Plec imediat,
i se deprt.
Att de mare era graba sa, nct uit s ia i acel document care-l putea
dezvinovi. Master Lionel nu scoase o vorb, n timp ce fratele su fugi. Se
trase n umbr. Era alb ca varul i simea c va leina. Dup ce ua se nchise,
i reveni. Ar fi dorit s-l urmeze pe sir Oliver. Contiina i spunea c nu
poate lsa s se ntmple acel lucru. Dar teama i amuea acest glas. Dac nu
lsa s se ntmple ce era hotrt, putea plti aceasta cu viaa. Se ntoarse i
intr n sufragerie, cu picioarele tremurnde. Gsi masa pregtit, ca n
seara aceea, cnd venise rnit i Oliver l ngrijise. Nu se apropie de mas. Se
ndrept spre cmin i ntinse minile spre dogoarea focului. i era frig i
nu-i putea stpni tremuratul. Dinii i clnneau. Nicholas veni s ntrebe
dac trebuie s serveasc masa. El rspunse distrat c n ciuda orei trzii, va
atepta ntoarcerea lui sir Oliver.
Sir Oliver a ieit? ntreb servitorul mirat.
A plecat chiar acum. Nu tiu unde, rspunse Lionel. Dar, deoarece nu a
luat masa, nu cred s ntrzie.
Dup aceasta concedie servitorul i rmase tulburat de gndurile pe care
nu le putea alunga. Nu se gndea dect la afeciunea neprecupeit, pe care
sir Oliver i-o artase. n aceast afacere a lui Godolphin oare ce nu fcuse
dnsul, pentru a-l ascunde? Din dragostea pe care i-o artase, Lionel ncepu
s cread cum c nici n cel mai mare pericol sir Oliver nu l-ar fi trdat. i
apoi i reveni nenorocita aceea de team, care fcuse din el un la,
reamintindu-i c totui nu se putea bizui sigur, pe aceasta, c poate la
ncercarea suprem sir Oliver s nu fi putut rezista i atunci ar fi fost

ntr-adevr pierdut. Judecata unui om despre ceilali se bazeaz pe


cunoaterea lui nsui, i Lionel, netiindu-se n stare de a face vreun
sacrificiu pentru Oliver, nu putea crede c acesta ar fi putut strui n acest
sacrificiu, pn la capt. i reaminti vorbele spuse de Oliver, chiar n acea
odaie, cu dou seri n urm, i socoti c nu puteau avea dect un singur
neles. Apoi i ddu seama c se amgete singur, pentru a-i potoli
remucrile. i lu capul ntre mini, gemnd. Era un nelegiuit, un la cu
inima neagr! Veni un moment, cnd se ridic ovitor n aceast a 11-a or,
pentru a merge dup fratele su i a-l salva de la pericolul ce-l atepta n
noapte. Dar iari hotrrea i fu mpietrit de acea team egoist. Se
reaez, i gndurile sale se mai limpezir. i ddu seama c remucrile
sale aveau i un oarecare ctig, cci Oliver nemaifiind, el va intra n toate
drepturile acestuia. Orologiul de pe cmin btu ora opt. Lionel tresri la
auzul acestui zgomot. Fapta se comitea acum. O vzu n minte, fratele su
alergnd ctre Godolphin Court i apoi forme ntunecate ivindu-se din
ntunericul nconjurtor, copleindu-l n tcere, l vzu luptndu-se un
moment, apoi legat de mini i de picioare, cu un clu n gur, transportat
ctre rm, la vaporul care atepta. Alt jumtate de or trecu. Lucrul ora
terminat acum i aceast asigurare pru s-l liniteasc acum. Apoi veni din
nou Nicholas, temndu-se s nu se fi ntmplat ceva stpnului su.
Ce i s-ar putea ntmpla? ntreb Lionel tulburat.
Nu tiu ce, ntr-adevr, rspunse servitorul. Dar sir Oliver are destui
dumani i nu e prudent din partea lui s ias pe ntuneric.
Master Lionel respinse ideea, apoi spuse c nu va mai atepta. Nicholas i
aduse masa i-l prsi din nou, ducndu-se la u. O deschise i cercet
ntunericul. Se duse la grajd i se convinse c sir Oliver nu plecase clare.
ntre timp, Lionel trebuia s se prefac c mnnc, dei nghiea numai
noduri. Apoi se prefcu nelinitit i veni s-l caute pe Nicholas. Astfel i
petrecu noaptea ntreag, ateptnd rentoarcerea aceluia despre care
Lionel tia c nu se va mai ntoarce niciodat. n zori trezir servitorii i-i
trimiser n inut, spre a-l cuta i a vesti dispariia lui sir Oliver. Lionel
nsui cltori la Arwenack, spre a ntreba disperat pe sir John, dac nu tie
ceva despre aceast ntmplare. Sir John se art mirat, dar jur c nu-l
vzuse pe Oliver, de mult timp. El fu gentil cu Lionel, pe care-l plcea, ca
toat lumea de altfel. Tnrul era att de deosebit de fratele su, nct
calitile ce le avea preau i mai strlucitoare n acest contrast.
Mrturisesc c era natural s vii la mine, spuse sir John. Dar ai
cuvntul meu c nu tiu nimic de el.

N-am obiceiul s m scap de dumani, pe ntuneric.


Desigur, sir John, nu m-am gndit la aa ceva. Rspunse Lionel.
Iart-m, c am putut veni, spre a te ntreba aa ceva. Pune-o pe socoteala
nervilor mei zdruncinai. N-am mai fost acelai om, n aceste ultime luni, de
cnd cu ntmplarea de la Godolphin M-a tulburat. E o povar grea s ti c
propriul tu frate dei mulumesc lui Dumnezeu c mi-e frate vitreg e
vinovat de o asemenea crim.
Cum? strig uimit Killigrew. Dumneata spui asta? i dumneata crezi?
Master Lionel l privi zpcit, o privire pe care sir John o nelese greit n
favoarea tnrului. i din acest moment se nscu ntre aceti doi oameni o
prietenie mrit de mila lui sir John Killigrew pentru acest tnr blnd i
cinstit, care fusese oropsit cu un asemenea frate ticlos.
neleg, neleg, spuse el. tii c ateptm zilnic un ordin de la regin
ctre judectorii si, care s-i sileasc s deschid aciunea pe care au
refuzat-o, mpotriva fratelui mpotriva lui sir Oliver. Rmase gnditor.
Crezi c sir Oliver tie asta?
Instantaneu, Lionel ghici ce era n mintea celuilalt.
tie, rspunse el. Eu nsumi l-am prevenit. Dar de ce ntrebi?
Oare nu ne ajut asta s nelegem i s explicm dispariia lui sir
Oliver? Desigur c tiind aceasta, ar fi un nebun, dac ar rmne aici, cci
fr nicio ndoial va fi spnzurat.
Sfinte Dumnezeule, strig Lionel, minunndu-se. Crezi crezi c a
fugit, atunci?
Sir John ridic din umeri.
Ce altceva a putea crede?
Lionel cltin capul.
Ce altceva, ntr-adevr? spuse el i plec ca un om copleit, aa cum i
era de altfel. Nu se gndise niciodat la aceast idee care trebuia s urmeze
faptei sale, pentru a o explica i a nu mai lsa niciun fel de ndoial.
Se ntoarse la Penarrow i spuse rstit lui Nicholas ceea ce bnuia sir
John, i de ceea ce el nsui se temea s nu fie cauza dispariiei lui sir Oliver.
Servitorul, ns, nu era aa de uor de convins.
Crezi c a fcut asta? strig Nicholas, cu o voce dojenitoare.
S m ierte Dumnezeu, dar ce pot crede acum, dup fuga sa?
Nicholas i strnse buzele i puse dou degete pe braul tnrului.
N-a fugit, master Lionel, spuse el cu hotrre. Nu e un la. Sir Oliver nu
se teme de niciun om, sau diavol i, dac l-ar fi ucis pe master Godolphin, nu
ar fi tgduit. Nu-l crede pe sir John. ntotdeauna l-a urt.

Dar n tot inutul, singur servitorul era de prerea aceasta. Dac mai
exista vreo ndoial asupra vinoviei lui sir Oliver, acum se spulberase la
fuga sa, naintea ordinelor ateptate de la regin.
Trziu, n ziua aceea, veni la Penarrow cpitanul Jasper Leigh, ntrebnd
de sir Oliver. Nicholas l anun lui master Lionel, care-l primi imediat. Micul
i ndesatul marinar se rostogoli pe picioarele sale scurte n camer, i cnd
rmaser singuri, vorbi.
E legat n siguran la bord, vesti el. Treaba s-a fcut ct ai spune pete.
Repede i n linite.
De ce ai ntrebat de el? spuse Lionel.
De ce? se chior! Jasper. Afacerile mele erau cu el. A fost vorba de un
voiaj pe care s-l fac cu mine. Am aflat la Smithick. Asta nu va da de bnuit.
El i frec nasul. Ar fi fost imprudent s ntreb de dumneata sir. ti pentru
ce am venit.
Lionel i plti preul convenit i-l concedie, dup ce primi asigurarea c
RNDUNICA va porni la apropiatul reflux.
Cnd se afl c sir Oliver fusese n tratative, cu Jasper Leigh, pentru o
cltorie pe mare, chiar si Nicholas ncepu s se ndoiasc. Treptat, Lionel i
recpt linitea, pe msur cu zilele treceau. Ce se fcuse, se fcuse i nu se
mai putea ndrepta. Nu tia ct l ajutase soarta, cum de obicei i ajut pe
ticloi. Ordinul regal veni la o sptmn dup aceea i master Baine era
chemat la Londra pentru a da socoteal de refuzul su pentru a deschide
aciunea. Dac sir Andrew Folck ar fi supravieuit rcelii care l omorse cu o
lun nainte, judectorul Baine ar fi putut nltura uor nvinuirea ce i se
aducea. Dar aa, cnd declar c fcuse examinarea la care sir Oliver se
supusese voluntar, cuvntul su singur nu aduse nici cea mai uoar
convingere. Nici-un moment nu se bnuia c ar fi fost altceva, dect
subterfugiul unui om, care nu-i fcuse datoria i care cuta acum s se
salveze de la urmrire. i faptul c citase ca martor pe un om, acum mort,
ntri opinia judectorilor si. Fu destituit din slujb i astfel afacerea se
termin, pn la descoperirea vreunei urme a disprutului sir Oliver.
Pentru Lionel, o nou existen ncepu din ziua aceea. Privit ca un om
care sufer pentru greeala fratelui su, tot inutul se hotr s-l ajute, s-i
poarte povara. Aceast pornire de simpatie era condus de sir John i deveni
att de puternic, nct Lionel fu aproape ncredinat c nu e dect ceea ce
merita, uitnd dumnia de dinainte a oamenilor, pentru neamul detractat
al Tressilianilor.

CAPITOLUL VIII
SPANIOLUL
RNDUNICA, trecnd printr-o furtun n golful Biscaiei o furtun pe
care o trecuse foarte bine nconjur capul Finister i astfel intr ntr-un loc
mai linitit, pe o mare azurie. Era ca o trecere brusc, de la iarn la var, i
corabia alerga acum uor, zguduit de briza plcut a mrii. Intenia lui
master Leigh n-ar fi fost s se ndeprteze att de mult, pn ce nu s-ar fi
neles cu prizonierul su. Dar vntul fusese mai tare dect inteniile sale i
fusese mnat de furia lui, n spre sud. Astfel se ntmpl i asta n
avantajul lui Lionel, dup cum vom vedea c marinarul, nainte de a putea
vorbi cu sir Oliver, fu forat s atepte, pn ce atingeau coasta Portugaliei,
adic linia ei, cci coasta Portugaliei nu era prea sigur pe atunci, pentru
marinarii englezi.
n mica cabin de la pupa vasului, cpitanul sttea la o mas murdar, pe
care o lamp se balansa, dup legnrile vasului. Fuma o pip, al crei fum
mbcsea aerul micii ncperi i lng cotul su era o sticl cu rachiu.
Aici fu introdus sir Oliver, cu minile legate la spate. Era murdar i
nengrijit, cu barba crescut de o sptmn pe obrazul su. mbrcmintea
i era nc n dezordine, dup lupta pe care o susinuse, cnd fusese rpit, i
pe care nu i-o schimbase de atunci. Deoarece nlimea sa l mpiedica s
stea drept n cabina scund, i fu adus un scunel, de ctre unul din piraii
care alctuiau echipajul lui Leigh. Se aez tcut i privi la cpitan. Master
Leigh fu oarecum ncurcat de acest calm, cnd el se atepta la o ieire
violent. Concedie pe cei doi marinari, care l aduseser, i, dup ce ieir,
nchiznd ua cabinei, se adres prizonierului.
Sir Oliver, spuse el, mngindu-i barba sa roie, s-a abuzat de
dumneata.
Soarele ptrunse prin una din ferestrele cabinei cznd pe faa lipsit de
expresie a lui sir Oliver.
Nu era nevoie, tlharule, s m aduci pn aici, ca s-mi spui asta,
rspunse el.
Desigur, spuse master Leigh. Dar mai am ceva de adugat. Crezi c
i-am fcut un ru? Greeti. Prin mine, vei cunoate prietenii adevrai i
dumanii ascuni. De acum nainte vei ti n cine s te ncrezi i n cine nu.

Sir Oliver pru c i iese puin din nepsarea lui, n ciuda voinei sale,
strnit de neruinarea banditului. Zmbi ironic.
Vei sfri prin a-mi spune c-i sunt obligat, zise el.
Vei sfri prin a-mi spune asta singur, l asigur cpitanul. tii ce mi s-a
cerut s fac cu dumneata?
Crede-m, nu tiu i nici nu-mi pas, fu rspunsul surprinztor. Dac
vrei s-mi spui, numai pentru a m distra, i cer atunci s nu te oboseti.
Nu era un rspuns care s-i fi ajutat cpitanului. Pufi din pip o clip.
Mi s-a cerut, continu el, s te duc pe coasta Africii i s te vnd
berberilor. Ca s te pot servi, m-am fcut c primesc.
Pentru Dumnezeu, strig sir Oliver. i duci jocul prea departe.
Vremea a fost mpotriva mea. Nu aveam intenia s vin att de departe,
nspre sud, cu dumneata. Dar am fost dui de furtun. Aceasta a trecut i,
dac mi promii c nu vei face nimic mpotriva mea i c mi vei rsplti
pierderea pe care am suferit-o, prin drumul acesta, care nu era n planurile
mele, te voi readuce acas, n siguran, cel mult ntr-o sptmn.
Sir Oliver l privi i zmbi fioros.
Ce fel de tlhar eti, c nu poi fi credincios nimnui? strig el. nti iei
bani, ca s m ndeprtezi i apoi mi ceri s-i pltesc, pentru a m readuce
napoi.
M judeci greit, zu! Pot fi credincios oamenilor cinstii i trebuie s-o
tii, sir Oliver. Dar cine e credincios unui ticlos, e un nebun i eu nu sunt,
dup cum tii. Am fcut acest lucru, pentru ca s cunoti un ticlos i s-l
pedepseti, precum i pentru a trage un mic profit de pe urma vasului
acesta. Sunt cinstit cu dumneata, sir Oliver. Am primit dou sute de pfunzi,
n bani i bijuterii de la fratele dumitale. D-mi la fel i
Acum, calmul lui sir Oliver dispru. Czu de pe el ca o hain i privi
mnios nainte.
Ce-ai spus? strig el ascuit.
Cpitanul privi la el, uitnd de pip.
Am spus c, dac mi vei plti aceeai sum, pe care mi-a dat-o fratele
dumitale, pentru a te ndeprta
Fratele meu! url cavalerul. Ai spus, fratele meu?
Exact.
Master Lionel? ntreb totui cellalt.
Ce alt frate mai ai? rspunse Leigh.
Urm o pauz i sir Oliver privi n gol, cu capul ghemuit ntre umeri.

Las-m s pricep, spuse el n sfrit. Spui c fratele meu, Lionel, i-a


pltit pentru a m ndeprta, cu alte cuvinte, c prezena mea aici se
datoreaz lui?
Pe cine altul ai bnuit? Sau crezi c am fcut-o pentru propria mea
plcere?
Rspunde-mi! ceru sir Oliver, scuturndu-i legturile.
i-am rspuns mai mult dect odat, pn acum. i totui i voi mai
spune odat, cci vd c nelegi greu c mi-au fost pltii dou sute de
pfunzi de ctre master Lionel Tressilian, pentru a te duce n Berberia i a te
vinde ca sclav. E clar?
Tot att de clar, pe ct e de fals. Mini, cine!
Uurel, uurel, murmur master Leigh.
i spun c mini!
Master Leigh l privi un moment, apoi spuse:
i voi dovedi, spuse el n sfrit, i, fr alt vorb, se ridic i se
ndrept spre o cutie prins de peretele cabinei. O deschise i scoase din ea a
caset. Bg mna nuntru i o scoase plin cu bijuterii. Le arunc sub nasul
lui sir Oliver. Cred, spuse el, c le recunoti. Mi-au fost date, pentru a mplini
suma care-i lipsea fratelui dumitale. Privete-le!
Sir Oliver recunoscu un inel i o perl frumoas de cercel, care fuseser
ale fratelui su. Recunoscu un medalion pe care el nsui i-l druise lui
Lionel, cu doi ani n urm, i aa, una dup alta, recunoscu fiecare bijuterie,
din faa sa. Capul i czu n piept i sttu astfel, ca un om trsnit.
Dumnezeule, gemu el n sfrit. Cine deci mi-a mai rmas? i Lionel, de
asemenea! i Lionel! Un fior i strbtu trupul. Sunt blestemat, spuse el.
Fr o asemenea dovad, n-ar fi crezut niciodat. Din momentul n care
fusese atacat la porile lui Godolphin Court, el crezuse c fapta se datorete
lui Rosamund, care, convins de vinovia lui, voise s-l pedepseasc n
chipul acesta. Crezuse c mesajul adus de Lionel, fusese o curs a
Rosamundei. Convingerea aceasta fusese ferm ntr-nsul i-l redusese la o
indiferen a sorii sale, odat ce nu mai avea nimic de sperat. i totui nu
fusese att de amar, ca aceast destinuire. La urma urmei, ea ar fi fost
poate ndreptit s fac un asemenea lucru. Dar Lionel ce scuze avea? Ce
motive puteau s-l determine la o asemenea aciune, afar de egoismul
monstruos, care l va fi fcut s se lepede pentru totdeauna, de vina ce apsa
asupra lui, aruncnd-o pe umerii acelui care-i fusese frate, printe i totul
pentru el?

Se cutremur de oroare. Era de necrezut i totui nu mai putea fi nici-o


ndoial. Pentru toat dragostea i sacrificiile fcute, asta era rsplata lui
Lionel? Chiar dac toat lumea ar fi fost mpotriva lui, l avea pe Lionel n
care s se ncread iar acum Singurtatea l coplei. Apoi, ncet, necazul
lui se prefcea n mnie. i trase capul napoi i ochii si injectai de snge
se aintir asupra cpitanului Leigh, care sttea pe cutia din care scosese
caseta, observndu-l i ateptnd s-i revin in fire.
Master Leigh, spuse el. Ce pre vrei, pentru a m readuce n Anglia?
Cred, sir Oliver, rspunse cpitanul, c preul pe care l-am primit,
pentru a te ndeprta, va fi acceptabil.
Vei avea suma dubl, n momentul cnd m vei lsa napoi, la Trefusis
Point, fu rspunsul prompt.
Ochii cpitanului scprar de lcomie. Dar era un consimmnt prea
neateptat. n dosul lui se ascundea ceva, sau nu mai cunotea el oamenii.
Ce planuri ai, se zbori el.
Planuri? Cu tine? Sir Oliver rse. Pentru Dumnezeu, te preuieti prea
mult, ticlosule, dac tu crezi c n mintea mea e loc pentru vreun gnd,
despre tine.
Era adevrat. Att de mare era mnia sa mpotriva lui Lionel, nct nu se
putea gndi la altceva.
mi dai cuvntul c te vei ine de promisiune?
Cuvntul meu? Pshaw, omule! Mi l-am dat de acum. i jur c i va fi
pltit suma pe care am numit-o, n momentul cnd m vei lsa pe rmul
Angliei. E destul? Atunci, desf-mi legturile i s terminm cu aceast
situaie.
Bine, m bucur c pot face o nvoial cu un om att de sensibil! tii
bine c ceea ce am fcut, n-am fcut-o din rutate i c de vin e acela care
m-a pus la cale. Eu am fost doar un instrument.
Admit doar c eti un instrument, un instrument aurit, dar nimic mai
mult. Taie-mi legturile, pentru numele lui Dumnezeu.
Cpitanul i scoase briceagul, veni lng sir Oliver i-i tie legturile,
Fr un cuvnt. Sir Oliver se ridic att de brusc, nct se izbi cu capul de
tavanul scund al cabinei i se aez din nou. n acest moment, veni de
asemenea un strigt care atrase pe cpitan la ua cabinei. O deschise, lsnd
soarele s ptrund nuntru. Iei pe punte i sir Oliver l urm.
Pe punte, mai muli oameni stteau rezemai de parapet, privind zarea.
Pe catarg i frnghii ali marinari stteau de asemenea privind peste ap.
Erau n apropiere de capul Roca i, cnd cpitanul Leigh vzu cu ct se

apropiase vasul de coast, de cnd el prsise crma, njur grozav pe


crmaci, care sttea agat de roat.
n deprtare, la stnga vasului, n linie cu gurile Tagusului, de unde ieise
i unde fr ndoial c ateptase s-i pice aa ceva venea o mare corabie
cu catarge uriae i cu toate pnzele ridicate, fluturnd n btaia vntului.
RNDUNICA cu toate pnzele ridicate, ca i cea de la mizen, nu avea nicio
cincime din viteza spaniolului, cci corabia era fr ndoial spaniol,
judecnd dup locul de unde ieise.
La pnze! rcni cpitanul i se ag de roata crmei, prvlind ct colo
pe crmaci, cu un ghiont.
Dumneata singur mi-ai spus s in direcia drept nainte, protest
omul.
Idiotule! url cpitanul. i-am spus s mergi paralel cu coasta. Dac e
vreo limb de pmnt ieit n afar, vrei s ii drept, pn ce eum pe ea?
El prinse roata cu minile sale puternice i ntoarse corabia, n direcia
vntului. Apoi pred din nou roata crmaciului.
ine-o aa! comand el i ddu ordine, ateptnd s le vad executate.
Oamenii se urcar pe catarge, pentru a ntinde pnzele, n timp ce alii
fcur acelai lucru, cu catargul de la mezin. Curnd zburau deasupra apei,
cu toate pnzele ntinse, ndreptndu-se spre larg. De pe covert, sir Oliver
observa pe spaniol. El vzu c vasul a fcut un ocol, pentru a le iei nainte i
dei aceast manevr scdea din puterea vntului, totui echipat aa cum
era, cu de dou ori attea pnze ca a lor, i putea ajunge foarte repede.
Cpitanul veni i el pe covert, observnd apropierea celuilalt vas i
blestemndu-se pentru neatenia care-l adusese n aceast curs i
blestemnd i mai mult nc pe crmaci. Sir Oliver observase ntre timp
armamentul RNDUNICII, att ct era vizibil, i observnd c aproape
lipsete, se adres cpitanului, cu indiferen, ca i cum ar fi fost un
spectator pasiv.
Sunt eu omul care s fug din calea unui spaniol, dac a fi bine echipat?
Aa ns nu pot face nimic, dect s ncerc s m ndeprtez, rcni Leigh.
Sir Oliver nelese i rmase tcut. El observ pe ofierul secund al
vasului, mprind oamenilor cteva puti. Apoi, tunarul, un om masiv,
despuiat pn la bru, cu capul nfurat ntr-o basma roie, se post la
tunul de aram, aezat la marginea punii, urmat de vreo civa oameni.
Leigh chem pe ofier, i trimise pe crmaci la pup, unde alt tun era gata s
intre n aciune. Urm apoi o curs de ntrecere, spaniolul ctignd mereu
teren, n timp ce rmul abia se mai vedea ca o linie subire. Deodat dinspre

spaniol izbucni o trmb de fum alb, bubuitura unui tun se auzi i ghiuleaua
sfie o pnz a RNDUNICII. Tunarul sttea gata s rspund, cnd ar fi
primit ordin. De pe cellalt vas porni iari o lovitur de tun.
Are un tir mai lung dect alte multe corbii, mormi Leigh. N-o putem
ajunge nc cu tirul nostru.
n timp ce vorbea, o a treia detuntur rsun i unul din catargele ce se
cltinau n btaia vntului se frnse n dou, cu un zgomot amenintor i
czu, prinznd sub greutatea sa civa oameni, pe punte. Se prea c btlia
ncepuse. Totui, cpitanul Leigh nu se grbi.
Fii gata! rcni el ctre tunarul care att atepta.
Prin cderea catargului, mersul se ncetinise i mai mult i spaniolul se
apropia cu repeziciune, acum. n sfrit cpitanul socoti c e destul de
aproape i porunci focul. RNDUNICA trase prima i ultima ghiulea, n acea
lupt. Dup ce fumul se mprtie, sir Oliver vzu c focul i greise inta.
Master Leigh i blestema tunarul, pentru c ochise prea sus. Apoi ordon
tunului de la pup foc. Dar n timp ce cpitanul ddu acest ordin, din flancul
spaniolului izbucnir numeroi nori de fum i RNDUNICA, literalmente
ciuruit, se aplec pe o parte. n mai puin de trei minute, RNDUNICA se
scufund, acoperind suprafaa apei cu sfrmturi. Satisfcut de ceea ce
fcuse, spaniolul se nvrtea la locul nenorocirii, nzuind s vad ce sclavi
poate culege pentru galerele Majestii Sale Catolice din Mediteran. Astfel,
soarta dorit lui sir Oliver, de Lionel, se mplinea, i era mprit de ctre
Master Leigh nsui, cu toate c aceasta nu fusese n inteniile laului.

Partea a doua

SAKR-EL-BAHR

CAPITOLUL I
CAPTIVUL
Sakr-el-Bahr, vulturul mrii, urgia Mediteranei i teroarea Spaniei
Catolice, sttea culcat pe una din nlimile capului Sparta. Deasupra lui, pe
creasta muntelui, se ntindea linia verde-nchis a pdurilor de portocali de
Araish, reputata grdin a Hesperidelor din vechime, unde crescuser
merele de aur La o mil deprtare spre est, se zrea silueta unei aezri
arabe rnduite pe pmntul fertil, care se ntindea pn departe ct puteai
zri cu ochiul, spre Ceuta. Din albastrul cerului se auzeau trilurile vesele ale
unei ciocrlii. Sakr-el-Bahr sttea culcat pe o manta din pr de cmil, chiar
pe marginea crestei unde se urcase. De fiecare parte a lui, sttea cte un
negru uria. Trupurile lor negre preau sculptate parca din abanos. Ei
mnuiau nite evantaie, fcute din frunze galbene de curmal, cci aveau
datoria s rcoreasc aerul, pentru stpnul lor i s ndeprteze mutele.
Sakr-el-Bahr era un om n floarea vrstei, cu un corp herculean i membre
de o mrime uria. Nasul su ncovoiat niel, se termina ntr-o barb neagr
stufoas, care ieea i mai mult n relief, din cauza albeei turbanului, care i
nconjura fruntea. Peste cmaa sa alb, purta o tunic lung, verde, de
mtase fin, mpodobit cu arabescuri de aur. O pereche de pantaloni scuri
i ajungeau pn la genunchi. Gleznele sale musculoase erau goale, iar
picioarele i erau strnse ntr-o pereche de sandale musulmane din piele
roie. Nu avea alte arme, dect pumnalul ncrustat cu diamante pe mner,
vrt ntr-o teac, la cingtoarea sa de piele.
La civa metri, n stnga sa, sttea alt figur cu coatele pe pmnt, cu
palmele fcute umbrar deasupra ochilor, privind spre mare. Acesta era de
asemenea un om puternic i, cnd se mic, o raz luci pe armura cu care era
mbrcat i pe casca-i de oel, peste care i nfurase turbanul su verde.
Lng el sttea un enorm iatagan, ntr-o teac de piele, ngreunat cu
ornamente de oel. Faa sa era frumoas i mai puin brboas, ca aceea a
tovarului su, iar dosul minilor sale lungi i fine, erau armii.
Sakr-el-Bahr nu-i ddea atenie. Stnd acolo, el privea n josul coastei
acoperit cu stejari i porni de plut. Ici i colo, pe vreo stnc, se zreau
epii mici i verzi ai vreunui cactus. Sub el, pe lng peterile lui Hercule, era
un golf mare, ale crui maluri, erau colorate n tot felul de culori. Ceva mai
ncolo, n dosul unui grup de stnci ce rsreau din ap, dou galere enorme,

fiecare cu cte 50 de lopei i un galion mai mic, cu numai 30 de lopei, se


legnau uor pe ap, marile lopei galbene stnd aproape orizontal pe
laturile fiecrui vas, ca aripile unor psri gigantice. C se ascundeau sau
stteau la pnd, asta era limpede. Deasupra lor roia o ceat zgomotoas de
pescrui.
Sakr-el-Bahr privea spre mare, de-a lungul strmtorilor, ctre Tarifa i
deprtata linie a coastei europene, abia vizibil, prin cerul limpede al zilei.
Dar privirea sa nu era preocupat de acel orizont ndeprtat. Ea nu mergea
mai departe de un vas alb cu pnze, care plutea uor prin strmtori, cam la
patru mile deprtare. Un vnt uor sufla dinspre est i fiecare pnz a
corbiei era ntins. Se apropia i, fr ndoial, cpitanul ei se ferea, pe ct
posibil, de rmul african, spre a nu fi vzut de acei pirai teribili, care-l
bntuiau i care atacau fiecare corabie cretin, ce se aventura n apele lor.
Sakr-el-Bahr privea spre mare, de-a lungul strmtorii. Nu putea fi bnuit
prezena galerelor sale, ct de linitit trebuia s par coasta Africii, vzut
prin ocheanul cpitanului acelui vas. i acolo, din nlimea unde se afla, ca
vulturul al crui nume l primise el observa marele vas alb i atepta,
pn ce va veni la o distan mai potrivit. O limb de pmnt n spre est
silea corabia s o ocoleasc, apropiindu-se astfel cu circa o mil de rm.
Ochii observatorilor ateptau clipa cnd corabia va ocoli aceast limb,
netiutoare de pericolul ce o amenina acolo. Nu mai era dect o jumtate de
mil ntre ea i acel cap.
Corsarul mbrcat n armur i lovi clciele n aer, cu veselie, i se
ntoarse ctre linititul Sakr-el-Bahr.
Vine! Vine! strig el, ntr-un jargon franuzesc, acea limb francez,
care se vorbea pe litoralul Africii.
Dac Allah va voi, fu rspunsul laconic.
O tcere ncordat czu ntre ei, n timp ce vasul se apropia. Sakr-el-Bahr
i umbri ochii, ncordndu-i privirea asupra stindardului de la pupa
vasului. El putu observa nu numai culorile rou i galben, ci i emblema cu
leul.
Un vas spaniol, Biskaine, murmur el ctre tovarul su. Ei, bine,
ludat fie Allah!
n timp ce vorbea, vasul ajunse acolo i ncepu s nconjoare capul, fr
ndoial cutnd s se ndeprteze nspre sud, mnat de vntul prielnic.
Acuma! strig Biskaine Biskaine-el-Borak se numea pentru avntul
cu care lupta.
El tremura de nerbdare, ca un cine biciuit.

Nu nc, fu rspunsul linitit i reinut. Cu fiecare yard cu care se


apropie de coast, cu att e mai pierdut. E timp destul. D-mi de but,
Abiad, spuse el ctre unul din negrii, pe care, n ironie, l poreclise albul.
Sclavul se ntoarse, ddu la o parte un covor, descoperind o amfor de lut
rocat. Ddu la o parte frunza de palmier de pe gura ei i turn ap, ntr-o
cup. Sakr-el-Bahr bu ncetior, ochii si neprsind vasul, a crui micare
se deosebea acum foarte bine. Ei puteau vedea oamenii micndu-se pe
punte i observatorul agat de catarg. Nu mai era dect ia o jumtate de
mil distan, cnd deodat atacul ncepu. Sakr-el-Bahr se ridic n toat
nlimea sa i flutur o basma lung, verde. De pe una din galerele din dosul
stncilor rsun o trompet, ca rspuns la acest semnal. Fu urmat de
fluierturile ofierilor i, printr-o micare grabnic i regulat a lopeilor,
galerele se urnir din ascunztoarea lor. Pungile lungi ale galerelor erau
nesate cu corsari, ale cror arme strluceau n btaia soarelui. Pe prile
mai nalte ale fiecrei galere erau rnduii oameni cu arcuri i sgei. Piraii
forfoteau ca lcustele pe puni, n ateptarea luptei.
Repeziciunea atacului zpci pe spaniol. Se auzeau strigte dintr-acolo,
trompete i semnale, date de oamenii care alergau la posturile lor. n
zpceal, manevra lui de ndeprtare se opri i pierdu minute preioase. n
graba sa disperat, cpitanul ndrept vasul cu vntul n spate, ndjduind
c aa va avea cel mai bun prilej de a scpa din curs. Dar vntul era
nendestultor n acel loc, pentru ca ncercarea s izbuteasc. Galerele se
ndreptau cu toat viteza in direcia lui, cci lopeile mnuite de sclavii
mboldii cu lovituri de bici, de ctre paznici, bteau apa cu furie.
Sakr-el-Bahr, urmat de Biskaine i de negri, cobor de pe nlimea care-i
ajutase att de bine, ndreptndu-se spre galionul care fusese prsit de cele
dou galere corsare. Acesta l atepta la o deprtare de-o vsl de rm. n
timp ce el se apropia, lopeile fur rnduite orizontal, sprijinindu-se de rm.
El pi pe aceast punte improvizat, urmat de tovarii si. nclec
parapetul punii, intrnd n spaiul dintre dou lopei, fiecare mnuit de
ctre ase sclavi. Biskaine l urm, iar negrii fur ultimii. Erau nc peste
parapet, cnd Sakr-el-Bahr ddu ordinul de plecare. Pe locul liber dintre
vsle, un ofier i doi supraveghetori plesnir bicele din piele de hipopotam.
Vslele se micar i galionul porni, pentru a lua parte la lupt. Sakr-el-Bahr,
cu iataganul n mn, sttea n fruntea corsarilor dornici s poat lupta
contra soldailor cretini. Sclavii cretini de la vsle gemeau sub biciul
supraveghetorilor musulmani care-i duceau spre distrugerea frailor lor.
Acolo btlia ncepuse. Spaniolul avusese timp s trag doar o singur

ghiulea, cnd flancul i fu lovit de ciocul uneia din galere i o ploaie de sgei
se abtu asupra punii, din arcurile musulmanilor. Acetia erau i mai
ntrtai de faptul c luptau contra spaniolilor, care-i izgoniser din
Califatul Andaluziei. A doua galer atac din partea cealalt, semnnd
moartea pe puntea vasului spaniol. Fu o lupt scurt i drz. Spaniolii
zpcii de la nceput, luai prin surprindere, nu putur s se apere. Fcur
totui, tot ce se putea face. Opuseser o rezisten frumoas nvlitorilor
nverunai. Corsarii luptar cu un dispre de moarte puin obinuit, dornici
s nving sau s moar pentru Allah i Profetul su. mpinser napoi pe
castilienii copleii de numrul covritor al celor care atacau.
Cnd galionul lui Sakr-el-Bahr interveni, lupta era pe sfrite i unul din
corsarii si pusese mna pe stindardul spaniol, mpreun cu crucifixul de
sub el. Un rcnet sfie aerul: Alhamdollilah! Sakr-el-Bahr i croi drum
printre lupttori, cu arma, spre interiorul vasului. Corsarii se ddeau napoi,
fcndu-i loc i, n timp ce el nainta, ei i rcneau numele n delir i-l salutau
cu iataganele, aclamnd pe acel vultur al mrii, cum era poreclit cel mai
preios dintre servitorii Islamului. El nu luase parte la lupt. Fusese prea
uoar i el sosise prea trziu. Dar el fusese acela care pusese totul la cale,
autorul spiritual al acelei victorii, obinut n numele lui Allah. Punile erau
stropite cu snge i acoperite cu rnii i mori, pe care Musulmanii
ncepuser s-i arunce peste bord. Mori i rnii la un loc, toi erau cretini.
La ce s aib greuti cu ei?
ntr-un col erau nghesuii spaniolii supravieuitori, dezarmai i
nfricoai, o turm de oi speriate. Sakr-el-Bahr se opri locului, privindu-i cu
dumnie. Erau peste o sut, aventurieri care plecaser din Cadiz, n
sperana de a-i gsi norocul n Indii. Cltoria lor se terminase npraznic.
i cunoteau soarta, la vslele galerelor musulmane, sau n cel mai bun caz,
dui la Alger, sau la Tunis, spre a fi vndui ca sclavi. Privirea lui
Sakr-el-Bahr trecu peste ei, oprindu-se asupra cpitanului, care sttea n
faa lor, cu faa alb de mnie. Era mbrcat bogat, ntr-un negru castilian i
pe piept i atrna o cruce grea de aur. Sakr-el-Bahr l salut ceremonios.
Fortuna de guerra, senor capitan, spuse el ntr-o spaniol curgtoare.
Cum te numeti?
Sunt Don Paulo de Guzman, rspunse omul, ndreptndu-se i vorbind
cu mnie.
Aa! Un gentleman de familie! Bine fcut i puternic, dup cum vd. n
pia la Alger poi valora dou sute de taleri. Te poi rscumpra pentru
cinci sute.

Por las Entranas de Dios! jur Don Paulo, care ca toi spaniolii pioi,
ntrebuinau mereu jurminte.
Ce mai adug el n furia sa nu se tie, deoarece Sakr-el-Bahr ddu
porunc s fie luat de acolo.
Pentru lipsa ta de curtoazie, i ridic rscumprarea la o mie de taleri,
spuse el, apoi ctre soldai: Ducei-l! Lsai-l s se distreze, pn la sosirea
rscumprrii.
Spaniolul se ndeprt blestemnd. Cu ceilali Sakr-el-Bahr termin
repede. Le oferi putina de rscumprare, cui o putea plti, i acest
privilegiu fu acceptat doar de trei ini. Restul l ddu n grija lui Biskaine,
care era locotenentul su. Dar nainte de a face aceasta, chem pe unul din
ofierii vasului capturat i-i ceru s spun ci sclavi avea la bord. Afl c
erau doar doisprezece, ntrebuinai ca servitori trei evrei, apte
musulmani i doi eretici i fuseser nchii nuntrul vasului, cnd se ivise
pericolul. Din ordinul lui Sakr-el-Bahr fur adui sus. Musulmanii, vznd
cine erau nvingtorii i c deci sclavia lor se terminase, izbucnir n strigte
de bucurie i laude ctre Allah. Cei trei evrei, nite tineri mldioi, n haine
negre, care le veneau pn la genunchi, i tichii negre pe pru! lor cre
zmbir, spernd la ceva mai bun, de cnd czur n minile unor semeni
mai apropiai de ei, dect cretinii. Cei doi eretici czuser ntr-o total
apatie, tiind c soarta lor nu avea s se schimbe cu nimic. Unul din acetia,
era un om mic i ndesat, cu o fa roie i nite ochi albatri, ce strluceau
de sub nite sprncene care fuseser odat roii ca i prul i barba sa iar
acum ncruniser.
Din toi doisprezece, fu singurul care atrase atenia lui Sakr-el-Bahr. El
sttea sfidtor n faa corsarului. Astfel sttur cteva clipe, cercetndu-se
unul pe altul cu atenie, apoi deodat sclavului i scp o exclamaie de
surpriz.
Pentru Dumnezeu, spuse el n sfrit, n englezete, cu o nemrginit
uimire, apoi, relundu-i nfiarea sfidtoare de dinainte, vorbi cu un glas
cinic. Bun ziua, sir Oliver, spuse el. Sper c vei fi ncntat de a m spnzura
cu minile dumitale.
Allah e mare, spuse Sakr-el-Bahr, fr s se tulbure.

CAPITOLUL II
PROSCRISUL
Cum s-a ntmplat c Sakr-el-Bahr, Vulturul Mrii, piratul musulman,
urgia Mediteranei, teroarea cretinilor, i locotenentul lui Asad-el-Din, paa
Algerului, s fie unul i aceiai cu sir Oliver Tressilian, cavalerul de la
Penarrow, ocup un loc lung n cronicile lordului Henry Goade. Excelena Sa
ne dezvluie cteva amnunte despre uimitoarele ntmplri, care au dus la
aceast extraordinar transformare. El le-a hrzit dou volume, din cele 18
pe care le-a lsat. Cu toate acestea, totul poate fi redat i ntr-un singur
capitol.
Sir Oliver fu unul dintre oamenii salvai din mare, de ctre echipajul
vasului spaniol, care scufundase RNDUNICA, altul era Jasper Leigh,
cpitanul. Toi fur dui la Lisabona i aici naintai Curii Sfntului Cler.
Deoarece erau toi eretici, sau aproape toi, bineneles cu primul lucru ce-l
aveau de fcut fraii sfntului Dominic era s-i converteasc. Sir Oliver
nimeri la o familie care nu fusese niciodat renumit pentru asprimea ei, n
chestiunile religioase, i el desigur, c nu avea s ia foc, dac nsuindu-i
prerile altor oameni asupra unui viitor foarte ndoielnic, ar fi ajuns s scape
de rele. El primi cu nepsare botezul catolic. Ct despre Jasper Leigh, se
poate nchipui c elasticitatea contiinei cpitanului nu era mai mic dect
a lui sir Oliver, i c, desigur, nu era omul care s sufere pentru o credin.
Fr ndoial c ar fi fost mult bucurie la Casa Sfnt, la salvarea acestor
dou nefericite suflete din ghearele rului, care le atepta. Ca nite convertii
ai credinei, fur clduros primii, i lacrimi de mulumire fur vrsate peste
ei, de ctre sfinii lui Dumnezeu. Ei fuseser complet purificai de erezia lor,
fcndu-i penitena la Racio, n Lisabona, cu lumnri n mn i cte un
sanbenito pe umerii lor. Biserica le ddu binecuvntarea ei, sftuindu-i s
struiasc pe cile salvrii, pe care ea, cu atta buntate, i ndrumase. Acum
c ieiser de sub scutul bisericii, erau dai din nou pe mna autoritilor,
care trebuiau s-i pedepseasc pentru ofensa lor de pe mare. Nimic nu putea
fi dovedit, era adevrat. Dar Curtea era mulumit c lipsa ofensei era doar
rezultatul firesc al unui folos pe care l-ar fi cutat. Socotir c, fr ndoial,
odat cu folosul ar fi venit i ofensa. Aceast credin a lor era bazat pe
faptul c atunci cnd vasul spaniol trsese primul foc asupra RNDUNICII,

ca o somaie de a se opri, aceasta i urmase drumul. Astfel, cu obinuita


logic castilian, se dovedea reaua credin a cpitanului.
Pe de alt parte, cpitanul Leigh protest, cci fapta sa i fusese dictat de
nencrederea n spanioli i ferma sa credin c toi spaniolii sunt nite
pirai, de care fiecare marinar cinstit trebuie s se fereasc, dac este mai
puin narmat. Aprarea sa nu-i aduse nicio favoare din partea judectorilor
nguti la minte.
Sir Oliver arat, respectuos, c el nu era un membru al echipajului
RNDUNICII, ci un gentleman care se gsea la bord, mpotriva voinei sale,
fiind victima unei rpiri lae din partea cpitanului. Curtea i ascult cu
respect aprarea i-l ntreb de numele i rangul su. Fu neprevztor i
rspunse adevrat. Rezultatul fu foarte pilduitor pentru sir Oliver. i art
ct de sistematic se ineau arhivele Spaniei. Curtea prezent documente, n
stare s-i fac pe judectorii si s-i povesteasc acea parte a vieii sale
petrecut pe mri i chiar o mic ntmplare, pe care o uitase, dar pe care
acum i-o reaminti i care desigur nu avea s-i fac sentina mai uoar.
Nu fusese el la Barbados ntr-un an, i nu capturase acolo galionul Maria
de las Dolores? Ce fusese aceasta, dac nu un act de piraterie? Nu
scufundase el un vas spaniol, cu patru ani n urm n golful Funchal? Nu
fusese el cu acel pirat Hawkins, n afacerea de la San Juan de Ulloa? i aa
mai departe. ntrebrile curgeau asupra lui i-l copleeau. Aproape regret
c se obosise s primeasc convertirea i urmrile ei din minile frailor
sfntului Dominic. ncepea s-i par ru c i pierduse doar timpul i
scpase din focul clerical, pentru a fi atrnat n frnghia secular, ca o jertf
oferit zeilor rzbuntori ai Spaniei insultate. Att de departe ns nu
ajunse. Galerele din Mediterana aveau nevoie grabnic de oameni atunci i
numai acestei mprejurri i datorau vieile, sir Oliver, Jasper I.eigh i alii
din nenorocitul echipaj al RNDUNICII, dei e problematic dac vreunul
dintr-nii au gsit-o mai bun aceast mprejurare. nlnuii, doi cte doi,
picior de picior, desprindu-i o pereche scurt de ctue, fcur parte
dintr-un mare convoi, care era ndreptat de-a lungul Portugaliei, n Spania i
apoi spre Sud, ctre Cadiz. Ultima oar, cnd sir Oliver l mai vzu pe
cpitanul Leigh, fu n dimineaa cnd fur scoi din nchisoarea din
Lisabona. n acei drum, fiecare tia c cellalt trebuie s fie undeva, n acea
ceat nlnuit de sclavi; dar nu se mai ntlnir niciodat. n Cadiz, sir
Oliver petrecu o lun, ntr-un loc mare nchis de unde puteai vedea doar
cerul. Un loc al durerilor, al bolilor i al suferinelor pe care mintea omului
cu greu i le-ar nchipui, loc ale crui detalii curioii le pot cuta n cronicile

lordului Henry. Sunt prea revolttoare, pentru a fi redate aici. La sfritul


acelei luni, fu unul dintre cei alei de un ofier care comanda o galer, ce
avea s transporte pe Infant, la Neapole. Aceasta o datora constituiei sale
puternice, care rezistase cu bine contra tuturor bolilor ce le-ar fi putut
cpta n acel loc. Galera, pe care gentlemanul nostru fusese trecut, era un
vas cu lopei, fiecare mnuit de ctre apte oameni. Acetia erau aezai pe
un fel de scar care mergea paralel cu nclinarea vslei, ducnd de pe punte,
n mijlocul vasului. Locul lui sir Oliver era al doilea dinspre punte. Aici, gol
de tot, era nlnuit de banc i n acele lanuri rmase fr cea mai mic
ntrerupere, timp de ase luni ncheiate. ntre el i banca pe care sttea, nu
era dect o piele de oaie, moale, murdar. De la un capt la cellalt al bncii,
nu erau mai mult dect zece picioare, n lungime, n timp ce distana care o
separa de alt banc, nu era dect de patru picioare. n acest spaiu restrns
de zece picioare pe patru, sir Oliver i ceilali ase tovari de vsl, i
duceau mizerabila lor via, treji sau dormind, cci dormeau n lanuri, la
vsl, fr loc ndestultor, pe care s se poat ntinde. Acolo, sir Oliver se
ntri i se mpietri, n viaa aceea de moarte a sclavilor de galere. Dar
aceast prim cltorie ndeprtat, la Neapole, avea s rmn pentru
totdeauna cea mai teribil experien a vieii sale. Timp de ase sau opt ore;
fr de sfrit, i uneori chiar zece ore, mpingea necontenit vsla fr nicio
clip de rgaz. Cu un picior pe banca din fa i cellalt ncordat n jos,
mnuia vsla grea, lung de cincisprezece picioare, ndoindu-i spatele
napoi i atingnd pe urm umerii sclavilor dinaintea sa, cu ea, ridicndu-se
pentru a se lsa cu toat puterea peste ea pentru a o scoate din ap i cznd
napoi, cu zgomot de lanuri, pentru a rencepe din nou aceeai micare pn
ce ochii i se mpienjeneau, gura i se usca i n tot corpul nu simea dect
durere. Apoi venea durerosul bici al supraveghetorului, pentru a le ncorda
puterile i a le lsa o urm nsngerat, pe spatele gol. Astfel o ducea zi de zi,
acum ars i nfierbntat de nemilosul soare sudic, acum ngheat de vntul
rece al nopii, n timp ce i lua zisa odihn. Barba i prul, scldate n
ndueal, nu erau splate dect de ploile care erau rare n acel anotimp.
Pielea de oaie, de dedesubt, era plin de insecte, care i npdiser trupul. I
se ddeau de mncare doar civa biscuii mucegii i un blid de orez fiert,
iar ca butur ap sttut. Uneori, cnd era furtun, i sclavii trebuiau s
lupte mai mereu cu marea, li se ddea cte o bucic de pine muiat n vin,
spre a-i ntri. n acel voiaj bntui scorbutul i alte boli, printre loptari,
pentru a nu spune nimic de rnile cptate, n urma frecrii necontenite de
banc, lucru de altfel obinuit. Cu sclavul infectat de boal, sau cu acela care

ajungea la captul rezistenei, se termina repede. Bolnavii erau aruncai


peste bord, iar ceilali trntii ntr-un loc pe punte, biciuii i lsai acolo,
s-i revin. Dac nu-i reveneau, erau i ei aruncai peste bord. Cnd
stteau uneori n contra vntului i mirosul lor ajungea pn la pup, unde
sttea Infanta, erau silii s ntoarc galera, innd-o pe loc, spre a nu fi dus
napoi de vnt. Aproape un sfert din sclavi muri n prima sptmn. Dar
erau rezerve care umpleau locurile goale. Nimeni, afar de cei mai puternici,
nu putea ndura aceast munc ngrozitoare. Printre acetia era i sir Oliver
i tot la fel era i vecinul cel mai apropiat de banc, un maur tnr, puternic
i linitit, care-i primise soarta eu un stoicism ce deteptase admiraia lui
sir Oliver.
Zile ntregi nu schimbar o vorb, credina lor desprindu-i. Se crezur
dumani, n ciuda faptului c erau tovari de nenorocire. Dar ntr-o sear,
cnd un btrn evreu i pierdu cunotina i fu biciuit ca de obicei, sir
Oliver, vznd pe prelatul care nsoea pe Infant, privind cu ochi nemiloi
aceast mrvie, fu apucat de o asemenea ur, nct blestem cu voce tare
pe toi cretinii i n particular pe efii bisericii. El se ntoarse ctre tnrul
maur de lng el i i se adres n spaniol.
Iadul, spuse el, a fost desigur fcut pentru cretini, care de aceea caut
s fac unul i pe pmnt.
Din fericire, pentru el, zgomotul lopeilor, zngnitul lanurilor i
uierturile biciului ce cdea pe spatele btrnului evreu fur destul de tari,
pentru a-i acoperi vocea. Dar maurul l auzi i ochii si negri strlucir.
Un cuptor de apte ori nclzit i ateapt, o frate, rspunse el cu o
ncredere care prea s fie izvorul stoicismului su. Dar atunci tu nu eti un
cretin?
El vorbea n acel dialect de pe litoralul nord-african, acea limb franc,
care suna ca un dialect franuzesc, presrat cu vorbe arabe. Dar sir Oliver
nelese mai mult prin intuiie. El i rspunse din nou n spaniol, cci, dei
Maurul prea c n-o vorbete, era totui clar c o nelegea.
Am renunat din minutul acesta, rspunse el cu pasiune. Nu voi
recunoate o religie, n al crei nume sunt fcute astfel de fapte. Privete la
acel preot de colo! Vezi cu ct suprare i miroase batista parfumat,
deoarece sfintele sale nri i sunt atinse. E mirosul mizeriei noastre. i totui
i noi suntem fpturi de ale lui Dumnezeu, fcute dup chipul i asemnarea
lui. Ce tie el despre Dumnezeu? Cunoate religia, cum cunoate vinul bun,
mncrurile bogate i femeile uoare. Mormi o njurtur obscen,
mpingnd vsla. Un cretin, eu? strig el i, pentru prima oar, de cnd

fusese nlnuit de acea banc a agoniei, rse. Am terminat cu cretinii i cu


cretinismul!
ntr-adevr, toi suntem ai Domnului i la el ne vom rentoarce, spuse
maurul.
Acesta fu nceputul prieteniei dintre sir Oliver i acel om, al crui nume
era Yusuf-ben-Moktar. Musulmanul nelese c gsise n sir Oliver un om
asupra cruia se pogorse mila lui Allah, unul care era copt pentru a primi
nvtura Profetului. Yusuf se devota convertirii tovarului su. Sir Oliver
l asculta cu nepsare. Dezlegndu-se de o credin, avea nevoie de o
mulime de dovezi, nainte de a mbria o alta i i se prea c toate
lucrurile mree, spuse de Yusuf, n lauda islamismului, el le mai auzise i
nainte, in lauda cretinismului. El rmase nepstor i ntre timp predicile
musulmanului avur darul s-l nvee limba franc, aa nct, dup ase luni,
se trezi vorbind ca un maur, cu toate nfloriturile de stil musulmane. Ctre
sfritul acestor ase luni, avu loc ntmplarea care avea s redea libertatea
lui sir Oliver. ntre timp, membrele sale, care i nainte fuseser de o for
peste comun, prinseser o putere de elefant. ntotdeauna era aa, la vsl.
Ori mureai sub povar, repede, ori forele i creteau, aa ca s poi face fa
mprejurrilor. Sir Oliver, n aceste ase luni, devenise un om de oel i fier,
de o for uria i cu o putere supraomeneasc.
Se rentorceau dintr-o cltorie la Geneva, cnd, ntr-o sear, n timp ce
treceau pe ling Minorca, n insulele Baleare, fur surprini de o flot de
galere musulmane, care ieiser dintr-un golf ascuns i i nconjur. Pe
bordul galerei spaniole izbucni un strigt grozav: Asad-ed-Din! Numele celui
mai temut corsar musulman, de la renegatul italian, Ochiali. Trompetele
rsunar i tobele ncepur s bat pe punte, iar spaniolii mbrcai n
armuri, narmai cu sbii i lnci, se pregtir s-i apere vieile i libertatea.
Tunarii se repezir la tunuri, iar acestea aveau nevoie de pregtire, aa nct
nici un singur foc nu fu tras, pn ce ciocul de fier al primei galere izbi n
coasta vasului spaniol. Rezultatul izbiturii fu teribil. Prora de fier a galerei
musulmane care era chiar aceea a lui Asad-ed-Din rupsese, n izbirea ei,
cincisprezece dintre lopeile vasului ca pe nite crengue. Un urlet se ridic
din mijlocul sclavilor, urmat de gemete att de grozave, cum numai iadul
le-ar putea nchipui. Aproape dou treimi din ei fuseser lovii de lopeile
care se ndoiser napoi, lipindu-i de bnci. Unii din ei fuseser ucii pe loc,
alii zceau zdrobii, plini de snge, unii cu spatele frnt, alii cu mdularele
rupte. Sir Oliver ar fi fcut, sigur parte din acetia, dac n-ar fi urmat sfatul
prevztor al lui Yusuf, care era ncercat n luptele de galere i care

prevzuse ce avea s se ntmple. El mpinse vsla n sus i nainte, att ct


putu, silind i pe ceilali de pe banc s-i urmeze micarea. Apoi se ls jos
pe genunchi, ghemuindu-se, pn ce umerii i fur la acelai nivel cu banca.
El strigase la sir Oliver s-i imite exemplul i acesta, fr mcar s tie la ce e
bun aceast manevr, dar bnuindu-i importana, din tonul grbit al
celuilalt, l ascult pe dat. O clip mai trziu, lopata plesni napoi,
sfrmnd capul unuia dintre sclavi i rnind de moarte pe ceilali, trecnd
peste capetele lui Yusuf i al lui sir Oliver. n cealalt clip, corpurile
vslailor de pe banca din fa zburar pe deasupra lor, urlnd i
blestemnd. Cnd sir Oliver se ridic n picioare vzu c lupta ncepuse.
Spaniolii trseser o slav cu tunurile i parapetul era nvluit n nori de
fum. Printre aceti nori se iveau acum corsarii, condui de un om nalt, mai
n vrst, cu o barb mare alb, i cu faa de vultur.
O scnteiere verde lucea n smaragdele cu care i era mpodobit turbanul,
din care se ivea vrful strlucitor al unei cti de oel. Corpul i era mbrcat
n zale. nvrtea un iatagan mare, sub care spaniolii cdeau ca spicele sub
coasa secertorului. Lupta ca un diavol, ncurajat de urletele nesfrite ale
musulmanilor.
Din! Din! Allah YAllah!
n faa acestui atac npraznic, spaniolii ddeau mereu napoi. Sir Oliver
vzu pe Yusuf luptndu-se zadarnic s-i desfac lanul i-i veni n ajutor. Se
nepeni pe picioare, apuc lanul cu amndou minile i adunndu-i toat
puterea sa, smulse veriga din peretele vasului. Yusuf era liber, cu lanul greu
atrnndu-i de ctuele de la picioare. El fcu acelai serviciu lui sir Oliver,
dei nu-i fu aa de uor, cci, cu toate c era i el destul de puternic, totui nu
avea fora gentlemanului nostru, sau poate c veriga acestuia era prea
nfundat n lemnrie. n sfrit, aceasta ced i sir Oliver fu i el liber. Apoi,
punndu-i piciorul pe banc, i desfcu ctuele ce-i nlnuiau glezna,
scpndu-se astfel de lanul greu. Odat acestea fcute, porni la rzbunare.
Strignd Din! tot att de tare ca i ceilali musulmani, se npusti asupra
spaniolilor, avnd drept arm lanul cu care fusese legat. n minile sale
acesta deveni o arm teribil. l ntrebuin ca pe un bici, nvrtindu-l de jur
mprejur, sfrmnd ici un cap, colo sfiind un piept, pn ce-i croi un
drum larg prin gloata de spanioli, care zpcii de acest atac neateptat, nu
fur n stare s se apere de furia acestui sclav evadat. Dup el, nvrtind cele
zece picioare de lopat rupt, venea Yusuf. Sir Oliver mrturisi dup aceea
c tiuse foarte puin de cele ce se ntmplaser n acele clipe. i reveni n
fire, cnd lupta fu terminat. Un nor de corsari, cu turbane, pzea restul

spaniolilor ce mai rmseser n via, n timp ce alii sprgeau cabina,


scond afar prada, iar alii narmai cu ciocane i dli treceau printre
bnci, libernd pe sclavii rmai n via, dintre care cea mai mare parte
erau fii de-ai Islamului. Sir Oliver se gsi fa n fa cu brbosul conductor
al corsarilor, care se sprijinea pe iataganul su, privindu-l cu ochi mirai i
veseli. Corpul gol al gentlemanului nostru era stropit, din cap pn n
picioare, cu snge i n mna dreapt mai inea nc restul de lan, cu care
luptase. Yusuf sttea lng, cotul conductorului corsarilor, vorbind cu
nsufleire.
Pe Allah, nu s-a mai vzut vreodat un astfel de lupttor, strig acesta
din urm. Puterea Profetului s-a revrsat asupra lui, pentru a pedepsi pe
aceti porci necredincioi.
Sir Oliver rnji slbatic.
Le-am napoiat cteva din biciurile lor, cu bucurie, spuse el.
Acestea fur mprejurrile n care ntlni pe Asad-el-Din, Paa Algerului,
i acestea fur cuvintele schimbate ntre ei. Apoi cnd, pe bordul galerei lui
Asad, fu dus n Berberia, fu splat i capul i fu ras, lsndu-i-se doar un mo
pe frunte, de care Profetul s-l poat apuca, cnd va voi s-l trag n Paradis,
el nu protest. l splar, l hrnir i-l lsar s se odihneasc. Apoi fu
mbrcat in nite vetminte ciudate pentru el, i cu un turban nfurat, n
jurul capului fu condus la pupa galerei, unde Asad sttea cu Yusuf, sub o
acoperitoare i nelese c datorit acestuia din urm, fusese tratat ca un
adevrat drept-credincios. Yusuf-ben-Moktar se dovedi a fi o persoan de
mare influen, nepotul lui Asad-ed-Din i favoritul Sublimei Pori, un om a
crui prindere de ctre cretini fusese un lucru adnc dureros. Deci,
scparea sa fusese un prilej de bucurie. Fiind repus n drepturi, i aminti de
tovarul su de vsl, care atrsese i atenia lui Asad-ed-Din, cci n toat
lumea nu exista ceva care s-i plac mai mult btrnului corsar, dect un
bun lupttor i, n lunga sa via aventuroas, nu mai vzuse nc o isprav
ca aceea izbutit de acel uria sclav bronzat, cu lanul su. Yusuf se
informase c omul era un fruct copt pentru grdina lui Allah, c graia lui
Allah era cu el i c, moralmente, trebuia socotit de acum ca un bun
musulman. Cnd sir Oliver splat, parfumat i mbrcat n caftanul alb i
avnd pe cap turban, care-l fcea s par i mai nalt dect era, fu n
prezena lui Asad-ed-Din, i se aduse la cunotin c, dac va intra n
rndurile credincioilor casei lui Mahomed, i-i va drui fora i curajul, cu
care Allah l-a nzestrat mpotriva dumanilor Islamului, l ateptau mari
bogii i onoruri. Din toat aceast propunere, fcut cu tot felul de

nflorituri de limbaj, obinuite n rsrit, singura fraz care-i preocup


mintea sa plin de ur fu aceea c va avea s lupte contra dumanilor
Islamului. Dumanii Islamului gndi el, erau proprii lui dumani; iar c era
nevoie s fie pedepsii, era pentru el o nsrcinare plcut. Astfel socoti el
propunerile ce i se fcuser. El se gndi de asemenea c alternativa n
cazul c ar fi refuzat s devin i s fac ceea ce i se ceruse era c va trebui
s se rentoarc la vsla galerei, a unei galere musulmane, acum. Asta era o
ocupaie de care se sturase i, de cnd fusese readus la senzaiile unui om
curat, stul i odihnit, simea c, cu tot curajul su, n-ar mai fi putut ndura
rentoarcerea la ea. Cu aceeai uurin cu care prsise prima sa credin, o
prsi i pe cea catolic, devenind un fiu al Islamului. Dup cum am vzut, pe
bordul galeriei spaniole el ajunsese la rezultatul c religia cretin aa cum
era practicat pe atunci era o btaie de joc, de care lumea se aga ca de un
paravan, pentru a se putea folosi de adevratele ei instincte. Aceasta ns nu
nsemna c islamismul era mai temeinic, sau c trecerea sa la credina lui
Mahomed era mai mult dect superficial. Dar forat, aa cum era, s aleag
ntre banca sclavului i puntea de comand, ntre lopat i spad, el fcuse
singura alegere care-l putea duce la via i libertate. Astfel fu primit n
rndurile credincioilor, ale cror locuri i ateptau n Paradis, ntre pomi cu
fructe venice, printre ruri cu lapte i vin, i chiar miere. Deveni Kaiya, sau
locotenentul lui Yusuf, pe galera comandat de acesta i-l urm n vreo
cteva lupte, cu o mare isteime, care-l fcu vestit printre rndurile pirailor
din Mediterana. ase luni mai trziu, ntr-o lupt lng coasta Siciliei, cu una
din galerele Religiei cum erau numite vasele cavalerilor din Malta Yusuf
fu rnit mortal, chiar n clipa biruinei. Muri o or mai trziu n braele lui sir
Oliver, numindu-l pe acesta ca urma al su, la comanda galerei, i cernd
echipajului s-l asculte cu supunere, pn ce se vor rentoarce la Alger i
paa va hotr ce rmne de fcut. Voina paei, ntri ultima alegere a
nepotului su i sir Oliver se trezi astfel comandantul unei galere. Din acea
or deveni Oliver-Reis, dar foarte curnd valoarea i curajul su i aduser
porecla de Sakr-el-Bahr, vulturul mrii. Faima sa crescu cu repeziciune i se
ntinse de-a lungul mrii, pn la auzul cretinilor. Curnd deveni
locotenentul lui Asad, al doilea la comanda tuturor galerelor algeriene, ceea
ce nsemna de fapt c el era comandorul ef, cci Asad mbtrnise i se
aventura din ce n ce mai rar pe mare. Sakr-el-Bahr naviga n numele lui i
att de mare era curajul su, ndrzneala sa i norocul su, nct nu se
ntorcea niciodat cu mna goal. Era limpede pentru toi c harul lui Allah
se pogorse asupra lui, i c fusese trimis de acesta pentru gloria Islamului.

Asad, care ntotdeauna l stimase, ncepu s-l iubeasc. Se tia c dac


destinul lui Asad avea s se mplineasc, Sakr-el-Bahr i-ar fi urmat la
paalcul Algerului i c astfel Oliver-Reis avea s calce pe urmele lui
Barbarossa, Ochiali i ali cretini proscrii, care deveniser prinii corsari ai
Islamului, n ciuda anumitor dumnii pe care grabnica sa naintare i le
adusese i despre care vom auzi acum, o singur dat doar puterea lui
fusese n primejdie de a primi o lovitur. Mergnd ntr-o diminea prin
piaa Alger, la vreo ase luni dup naintarea sa la gradul de cpitan, vzu
vreo 20 de compatrioi ai si i ddu ordin s le fie scoase lanurile i s li se
redea libertatea. Chemat s rspund n faa paei pentru fapta aceasta, el
lu o atitudine mndr, singura care ar fi fost cu putin. El jur pe barba
Profetului c dac trage sabia lui Mahomed pentru a servi Islamul pe mare, l
va servi n felul su, i din aceasta fcea parte ca i compatrioii si s nu
aib a se teme de tiul acestei sbii. Islamul, jur el, nu putea fi n pierdere,
dac pentru fiecare englez liberat, el ar fi adus doi spanioli, francezi, greci
sau italieni, n schimb. Scp cu bine de judecat, dar cu condiia c de acum
ncolo fiecare sclav prins era proprietatea statului i, dac dorea s-i
libereze, trebuia s-i cumpere mai nti de la stat. Trecnd n stpnirea lui,
va dispune de ei dup voina sa. Astfel neleptul i dreptul Asad nltur
greutatea i Oliver-Reis se nclin n faa hotrrii. De atunci, orice sclav
englez, adus la Alger, era rscumprat i trimis napoi acas. l costa
ntr-adevr o mare sum, dar pe care o putea depi uor prin veniturile
fabuloase ce le avea. Citind cronicile lordului Henry Goade, vei ajunge la
ncrederea c n noua sa via, sir Oliver uitase de toate ntmplrile de la
casa sa, din Anglia, i de femeia pe care o iubise i care-l crezuse att de
repede vinovat de uciderea fratelui ei. Putei crede aceasta, pn ce vei
ajunge ia relatarea faptului cum gsi el, ntr-o zi, printre marinarii englezi
prini i adui la Alger de Biskaine-el-Borak care devenise secundul su
un tnr din Cornwall, numit Pitt, pe al crui tat el l cunoscuse. Lu pe
acest tnr n frumosul palat pe care-l avea, n apropiere de Bab-el-Oueb, l
trat ca pe un oaspete de onoare i sttu o ntreag noapte de var de vorb
cu dnsul, ntrebndu-l de cutare i cutare lucru, aflnd astfel tot ce se mai
petrecuse n inutul su, de doi ani, de cnd l prsise. Aci trebuie s ne
nchipuim dorul i nostalgia de ara sa, ce-l cuprinsese pe proscris, dovedite
de nesfritele sale ntmplri. Tnrul i readusese acel trecut, peste care
trecuse cu buretele, de cnd se fcuse musulman i pirat. n acele ore se
gndi c s-ar putea rentoarce acum. Rosamund i-ar deschide poarta pe care,
dintr-o greeal nenorocit, i-o nchisese. C va face aa, cnd va afla

adevrul, nici nu se ndoia. i nu mai avea motive s-i ascund adevrul, de a


proteja pe acel nemernic frate al su, pe care l ura, tot att pe ct d iubise. n
secret, compuse o lung scrisoare, rednd istoria tuturor celor ce i se
ntmplaser, de cnd fusese rpit i dezvluind ntregul adevr al crimei
care dusese la aceasta. Cronicarul e de prere c era o scrisoare care ar fi
stors lacrimi i unei pietre. i cu toate acestea, nu erau n ea proteste
pasionate de nevinovie, sau nvinuiri aduse fratelui su. i spunea doar de
existena dovezilor ce trebuiau s nlture orice bnuial, i spunea despre
acel document fcut de master Baine i certificat de preot, document care
avea s-i fie nmnat ei, odat cu scrisoarea. Mai departe, i cerea s caute
ntrirea documentului dac se ndoia la master Baine nsui. Acestea
fcute, i cerea s aduc la cunotina reginei aceast ntmplare, ca s-i
poat asigura ntoarcerea n Anglia, fr team de urmrile renegrii sale.
Umplu pe tnr de daruri, i ddu scrisoarea, s o predea personal i adug
instruciuni care s-l poat face s gseasc documentul, pe care trebuia s-l
nmneze odat cu scrisoarea. Acel preios pergament fusese ascuns ntre
filele unei cri, din biblioteca de la Penarrow, unde putea fi nc gsit,
probabil neatins, deoarece fratele su nu-i bnuia prezena. Pitt trebuia s-l
caute pe btrnul Nicholas la Penarrow i s-i cear ajutorul, pentru
cptarea acelui document, dac ar mai fi existat. Apoi, Sakr-el-Bahr
conduse pe Pitt la Genova i-l mbarc pe un vas englez. Trei luni mai trziu
primi un rspuns o scrisoare de la Pitt care-l gsi la Genova, cci era n
relaii de prietenie cu algerienii i le servea ca un canal de comunicaie cu
cretintatea. n aceast scrisoare, Pitt l informa c fcuse tot ceea ce sir
Oliver i ceruse; c gsise documentul cu ajutorul lui Nicholas i c se
dusese, n persoan, la mistress Godolphin care locuia acum cu sir John, la
Arwenack, nmnndu-i scrisoarea i documentul; dar, aflnd din partea cui
venise, n prezena sa, dnsa arunc cele dou hrtii, nedesfcute, n foc i l
concedie, fr s vrea s-i dea ascultare. Sakr-el-Bahr petrecu noaptea sub
cerul liber, n grdin, i sclavii si spuneau uimii c auziser suspine i
plnsete. Dac ntr-adevr inima sa plngea, era pentru ultima oar; dup
aceea fu mai aspru, mai crud, mai ntunecat i mai brutal, dect l
cunoscuser oamenii vreodat. Din acea zi nu mai rscumpr niciun sclav
englez. Inima sa se fcuse de piatr. Astfel trecur cinci ani, numrai din
acea noapte de primvar, cnd fusese rpit de ctre Jasper Leigh i faima sa
se ntinse, numele su deveni o groaz pe mri i pentru flotele care se
hotrser s-l extermine pe el i pe piraii si, i care porneau mereu de la
Malta, Veneia sau Neapole. Dar Allah l pzi i Sakr-el-Bahr nu pierdu nicio

btlie, aducnd numai victorii iataganelor Islamului. Apoi, n primvara


celui de-al cincilea an, i sosi alt scrisoare, de la tnrul Pitt, o scrisoare
care-i arta c recunotina nu pierise pe lume, dup cum crezuse el, cci
pur i simplu din recunotin Pitt i scria, spre a-l ncunotina de anumite
ntmplri care l priveau. Aceast scrisoare redeschise vechile rni, fcu
mai mult chiar, i aduse una nou. El afl din ea c trimitorul fusese
constrns de sir John Killigrew s mrturiseasc convertirea lui sir Oliver la
mahomedanism, pentru a hotr pe judectori s-l socoteasc mort dup
lege, garantnd astfel motenirea fratelui su vitreg, master Lionel
Tressilian. Pitt se blestema c fcuse un ru att de mare lui sir Oliver,
rspltindu-l astfel, pentru buntatea ce acesta i-o artase i aduga c i-ar
fi dat mai curnd viaa, dac ar fi prevzut urmrile ce le adusese mrturia
sa. Pn aici, sir Oliver citi fr a fi stpnit dect de un sentiment de
nepsare. Dar mai urm ceva. Scrisoarea continua s-i spun c mistress
Rosamund se ntorsese de curnd dintr-o edere de doi ani n Frana, pentru
a se mrita cu fratele su vitreg, Lionel, i c aveau s se cunune n iunie. Era
informat mai departe c la aceast cstorie contribuise sir. John, n dorina
de a o vedea pe Rosamund la cminul ei i sub protecia unui so, pe cnd el
i propunea s cutreiere mrile i s-i construiasc un vapor frumos,
pentru un voiaj n Indii. Scriitorul aduga c aceast cstorie era de toi
aprobat i c era considerat ca o excelent msur, pentru amndou
casele, deoarece ar uni cele dou proprieti. Oliver-Reis rse, citind aceasta.
Cstoria era aprobat nu pentru ea nsi se pare ci pentru c cele dou
proprieti ar fi fost reunite ntr-una. Ironia acestor lucrri i umplu sufletul
cu amrciune. Rupse scrisoarea n buci i, n dorina de a uita de aceste
lucruri, porni pe mare cu trei galere i astfel, dou sptmni mai trziu, se
gsi fa n fa cu master Jasper Leigh, la bordul cargobotului spaniol,
capturat lng capul Spartei.

CAPITOLUL III
DOR DE RAZBUNARE
n cabina vasului spaniol capturat, Jasper Leigh se gsi n seara aceea, fa
n fa cu Sakr-el-Bahr, pzit de Nubienii uriai ai acestuia. Sakr-el-Bahr
nu-i artase nc inteniile fa de micul cpitan i Master Leigh contient
c era un la, se gndi la cel mai mare ru posibil i petrecuse cteva ore
nenorocite, ateptnd o moarte pe care o prevedea.
Situaiile noastre s-au schimbat, master Leigh, de la ultima noastr
ntrevedere, fu salutul scurt al proscrisului.
ntr-adevr, conveni master Leigh. Dar sper c i vei reaminti c n
acea ocazie i-am fost prieten.
La un anumit pre, i reaminti Sakr-el-Bahr. i la un anumit pre, m
poi avea i astzi de prieten.
Inima cpitanului tresri de speran.
Numete-l, sir Oliver, rspunse el bucuros, i dac nu va depi
puterile mele, i jur c nu m voi tocmi. Am fcut destul sclavie. El alunec
pe un trm delicat. Cinci ani, i patru din ei petrecui pe galerele spaniole.
n fiecare zi m rugam pentru moarte. tii ct am suferit?
N-ai suferit mai mult dect ai meritat, n-ai fost pedepsit mai mult dect
trebuia, spuse Sakr-el-Bahr cu o voce care nghe sngele cpitanului. M-ai
fi vndut, un om care nu-i fcuse niciun ru, m-ai fi vndut ca sclav pentru
douzeci de pfunzi
Nu, nu! strig cellalt cu team. Dumnezeu mi-e martor c n-am avut
acest gnd. Nu uita cum m-am oferit s te duc napoi n Anglia.
Da, la un pre, e adevrat, repet Sakr-el-Bahr. i ferice de tine, c eti
n situaia de a-i plti rscumprarea, ferindu-i astfel gtul murdar de
apropierea unei frnghii. Am nevoie de un navigator, lmuri el, i ceea ce
acum cinci ani ai fcut pentru 200 de pfunzi, vei face astzi pentru a-i salva
viaa. Ce spui, vrei s conduci acest vas pentru mine?
Sir, strig Jasper Leigh, care cu greu putea crede c asta era tot ce i se
cerea. l voi conduce i n iad, pentru dumneata.
Cltoria ce vreau s o fac nu e n Spania, rspunse Sakr-el-Bahr. M
vei duce direct, aa cum m-ai fi dus acum cinci ani, napoi, la gura rului Fall
i m vei lsa acolo. Eti de acord?
Da, cu bucurie, rspunse iute master Leigh.

Asta, cu condiia c-i vei rectiga viaa i libertatea, explic


Sakr-el-Bahr. Dar nu crede c, odat sosii n Anglia, i voi ngdui s pleci.
Trebuie s ne conduci napoi, iar dup aceea voi gsi un mijloc s te trimit
acas, dac vei mai vrea i poate c te voi recompensa, dac m vei servi cu
credin. Dac m vei trda, te voi ucide. Vei avea ca gard personal pe
aceti doi fii ai deertului, i art la uriaii Nubieni, care stteau acolo
aproape nevzui, n umbr. Te vor pzi i vor veghea ca s nu i se ntmple
nimic, att timp ct vei fi cinstit cu mine, dar te vor strnge de gt, la primul
semn de trdare. Poi pleca. Eti liber pe vas, dar n-ai voie s-l prseti, aici
sau n alt parte, fr ngduina mea.
Jasper Leigh iei, socotindu-se norocos, mpotriva tuturor ateptrilor
sale, i Nubienii l urmar ca nite umbre. La Sakr-el-Bahr intr acum
Biskaine, cu un raport al przii capturate. Afar de prizonieri i de vas,
ncrctura nu era de valoare. Gsir arme, muniii i ceva bani, dar nimic
altceva care s fi atras atenia corsarilor. Sakr-el-Bahr i ddu ordine aspre:
Vei duce prizonierii pe bordul uneia din cele trei galere, Biskaine, i tu
nsui i vei duce la Alger, pentru a fi vndui. Restul l vei lsa aici pe bord i
voi alege 200 de corsari, pentru a cltori cu mine, oameni care pot fi
marinari i lupttori.
Atunci, tu nu te ntorci la Alger, o Sakr-el-Bahr?
Nu nc. Voi face o cltorie mai lung. Du salutul meu lui Asad-ed-Din,
Allah s l pzeasc i spune-i c m rentorc peste ase sptmni.
Aceast neateptat hotrre a lui Oliver-Reis strni tulburare pe bordul
galerelor. Corsarii se pricepeau prea puin la navigaia pe mri deschise,
niciunul din ei neieind vreodat afar din Mediterana i era ndoielnic dac
ar fi urmat pe un alt conductor, n primejdiile marelui Atlantic. Dar
Sakr-el-Bahr, fiul norocului, protejatul lui Allah, nu-i condusese dect la
victorii i l-ar fi urmat i n iad. Deci acum era cam greu de fcut alegerea
celor 200 de musulmani, pentru echipajul dorit de el. Cci toi erau doritori
s ia parte la aceast cltorie.
S nu credei c sir Oliver lucrase dup un plan dinainte stabilit. n timp
ce sttea ntins pe stnc, observnd acel vas frumos, luptndu-se mpotriva
vntului, se gndi c ntr-un asemenea vas i-ar fi plcut s cltoreasc spre
Anglia, s debarce pe acea coast abrupt a Cornwallului i s pedepseasc
ticloia unui frate. El se jucase imaginaia sa, visnd aproape, cum oamenii
viseaz coastele n Spania. Dar ntmplarea cu Jasper Leigh l hotrse s-i
realizeze acest vis. Nu era nimeni care s se mpotriveasc voinei sale,
niciun motiv care s-l fac mai blnd. Poate o va vedea din nou pe

Rosamund, poate o va constrnge s asculte adevrul. i mai era i sir John


Killigrew. Nu putuse niciodat s-i dea seama dac, n trecut, acesta i
fusese duman sau prieten; dar de cnd fusese omul care aezase pe Lionel
n locul su, fcnd pe judectori s-l socoteasc mort, fiind un renegat, i de
cnd contribuise la cstoria dintre Rosamund i Lionel, trebuia s-i fac o
vizit, pentru a-l informa precis asupra lucrului care l fcuse. Cu forele ce
le avea la dispoziie n acele zile de absolut stpnire a vieii i a morii, pe
litoralul african, a te avea ru cu sir Oliver nu era dect preludiul pieirii.
Obiceiul ce-l avea de a-i mplini fiecare dorin, l cluzea i de data
aceasta. i fcu astfel pregtirile, i a doua zi, vasul spaniol cruia i se
tersese cu grij numele de la pror i ridic pnzele i porni spre
Atlantic, condus de cpitanul Jasper Leigh.
Cele trei galere, de sub comanda lui Biskaine-el-Borak, se ndreptar spre
Alger, plutind ncetior, pe lng coast, dup cum era obiceiul pirailor.
Vntul l favoriz pe sir Oliver, aa c, dup zece zile, nconjurnd capul St.
Vincent zri oceanul.

CAPITOLUL IV
EXPEDIIA
n estuarul rului Fall, lng Smithick, la umbra nlimilor dominate de
frumosul castel Arwenack, era ancorat un vas splendid, la construirea cruia
nu fur economisii bani. Era pregtii pentru o cltorie lung, i de zile
ntregi se aduceau pe bord provizii i muniii, aa nct micul orel prea
tot att de agitat, n zilele acelea, ca i cum ar fi devenit un ora de o
oarecare importan comercial. Sir John prea c-i vede, n sfrit, visul cu
ochii: transformarea micului orel ntr-un port mare i frumos. La aceast
stare de lucruri, prietenia lui cu master Lionel Tressilian contribuise foarte
mult. Opoziia fcut de ctre sir Oliver mpotriva proiectului, i sprijinit pe
larg, la sugestia lui, de Truro i Helston, fusese retras de ctre Lionel. Mai
mult, Lionel plecase la Londra, pentru a-l susine pe sir John, n faa
parlamentului i reginei. Urm, desigur, n chip firesc, c ntocmai cum
opoziia lui sir Oliver la acest proiect fusese nceputul ostilitilor dintre
Penarrow i Arwenack, tot aa sprijinirea lui de ctre Lionel, fusese
nceputul prieteniei dintre el i sir John. Lionel i ddea seama c, dei n
viitor Helston, Truro i proprietatea Tressilian puteau s aib de suferit n
urma nfiinrii acestui port att de prielnic aezat, totui tia c aceasta nu
se putea ntmpla dect dup moartea sa. n vremea aceasta l sprijinea pe
sir John, spre a cpta mna Rosamundei, astfel ca acele dou proprieti s
poat fi unite. Aceast stare de lucruri de acum i era mai preioas, lui
Lionel, dect oricare alta din viitor. Nu trebuie s se cread ns c toat
curtea fcut de Lionel Rosamundei, ar fi mers uor. Stpna lui Godolphin
Court nu-i arta nicio favoare i era limpede c, pentru a scpa de aceast
curte, ceruse i cptase ngduina lui sir John, de a ntovri pe sora lui n
Frana, cnd brbatul ei fusese numit ambasador la Louvre. Autoritatea de
mentor a lui sir John revenise, de cnd murise fratele ei. Master Lionel fu
suprat n timpul lipsei ei; dar se bucur de asigurrile lui sir John c, pn
la sfrit, ea va ceda. nchise Penarrow-ul i plec s vad lumea. Petrecu
ctva timp la Londra, la Curte, unde prea c se schimbase puin, apoi trecu
canalul, n Frana, pentru a-i depune omagiile la picioarele viitoarei sale
soii. Struina lui, umilina cu care o curta, tria iubirii sale, ncepur n
sfrit s nmoaie inima fetei, cum nmoaie apa piatra, pn la urm. Totui
nu putea uita c el era fratele lui sir Oliver, fratele omului pe care-l iubise i

care-i ucisese fratele. ntre ei stteau fantomele acestor dou lucruri:


fantoma vechii sale iubiri i sngele lui Peter Godolphin. Despre aceasta i
aduse aminte lui sir John, cnd se rentoarse, dup o lips de doi ani, i folosi
aceste fapte ca argumente mpotriva unei aliane ntre ea i Lionel
Tressilian, care nu putea fi cu putin. Sir John ns, nu fu ntru totul de
aceeai prere cu ea.
Draga mea, spuse el, trebuie s te gndeti la viitorul tu. Eti major
acum i stpn pe faptele tale. Totui nu e bine ca o femeie s triasc
singur. Att timp ct eu triesc sau rmn n Anglia, totul ar fi bine. Poi
continua la nesfrit s locuieti la Arwenack i cred c ai dat dovad de
deteptciune, preferind aceasta, n locul singurtii tale la Godolphin
Court. Totui vei avea din nou aceast singurtate, cnd eu nu voi fi aici.
Ar trebui s prefer singurtatea, n locul tovarului pe care vrei s
mi-l dai, rspunse ea.
Ce vorbe nerecunosctoare! protest el. Aceasta e recunotina ta
pentru devotamentul acestui tnr, pentru rbdarea sa, pentru blndeea sa
i toate celelalte?
E fratele lui Oliver Tressilian, rspunse ea.
i nu a suferit destul, pentru aceasta? Nu exist un sfrit al preului pe
care trebuie s-l plteasc, pentru vina fratelui su? Afar de asta, la urma
urmei, nici nu sunt frai. Sunt doar frai vitregi.
i totui sunt rude apropiate, spuse ea. Dac vrei s m mrii, i cer
s-mi gseti un alt so.
La aceasta, el rspunse c nu va putea fi un alt so mai bun, dect cel pe
care i-l alesese. El art valoarea celor dou proprieti i foloasele ce ar
rezulta din unirea lor. Fu insistent i insistena lui spori, cnd reveni, la
plecarea sa. Contiina nu-i ngduia s ridice ancora, pn ce nu ar fi tiut-o
la adpostul cstoriei. Lionel era de asemenea struitor, tcut i linitit,
fapt care nu o putea face s-i piard rbdarea, i cu care era deci mai greu
de luptat. n sfrit, ea ced rugminilor acestor doi oameni i, cu cea mai
mare voin de care era n stare, se hotr s ndeprteze, din inima i
mintea ei, adevratul obstacol, pe care din ruine, nu-l mrturisise lui sir
John. Adevrul era c, n ciuda tuturor lucrurilor, dragostea ei pentru sir
Oliver nu era moart. Era adormit, sta era adevrul, dar se trezea,
gndindu-se mereu la el; i cu toate c ii ceruse lui sir John s-i aduc alt so
dect pe Lionel, ea tia c oricare altul ar fi trebuit s sufere aceeai
comparaie. Degeaba i biciuia ea mintea cu amintirea c sir Oliver era
ucigaul lui Peter. Pe msur ce timpul trecea, se trezea gsind scuze pentru

iubitul ei de odinioar. Ea admitea c Peter l silise la pasul acesta, c, de


dragul ei, Oliver suferise insult dup insult, de la Peter; pn cnd, fiind
doar un om, a crei cup a ndurrii se umpluse, se mniase i-i luase
revana. Ea se certa pentru aceste gnduri, dei nu se putea scpa de ele. Pe
fa putea fi tare, cum dduse dovad cu scrisoarea lui sir Oliver, dar
gndurile nu i le putea stpni i aceste gnduri erau trdtoare fa de
voina ei. n inim mai avea amintiri despre sir Oliver, pe care nu le putea
uita, i sperana c el se va rentoarce ntr-o zi, dei tia c n-ar putea avea
nimic din aceast rentoarcere. Cnd sir John spulber aceast speran, fcu
un lucru mai nelept dect s-ar fi gndit. De la dispariia lui sir Oliver, pn
la sosirea lui Pitt, la Arwenack, nu auziser nimic despre el. Ei auziser, ca
toat lumea de altfel, de corsarul Sakr-el-Bahr, dar nu fceau nicio legtur
ntre el i sir Oliver. Acum, c identitatea sa fusese stabilit prin mrturia lui
Pitt, era o treab uoar s sileti judectorii de a-l declara mort i de a da
motenirea lui Lionel. Faptul acesta nu avea mare pre pentru Rosamund.
Dar ceea ce preuia era faptul c sir Oliver nu mai putea pune piciorul
niciodat n Anglia. I se stingea n mod definitiv licrirea de speran c el
s-ar mai putea rentoarce. Aceasta o ajut poate s priveasc viitorul impus
de sir John. Logodna ei fu anunat public i, dac ea nu dovedea a fi nfocat
ndrgostit, n schimb era o soie nelegtoare i blnd pentru Lionel. i
atitudinea lui fa de ea o fcu s-i acorde oarecare simpatie, care-l fcu pe
sir John s se felicite de treaba sa i ncepu construirea acelui frumos vas al
su Eretele de argint, pentru cltoria proiectat. Astfel trecu o sptmn
de la logodna lor i sir John deveni nerbdtor. Clopotele de cununie
trebuiau s fie semnalul plecrii sale; iar att timp ct ele tceau Eretele de
argint trebuia s stea nemicat n port.
Era n noaptea de nti iunie i luminile se aprinseser n marea
sufragerie de la Arwenack, unde cei din cas se pregteau s ia masa. Era o
mic petrecere. Erau doar sir John i Rosamund cu Lionel, precum i lordul
Henry Goade cronicarul nostru locotenentul reginei pentru Cornwall,
mpreun cu soia sa. Ei erau invitaii lui sir John i urmau s stea o
sptmn la Arwenack. n cas se fceau mari pregtiri pentru plecarea lui
sir John i a pupilei sale, primul pe mri necunoscute, a doua ntr-o via
nou. n camera din turn, lucrau vreo duzin de custorese, sub conducerea
lui Sally Pentreath, pregtind toaletele Rosamundei, pentru noua sa via.
Chiar n minutul cnd sir John i conducea invitaii la mas, la o
deprtare de abia o mil de Arwenack, sir Oliver debarcase pe pmntul
Angliei. El crezuse c ar fi mai bine s nu nconjoare capul Pendemus.

Arunc deci ancora n golful Swampool, pe partea vestic a acestei limbi de


pmnt, cnd umbrele serii ncepuser s se lase. El lsase cele dou brci
ale vasului, cu cte 15 oameni n fiecare. De trei ori brcile fcuser cursa,
pn ce 100 de corsari se strnser pe mal. Cealalt sut o lsa pe vas. El
luase att de mari fore pentru expediie ar fi avut nevoie doar de un sfert
din ele numai pentru a face s se neleag c orice mpotrivire era fr
rost. Neobservat de nimeni, prin ntunericul care se lsase, se duse pe
coast, spre Arwenack. Clcnd iari pe pmntul rii sale, aproape i
venir lacrimile n ochi. Ct de cunoscut i era crarea pe care o urma cu
atenie, n noapte, ct de cunoscut i era fiecare tuf i piatr pe care o
clca. Cine ar fi putut s prevad o astfel de rentoarcere? Cine ar fi putut
visa, n tinereea sa, cnd umbla pe acolo, cu cei doi cini ai si, c ntr-o
noapte va trece cu un proscris musulman, conducnd o band de corsari,
spre casa lui Sir John Killigrew, la Arwenack? nti la Arwenack, pentru a sili
pe Rosamund i Sir John s asculte adevrul, i apoi la Penarrow, pentru a-i
pedepsi fratele. Acesta era planul pe care i-l fcuse. Ajunser pe nlimile
de pe care casa fortificat i domina. Dup cum era de ateptat la acea or, el
gsi ncuiat poarta masiv, de fier. Btu i poarta se deschise, lsnd s se
vad lumina unui felinar. Pe dat, felinarul fu dat la o parte i sir Oliver
ptrunse n curte. Cu o mn ncletat n gtul portarului, pentru a-l
mpiedica s strige, sir Oliver l ddu pe mna oamenilor si, care-l fcur
nevtmtor. Odat treaba fcut, se strecurar n linite, n curtea
spaioas, i conduse mai departe n pas alergtor, spre marile ferestre, din
care o lumin aurie prea s-i invite. Cu servitorii ntlnii n hol, procedar
n tcere i la iueal n acelai fel dup cum procedaser i cu portarul, iar
micrile lor fur att de prevztoare i tcute, nct sir John i musafirii si
nu bnuir prezena lor, pn ce ua sufrageriei nu fu dat de perete.
Privelitea ce le fu oferit l ncremeni locului, pentru cteva clipe. Lordul
Henry ne spune cum, la nceput, i nchipuise ca era o surpriz a locuitorilor
din Smithick i Penycumwick pentru tinerii logodii i adaug c aceast
credin i fusese ntrit de faptul c, n minile intruilor, nu sclipea nicio
arm. Dei veniser narmai pentru a preveni orice eventualitate, totui, din
ordinul cpeteniei, nicio arm nu fu scoas din teac. Ce era de fcut trebuia
s se fac doar cu minile i fr vrsare de snge. Acestea erau ordinele lui
Sakr-el-Bahr i ordinele lui Sakr-el-Bahr erau ascultate. El nsui sttea n
fruntea acestei cete de oameni bronzai, mbrcai n haine i turbane, de
toate culorile. El privi adunarea, ntr-o tcere nfiortoare i adunarea
privea cu uimire pe acest gigant, cu faa drz, cu barba neagr i ochi de

oel, ce scprau de sub o pereche de sprncene stufoase. Astfel trecur


cteva momente, apoi Lionel czu napoi, n scaunul su nalt, cu un strigt
de spaima. Ochii de oel se ndreptar asupra lui, cu o ironic cuttur.
Vd c n sfrit m-au recunoscut, spuse Sakr-el-Bahr, cu vocea sa
groas. Eram sigur c m pot baza pe ochii fratelui iubitor, cu toate
schimbrile ce mi le-a adus vremea.
Sir Oliver Tressilian, sufl Killigrew. Sir John era n picioare, cu faa
alb i buzele uscate. Rosamund sttea ngheat de groaz, privind pe sir
Oliver cu ochii mrii i minile ncletate de masa dinaintea ei. i ei l
recunoscur acum, i-i ddeau seama c nu era o glum, c se plnuia ceva
groaznic. Pentru prima oar fuseser vzui pirai berberi n Anglia. Acea
faimoas expediie a lor asupra Baltimorului, din Irlanda, nu avu loc dect
30 de ani mai trziu.
Sir Oliver Tressilian, sufl Killigrew. Sir Oliver Tressilian, repet lordul
Henry Goade, pentru a aduga: Sfinte Dumnezeule!
Nu sir Oliver Tressilian, veni rspunsul, ci Sakr-el-Bahr, urgia mrii,
teroarea cretintii, disperatul corsar pe care minciunile voastre, prostia
i falsitatea voastr l-au fcut astfel, dintr-un gentleman al Cornwallului. El i
mbriase pe toi n aceste cuvinte. Sunt aci, cu vitejii mei, pentru a mplini
o pedeaps de mult datorat.
Scriind ceea ce vzuser proprii si ochi, lordul Henry ne spune cum sir
John se repezi pentru a lua o arm, dintr-o panoplie din perete; cum
Sakr-el-Bahr rosti un singur cuvnt n arbete i la acel cuvnt o jumtate
din duzina de mldioii lui mauri srir pe cavaler i-l doborr la pmnt.
Lady Henry Goade ip. Soul ei pare s nu fi ncercat nimic, sau modestia l
silise s tac. Rosamund, alb ca varul, continua s priveasc, n timp ce
Lionel nlemnit i acoperi faa cu minile, de groaz. Toi se ateptau s
vad nfptuindu-se, cu snge rece, o crim acolo. Dar aa ceva nu se
ntmpl. Corsarii ntoarser doar pe sir John cu faa n sus, i legar cu
repeziciune minile la spate, cu o mare iscusin, i apoi l abandonar.
Sakr-el-Bahr privi nfptuirea lucrului, cu ochi surztori. Cnd treaba fu
terminat vorbi din nou i art spre Lionel, care sri n sus, cu un strigt de
spaim. Minile armii l npdiser, ca o mulime de erpi. Fr vlag, fu
ridicat pe sus i luat de la locul su. O clip se gsi fa n fa cu fratele su.
n faa acestei albe i ngrozite figuri omeneti ochii renegatului se nfipser
ca dou pumnale.

Afar! porunci el i, prin Mulimea corsarilor care umpleau holul din


dosul lui, se deschise o crare, prin care Lionel fu dus, pierind din vederea
celor din sufragerie.
Ce crim ticloas plnuieti? strig sir John cu mnie.
Ei se ridicase i sttea demn n legturile sale.
i vei omor propriul frate, cum l-ai omort pe-al meu? ntreb
Rosamund, vorbind acum pentru prima oar i ridicndu-se, n timp ce
vorbea.
Ea l vzu tresrind, vzu privirea-i aspr i batjocoritoare prsindu-i
faa pentru un moment. Deveni acum din nou hotrt. Cuvintele ei
stricaser realizarea planurilor lui. Ele strnir ntr-nsul o mnie cumplit.
Amuir toate lmuririle pe care venise s le dea.
Se pare c iubeti pe aceast canalie, acest om care a fost odat fratele
meu, spuse el batjocoritor. M ntreb dac-l vei mai iubi, dup ce-l vei
cunoate mai bine? Dei, crede-m, nimic nu m-ar surprinde din partea
dragostei unei femei. i totui, sunt curios s vd foarte curios! rse el. Fii
pe pace, nu v voi despri, nu nc. El naint spre ea. Vino cu mine,
doamn, porunci el i ntinse mna.
Acum, lordul Henry pru a se fi hotrt s intre n aciune.
Aici, scrie el, m-am ridicat pentru a o apra.
Cine, strig el. Ar trebui s fii fcut s suferi!
S sufr? rspunse Sakr-el-Bahr, cu un zmbet batjocoritor. Am suferit
pn acum. sta e motivul pentru care sunt aici.
i vei suferi din nou, pirat al iadului! l preveni lordul, vei suferi pentru
aceast jignire, jur pe Dumnezeu!
Voi suferi? rspunse Sakr-el-Bahr, cu o linite nspimnttoare. i din
minile cui, te rog?
Din ale mele, sir, strig lordul cuprins de o furie nemrginit.
Din ale dumitale? rse corsarul. Dumneata vei vna pe vulturul mrii?
Dumneata? Dumneata, potrniche neputincioas! La o parte! Nu m plictisi!
i aci adug cum sir Oliver pronun din nou acea comand scurt n
arbete, n urma creia o duzin de mauri ddur la o parte pe locotenentul
reginei, legndu-l de un scaun. Fa n fa stteau acum sir Oliver cu
Rosamund, fa n fa dup cinci ani lungi.
Vino doamn, spuse el hotrt.
Un moment ea l privi cu ur, apoi iute ca fulgerul smulse un cuit de pe
mas i-l ndrept spre inima lui. Dar mna lui se ridic tot att de repede,
prinzndu-i ncheietura i cuitul czu cu zgomot pe podea fr a-i fi putut

face ceva. Un suspin i scp, dovedind oroarea ei fa de gestul fcut.


Aceast oroare crescu, o coplei, fcnd-o s leine. Instinctiv, minile lui o
prinser i un moment o inu n brae, reamintindu-i ultimul prilej cnd o
inuse la pieptul su, ntr-o sear, cu cinci ani n urm, sub zidul cenuiu al
lui Godolphin Court. Ce profet ar fi putut s-i spun c data viitoare, cnd o
va ine aa, mprejurrile vor fi acestea? Era att de ciudat i de necrezut, ca
visul fantastic al unei mini bolnave. Totui era adevrat i ea era din nou n
braele sale. O ridic pe umrul su puternic i iei, treburile sale la
Arwenack fiind terminate. Reuiser mai bine dect plnuise i totui ceva
mai puin.
Afar! Afar! strig el ctre oamenii si i ieir tot att de repede
precum veniser, fr a se fi ridicat un glas mcar care s-l mpiedice.
Oamenii se strecurar afar prin hol i de-a lungul curii, de-a lungul
coastei dealului i apoi n jos, pe coast, spre rmul unde brcile i ateptau.
Sakr-el-Bahr mergea tot att de uor, ca i cum femeia leinat, de pe umrul
su, ar fi cntrit tot att ca i o mantie. naintea lui mergeau o jumtate de
duzin din oamenii lui, ducnd pe fratele su. O singur dat, nainte de a
cobor de pe nlimile Arwenackului, sir Oliver se opri. Se opri pentru a
privi peste apa ntunecat la pdurile care ascundeau Penarrow-ul privirilor
sale. Voise s-l viziteze, dup cum tim. Dar piedica fusese nlturat i era
stpnit de o uoar dezamgire, de o dorin de a-i revedea casa. Pentru a
ntrerupe irul gndurilor sale, venir doi din ofierii si Othmani i Ali
discutnd ntre ei. Ajungndu-l, Othmani i puse o mn pe umr i art n
jos, ctre luminile din Smithick i Penycwick.
Stpne, strig el, acolo sunt tineri i tinere, pe care am putea obine
preuri mari n Sok-el-Abeed.
Fr ndoial, rspunse Sakr-el-Bahr distrat, cu gndul la Penarrow.
Atunci stpne, s iau vreo 50 de dreptcredincioi i s dau o rait? Ar
fi o treab uoar, netiutori cum sunt de prezena noastr.
Sakr-el-Bahr se trezi din visare.
Othmani, spuse el, eti un prost, chiar tatl protilor. Altfel ar fi trebuit
s tii c cei care au fost odat de rasa mea, compatrioii mei de odinioar,
mi sunt sfini. Nu vom lua ali sclavi dect pe acetia pe care i avem. nainte
deci, n numele lui Allah!
Dar Othmani nu se ddu btut.
i atunci primejdioasa noastr cltorie pe aceste necunoscute mri, n
aceast ar ndeprtat, va fi rspltit numai cu aceti doi sclavi? E oare
aceasta o vntoare demn de Sakr-el-Bahr?

Las judecata pentru Sakr-el-Bahr, fu rspunsul scurt.


Dar gndete-te stpne! mai e i altul care va judeca. Cum va
ntmpina gloriosul nostru pa, Asad-ed-Din, ntoarcerea ta? Ce ntrebri i
va pune i ce dovezi i vei da, pentru a fi pus n pericol vieile acestor
drept-credincioi, n schimbul unui ctig att de mic?
M va ntreba ce va pofti i i voi rspunde ce voi dori i cu ce Allah m
va inspira. nainte, am spus.
i merser mai departe, Sakr-el-Bahr contient doar de cldura trupului
ce-l ducea pe umr i netiind, att de furtunoase erau emoiile sale, dac
trebuia s-l iubeasc sau s-l urasc. Ajunser la rm. Se urcar pe vasul
care rmsese tot timpul nevzut i plecar imediat. La rsritul soarelui, nu
mai fu nici urm de drumul luat napoi, spre cas. Era ca i cum ar fi picat
din cer noaptea, pe coast, iar dac n-ar fi fost rpirea lui Lionel i a
Rosamundei totul ar fi prut ca un vis urt.
Pe bordul vasului, Sakr-el-Bahr duse pe Rosamund n cabin,
ngrijindu-se a ncuia ua. Lionel porunci s fie aruncat ntr-o gaur neagr
zbrelit, pentru a gndi la soarta care-l atepta i asupra creia proscrisul
era nc nehotrt. El nsui sttu sub stele, n noaptea aceea, gndindu-se la
multe lucruri. Unul din aceste lucruri, care avea s ocupe o mare parte din
poveste, dar care acum era foarte ters n gndurile sale, erau vorbele lui
Othmani. Care va fi, ntr-adevr, primirea ce i-o va face Asad, dac va sosi la
Alger cu nimic mai mult, pentru justificarea acelui lung voiaj i primejduirea
vieilor a 200 de drept-credincioi, dect aceti doi captivi, pe care el
inteniona s-i pstreze pentru dnsul? Ce subiect ar fi avut, din aceast
ntmplare, dumanii lui din Alger i nevasta sicilian a lui Asad, care-l ura
cu toat amrciunea unei uri ce-i are rdcina n pmntul rodnic al
geloziei?
Aceasta l ncurajase la o ntreprindere cuteztoare i disperat, pe care
soarta i-o trimise n cale, sub forma unui mare vas olandez. El crezu n
izbnd, nainte de a ncepe vntoarea, cci i da seama c lupta n care
s-ar fi angajat era una n care corsarii si nu aveau pricepere i asupra creia
el ar fi ezitat, dac ar fi avut alt conductor, dect Sakr-el-Bahr. Steaua lui
Sakr-el-Bahr era o stea care nu dusese dect la biruin i ncrederea lor n
el i fcu s primeasc o lupt n condiii necunoscute, pe o mare
necunoscut.
Lupta e redat n detalii amnunite de ctre lordul Henry, din
mrturisirile fcute lui de Jasper Leigh. Dar nu se deosebete prea mult de
alte lupte pe mare i n-am deci intenia s v plictisesc cu amnunte

cunoscute. E de ajuns s spun c lupta fu sngeroas, cu mari pierderi din


amndou prile. Tunurile fur folosite foarte puin, cci Sakr-el-Bahr,
cunoscnd calitile oamenilor si, prefera lupta corp la corp. Fu primul care
se avnt pe bordul olandezului, mbrcat n zale i nvrtind marele su
iatagan, urmat de oamenii lui care urlau numele su i al lui Allah. Cu atta
furie se arunc n lupt nct strni i mai tare pe cei ce-l urmau. i
puternicii olandezi i ddur seama c aceast hoard slbatic era un trup,
al crui creier i suflet era el. l atacar cu putere, n grupuri, urmrind s-l
doboare, cu riscul oricror pierderi, convini, din instinct, c aceasta ar fi
nsemnat victoria lor. i n cele din urm reuir. Lancea unui olandez
strbtu zalele ce-l aprau, fcndu-i o ran pe care, n furia sa, nici n-o
simi. O sabie olandez nimeri gaura fcut n zale i-l dobor pe punte.
Totui, el se ridic, tiind tot att de bine ca i ei, c, dac el murea, totul era
pierdut. narmat acum cu o secure scurt, peste care czuse, i croi drum
spre parapet i rezemndu-se de el cu spatele, cu faa alb ca varul, stropit
de sngele rnii sale, ncuraj pe oamenii lui pn ce victoria fu a lor.
Aceasta, din fericire, fu curnd ctigat. i apoi, ca i cnd nu fusese
susinut dect de tria voinei sale, se prbui printre morii i rniii ce
umpleau puntea. Speriai, corsarii l duser pe bordul vasului. Dac murea,
victoria lor ar fi fost stearp. l aezar pe un pat de pe puntea superioar,
unde legnrile vasului se simeau mai puin. Un doctor maur veni s-l
ngrijeasc i declar c rana e grav, dar nu chiar att de grav ca s poat
pierde orice speran. Aceste vorbe ddur corsarilor linitea de care aveau
nevoie. Nu-i puteau nchipui c grdinarul va culege att de repede un fruct
din grdina lui Allah. Milostivul trebuia s-l lase n via pe Sakr-el-Bahr,
pentru gloria Islamismului. Cnd ajunser la strmtoarea Gibraltarului,
febra se potoli i-i recpt cunotina, pentru a afla rezultatul acelei lupte
ndrznee, n care trse pe aceti fii ai Profetului. Olandezul, l inform
Othmani, i urma, condus de Ali i civa corsari. Cnd Sakr-el-Bahr afl
valoarea capturii, cnd fu informat c peste 100 de oameni buni spre a fi
vndui ca sclavi, la Sok-el-Abeed, erau captivi iar ncrctura era n aur i
argint, perle, chihlimbar, ivoriu i aromate, toate de o bogie cum nu mai
fuseser vzute pn atunci, el simi c nu degeaba pierduse sngele. S
ajung teafr la Alger, cu toat aceast prad bogat, n numele lui Allah i al
Profetului su i s nu mai aib team de dumanii si, i de acel diavol de
sicilian care l ponegriser, desigur, n lipsa sa! Apoi se interes de cei doi
prizonieri englezi. Fu informat c Othmani avusese grij de ei i c le
aplicase tratamentul hotrt de Sakr-el-Bahr, cnd i adusese pe bord. Fu

mulumit i czu ntr-un somn adnc, n timp ce, pe puntea de jos, oamenii
si ridicar mulumiri lui Allah, milostivul, stpnul zilei de apoi, care singur
e atottiutor i atotputernic.

CAPITOLUL V
LEUL CREDINEI
Asad-ed-Din, leul credinei, paa Algerului, mergea ntr-un amurg rcoros
prin Kasbah-ul care, din nlimea lui, domina oraul i, lng el, pind
delicat venea Fenzileh, soia i prima favorit a haremului su, pe care, cu 18
ani n urm, o dusese n braele sale puternice, prin acel mic orel,
deasupra strmtorii Messina, pe care oamenii si o atacaser. Copila unui
ran umil, ea fusese o fetican de 16 ani, n zilele acelea. Plecase, fr
mpotrivire, n braele rpitorului ei. Acum, la 36 de ani, era nc frumoas,
mai frumoas chiar dect atunci cnd aprinsese pasiunea lui Asad-Reis, care
era pe atunci unul din cpitanii faimosului Ali-Paa. n negrul cozilor ei grele
se amesteca rocatul. Pielea i era de o albea de marmur i moale ca o
pern, ochii mari cprui, cu ape schimbtoare, iar buzele le avea pline i
senzuale. Era nalt i corpul i era minunat proporionat pentru o
european, ceea ce nsemna c era puin prea slab pentru gustul oriental.
Ea mergea lng stpnul ei, cu o graie languroas, fcndu-i vnt cu
evantaiul din pene de stru. Era fr vl, cci avea acest obicei, care-i fusese
totui interzis cnd trecuse la credina mahomedan, un pas trebuincios
pentru ca Asad care era foarte credincios s o poat face nevasta sa. El
gsise n ea o soie, cum fr ndoial nu ar fi gsit n ara lui. O femeie care
nu se mulumea s fie doar jucria cu care Asad s se distreze n orele sale
de plictiseal, ci se bga n treburile lui, i cerea i afla tainele lui i avea
asupra lui aceeai influen pe care ar fi avut-o soia unui prin european
asupra soului ei. n anii cnd el fusese subjugat de frumuseea ei, primise
situaia destul de bucuros. Mai apoi, cnd nu-i mai plcu amestecul ei, fu
prea trziu. Ea luase n mini hurile, cu putere, i Asad nu era ntr-o
situaie mai bun dect a multor soi europeni, o situaie anormal i
nedemn pentru un pa al casei profetului. Era, de asemeni, primejdioas
pentru Fenzileh; cci, dac povara ei devenea vreodat prea grea pentru
stpn, acesta avea un mijloc uor i repede prin care se putea scpa de ea.
Nu vi-o nchipuii att de proast, ca s nu-i fi dat seama de aceasta. Ea i
ddea seama foarte bine, iar ndrzneala ei sicilian o fcea totui s
pstreze aceast situaie, att de nemaipomenit la o soie musulman. i
acum era cuteztoare, n timp ce pea prin grdina rcoroas, sub petalele
albe i roz ale caiilor i sub portocalii n al cror frunzi verde sclipeau

fructele aurii. i fcea obinuita ei treab de a otrvi mintea stpnului ei,


mpotriva lui Sakr-el-Bahr, i, n gelozia ei matern, ea nfrunta primejdia
unui asemenea lucru, tiind ct de iubit era corsarul proscris de ctre
Asad-ed-Din. Aceast iubire a paei pentru locotenentul su era cauza urii ei,
pentru aceea c iubirea ndeprtase dragostea lui Asad pentru propriul su
fiu i al ei, i ntrea zvonul c lui Sakr-el-Bahr i era hrzit naltul destin de
a-l urma pe Asad la paalc.
i spun c abuzeaz de tine, o tu lumina vieii mele!
Te-am auzit, rspunse Asad suprat, i se vede c eti surd, altfel m-ai
fi auzit rspunzndu-i c vorbele tale nu cntresc nimic mpotriva faptelor
sale. Vorbele pot fi doar un ascunzi al gndurilor noastre. Faptele sunt
mrturia lor. ine minte aceasta, o tu, Fenzileh.
Nu port n minte fiecare cuvnt al tu, o tat al nelepciunii? protest
ea, lsndu-l, ca adeseori, n ndoial dac vorbea serios sau n batjocur.
Dar, din cauza faptelor sale vreau s-i vorbesc despre el.
Atunci, pe barba profetului, las faptele s vorbeasc i tu taci.
Tonul aspru de mustrare i mnia ce-i apruse pe fa o fcu s tac o
clip. El se ntoarse.
Vino! spuse el. Curnd va fi ora rugciunii, i pi napoi ctre zidurile
glbui alo Kasbahului care dominau verdele grdinii.
El era un om nalt, bine fcut, uor ncovoiat, sub povara anilor; dar figura
sa de vultur avea o nfiare maiestuoas i n ochi i mai strlucea nc
focul tinereii. Gnditor, cu o mn ncrcat de bijuterii, i mngie lunga
sa barb alb. Cu cealalt se sprijini de braul ei moale, mai mult din obicei
dect din nevoie, cci era nc destul de puternic. Din nou se auzi vocea lui
Fenzileh, mai muzical nc, totui plin de intrigi nvluite otrvitor n
miere.
O, scumpul meu stpn, eti suprat pe mine acum. Ce s fac pentru a
ndeprta rceala din sufletul tu?
S nu abuzezi de cel pe care l iubesc, spuse paa scurt. i-am mai spus
de attea ori.
Ea se lipi mai tare de el i vocea i se ndulci.
Oare nu te iubesc, o, stpne al sufletului meu? Exist n toat lumea,
oare, o inim mai credincioas ie, dect a mea? Viaa ta nu e oare a mea? Nu
mi-am druit toate zilele fericirii tale? i m ceri dac m tem, pentru tine,
de minile unui venetic i strin?
S te temi pentru mine? repet el i rse batjocoritor. De ce ai avea s
te temi pentru mine, din partea lui Sakr-el-Bahr?

De ceea ce toi drept-credincioii ar avea s se team din partea unuia


care nu e adevrat musulman, de unul care i bate joc i se ascunde sub
adevrata credin, ca s poat avea ctiguri.
Pa se opri din mers i se ntoarse ctre ea nfuriat.
S-i nepeneasc limba, ie, mam a minciunilor!
Sunt ca praful de sub picioarele tale, o, dulcele meu stpn, totui nu
sunt ceea ce mnia ta nedreapt m-a numit.
Nedreapt? ntreb el. Nu nedreapt, ci dreapt, cci s auzi din gura
unei fiice adoptive a Islamului vorbe mpotriva unui drept-credincios, care
duce urgia lui Allah asupra necredincioilor de porci francezi, att de uri
de tine, e nedrept. Ajunge, am spus! Altfel i voi cere s dovedeti i s
plteti preul minciunii, dac nu vei putea.
i m-a teme de examen? urm ea cu ndrzneal. i spun, o tat a lui
Marzak, c l voi da cu bucurie. Vrei fapte, nu vorbe. Spune-mi atunci, e bine
ca un drept-credincios s cheltuiasc parale, rscumprnd sclavii, pentru
a-i libera?
Asad nu rspunse ndat. Acest obicei al lui Sakr-el-Bahr era ntr-adevr
ciudat. Ii dduse clipe de nelinite i nu o singur dat ntrebase pe
locotenentul su, primind mereu acelai rspuns, pe care el i-l ddu acum lui
Fenzileh.
Pentru fiecare sclav liberat, aduce o duzin n schimb.
Desigur, altfel ar fi trebuit s dea socoteal. Astfel mbrobodete la
ochi pe musulmani. Aceste rscumprri dovedesc o dragoste nc pentru
ara necredincioas de unde vine. E loc oare pentru aa ceva n inima unui
adevrat credincios al casei profetului? i-am cerut eu vreodat viaa unui
sicilian necredincios, n toi aceti ani, ct te-am slujit? Aceste lucruri nu pot
avea loc n inima unui om care a alungat definitiv necredina. i acum,
aceast cltorie a sa pe mri necunoscute, primejduind vasul capturat de la
dumanii Islamului, ceea ce nu e riscul lui, ci al tu, n numele cruia l-a
capturat, mpreun cu vieile a 200 de drept-credincioi. Pentru ce asta?
Pentru a putea privi din nou malurile spurcatei ri care i-a dat natere.
Astfel a raportat Biskaine. i dac piere pe drum?
Vei fi satisfcut pn la urm, tu, fiic a urii, mormi Asad.
Numete-m cu nume aspre, o, soare ce m nclzeti! Nu sunt oare un
lucru de care s poi abuza oricnd vei voi? Toarn sare pe inima pe care ai
rnit-o; dac va fi din mna ta, nu voi murmura. Dar ascult-m, ascult-mi
vorbele; sau, deoarece vorbele nu au trecere la tine, ascult faptele pe care i

le spun. Ascult-le, dup cum dragostea mea mi cere s le art, fr team


de a fi pedepsit pentru dragostea mea.
Femeie, limba ta e ca aceea a unui clopot, a crei frnghie e tras de
diavol. De ce altceva l mai nvinuieti?
De nimic altceva, de cnd i bai doar joc de mine ndeprtndu-i
dragostea de la sclava ta iubitoare.
Slav lui Allah, atunci, spuse el. Vino, e ora rugciunii!
Dar slvise pe Allah prea devreme. Cci femeia nu se ls.
Mai e fiul tu, o, tat al lui Marzak!
Este, o, mam a lui Marzak , rspunse el.
i fiul unui om trebuie s-i fie tovarul sufletului su. Totui acest
strin ticlos e preferat lui Marzak i ocup, n inima ta i lng tine, locul ce
ar trebui s fie al lui Marzak.
Poate s fie Marzak demn de acel loc? ntreb el. Poate acest biat
tnr s conduc oamenii, aa cum i conduce Sakr-el-Bahr? Sau s poarte
iataganul mpotriva dumanilor Islamului, artnd legea sfnt a profetului
pe pmnt, ca Sakr-el-Bahr?
Dac Sakr-el-Bahr poate acestea, poate din favoarea ta stpne. La fel
ar putea i Marzak, dei e tnr. Sakr-el-Bahr e doar ceea ce tu l-ai fcut, nici
mai mult nici mai puin.
Atunci ntr-adevr greeti, o, tu mam a prostiei. Sakr-el-Bahr e ceea
ce Allah l-a fcut. El e ceea ce Allah a vroit. N-ai nvat pn acum c Allah
mparte soarta fiecrui om?
Soarele pli i noaptea cobor, ca o cortin ce a fost lsat. El i iui pasul
n direcia curii. Forme ntunecate de sclavi salutar pe Asad, care intr
urmat de Fenzileh, care, acum, avea faa acoperit de un vl de mtase. Ea se
strecur de-a lungul curii i trecut printr-o poart, tocmai cinci, din
deprtare, vocea unui muezin sparse tcerea; recitnd Shedada
La illaha, illa Allah! Wa Muhammad er Rasool Allah!.
Un sclav ntinse un covora, altul inu un lighean n care un al treilea
turn ap. Dup ce se spl, paa i ntoarse faa ctre Mecca i slvi
unitatea lui Allah, atotputernicul, n timp ce vocile muezinilor rsunau ca un
ecou deasupra oraului, de la minaret la minaret.
Dup ce se scul din rugciune, se auzi un zgomot de pai repezi i o
invitaie aspr. Soldaii din garda paei, de nevzut aproape n uniformele
lor negre, se ddur de o parte la aceast invitaie, spre a vedea cine sunt cei
ce sosesc. La intrarea ntunecat a curii licri lumina unor felinare. Asad, n
ateptarea celor ce sosiser, se urc pe treptele casei, n timp ce uile se

deschideau, pentru a lsa lumina dinuntru s nvleasc n curte. O duzin


de nubieni naintar, apoi se desfcur, lsnd s peasc n lumin
impozanta figur a vizirului lui Asad, Tsamanni. Dup el venea alt figur.
mbrcat n zale ce zngneau i strluceau n mers.
Pacea i binecuvntarea profetului s fie cu tine, o puternice Asad, fu
salutul vizirului.
i pace ie, Tsamanni, fu rspunsul. Eti purttor de veti?
De mari i glorioase veti, o neleptule! Sakr-el-Bahr s-a rentors.
Slav Lui! spuse paa, cu minile ridicate spre cer.
Se auzi un pas moale n dosul lui i o umbr se desprinse din ntunecimea
uii. O figur graioas, mbrcat ntr-un caftan i turban de culoare aurie, l
salut de pe treptele de sus. i acum, cobornd, lumina lmpilor czu pe faa
sa, uimitoarea frumusee a ei fu dezvluit. Ar fi putut fi o fa de femeie
chiar, att de dulce era. Asad zmbi bucuros, n barba sa alb. Ghicea c
biatul fuese trimis de mama sa, spre a afla ce s-a ntmplat.
Ai auzit, Marzak? spuse el. Sakr-el-Bahr s-a rentors.
Biruitor, ndjduiesc, zmbi tnrul.
Mai biruitor ca niciodat, rspunse Tsamanni. A intrat la apusul
soarelui n port, cu dou puternice vase franceze care sunt doar o mic parte
din prada ce o aduce.
Allah e mare, fu salutul bucuros al paei, ia acest rspuns, care sfrma
temerile nevestei sale. De ce nu vine el s aduc aceste veti?
Datoria l reine nc niel la bord, stpne, rspunse vizirul. Dar i-a
trimis locotenentul, Othmani, s-i povesteasc.
De trei ori bun venit, Othmani. Btu din palme i sclavii aezar perne
pe jos, pentru ei. Se aez cu Marzak lng el. i acum, povestete!
i Othmani i spuse toat desfurarea luptei, cltoria lor n Anglia,
rnirea lui Sakr-el-Bahr i prada luat, prad ce avea s fie pus la picioarele
lui, pentru a o mpri.

CAPITOLUL VI
CONVERTITUL
Povestirea lui Othmani, adus la cunotina Fenzileh-ei de ctre Marzak,
fu ca un fier rou pentru sufletul ei gelos. Destul de ru c Sakr-el-Bahr se
rentorsese, n ciuda rugciunilor aduse de ea Dumnezeului copilriei ei i
celui adoptiv. Dar c se rentorsese biruitor, aducnd cu el o prad bogat,
care trebuia s-l ridice i mai mult n ochii lui Asad i stima poporului, era
ntr-adevr amrciune. Vestea o ls zdrobit, uitnd mcar i de a-l mai
blestema. Apoi, dup ce mintea ei reveni din lovitura suferit, se gndi la
ceea ce pruse un amnunt josnic n povestirea lui Othmani, raportat de
Marzak.
E desigur ciudat c el a fcut aceast cltorie lung, n Anglia, numai
pentru a lua pe acei doi captivi; fiind acolo, nu i-a umplut vasul cu sclavi,
cum ar fi trebuit s fac un corsar. ntr-adevr ciudat!
Ei erau singuri n dosul parmaclcului verde, prin care se strecura
parfumul grdinii i ciripitul privighetorii. Fenzileh sttea pe un divan
acoperit cu covoare turceti de mtase, i unul din papucii ei, mpodobii cu
ornamente de aur, i alunecase de pe degetele ale cror unghii erau vopsite
cu rou. i susinea capul n palme i privea n sus la o lamp colorat ce
atrna din tavanul frumos mpodobit. Marzak se plimba n lungul camerei i
era destul tcere, pentru a se fi auzit cderea papucului ei pe covor
Ei bine? ntreb ea nerbdtoare. Nu i se pare ciudat?
Ciudat, ntr-adevr, mam, rspunse tnrul, apropiindu-se.
i nu bnuieti pricina?
Pricina? ntreb el distrat.
Da, pricina, strig ea nerbdtoare. Nu poi dect s stai ca un prost?
Sunt eu mama unui prost? Vrei s-i pierzi tinereea sub papucul acestui
cine eretic care i-a luat locul? i dac va fi aa, mai bine nu te-ai fi nscut.
Ea i reveni din furia ei sicilian, dndu-i scama c asemenea vorbe din
partea unei femei, chiar de-ar fi fost de 20 de ori mam, erau totui
dezonorante pentru mndria lui de brbat.
Ce pot s fac? strig el.
Pe mine m ntrebi? Nu poi gndi i face ceva? i spun c acest fiu
corcit dintre un cretin i o evreic te va preface n praf. E lacom ca lcusta,
viclean ca arpele i crud ca pantera. Pe Allah! A fi vrut s nu fi nscut un

fiu. Mai bine m-ar fi artat oamenii cu degetul, numindu-m stearp, dect
s nasc un om care nu tie s fie om.
Arat-mi drumul, strig el. Spune-mi ce am de fcut i nu voi fi la,
mam! Voi terge aceste insulte sau nu-i voi mai aprea n fa.
La aceste vorbe, femeia aceasta ciudat se ridic din culcuul ei moale i,
alergnd ctre el, i petrecu braele n jurul gtului, lipindu-i obrazul de al
lui. Cei 18 ani din haremul paei nu uciseser n ea pe mama european,
pasionata femeie sicilian, fioroas ca tigrul n dragostea ei de mam.
O, copilul meu, scumpul meu biat, suspin ea. Teama pentru tine m
face aspr. Dac sunt suprat, doar dragostea mea vorbete, durerea mea
pentru tine de a vedea pe altul uzurpndu-i locul, lng tatl tu, loc care-i
aparine ie. Ah! dar vom nvinge, fiule scump. Voi gsi mijlocul de a trimite
pe acel strin blestemat n iadul de unde a venit. ncrede-te n mine, Marzak!
Ss! Vine tatl tu. Pleac! Las-m singur cu el.
Ea tia c, singur, l controla mai uor pe Asad. Marzak iei prin rndul
de pomi care ascundea o u, tocmai cnd Asad intr pe cealalt. El nainta
zmbind, cu degetele sale lungi mngindu-i barba alb.
Ai aflat, fr ndoial, Fenzileh, spuse el. Eti mulumit?
Ea se ls din nou pe divan, privindu-se ntr-o oglind de argint.
Mulumit? repet ea, batjocoritoare. ntr-adevr mulumit.
Sakr-el-Bahr risc vieile a 200 de fii ai Islamului i un vas, care, odat
capturat, aparine statului, pentru un voiaj n Anglia, care n-avea alt scop
dect capturarea a doi sclavi doi sclavi cnd, dac gndurile sale ar fi fost
sincere, ar fi putut fi 200.
Ha! Asta e tot ce ai aflat? o ntreb el, batjocoritor.
Tot ce e mai de seam, rspunse ea,. Am mai aflat, dei nu e prea de
seam, c, la ntoarcere, ntlnind din ntmplare un vas olandez, cu o
ncrctur bogat, l-a capturat n numele tu.
Din ntmplare, ai spus?
Ce altceva? Ea puse oglinda jos i privirea ei mndr o ntlni pe a lui.
Nu-mi vei spune c asta era mai dinainte rnduit n planurile sale, cnd a
plecat?
Ei ovi. Deveni gnditor. Observnd c ncepe a-l ndupleca, ea urm.
Norocos a fost vntul acela, care a trimis pe olandez n calea lui, i att
mai norocos cci corabia era att de bogat, pentru a-i orbi ochii cu
privelitea aurului i a bogiilor, fcndu-te s nu vezi adevratul scop al
cltoriei.
Adevratul scop? ntreb el uimit. Care era adevratul scop?

Ea zmbi sigur pe sine, pentru a-i ascunde toat netiina ei.


Pe mine m ntrebi, o, istee Asad? Ochii ti nu sunt att de
ptrunztori, simurile tale nu sunt tot att de ascuite, ca i ale mele, nct
ceea ce e limpede pentru mine, s-i fie necunoscut ie? Sau te-a ncntat
ntr-att acest Sakr-el-Bahr, c nu mai eti n stare s vezi nimic?
El se repezi la ea i-i prinse braul, strngnd cu putere.
Scopul su, bestie! Vorbete!
Ea se ridic mndr i sfidtoare.
Nu voi vorbi.
Nu vei vorbi? Pe barba profetului! ndrzneti s stai n faa mea i s
m nfruni, pe mine, stpnul tu? Te voi biciui, Fenzileh. Am fost prea
ngduitor toi aceti ani cu tine, att de ngduitor, nct ai uitat ce ateapt
pe o soie neasculttoare. Vorbete acum, nainte de a pune s te biciuiasc,
sau vei vorbi dup aceea, cum doreti.
Nu voi vorbi, repet ea. Chiar de voi fi rupt n buci, nu voi mai
scoate vreo vorb despre Sakr-el-Bahr. S dezvlui adevrul, pentru a fi
batjocorit i numit mama minciunilor? izbucni apoi n plns. O, lumina
vieii mele! strig ea. Ct de nedrept eti cu mine. Ea czuse n genunchi,
cuprinzndu-i picioarele cu braele ei ncnttoare. Cnd dragostea mea
pentru tine m face s ascund ceea ce vd, nu capt dect mnia ta. E mai
mult dect pot eu ndura. Lein sub greutatea ei.
El o mbrnci, cu sila.
Ce otrvit e limba unei femei! strig el i iei, convins din trecutele-i
ncercri c, dac ar fi rmas, ar fi fost copleit de un torent de vorbe.
Otrava ei, ns, fusese cu grij turnat i, ncet, ncet, ea i fcu efectul. i
cuprinse creierul, chinuindu-l cu ndoieli. Niciun motiv, att de bine
ntemeiat ca acela de a fi fost la mijloc un scop ascuns al purtrii stranii a lui
Sakr-el-Bahr, nu ar fi izbutit s-l tulbure att. Nerbdtor atept dimineaa
i venirea lui Sakr-el-Bahr nsui, dar n-o mai atepta cu ardoarea unui tat
pentru fiul su.
Sakr-el-Bahr, pe puntea superioar a vasului, observ aprinderea, una
cte una, a luminilor oraului din faa sa. Luna apruse, scldnd ntr-o
lumin alb curmalii nali i minaretele aurite ale oraului. Rana i se
vindecase i era iari cel dinainte. Cu dou zile n urm, venise pe punte
pentru prima oar de la lupta cu olandezii, i de atunci i petrecuse acolo
cea mai mare parte din timp. O singur dat i vizitase prizonierii. Se
ridicase din aternutul su, pentru a se duce drept n cabina de la pup unde
Rosamund era nchis. O gsise palid i slbit, dar cu curajul nenfrnat.

La intrarea lui, ea ridicase privirea mirat de a-l vedea n sfrit, cci era
pentru prima oar cnd sttea n faa ei, de cnd o rpise de la Arwenack cu
patru sptmni n urm. Apoi i plecase ochii i sttuse cu coatele pe mas,
oarb la prezena lui i surd la vorbele sale. La vorbele lui de prere de ru
i erau sincere, cci el de acum se nvinuia pentru fapta necugetat pe care
o fcuse ea nu dduse nici cel mai mic rspuns, niciun semn c ar fi auzit
mcar. Pe urm i vizit fratele, pentru a privi o clip aceast fptur
nnebunit de spaim, care tremura n faa lui, sub mustrarea vinoviei
sale. Apoi se rentoarse pe punte i acolo i petrecu cea mai mare parte din
ultimele trei zile ale acestei ciudate cltorii, stnd n btaia soarelui, pentru
a cpta noi puteri. Noaptea, n timp ce sttea n btaia lunii, o umbr
scund l strig uor pe numele su englezesc
Sir Oliver!
El tresri, ca i cum l-ar fi chemat o fantom. Jasper Leigh era cel care l
chemase.
Vino ncoace, spuse el i, cnd acesta fu lng el i-am spus c nu mai
exist sir Oliver. Sunt Oliver-Reis sau Sakr-el-Bahr, cum vrei, unul din
credincioii casei profetului. Ce doreti?
Nu te-am slujit bine i cu credin? ntreba Leigh.
Cine a spus c nu?
Nimeni. Dar nici n-ai recunoscut-o. Cnd zceai rnit, ar fi fost uor
pentru mine s te trdez. A fi putut conduce aceste vase n gurile Tagusului.
Pe Dumnezeu c a fi putut!
Ai fi fost fcut pe loc bucele, spuse Sakr-el-Bahr.
A fi putut atinge coasta i s m las prins de spanioli, care mi-ar fi dat
drumul, n schimbul vostru.
i-ar fi dat drumul pe una din galerele Majestii Sale catolice. Pe cnd
aici i recunosc c ai fost cinstit cu mine. i-ai inut fgduiala. Mi-o voi ine
i eu pe a mea. Nu te teme.
Nu m tem. Dar fgduiala dumitale era s m retrimii acas.
Ei i?
Partea hazlie e c, dup civa ani, nu tiu unde s gsesc o cas. Dac
m trimii napoi, n Anglia, nu voi avea ce face.
Ce altceva s fac atunci?
Crede-m, sunt tot att de stul de cretini i cretinism, ca i
dumneata. Sunt un om de o oarecare valoare, sir Ol Sakr-el-Bahr. Unul din
cei mai buni navigatori englezi. M pricep la luptele pe mare. N-ai avea ce
face cu mine, aici?

M-am gndit c proscris e un cuvnt care depinde de cum l iei. Prefer


s spun c a dori s fiu convertit la credina lui Mahomed.
Convertit la pirateria i hoia pe mri, asta vrei s spui, zise
Sakr-el-Bahr.
Nu. La aceasta nu e nevoie s fiu convertit, cci eram dinainte,
mrturisi Leigh. Cer doar s cltoresc sub alt stindard, dect cel englez.
Nu vei mai avea voie s bei alcool, spuse Sakr-el-Bahr.
Vor fi compensaii, rspunse Leigh.
Sakr-el-Bahr se gndi. Cererea ticlosului atinsese o coard sensibil n
inima sa. Ar fi fost bine s aib un concetean lng el, chiar dac acesta e
un punga ca Jasper Leigh.
Fie cum doreti, spuse el n sfrit. Merii s fii spnzurat, n ciuda a tot
ce i-am promis, dar nu are importan. Dac devii musulman, te voi lua s
serveti sub mine, ca locotenentul meu, i att. Timp ct mi vei fi credincios,
totul va fi bine, Jasper. Dar la primul semn de necredin, te ateapt o
frnghie i un dans n aer.
Micat, cpitanul lu mna lui Sakr-el-Bahr, ducnd-o la buze.
Primesc, spuse el. Mi-ai artat o ngduin pe care n-o meritam. Viaa
mea i aparine i, dei nu e cine tie ce mare lucru de ea, poi face cu ea
orice pofteti.
i Sakr-el-Bahr, micat, strnse mna piratului.

CAPITOLUL VII
MARZAK-BEN-ASAD
Fu nevoie de nu mai puin de 40 de cmile pentru a transporta
ncrctura vasului olandez, de la chei n Kasbah i pentru procesiunea
ntocmit de Sakr-el-Bahr, care tia c asemenea parzi impresioneaz
mulimea, i care fu una cum nu se mai vzuse pn atunci, pe strduele
nguste ale Algerului, la rentoarcerea vreunui corsar. Era cu totul vrednic
de cel mai mare cuceritor musulman, care navigase vreodat pe mri, de
unul care, nemulumit cu ce-i oferea Mediterana, avusese curajul s se
aventureze pe oceanul deschis. nainte mergeau 100 din piraii si, n
caftanele lor scurte, de toate culorile cu putin, cu mijlocul strns n
cingtori de piele, de care atrnau adevrate arsenale de arme de tot felul.
Muli erau mbrcai n armuri de zale i vrfurile lucitoare ale ctilor de
oel luceau din mijlocul turbanelor. Dup ei, nlnuii, veneau cei 100 de
prizonieri luai de la bordul olandezului, mnai nainte de biciurile
corsarilor care mergeau pe lturi. Apoi venea alt rnd de corsari i dup
acetia, linia lung i monoton a celor 40 de cmile ncrcate cu poveri i
conduse de btinai. Dup ele urmau i mai muli corsari i apoi, clare pe
un cal alb, arab, cu capul nfurat ntr-un turban din fire aurite, venea
Sakr-el-Bahr. Pe strzile nguste, cu casele albe i galbene, oamenii se
nghesuiau cu team, n pragul uilor, spre a nu fi clcai de cmile, ale cror
poveri, atrnnd de o parte i cealalt a cocoaelor, umpleau ntreaga lime
a strzii. Dar locurile mari, deschise, ca portul, locul liber din faa pieii i n
apropierea fortreei lui Asad, erau ticsite cu o mulime glgioas. Erau
mauri localnici, cu haine lungi i sobre. Arabi, n djelabale albe, i frecau
coatele cu berberii din muni, n mantalele lor de pr de cmil. Erau turci
levantini i evrei refugiai din Spania, mbrcai pompos n haine europene,
ngduii aici doar pentru c erau legai de mauri, prin legtura suferinelor
i exilului comun din acea ar, care odat fusese a lor. Sub necrutorul
soare african, aceast mulime pestri era adunat la un loc, pentru a ura
bun venit lui Sakr-el-Bahr i l primeau cu atta zarv, c, din port, larma se
auzea tocmai n Kasbah, anunndu-i apropierea. Cnd ajunse ns la
fortrea, procesiunea sczuse aproape la jumtate. La pia, forele se
desprir i corsarii lui, condui de Othmani, duser captivii nspre Bagnio
locul unde se ineau prizonierii n timp ce cmilele continuau s urce

dealul. Pe sub marea poart a Kasbahului, ele pir n curtea larg, pentru a
fi nirate pe dou rnduri de conductorii lor i ngenunchiate. Dup ele
urmau doar vreo patruzeci de corsari, ca o gard de onoare, pentru
conductorul lor. Ei i luar locurile de amndou prile intrrii, dup ce
salutaser adnc pe Asad-ed-Din. Paa sttea n umbra unei foi de cort, pe
un divan, nsoit de vizirul su Tsamanni i de Marzak, fiind pzit de o
jumtate de duzin de ieniceri, ale cror haine de samur fceau un paravan
de efect, cu verdele i galbenul hainelor sale mpodobite cu giuvaieruri.
Chipul paei era ntunecat, observnd iragul cmilelor mpovrate.
Gndurile lui erau nc tulburate de ndoiala pe care Fenzileh i-o strecurase
n creier, asupra lui Sakr-el-Bahr. Dar la vederea lui Sakr-el-Bahr, nfiarea
i se lumin deodat, ochii i scnteiar i se ridic pentru a-l ntmpina, aa
cum i-ar ntmpina un tat fiul trecut prin mari primejdii, ntr-un serviciu
drag amndoura. Sakr-el-Bahr intr n curtea pe jos, cci desclecase la
poart. nalt i impuntor, cu capul sus, pi mndru spre divan, urmat de
Ali i de un om ars de soare, cu o barb roie i capul nfurat ntr-un
turban, n care dintr-o privire ai fi recunoscut pe pungaul Jasper Leigh.
Sakr-el-Bahr ngenunche i se prostern solemn naintea prinului su.
Binecuvntarea i pacea lui Allah s fie cu tine, stpne, fu salutul su.
i Asad ridic, cu braele sale, pe dragul su slujitor, urndu-i bun venit,
lucru care-o fcu pe Fenzileh ce spiona totul din dosul parmaclcului
zbrelit s scrneasc din dini.
Slav lui Allah i profetului c te-ai ntors sntos, fiul meu. Inima mea
este de acum bucuroas, la vestea biruinei tale, n numele credinei.
Urm apoi despachetarea bogiilor capturate i, dei Asad fusese
ntiinat de ctre Othmani de valoarea lor, privelitea ce se oferea acum
ochilor si ntrecea orice ateptri. La sfrit, fur trimise la visterie i
Tsamanni fu nsrcinat s-i preuiasc valoarea i s fac socoteala ct
revenea fiecruia din cei interesai, cci la aceste isprvi erau toi prtai. De
la paa, care reprezenta statul, i pn la cei din urm corsar, care luase
parte la lupt, fiecare i avea partea sa din prad, mai mic sau mai mare,
dup rangul su, a 20-a parte din total revenindu-i lui Sakr-el-Bahr nsui. n
curte nu mai rmseser dect Asad, Marzak, ienicerii, Sakr-el-Bahr i Ali cu
Jasper Leigh. Atunci, Sakr-el-Bahr prezent pe noul su ofier paei, ca unul
asupra cruia se pogorse graia lui Allah, un mare lupttor i un marinar
ncercat, care-i oferise priceperea i viaa sa Islamului i care sttea acum
n faa lui Asad, pentru a primi ntrirea definitiv, n postul su. Marzak se
opuse cu trie, susinnd c erau de acum prea muli cini necredincioi n

rndurile soldailor credinei i c, deci, ar fi fost nenelept s le sporeasc


numrul, iar din partea lui Sakr-el-Bahr era ndrzne s-i ia atta
rspundere. Sakr-el-Bahr l msur cu o privire mirat.
Ai spus c e ndrzne s converteti pe cineva la legea profetului?
ntreb el. Citete coranul i vezi ceea ce e socotit acolo ca o datorie a unui
dreptcredincios. i gndete-te, o fiu al lui Asad, c nvinovind pe cei care
au adoptat adevrata credin m nvinovete pe mine i pe mama ta
chiar, i nesocoteti legea sfnt lsat de Allah.
Suprat, dar tcut, Marzak se ddu napoi cu un pas i rmase
umezindu-i buzele i privind la corsar, n timp ce Asad cltin capul i
zmbi cu ngduin.
Eti ntr-adevr un cunosctor bun al adevratei credine, spuse el.
Eti tatl nelepciunii, pe ct eti i al mririi, i dup aceea ur bun venit lui
master Leigh, pe care l ridic n rndurile credincioilor profetului, sub
numele de Jasper-Reis.
Odat terminat acest lucru, renegatul i Ali fur amndoi lsai liberi, iar
ienicerii de asemenea. Acetia, prsind locul lor din spatele lui Asad,
merser s se aeze la poart. Apoi, paa btu din palme i sclavilor care
venir la chemarea sa le ddu porunc s aduc mncare i ceru lui
Sakr-el-Bahr s se aeze lng el, pe divan. Fu adus ap, ca s se poat spla
pe mini. Dup aceea, sclavii aezar naintea lor o tav mbietoare cu carne
i ou, mpodobite cu msline i aromate. Asad rupse pinea, cu un cuvnt
de slav, i fcu semn s se nceap masa, cernd corsarului s-i povesteasc
istoria ntmplrilor sale. Dup ce termin i dup ce din nou Asad l lud
cu cuvinte mgulitoare, Marzak puse o ntrebare.
Doar pentru a pune mna pe aceti doi sclavi englezi, ai fcut aceast
cltorie primejdioas, n acea ar ndeprtat?
Asta a fost doar o parte din gndurile mele, fu rspunsul linitit al lui
Sakr-el-Bahr. Am plecat s vnez pe acele mri necunoscute, n slujba
profetului, dup cum dovedete rezultatul cltoriei mele.
Tu nu tiai c acest vas olandez i va ncrucia drumul, urm Marzak,
cu vorbele nvate de la mama sa.
Nu tiam? ntreb Sakr-el-Bahr i zmbi ncreztor, cu att mai mult cu
ct ndeprtase insinurile, pe care ar fi dorit, mai mult dect orice, s le tie
amuite.
Dar Marzak nu se ddu btut. El fusese bine ddcit de mama sa.
Totui e ceva n toate acestea ce nu pot nelege, murmur el, cu o
blndee fals.

Toate lucrurile sunt cu putina lui Allah! spuse Sakr-el-Bahr, cu un ton


de mirare nu fr o uoar nuan de ironie ca i cum ar fi existat ceva ce
nu putea fi ptruns de mintea ager a lui Marzak.
Tnrul se nclin n semn de mulumire.
Spune-mi, o puternice Sakr-el-Bahr, ceru ei, cum se face c, odat ajuns
n acele locuri ndeprtate, te-ai mulumit s iei doar aceti doi biei sclavi,
cnd, cu oamenii pe care i aveai la dispoziie, puteai lua de 50 de ori mai
mult? i privi triumftor faa aspr a corsarului, n timp ce Asad czu pe
gnduri, cci gndul acesta l preocupase i pe el.
Era nevoie ca Sakr-el-Bahr s mint pentru a se dezvinovi. Aici nu ar fi
putut fi invocat nicio regul a credinei. O explicaie era de nenlturat i i
ddea seama c nu putea da dect una, care s cam chioapete.
Ct despre asta, spuse el, aceti prizonieri au fost luai din prima cas
n care am intrat i capturarea lor a strnit oarecare zarv. Afar de asta, era
noapte cnd am debarcat i n-am ndrznit s primejduiesc vieile
oamenilor mei, ndeprtndu-i de vas i atacnd un ora care s-ar fi putut
trezi, tindu-ne retragerea.
ndoiala rmase ntiprit pe faa lui Asad, dup cum observ, cu isteime,
Marzak.
Totui, Othmani, spuse el, te-a sftuit s ataci un orel netiutor cu
totul de prezena ta, i ai refuzat.
Lui Asad i fulger privirea la aceste vorbe, i Sakr-el-Bahr i ddu seama,
cu o strngere de inim, de pornirile ce se strniser n timpul lipsei sale.
E adevrat? ntreb Asad, privind de la fiu la locotenentul su, cu acea
privire teribil care-l fcea s par crud i ru.
Sakr-el-Bahr i ridic glasul. Susinu privirea lui Asad cu ndrzneal.
i dac ar fi adevrat, stpne? ntreb el.
Te-am ntrebat dac e adevrat.
Da, dar cunoscnd nelepciunea ta, nu mi-a venit s cred urechilor,
spuse Sakr-el-Bahr. Are vreo nsemntate ceea ce a spus Othmani? Trebuie
su fiu nvat oare de dnsul? Dac e aa, aeaz-l pe Othmani n locul meu
i d-i comanda i rspunderea viitorilor credincioi ce vor lupta sub el,
sfri el, cu un gest de indignare.
Eti iute la mnie, i repro Asad.
i pe capul lui Allah, cine m-ar putea nvinovi pentru aceasta?
Trebuie s svresc o asemenea fapt din care m ntorc cu o prad, care ar
putea fi foarte bine rodul unui an ntreg de vntoare, pentru a fi iscodit de
un copil, de ce nu am urmat sfaturile lui Othmani?

Sri n sus ntr-o prefcut pornire. Cu orice pre, trebuia s nlture din
temelie bnuielile.
De ce ar fi trebuit s m las condus de Othmani? urm el. Putea s
izbuteasc a aduce mai mult dect am depus eu la picioarele tale? Ceea ce ar
fi vrut ei s fac s-ar fi terminat cu un dezastru i, dac s-ar fi ntmplat aa,
vina ar fi czut pe Othmani? Nu, ci pe mine. Deci eu am rspunderea i nu
ngdui nimnui s-mi pun ntrebri, fr un motiv temeinic.
Acestea erau vorbe cuteztoare la adresa lui Asad i mai ndrzne era
tonul, scprarea ochilor si i gesturile cu care le nsoise, dar nu era nicio
ndoial de puterea sa asupra paei. i acum se dovedi. Asad se fcu mai mic
sub furia lui. ntunecarea de pe obrazul su ls locul unei expresii blajine.
Nu pe acest ton Sakr-el-Bahr, spuse el.
Sakr-el-Bahr se fcu dintr-odat mai supus, vznd c ieirea lui i fcuse
efectul.
Iart-m, spuse el. Vinovat e numai devotamentul servitorului tu fa
de tine i fa de credina pe care o servete, cu atta dispre de moarte, n
aceast expediie am fost rnit aproape de moarte. Urma rnii e un martor
mut al zeului meu. Unde sunt urmele rnilor tale. Marzak?
Marzak, tresri, speriat la ntrebarea aceasta, i Sakr-el-Bahr rse cu
mulumire.
ezi jos, l rug Asad. Am fost nedrept.
Tu eti tatl dreptii, o, stpne, dup cum dovedete aceast
recunoatere a ta, protest corsarul.
El se aez din nou, ncrucindu-i picioarele sub el. Ii voi mrturisi c,
fiind att de aproape de Anglia, n aceast cltorie a mea m-am hotrt s
debarc i s prind pe cineva, care cu ani n urm mi-a fcut un mare ru i cu
care aveam o mic socoteal de aranjat. Mi-am depit inteniile, lund doi
prizonieri n loc de unul. Aceti prizonieri urm el, judecind c reacia ce
se produsese n mintea lui Asad era tocmai potrivit pentru cererea ce avea
s o fac, nu sunt n Bagnio, cu ceilali. Sunt nc inui pe bordul vasului
cucerit.
De ce? ntreb Asad, fr bnuial acum.
Pentru c, stpne, am s-i fac o rugminte, ca rsplat pentru
serviciul adus.
F-o, fiul meu.
D-mi ngduina s pstrez pe aceti doi prizonieri, pentru mine.

Asad l privi, simind c-i revin bnuielile. n ciuda lui nsui, n ciuda
dragostei sale pentru Sakr-el-Bahr i a dorinei de a-l rsplti, acea otrav
strecurat de Fenzileh ncepea iar s-i fac efectul.
ngduina mea o ai, spuse el, dar nu i a legii i legea spune c niciun
corsar nu poate s-i opreasc ceva pentru el, pn ce mprirea n-a fost
fcut i partea sa primit, fu rspunsu-i senin.
Legea? ntreb Sakr-el-Bahr. Dar tu eti legea, stpne.
Nu, fiul meu. Legea e peste pa, care trebuie el nsui s i se
conformeze pentru a fi vrednic de locul su. i legea pe care i-am spus-o se
aplic, chiar cnd corsarul n chestiune ar fi nsui paa. Aceti sclavi ai ti
trebuie trimii imediat la Bagnio, mpreun cu ceilali, ca mine s poat fi
vndut toi n pia. S vd lucrul acesta, Sakr-el-Bahr.
Corsarul i-ar fi rennoit rugminile sale, dar vzu ochii lui Marzak care
ateptau dizgraia sa i se opri. i nclin capul, ca i cum i-ar fi fost
deopotriv.
Hotrte preul atunci, i-l voi plti.
Dar Asad cltin capul.
Nu eu hotrsc preul, ci cumprtorii, rspunse el. A putea hotr un
pre prea mare i atunci a fi nedrept cu tine, sau unul prea mic i atunci a fi
nedrept cu alii, care ar voi s-i cumpere. Cumpr-i la pia.
Aa voi face, spuse Sakr-el-Bahr, nendrznind s mai struie, spre a
nu fi bnuit.
Curnd dup aceea plec, dnd porunc, cu toate acestea, ca Rosamund i
Lionel s fie inui de o parte de ceilali prizonieri, pn la ora vnzrii, cnd
trebuiau s se uneasc cu ceilali.
Marzak mai ntrzie cu tatl su, dup ce sir Oliver plecase i fur
ntmpinai, n curte, de Fenzileh, acea femeie care adusese spuneau muli
pe diavolii europeni n Alger.

CAPITOLUL VIII
MAM I FIU
n dimineaa urmtoare, devreme att de devreme c rugciunea abia
fusese spus veni la pa, Biskaine-el-Borak. El abia sosise cu o galer, care
capturase un vas spaniol de pescuit, pe bordul cruia gsise un tnr maur
i-l adusese la Alger. Noutile pe care le adusese omul erau att de
nsemnate, c 20 de ceasuri, fr ntrerupere, sclavii mnuiser lopeile
galerei lui Biskaine pentru a-l aduce mai repede acas. Maurul avea un vr
un cretin nou convertit, ca i el nsui, dar tot ca i el rmas musulman n
inim care lucra la visteria Spaniei din Malaga. Acest om avea cunotin
c o galer era gata s plece la Neapole, pentru a duce aurul hrzit plii
lefurilor garnizoanei spaniole de acolo. Din zgrcenie, acestei galere nu i se
dduse escort, dar avea ordinul s se in pe lng coasta Europei, unde ar
fi fost la adpost din partea vreunei surprize a pirailor. Se credea c va
pleca peste o sptmn i tnrul maur se gndise s dea imediat de tire
frailor si algerieni, pentru a-i iei nainte i a o captura. Asad mulumi
tnrului maur pentru vetile sale, ddu porunc s i se poarte de grij i i
promise o parte frumoas din prad, dac corabia va fi capturat. Aceast
treab fiind mplinit, trimise dup Sakr-el-Bahr, n timp ce Marzak, care
fusese de fa la aceast ntrevedere, duse vestea mamei sale i o fcu s
izbucneasc ntr-o pornire de mnie, cnd afl c Sakr-el-Bahr avea s fie
nsrcinat cu aceast expediie de ncredere, dovedind astfel c toate
intrigile ei n-avuseser efect. Cu Marzak dup ea, nvli ca o vijelie n
camera ntunecoas unde Asad i fcea siesta.
Ce am auzit, o stpne? strig ea, cu un ton i o atitudine mai mult
european dect musulman, Sakr-el-Bahr va fi nsrcinat cu expediia n
contra acelei galere spaniole, cu aur?
ntins pe divan, el o privi, msurnd-o din cap pn n picioare.
Cunoti pe cineva mai potrivit? ntreb el
Cunosc pe unul, pe care datoria stpnului meu e s-l prefere acelui
aventurier strin. Unul n care te poi ncrede. Unul care nu va ncerca s-i
rein pentru el o parte din prada luat n numele Islamului.
Ah! mri Asad, mereu mi vei vorbi de acei doi sclavi? i cine e acest
viteaz al tu?

Marzak, strig ea cu patim i trase mai aproape pe fiul ei. Trebuie


s-i piard tinereea aici, n moliciune i trndvie? Asear doar, acel
ticlos l-a batjocorit cu vorbe grele. Vrei s aib o mie de rni, plimbndu-se
prin grdina Kasbahului? Trebuie s nu tie nimic sau s nvee a deveni un
lupttor i un conductor al fiilor credinei, pe care i va conduce odat,
dup moartea tatlui su?
Dac va urma n locul meu, spuse Asad, numai Sultanul Istanbulului, al
Sublimei pori, poate hotr. Nu sunt dect viceregele su aici.
Dar cum s-l investeasc sultanul n locul acesta, cnd tu nu l-ai
pregtit? Ruine ie, o, tat al lui Marzak, c nu-i faci datoria fa de fiul tu.
La aceast vrst tu nsui cltoreai pe mare, alturi de marele
Ochiali.
S-mi druiasc Allah rbdare cu tine! Nu i-am spus c e nc prea
tnr?
La aceast vrst eram, prin favoarea lui Allah, mai vnjos i mai
puternic dect el. Nu vreau s-l arunc n primejdii ca s-l pierd, att timp ct
nu e destul de tare.
Privete-l! ceru ea. E un brbat, Asad, i un fiu cu care altul s-ar
mndri. Nu e timpul oare s mnuiasc spada pe puntea unei galere?
ntr-adevr, o tat! ceru nsui Marzak.
Ce? ip btrnul maur. Aa? Vrei s lupi mpotriva spaniolului? Ce
cunotine ai pentru o asemenea ncercare?
Ce cunotine poate avea, dac tatl su nu s-a ostenit s-l nvee?
rspunse Fenzileh. Batjocoreti netiina care e rodul firesc al neglijenei
tale?
Voi fi rbdtor cu tine, spuse Asad, artnd ns c i pierdea tot mai
mult rbdarea. i voi cere s judeci dac el e n stare s aduc Islamului o
biruin? Rspunde-mi cinstit acum.
i rspund cinstit c nu e. i tot att de cinstit, i spun c ar fi timpul
s fie. Datoria ta e s-l lai n aceast expediie, pentru a nva tradiia care
e n urma lui.
Asad se gndi un moment. Apoi
Fie aa, rspunde el ncetior. Vei merge cu Sakr-el-Bahr, fiule.
Cu Sakr-el-Bahr? strig furioas Fenzileh.
Nu i-a putea gsi un ndrumtor mai bun.
S mearg fiul tu ca slujitorul altuia?
Ca elev, ndrept Asad. Cum altfel?

Dac a fi brbat, o, izvor al bucuriei mele, spuse ea, i a avea un fiu,


i-a fi eu singur preceptor. L-a face s-mi semene. Aceasta, stpne, i-e
datoria ta fa de Marzak. Nu-l ncredina altuia i mai ales unuia n care, n
ciuda dragostei ce i-o pori, eu nu m pot ncrede. Pleac tu nsui n aceast
expediie cu fiu tu ca locotenent.
Asad tresri.
Snt prea btrn, spuse el. N-am mai fost pe mare de doi ani. Cine ar
putea spune c nu am pierdut tiina biruinei? Nu, nu! El cltin capul cu
regret. De data aceasta, Sakr-el-Bahr va comanda i, dac Marzak vrea s
mearg, va merge cu el.
Stpne ncepu ea, dar se opri.
Un nubian intr, anunnd c Sakr-el-Bahr, sosise i c atepta ordinele
stpnului su, n curte. Asad se ridic i, pentru a nu mai fi plictisit de
Fenzileh, iei. Ea l privi deprtndu-se, cu mnie n minunaii ei ochi negri
i, dup ce ieise, n camera rcoroas i ntunecoas se ls o adnc tcere,
ntrerupt doar de rsetele deprtate ale femeilor din haremul paei.
Zgomotul i fcea ru. Btu din palme. Ca rspuns, intr o negres
musculoas ca un lupttor i goal pn la bru. Cercelul de sclav din
urechea ei era din aur masiv.
Spune-le s termine cu zgomotul, rcni ea tulburat. Spune-le c voi
pune biciuca pe ele, dac m vor mai deranja.
Negresa iei i tcerea se aternu pe deplin, cci femeile din haremul
paei erau mai asculttoare la ordinele lui Fenzileh, dect ale paei nsui.
Apoi, ea i trase fiul spre parmaclcul care desprea curtea de camer,
formnd astfel un paravan din dosul cruia se puteau vedea i auzi tot ce se
petrecea n curte. Asad vorbea, lmurindu-l pe Sakr-el-Bahr de ceea ce aflase
i ce avea de fcut.
Ct de repede te poi rentoarce pe mare?
Cnd serviciul lui Allah i al tu mi va cere, fu rspunsu-i repede.
Bine, fiul meu. Asad i puse cu dragoste o mn pe umrul corsarului
cucerit cu totul de aceast promptitudine. Mai bine ar fi s pleci mine, la
rsritul soarelui. i va ajunge s fii gata.
Atunci, cu ngduina ta, voi pleca s dau ordine ca totul s fie gata,
rspunse Sakr-el-Bahr, cu toate c era niel necjit n gndul su, de nevoia
plecrii acesteia aa de grbite.
Ce galere vei lua?

Pentru a captura o galer spaniol? Doar propria mea galer. Va fi la


nlimea unei astfel de misiuni i-mi va fi cu putin s o ascund mai bine
dect o ntreag flot.,
Da, ai o neleapt ndrzneal, l aprob Asad. Allah s vin n ajutorul
expediiei tale.
Pot pleca?
Un moment, nc. Mai e i fiul meu, Marzak. E aproape un brbat i e
timpul s intre n serviciul lui Allah i al statului. Dorina mea e ca el s te
urmeze n aceast cltorie, ca locotenentul tu, iar tu s-i fi ndrumtor, aa
cum i-am fost eu ie odat.
Aceasta l bucur pe Sakr-el-Bahr tot att de puin ca i pe Marzak. tiind
dumnia ce i-o purta fiul Fenzileh-ei, se temea de necazurile ce le-ar fi avut,
dac acest proiect al lui Asad s-ar fi mplinit.
Cum mi-ai fost mie, odat! rspunse el cu nfocare. Nu vrei s mergi
mine cu noi, o, Asad? Nu e nimeni ca tine n tot Islamul i ct m-a bucura
s stau alturi de tine, ca-n vremurile vechi.
Asad l cercet.
Ceri tu asta? ntreb el.
Au cerut-o i alii? urm Sakr-el-Bahr. Sa poate. Dar nimeni n-ar fi
putut-o cere mai cu ardoare dect mine, cci nimeni nu cunoate att de
bine ca mine bucuria unei lupte mpotriva necredincioilor sub comanda ta,
i cinstea de a nvinge sub ochii ti. Vino, deci, stpne, i fii tu nsui
ndrumtorul fiului tu, acoperindu-l astfel cu cea mai mare cinste cu
putin,
Gnditor, Asad i mngie lunga sa barb alb, ochii si de vultur
ngustndu-i-se.
Pe Allah, m ispiteti!
Las-m s fac mai mult
Nu! Sunt btrn i sunt reinut aici. S vneze leul btrn o gazel
tnr? Pace, pace! Soarele a apus pe zilele mele de glorie. Las lupttorii pe
care i-am rnduit s duc mai departe numele i gloria lui Allah, pe mri. El
se rezem de Sakr-el-Bahr, cu ochi vistori. Ar fi ntr-adevr o ncercare
frumoas. Dar am sunt hotrt. Mergi tu i ia-l pe Marzak cu tine,
aducndu-l teafr napoi.
Nici eu nu m voi rentoarce altfel, fu rspunsul. Dar ncrederea mea e
doar atotputernicul.
Cu aceasta se ndeprt, ascunzndu-i neplcerea ce i-o aducea aceast
cltorie i nsoitorul su, spre a da ordine lui Othmani s pregteasc

galera sa, echipnd-o cu tunuri, trei sute de sclavi vslai i trei sute de
lupttori.
Asad se ntoarse n camera ntunecoas, unde Fenzileh i Marzak l
ateptau. El le aduse la cunotin c urmnd cererea amndurora, Marzak
va avea prilej s dovedeasc ce poate n aceast expediie. Dar, acolo unde
lsase nerbdare, gsi o ur, bine ascuns.
O, soare care m nclzeti, l ntmpin Fenzileh, i din lunga sa
ncercare el tia c, cu ct erau mai drgstoase vorbele ei, cu att era. Ura
mai mare, oare sfaturile, mele nu au asupra ta o greutate mai mare dect a
prafului de pe papucii ti?
Mai puin, spuse Asad, strnit de linguirile ei.
Asta e adevrat! strig ea, aplecnd capul, n timp ce, n spatele ei,
frumoasa fa a lui Marzak pli.
Aa e, rspunse Asad. La rsritul soarelui, Marzak vei fi pe galera lui
Sakr-el-Bahr, spre a porni pe mare, sub tutela sa i pentru a arta c eti
demn de rangul ce vrei s-l pori.
Marzak ns simi c, n aceast mprejurare, mama sa trebuia susinut,
n timp ce scrba sa pentru acest aventurier, care i luase locul, l mpinse pe
culmile ndrznelii.
Cnd voi fi pe mare cu acest cine necredincios, rspunse el, seme, va
sta acolo unde i e locul, pe banca sclavilor.
Cum? Fu un rcnet de mnie. La aceste cuvinte, Asad sri n sus spre
a-i privi fiul i faa sa cpt o expresie att de crud i de aprins c
mpietri pe tnrul intrigant. Pe barba profetului, ce sunt vorbele astea? El
naint ctre Marzak, pn ce Fenzileh, cuprins de spaim, se arunc ntre
ei, ca o leoaic gata s-i apere puiul. Dar paa, nfuriat de nesupunerea
fiului su, nfuriat mpotriva amndurora, o apuc cu minile sale nc
puternice, i o azvrli la o parte, pe divan. Blestemul lui Allah s cad asupra
ta, rcni el i Marzak nlemni. Te-a nvat oare aceast pisic a iadului s
stai n faa mea i s-mi spui astfel de vorbe? Pe coran! Am ndurat destul
intrigile ei i acum te-a, nvat i pe tine s le duci mai departe, amgindu-l
pe tatl tu? Mine vei pleca pe mare, cu Sakr-el-Bahr. Am spus. nc un
cuvnt i vei merge pe galera lui, la locul pe care tu nsui l-ai pomenit, pe.
Banca sclavilor s nvei supunerea, sub biciul supraveghetorului.
nlemnit, Marzak amuise, nendrznind nici s rsufle. Niciodat n viaa
sa, nu-i vzuse tatl att de furios. Totui, nu prea s-i inspire team lui
Fenzileh, acea scorpie, a crei limb nu ar fi tcut nici la ameninarea
biciului.

M voi ruga lui Allah s-i redea vederea sufletului tu, o, tat al lui
Marzak, ncepu ea, pentru, a putea deosebi pe cei care te iubesc de cei care
abuzeaz de ncrederea ta.
Cum? rcni el. Nu taci nc?
Nici chiar dac a muri, pentru faptul de a fi ncercat s-i art
adevrul, o, lumin a srmanilor mei ochi.
Continu pe acest ton, spuse el cu o mnie crescnd, i aceasta se va
ntmpla curnd.
Nu-mi pas, dac masca de pe faa acestui fiu de cine va fi smuls.
Sfrma-i-ar Allah oasele! i ce e cu acei doi sclavi ai lui, aceia din Anglia,
Asad? Mi s-a spus c unul e o femeie de o frumusee rar, care e darul lui
Elbis fcut acestor nordici. Care sunt inteniile lui cu ea? Nu dorete s o
vad vndut n pia, dup cum prescrie legea, ci vine aici, cerndu-i s
calci legea pentru el. Ha! Vorbesc degeaba! i-am artat lucruri grave, care-i
dovedesc lipsa-i de credin i tu struieti n orbirea ta.
El naint ctre ea, se opri, o prinse de mn i o ridic. Faa ei pli, sub
fard. Chipul lui o nfricoase n sfrit i fcuse s-i piar curajul. El ridic
vocea:
Ya anta! Ayoub!
Ea tremura, alb la fa.
Stpne! Stpne! url ea. Izvorul vieii mele, nu fii suprat! Ce vrei s
faci?
El zmbi cu rutate.
Ceea ce ar fi trebuit s fac de acum zece ani. S te biciuiesc, i chem
din nou, mai struitor.
Ayoub!
Stpne! stpne! murmur ea, nfricoat, vznd c el se hotrse n
sfrit s fac ceea ce o ameninase de attea ori. Mil! ndurare! Ea i
mbriase genunchii. n numele milostivului, fii ngduitor cu pornirea
mea, pe care o am numai datorit dragostei ce i-o port. O, scumpul meu
stpn! O, tat al lui Marzak!
Rugminile ei, frumuseea ei i, mai mult dect toate, neobinuita ei
umilin l micar. Cci, chiar cnd n acel moment, Ayoub uriaul eunuc,
care era vizirul ei intr salutnd n camer, iei din nou, n urma unui semn
de-al paei. Asad o privi cu ochi batjocoritori.
Aceasta e cea mai bun purtare, spuse el. Pstreaz-o pe viitor.
Seme, se desfcu din nlnuirea ei, se ntoarse i pi mndru, afar,
purtndu-i mnia ca o manta regal i lsnd n spatele su dou fpturi

ngrozite de spaim, care preau c s-ar fi aflat alturi morii. ntre ele czu
o lung tcere. Apoi, dup mult timp, Fenzileh, se scul i se ndrept spre
meshra-biyah un fel de dulap scoase din el o can de pmnt i-i turn
un pahar cu ap, bndu-l cu lcomie. Faptul c se servise ea singur, cnd o
mulime de sclave i-ar fi stat ntr-o clip la dispoziie, dovedea tulburarea ei.
nchise ua dulapului i se ntoarse ctre Marzak.
i acum? ntreb ea.
Acum? repet tnrul.
Da, ce trebuie s facem acum? S ne lsm stpnii de mnia lui, pn
ce vom fi distrui? El e vrjit. Acel acal l-a ncntat ntr-atta, nct orice
face paei i se pare bine fcut. Allah trebuie s ne cluzeasc, Marzak, sau
vei fi prefcut n rn de Sakr-el-Bahr.
Marzak i ridic apoi capul. Se ndrept ncet ctre divan, aezndu-se pe
perne. Rmase ntins cu brbia n mini i clciele n aer. Ce pot s fac?
ntreb el, n cele din urm.
Asta a dori s tiu. Ceva trebuie fcut, i curnd chiar. Sfrma-i-ar
oasele! Dac el triete, tu eti distrus.
Da, spuse Marzak, cu o trie i un neateptat tlc. Dac el triete! i se
ridic. n timp ce plnuim i complotm, iar planurile i comploturile
noastre nu fac altceva dect s strneasc mnia tatlui meu, am putea s
lum mai bine un drum mai scurt.
Ea sttea n mijlocul camerei, privindu-l cu ochi ntunecai.
i eu m-am gndit la asta, spuse ea. A fi putut angaja oameni, care s
fac treaba asta, pentru un pumn de aur. Dar primejdia
Care e primejdia, odat ce e mort?
S-ar putea afla i atunci care ar fi ctigul nostru din moartea lui? Tatl
tu l-ar rzbuna cumplit.
Dac treaba va fi fcut cu bgare de seam, nu vom fi descoperii.
Nu vom fi descoperii? repet ea i rse cu amrciune.
Ce tnr i ce orb eti tu, Marzak! Noi cei dinti vom fi bnuii. N-am
fcut un secret din ura ce i-o port i poporul nu m iubete. Vor sili pe tatl
tu s pedepseasc, chiar dac el nu va voi, ceea ce nu cred s fie cazul. Acest
Sakr-el-Bahr lua-l-ar Allah e un zeu n ochii lor. Gndete-te la primirea
ce i-au fcut-o? Care pa, rentors n triumf, a fost primit n felul acesta?
Aceste biruine, acest noroc al lui, au fcut s fie socotit ca ocrotit de o
putere divin. i spun Marzak, c, dac tatl tu ar muri mine, Sakr-el-Bahr
va fi ales pa al Algerului, n locul su. i Asad mbtrnete. De aceea n-a
vrut s se duc la lupt. Se aga de via i poate c va mai tri mult. Dar,

dac nu va fi aa, i Sakr-el-Bahr va mai face umbr pmntului, cnd Allah l


va fi chemat la el, nu ndrznesc s m gndesc care va fi soarta noastr.
Fi-i-ar groapa blestemat, mormi Marzak.
Groapa? spuse ea, greutatea e cum s i-o spm, fr a cdea noi n ea.
eitan protejeaz cinii.
Duc-s-ar acolo unde e eitan! spuse Marzak.
Blestemndu-l, nu ne vom ajuta. Ridic-te, Marzak, i gndete-te ce e
de fcut.
Marzak se scul cu micri feline.
Ascult, spuse el. Deoarece trebuie s fac aceast cltorie cu el, poate
c ntr-o noapte ntunecoas marea mi va da un prilej.
Ateapt! Las-m s chibzuiesc. Allah mi va arta o cale.
Ea btu din palme i ceru sclavei, care rspunsese ia chemarea ei, s
vesteasc pe vizirul Ayoub i porunci s i se prepare o litier.
Vom merge n pia, o, Marzak, s vedem pe acei sclavi ai si. Cine tie,
poate putem face ceva. Prin ei. Viclenia ne va servi mai bine dect fora, n
lupta contra acestui fiu al ruinii.
De i s-ar prpdi casa, ntregi Marzak.

CAPITOLUL IX
CUMPRTORII
Locul liber dinaintea porilor lui Sok-el-Abeed era ticsit cu o mulime
zgomotoas i murdar care n fiecare clip era nlocuit de ali oameni, ce
se revrsau din labirintul strzilor nguste i nepavate. Erau berberi ari de
soare, cu mantii lungi, fcute dintr-o bucat i mpodobite cu rou sau
portocaliu pe spate, capetele lor rase fiind acoperite cu piei de cmil. Erau
saharowi negri, care umblau aproape goi, i arabi nali, care prea i mai
nali n mbrcmintea lor lung, alb. Erau mauri sobri i bine fcui,
mbrcai n haine de culori iptoare, ducnd de cpstru cte un mgru
acoperit de zorzoane. Erau togarini, maurii alungai din Andaluzia, care i
urmau meseria lor de vnztori de sclavi. Erau evrei btinai n djelabale
negre i evrei botezai, numii aa pentru c fuseser crescui n rile
cretine ale cror haine le purtau. Erau turci levantini, grai i cu musti
stufoase.
Aici, un vnztor de ap, cu burduful pe spate, i suna clopoelul; dincolo,
un vnztor de portocale, innd pe turbanul su, n echilibru, un co de
fructe aurii, i luda marfa. Erau oameni clri pe catri, pe mgari i pe cai
arabi. O amestectur de culori i de figuri, micndu-sc, rznd, blestemnd
arztorul soare african, de sub cerul pe care porumbeii roiau. n umbra
zidului galben al pieii, era nirat o ceat de ceretori i schilozi, ale cror
vicreli umpleau aerul. n apropierea porii, fusese curat un mic spaiu, n
jurul cruia mulimea sttea roat. n mijlocul spaiului, un meddah un
ceretor trubadur cnta, acompaniat de doi ucenici cu o voce nazal, un
cntec neruinat. Acei din mulime care erau stpnii pieei se ineau de o
parte i desclecnd afar, treceau pe jos prin poarta prin care nu se
admitea trecerea oricui. nuntru, spaiul ntins de pmnt gol i uscat,
nconjurat de perei colorai de praf, era mai liber. Vnzarea sclavilor nu
ncepuse nc i nici nu era ateptat s nceap pn ntr-o or, iar ntre
timp avea loc ntrecerea ntre acei negutori care cptaser dreptul de a-i
ridica barcile nuntrul zidului. Erau vnztorii de ln, de fructe, de
aromate i unul sau doi de bijuterii sau scule preioase. O fntn fusese
spat n mijloc, n form de octogon, cu un parapet scund, la care urcai pe
trei trepte. Pe ultima din acestea sttea un evreu btrn i brbos, cu capul
nfurat ntr-un turban colorat. Pe genunchii si inea o cutie larg, neagr,

mprit n compartimente, fiecare plin cu pietre preioase, pe care le


oferea spre vnzare. Lng el sttea un mic grup de tineri mauri i unul sau
doi ofieri turci, cu care se tocmea btrnul evreu. ntregul perete de la nord
era ocupat de un opron, al crui interior era cu totul ascuns de perdele din
piei de cmil, din dosul crora se strecura un murmur de glasuri omeneti.
Aceasta era nchisoarea unde se ineau sclavii care trebuiau s fie adui spre
vnzare, n ziua aceea, n faa perdelelor, stteau de gard o duzin de
corsari, nsoii de servitori negri. In dosul i deasupra peretelui se ridica un
minaret i capetele nalte a ctorva curmali, ale cror frunze lungi atrnau
nemicate n aerul fierbinte. Deodat, prin mulimea dinafara porii se strni
o tulburare. De pe una din strzi veneau ase nubieni corsari cu strigte de
Ok! Ok! Waria! Loc! Facei loc!
Erau narmai cu ciomege, cu care deschideau o crare prin mulimea
deas, mbrncind oamenii la dreapta i la stnga i primind n schimb cele
mai felurite blesteme.
Balk! Facei loc! Loc pentru stpnul Asad-el-Din, alesul lui Allah! Loc!
Mulimea se ddea napoi, ngenunchea i saluta, n timp ce Asad-el-Din
clrea nainte pe un catr alb ca laptele, nsoit de Tsamanni, vizirul su, i
o ceat de ieniceri cu iataganele lucitoare. Blestemele care ntmpinaser
violena negrilor si se schimbaser n binecuvntri care umpleau aerul.
S-i sporeasc Allah puterea!
S-i lungeasc Allah zilele!
Binecuvntarea lui Allah asupra ta!
Allah s-i trimit ct mai multe biruine! erau binecuvntrile ce-l
ntmpinau. El le rspundea ca un om pios ce era.
Pacea lui Allah asupra credincioilor profetului! murmura el ca
rspuns, din cnd n cnd, pn ce ajunse, n sfrit, la poart. Acolo, ceru lui
Tsamanni s arunce o pung ceretorilor, cci coranul spunea c ceea ce dai
unui srac, Allah i va napoia ndoit. Supus legilor, Asad descleca i intr
pe jos n pia. Se opri lng fntn i cu faa spre opron, binecuvnt
mulimea ngenunchiat, poruncindu-i s se ridice. Chem apoi pe ofierul
lui Sakr-el-Bahr, Ali, care avea n grij paza prizonierilor din ultima
expediie i-i anun dorina sa de a cerceta prinii. La un semn al lui Ali,
negrii ddur la o parte perdelele, lsnd lumina soarelui s cad pe
fpturile dinuntru. Nu erau numai prinii luai de Sakr-el-Bahr, ci i alii
care erau rodul uneia sau a dou expediii ale lui Biskaine. Asad privi o
aduntur de brbai i femei dei femeile erau mai puine la numr de
toate vrstele, rasele i condiiile. Erau brbai blonzi din Frana sau din

Nord, italieni bronzai i spanioli mndri, negrii i corcituri, erau btrni i


tineri i chiar copii, unii bogat mbrcai, alii aproape goi. n soarta lor
nenorocit erau unii. Dar nu era o soart care ar fi putut trezi mila n inima
pioas a lui Asad. Ei erau necredincioi, care nu vor privi niciodat faa
profetului, blestemai i nevrednici de mila cuiva. O clip, privirea lui fu
reinut de o tnr spaniol, cu un pr negru minunat, care sttea cu
minile strnse ntr-o atitudine de mare disperare i suferin.
Sprijinindu-se de braul lui Tsmanni sttu privind-o o clip; apoi, privirea sa
porni mai departe. Deodat, nclet braul lui Tsmanni i pe faa lui apru
un mare interes, n fundul opronului, unde tocmai privea, sttea o femeie
minunat, o femeie de o frumusee cum doar auzise c exist, dar nu vzuse
pn atunci. Era nalt i graioas, ca un chiparos. Pielea ei era alb ca
laptele, ochii ei dou safire ntunecate, prul de un galben auriu, care prea
s strluceasc ca nsui metalul n btaia soarelui. Era mbrcat ntr-o
rochie alb, cu un decolteu care scotea n relief curata-i splendoare a gtului.
Asad-el-Din se ntoarse ctre Ali.
Ce perl e aceea care strlucete acolo?
Ea e femeia rpit din Anglia de stpnul nostru, Sakr-el-Bahr.
ncetior, ochii paei se ntoarser asupra ei, cntrind-o, i vzu obrajii
ei mpurpurndu-se sub jignirea mut a privirii sale struitoare. Roeaa i
mri frumuseea.
Aducei-o ncoace, porunci scurt paa.
Fu apucat de doi negri i se ls dus fr mpotrivire, vrnd s arate c
nu se teme de orice ar atepta-o. Un tnr blond, de lng ea, privi speriat
cnd fu luat. Apoi, cu un geamt, fcu un gest de a o opri, dar un bici czu
pe braele lui ntinse trgndu-le n jos.
Asad era gnditor. Fenzileh i ceruse s vie, s vad fecioara
necredincioas, pentru care Sakr-el-Bahr riscase att de mult s o aduc din
Anglia, ncredinndu-l c prin ea va gsi dovada necredinei ce o punea ea
pe seama conductorului corsar. El privi femeia, dar nu descoperi nicio
dovad a Celor artate de Fenzileh c ar putea gsi, i ntr-adevr nici nu o
cut. Din curiozitate, ascultase cererea ei.
Dar aceasta i altele erau uitate acum, n admiraia acestei minunate
frumusei nordice. ntinse mna spre a o apuca de bra, i ea se trase napoi
ca i cum degetele lui ar fi ars. Ei oft.
Ct de necunoscute sunt cile lui Allah. Cum poate rbda el ca un fruct
att de frumos s atrne n pomul necredinei!
Tsamanni observndu-l se obinuise s-l lingueasc rspunse:

Totui i aa, un credincios al casei profetului l poate culege. Toate


lucrurile sunt posibile lui Allah!
Totui nu e scris n Coran c fiicele necredinei nu sunt pentru
drept-credincioi? i din nou oft.
Dar Tsamanni, tiind ce rspuns i-ar place paei s primeasc, rspunse
dup dorina lui.
Allah e mare i ceea ce s-a ntmplat odat se poate ntmpla din nou,
stpne.
Ochii lui Asad fulgerar pe vizir cu privirea lor.
Vrei s spui de Fenzileh? Dar atunci eram tnr.
Se poate s fie scris c vei fi din nou tnr, stpne, murmur
Tsamanni.
n mintea lui era mai mult dect numai simpla dorin de a-i lingui
stpnul. ntre el i Fenzileh era de mult o dumnie, din cauza geloziei ce a
aveau unul pe altul, pentru Asad. Dac Fenzileh ar fi ndeprtat influena
vizirului, ctigul ei s-ar fi mrit. Era un lucru la care ea adesea visase, dar
era un vis pe care se temea c nu-l va avea niciodat mplinit, deoarece Asad
mbtrnea i nu mai era subjugat de farmecele ei. Totui, era aici una care,
ca printr-un miracol, i redetept simurile adormite.
E alb ca zpezile de pe Atlas, dulce ca i curmalele din Tafilalt,
murmur paa fermecat. Dar deodat i reveni. i se ntoarse mniat ctre
Tsamanni. Faa ei a fost vzut de o mie de ochi i chiar mai mult, strig el.
Chiar dac a fost aa rspunse Tsamanni, dar fu ntrerupt de o voce
din spatele lui, care de obicei era moale, dar acum era aspr cnd ntreb:
Cine-i femeia aceasta?
Mirai, paa i vizirul se ntoarser. n faa lor sttea Fenzileh, nsoit de
Marzak. In spatele lor erau eunucii i litiera n care, nesimit de Asad, se
apropiase. Lng litier sttea vizirul ei, Ayoub-el-Samin.
Asad o privi cu mnie, cci nu-i revenise nc din sila pe care i-o
strniser ea i Marzak. ntreruperea i tonul ntrebrii pus de ea era mai
mult dect putea ngdui demnitatea lui. Niciodat, nc, ea nu ndrznise
att de mult i nici acum n-ar fi ndrznit, dac ura ei nu i-ar fi alungat toat
prevederea din minte. Ea vzuse privirea cu care Asad nvluise pe acea
sclav minunat i nu numai gelozia, ci i frica se trezi n ea. Influena ei
asupra lui Asad scdea. Pentru a o nltura cu totul, nu era nevoie mai mult,
dect ca el s-i aduc o nou femeie pentru haremul su. De aici, disperatul
ei curaj de a-l nfrunta n fa, cci, dei faa i era acoperit, o mare

ndrzneal i era ntiprit pe fiecare trstur. De mnia lui nu se


sinchisea.
Dac aceasta e sclava adus de Sakr-el-Bahr din Anglia, atunci
zvonurile m-au minit spuse ea.
Nu merit de loc o cltorie att de lung i primejdioas attor viei de
musulmani, pentru a rpi i aduce n Berberia aceast palid i urt fiic a
pierzaniei.
Surpriza lui Asad i coplei mnia. El nu er att de iscusit.
Palid? Urt? ntreb el, apoi zmbi cu ngduin. Am observat de
acum c ai nceput s surzeti i acum se pare c i-a slbit i vederea.
Desigur c mbtrneti, i o privi cu nite ochi att de comptimitori c ei i
veni s turbeze. El se apropie de ea. Prea mult ai stpnit haremul meu, cu
felul tu necredincios, european, de a fi, murmur el, aa nct numai cei doi
din apropierea imediat i auzir cuvintele suprtoare. Ai devenit chiar de
nesuferit n ochii credincioilor, adug el, cu ciud. Ar fi bine poate s
nlturi toate acestea.
Se ntoarse apoi brusc i cu un gest porunci lui Ali s duc sclava napoi.
Sprijinindu-se de braul lui Tsamanni, fcu civa pai spre intrare, apoi se
opri i se ntoarse iar ctre Fenzileh.
Urc-te n litier, i porunci el cu asprime cobornd-o astfel n ochii
tuturor, i du-te acas acolo unde trebuie s stea o soie musulman.
Niciodat s nu mai stai n picioare, ntr-un loc public.
Ea l ascult, fr murmur, i el atept cu Tsamanni la poart, pn ce
litiera ei iei nsoit de Ayoub i Marzak, fiecare mergnd de o parte a ei i
nendrznind s priveasc n ochii furioi ai paei Asad privi ncruntat dup
litier, cu buzele strnse batjocoritor.
Dup cum plete frumuseea ei, tot aa i plesc i simurile, mormi
el mbtrnete Tsamanni, i nu mai e demn de a fi tovara unui
credincios al casei profetului. Ar fi poate un lucru plcut, n vzul lui Allah,
nlocuirea ei.
i apoi, referindu-se la cealalt, privirea i se ntoarse la opronul ale crui
perdele erau acum lsate i schimb glasul.
Ai observat, Tsamanni, cu ce graie s-a micat? Mldios, nobil, ca o
gazel tnr. ntr-adevr, atta frumusee nu a fost nc druit de ctre
Allah vreunei musulmane.
Poate c a fost trimis pentru a mngia pe un dreptcredincios, spuse
iretul vizir. Lui Allah toate lucrurile i sunt cu putin.

Ce altceva, ntr-adevr? spuse Asad. A fost scris, i tot aa cum nimeni


nu poate avea ce nu i-a fost scris, tot aa cineva trebuie s aib ce i-a fost
scris. M-am hotrt. Stai aici, Tsamanni. Rmi la vnzare i cumpr-o. Va fi
nvat adevrata credin i va fi scpat din iad.
Porunca venise, porunca dorit cu atta ardoare de Tsamanni. El i supse
buzele.
i preul, stpne? ntreb el ncet.
Preul? se mir Asad. Nu i-am spus s-o cumperi? Adu-mi-o chiar la
preul de 1000 de taleri.
1000 de taleri! repet uimit Tsamanni. Allah e mare.
Dar Asad l prsise de acum i ieise afar prin poart, unde mulimea
izbucni n strigte, la vederea lui. Era minunat c Asad i ceruse s rmn la
vnzare. Dar dalalul n-ar fi dat niciun sclav, fr bani ghea, i Tsamanni nu
avea o sum prea mare asupra sa. Deci, pentru a mplini dorina stpnului
su, se ndrept ctre Kasbah. Mai era un ceas, nainte de a ncepe vnzarea
i avea deci timp s se duc i s se ntoarc. Se ntmpl ns c Tsamanni
era rutcios, i n ura pe care o avea demult, n tcere, pentru Fenzileh,
cuprindea i pe servitorii ei. Nu era nimeni pe lume care s-i fi pricinuit un
dispre mai mare dect uriaul ei eunuc, Ayoub-el-Samin. Era scris, de
asemeni, c n curtea Kasbahului s dea peste Ayoub, care, din ordinul
stpnei sale l atepta.
Allah s-i ocroteasc sntatea, Tsamanni, fu salutul lui curtenitor.
Eti purttor de veti?
Veti? Ce veti? ntreb Tsamanni. Niciuna care s-i bucure stpna.
ndur-te Allah! Ce mai e acum? Privete pe acea sclav frumoas?
Tsamanni zmbi, lucru care mnie pe Ayoub, cci simea c terenul
devine nesigur; dac influena stpnei sale era slbit, atunci i el ajungea
ca praful, sub papucii lui Tsamanni.
Pe Coran, te temi, Ayoub? l batjocori Tsamanni. Grsimea ta tremur
toat. i bine face, cci zilele tale sunt numrate, o, tu, tat al nimicului.
i bai joc de mine, cine? rspunse vocea mnioas a celuilalt.
M-ai numit cine? Tu? Du-te i spune stpnei tale c stpnul meu
mi-a cerut s cumpr acea sclav pentru el, Spune-i c stpnul meu o va lua
de soie, nvnd-o adevrata credin. Adaug c am ordin s o cumpr
chiar la preul de 1000 de taleri. Du-i aceast veste, tu tat al vntului, i
Allah s-i ierte prostia!
Plec, surznd batjocoritor.

S-i piar fiii, i fiicele s-i ajung prostituate, rcni eunucul,


nnebunit de aceste veti teribile i de blestemele ce le nsoiser.
Dar Tsamanni rse doar, rspunzndu-i peste umr.
S-i ajung fiii sultani cu toii, Ayoub!
Tremurnd nc de mnia pe care i-o strniser noutile, Ayoub fugi la
stpna sa, cu aceast veste grozav. Ea l ascult cu o furie mut. Apoi,
ncepu s-i blesteme stpnul i sclava, rugndu-se de Allah s le sfarme
oasele, s le nnegreasc feele i s le nvineeasc carnea, cu toat evlavia
uneia nscut i crescut n adevrata credin. Cnd i reveni din aceast
izbucnire de furie, rmase tcut. La urm sri n sus i ceru lui Ayoub s
vad dac nu ascult nimeni pe la ui.
Trebuie s lucrm, Ayoub, i repede. Altfel sunt distrus i, odat cu
mine, va fi distrus i Marzak, care singur n-ar putea s reziste tatlui su.
Sakr-el-Bahr ne va preface n arin. Ea tresri la un gnd, care-i veni
nvalnic n minte. Pe Allah! Desigur c el a adus-o cu o anumit intenie pe
aceast fecioar, aici. Dar trebuie s-l mpiedicm i pe Asad, de asemeni,
sau vei fi i tu distrus, Ayoub.
S-i mpiedicm? ntreb vizirul, minunndu-se de tria minii cu care
era nzestrat aceast femeie. S-i mpiedicm? repet el.
n primul rnd, Ayoub, nu trebuie s pun mna pe aceast sclav.
Bine gndit. Dar cum?
Cum? Nu poi oare gsi un mijloc? Nu ai de loc puin minte in capul
tu gros? Trebuie s-l ntreci pe Tsamanni la licitaie, sau, i mai bine, pune
pe altcineva n locul tu s cumpere pe aceast fat, pentru mine. Apoi vom
face n aa fel ca s dispar n linite i repede, nainte ca Asad s poat gsi
vreo urm de a ei.
i i preul? Te-ai gndit la pre, o, Fenzileh? Ce se va ntmpla cnd
Asad va afla de acest lucru?
Nu va afla, rspunse ea. Sau dac va afla, fata va fi de mult vndut i
va trebui s se supun fa de ce i-a fost scris. Fii sigur c-l vom sili la
aceasta.
Stpn, stpn! strig Ayoub, frngndu-i degetele sale groase. Nu
ndrznesc s fac aceasta!
Nu ndrzneti? Dac i cer s cumperi pe aceast fat i-i dau banii
trebuincioi, ce altceva te mai privete, cine? Ce ai altceva de fcut? Vino
s-i dau banii, toi pe care-i am, adic vreo 1 500 de taleri, iar ce-i rmne
de la cumprare sunt ai ti.

El se gndi un moment i vzu c dnsa are dreptate. Nimeni nu putea


s-l nvinoveasc, pentru c executa ordinele primite. i desigur c va avea
de ctigat. Ar fi fost frumos s ntreac pe acel cine de Tsamanni i s-l
trimit acas cu mna goal, pentru a face fa mniei paei. i ridic
minile i salut cu un adnc respect.

CAPITOLUL X
PIAA DE SCLAVI
La Sok-el-Abeed era ora vnzrii anunat prin sunete de trompete i
bti de tob. Negutorii, crora le fusese ngduit s vnd nuntrul
zidului, i nchiser barcile. Ovreiul vnztor de diamante i nchise cutia,
prsind treptele fntnii, care trebuiau s fie libere pentru cumprtorii
mai de seam ai pieii. Acetia se grbeau s le ocupe, n timp ce restul
mulimii se aduna n faa pereilor dinspre sud i vest. Venir negri purttori
de ap, mpodobii cu turbane albe, n mini cu cue pline cu ap, fcute din
frunze mari de palmier. Stropir pmntul, pentru a face s se potoleasc
praful, strnit de mulimea de picioare. Trompetele ncetar un moment,
apoi izbucnir ntr-un sunet rsuntor, pentru a se stinge apoi de tot. Lumea
de la poart se ddu napoi, pentru a face crare, prin care intrar, ncet i
majestuos, trei dalali nali, mbrcai din cap pn n picioare ntr-un alb
neptat. Se oprir la captul dinspre apus al lungului perete, eful dalal
stnd puin naintea celorlali. Flecreala vocilor se stinse de tot, cnd ei se
oprir. n atitudinea solemn i grav a dalalilor era ceva aproape
sacerdotal, aa c tcerea mulimii ddu afacerii nfiarea unei slujbe
religioase. eful dalal sttu un moment ca nmrmurit, cu ochii fici; apoi cu
minile ntinse, ca pentru a primi o binecuvntare, i ridic glasul ntr-o
rugciune monoton.
n numele lui Allah milostivul care-a creat omul din snge nchegat i tot
ceea ce e n cer i pe pmnt. Laud Lui, care e puternic i nelept! A Lui e
mpria corului i a pmntului. El d via i ucide i El are putere asupra
tuturor lucrurilor El e primul i ultimul, vzutul i nevzutul, el tie toate
lucrurile.
Aa e, rosti mulimea.
Binecuvntarea lui Allah i a profetului nostru Mahomed, asupra
acestei piee i asupra celor care vnd i cumpr mpreun. S le ntreasc
sntatea i s le lungeasc zilele pentru a-i aduce slav Lui.
Aa s fie, rspunse mulimea cu uurare, ieind din atitudinea
ncordat a rugciunii.
Dalaiul btu din palme. Perdelele opronului fur trase, dezvelind
mulimea de sclavi, vreo trei sute, aezai n trei desprituri. n faa
despriturii din mijloc aceea n care erau Lionel i Rosamund stteau

doi tineri uriai nubieni, care ateptau cu nepsare soarta ce li se pregtea.


Ei atraser atenia dalaiului i, dei felul obinuit era ca un cumprtor s
arate sclavii pe care vroia s-i cumpere, totui dalalul nsui arat acea
pereche uria corsarilor de paz. Cei doi negri fur adui n faa dalalului.
O frumoas pereche, anun dalalul, cu muchi i mdulare puternice,
dup cum vedei. Ar fi ruinos s-i desprii. Cine are nevoie de o pereche
aa de bun de muncitori, s spun ce pre vrea s dea.
El nconjur fntna cu sclavii, urmat de corsarii care-i aduceau din urm
pentru ca toi cumprtorii s-i poat vedea i cerceta. n rndurile mulimii
de lng poart sttea Ali, trimis de Othmani, pentru a cumpra vreo 20 de
oameni vnjoi, trebuincioi, pentru a forma ceata necesar galerei lui
Sakr-el-Bahr. I se ceruse struitor s nu cumpere dect cea mai bun marf
ce i se putea oferi, cu o singur excepie. Pe galer n-avea nevoie de
slbnogi, care s-i necjeasc pe paznici cu leinurile lor. Ali comunic
aceste nevoi dalaiului.
Am nevoie de oameni solizi ca acetia, pentru vslele lui Sakr-el-Bahr,
spuse el cu importan, atrgnd asupra lui privirile mulimii i
ngmfndu-se de aceste priviri de admiraie, adresate unuia din ofierii lui
Oliver-Reis, piratul care era mndria lor.
S-au nscut pentru vsle, o, Ali-Reis, i rspunse solemn dalalul. Ct dai
pentru el?
200 taleri pentru pereche.
Dalaiul pi mndru nainte, cu sclavii dup e-l.
Mi s-au oferit 200 de taleri pentru o pereche de sclavi puternici, adui
prin ocrotirea lui Allah in aceast pia. Cine d 50 de taleri mai mult?
Un maur impuntor, ntr-o mantie albastr, se ridic de pe treptele
fntnii, in timp ce dalalul trecu pe lng el, i sclavii, simind aici un
cumprtor i preferind orice serviciu dect cel al galerei cu care erau
ameninai, ngenunchear i-i srutar minile i picioarele. Linitit, acesta
le pipi muchii, le examin gura i apoi dinii.
220 pentru o pereche, spuse el i dalalul trecu nainte, anunnd preul
ce i se oferise. Ajunse astfel iari n faa lui Ali.
220 e preul acum, o, Ali! Pe Coran, preuiesc 300. Oferi 300?
230, fu rspunsul.
Dalaiul se ntoarse ctre maur.
230 e preul acum, o, Hamet. Oferi nc 20?
Eu, nu! Pe Allah, spuse Hamet, las-l s-i aib el.
nc 10 taleri, mai strui dalalul.

Niciun gologan!
Sunt ai ti atunci, o, Ali, pentru 230. Mulumete lui Allah, pentru o aa
de bun afacere.
Nubienii fur luai n primire de oamenii lui Ali, iar cei doi asisteni ai
dalaiului naintar pentru a ncheia socoteala cu corsarul.
Ateptai, ateptai, spuse el. Nu e numele lui Sakr-el-Bahr o garanie
destul de bun?
Nezdruncinata lege a cumprrii e c banii trebuie pltii nainte ca
sclavul s prseasc piaa, o, Ali!
tiu, fu rspunsul nerbdtor. i voi plti nainte de a prsi piaa. Dar
mai vreau i alii nc i vom face o singur socoteal pentru toi. Pe omul
acela, de colo, am ordin s-l cumpr pentru cpitanul meu, i art pe Lionel
care sttea lng Rosamund, ca o ntrupare a slbiciunii i debilitii.
O licrire de uimire se aprinse n ochii dalalului, dar se grbi s o sting.
Aducei ncoace pe acel necredincios blond, porunci el.
Corsarii ntinser minile ctre Lionel. El ncerc o lupt zadarnic, dar se
observ c femeia de lng ei i optise ceva repede, dup care mpotrivirea
lui ncet i se ls s fie trt n mijlocul pieii.
l vrei pentru vsl, Ali? strig Ayoub-el-Samin, glum ce provoc un
rs general.
Pentru ce altceva? rspunse Ali. Va fi ieftin de altfel.
Ieftin? ntreb dalalul surprins. Nu. E destul de tnr. Ct oferi? 100 de
taleri?
100 de taleri? strig Ali, 100 de taleri pentru acest pachet ambulant de
oase? Ma-sh-Allah! 5 taleri ofer, o, dalale.
Din nou un rs strbtu mulimea. Dar dalalul privi cu ciud mprejur.
Ceva din rsul acesta prea c-i atinge pe el i nu era o persoan care s se
fac de rs.
Aceasta e o glum, stpne, spuse el cu un aer ierttor. S-i vezi trupul.
El fcu semn unui corsar i cmaa lui Lionel fu sfiat i luat jos,
lsndu-l gol pn la bru, dezvelind o conformaie neateptat. Indignat,
Lionel ncerc s se mpotriveasc, dar o lovitur de bici a unui corsar l
aduse la realitate.
Privete-l acum? spuse dalalul, artnd trupul alb. Vezi ce dini
exceleni?
El apuc capul lui Lionel i-l for s deschid gura.
Da! spuse Ali, dar are brae de femeie.
E o vin pe care vsla o va ndrepta, strui dalalul.

Pctos btrn! izbucni Lionel, ntr-o pornire de mnie.


Blesteam n limba sa necredincioas, spuse Ali. Nu are o fire linitit,
vezi? Am spus 5 taleri. Nu voi da mai mult.
Cu o ridicare din umeri, dalalul i ncepu mersu-i n jurul fntnii, cu
Lionel dup el. Aci, unul prea c vrea s-l opreasc, dincolo altul, dar
nimeni nu prea hotrt s-l cumpere.
5 taleri e preul njositor ce mi s-a oferit pentru acest tnr frumos,
strig dalalul. Nu vrea un drept-credincios s plteasc 10 pentru el? Nu vrei
tu, o, Ayoub? Tu, Hamet, 10 taleri?
Dar unul dup altul, toi cei ntrebai cltinar capul. ndrtnicia
ntiprit pe faa lui Lionel nu era prea mbietoare.
Ei mai vzuser asemenea sclavi i experiena le spunea c asemenea
oameni nu se las stpnii uor. Afar de asta, dei bine fcut, muchii si
erau prea slabi, carnea i prea prea moale i fraged. La ce putea servi un
sclav nentrit nc, care putea muri n timpul procesului? Chiar la 5 taleri
era prea scump. Deci, dalalul dezgustat se ntoarse la Ali.
E al tu atunci, pentru 5 taleri, Allah s-i ierte zgrcenia.
Ali fcu un semn i oamenii si apucar pe Lionel, ducndu-l lng cei doi
negri cumprai nainte. i apoi, nainte ca Ali s poat cere alt sclav, un
btrn ovrei nalt, mbrcat n haine negre ca un senior castilian, cu un guler
mare alb i un mare pumnal atrnnd din centura sa de aur masiv, atrase
atenia dalalului.
n despritura adpostind captivii ultimelor raiduri ale lui Biskaine
sttea o fat andaluz de vreo 20 de ani de o frumusee curat spaniol. Faa
ei era de o paloare de ivoriu, prul ei des era negru ca pana corbului,
sprncenele i erau fin desenate i ochii de un cprui adnc. Era mbrcat
ca o ranc din Castilia. Ochii i priveau slbatic, dar asta nu-i strica nimic
din frumusee. Ea atrsese atenia ovreiului i nu era cu neputin ca ea s-i
fi strnit dorina de a se rzbuna, pentru toate suferinele ndurate de
oamenii din rasa lui, de la oamenii din neamul ei. Se poate s se fi gndit la
ghetourile distruse, la fecioarele evreice batjocorite i la copiii de ovrei
mcelrii n numele Dumnezeului Spaniei catolice, cci n ochii si negri era
o privire de ur, cnd ridic mna spre a o arta.
Colo e o fecioar castilian, pentru care voi plti 50 de taleri, o,
dalalule, anun el.
Dalalul fcu un semn, n urma cruia corsarii o aduser zbtndu-se n
faa lui.

Atta frumusee nu se poate vinde pentru 50 de taleri, o, Ibrahim,


spuse el. Aici, Yusuf va plti 60, i rmase n ateptare n faa unui maur
nalt.
Maurul ns cltin capul.
Allah tie c am trei soii, care i-ar distruge frumuseea, deodat.
Las-m, deci, n pace.
Dalalul naint, cu fata dup el, iar la fiecare ncercare de a fi oprit, ea
blestema ntr-o curat castilian. i nfipse unghiile n braul unuia i scuip
cu furie n fa, pe unul din corsarii care o mpingeau. Ochii mrii ai lui
Rosamund se umplur de groaz observnd-o, o groaz mpotriva sorii ce
atepta pe acest srman copil, ct i mpotriva felului cum se lupta s scape
de ei. Se ntmpl ca frumuseea ei s impresioneze pe un turc levantin. El se
ridic de pe treptele fntnii.
60 de taleri voi plti pentru bucuria de a mblnzi aceast pisic
slbatic, spuse el.
Dar Ibrahim nu se ls ntrecut. Oferi 70, turcul urm cu 80 i Ibrahim
ridic din nou preul la 90, apoi urm o pauz. Dalalul se nfurie pe turc.
Vrei s te lai btut de un israelit? S fie dat aceast minunat fat
unui stricat al Scripturii, unui motenitor al iadului, unuia a crui ras e
spurcat? E o ruine pentru un drept-credincios.
ntrebat astfel, turcul oferi nc 5 galbeni, dar cu ovial. Ovreiul ns,
nfierbntat de aceste vorbe mpotriva lui, scoase o pung grea din centur.
Aici sunt 100 de taleri, spuse el. E prea mult dar i dau.
Acum, limba seductoare i blnd a dalalului, nu mai apuc s spun
nimic, cci turcul se aez la loc, cu un gest de nepsare.
I-o las lui, spuse el.
E a ta, atunci, Ibrahim, pentru 100 de taleri.
Ovreiul plti asistenilor dalalului i naint pentru a-i lua fata. Corsarii o
mpinser naintea lui i o clip braele lui o apucar.
M-ai costat scump, tu fiic a Spaniei, spuse el. Dar sunt mulumit. Vino!
i ncerc s o ia de acolo.
Cu iueala unei pantere, ea se liber i se repezi eu unghiile la faa lui. Cu
un strigt de durere, el i ddu drumul i n acel moment, iute ca fulgerul, ea
smulse pumnalul din centura btrnului.
Vlaga mea Dios! strig ea i, nainte ca cineva s o poat mpiedica, i
nfipse pumnalul n piept i czu horcind, la picioarele ovreiului. O tuse
convulsiv i apoi rmase nemicat, n vreme ce Ibrahim o privea cu
groaz, iar n pia se auzi un murmur de mil. Rosamund se sculase i

obrajii ei palizi se mpurpurar. Dumnezeu i artase calea, prin acea


srman spaniol, i desigur c Dumnezeu i va da acelai curaj, cnd va fi
rndul ei. Sc simi deodat mai uurat. n sfrit, Ibrahim se trezi din
uimirea sa. Pi ncet pe lng cadavru, n faa dalalului.
E moart, blbi ei. Sunt nelat. D-mi napoi aurul!
Trebuie s dm napoi preul fiecrui sclav care moare? ntreb
dalalul.
Dar nu-mi fusese nc nmnat, se supr ovreiul. Minile mele n-o
atinseser. D-mi napoi aurul.
Mini, fiu de cine, rspunse acesta furios. Era a ta de acum. Am
declarat-o a ta. Ia-i-o, i aparine.
Ovreiul, cu faa roie, se cznea s respire.
Cum? se nec el. S pierd 100 de taleri?
Ce e scris e scris, rspunse nepstor dalalul.
Dar n-a fost scris niciodat c
Linite, l ntrerupse dalalul. Dac n-ar fi fost scris, nu s-ar fi ntmplat.
E voina lui Allah! Cine ndrznete s i se mpotriveasc?
Mulimea ncepu s murmure.
Vreau cei 100 de taleri ai mei, strui ovreiul.
Murmurul mulimii se schimb n zbierete.
Ai auzit? spuse dalalul. Allah s te ierte c tulburi linitea acestei piei.
Pleac, nainte de a i se ntmpla ceva ru.
Pleac de aici! rcnea mulimea i unii naintar amenintor ctre
nenorocosul Ibrahim. Afar pctosule! Murdarule! Spurcatule! Cine!
Afar!
Att de tari erau zbieretele, feele care l priveau i pumnii ce se
ndreptau asupra lui, pline de atta ur, nct, n spaima lui, Ibrahim i uit
paguba.
Plec! Plec! spuse el i se ndeprt n grab.
Dar dalalul l trase napoi.
Ia-i dreptul! spuse el, artnd corpul nensufleit.
i astfel Ibrahim fu nevoit s sufere batjocura de a-i chema sclavii, s
duc afar trupul nensufleit, pentru care pltise atta aur. La poart sa
opri:
mi voi cere dreptul la pa, amenin el. Asad-el-Din e drept i-mi va
napoia banii.
Aa va face, spuse dalalul, cnd vei putea preface moartea n via, i se
ntoarse ctre grasul Ayoub, care-l trgea de mnec.

El i aplec puin capul, pentru a auzi vorbele optite de vizirul


Fenzileh-ei. Apoi, ascultndu-le, porunci s fie adus Rosamund. Ea nu
opuse nici cea mai mic rezisten, naintnd ca o somnambul, n vzul
ntregii piee, ea sttea lng dalal n timp ce el i arta meritele, n limba
franc care era neleas de majoritatea celor de fa, o limb pe care
cunotina ei despre francez o fcea s-o neleag, spre marea ei oroare.
Primul care fcu o ofert fu acel maur nalt, care ncercase s cumpere pe cei
doi nubieni uriai. El se ridic, pentru a o privi mai bine i fusese se vede
mulumit, cci preul oferit fu unul bun, i-l oferise cu sigurana c nu va fi
ntrecut.
100 de taleri pentru aceast fat.
Nu e destul. Privete albeaa feei ei, spuse dalalul, plecnd nainte.
150 spuse turcul levantin, cu o plesnitur din degete.
Nu e destul, nc. Privete statura cu care a nzestrat-o Allah. Vedei
nobila linie a capului, luciul ochilor! Pe Allah, e vrednic de a onora nsui
haremul Sultanului.
Nu spunea mai mult dect recunoteau nsui cumprtorii c e adevrat,
i o tulburare se strni n rndurile lor nepstoare. Un maur tagarin, numit
Yusuf, oferi ndat 200. Dar dalalul continua s o laude nainte, i ridic unul
din brae, pentru a fi cercetat, i ea se supuse cu ochii plecai.
Privii aceste mdulare mai moi dect mtasea arab i mai albe dect
ivoriul. Privii aceste buze roii ca focul. Preul e acum 200 de taleri. Ce oferi
tu, o Hamet?
Hamet era necjit de preul ridicat.
Pe Coran, am cumprat trei frumoase fete pe un pre mai mic.
Vrei s compari orice alt fat, cu aceast frumusee de femeie?
210, atunci, fu rspunsul morocnos al lui Hamet.
Tsamanni crezu c e timpul s intervin.
300, spuse el cu nfrigurare, pentru a sfri treaba, i
400, rsun o voce ascuit din spatele lui.
Se ntoarse uimit i vzu pe Ayoub. Un murmur trecu prin rndurile
cumprtorilor. Norodul i ntinse gtul nainte, pentru a putea vedea pe
acest cumprtor cu mna larg. Yusuf tagarinul, se ridic nfuriat. El strig
c niciodat praful pieei din Alger nu se va mai aduna pe papucii si, cci nu
va mai veni niciodat aici, s cumpere sclavi.
Pe oazele lui Zem-Zem, jur el, toi oamenii sunt nebuni n piaa
aceasta. 400 de taleri pentru o francez! S v dea Allah mintea care v

lipsete, i, n dezgustul su, pi ctre poart, fcndu-i loc cu coatele i


iei.
Altfel ar fi auzit preul ei urcndu-se. n timp ce Tsamanni i revenea din
uimirea strnit de acest nou cumprtor, dalalul mbia pe turc.
E o nebunie, se plnse acesta, dar mi-a plcut i poate c Allah m va
ajuta s-o aduc la adevrata credin, fcnd-o demn pentru haremul meu.
420 de galbeni atunci, o dalale, i Allah s-mi ierte risipa.
500, rosti laconic Tsamanni.
Allah! strig turcul, ridicndu-i minile la cer, i
Y-Allah! repet mulimea.
550, rsun vocea lui Ayoub, acoperind murmurul mulimii.
600, rspunse Tsamanni linitit.
i acum att de mare era tulburarea pentru aceste preuri nemaiauzite,
nct dalalul fu nevoit s-i ridice vocea i s cear tcere. Cnd linitea se
aternu din nou, Ayoub ridic preul la 700.
800 spuse Tsamanni cu dezamgire.
900, rspunse Ayoub.
Tsamanni se ntoarse ctre el furios.
E o glum, tat al vntului? strig el cu un rs nervos, strnit de
aceast nciudare.
Dac eti glume, rspunse Ayoub, cu o linite forat, te va costa
scump gluma.
Cu o ridicare din umeri, Tsamanni se ntoarse ctre dalal.
1000 de taleri, spuse el scurt.
Tcere! strig dalalul din nou. Tcere i slav lui Allah care trimite
preuri bune.
1100, spuse Ayoub nepstor.
i acum, Tsamanni nu numai c se vzu ntrecut dar atinsese limita
ngduit de Asad. Nu ndrznea s mearg mai departe, fr a fi cercetat pe
pa nti. Totui, dac prsea piaa cu acest gnd, Ayoub ar fi luat n acest
timp fata. Se gsi ntre spad i perete. Pe de o parte, dac se lsa ntrecut,
stpnul su l putea pedepsi pentru dezamgirea-i pricinuit. Pe de alt
parte, dac continua aceast licitaie nebuneasc, risca s dea banii de la el.
El se ntoarse ctre mulime, gesticulnd furios.
Pe barba profetului, acest tat al vntului i bate joc de noi. Nu are
intenia s cumpere. Ce om a mai auzit oferindu-se un astfel de pre pentru o
sclav?

Rspunsul lui Ayoub fu convingtor. Scoase o pung mare i o arunc pe


pmnt, unde czu cu un zornit.
Aici e garania mea, rspunse el, ncntndu-se de necazul i mnia
dumanului su. S-i numr 1100 de taleri, dalale?
Dac vizirul Tsamanni e mulumit.
tii tu pentru cine cumpr? rcni Tsamanni. Pentru nsui paa
Asad-el-Din, alesul lui Allah. El naint ctre Ayoub, cu minile ntinse. Ce-i
vei spune, cine, cnd te va chema s-i dai socoteal c l-ai concurat?
Dar Ayoub rmase linitit n faa furiei lui. El i ntinse minile sale grase,
cu ochii surztori.
Cum s fi tiut, dac Allah nu m-a fcut atottiutor? Ar fi trebuit s-o
spui mai devreme. Asta voi rspunde paei, cnd m va ntreba i paa e
drept.
i astfel statur, privind unul la altul, pn ce dalalul i chem din nou la
realitate.
Preul e acum 1100 de taleri. Vrei s te lai btut vizire?
Deoarece Allah vrea, n-am s merg mai departe.
Atunci la 1100 de taleri Ayoub, ca e
Dar licitaia nu se sfrise nc. Din mulimea strns n jurul porii,
rsun un glas puternic
1200 de taleri pentru fata francez!
Dalalului care crezuse c marginile nebuniei fuseser ajunse, i veni
aproape s cad de uimire. Mulimea rcnea zpcit i entuziasmat, iar
Tsamanni se lumin la fa, gndindu-se c poate i Ayoub va fi nvins.
Mulimea se desfcu repede i n golul lsat pi Sakr-el-Bahr. Ei l
recunoscur imediat i numele i fu ridicat n slav de acea mulime, care l
idolatriza. Acest nume berber, nu atrsese atenia Rosamundei i cum sttea
cu spatele la poart nu-l vzuse imediat. Dar i recunoscuse vocea i se
cutremur. Ea nu-i putea da seama care sunt gndurile lui, dar acum, cnd
i auzi vocea, nelese. El sttuse ascuns n mulime, ateptnd s mai
rmn un singur cumprtor i apoi iei in fa, pentru a o cumpra pentru
el, sclava sa! Ea nchise ochii un moment, rugndu-se lui Dumnezeu s nu-i
izbuteasc intenia. Orice soart, afar de aceasta. Nu-i va face plcerea nici
mcar de a se sinucide n faa lui, ca tnra andaluz. O clip pru c i se
nvrtete pmntul sub picioare. Apoi, ameeala trecu i redeveni stpn
pe sine. Auzi mulimea tunnd
Ma-sh-Allah! i Sakr-el-Bahr! iar pe dalal cernd zadarnic tcere.
Cnd n sfrit zgomotul se potoli, ea auzi strigtul lui

Slav lui Allah, care trimite cumprtori bogai! Ce spui, o vizire


Ayoub?
Da! l batjocori Tsamanni. Ce spui acum?
1300, spuse Ayoub, ovind.
nc 100, o, dalale, se auzi linitit vocea lui Sakr-el-Bahr.
1500, gemu Ayoub, atingnd astfel nu numai limita impus de stpna
sa, ci i limita veniturilor ce le avea la dispoziie.
Cu aceast ofert dispruse de asemeni orice ndejde de ctig din partea
sa. Dar Sakr-el-Bahr, nemicat ca nsui soarta, spuse din nou
nc 100, o dalale!
1600 de taleri! strig dalalul, mai mult din uimire, dect pentru a
anuna preul atins. Apoi, stpnindu-i emoia, nclin respectuos capul i
fcu mrturisirea credinei sale. Toate lucrurile sunt cu putin lui Allah,
dac le voiete. Laud lui, care trimite astfel de cumprtori.
Se ntoarse ctre uimitul Ayoub care era att de mirat, nct Tsamanni
privindu-l se mngie pentru nfrngerea sa, gustnd dulceaa rzbunrii.
Ce mai spui acum, o, vestitule vizir?
Spun, se nec Ayoub, c deoarece are ocrotirea lui eitan, trebuie s-l
las s ctige.
Dar vorbele jignitoare i amuir pe buze, cnd mna mare a lui
Sakr-el-Bahr l apuc de ceafa sa groas, n rcnetul mulimii care l aproba.
Prin ocrotirea lui eitan ai spus, tu, cine, fr de sex? spuse
Sakr-el-Bahr i-i ncord ncletarea, nct vizirul se zbtu de durere.
Capul i fu ndoit n jos, pn ce corpul su gras nu se mai mpotrivi i se
ntinse n praful pieei.
S te strng de gt, tat al murdriei, sau s-i nmoi carnea sub
biciurile care te vor nva cum trebuie s vorbeti?
n timp ce vorbea, apsa faa eunucului de pmnt.
Mil! se rug vizirul. ndurare, o, puternice Sakr-el-Bahr!
Retrage-i vorbele, porcule. Spune c eti un mincinos i un cine.
Le retrag. Am minit prostete. Puterea ta e recompensa druit de
Allah, pentru biruinele tale glorioase asupra necredincioilor.
Scoate limba ta rea, spuse Sakr-el-Bahr, i cur-o n praf. Scoate-o am
spus!
Ayoub l ascult nciudat, n timp ce Sakr-el-Bahr ddu drumul strnsorii
i ngdui: nefericitului s se ridice, pe jumtate necat n praf, cu faa alb,
n btaia de joc a mulimii.

Ayoub se ndeprt n grab, sub glumele batjocoritoare ale lui Tsamanni,


n timp ce Sakr-el-Bahr se ntoarse spre dalal.
La 1600 de taleri aceast sclav e a ta, o, Sakr-el-Bahr, tu glorie a
Islamului. Allah s-i sporeasc victoriile!
Pltete-i Ali! spuse scurt corsarul i nainta, pentru a-i lua n primire
cumprtura.
Sttea acum fa n fa cu Rosamund pentru prima oar, din ziua aceea
cnd o vizitase n cabina vasului. Ea i arunc o privire dispreuitoare, apoi,
dndu-i seama de grozvia mprejurrii n care se gsea, se trase napoi cu
o paloare de moarte ntiprit pe fa. n pedeapsa dat lui Ayoub, ea
avusese dovada brutalitii de care era n stare, i nu tia c acest act de
brutalitate fusese pregtit i folosit numai pentru a o nfricoa. O cntrea
acum, cu un zmbet crud, numai pentru a-i spori groaza.
Vino! spuse el n englezete.
Ea se ddu n spatele dalalului, ca pentru a cuta ocrotire, dar el naint, o
apuc de mini i aproape o azvrli nubienilor si, Abiad i Zad-Zer care-l
urmau.
Acoperii-i faa, porunci el. Ducei-o la mine acas. Plecai!

CAPITOLUL XI
ADEVRUL
Soarele apunea ncet, cnd Sakr-el-Bahr cu nubienii si i o mic ceat de
corsari ajunse la porile casei sale albe, vestit acum, aezat n afara
zidurilor oraului. Cnd Rosamund i Lionel fur adui n curtea spaioas
dindrtul intrrii nguste i ntunecate, cerul era acoperit cu civa nori albi
i tcerea serii fu spart de vocea unui muezin, care chema credincioii la
rugciune. Sclavii luar ap din fntna aezat n mijlocul curii i stropir
bine curtea. Sakr-el-Bahr se spl ca i ceilali, se aez n genunchi pe
covoraul de rugciuni, special pregtit pentru el, n timp ce corsarii i
scoaser mantalele i le ntinser pe pmnt spre a le servi drept covoare.
Nubienii ntoarser pe cei doi sclavi cu faa la peretele i poarta care ducea
n grdin, de unde venea un aer parfumat, cu mirosuri de iasomie i
levnic. Prin barele porii puteau arunca o privire privelitii minunate de
dincolo, i la sclavii ce nvrteau la roata de moar persian, pn ce
chemarea la rugciune i prefcu n nite statui. Sakr-el-Bahr se scul din
reculegerea lui, rosti o porunc scurt i intr n cas. Nubienii l urmar,
mpingnd pe captivi naintea Ier, n sus, pe treptele nguste, aducndu-i
astfel pe o teras a acoperiului, n locul acela care n sud e nchinat
femeilor, dar care nu fusese clcat de picior de femeie, de cnd casa fusese
cumprat de Sakr-el-Bahr cel fr de femei. Aceast teras nconjurat de
un parapet nalt cam de vreo patru picioare, avea o vedere a oraului ce se
ntindea pe dealuri, nspre rsrit, i a insulei de la captul stvilarului,
construit prin munca sclavilor cretini, din pietrele fortreei ruinate Penon,
pe care Kheyr-ed-Din Barbarossa o luase de la spanioli. ntunericul nopii se
lsase acum de tot, dnd pereilor albi i galbeni o culoare nchis. Spre
apus, se ntindea marea grdin a casei, unde porumbeii flfiau printre
pomii roditori. Un umbrar susinut de dou lnci gigantice acoperea cea mai
mare parte din teras. Sub el era un divan i perne moi de mtase, iar lng
divan o mic mas maur de abanos, mpodobit cu sidef. Ling parapetul
opus, unde era aezat un parmaclc, creteau, n vase mari, trandafiri cu
petale roii ca focul, ale cror culori erau ns i ele nvluite acum in umbra
nopii. Aici Lionel i Rosamund se privir n lumina slab, iar cei doi nubieni
stteau ca nite statui la portia ce se deschidea la captul scrilor. Intrar
sclavii purtnd patru tore aprinse, pe care le aezar n inelele de fier din

parapet i care aruncau o oarecare lumin pe teras. Sclavii se ndeprtar


apoi, i n gaura neagr a portiei dintre cei doi nubieni apru Sakr-el-Bahr.
Sttu un moment, privind cu faa lipsit de expresie, apoi, ncetior, naint.
Era mbrcat ntr-un caftan scurt i alb, care-i ajungea pn la genunchi.
Mijlocul i era strns ntr-o centur aurit, care strlucea ca focul n lumina
torelor. Braele de la cot i picioarele de la genunchi i erau goale. n
picioare purta nite papuci roii turceti, mpodobii cu fire glbui. Purta un
turban alb mpodobit cu o pan de oim, prins cu o piatr preioas. Fcu
un semn celor doi nubieni, care ieir n tcere, lsndu-l singur cu prinii.
El se nclin n faa lui Rosamund.
Acesta, spuse el, i va fi domeniul, mistress, de acum nainte. E un
tratament mai degrab pentru o soie, dect pentru o sclav. Cci, n
Berberia, aceste terase sunt nchinate soiilor credincioilor. Sper c i va
place.
Lionel l privi, contiina cerndu-i s se team de cel mai mare ru cu
putin, nchipuirea artndu-i o spaim i fcndu-l s se dea napoi din
faa fratelui su vitreg, care prea s nici nu-l observe.
Dar Rosamund l nfrunt din toat splendida ei nlime i, dei faa i era
palid, era tot att de linitit ca i a lui; dac obrajii i se nroiser
trdndu-i frmntarea, totui privirea i era sfidtoare. i vocea linitit,
cnd i rspunse cu ntrebarea
Ce gnduri ai cu mine?
Gndurile mele? zmbi el cu un zmbet uor.
Dei crezuse c o urte i dorea s-o rneasc, nu-i putu stpni
admiraia pentru spiritul ei de galanterie, ntr-un moment ca acesta. Din
dosul dealurilor se ivi luna, nvluind totul ntr-o lumin argintie.
Nu ai dreptul s-mi tii gndurile, rspuns? el. Era un timp, Rosamund,
cnd n toat lumea nu aveai un sclav mai umil dect pe mine. Tu nsui, n
buntatea inimii tale, ai rupt lanurile aurite ale acestei sclavii. i va fi mai
uor s rupi lanurile ce i le hotrsc acum. El se apropie mai mult de ea.
Eti sclava mea, nelegi? Cumprat n via, ca i cum mi-a fi cumprat un
catr sau o cmil, i-mi aparii cu trup i suflet. Eti proprietatea mea,
lucrul meu, bunul meu, de care pot abuza, pe care l pot distruge, dac nu m
mai servesc de el fr voin, inndu-i viaa la buna mea plcere.
Ea se ddu un pas napoi din faa acestui noian de vorbe batjocoritoare
Bestie! spuse ea. Dumnezeu s nu te ierte i
i mulumesc pentru rugciune, rspunse el. S nu te ierte nici pe tine
mai puin.

Din fundul terasei se auzi un sunet nearticulat.


Un suspin nbuit al lui Lionel. Sakr-el-Bahr se ntoarse ncetior. l privi
n tcere i rse.
Ha! Fratele meu de odinioar. Drgu om, pe Dumnezeu, nu? Privete-l,
Rosamund. Cite ntmplri nenorocite se trag din cauza acestui ticlos,
acestui la, pe care ai vrut s-l iei de so. Privete-l! Privete la acest preios
frate al meu!
Sub biciuirea acestei limbi batjocoritoare, chipul lui Lionel se transform
din temtor, n mnios.
Nu eti fratele meu, rspunse el cu ur. Mama ta a fost o scorpie, care
mi-a trdat printele.
Sakr-el-Bahr tresri un moment, ca i cum ar fi fost lovit. Apoi i reveni.
Odat s mai aud numele mamei mele pe limba ta murdar, i i-o
smulg cu biciul. Amintirea ei, mulumesc lui Dumnezeu, e mai presus de
insultele unui lucru pctos ca tine. Cu toate acestea, ai grij s nu mai
vorbeti de femeia al crei nume mi-e sfnt.
Lionel nnebunit de mnie, se repezi la el, cu minile ntinse, cutndu-i
gtul. Dar Sakr-el-Bahr l prinse cu o micare, care-l sili s cad n genunchi.
M gseti puternic, eh? spuse el. E un lucru de mirare? Gndete-te c
ase luni nesfrite am mpins la vsla unei galere i vei nelege c mi-a
mpietrit corpul i sufletul.
l azvrli cu putere, trimindu-l n tufele de trandafiri de lng
parmaclc.
i dai seama de grozvia unei bnci de vsla? S stai zi de zi, i noapte
de noapte nlnuit gol de vsl, nesplat dect de ploaie, ars de soare,
biciuit pn la lein de biciul supraveghetorului, cnd cazi sfrit de puteri
sub vsla nemiloas? i dai seama?
n furia lui glasu-i i se schimb n rcnet. i vei da, cci grozvia aceasta
care a fost a mea, din cauza ta, va fi a ta acum, pn ce vei muri.
El se opri, dar Lionel nu ncerc s protesteze. Curajul i dispruse tot aa
neateptat cum i venise, i se ghemui acolo unde czuse.
nainte de a merge acolo, mai e ceva, rosti Sakr-el-Bahr, ceva pentru
care te-am adus aici, acuma. Nemulumit cu cele ce-mi fcusei, fcndu-m
s fiu socotit un criminal, cu numele i reputaia distruse, lundu-mi averea
i aruncndu-m pe drumul pierzaniei, ai mers mai departe, uzurpndu-mi
locul n inima prefcut a acestei femei, pe care am iubit-o odat.
Ndjduiesc, urm el, gndindu-se, c n felul tu ticlos o iubeti i tu,
Lionel. Astfel, chinurilor care-i ateapt trupul vor fi adugate chinurile

sufletului tu. Un asemenea chin al minii numai blestemaii l pot cunoate.


La acest sfrit te voi aduce.
Diavole! rcni Lionel. Diavol al iadului!
Nu-i da atenie, Lionel! interveni Rosamund, i voi arta c e un
fanfaron, precum a dovedit el nsui, c e un ticlos. Nici s nu te gndeti c
va fi n stare s-i mplineasc voina.
Aici tu eti fanfaroan, spuse Sakr-el-Bahr. Ct despre rest, sunt ceea
ce tu i cu el m-ai fcut,
Te-am fcut noi mincinos i la? Cci asta eti ntr-adevr.
La? repet el surprins. Se vede c e o minciun pe care el i-a spus-o.
n ce am fost, la, m rog?
n ce? n ceea ce faci acum. Chinuind dou fiine fr aprare ce se afl
n puterea ta.
Nu vorbesc de ceea ce sunt, rspunse el. Cci i-am spus c voi m-ai
fcut ceea ce sunt. Vorbesc de ceea ce eram. Vorbesc de trecut.
Ea l privi msurndu-l.
Vorbeti de trecut? repet ea cu voce joas, mi vorbeti de trecut, mie?
ndrzneti?
De aceea te-am adus din Anglia, ca s-i pot spune lucruri pe care am
fost destul de nebun s i le ascund acum cinci ani; ca s putem continua
conversaia nceput, cnd m-ai dat afar.
i-am adus o jignire cumplit, fr ndoial, zmbi ea cu o ironie
amar. Trebuia s-i dau consideraie. Trebuia s fi zmbit ucigaului
fratelui meu.
i-am jurat atunci c nu eram ucigaul su, i reaminti el cu o voce
tremurtoare.
i i-am rspuns c mini!
Da, i cu aceasta m-ai dat afar. Cuvntul unui om pe care pretindeai c
l-ai iubit, cuvntul unui om cruia i druisei ncrederea nu preuia nimic
pentru tine.
Cnd i-am druit ncrederea, rspunse ca, am fcut-o netiind toate
rutile ce i le puneau n seam oamenii, pentru c te socotisem greit.
Pentru acea oarb consideraie sunt pedepsit acum, dup cum o merit.
Minciuni, toate sunt minciuni, tun el. Acele ruti ale mele nu erau
att de slbatice, i le-am prsit de cnd te-am cunoscut. Niciun ndrgostit,
de cnd e lumea n-a fost mai purificat, mai sfinit de dragoste, dect mine.
Scutete-m de astea, strig ea cu ur.
S te scutesc? repet el. De ce s te scutesc?

De amintirea ruinii c te-am iubit cndva


El zmbi.
Dac mai ai ruine, atunci te va coplei, cnd vei afla ce ai fcut. Cci
vei afla. Aici nu e nimeni s ne ntrerup, nimeni care s-mi zdrniceasc
voina atotputernic. Gndete-te i reamintete-i. Reamintete-i mndria
ce-ai avut-o. C m-ai cucerit. Mndria-i oarb a primit bine aceast
linguire, acest tribut, adus frumuseii tale. Totui, la un moment dat, cu
dovezile cele mai slabe, m-ai crezut ucigaul fratelui tu.
Cu dovezile cele mai slabe? strig ea protestnd, aproape n ciuda ei.
Att de slabe, nct judectorii din Truro n-au vrut s deschid aciune
mpotriva mea.
Pentru c, l ntrerupse ea, erau de prere c fusesei ndeajuns
provocat. Pentru c nu le jurasei, aa cum mi-ai jurat mie, c nicio
provocare nu te va face s ridici mna mpotriva lui. Pentru c ei nu tiau ct
de false sunt jurmintele tale.
El o privi un moment.
Dumnezeu s-mi dea rbdare cu tine! spuse el n sfrit. Voi avea
nevoie de ea. Cci doresc s nelegi multe lucruri n noaptea aceasta. Vreau
s spun c vei vedea ct de drept e resentimentul meu; ct de dreapt e
pedeapsa ta pentru ce ai fcut din viaa mea. Judectorul Baine i altcineva,
care e mort, tiau c sunt nevinovat.
tiau c eti nevinovat? n glasul ei era o uimire adnc. N-au fost ei
martorii certei dintre tine i Peter i a ameninrii tale c-l vei ucide?
Aceasta a fost o ameninare, spus ntr-o clip de mnie. Dup aceea
m-am gndit c era fratele tu.
Dup aceea? ntreb ea.. Dup ce l-ai omort?
i spun iari, rspunse linitit sir Oliver, c nu am fcut acest lucru.
i eu i spun iari c mini.
Ai cunoscut vreodat, ntreb el, un om care sa mint fr motiv?
Oamenii mint pentru a-i asigura un ctig, mint din laitate sau pentru c
sunt nite fanfaroni netrebnici. Nu cunosc alte cauze pentru care un om s
mint, afar de ah, da! (aici el fulger cu privirea pe Lionel), afar de cazul
cnd un om minte pentru a ascunde pe altul, din sacrificiu. Ai toate motivele
care fac pe un om sa mint. Am eu vreunul din acestea, ast sear?
Gndete-te. ntreab-te ce motiv a avea s te mint acum. Unde a putea
ajunge, prin minciun?
i fiind aa, la ce rezultat ai cutat s ajungi prin adevr? ntreb ea.

La acela de a te face s-i dai seama ce nedreptate ai fcut. S te fac s


nelegi faptele pentru care plteti acuma. Pentru a te opri de a te crede o
martir.
Sir Oliver, m crezi o proast? ntreb ea.
Da mistress, i mai ru, rspunse el.
Pentru c nu-i cred vorbele mincinoase?
i nchipui, spuse el, c nu-mi pot dovedi vorbele, dac va fi nevoie?
Dovedi? i se vede c asta a fost cauza fugii tale, cnd ai aflat de
ordinele reginei de a fi chemat s dai socoteal?
El rmase cu totul dezorientat.
Fuga mea? spuse el. Ce poveste mai e i asta?
mi vei spune c n-ai fugit? C asta e o alt dovad neadevrat
mpotriva ta?
Aa? spuse el ncetior. S-a crezut c am fugit!
Creierul i se lumin. Era cu neputin s nu se fi crezut asta, i lui nu-i
trecuse prin cap. Dispariia lui n acel moment uurase mai mult treaba lui
Lionel. Dovedise, fr putin de ndoial, c el e ucigaul i a fugit de team.
Cum mai putea nvinui pe Rosamund c-l crezuse vinovat, dup o asemenea
dovad copleitoare? Ce alta ar fi putut crede ea? Simmntul c-i fcuse un
mare ru se trezi pe neateptate n el.
Dumnezeule, gemu el, ca un om cuprins de dureri. Dumnezeule! Ce
altceva ai fi putut ntr-adevr crede? murmur el sfrit ne mai ndrznind
s-o priveasc n fa.
Nimic dect adevrul, rspunse ea cu mnie, i vorbele ei l readuser
din starea de slbiciune care-l cuprinsese, la starea veche de resentiment
mpotriva ei.
Se artase, gndea el, n acel moment de mnie, prea gata de a crede ce se
spunea mpotriva lui.
Adevrul? repet el. Cunoti adevrul, cnd l vezi! Prea bine! Cci pe
Dumnezeu, vei avea tot adevrul, acum, n faa ta, i-l vei gsi mai hidos
dect i-l nchipui.
Era atta siguran n tonul lui, c dnsa se atept acum la o revelaie
mpotriva voinei ei.
Fratele tu, rencepu el, i-a gsit moartea din minile unuia pe care
l-am iubit, pentru care aveam o datorie sfnt. Direct de la crim veni la
mine, s-l ascund. O ran pe care o cptase n lupt s-a gndit atunci c,
dac eu a fi fost acela, ar fi trebuit s am o ran, pe cnd eu nu aveam.

Master Baine tia, pentru c mi-am supus corpul examinrii sale i un


document a fost ntocmit, pentru a servi numai n caz de nevoie extrem.
Deodat, trecu prin mintea ei amintirea c master Baine vorbise de acel
document care, n lipsa pastorului mort, ca s ntreasc spusele
judectorului, fusese socotit ca o fantezie nedemn de a fi luat n seam.
Vocea lui sir Oliver i distrase atenia de la acele amintiri.
Dar s lsm aceasta, spuse el. S ne rentoarcem la poveste. L-am
ascuns pe acel la. Bnuielile au czut asupra mea i, dei le-a fi putut
nltura uor, am pstrat tcerea. Aceste bnuieli au fost ntrite n ochii
tuturor, cnd femeia cu care eram logodit a rupt logodna, la primele zvonuri
pe care le auzise. Indignarea s-a ridicat mpotriva mea. Ordinele reginei erau
pe drum, pentru a sili justiia s fac ceea ce refuzase. Pn acum i-am dat
fapte. Acum i voi da presupuneri propriile mele concluzii dar
presupuneri care sar n ochi dup cum vei vedea, ca adevrate. Acel ticlos
pe care l-am tinuit, m-a judecat dup el i s-a temut c nu voi putea pstra
aceast tcere pn la urm. Se temea c, sub presiunea ce se exercita
asupra mea, l voi nvinovi, distrugndu-l. Era ntmplarea cu acea ran i
nc ceva, de care se temea c m voi servi ca dovezi. Era o anumit femeie,
prostituat la Malpas, care dac a fi fcut-o s vorbeasc ar fi destinuit
dumnia ce exista ntre fratele tu i uciga. Cci motivul pentru care Peter
Godolphin i-a gsit moartea e att de stupid, cum e cel ce lsase acea urm
de snge, care i-a nsemnat drumul. El se opri i glasul i deveni mai blnd.
Nimeni nu nici nu se gndete. Acest la a socotit c pot deveni periculos. S-a
decis s m ndeprteze. A pus s fiu rpit ntr-o noapte, mbarcat pe un vas
i dus n Berberia, unde s fiu vndut ca sclav. Acesta e adevrul dispariiei
mele. i ucigaul a profitat mai departe de dispariia mea. Dumnezeu tie
dac acest profit l-a ndemnat s fac aceasta. ntre timp, intr n drepturile
mele i n graiile femeii necredincioase pe care am iubit-o.
n sfrit, ea iei din apatia de pn acum
Vrei s spui c c Lionel? ncepu ea cu o voce necat de indignare.
n sfrit vorbi i Lionel, lund o atitudine mai demn.
Minte! strig el. Minte Rosamund! Nu-l crede!
Nu-l cred, desigur, rspunse ea.
Pe faa lui Sakr-el-Bahr trecu o umbr de furie. Ochii si se ntoarser
mnioi ctre Lionel. Pi ncet ctre el, cu o nfiare att de
amenintoare c acesta se ddu napoi terorizat. Sakr-el-Bahr l apuc de
mn, strngndu-l ca ntr-un clete.

Vom avea adevrul ast sear, chiar dac va trebui s i-l smulgem cu
fierul rou, spuse el printre dini. l trase n mijlocul terasei, naintea lui
Rosamund, silindu-l s ngenuncheze. Cunoti iscusina torturii maure?
ntreb el, i btu din palme lsnd s-i scape Lionel, care rmase ghemuit
pe jos, nlemnit de frica acestei ameninri. Ca rspuns la chemarea lui, intr
un om scund, cu o barb roie i capul nfurat ntr-un turban, care parc
ateptase acolo, att de repede intrase. Cu vrful papucului su, Sakr-el-Bahr
lovi pe fratele su.
Privete n sus, cine, i ceru el. Privete pe acest om i spune-mi dac
l recunoti. Privete la el, i spun! i Lionel privi, dar deoarece nu-l
recunoscu fratele su i explic: numele su printre cretini era Jasper Leigh;
el e cpitanul cruia i-ai pltit pentru a m duce n Berberia; a avut i el
aceeai soart, cnd vasul a fost scufundat de spanioli. Mai trziu l-am avut
in puterea mea, i drept rsplat pentru c nu l-am spnzurat e acum omul
meu de ncredere. Ar trebui s-i cer s-i spun tot ce tie, urm el,
ntorcndu-se ctre Rosamund. Dac a fi sigur c l-ai crede. Dar deoarece
sunt sigur c nu, voi ntrebuina altfel de mijloace. El se rentoarse ctre
Jasper. Cere-i lui Ali s pregteasc un clete pe foc i s fie gata cnd l voi
chema, i flutur mna. Jasper se nclin i iei. Cletele i va smulge
mrturisirea de pe buze, frate!
N-am nimic de mrturisit, protest Lionel. Vei scoate minciuni din gura
mea, cu mijloacele tale de tortur.
Oliver zmbi.
Fr ndoial, minciunile vor iei mai repede dect adevrul. ns,
pn la sfrit vom avea i adevrul, nu te teme. El batjocorea i sub
batjocura sa era un gnd ascuns. i vei spune o ntreag poveste, continu el,
amnunit, aa nct ultimele ndoieli ale mistress-ei Rosamund s se
risipeasc, i vei spune cum l-ai ateptat n seara aceea la Godolphin Park,
cum l-ai luat pe neateptate
Asta nu e adevrat, strig Lionel, cu o sincer pornire care-l repuse pe
picioare.
Nu era adevrat, se nelege, i Oliver o tia, dar folosise aceast minciun
pentru a-l scoate din fire.
Nu e adevrat! strig el. Hai, fii nelegtor. Adevrul, nainte ca s i-l
scoat tortura. Gndete-te c tiu totul, exact aa cum mi-ai povestit. Cum
era? Ascuns n dosul unei tufe, ai srit asupra lui pe nepregtite, nainte ca el
s poat duce mna la arm i

Dumnezeu mi-e martor c totul e minciun! strig el scos din fire, i


aici, datorit ireteniei lui Oliver, se trd. Nu e aa i tu o tii. Indignarea l
zpci. M-am luptat cu el i se opri, speriat de ceea ce spusese.
Urm apoi o tcere rmnnd toi trei ca nite statui; Rosamund alb ca
varul. Oliver triumftor i batjocoritor, Lionel copleit de contiina cursei n
care czuse i care-l fcuse s se trdeze.
n sfrit Rosamund fu aceea care vorbi, dar vocea i tremura, n ciuda
sforrilor ei de a o pstra calm
Ce ce ai spus Lionel? ntreb ea.
Oliver rse ncetior.
Era gata s spun c s-a luptat cinstit, cred, l batjocori el. Era aproape
s arate rana ce a cptat-o n acea lupt, rana care a lsat urme pe zpad
pentru a dovedi c am minit ceea ce e adevrat c l-a luat pe Lionel pe
neateptate.
Lionel! strig ea.
naint un pas i vru parc s ridice minile, dar gestul nu-l fcu. El sttea
ca trsnit, fr s rspund.
Lionel! strig ea din nou, cu voce ptrunztoare. E adevrat?
Nu l-ai auzit spunnd-o? ntreb Oliver.
Ea se opri, cltinndu-se o clip. Oliver naint, gata s-o susin, dac va
leina. Dar, cu un gest poruncitor, ea i opri i cu o ultim ncordare i
reveni din slbiciune. Totui, genunchii i se ndoiau sub ea, refuzndu-i
sprijinul. Se prbui pe divan, acoperindu-i faa cu minile.
Dumnezeu s aib mil de mine! gemu ea i sttu ghemuit acolo,
scuturat de suspine.
Lionel tresri la strigtul acestei inimi sfrmate. ncovoiat, se apropie de
ea i Oliver; triumftor, sttea departe ca spectator al scenei rnduite de el.
tiuse c, dac i va da frnghia lui Lionel, acesta se va spnzura singur.
Explicaiile urmtoare l-ar fi nfundat cu totul. El era mulumit doar s
priveasc.
Rosamund! strig Lionel. Rose! Ai mil! Ascult-m, nainte de a m
judeca! Ascult-m mai bine, dect s m judeci greit!
Da, ascult-l, interveni Oliver, cu rsul su moale. Ascult-l. M ntreb
dac va reui s te distreze.
Aceast batjocur fu ca un fier rou pentru Lionel.
Rosamund, tot ce i-a spus nu e adevrat. Eu eu am fcut-o, n
legitim aprare. E o minciun c l-am luat pe nepregtite. Vorbele i ieeau
slbatic din gur. Ne-am certat pentru pentru o anumit chestiune i

diavolul a fcut s ne ntlnim n seara aceea, la Godolphin Court. M-a


insultat, m-a lovit, a tras spada silindu-m s-mi apr viaa. Acesta e
adevrul. i jur aici, n vzul cerului! i
Destul, sir, destul! l ntrerupse ea, pentru a nu mai auzi protestele care
i sporeau dezgustul.
Nu, trebuie s m asculi, te implor. tiind totul, vei fi mai
ngduitoare
ngduitoare? strig ea, cu un surs pe buze.
A fost o ntmplare c l-am ucis, continu Lionel. N-am vrut. N-am vrut
dect s-mi apr viaa. Dar cnd spadele sunt ncruciate, voina omului nu
mai conteaz. Iau pe Dumnezeu de martor, c moartea nu i-a fost dect
urmarea furiei sale.
Ea i opri suspinele i-l privi cu nite ochi teribili.
Tot ntmplare a fost faptul c ai lsat toat lumea s cread c vina
era a fratelui tu? ntreb ea.
El i acoperi faa neputnd s-i ndure privirea.
Dac ai ti cum te-am iubit chiar n acele zile, n ascuns ai fi puin mai
miloas cu mine opti el.
Mil? Ea se nclin i pru c-i scuip cuvntul. Ruine! Ceri mil, tu?
Totui trebuie s ai mil de mine, cci tii ce ispit m-a ncercat.
tiu doar ce mrav, mincinos i la ai fost!
El ntinse rugtor minile ctre ea. n ochi avea lacrimi.
Din mila ta, Rosamund ncepu el, cnd Oliver l ntrerupse.
Cred c ai nceput s superi pe doamna, spuse el. Povestete-ne mai
bine despre ntmplrile tale. Sunt mai distractive. Lmurete ntmplarea
prin care ai pus s m rpeasc, spre a fi vndut ca sclav.
Spune-ne de ntmplarea prin care mi-ai luat averea. Hai, omule,
vorbete! Va fi o poveste frumoas.
Intr apoi Jasper, anunnd c Ali ateapt cu cletele.
Nu mai e nevoie, spuse Oliver. Ia pe acest sclav cu tine. Spune-i lui Ali
s aib grij de el i, n zori, s-l trimit nlnuit la galera mea. Afar cu el.
Lionel se ridic disperat n picioare.
Ateapt! Ah, ateapt! Rosamund! strig el.
Oliver l apuc de ceaf i-l arunc n braele lui Jasper.
Du-l afar! mormi el i Jasper apuc pe tnr de umeri, trgndu-l
afara, lsnd pe Rosamund i Oliver singuri cu adevrul sub stelele
tainicului cer african.

CAPITOLUL XII
IRETENIA LUI FENZILEH
Oliver privi lung la femeia care sttea ghemuit pe divan, cu minile
strnse, faa mpietrit i ochii nchii. El o privi cu blndee i apoi se
ntoarse. Pi spre parapet i privi oraul alb, scldat n lumina argintie a
lunii pline. Acum, c adevrul fusese smuls din ascunziul lui i aruncat n
faa Rosamundei, el nu simea nimic din mulumirea pe care crezuse c
aceast clip i-o va aduce. ntr-adevr, mai curnd era amrt. Pentru a
otrvi cupa bucuriei, pe care el i-o nchipuise c o va sorbi cu nesa, era
descoperirea unei msuri ndreptite n purtarea ei fa de el; convingerea
ei c dispariia sa nu fusese dect o fug. Era stpnit de un simmnt
care-l necjea, acela c, n rzbunarea sa, se ntrecuse pe sine nsui. Sttu
mult timp, fr s tulbure tcerea. Apoi, ntr-un trziu, se ntoarse de la
parapet i pi ncetior napoi, pn ce atinse divanul, privind-o din toat
nlimea lui.
n sfrit ai auzit adevrul, spuse el. i, cum ea nu rspunse, el
continu. Sunt mulumit c am izbutit s i-l smulg, nainte de a-l fi chinuit,
altfel ai fi putut crede c durerea l-a fcut s mint. El se opri dar ea
continua s tac. Nu ddea niciun semn c-l auzise. Acesta, spuse el, era
omul pe care l-ai preferat n locul meu. Crede-m c nu m ncnt, dup
cum poate ai vzut.
n sfrit, ea se smulse din tcere i glasul izbucni.
Am nvat s te cunosc, spuse ea. Era de ateptat. Ar fi trebuit s tiu
c doi frai nu pot fi att de deosebii. Oh, nv mult i repede!
Fu un discurs care-l mnie i alung cu totul ngduina pe care ncepuse
s e simt n el.
nvei? repet el. Ce nvei?
nelegerea felului de a fi al brbailor.
Dinii lui se artar ntr-un zmbet.
Sper c aceast nelegere i va aduce tot atta amrciune, ct mi-a
fost adus mie, de aceea a femeilor, a unei anumite femei. Aceasta, pentru a
nu m fi crezut pe mine, pe care pretindeai c m iubeti!
Dac am s-i cer o favoare, e aceea de a nu m ruina cu aceast
amintire.

A necredinei tale? ntreb el. A grabei tale nedrepte de a crede rul


despre mine?
A amintirii c te-am iubit odat. Acesta e gndul care m ruineaz,
cum nimic pe lume nu m-ar ruina, nici chiar viaa de sclav i toate
insultele cu care ai crezut c m vei ruina. M-ai mustrat de graba cu care
am crezut rul despre tine
Fac mai mult dect numai s te mustru, o ntrerupse el cu mnia
crescnd, sub biciul vorbelor ei nemiloase. Dau pe tine toat vina anilor
mei pierdui, a tuturor relelor care au urmat, a tot ceea ce am suferit, a tot
ceea ce am pierdut i a tot ceea ce am devenit.
Ea l privi cu rceal, perfect stpn pe sine.
Arunci toate acestea asupra mea? ntreb ea.
Da! El era pornit. Dac nu m-ai fi tratat aa cum m-ai tratat, dac n-ai fi
avut o ureche gata pentru minciuni, acest frate al meu n-ar fi mers niciodat
att de departe i nici eu nu i-a fi oferit prilejul.
Ea i schimb locul pe pernele divanului i ntoarse umrul nspre el.
Toate acestea sunt foarte rele, spuse ea rece. Totui, poate pentru c
simea nevoia s se justifice, continu. Dac eu, la urma urmei, am fost gata
s ascult tot rul despre tine, se vede c instinctul m-a prevenit de rutatea
pe care o aveai ntotdeauna n tine. Mi-ai dovedit ast sear c nu tu l-ai
omort pe Peter; dar pentru a avea aceast dovad, ai fcut o crim care e
mai ruinoas, o crim care dezvluie inima ta neagr. Nu te-ai dovedit tu
nsui a fi un monstru rzbuntor i nelegiuit? Ea se ridic i-l privi cu
dispre. Nu ai devenit tu care te-ai nscut un gentleman cretin un ho,
un renegat i un pirat? Nu i-ai sacrificat Dumnezeul dorinei tale de
rzbunare?
El i susinu privirea, fr s se tulbure de nvinuirile ei i, cnd ea
termin cu o ntrebare, el i puse o alt ntrebare.
i instinctul tu i-a prevestit toate astea? Pe Dumnezeu, femeie! Nu
poi nscoci o poveste mai bun?
El se ntoarse, n timp ce doi sclavi intrar, aducnd un vas de pmnt.
i se aduce mncarea. Sper c pofta i va fi mai mare dect logica.
Ei aezar vasul din care ieea un miros mbietor, pe mica msu maur
de lng divan. Pe podea, lng ea, aezar o tav mare de lut, pe care erau o
pereche de potrnichi i o amfor roie, cu un pahar aezat peste gur, ca
dop. Ei salutar adnc i ieir.
Mnnc, i porunci el scurt.
Nu vreau mncare, spuse ea drz.

Ochii lui reci se aintir asupra ei.


De acum nainte fetio, nu vei face ceea ce vrei, ci ceea ce i voi cere. i
cer s mnnci. F-o deci.
Nu voi mnca.
Nu? repet el ncetior. Vorba aceasta e a unei sclave pentru stpnul
ei? Mnnc i spun!
Nu pot, nu pot! protest ea.
Un sclav nu poate tri, dac nu mplinete voina stpnului su.
Atunci, ucide-m, spuse ea cu slbticie, ridicndu-se i nfruntndu-l.
Ucide-m. Eti obinuit s ucizi, dac o faci ar trebui s-i fiu recunosctoare.
Te voi ucide, dac voi dori, spuse el cu un glas rece ca gheaa. Dar nu
pentru a-i face pe voie. Nu nelegi nc. Eti sclava mea, lucrul meu,
proprietatea mea, i nu te voi lsa s faci dect ceea ce poftesc. Deci
mnnc, sau nubienii mei te vor biciui, pentru a-i grbi pofta.
O clip ea sttu sfidtoare n faa lui, palid i hotrt. Apoi, deodat, ca
i cum voina i-ar fi fost nfrnt sub struina drz a lui, ea czu pe divan,
ncet, gnditoare, ea trase tava mai aproape. Observnd-o, el rse n tcere.
Ea se opri, prnd s caute ceva. Negsind, privi la dnsul mirat.
S rup carnea cu degetele? ntreb ea.
Ochii lui sclipir de nelegere i de bnuial.
Dar i rspunse cinstit.
E mpotriva legii profetului de a pune carnea i pinea n apropierea
unui cuit. Trebuie s te serveti de minile pe care i le-a dat Dumnezeu.
i bai joc de mine cu profetul i legile sale? Ce nseamn legile
profetului pentru mine? Dac trebuie s mnnc, nu voi mnea asemeni
unui cline, ci n mod cretinesc.
Pentru a-i face pe voie, dup cum prea, el scoase ncetior pumnalul din
centura sa.
Servete-te cu acesta, atunci, spuse el, i cu bgare de seam l puse
lng ea.
Cu o rsuflare repede, ea l ridic.
n sfrit, spuse ea. Mi-ai dat ceva, pentru care trebuie s-i fiu
recunosctoare, i cu vorbele acestea, ndrept vrful pumnalului ctre
pieptul ei.
Ca fulgerul, el se ls ntr-un genunchi i-o prinse de ncheietur cu atta
putere, nct ea i simi tot braul amorit i lipsit de putere. El i zmbea n
ochi, faa lui aspr aproape de a ei.

Ai socotit, ntr-adevr, c m ncred n tine? Ai crezut c m-ai nelat


prin prietenia ta nesbuit? Cnd vei nva c nu sunt un prost? Am fcut-o
doar, pentru a-i ncerca gndul.
Atunci i cunoti starea, rspunse ea. mi tii intenia.
Am prevzut-o i nlturat-o, spuse el.
E oare att de greu, se ntreb ea, de a te scpa de via? Nu mai sunt i
alte ci afar de cuit? Te numeti singur stpnul meu, cci sunt sclava ta.
Cumprndu-m n pia, i aparin trup i suflet. Ce neroad e aceast
credin. Corpul meu l poi avea, dar sufletul Fi sigur c ai fcut o afacere
proast. Te numeti singur stpnul vieii i al morii. O minciun! Tot ce
poi tu porunci e numai moartea.
Pai repezi se auzir pe scri, i, nainte ca el s-i poat rspunde intr
Ali, anunndu-l c jos era o femeie, care cerea s-i vorbeasc degrab.
O femeie? ntreb el. O femeie necredincioas, desigur?
Nu stpne, o musulman, fu rspunsul care-l uimi.
O femeie musulman aici? Cu neputin.
Dar, n timp ce vorbea, o figur ntunecat ca o umbr, pi pe teras. Era
n negru, din cap pn n picioare, i valul care-i acoperea faa avea
proporiile unei mantii. Ali se repezi la ea, mnios.
Nu i-am spus s atepi jos, fiic a ruinii? url el. M-a urmat sus,
stpne, s se ncredineze dac eti aici. S-o duc jos?
Las-o, spuse Sakr-el-Bahr i-l concedie pe Ali. Poi pleca.
Ceva din figura aceea neagr i atrsese atenia i-i strnise bnuielile.
Fr s vrea aproape, i veni n gnd vizirul Ayoub-el-Samin i cererea
acestuia din pia. El atept ca vizitatoarea s se descopere i s vorbeasc.
Ct despre ea, rmase nemicat, pn ce sunetul pailor lui Ali se pierdu n
deprtare. Apoi, cu o ndrzneal care-i trda originea ei european, fcu
ceea ce nicio musulman n-ar fi fcut. i lu valul negru ce-i acoperea faa,
dezvluind ochii languroi i faa frumoas a Fenzileh-ei. Dei era de
ateptat aa ceva, el se ddu cu un pas napoi, surprins.
Fenzileh! strig el. Ce nebunie mai e i asta?
Dup ce se anunase ea nsi att de neateptat, i ndrept valul, pentru
a-i ascunde chipul mai cuviincios.
S vii aici, n casa mea, i astfel! protest el. Dac ajunge aceasta la
urechile stpnului tu, ce se va ntmpla cu tine? Pleac, femeie, i pe dat!
i ceru el.

N-avea team c va afla, numai dac nu-i vei spune tu, rspunse ea.
Fa de tine n-am nevoie de scuze, dac i voi reaminti c nu m-am nscut
musulman.
Dar Alger nu-i Sicilia i oriunde te-ai fi nscut, trebuie s-i aduci
aminte ce-ai devenit.
El continu s-i arate nebunia ce o fcuse, iar ea l ntrerupse.
Sunt vorbe care m plictisesc.
n numele lui Allah, spune atunci de ce ai venit, ca s poi pleca mai
repede.
Ea art pe Rosamund.
Privete aceast sclav spuse. Ea. Mi-am trimis vizirul n pia, cu
porunca s-o cumpere pentru mine.
Am bnuit asta, spuse el.
Dar se pare c i-a atras atenia, i idiotul s-a lsat ntrecut.
Ei, i?
Vrei s mi-o vinzi la preul care te-a costat?
Un nceput de team i tremura n glas.
Sunt mhnit c trebuie s te dezamgesc, o Fenzileh, dar nu e de
vnzare.
Ah, ateapt, strig ea. Preul pltit a fost mare, mai mare dect s-a
pltit vreodat capriciului meu i nu pot suferi s nu-mi vd capriciile
mplinite. Pentru a o avea, voi plti 3000 de taleri.
El o privi, ntrebndu-se ce ruti ii treceau prin. Minte.
Vei plti 3000 de taleri? spuse el ncetior apoi aspru: De ce?
Pentru a-mi satisface un capriciu.
Care e motivul acestui costisitor capriciu, strui el.
Dorina de a o avea pentru mine, rspunse ea, ovind.
i aceast dorin de a o avea, de cnd i-a venit? continu el.
Pui prea multe ntrebri, strig ea mnioas.
El ridic din umeri i zmbi.
Tu rspunzi la prea puine.
Ea-i ncruci braele pe piept i-l nfrunt. Vag. Prin voal, el prinse
strlucirea ochilor ei i blestem folosul ce-l avea ea, cci nu-i putea citi
gndurile pe fa.
ntr-un cuvnt, Oliver-Reis, spuse ca, vrei s-o vinzi pentru 3000 de
taleri?
ntr-un cuvnt, nu, rspunse el.
Nu? Nici pentru 30000 de taleri?

Glasul i era ncrcat de mnie i el se ntreba dac era adevrat sau


prefcut aceast uimire.
Nici pentru 30000, rspunse el. E a mea si nu o las. i deoarece i-am
afirmat hotrrea mea. Iar prezena ta aici e o primejdie pentru amndoi. i
cer s pleci.
Urm o clip de tcere i niciunul din ei nu observ interesul care se
trezise pe faa alb a Rosamundei. Niciunul nu bnuia c ea tie franuzete,
ceea ce i ngduia s neleag cea mai mare parte din limba pe care o
ntrebuinau cei doi. Fenzileh se apropie de el.
N-o vei da? ntreb ea batjocoritoare. Nu fii att de sigur. Vei fi silit l-a
asta, dac nu de mine. Atunci de Asad. Vine pentru ea. El nsui n persoan.
Asad? strig el tresrind.
Asad-ed-Din, rspunse ea i-l rug din nou. Hai, deci! Va fi desigur mai
bine s faci o nvoial bun cu mine, dect una proast cu paa.
El cltin capul i se nfipse hotrt pe picioare.
N-am de gnd s fac vreo nvoial cu nimeni. Aceast sclav nu e de
vnzare.
Vei ndrzni s-l nfruni pe Asad? i spun c o va lua, fie c e sau nu de
vnzare.
neleg, spuse el, ngustndu-i ochii, de aceasta te temi, asta e pricina
capriciului tu de a o cpta pentru tine. Nu eti istea, o, Fenzileh.
Cunotina c farmecele tale apun, te face s tremuri de team c ea ar putea
s te scoat din graiile lui.
Dac nu-i putea vedea faa i s observe astfel efectul cuvintelor sale, el
observ ns fiorul care o strbtu i prinse nuana de mnie din vocea ei,
cnd rspunse
i dac ar fi aa, ce te privete?
Mai mult, sau mai puin, rspunse el gnditor.
ntr-adevr mai mult, spuse ea repede, fr rsuflare. N-am fost
ntotdeauna prietena ta? N-am atras mereu atenia stpnului meu asupra
valorii tale i am luptat ca un adevrat prieten pentru ridicarea ta?
Ai fcut aa? rse el.
Rzi ct vrei, dar e adevrat, strui ea. Dac eu pier, piere cel mai
preios aliat al tu, unul care are urechea i ncrederea stpnului. Cci
Sakr-el-Bahr, dac eu decad, altcineva va veni n locul meu,. Altcineva care ar
putea otrvi mintea lui Asad cu minciuni mpotriva ta, cci desigur c
aceast fat, pe care ai rpit-o, nu te are la inim.

Nu te ngriji de asta, rspunse el. Aceast sclav a mea nu-i va lua


niciodat locul de lng Asad.
Nebunule, Asad o va lua, fie c vrei sau nu.
Dac o poate lua de la mine, cu att mai uor o poate lua de la tine.
Fr ndoial c te-ai gndit la asta, i ai desigur o msur de aprare contra
lui. Dar preul, te-ai gndit la asta? Ce va spune Asad, cnd va afla c ai
ndeprtat-o?
Ce-mi pas? strig ea cu o furie neateptat, gesturile devenindu-i
slbatice. Ea va fi n apa portului, cu o piatr de gt, pn atunci. Poate s m
biciuiasc. Fr ndoial c o va face. Dar se va mulumi cu aceasta. mi va
cere la urm s-l mngi pentru pierderea suferit, i totul va fi bine.
n sfrit, o fcuse s se dea pe fa. ntr-adevr, gndea el, nu e deloc
istea. Ridic din umeri i se ntoarse ctre ea.
Pleac linitit, o, Fenzileh, spuse el. Nu o voi da nimnui, fie numele
su Asad sau eitan.
Fur ultimele-i vorbe i rspunsul ei pru s-i ntreasc hotrrea.
Totui rspunsese prea repede, ca el s nu bnuiasc ceva.
Atunci ai de gnd s te nsori cu ea. Niciun glas n-ar fi putut fi mai
nevinovat i nepstor ca al ei. Dac e aa, urm ea, ar fi bine s-o faci mai
repede, cci cstoria e singura piedic peste care Asad nu va trece. E
credincios, i respectul lui pentru legea profetului l va face s se abin. Dar
e sigur c altceva nu-l poate opri.
Cu toat nevinovia i simplitatea ei poate tocmai pentru aceasta el
citea n ea ca ntr-o carte deschis.
i intenia ta va fi la fel de bine slujit, eh? o ntreb el.
La fel de bine, admise ea.
Spune drept, Fenzileh, o ndrept el. i-am spus c nu eti ireat. Pe
Coran, am minit! Eti ireat ca un arpe. Dac a face precum m-ai sftuit,
n primul rnd n-ar mai fi a lui Asad, iar n al doilea rnd m-a certa cu el,
pentru c am fcut-o. Ce ar putea s-i mulumeasc mai mult dorinele tale?
M nelegi greit, protest ea. Am fost ntotdeauna prietena ta. A fi
Ea se ntrerupse deodat, pentru a asculta. Tcerea nopii fu sfiat de
strigte ce veneau din direcia lui Bab-el-Queb. Ea alerg repede la parapet.
Privete, privete! strig ea i glasul i tremura de team. E el
Asad-ed-Din!
Sakr-el-Bahr veni lng ea i vzu, la lumina torelor, o mulime de
oameni ndreptndu-se spre cas.
Se pare c mpotriva obiceiului tu, ai spus adevrul, o Fenzileh.

Ea se ntoarse i el bnui privirea veninoas ce i-o aruncase de sub voal.


Cnd vorbi, glasul i fu parc de ghea.
ntr-o clip nu te vei mai ndoi. Dar ce m fac eu? ntreb ea speriat.
Nu trebuie s m gseasc aici. M-ar ucide, cred.
Sunt sigur c aa ar face, fu de prere Sakr-el-Bahr. Dar aa nvluit,
cine te-ar putea recunoate? Pleac, deci, nainte de a veni. Ascunde-te n
curte pn ce va trece. Ai venit singur?
M puteam ncrede n cineva? ntreb ea, i el admir spiritul ei
sicilian, care nu pierise n toi anii petrecui n haremul paei.
Ea se ndrept repede ctre porti, dar se opri pe prag.
N-o vei da? Nu?
Fii linitit, i rspunse el, cu un ton att de hotrt, c ea se deprta
mulumit.

CAPITOLUL XIII
N VZUI LUI ALLAH
Dup plecarea ei, Sakr-el-Bahr rmase pierdut n gnduri. El cntri
fiecare cuvnt i se gndi cum s-l primeasc pe Asad i cum s-l refuze,
dac venea cu cererea pe care i-o spusese Fenzileh. Rmase astfel tcut,
ateptnd pe Ali sau pe altcineva, care s-l vesteasc de venirea paei.
ntr-adevr intr Ali, care l anun pe Asad-ed-Din, ce venea n spatele lui,
nerbdtor de a-l ntlni pe Sakr-el-Bahr.
Pacea profetului s fie cu tine, fiul meu, fu salutul paei.
i cu tine, stpne, salut Sakr-el-Bahr. Casa mi-e cinstit, i concedie
cu un gest pe Ali.
Am o rugminte pentru tine, spuse Asad naintnd.
O rugminte, tu? Nu e nevoie, stpne. Nu am nici-o dorin, care s nu
fie urmarea unei dorin a ta.
Ochii ntrebtori ai paei trecur peste el i se oprir asupra lui
Rosamund.
Am venit n grab, spuse el, ca un ndrgostit aprins, cluzit de
instinctul prezenei celei pe care o caut, aceast perl francez, aceast
captiv din ultima ta cltorie. Eram afar, cnd a venit la mine Tsamanni;
dar cnd am aflat c nu izbutise s o cumpere, dup cum i poruncisem, mi-a
venit s plng de necaz. M-am temut la nceput c a cumprat-o vreun
negutor cltor, care a plecat cu ea.
Cnd am aflat binecuvntat fie Allah c tu erai cumprtorul, m-am
linitit din nou. Cci mi-o vei da, fiule.
El vorbea cu att a ncredere, nct Sakr-el-Bahr se gsi n impasul de a-i
alege cuvintele cu care trebuia s-l dezamgeasc. O clip, el sttu la
ndoial.
i voi rsplti pierderea, urm Asad. Vei avea cei 1600 de taleri pltii
i, n plus, nc 500 pentru a te mngia. Spune-mi dac eti mulumit, cci
ard de nerbdare.
Sakr-el-Bahr zmbi cu amrciune.
E o nerbdare binecunoscut mie stpne, rspunse el ncetior. Pe
mine nsumi m-a ars cinci ani nesfrit. Pentru a-i pune capt, am fcut acea
primejdioas cltorie n Anglia. Nu tii, o Asad, altfel ai

Eh! l ntrerupse paa. Eti un iret nnscut. Nu e nimeni ca tine,


Sakr-el-Bahr, att de bun la negustorie. Ei bine, spune preul tu, scoate-i
ctigul din nerbdarea mea i s sfrim.
Stpne, spuse Sakr-el-Bahr, nu ctigul e cauza. Ea nu e de vnzare.
Asad se holb la el, mut de uimire i deodat obrajii lui palizi se
mpurpurar.
Nu-i nu-i de vnzare? repet el surprins.
Nici chiar dac mi-ai oferi paalcul, n schimbul ei, fu rspunsul. Apoi
cu un glas mbuntor Cere-mi orice vrei altceva, continu el, i bucuros i
voi pune la picioare, ca semn al credinei i dragostei mele.
Dar nu vreau altceva. Glasul lui Asad era nerbdtor, poruncitor
aproape. Vreau aceast sclav.
Atunci, rspunse Sakr-el-Bahr, i cer iertare c nu-i pot mplini
dorina, i-i cer s-i ndrepi ochii n alt parte.
Asad se ncrunt la el.
ndrzneti s m refuzi? ntreb el aruncndu-i capul napoi.
Alas! spuse Sakr-el-Bahr.
Apoi urm o clip de tcere. nfiarea lui Asad se ntuneca din ce n ce,
n timp ce ochii-i priveau int la locotenentul su.
neleg, spuse el, n sfrit, cu un calm ce se deosebea de privirile lui
ucigtoare. neleg. Se pare c Fenzileh a avut mai mult dreptate dect am
bnuit. Aa! El privi un moment pe corsar, cu ochii-i care aruncau fulgere,
apoi i se adres pe un ton care tremura de mnie Gndete-te,
Sakr-el-Bahr, la ceea ce eti, la ceea ce te-am fcut. Gndete-te la tot binele
ce i-au fcut minile acestea. Eti locotenentul meu i poi fi ntr-o zi mai
mult. n Alger, afar de mine, nu e nimeni mai mare ca tine. Eti deci att de
nerecunosctor nct s-mi refuzi prima cerere pe care i-o fac? Bine e scris:
Nerecunosctor e omul.
tii, ncepu Sakr-el-Bahr, ce-mi datoreaz aceast
Nu tiu si nici nu-mi pas, l ntrerupse Asad. Orice ar fi, e nimica, cnd
se aaz mpotriva voinei mele. Schimb apoi mnia n linguire. Hai fiule!
M voi purta generos cu tine i voi uita refuzul tu.
Fii generos, stpne, i uit c mi-ai cerut-o vreodat.
Refuzi, totui? Glasu-i mieros i deveni din nou mnios. Vezi, s nu-mi
ies din srite. Tot cum te-am ridicat, cu o vorb te pot dobor. Tot aa cum
i-am scos lanurile care te ineau legat, i le pot pune din nou.

Toate acestea le poi face, spuse Sakr-el-Bahr. i, dei tiu aceasta i in


la ceea ce mi aparine de dou ori prin dreptul capturii i al cumprrii
i poi da seama ce puternice mi sunt motivele. Fii ngduitor, deci Asad
Trebuie s-o iau prin for, n ciuda ta? rcni paa.
Sakr-el-Bahr se nepeni. Chipul i se aspri i-l privi pe pa n ochi.
Att timp ct eu voi tri, nu vei face aceasta, spuse el.
Cine pctos! Vrei s m nfruni pe mine? Pe mine?
M rog s nu fii att de nedrept, pentru a sili pe servitorul tu la
aceasta.
Acesta e ultimul tu cuvnt? ntreb Asad.
Afar doar c n orice alt mprejurare sunt sclavul tu, o Asad.
O clip paa sttu, privindu-l. Apoi ncet, ca unul care s-a hotrt, se
ndreapt ctre u. Pe prag se opri i se ntoarse.
Ateapt tu! amenin el i cu aceste cuvinte se ndeprt.
Sakr-el-Bahr rmase o clip pe locul unde sttuse in timpul ntrevederii,
apoi cu o ridicare din umeri se ntoarse. ntlni ochii Rosamundei fixai
asupra lui, cu o privire pe care nu o putu nelege. Nu se simi n stare s-o
ndure i se ntoarse. Mersese prea departe. Disperarea o fcu s neleag
cumplitul lucru pe care-l fcuse i care prea de att de greu de ndreptat. Se
gndi c se nelase n sentimentele ce le avea pentru Rosamund. Departe de
a o ur, dup cum crezuse, dragostea lui pentru ea nu fusese ucis, altfel,
desigur, c nu ar fi fost chinuit acum de gndul c ar putea ajunge soia lui
Asad. Dac ar fi urt-o, i-ar fi dat-o bucuros. El se ntreba dac aceast
descoperire ce o fcuse nu se datora descoperirii fcut nainte, c
mprejurrile mpotriva lui fuseser mai mari dect i nchipuise, att de
mari nct s ndrepteasc convingerea ei, c dnsul era ucigaul lui Peter.
i apoi vocea ei uscat i rece, l scp de chinul gndurilor sale.
De ce l-ai refuzat?
El se rsuci cu faa la ea, uimit, ngheat de groaz.
Ai neles? spuse el.
Am neles destul, spuse ea. Aceast limb nu e prea deosebit de
francez. i din nou ntreb: De ce l-ai refuzat?
El pi ctre ea i se opri, privind-o.
M ntrebi de ce?
ntr-adevr, spuse ea cu amrciune, nu e nevoie poate. i totui poate
fi dorina ta de rzbunare att de mare, nct mai bucuros nu te lipseti de
ea dect de via?
Faa lui deveni iari aspr.

Desigur, zmbi el. S fie aa cum crezi.


Nu. Dac am ntrebat, nseamn c m ndoiesc.
i dai seama ce poate nsemna s devii sclava lui Asad-el-Din?
Ea ridic din umeri i privirea se abtu de la el.
E mai ru oare, dect a fi sclava ta?
Dac e tot una pentru tine, atunci opunerea mea s-a sfrit, rspunse el
cu rceal. Te poi duce la el. Dac m-am opus, ca un prost poate, era nu
pentru a-mi asigura rzbunarea mpotriva ta. Era pentru c gndurile mele
se umpluser de groaz.
Atunci, nu mai puin ar trebui s i se umple gndurile de groaz i n
caz contrar, spuse ea.
Rspunsul lui o fcu s tresar.
Poate c da, murmur el gnditor. Poate c da.
Ea l fulger cu privirea i pru c vrea s vorbeasc. Dar el continu cu
nfocare, nelsndu-i timp s-l ntrerup.
O, Doamne! A trebuit aceasta pentru a-mi arta josnicia lucrului ce
l-am fcut. Asad nu are motivele tale. Te-am dorit, pentru a te putea pedepsi.
Dar el o, Doamne!
Gemu i-i acoperi faa cu minile.
Ea se scul ncetior, o ciudat frmntare cuprinznd-o. Dar cum el
sttea copleit, o speran veni s-i lumineze disperarea; sfatul pe care i-l
dduse Fenzileh, piedica pe care Asad, ca un musulman credincios, nu o va
nltura.
Mai e un mijloc, strig el. Mai e un mijloc dat de Fenzileh, n rutatea ei,
i deodat el sttu la ndoial, ochii ei prevenindu-l. n cele din urm l rosti.
Trebuie s te mrii cu mine.
Fu aproape ca i cum o lovise. Dar i reveni. Bnuiala se trezi n ea.
Crescu repede pn la convingerea c el nu ncerca dect un iretlic cu ea,
pentru a o hotr.
S m mrit cu tine, repet ea.
Da! strui el.
i apoi ncepu s-i explice cum dac ar fi soia sa, ar fi sfnt i de neatins
pentru toi bunii musulmani, cci nimeni n-ar fi putut-o atinge cu un deget,
fr a clca legea sfnt a profetului i Asad nu era unul dintre aceia.
Astfel numai, sfri el, te-a putea feri de el
Dar ea era nc ovitoare.
E un mijloc prea dezndjduit, chiar pentru o boal att de disperat,
spuse ea, fcndu-l astfel nerbdtor.

Trebuie, i spun, strui el aproape cu suprare. Trebuie sau altfel


consimi s rmi din noaptea asta n haremul lui Asad, i nici mcar ca soia
sa, ci ca sclava sa. Trebuie s te ncrezi n mine pentru propria ta siguran!
Trebuie!
S m ncred n tine? strig ea. S m ncred n tine! Cum m pot
ncrede ntr-un renegat i chiar mai ru dect un renegat?
El ncerc, cu rbdare, s-i cucereasc consimmntul.
Eti nengduitoare, spuse el. n judecata ta uii de toate suferinele
prin care am trecut la care ai contribuit i tu. tiind acum ct de nedrept am
fost nvinuit i cte alte nedrepti amare am suferit, gndete-te c am fost
unul dintre aceia fa de care i s-au dovedit a fi necredincioi brbatul i
femeia pe care i-a iubit cel mai mult. Am pierdui credina n om i n
Dumnezeu i dac am devenit un musulman, un renegat i un corsar, e
pentru c nu aveam alt poart de scpare, fa de sclavia ce m atepta.

CAPITOLUL XIV
EXPEDIIA
Asad l trase la o parte pe Tsamanni i sttu cteva clipe de vorb cu el,
dndu-i anumite ndrumri, pentru rnduirea treburilor, n timpul plecrii
sale ntr-o expediie. Terminnd aceasta i vizirul fiind concediat, paa
nsui ddu porunca de plecare, o porunc pe care nu avea motive de a nu o
fi executat, deoarece totul era gata. Puntea fu tras pe bord, fluierele
supraveghetorilor uierar i vslaii apucar marile lopei. Un al doilea
fluier rsun, i pe locul liber dintre bncile sclavilor veni Vigitello, cu doi
din tovarii si, toi trei narmai cu biciuri lungi, strignd la sclavi s fie
gata. Apoi, la un al treilea fluier al lui Laroque, cele 54 de vsle lovir apa,
250 de corpuri se ndoir ca unul i, cnd se ndreptar iar, marea galer se
urni din ioc, pornind ntr-o aventuroas expediie. De catargul cel mare,
steagul rou cu semiluna verde flutura n vnt si de pe stvilarul i portul
ticsit de oameni izbucni un strigt de bucurie. Vntul care btea puternic
dinspre deert fu prielnic lui Lionel n acea zi. Fr el, cariera lui la lopat ar
fi fost ntr-adevr de scurt durat. Era nlnuit ca i ceilali, mbrcat doar
cu un or, in jurul oldurilor, n locul cel mai apropiat de trecere, din prima
banc, i nainte ca galera s fi fcut scurta distan dintre stvilar i insul,
biciul supraveghetorului se nfurase n jurul umerilor si albi, pentru a-l
sili la o sforare mai mare dect aceea pe care o fcea. El gemu sub cruzimea
loviturii, dar nimeni nu-l lu n seam. ns, cnd lovitura se repet, el i
ncord tot trupul n micatul lopeii, aa nct cnd Penon fu atins, sudoarea
i npdise corpul i inima i btea de zor. El nu era robust i viaa care o
dusese era departe de a-l fi pregtit pentru o asemenea ncercare. Dar cnd
ajunser Penon-ul i simi puternica adiere a acelei brize calde,
Sakr-el-Bahr, care din porunca lui Asad rmsese eful navigaiei, ordon
ridicarea enormelor pnze, pe ambele catarge. Vntul puternic le umfl
repede i galera porni cu vitez ndoit. Urm ordinul de a se nceta vslitul
i sclavii fur lsai s mulumeasc cerului pentru odihn, i s se
odihneasc n lanurile lor, pn ce puterea lor va fi iari ntremat. ntinsa
pror a vasului, care se termina cu un berbec de oel i era narmat de
fiecare parte cu un tun, era plin de corsari, care se odihneau pn ce le-ar fi
venit vremea s lupte. Ei se rezemau de parapetele nalte sau stteau
adunai n grupuri, vorbind, rznd, unii din ei reparndu-i echipamentul,

alii curindu-i armele, iar un tnr cu faa aspr cnta un cntec duios de
dragoste, spre ncntarea unui grup de corsari care fcuser cerc n jurul lui.
Pupa era nzestrat cu o cabin spaioas, n care intrai pe sub dou arcade,
acoperite cu perdele de mtase roii. Lmpi mari, n metal aurit erau aezate
deasupra cabinei. Ca pentru a prelungi cabina i a-i spori mrimea, un
umbrar verde pornea de la ea, pentru a umbri aproape jumtate din pup.
Sub acesta erau aezate perne pe care stteau acum Asad-ed-Din cu Marzak,
n timp ce Biskaine i ali trei sau patru ofieri, care l nsoiser pe bord si
pe care el i reinuse, n aceast expediie, se sprijineau de balustrada de fier
de la captul pupei, imediat deasupra bncilor de vslai. Sakr-el-Bahr
singur, o figur solitar, mbrcat ntr-un caftan i cu un turban din fire
aurite, sprijinit de parapetul de la babordul pupei, privea napoi la oraul pe
care-l prsiser i care nu se mai vedea acum, dect ca o grmad de cuburi
albe aezate pe dealuri, n btaia soarelui. Asad l observa n tcere tot
timpul, pe sub sprncenele sale stufoase, apoi l chem. El veni imediat i
sttu respectuos naintea prinului su. Asad l privi mndru, o clip, n timp
ce pe faa frumoas a fiului su, flutura un zmbet rutcios.
Nu te gndi, Sakr-el-Bahr, spuse el n sfrit, c-i voi purta ur pentru
cele petrecute azi noapte sau c ele ar fi pricina hotrrii mele de azi. Aveam
o datorie datorie neglijat de mult fa de Marzak, pe care am vrut, n
sfrit, s mi-o ndrept.
El prea c se scuz aproape, i Marzak nelese greit vorbele. De ce, se
ntreba el, trebuie acest btrn, care fcuse din numele su o groaz pentru
cretini, s fie att de moale i de ngduitor, cnd era amestecat acel ticlos
de necredincios? Sakr-el-Bahr se nclin respectuos.
Stpne, spuse el, nu eu trebuie s-i judec hotrrile sau motivele care
te-au determinat la ele. Mi-e de-ajuns s-i cunosc dorinele. Ele sunt lege
pentru mine.
Aa? spuse Asad cu asprime, oftnd. Am fost suprat adnc, asear,
cnd cstoria ta m-a pclit i mi-a ndeprtat acea fat. Totui respect
aceast cstorie i toi musulmanii trebuie s-o respecte, dei nu era chiar
legal. Dar acum, sfri el, dnd din umeri, cltorim iari mpreun pentru
a nvinge pe spanioli. S nu lsm vreo nenelegere s acopere strlucirea
acestei ncercri.
Aa s fie stpne, rspunse Sakr-el-Bahr cu devotament. M-am temut
aproape
Nu te mai teme, l ntrerupse paa. Tu nu te-ai temut niciodat de
nimic i de aceea te-am iubit ca pe un fiu.

Dar Marzak nu se mpca deloc cu gndul c lucrurile s-ar putea sfri


astfel, c aceast discuie dovedea o slbiciune a tatlui su. nainte ca
Sakr-el-Bahr s poat rspunde, el interveni cu o ntrebare pus cu o
anumit intenie.
Cum i va petrece timpul mireasa, n lipsa ta?
Am trit prea puin ntre femei, pentru a-i putea rspunde, zise
corsarul.
Marzak ovi n faa acestui rspuns care prea c e o aluzie la el. Dar se
ntoarse la atac.
Te comptimesc c, fiind sclavul datoriei, a trebuit s te despari att
de repede de plcerea braelor ei moi. Unde ai lsat-o, o, cpitane?
Unde trebuie s-i lase un musulman soia, aa cum spune legea
profetului, n cas.
Marzak l lu n rs.
ntr-adevr eti de comptimit c ai prsit-o att de repede!
Dar Asad prinsese batjocura i privea la fiul su.
Ce nevoie e s comptimeti pe un adevrat musulman c i-a
sacrificat plcerile n serviciul credinei?
Glasul su era mustrtor, dar nu-l descuraj pe Marzak. Tnrul se ntinse
alene pe perne, eu picioarele sub el.
Prea mare exces de credin, dup ct se pare, o tat, spuse el.
Termin, mormi paa. Pace limbii tale, Marzak, i s zmbeasc Allah
atottiutorul asupra expediiei noastre, ntrindu-ne braele pentru a
nvinge pe necredincioii a cror intrare n grdin e oprit.
La aceste vorbe, Sakr-el-Bahr rspunse iar. Aa s fie! Dar o nelinite i
cuprinse inima, nelinite strnit de ntrebrile puse de Marzak. Erau doar
vorbe iscusite, ca s-i in treaz amintirea lui Asad, sau se bizuiau pe vreun
lucru sigur? Temerile sale fur curnd sporite. Sttea n dup-amiaza aceea
observnd mprirea raiilor la sclavi, cnd Marzak Sakr-el-Bahr, privind la
Vigitello i oamenii acestuia care peau de la banc la banc, mprind se
apropie de el. Cteva clipe sttu tcut lng biscuii i curmale uscate
vslailor dar cu economie, cci vslele se micau ncet, atunci cnd
stomacurile erau pline i dnd fiecruia de but o cup de ap amestecat
cu oet, n care se turnau cteva picturi de untdelemn. Apoi, Marzak arta la
un co mare din fibre de palmier, aezat lng catargul cel mare, n jurul
cruia stteau butoiaele cu praf de puc.
Coul acela, spuse, mi se pare aezat nepotrivit acolo. n cazul unei
lupte ar mpiedica oamenii,

Sakr-el-Bahr simi o uoar strngere de inim. El tia c Marzak l auzise


poruncind ca acel co s fie dus n cabina de la pup i c apoi poruncise s
fie lsat pe loc, cnd Asad i anunase intenia de a cltori cu el. El i ddea
seama c putea fi o ntmplare ciudat; sau mai curnd tiind ceea ce
cuprindea coul, i fcea gnduri degeaba. Cu toate acestea se ntoarse ctre
Marzak cu un zmbet ngduitor.
Am neles, Marzak, c tu cltoreti cu noi. Ca un elev.
Ei i? ntreb Marzak.
Deci ar fi mai bine s te mulumeti s observi i s nvei. n curnd
m vei povui cum s conduc lupta. Apoi art cu degetul nainte la ceea ce
prea s nu fie dect un nor, spre care se ndreptau cu vitez, mpini de
vntul prietenos. Colo, spuse el, sunt Balearele. Avem o bun iueal.
Dei spusese aceasta numai pentru a schimba discuia, faptul nsui era
de-ajuns de nsemnat, pentru a fi vrednic de luat n seam. Fie vslit de cei
250 de sclavi sau mpins de enormele ei pnze, galera lui Sakr-el-Bahr era
cea mai iute din toat Mediterana.
Dac vntul se menine, vom ajunge la Aguila, nainte de apusul
soarelui, ceea ce va fi mare bucurie, spuse el. Marzak ns prea c se uit n
alt parte. Ochii lui nu prseau coul din fibre de palmier, de lng catarg.
La urm, fr alt vorb, pentru Sakr-el-Bahr se duse sub umbrar, lng tatl
su. Asad sttea aici, distrat, regretnd oarecum c urmase sfatul Fenzilehei,
de a face aceast cltorie, sigur c nu avea motive s nu se ncread n
Sakr-el-Bahr. Marzak veni s sfrme aceast ncredere. Dar momentul
era ru ales i la primele cuvinte fu oprit de tatl su.
Nu faci dect s-i ari rutatea, l mustr Asad. i eu am fost un prost
c am ngduit rutii altora s m influeneze n aceast afacere. Termin,
am spus!
Dup aceasta Marzak rmase tcut, urmrind cu ochii pe Sakr-el-Bahr
care coborse cele trei trepte ce despreau pupa de trecerea din mijlocul
bncilor i se plimba acum ncet, printre vslai. Corsarul era suprat, ca un
om care are ceva de ascuns i se teme c va fi trdat. i, totui cine putea s-l
trdeze? Doar trei oameni pe vas tiau secretul su: Ali, locotenentul su,
Jasper i italianul Vigitello. i Sakr-el-Bahr ar fi putut jura c nici Ali, nici
Vigitello, nu l-ar putea trda. Ct despre Jasper, propriul su interes l fcea
s-i in gura. Totui, aluziile lui Marzak la acel co l umpluser de o
nelinite care l trimise n cutarea supraveghetorului su italian, n care se
ncredea mai mult ca n oricine.
Vigitello, spuse el, se poate ca s fi fost trdat aa?

Auzind ntrebarea, Vigitello se uit aspru, apoi zmbi ncreztor. Stteau


singuri ling parapet.
n ceea ce privete ce ducem acolo? ntreb el, privind la co. Cu
neputin. Dac Asad ar fi tiut, s-ar fi trdat nainte de a fi prsit Algerul, i
ar fi cltorit cu o escort mai puternic.
Ce nevoie ar avea de escort? rspunse Sakr-el-Bahr. Dac se ntmpl
ceva ntre noi doi dup cum bnuiesc c va fi nu mai exist ndoial de
partea cui vor fi corsarii.
Nu? ntreb Vigitello, cu un zmbet pe faa sa aspr. Nu fii aa de sigur.
Aceti oameni te-au urmat pe tine ntr-o mulime de lupte. Pentru ei tu eti
paa, eful lor natural.
Poate. Dar supunerea lor aparine lui Asad-ed-Din, alesul lui Allah.
Dac vor trebui s aleag intre noi, credina lor le va cere s fie alturi de el,
n ciuda legturilor trecute ce au existat ntre mine i ei.
i totui au fost unii care au murmurat, cnd ai fost scos de la comanda
expediiei, l lmuri Vigitello. Nu m ndoiesc c muli vor fi influenai de
credina lor, dar muli ar sta alturi de tine, mpotriva chiar a marelui sultan.
i nu uita, adug el, c muli din noi suntem renegai ca i tine, i n-am sta
la ndoial o clip, dac ar trebui s alegem. Dar sper, sfri el cu alt ton, c
nu e nc o asemenea primejdie.
i eu la fel, din toat inima, rspunse Sakr-el-Bahr. Totui sunt
nelinitit i trebuie s tiu cum stau, n cazul cnd rul s-ar ntmpla. Mergi
printre oameni, Vigitello, i vezi prerile lor, spioneaz, ca s pot ti pe ce
numr m pot bizui, n caz c va trebui s lupt mpotriva lui Asad, sau el se
va ridica mpotriv-mi. Fii bgtor de seam.
Vigitello nchise unul din ochii si negri.
Bizuiete-te pe mine, spuse el. i voi aduce rspuns.
Cu aceasta se desprir, Vigitello ducndu-se nspre pror spre a-i face
cercetrile, iar Sakr-el-Bahr ndreptndu-se spre pup. Dar, la prima banc
de lng trecere, el se opri i privi n jos, l-a sclavul istovit, care sttea
nlnuit acolo. El zmbi cu cruzime, uitndu-i necazurile, n plcerea
rzbunrii.
Ai gustat de acum biciul, spuse el n englezete. Dar asta nu e nimic, pe
lng ceea ce va veni. Ai noroc c azi e vnt. Nu va fi ntotdeauna aa. Curnd
vei afla ce am suferit eu din cauza ta.
Lionel privi n sus la el, cu ochii injectai de snge. Voia s-i blesteme
fratele, dar era prea copleit de simul dreptii acestei pedepse.
Nu-mi pas de nimic pentru mine, spuse el.

Dar i va psa, scumpe frate, fu rspunsul. Vorbesc din experien.


Vorba e c nu vei rezista i sta e regretul meu cel mare. A fi vrut s-i fi
putut da puterea mea, pentru a te pstra viu n acest iad mictor.
i spun c nu-mi pas de mine, strui Lionel. Ce ai fcut cu Rosamund?
Te va mira s afli c am fcut pe gentlemanul i m-am cstorit cu ea?
l batjocori Oliver.
Te-ai cstorit cu ea? opti Lionel, nfiorndu-se la acest gnd. Cine!
De ce m nvinoveti? A fi putut face mai mult? i plec rznd,
lsnd pe Lionel s-i chinuiasc mintea doar cu ceea ce aflase.
O or mai trziu, cnd linia insulelor Baleare se ivi mai bine, Sakr-el-Bahr
i Vigitello se ntlnir din nou n locul de trecere i schimbar cteva vorbe,
n treact.
E greu a spune hotrt, murmur supraveghetorul, dar din cele ce am
aflat, cred c prile sunt egale i n-ar fi bine s strneti o ceart.
Nici nu m gndesc, rspunse Sakr-el-Bahr. Nu voi face aceasta n
nici-un caz. Am dorit s tiu doar cum stau, n cazul cnd voi fi silit, i trecu
nainte.
Totui, nelinitea nu-i fusese potolit, greutile sale erau departe de
sfrit. El se gndise s-o lase pe Rosamund n Italia sau Frana. i dduse
cuvntul c va face aceasta i, dac n-ar izbuti, ea ar putea ajunge la aceea c
nici nu avusese de gnd aa ceva. i totui cum avea s izbuteasc, dac Asad
era pe bordul galerei? Va fi oare constrns s o readuc la Alger, tot aa, n
tain, cum o adusese aici i s-o in acolo, pn s-ar prezenta alt prilej de a
ajunge ntr-o ar cretin? Asta era cu neputin i risca s fie descoperit.
ntr-adevr primejdia descoperirii era foarte aproape acum. n orice clip,
prezena ei n acel co putea fi trdat. Nu putea gsi un fel n care s-i ia
napoi cuvntul dat. Nu putea dect s atepte i s ndjduiasc,
ncrezndu-se n norocul su. i ntr-un prilej care era cu neputin de
prevzut. El rmase plimbndu-se pe punte, pierdut n gnduri.

CAPITOLUL XV
COUL
Se mai plimba nc, cnd cu o or nainte de apusul soarelui 15 ore dup
ce plecaser ajunser dinaintea unui mic golf, cu intrarea foarte ngust,
sub umbra malului de la Aguila Point, pe coasta sudic a insulei Formentera.
El observ aceasta i fu trezit din gnduri de glasul lui Asad, care-l chem la
pup i i porunci s intre n golf. Vntul ncepuse de acum s slbeasc, iar
vslele erau trebuincioase oricum ar fi fost, dac trebuiau s treac prin
intrarea ngust a golfului, n linitita lagun dinuntru. Deci, Sakr-el-Bahr,
rentorcndu-se, i ridic vocea i, ca rspuns la chemarea sa, venir
Vigitello i Laroque. Un uierat al fluierului lui Vigitello aduse oamenii si pe
locul de trecere, cernd sclavilor s fie gata, n timp ce Jasper, cu o jumtate
de duzin de marinari musulmani, ddur jos pnzele, care atrnau acum
moi, nemaifiind susinute de vnt. Sakr-el-Bahr ddu porunc de vslire i
Vigitello ddu drumul unui nou uierat, mai prelung. Sclavii se ncordar,
vslele se micar i galera zvcni nainte, ritmul fiind inut de ctre un ef
de echipaj, care btea msura ntr-o tob. Sakr-el-Bahr, stnd la pup ddea
ordinele i, cu miestrie, vasul fu manevrat prin trectoarea ngust, n
laguna linitit a crei adncime se deosebea bine, n apa limpede. Aici,
nainte de a se odihni, Sakr-el-Bahr urm obinuita practic a corsarului de a
pregti totul pentru a fi gata pentru neateptata plecare. Galera se alinie
de-a lungul coastei slbatice, locuit doar de capre. La baza ci creteau civa
pomiori pleuvi i nite flori galbene. Mai sus se zreau civa mslini
btrni, pe ale cror frunze soarele strlucea ca argintul. Laroque i civa
marinari coborr pe vslele inute orizontal i legar vasul cu funii de
stnci. Apoi, Sakr-el-Bahr l aez pe Laroque de veghe, n vrful coastei de
unde putea vedea foarte bine n deprtare. Pind pe pup cu Marzak, paei
i revenir aducerile aminte ale zilelor trecute, cnd, colindnd mrile, ca un
simplu corsar folosise, acest golf ca ascunzi i ca loc de pnd. Erau, spunea
el, doar cteva golfuri n toat Mediterana, care s serveasc inteniile
corsarilor att de bine ca acesta. Era un loc minunat de ascunzi n caz de
primejdie i, de asemenea, cnd doreai s stai la pnd. i aduse aminte
cnd, odat, sttuse aici, cu o flot de ase galere, sub comanda marelui
Dragul-Reis. Prezena lor fusese cu totul necunoscut amiralului genovez
Doria, care trecuse pe acolo cu apte galere i trei vase. Marzak, pind

alturi de tatl su, asculta distrat la aceste amintiri. Gndul su era la


Sakr-el-Bahr i bnuielile sale pentru acel co din fibre de palmier fuseser
mrite de felul n care vzuse pe corsar, n timpul ultimelor dou ore, stnd
pe gnduri n apropierea lui. El ntrerupse deodat amintirile tatlui su,
exprimnd ceea ce i frmnta mintea.
Mulumesc lui Allah, spuse el, c tu comanzi aceast expediie, altfel
binefacerile acestui golf ar fi fost trecute cu vederea.
Nu e adevrat, rspunse Asad. Sakr-el-Bahr le cunoate tot att de bine
ca i mine. El a mai ntrebuinat acest loc i altdat. El nsui a descoperit
golful acesta, ca loc bun de ateptare pentru vasul spaniol.
Totui, dac ar fi cltorit singur, m ndoiesc c vasul spaniol l-ar fi
interesat prea mult. Sunt alte lucruri n capul su, o tat. Privete-l colo,
pierdut n gnduri. Cte ceasuri ale acestui voiaj le-a petrecut astfel? E un
om prins n curs i disperat. l roade o team. Privete-l, i spun.
Allah s te ierte, spuse tatl su, cltinnd capul i oftnd. Trebuie ca
ntotdeauna nchipuirea ta s-i hrneasc rutatea? Totui nu te
nvinovesc pe tine, ci pe mama ta sicilian care a strecurat aceast
dumnie n tine. Nu m-a fcut ca s pornesc n aceast cltorie de care nu
era nevoie?
Vd c ai uitat ultima noapte i pe sclava francez, i reaminti fiul su.
Atunci vezi prost. N-am uitat. Dar nici n-am uitat c Allah m-a ales s
fiu drept. Hai, Marzak, sfrete cu toate acestea. Poate c mine l vei vedea
luptndu-se i dup o astfel de privelite nu vei mai ndrzni s spui ceva
ru despre el. Vino, mpac-te cu el i las-m s vd pe viitor o mai strns
prietenie ntre voi.
i ridicndu-i glasul chem pe Sakr-el-Bahr, care imediat se ntoarse i
veni ntr-acolo. Dei Marzak nu simea nicio plcere de a ntinde ramura de
mslin omului pe care-l ura cel mai mult pe lume, totui el fu acela care
salut pe corsar, cnd acesta puse piciorul pe pup.
Gndul luptei apropiate te tulbur, cine al rzboiului? ntreb el.
Sunt oare tulburat, cel al pcii? fu rspunsul tios.
Aa se pare. Singurtatea ta, privirile tale pierdute
Sunt semne de tulburare, crezi?
De ce altceva?
Sakr-el-Bahr rse.
mi vei spune poate c mi-e team? Totui ar trebui s te sftuiesc a
atepta, pn ce vei mirosi snge i praf de puc, ca s nvei bine ce este
aia team.

Uoara discuie atrase atenie a doi dintre ofierii lui Asad, care leneveau
pe acolo. Biskaine i ali trei care stteau n dosul paei, privir scena cu
plcere.
ntr-adevr, spuse Asad, punnd mna pe umrul lui Marzak, sfatul
su e bun. Ateapt, biete, pn ce vei fi lng el, pe bordul
necredincioilor, nainte ca s-l judeci.
Suprat, Marzak scutur mna de pe umrul su.
i tu, o, tat, te aliezi cu el la batjocorirea netiinei mele? Tinereea
mea e un rspuns ndestultor. Dar la urma urmei, adug el lovit de o idee
neateptat, nu m poi lua n btaie de joc cu netiina mea la mnuitul
armelor.
Dai-i prilej, spuse Sakr-el-Bahr ironic, i ne va arta minunii.
Marzak i privi cu ochii pe jumtate nchii.
D-mi un arc, rspunse el, i-i voi arta cum s tragi, fu rspunsul.
Tu i vei arta? rse Asad. Tu-i vei arta? i rsul su sun batjocoritor.
Vrei s ungi faa soarelui cu hum!
Pstreaz-i prerile, o tat, rosti Marzak cu mndrie.
Biete, eti nebun! Sgeata lui Sakr-el-Bahr nimerete o rndunic din
zbor.
Asta e isteimea lui, rspunse Marzak.
i care poate fi a ta? ntreb Sakr-el-Bahr.
S nimereti insula Formentera de aici?
ndrzneti s-i bai joc de mine? strig Marzak.
Ce ndrzneal e n asta? se mir Sakr-el-Bahr.
Pe Allah, vei nva!
Atept cu umilin lecia.
i-o vei avea, fu rspunsul mndru. Marzak se ndreapt ctre parapet.
Ei, de acolo, Vigitello! Un arc pentru mine i un altul pentru Sakr-el-Bahr.
Vigitello sri s-i serveasc, n timp ce Asad cltin capul i rse din nou.
Nu e mpotriva legii profetului s faci un pariu, ncepu el, cnd Marzak
l ntrerupse.
Am propus de acum unul.
Astfel c, spuse Sakr-el-Bahr, punga ta va veni s egaleze goliciunea
capului tu.
Marzak l privi rnjind. Apoi smulse din minile lui Vigitello unul din
arcurile aduse i-i potrivi o sgeat i acum avea s afle Sakr-el-Bahr
rutatea care sttea la rdcina acestui gnd.

Privete acum, spuse tnrul, pe acel co din fibre de palmier e o pat,


ct un ochi omenesc! Va trebui s-i ncordezi privirea, pentru a o zri. Fii
atent cum sgeata mea o va nimeri. Poi ntrece aa ceva?
Ochii si care observau ndeaproape faa lui Sakr-el-Bahr zrir paloarea
ce-o cuprinse. Dar corsarul i reveni repede ca fulgerul. El rse, prnd att
de nepstor, nct Marzak ncepu s se ndoiasc dac plise ntr-adevr,
sau nchipuirea lui l fcuse s vad asta.
Da, alegi inte de nevzut, ca oriunde va intra sgeata, s spui c acolo
era! Un sistem vechi o, Marzak. Pclete femeile cu el.
Atunci, spuse Marzak. Vom lua ca int frnghia ce nconjoar coul.
i-i ntinse arcul.
Dar mna lui Sakr-el-Bahr i prinse braul cu o ncletare uoar i totui
poruncitoare.
Ateapt, spuse el. Vei alege alt int, pentru mai multe motive. Unul
c nu vreau s vd sgeata ta trecnd printre vslai i omornd poate pe
vreunul din ei. Muli din ei sunt sclavi, speciali alei i nu m pot lipsi de
vreunul. Alt motiv e c inta e proast. Distana nu e mai mare dect 10 pai.
O ncercare copilreasc, care poate e motivul pentru care ai ales-o.
Marzak i ls arcul n jos i Sakr-el-Bahr i ddu drumul. Se privir o
clip, corsarul cu totul stpn pe sine i zmbind vesel, fr ca groaza ce o
avea n suflet s i se oglindeasc pe fa. El art ctre coast, spre cel mai
apropiat mslin, la 100 de pai distan.
Colo, spuse el, e o int pentru un brbat. Nimerete creanga cea lung
a primului mslin.
Glasurile lui Asad i ale ofierilor aprobar. Dar Marzak ridic din umeri,
nemulumit.
tiam c va refuza inta ce i-am propus, spuse el. Ct despre creanga
de mslin, e att de mare c i un copil o poate nimeri de la distana asta.
Dac o nimerete un copil, desigur c o vei nimeri i tu, spuse
Sakr-el-Bahr, care se aezase ntre biat i co. S te vedem lovind-o, o,
Marzak.
i, n timp ce vorbea, i ridic arcul i, abia prnd s inteasc, slobozi
sgeata. Aceasta spintec aerul, pentru a se nfige tremurnd n creanga
artat. Un zvon de glasuri pline de admiraie nsoir isprava i atrase
atenia echipajului, la cele ce se petreceau. Marzak i strnse buzele,
dndu-i seama, cum fusese cu totul pclit. De voie, de nevoie, trebuia acum
s trag n acea int. Alegerea i fusese luat din mini de Sakr-el-Bahr. Nu

se ndoia c se va acoperi de ruine n aceast ntrecere i c va fi silit s


prseasc aceast pretins ntrecere.
Pe Coran, spuse Biskaine, vei avea nevoie de toat isteimea ta, pentru
a inti la fel, Marzak.
Asta nu era inta pe care am ales-o, protest Marzak ncpnat.
Tu erai provocatorul, i reaminti tatl su. Deci alegerea intei era a lui.
A ales o int brbteasc i, pe barba lui Mahomed, ne-a artat ceva
brbtesc.
Marzak ar fi aruncat arcul n acel moment, prsind gndul pe care l
alesese de-a cerceta cuprinsul acelui co, dar i ddu seama c, fcnd aa
ceva, s-ar fi acoperit de ruine i ncet ndrept arcul ctre acea int
ndeprtat.
Ai grij de santinela de pe vrfui coastei, l mustr Sakr-el-Bahr,
strnind un rs general.
Mniat, tnrul trase coarda. Aceasta bzi i sgeata porni spre a se
nfige n pmnt, la vreo 20 de metri de int. Deoarece era fiul paei, nimeni
nu ndrznea s rd, afar de Asad nsui i Sakr-el-Bahr. Dar nu era nicio
ndoial asupra batjocurii de care se fcuse tnrul n ochii echipajului Asad
l privi, zmbind necjit.
Vezi acum, spuse el, ce nseamn s te lauzi mpotriva lui Sakr-el-Bahr?
Eu am vrut alt int, fu rspunsul amar. M-ai mniat i nici n-am putut
inti bine.
Sakr-el-Bahr pi ctre parapet, pentru a pune capt ntmplrii. Marzak
l observ.
Totui n acea int mic, spuse el, l provoc din nou, i n timp ce
vorbea puse o sgeat n arc.
La o parte! strig el i inti.
Dar iute ca gndul, Sakr-el-Bahr ne-mai gndindu-se la urmri ridic
spre Marzak arcul pe care-l inea nc n mini.
Stai! rcni el. Slobozete sgeata ta n acel co i eu o voi slobozi pe a
mea n gtul tu! Nu greesc niciodat, adug el fioros.
n rndurile celor din spatele lui Marzak se strni o mare frmntare.
Uimii ei privir la Sakr-el-Bahr, cum sttea acolo, cu faa alb, ochii
fulgerndu-i, cu arcul ncordat i gata s arunce sgeata, dup cum
ameninase. Atunci, ncetior, zmbind cu rutate, Marzak i ls arcul n
jos. Era mulumit. Adevrata lui int fusese atins. l fcuse pe duman s se
trdeze. Glasul lui Asad fu acela care nbui uimirea.
Kellamullah! zbier el. Ce e asta? i tu eti nebun, Sakr-el-Bahr?

Da, nebun, ntr-adevr, spuse Marzak, nebun de team. i pi repede


la o parte, aa ca trupul lui Biskaine s-l ascund de vreo urmare
neateptat a vorbelor sale. ntreab-l ce ine n acel co, o tat!
Dar ce ai n el, n numele lui Allah? ntreb paa naintnd ctre
cpitanul su.
Sakr-el-Bahr i aplec arcul, stpn iari pe sine. Linitea sa era deplin.
Duc n el o bogie pe care nu vreau s-o vd distrus, pentru plcerea
unui tnr obraznic, spuse el.
O bogie? repet Asad. E se vede ntr-adevr de mare pre, dac e mai
important ca viaa fiului meu. S vedem aceast bogie.
i, ctre oamenii care se aflau pe punte, strig:
Deschidei coul acela!
Sakr-el-Bahr sri nainte i puse mna pe braul paei.
Stai, stpne! strig el cu mnie. ine seam c acest co e al meu.
Cuprinsul lui e proprietatea mea. Nimeni nu are drept
mi vorbeti mie de drept, mie care sunt stpnul tu? rcni paa rou
la fa. Deschidei coul, am spus!
Ei se repezir, s-i mplineasc cererea. Frnghiile fur desfcute i
partea din spate a coului czu, nemaifiind susinut. Un zvon do glasuri
uimite izbucni din rndurile oamenilor. Sakr-el-Bahr sttea ngheat de
groaza celor ce ar urma.
Ce e? Ce-ai gsit? ntreb Asad.
n tcere, oamenii ntoarser coul, descoperind ochilor celor de la pup
chipul Rosamundei. Apoi, Sakr-el-Bahr, revenindu-i din uimirea ce-l
cuprinsese, zbur spre co, mpingnd pe cei din jurul ei i-i lu locul lng
ea.

CAPITOLUL XVI
NELATUL
O clip, Asad sttu locului privind, nevenindu-i s-i cread ochilor. Apoi
pentru a-i strni mnia care-i fusese copleit pentru o clip de uimire, veni
gndul c fusese nelat de Sakr-el-Bahr, de omul n care se ncrezuse cel
mai mult. Se rstise la Fenzileh i la Marzak, cnd ei l preveniser mpotriva
locotenentului su; i, cnd voia s-i asculte, credea c vorbete rutatea din
ei. i totui, acum se dovedea c avuseser dreptate n judecarea acestui
trdtor, n cmp ce el nsui fusese un srman orb nelat, avnd nevoie de
simul lui Marzak, pentru a i se rupe vlul de pe ochi. ncet, porni pe punte,
urmat de Marzak, Biskaine i ceilali. Se opri n locul unde fusese coul i
ochii si negri aruncau fulgere, pe sub sprncenele-i dese.
Aa, mri el, asta era bogia ta. Cine mincinos, ce ai urmrit cu asta?
Sfidtor, Sakr-el-Bahr i rspunse:
E soia mea. E dreptul meu de a o lua cu mine unde merg.
El se ntoarse ctre ea, cerndu-i s-i acopere faa ceea ce ea fcu pe
dat, cu degete tremurtoare de emoie.
Nimeni nu-i contest dreptul, spuse Asad. Dar fiind hotrt s o iei, de
ce n-ai luat-o n vzul tuturor. De ce n-a fost gzduit n cabina de la pup,
aa cum se cuvenea soiei lui Sakr-el-Bahr? De ce ai adus-o pe bord ntr-un
co i-ai inut-o ascuns?
i de ce, adug Marzak, m-ai minit, cnd te-am ntrebat unde e,
spunndu-mi c e n casa ta din Alger?
Toate acestea le-am fcut, rspunse Sakr-el-Bahr cu demnitate, pentru
c m-am temut c mi s-ar putea refuza cererea de a o lua cu mine, i privirea
lui sincer se opri pe obrazul lui Asad, fcndu-l s se nroeasc.
De ce te-ai temut? ntreb el. S-i spun eu? Pentru c niciun om care a
pornit ntr-o expediie ca aceasta, n-ar fi dorit tovria noii sale soii.
Pentru c niciun om nu i-ar fi luat soia ntr-o expediie ca aceasta, unde e
primejdie de moarte i de captivitate.
Allah m-a pzit pe mine, servitorul su n trecut, spuse Sakr-el-Bahr, i
m ncred n El.
Era un rspuns aparte. Aceste cuvinte eu privire la biruinele pe care i le
trimesese Allah i serviser nainte, s-i dezarmeze inamicii. Dar nu-i mai
servir acum. Din contr, ele nu fcur dect s sporeasc tria urii lui Asad.

A fost adus n tain pe bord, de team c, dac prezena ei ar fi fost


cunoscut, trebuia dezvluit i adevratul scop al acestei prezene, spuse
Asad.
i oricare ar fi fost acest scop, interveni Marzak, nu era datoria ce-i
fusese ncredinat de a captura acel vas spaniol!
Asta am vrut s spun, fiule, rosti Asad. Apoi cu un gest poruncitor. Vrei
s-mi spui, fr a mini, care a fost adevratul scop? ntreb el.
Care? spuse Sakr-el-Bahr zmbind. N-ai spus tu c acest scop a fost
dezvluit de ceea ce am fcut? Mai curnd cred, deci, c eu a fi n drept s-i
pun aceast ntrebare. Te asigur, stpne, c intenia mea nu a fost de a-mi
neglija ndatorirea pe care mi-ai fcut-o. Dar, tocmai pentru c m-am temut
c tiindu-i prezena ei pe vas ar face pe dumanii mei s bnuiasc ceea ce
bnuieti tu acum, m-am hotrt s-o aduc n tain. Scopul meu adevrat,
deoarece trebuie s-o tii, era s-o las undeva, pe coasta Franei, de unde s-ar
fi putut rentoarce n ara ei_
Lucrul acesta fcut, a fi ieit naintea galerei spaniole i, prin ocrotirea
lui Allah, a fi capturat-o.
Pe coarnele lui eitan, jur Marzak, pind nainte, omul sta e chiar
tatl i mama minciunilor. Vrei s ari dorina ta de a te scpa de o femeie,
cu care abia te-ai cstorit? ntreb el.
Da, mormi paa, poi rspunde la asta?
Vei auzi adevrul, spuse Sakr-el-Bahr.
Slav lui Allah! l batjocori Marzak.
Dar te previn, continu corsarul, c i se va prea mai puin uor de
crezut, dect orice minciun pe care ai fi nscocit-o. Acum muli ani, n
Anglia, unde am fost nscut, am iubit pe aceast femeie i a fi luat-o de
nevast. Dar au fost oameni i mprejurri care m-au defimat n ochii ei, aa
nct n-a mai vrut s se cstoreasc cu mine. Iubind-o am vzut c m-am
purtat nevrednic cu ea i am vrut s repar rul ce i l-am fcut.
Aici se opri i Asad rse furios.
De cnd i art un brbat dragostea pentru o femeie, ndeprtnd-o
de dnsul? ntreb el cu un glas care dovedea preul ce l punea pe aceast
mrturisire.
Te-am prevenit c i va prea de necrezut, spuse Sakr-el-Bahr.
Nu e limpede, o tat, c aceast cstorie a lui n-a fost mai mult dect o
pretenie? strig Marzak.
Tot att de limpede ca lumina zilei, rspunse Asad. Cstoria ta cu
aceast femeie a fost o batjocur adus credinei. N-a fost cstorie. A fost o

pretenie blestemat, singura ta int fiind de a m nela, abuznd de


religiozitatea mea i mpiedicndu-m s o am. El se ntoarse ctre Vigitello,
care sttea n spatele lui Sakr-el-Bahr. Spune oamenilor ti s pun pe acest
trdtor n fiare, i porunci el.
Cerul te-a cluzit la o hotrre neleapt, o, tat! strig Marzak.
Glasu-i tresri de bucurie.
Hotrrea se pare c v va cluzi mai curnd pe voi n cer, rspunse
Sakr-el-Bahr nenfricoat. Pe dat, el se hotrse.
Stai! porunci el, ridicnd mna ctre Vigitello, care nici nu se micase.
El sc apropie de Asad i ceea ce-i spuse nu fu auzit dect de cei din
imediata apropiere a paei i a Rosamundei, care trebuir s-i ciuleasc
urechile pentru a nu pierde un cuvnt.
Nu credea Asad, spuse el cu vocea sczut, c m voi prbui ca o
cmil sub povara ei. Cntrete-i bine poziia ta. Doar s-mi ridic glasul
pentru a-mi chema vitejii i numai Allah tie ci te vor asculta. ndrzneti
s pui acest lucru la ncercare? ntreb el, cu chipul serios i mndru, ca un
om sigur de ceea ce spune.
Ochii lui Asad clipir i faa i se nglbeni de moarte.
Tu trdtor nelegiuit ncepu el, cu glasul necat de mnie.
Ah, nu, l ntrerupse Sakr-el-Bahr. Dac eram un trdtor, a fi fcut de
acum ceea ce am spus, tiind c n cazul mpririi forelor cumpna se va
nclina mult n favoarea mea. Las deci ca tcerea mea s-mi dovedeasc
credina, Asad. Las judecata s-mi cntreasc purtarea mea i s nu se lase
drmat de Marzak, care nu vorbete dect din ur.
Nu-l asculta, o, tat! strig Marzak. Nu poate fi aa
Tcere! mormi Asad, ca lovit deodat de ceva
Se fcu tcere, n timp ce paa sttu mngindu-i barba, i ochii si se
plimbau de la Rosamund la Sakr-el-Bahr. El cntrea vorbele lui
Sakr-el-Bahr. Se temea c sunt adevrate i c, dac ar ncerca, zarurile
puteau cdea foarte bine mpotriva lui. Dac Sakr-el-Bahr nvingea, nu ar fi
nvins numai pe bordul acestei galere, ci i n Alger i Asad ar fi fost dobort
pentru totdeauna. Pe de alt parte, dac trgea iataganul i chema
credincioii s-l urmeze, putea avea prilejul de a recunoate n el pe alesul
lui Allah, cruia i erau datori credin i s-l sprijine. Dar era ceva prea
primejdios. El privi posomorit ctre Sakr-el-Bahr.
Voi ine seam de vorbele tale, spuse el cu glasul uscat. Nu voi fi
nedrept i nu m voi lua dup aparene. Allah m oprete!

CAPITOLUL XVII
AH - MAT !
Dup deprtarea paei, Oliver i Rosamund stteau uitndu-se unul la
altul, sub privirile iscoditoare ale tuturor. Chiar i sclavii galerei, scoi din
obinuita lor nepsare de ntmplri att de curioase i neobinuite, i
ntindeau gturile lor slbite, pentru a privi cu ochii lor injectai.
Sentimentele lui Sakr-el-Bahr, n timp ce privea faa alb a Rosamundei,
erau foarte deosebite. Neplcerea de ceea ce se ntmplase i o team
anumit de ceea ce va urma erau alungate de un anumit sim de uurare. El
tia c n niciun caz, ascunderea ei nu ar mai fi putut dura mult timp.
Unsprezece ceasuri chinuitoare petrecuse ea n spaiul ngust i aproape
nbuitor al coului, timp n care avusese de gnd s o aduc doar pe bord.
Nelinitea ce-i pricinuia neputina de a o scoate de acolo, cnd Asad se
hotrse s ia parte la cltorie, sporea pe msur ce orele treceau i nu
gsea un chip de a o scoate din situaia ei din care, mai curnd sau mai
trziu, cnd limitele ndurrii ar fi fost atinse, prezena ei ar fi trebuit
trdat. Aceast descoperire pe care el n-ar fi putut-o face, fusese fcut de
Marzak, pentru el, prin bnuielile i rutatea lui. Era singurul grunte de
mngiere n primejdia de fa, care pentru el nu nsemna nimic i pentru ea
totul. Neajunsurile l nvaser s trag foloase ct de uoare i s nfrunte
primejdiile ct de covritoare. Deci el se hotr pentru folosul clipei de fa
i se hotr s trag cele mai mari ctiguri din ndoiala adus de cuvintele
sale n inima paei. De asemenea se gndi c, aa cum se ntmplaser
lucrurile, devenise din asupritor, asuprit. Iar Rosamund i el deveniser
tovari n nenorocire, mprind acum aceeai primejdie. Gsi gndul
acesta foarte plcut. De aceea zmbi ncurajator, cnd privi faa
nspimntat a Rosamundei. Acest zmbet c fcu s pun ntrebarea care-i
frmnta creierul.
Ce facem acum? ntreb ea repede, ntinznd minile spre el.
Acum, spuse el cu rceal, s fim recunosctori c ai scpat de acolo,
pentru a-i lua locul meritat. Las-m s te conduc acolo unde ar fi trebuit s
stai de la nceput, dac nu venea Asad. Vino, i ntinse o mn spre trecerea
care ducea la pup.
Ea se ddu napoi la aceasta, cci la pup sttea Asad, sub umbrar, cu
Marzak, Biskaine i ceilali ofieri ai si, n ateptare.

Vino! repet el. N-ai de ce te teme. Pstreaz-i deci o atitudine demn.


Pentru moment e ah-mat, regele nchis.
N-am de ce s m tem? repet ea.
Pentru un moment, nu, rspunse el drz. Trebuie s fim tari mpotriva
a ceea ce ne va aduce viitorul. Fii sigur c nu teama va ajuta judecata
noastr.
Nu m tem, l asigur ea i, dac faa continua s-i fie alb, glasu-i i
ochii ei erau hotri.
Atunci vino, repet el i ea-l ascult pe dat acum, spre a-i dovedi c nu
se temea.
Unul lng altul pir prin locul liber, urcar treptele care duceau la
pup, apropierea lor fiind observat de ceilali, cu priviri curioase. Ochii
negri, profitori ai lui Asad priveau numai la fat. i urmreau fiecare micare,
n timp ce ea se apropia, i n-o prsir niciodat pentru tovarul ei. Se
inea mndr, sub aceast privire scruttoare, dar, fr voia ei, tremura de o
ruine i o umilin pe care n-o putea lmuri. ntr-o anumit msur, Oliver
i mprtea sentimentele, al care se aduga mnia, i, mpins de aceasta, se
aez n aa fel, nct se puse naintea privirii lui Asad. Pe pup se opri i-i
salut.
ngduie, stpne, spuse el, ca soia mea s poat ocupa cabina pe care
i-o pregtisem, nainte de a ti c voi fi cinstit cu prezena ta n aceast
expediie.
Curtenitor, Asad consimi cu un gest al minii. Sakr-el-Bahr se nclin din
nou, pi nainte i ddu la o parte greaua perdea roie. Dinuntrul cabinei
se ivi lumina galben a lmpii. nc o clip, ochii nfocai ai lui Asad o mai
privir, apoi perdeaua se ls n urma ei i a lui Oliver. Micul interior era
mobilat cu un divan acoperit de covoare de mtase, o mic mas maur,
ncrustat cu mozaic colorat, avnd pe ea o lamp i o cutie de metal, n care
ardeau aromate ce parfumau ncperea cu miresmele lor. Din cele mai
ndeprtate coluri umbrite ale cabinei, se ridicar n tcere cei doi sclavi
nubieni ai lui Sakr-el-Bahr, Abud i Zad-Zer, plecndu-se n faa lui. El ddu o
porunc, i, dintr-un dulap, sclavii scoaser carne i butur i aezar pe
masa joas o farfurie cu un pui gtit cu orez, msline i prune, pine, un
pepene i o amfor cu ap. Apoi, la alt cuvnt de al lui, fiecare lu un iatagan
i ieir afar pentru a se aeza n faa perdelei. Aceasta nu era o msur
special de aprare i nici Asad nu o socoti astfel. Prezena recunoscut a
soiei lui Sakr-el-Bahr n cabin, fcea din acest loc ceva asemntor
haremului su, i un om i apr haremul ca i onoarea. E un loc sfnt pe

care nimeni nu-l poate viola i era firesc deci s fi luat msurile de aprare
trebuincioase. Rosamund se ls pe divan i rmase cu capul n piept.
Sakr-el-Bahr sttea tcut, privind-o.
Mnnc, i ceru el n sfrit. Vei avea nevoie de putere i curaj, ceea ce
nu e cu putin unui trup slbit.
Ea cltin capul. Suprarea i se suia n gt, necnd-o.
Nu pot mnca, i rspunse ca. Pentru ce? Puterea i curajul nu m mai
pot servi acum.
Nu crede aceasta, spuse el. Mi-am dat cuvntul c te voi scoate vie din
toate primejdiile n care te-am bgat i mi voi ine cuvntul.
Att de hotrt era glasul su nct ea-i ridic privirea i-l vzu la fel de
hotrt.
Cu siguran, strig ea, c nicio putin de scpare nu mai exist
pentru mine.
Nu te socoti pierdut atta timp ct mai triesc, rspunse el.
Crezi c vei mai tri mult? l ntreb ea.
Att ct Domnul va voi, rspunse el rece. Ce e scris. Deci, dac voi tri
destul, ca s te apr socotete c am trit destul.
Capul ei reczu pe piept. Minile i se frmntau.
Cred c suntem amndoi mori, spuse ea. Cci, dac tu mori mai am
pumnalul tu. Nu-i voi supravieui. Dumnezeu m va ierta, dac voi fi silit,
dac aleg drumul mai uor spre onoare, sir, adaug ea. E ntotdeauna cel mai
uor drum, crede-m.
tiu, rspunse el contrariat. Ar fi trebuit s-l urmez i eu.
Se opri, ca i cum ar fi ndjduit c expresia lui de pocin ar putea
smulge de la ea un rspuns de iertare. Vznd c ea continu s rmn
mut, el oft din greu i vorbi de alte lucruri.
Aici vei gsi tot ceea ce ai nevoie, spune dnsul. Dac doreti ceva, n-ai
dect s bai din palme i sclavii mei vor veni. Dac le vei vorbi n
franuzete, vor nelege. A fi vrut s-i aduc o femeie care s te serveasc,
dar a fost imposibil, dup cum vei nelege.
Ei pi ctre ieire.
M prseti? ntreb ea deodat speriat.
Bineneles. Dar fii sigur v voi sta n apropiere. N-ai de ce te teme. La
urma urmei, lucrurile stau mai puin ru dect cnd erai nchis n co. Mai
bine chiar, cci acum ai mai mult loc liber. Deci fii vesel. Mnnc i
odihnete-te. Dumnezeu s te aib n paz! M voi rentoarce curnd dup
rsritul soarelui.

Afar, pe pup, gsi pe Asad singur doar cu Marzak, sub umbrar. Noaptea
se lsase. Marile lanterne de la pup erau aprinse i ddeau o lumin slab
de-a lungul vasului, aruncnd lumina pe spatele gol al vslailor de pe bnci.
O lantern atrna de catargul cel mare i alta sub umbrar, aceasta din urm
pentru pa. Deasupra lor stele luceau pe cerul limpede. Vntul se oprise de
tot i atmosfera era nvluit ntr-o adnc tcere, ntrerupt doar de
zgomotul psrilor i al insectelor de noapte. Sakr-el-Bahr se ndrept ctre
Asad i-i ceru s-i vorbeasc ntre patru ochi.
Sunt singur, rspunse paa scurt.
Marzak i art dinii i mormi ceva neneles, n timp ce paa, surprins
de nepsarea cpitanului su, dovedit prin vorbele-i batjocoritoare, nu
putu dect s repete cuvinte din Coran, pe care Fenzileh le repeta adeseori.
Fiul unui om e tovarul sufletului su. Nu am secrete fa de Marzak.
Vorbete, deci, naintea lui, sau, dac nu, pleac.
Poate fi tovarul sufletului tu. Asad, rspunse corsarul batjocoritor,
dar mulumesc lui Allah c nu e i al meu. i ceea ce am de spus privete
sufletul meu.
i mulumesc, ntrerupse Marzak, pentru dreptatea cuvintelor tale. A
fi tovarul sufletului tu nseamn a fi un cine necredincios.
Limba ta, o, Marzak, e ca i tragerea ta cu arcul, spuse Sakr-el-Bahr.
Da, lovete bine, fu rspunsul neateptat al acestuia.
Nu, intete ceea ce nu poate lovi. Acum, Allah s m ierte! S m supr
la vorbele tale? N-a dovedit El c acel care m numete cine necredincios e
un mincinos, hrzit Gheenei? Sunt biruinele mele dintr-acelea pe care
Allah le-ar drui unui necredincios? Nebun ce blestemi fr rost, nva-i
limba cum s vorbeasc sau Allah te va amui.
Linite! mri Asad. Obrznicia ta e afar din cale..
Din fericire, rse Sakr-el-Bahr, i bunul meu sim de asemeni se pare.
Deoarece vrei s-l reii lng tine pe acest tovar al sufletului tu, trebuie
s vorbesc fa de el. mi ngdui s m aez? tiind c nu va fi refuzat, se
aez pe locul gol de lng Asad, i-i ncrucia picioarele sub el. Stpne,
ncepu el, o nenelegere ne desparte pe noi, care am fi trebuit s fim unii
pentru gloria Islamului.
Din cauza ta, Sakr-el-Bahr, fu rspunsul posac, i tu trebuie s o
lmureti.
Pentru aceasta am dorit s m asculi. Cauza acestei nenelegeri e
colo, i art cu degetul spre cabin. Dac ndeprtez aceast cauz,
nenelegerea va fi lmurit i totul va fi iar bine ntre noi.

El tia c niciodat nu va mai putea ca totul s fie bine ntre el i Asad. El


tia c, dac se rentoarce la Alger, l va atepta un sfrit grabnic. tia c
numai lmurind situaia aceea de ncordare i lsndu-l pe Asad n credina
c se va putea rzbuna mai trziu, cnd va fi n largul lui, ar fi izbutit s fac
acum o pace forat cu acesta. Ochii strlucitori ai lui Asad l privir o clip,
n tcere.
Cum s ndeprtezi aceast cauz? ntreb el. Vrei, spre batjocura
cstoriei tale, s divorezi?
Aceasta nu ar ndeprta-o rspunse Sakr-el-Bahr. Gndete-te, Asad, c
de unirea noastr depinde gloria Islamului. Ceea ce vreau s-i propun i-am
mai spus de altfel c fusese intenia mea, nainte de a veni tu pe vas. S
pornim iari la rsritul soarelui sau chiar n noaptea asta, dac vrei s
atingem coasta Franei i s o debarcm acolo, pentru a se ntoarce la ai si
i pentru a ndeprta nenelegerea dintre noi. Apoi ne vom ntoarce avem
destul timp i vom prinde vasul spaniol, ntorcndu-ne glorioi la Alger,
uitat fiind umbra nenelegerii noastre, ca i cum n-ar fi existat niciodat.
Vrei, Asad, pentru gloria legii profetului?
Momeala fusese bine ntins, att de bine nct Asad i nici chiar
bnuitorul Marzak nu se gndir o clip c ar fi o momeal. i oferea viaa
sa, credea Asad, n schimbul libertii acelei sclave, nedndu-i seama c
fcea aa. Asad fu ispitit. Prevederea l cerea s primeasc, cci avndu-l
napoi pe Sakr-el-Bahr la Alger, fr oamenii lui, se putea rzbuna n linite.
Era singura atitudine ce trebuia luat n aceast situaie, pentru a asigura
strpirea unuia care dintr-un cpitan i un servitor al su, devenise un rival
periculos. Sakr-el-Bahr observ faa ovitoare a paei i faa lui Marzak
nelinitit c tatl su ar putea consimi. i, deoarece acesta rmnea tcut,
Marzak nemaifiind n stare s se abin, interveni.
E detept, o, tat! fu chemarea lui dezndjduit. Gloria Islamului
deasupra tuturor! Las-l s fac asta i las femeie necredincioas s plece!
Astfel, totul va fi iari bine ntre noi i Sakr-el-Bahr!
El vorbise cu atta pasiune, nct nu te puteai gndi c vorbise cu alt
neles.
Aadar l auzi i crezu c Marzak avea acelai gnd cu el. Ispita fu i mai
puternic, dar gndul la Rosamund l fcea s ovie. Dnsa i excitase
simurile i paa se afla ntr-o grea ndoial.
Deoarece nu o vrei pentru tine, de ce nu mi-ai lsat-o mie? ntreb el
cu o voce tremurnd de pasiune. Att timp ct te-am crezut cinstit, lund-o
de nevast, am respectat aceast legtur ca un bun musulman; dar de cnd

tiu c nu a fost dect o pretenie, o batjocur pentru a servi un gnd


dumnos mie, eu, naintea cruia aceast cstorie blestemat a fost
hotrt, declar a nu fi fost cstorie. Nu mai e a ta. E pentru oricare
musulman care o poate lua.
Sakr-el-Bahr rse fioros.
Acel musulman, vesti el, va fi mai aproape de spada mea dect de
paradisul lui Mahomed, i cu vorbele acestea se ridic.
Asad se ridic odat cu el, cu o drzenie pe care numai ura o putea da
unui om de vrsta lui.
Amenini, rcni el cu ochii scprtori de furie.
Amenin? rse Sakr-el-Bahr. Nu, proorocesc.
i cu asta se ndeprt, apucnd-o pe la locul liber de trecere. n plecarea
sa nu era alt intenie, tiind c argumentele erau aici mai grele dect
faptele i c orice om detept ar fi fcut aa, lsnd ca ameninarea sa
ascuns s lucreze asupra lui Asad. Tremurnd de mnie, Asad l privi
deprtndu-se. Era pe punctul s-l cheme napoi, ns, se reinu, temndu-se
c acesta nu l-ar fi ascultat, sczndu-i astfel autoritatea i trecerea n ochii
oamenilor. El tia c nu e bine s comanzi acolo unde nu eti sigur c vei fi
ascultat i unde nu eti sigur c ai putea pedepsi neascultarea. n timp ce el
ovia, Marzak, care de asemeni se ridicase, l prinse de bra i-i sufl in
ureche motive tari i grabnice, care-l sftuiau s primeasc cererea lui
Sakr-el-Bahr.
E cea mai sigur cale, opti el sftuitor. S fim toi primejduii pentru
acea fiic a pierzaniei? n numele lui eitan, s ne scpm de ea. Debarc-o,
aa cum cere el, ca pre al pcii dintre noi i el, i la adpostirea acestei pci
te vei putea scpa de el cnd ne vom ntoarce la Alger. E cea mai sigur cale,
cea mai sigur
Sunt eu oare un la care refuz toate cile, afar de cea mai sigur?
strig mndru Asad. Sau tu eti un la, care nu poate alege alta?
Teama mea e pentru tine, o, tat! se apr Marzak suprat. M ndoiesc
dac ar fi bine s dormim, cci ar putea porni rscoala chiar n noaptea asta.
Nu te teme, rspunse Asad. Eu nsumi am pus veghea i ne putem
ncrede n ofieri. Biskaine e acum printre oameni, spionndu-i. Curnd vom
ti ndeajuns cum stm.
n locul tu, m-a asigura. A pune capt acestei primejdii de rscoal.
A primi cererile lui cu privire la femeia aceea i m-a socoti dup aceea cu
el.

S prsesc aceast perl francez? ntreb Asad, cltinnd ncet din


cap. Nu, nu! E o grdin care-mi va da trandafiri. mpreun vom gusta
dulcele erbet al Kansarului i-mi va mulumi pentru a o fi condus n
paradis. S prsesc aceast frumusee?
El rse cuprins de o mare mulumire, n timp ce Marzak se posomori
gndindu-se ia Fenzileh.
E o necredincioas, i reaminti fiul su. Deci, interzis ie de ctre
profet. Vrei s fii tot att de orb la aceasta ca i la primejdia care te
amenin? Glasu-i i reveni apoi aspru, continund. A mers cu faa dezvelit
pe strzile Algerului. A fost vzut aa de mulime, n pia. Frumuseea ei a
fost spurcat de privirile lacome ale unui ovrei, ale unui maur i ale unui
turc. Sclavii galerei i negrii i-au aruncat ochii lor pe frumuseea ei
dezvelit. Unui din cpitanii ti au avut-o de soie. El rse. Pe Allah, nu te
recunosc, o, tat! E aceasta femeia care s o vrei pentru tine? Aceasta e
femeia pentru care s-i primejduieti viaa i poate chiar nsui paalcul?
Asad strnse pumnii pn ce unghiile i intrar n carne. Fiecare cuvnt
rostit de fiul lui fusese ca un bici pentru sufletul su. Adevrul lor nu putea fi
nlturat. Era umilit i ruinat. Totui nu fusese scos din nebunia lui. nainte
de a putea rspunde, figura nalt a lui Biskaine se apropie.
Ei bine? l ntreb paa nerbdtor, mulumind lui Allah c poate
schimba subiectul.
Biskaine era abtut. Vetile i se puteau citi pe fa.
Misiunea mi-a fost grea, ncepu el. Am fcut tot ce am putut. Dar nu am
putut trage temeinice nvminte. Atta tiu c n-are de ce s fie ngrijorat,
dac vrea s ridice o rscoal pentru a-i rsturna autoritatea. Doar att mi
e ngduit s spun.
Nu mai mult dect att? ntreb Asad. i dac a ridica eu armele
pentru a lmuri aceast afacere?
Biskaine se gndi un moment, nainte de a rspunde.
Nu pot crede dect c Allah i va aduce linitea, spuse el. Dar vorbele
lui nu nelar pe paa. El tia c erau spuse doar din respect. Totui,
continu Biskaine. Ar trebui s te socotesc tot att de nepstor ca i el, n
aceleai mprejurri.
neleg, glasul Asad. Forele sunt att de egale, nct niciunul din noi nu
trebuie s ndrzneasc.
Tu ai spus-o.
Atunci tii ce ai de fcut! strig Marzak, gata s-i rennoiasc dovezile.
Primete-i condiiile i

Dar Asad l ntrerupse nerbdtor.


Fiecare lucru la timpul su i fiecare timp e scris. M voi gndi ce s
fac.
Jos. Pe puntea mijlocie, Sakr-el-Bahr pea cu Vigitello i vorbele acestuia
erau asemeni celor ale lui Biskaine.
Cu greu pot judeca, spunea renegatul italian. Dar cred c n-ar fi
nelept din partea nici unuia din voi s fac primul pas mpotriva celuilalt.
Situaia e deci egal ntre noi?
Numrul, m tem, rspunse Vigitello va fi n favoarea lui Asad. Niciun
musulman credincios nu va sta mpotriva paei, reprezentantul Sublimei
Pori, fa de care credina e o chestiune de religie. Totui, ei sunt obinuii
s asculte de tine, s fac orice la comanda ta i deci, pentru Asad ar fi
primejdioas ncercarea.
Da, e un argument tare, spuse Sakr-el-Bahr. E aa cum m-am gndit.
Cu aceasta, concedie pe Vigitello i ncet, gnditor, se ntoarse la pup.
Era ndejdea sa singura ndejde acum c Asad va primi propunerea lui,
dar n-ar fi fost bine s se apropie de Asad acum. Trebuia s-i nbue
nerbdarea n suflet. Dac Asad struia n refuzul su, netemndu-se de vreo
rscoal, atunci el nu tia ce-i rmne de fcut pentru a salva viaa
Rosamundei. S provoace rscoala nu ndrznea. Era ceva prea disperat. Din
punctul sau de vedere, nu-i oferea nici cel mai mic prilej de izbnd i, dac
n-ar fi reuit, atunci totul ar fi fost ntr-adevr pierdut. Era ca cineva
mergnd pe tiul unei sbii. El spera c, dac Asad va refuza cererea lui,
atunci poate c lupta cu spaniolii ar putea face ceva. El dormi n noaptea
aceea n faa cabinei i, cnd se scul, paa i fiul su mai dormeau nc,
lng el, sub umbrar.

CAPITOLUL XVIII
RASCULAII
Trziu, n dimineaa aceea, dup ce galera se trezise la via, Sakr-el-Bahr
veni s-o viziteze pe Rosamund. El o gsi odihnit i mprosptat de somn
i-i aduse veti linititoare c totul e bine, ncurajnd-o cu ndejdea de care
el nsui era departe de a o avea. Dac primirea ce i-o fcuse ea nu era
prietenoas, totui nu era nici neprietenoas. Dei asculta ncercrile lui de a
o liniti, fr s-i mulumeasc pentru ele cci le socotea ca o datorie a lui
fa de ea totui, la vorbele lui, simi n inima ei un fel de cldur nesimit
pn acum. Cteva ore mai trziu, aproape de dup-amiaz, el veni iar. Nu
avea veti noi de adus, afar de faptul c santinela lor de pe coast
semnalase la apus un vas care se ndrepta spre insul mpins de briz
uoar. Dar galera pe care o ateptau nu se vedea nc i el i mrturisi c
propunerea ce i-o fcuse lui Asad de a o debarca n Frana, fusese respins.
Totui, ea nu trebuia s se team, adug el repede, vznd spaima care se
ivise in ochii ei. Se va mai ivi poate un prilej. Va fi atent i nu l va scpa.
i dac niciun prilej nu se ivete? l ntreb ea.
Atunci voi face unul, spuse el, vesel aproape. Le-am fcut toat viaa
mea i ar fi nefiresc s nu mai pot face tocmai n momentul cel mai de seam
al vieii mele.
Aceast pomenire a vieii sale o fcu s pun o ntrebare.
Cum ai gsit prilejul de a deveni ceea ce eti? Vreau s spun, adug ea
n grab, temndu-se c el ar putea nelege greit sensul ntrebrii, cum ai
putut ajunge un cpitan corsar?
Asta e o poveste lung, rspunse el. Te-a plictisi, povestindu-i-o.
Nu, rspunse ea i cltin din cap. Nu m-ai plictisi.
i-o vei asculta? ntreb el i adug: Ca s m poi judeca?
Poate, spuse ea cu ochii n jos.
Cu capul n piept, el se plimba prin mica ncpere. Dorina lui era de a o
mulumi, ceea ce era firesc, cci e adevrat c cel care tie totul poate ierta
totul, i aceasta n-ar fi fost mai puin adevrat n cazul lui sir Oliver
Tressilian. Deci el i istorisi povestea sa. Plimbndu-se, i-o povesti ncepnd
de la zilele petrecute la vsla galeriei spaniole, pn n clipa cnd trecuse
capul Spartei, n cltoria sa spre Anglia pentru a-i pedepsi fratele. El i
spuse povestea simplu i fr multe amnunte, neascunznd ns nimic din

faptele care l fcuser s devin ceea ce era. i ea, ascultnd, fu att de


adnc micat nct, la un moment dat, ochii i se umplur de lacrimi pe care
ncerca n zadar s i le opreasc. El ns, plimbndu-se adncit n gnduri,
cu capul n piept, nu le observ.
i astfel, sfri el, cunoti acum mprejurrile care m-au adus aici. Altul
mai tare ca mine ar fi putut rezista i prefera moartea. Dar eu nu am fost
destul de tare. Sau poate c mai tare dect mine a fost dorina de a pedepsi,
de a-mi arta ura n locul dragostei ce o aveam pentru Lionel.
i pentru mine de asemeni, dup cum mi-ai spus, adug ea.
Nu-i chiar aa, o ndrept el. Te-am urt pentru nencrederea ta i, mai
mult dect pentru toate, pentru c ai ars scrisorile ce i le-am trimis prin
Pitt. Fcnd asta ai contribuit la nedreptatea pe care o nduram, mi-ai
distrus sigurul prilej de a-mi restabili nevinovia i de a m reabilita. M-ai
distrus de tot. Dar nu tiam atunci ce motiv puternic aveai pentru a m
crede ceea ce pream. Nu tiam c se crezuse c am fugit. Deci i iert o vin.
Pentru care, altdat, mrturisesc c te-am urt i care m-a hotrt s te
rpesc n noaptea aceea la Arwenack, cnd venisem pentru Lionel.
Vrei s spui c asta nu fusese n inteniile tale? l ntreb ea.
De a te rpi odat cu el? Jur pe Dumnezeu c nu m gndisem la asta.
Dac m-a fi gndit mai dinainte, nu a fi fcut-o. tiind ceea ce tiu acuma
sunt destul de pedepsit.
Cred c te neleg, murmur ea cu blndee, uurndu-l, cci vocea i
tremurase de durere.
El i ridic capul.
A nelege e ceva, spuse el, e jumtate iertare. Dar pentru iertarea
definitiv, rul trebuie de tot nlturat.
Dac-i cu putin, zise ea.
Dar trebuie fcut cu putin, rspunse el i se ntrerupse brusc auzind
un strigt de afar.
El recunoscu vocea lui Laroque, care n zori se rentoarse la postul su de
santinel de pe coast, schimbnd pe omul care-l nlocuise n timpul nopii.
Stpne! Stpne! era strigtul scos de o voce speriat i urmat de alte
strigte ale echipajului.
Sakr-el-Bahr iei repede afar. Laroque tocmai trecea parapetul pe
puntea mijlocie, unde Asad l atepta nsoit de Marzak i credinciosul
Biskaine. Prora, pe care corsarii se odihniser cu o or nainte, era o mas de
capete agitate, dornice s afle ce veti aducea santinela, ntr-o grab aa de
mare. De unde sttea, Sakr-el-Bahr auzi vorbele lui Laroque.

Vasul care l-am zrit n zori!


Ei bine? ntreb Asad.
E aici, n golful dedesubtului, acelui cap. Tocmai a aruncat ancora.
Nu e nevoie s ne speriem, rspunse paa imediat. Deoarece a ancorat
acolo, e limpede c nu bnuiete prezena noastr. Ce fel de vas e?
Un galion mare cu 20 de tunuri, fluturnd drapelul englez.
Englez! strig Asad surprins. Trebuie s fie un vas puternic, dac se
hazardeaz singur n apele spaniole.
Sakr-el-Bahr naint ctre ei.
Nu are vreun semn? ntreb el.
Laroque se ntoarse spre a rspunde la ntrebare.
Da, rspunse el. Pe mizena lui e o flamur ngust albastr, cu o pasre
alb, o barz cred.
O barz? repet Sakr-el-Bahr gnditor.
El nu-i putea reaminti de vreun astfel de blazon englezesc i nici nu-i
prea cu putin a fi englez. Deodat prinse sunetul unei rsuflri repezi
ndrtul su. Se ntoarse pentru a o vedea pe Rosamund stnd la intrarea
cabinei, ascuns doar de perdea. Faa i era ntrebtoare.
Ce e? ntreb el scurt.
O barz, crede el? spuse ea, ca i cum acest rspuns ar fi fost destul.
Cred c e o pasre necunoscut, lmuri el. Omul o fi greit.
Dar nu cu mult, sir Oliver.
Cum, nu cu mult? ntreb el, intrigat de ceva n glasul si privirea ei.
Se ndrept repede ctre ea, n timp ce, dedesubt, zarva vocilor amuise.
Ceea ce crede el c e o barz, e un erete, un erete alb i alb e argintul,
nu?
Da. Ei i?
Ei, vezi? Acest vas e Eretele de argint.
Ei i? spuse el. Puin mi pas, dac e Eretele de argint sau Lcusta
de aur. Ce importan are?
E vasul lui sir John, al lui sir John Killigrew, explic ea. Era gata de
plecare cnd ai venit la Arwenack. Pleca n Indii. Nu nelegi? Din dragoste
pentru mine, o fi pornit s te ajung nainte de a atinge coasta Africii.
Pe Dumnezeu! exclam Sakr-el-Bahr, uimit. Apoi i ridic capul i rse.
E cu cteva zile n ntrziere pentru asta!
Dar gluma-i nu primi niciun rspuns din partea ei. Dnsa continua s-l
priveasc sfioas.
i totui continu ei. Vine destul de bine.

Ar fi? Ea se opri ovind. Atunci ar fi cu putin s vorbesc cu el?


Cu putin, da, rspunse el. Totui trebuie s gsim mijlocul i asta nu
va fi att de uor.
i o voi face? ceru ea.
Desigur, rspunse el. Deoarece nu se gsete alt cale. Fr ndoial c
va costa cteva viei, adug el, iar apoi i ridic din umeri, spre a-i ntregi
fraza.
Ah nu, nu! Nu la preul acesta, protest ea.
i cum avea el s tie c preul la care se gndea ea era chiar viaa lui, pe
care i-o credea expus, dac ar fi cerut ajutorul Eretelui de argint.
nainte de a-i putea rspunde, atenia lui fu atras n alt parte. Un zvon
surd, amenintor, se ridicase din mijlocul echipajului i deodat unul sau
dou glasuri se ridicar cernd struitor ca Asad s dea porunc de plecare,
pentru a-i ndeprta vasul dintr-o vecintate primejdioas. Acum, aceasta
era vina lui Marzak. Glasul lui fusese primul care rostise timid aceast idee i
spaima se ntinsese deodat n rndurile corsarilor. Asad, din toat
nlimea sa, se ntoarse ctre ei cu ochi poruncitori i ridic glasul care alt
dat arunca sute de oameni n braele morii, fr protest.
Tcere! porunci el. Sunt stpnul vostru i n-am nevoie de sftuitori,
slav lui Allah. Cnd voi crede c a sosit timpul, voi da porunca de plecare,
iar nu nainte. napoi la locurile voastre, i linite!
El era prea mndru spre a discuta cu ei i a le arta cauza care l silea s
rmn n acest golf. Destul pentru ei c asta era voina lui. Nu ei aveau s-i
discute poruncile. Dar, Asad-ed-Din sttuse prea mult timp n Alger, n timp
ce flotele lui Sakr-el-Bahr si cele ale lui Biskaine cutreieraser mrile.
Oamenii nu erau obinuii s-i asculte glasul i judecata lor nu era bazat pe
aceleai sentimente cu ale lui. Niciodat, ntr-adevr, el nu condusese
oamenii acestui echipaj la vreo biruin. Deci ei i se mpotriveau acum. Lor li
se prea o neglijen dup cum i lui Marzak de a sta aici, i simpla veste
a inteniei sale, era departe de a le liniti spaima. Murmurul se ridic mai
tare si, deodat, unul din renegai ndemnat de Vigitello scoase un strigt
pentru cpitanul pe care-l cunoteau i n care se ncredeau.
Sakr-el-Bahr! Sakr-el-Bahr! Nu ne vei lsa s fim prini n acest golf, ca
oarecii!
Fu ca o scnteie ntr-un butoi cu praf de puc. Douzeci de voci repetar
strigtul; mini fur fluturate ctre Sakr-el-Bahr, care sttea deasupra lor la
pup, eapn i impuntor, n timp ce mintea sa istea cntrea prilejul ce i
se ivise, i se gndea ce ctig poate trage din el. Asad se ddu napoi cu un

pas, n adnca sa umilire. Faa i era alb, ochii priveau furioi, mna i se
ndrept ctre mnerul ncrustat cu diamante al iataganului, totui nu-l
trase din teac. n schimb, vrs asupra lui Marzak veninul ce-l avea n suflet
la vederea pierderii autoritii sale
Idiotule! rcni el. Uite ce ai fcut cu temerile tale de femeie fricoas. Tu
s comanzi o galer! Tu s devii un lupttor! Mai bine m lua Allah, nainte
ca s am un asemenea fiu ca tine!
Marzak nghe, sub furia cuvintelor, temndu-se c ar putea fi urmate de
ceva mai ru. El nu ndrzni s rspund, nici s se scuze. n clipa aceea
de-abia ndrznea s respire.
n acest timp, Rosamund, n nerbdarea ei, naintase pn lng
Sakr-el-Bahr.
Dumnezeu ne ajut! spuse ea cu recunotin. Acesta e momentul
prielnic pentru tine, oamenii te vor asculta.
El o privi i zmbi la nerbdarea ei.
Da, mistress, m vor asculta, spuse el. Dar, n clipele ce urmar el se
hotr. De vreme ce, fr ndoial, Asad avea dreptate i lucrul cel mai
nelept era de a sta ascuni n acel golf, unde ocazia de a rmne
neobservai era mare, totui judecata oamenilor nu era complet greit.
Dac ar fi ieit n plin mare, ar fi putut poate s se strecoare neobservai i
chiar dac zgomotul lopeilor ar fi ajuns pn la galion acesta ar fi ancorat i
nainte de a putea porni n urmrirea lor, vntul i muchii sclavilor le-ar
ajuta s se ndeprteze destul. Singura primejdie erau tunurile galionului i
aceast primejdie era una care ntrecea iscusina lui Sakr-el-Bahr. Astfel,
dei fr voia sa, era silit la hotrrea c tactica cea mai neleapt era de a-l
susine pe Asad i, deoarece i ddea seama de ascultarea oamenilor, se
mngia la gndul c o biruin moral i-ar fi fost mai preioas dect un
ctig mai sigur pe care l-ar fi putut avea. Ca rspuns la strigtele celor ce-l
chemau, el i prsi tovara i pi de-a lungul trecerii ctre puntea
mijlocie, pentru a fi alturi de pa. Paa i observ cu nencredere
apropierea. El gndea c, dat fiind starea lucrurilor, Sakr-el-Bahr se va ridica
mpotriva lui, pentru a avea un control al acestor rsculai i a profita ct
mai mult din situaia aceasta. ncetior, ncepu s trag iataganul din teac i
Sakr-el-Bahr, dei observ aceasta, se prefcu totui c n-a observat i se
adres oamenilor.
Ce-i asta? tun el. Ce nseamn asta? Suntei surzi? N-ai auzit porunca
paei, alesul lui Allah, de ndrznii s ridicai glasurile voastre potrivnice i
s v artai prostiile?

O tcere de mormnt urm acestor vorbe. Asad rmase ncremenit.


Rosamund era dezamgit. Ce avea el de gnd atunci? nnebunise i o
nelase? Inteniile sale pentru ea erau altele dect cele artate? Se rezem
de balustrada pupei, pentru a prinde fiecare vorb din acest discurs al su,
n limba francez, ndjduind c, datorit netiinei complete a acestei limbi,
nelesese greit vorbele spuse de el. Ea l vzu ntorcndu-se cu un gest
poruncitor ctre Laroque care sttea lng parapet.
napoi la postul tu i supravegheaz micrile vasului, raportndu-ne.
Nu ne micm de aici, pn ce nu va hotr stpnul nostru. Pleac!
Laroque, fr murmur, trecu parapetul i cobor pe vsle, ducndu-se
unde i se poruncise. Niciun glas nu protest. Privirea poruncitoare a lui
Sakr-el-Bahr mtur rndurile corsarilor adunai la pror.
Pentru c acest rsfat al haremului, spuse el cu o nespus de mare
ndrzneal, artnd pe Marzak, cu un gest teatral, sufl prostii la urechile
oamenilor, trebuie toi s devenii fricoi i proti ca o turm de oi? Pe Allah!
Suntei voi nenfricoaii mei vulturi de mare, care ai luptat cu mine, sau
nite babe?
Un corsar btrn, pe care frica l fcuse cuteztor, rspunse:
Putem fi prini aici, cum a fost prins Dragut la Jerba!
Mini, rspunse el. Dragut n-a fost prins, cci Dragut a gsit un drum
de scpare. i mpotriva lui Dragut era ntreaga flot genovez, pe cnd
mpotriva noastr e un singur galion. Pe Coran, dac ne atac, noi nu avem
dini? Ar fi acesta primul galion pe puntea cruia am pus piciorul? Dar dac
preferai o fuga de fricoi, voi fii ai ruinii, gndii-v c, dac ieim n marea
deschis, descoperirea noastr e sigur i Laroque v-a spus c are 20 de
tunuri. V spun c, dac trebuie s fim atacai, s fim atacai mai bine
de-aproape i v spun c, dac rmnem aici avem marele noroc s nu fim
atacai deloc. Faptul c a aruncat ancora n apropiere dovedete c nu tie
nimic de noi i gndii-v c, dac fugim dintr-o primejdie care nu exist, se
poate s nimerim n ea i prsim astfel o corabie bogat, care ne poate
aduce ctig tuturor. Dar v vorbesc degeaba, de altfel, termina el deodat.
Ai auzit comanda stpnului vostru, Asad-ed-Din, i aceasta e destul.
Sfrii cu aceasta, deci.
Atept pn ce vzu oamenii mprtiindu-se i apoi se ntoarse ctre
Asad.
Ar fi fost bine s spnzur pe cinele care a vorbit de Dragut i Jerba,
spuse el. Dar nu e felul mea de a fi aspru cu cei ce m urmeaz.
i asta fu totul.

Uimirea lui Asad se prefcu n admiraie i ntru-un fel de pocin, la


care se adug i o gelozie de a-l vedea pe Sakr-el-Bahr fcnd ceea ce ar fi
trebuit s fac el. Aceast gelozie se ntinse ca o pat de untdelemn. Dac
nainte avea pentru Sakr-el-Bahr dumnie, aceasta se schimbase acum n
ur, pentru c-i uzurpase locul i puterea. Desigur c n paalcul Algerului
nu mai era loc pentru amndoi. Deci vorbele de laud care-i sttuser pe
buze i murir acum, cnd Sakr-el-Bahr fu n faa lui. n tcere i privi
locotenentul, cu ochii nchii pe jumtate. Cuvintele lui numai un prost le-ar
fi putut nelege greit. Sakr-el-Bahr nu era un prost i nu-l nelegea greit..
Ei simi o strngere de inim i dumnia se aprinse n el, rspunznd la
cealalt dumnie. Aproape se ci c nu profitase de acel moment de
slbiciune i revolt al echipajului, pentru a dobor de tot pe pa. Cuvintele
de mpcare ce le avea n minte le opri. Acelei priviri veninoase el i opusese
mereu pregtita lui batjocur.
Ei se ntoarse ctre Biskaine.
terge-o, i ia pe acest curajos lupttor cu tine, i spuse el, artndu-l
pe Marzak.
Biskaine se ntoarse ctre pa.
E aceasta dorina ta stpne? ntreb el..
Asad ncuviin cu capul i-i fcu semn s se ndeprteze cu Marzak.
Stpne, ncepu Sakr-el-Bahr, cnd fur singuri, ieri i-am fcut o
propunere pentru lmurirea nenelegerii dintre noi, o propunere pe care ai
refuzat-o. Dar acum, dac a fi fost trdtorul i rzvrtitorul pe care m-ai
crezut, m-a fi folosit de nemulumirea corsarilor. Dac a fi fcut asta, n-a
mai fi avut acum nevoie s fac propuneri. A fi poruncit. Deoarece i-am dat
dovezi de credina mea, ndjduiesc i cred c voi fi aezat n locul ce l-am
pierdut n ncrederea ta i c, fiind aa, vei primi propunerea pe care i-am
fcut-o.
Din nefericire, poate, Rosamund sttuse neacoperit pe pup n faa lui
Asad. Vederea ei i covri dorina ce avea de a primi.
Nu ai dreptul, spuse el n sfrit, s-mi faci propuneri. Dac ndrzneti
totui, dovedeti c nu ai credina mrturisit de buzele tale. Odat m-ai
nelat, slujindu-te de religiozitatea mea. Dac mai mi pui o piedic n cale,
aceasta ar fi pieirea ta.
Glasul i se ridic, tremurnd de mnie.
Nu att de tare, spuse Sakr-el-Bahr, cu aceeai mnie. Cci, dac
oamenii mei vor auzi aceste ameninri ale tale, nu rspund de ceea ce se va
ntmpla. Dac m opun ie, e spre primejdia mea ai spus. Fie i aa atunci.

El zmbi fioros. ntre noi e rzboi acum Asad, deoarece tu l-ai ales. S-i
aminteti de asta mai trziu, cnd urmrile te vor coplei.
Fiu de cine, trdtor i rebel! uier Asad.
Sakr-el-Bahr se ntoarse pe clcie.
Continu drumul ales de nebunia unui btrn, spuse el peste umr, i
vei vedea unde te va duce.
Cu aceasta porni pe trecerea spre pup, lsnd pe pa singur cu mnia sa
i cu o team uoar, strnit de aceste ultime cuvinte. Sakr-el-Bahr furise
un plan, dar ntre hotrre i fapt el i ddea seama c sunt o mulime de
greuti.
Mistress, se adres el Rosamundei, pind pe pus, nu e nelept s te
ari descoperit n vzul tuturor.
Spre uimirea sa, ea l ntmpin cu dumnie.
Nu e nelept, rspunse ea furioas. Vrei s spui c vd mai mult dect
trebuie? Ce fel de joc foloseti, sir spunndu-mi un lucru i artndu-mi prin
fapte c doreti altul?
Ei nu avea nevoie s o ntrebe ce vrea s spun. Imediat pricepu c ea
nelese greit scena la care fusese martor.
i voi reaminti doar, spuse el serios, c mi-ai fcut un ru odat,
judecndu-m greit dup cum ti.
Aceasta o scoase din sigurana ei.
Dar atunci ncepu ea.
Nu-i cer dect s-i lai judecata pentru mai trziu. Dac voi tri, voi fi
la dispoziia ta. n acest timp i cer s nu prseti cabina. Nu-mi folosete
s fii vzut.
Ea ar fi dorit o explicaie, dar naintea felului su calm i hotrt de a fi i
plec capul i trase perdeaua.

CAPITOLUL XIX
MESAGERUL
Restul zilei l petrecu n cabin, gndindu-se care poate fi planul lui
Sakr-el-Bahr si de ce nu venise acesta s o vad, n tot timpul acelor ore. n
sfrit, ctre sear, nemaiputnd s rabde, iei din nou i din nefericire la un
timp nepotrivit. Soarele apusese i pe galer se recita rugciunea de sear,
tot echipajul fiind prosternat pentru rugciune. nelegnd aceasta se trase
fr s vrea napoi i rmase ascuns n dosul perdelei, pn ce rugciunea
fu terminat. Apoi ddu perdeaua la o parte, dar fr a pi printre nubienii
care stteau de-o parte. Ea vzu la stnga ei pe Asad-ed-Din cu Marzak,
Biskaine i unul sau doi ofieri, stnd sub umbrar. Ochii ei i cutar pe
Sakr-el-Bahr i-l gsir umblnd pe locul de trecere, supraveghind
mprirea mesei de sear sclavilor. Se opri lng Lionel. El i se adres aspru
in limba franc pe care Lionel nu o nelegea, i vorbele sale rsunau
limpede, fiind auzite dup cum i vocea de toi cei de la pup.
Ei cine? cum se mpac stomacul tu cu mncarea de pe galer?
Lionel privi n sus la el.
Ce spui? ntreb el n englez.
Sakr-el-Bahr se aplec peste el i faa sa dup cum toi puteau vedea
era rea i batjocoritoare. Fr ndoial c i vorbi n englezete acum, dar nu
mai mult dect un murmur ajunse la urechile Rosamundei, dei dup faa
lui, ea nu se ndoia de felul vorbelor. i totui se nela. Batjocura de pe faa
lui nu era dect o masc.
Nu te lua dup privirile mele, spuse el. Le am pentru cei de colo, ca s
cread c te batjocoresc. Arat ca un om batjocorit. Bombnete,
zvrcolete-te, dar ascult-m. i reaminteti, cnd eram odat tineri am
notat de la Penarrow, la Trefusis Point?
Ce vrei s spui? ntreb Lionel, i furia pe care o arta era tocmai ce
dorea Sakr-el-Bahr.
M ntreb dac poi nota i acum tot att de mult. Dac e aa, vei gsi
ateptndu-te o mncare mai bun, la capt, pe bordul vasului lui sir John
Killigrew. N-ai auzit? Eretele de argint a ancorat n golful de sub cap. Dac
i ofer prilejul, crezi c poi nota pn acolo?
Cu cea mai adnc uimire, Lionel rspunse:
i bai joc de mine?

De ce mi-as bate joc de tine, cu aa ceva?


Nu nseamn c m batjocoreti, ispitindu-m ntr-un astfel de chip,
pentru scparea mea?
Pentru scparea ta? l batjocori acum ntr-adevr Sakr-el-Bahr. Pe
Dumnezeu! Lionel, nu te-ai putut, gndi niciodat dect la tine. Aceasta te-a
fcut un la. Scparea ta! Nu mai e nimeni, afar de tine, a crui scpare s-o
pot dori? Ascult acum. Vreau s noi pn la vasul lui sir John i s-i
comunici prezena acestei galere aici i c Rosamund e pe bordul ei. Aceasta,
pentru ea am plnuit-o. Ct despre tine, dac ce vei neca, voi avea doar
prerea de ru. Vrei s te duci?
Dar cum? ntreb Lionel, nencrezndu-se n el.
Vrei s te duci? insist fratele su.
D-mi prilejul i o voi face, fu rspunsul.
Foarte bine, Sakr-el-Bahr se plec i mai mult. Natural, se va crede de
cei care ne observ c te aduc la disperare. Pref-te deci. Ridic-te i
ncearc s m loveti. Apoi i voi ntoarce lovitura i voi lovi greu, ca s
nu se bnuiasc ceva prbuete-te pe banc, prefcndu-te leinat. Las
restul n seama mea. Acum! adug el iute si cu acest cuvnt ddu drumul
unui rs ator, prefcndu-se c pleac.
Dar Lionel i urm sfaturile. El se ridic si, ntinzndu-se ct i ngduiau
lanurile, izbi pe Sakr-el-Bahr cu putere peste fa. De partea sa nu prea
deloc prefctorie. Odat lucrul fcut, el czu pe banca sa, cu un zngnit de
lanuri, n timp ce tovarii si i priveau uimii. Sakr-el-Bahr fu vzut
cltinndu-se din cauza loviturii i deodat o vie micare se strni pe vas.
Biskaine se ridic n picioare, cu un strigt de mirare: chiar i ochii lui Asad
se ndreptar, cu interes, spre privelitea aceasta att de neobinuit. Un
sclav atacnd un corsar. Apoi cu un rcnet de furie, rcnetul unei bestii
slbatice aproape, braul uria al lui Sakr-el-Bahr se ridic cu iueala
fulgerului i czu ca un ciocan pe capul lui Lionel. Lionel se prbui ameit,
sub lovitur. Braul lui Sakr-el-Bahr se ridic a doua oar.
Cine! rcni el, dar opri lovitura, nelegnd c Lionel se prefcea
leinat. Ei se ntoarse i chem pe Vigitello i oamenii lui cu o voce
puternic.
Dezlnuii acest strv i aruncai-l peste bord, fu ordinul lui aspru. S
serveasc asta de exemplu celorlali. S arate preul rscoalei n rndurile
lor murdare. Luai-l, am spus!
Un om se ndeprt pentru a aduce ciocan i dalt. Se ntoarse imediat cu
ele. Patru izbituri metalice, ascuite, rsunar i Lionel fu tras de la locul su,

pe locul de trecere. Aici, el i reveni i gemea de durere, ca i cum s-ar fi


temut ntr-adevr c va fi necat. Biskaine rse ncetior, Asad privi
aprobator, Rosamund se trase napoi tremurnd, gata s leine de groaz. Ea
vzu pe Lionel adus la parapet, luptndu-se n minile oamenilor, i zvrlit
pe deasupra n ap. Ea auzi iptul de moarte cu care el czu, plescitura
apei i apoi, n tcerea ce urm, rsul lui Sakr-el-Bahr. Mintea ei era
ngrozit i zpcit. Ea ncerc s i-o potoleasc, ca s poat judeca cum
trebuie aceast crim a lui, acest act de brutalitate bestial, i tot ceea ce
putu pricepe fu c el o minise, cnd spusese c inta lui era scparea ei. Nu
se putea crede c ar exista pocin ntr-un astfel de om, pentru un ru
care-l fcuse. Scopul su nu-l putea pricepe, dar c era unul ru nu se ndoia,
cci el n-ar fi putut avea altfel de scopuri, dect rele. Att de dezamgit era
nct uitase acum toate ticloiile lui Lionel i inima i era plin de mil
pentru el. i apo deodat, un strigt izbucni de la pror.
noat!
. Sakr-el-Bahr fusese pregtit pentru aa ceva.
Unde? Unde? strig el i se repezi la parapet.
Colo!
Un om arta n zare. Alii i se alturar i priveau prin lumina tears a
amurgului la obiectul mictor, care era capul lui Lionel, i la vrtejurile de
ap din jurul lui, care artau c el noat.
Nu va nota departe n niciun caz, strig Sakr-el-Bahr. Dar i voi scurta
drumul. Ei smulse un arc rezemat de catarg, i potrivi o sgeat i inti. Gata
de a azvrli sgeata, se opri. Marzak! chem el. Aici, prin al ochitorilor, e o
int pentru tine!
De la pup, unde tatl su i el nsui observau capul nottorului care se
putea abia zri acum, n lumina slab, Marzak privi rece la cei care-l
provocase, fr s rspund. Un murmur batjocoritor trecu printre oameni.
Vino! strig Sakr-el-Bahr. Ia-i arcul!
Dac mai atepi mult, interveni Asad, va fi prea departe. De acum abia
se vede.
Atunci e o int prea grea, rspunse Sakr-el-Bahr, care ntrzia pentru
a ctiga timp. O ncercare mai grea. O sut de taleri, Marzak, c nu vei
nimeri din trei lovituri capul i c eu l voi scufunda de la prima! ii pariul?
Necredinciosul de tine se arat tot mai mult. Fu rspunsul demn al lui
Marzak. Jocurile de noroc sunt oprite de profet.
Grbete-te, omule! strig Asad. Abia de-l mai pot deosebi. Termin cu
cearta.

Pfui! fu rspunsul lui dispreuitor. O int destul de bun nc, pentru


ochiul meu. Nu greesc niciodat, nici chiar pe ntuneric.
Ludrosule! spuse Marzak.
Sunt ludros? Sakr-el-Bahr azvrli n sfrit sgeata i privi dup ea
n amurg, cum zbura n direcia capului nottorului. Lovit! strig el cu aprindere. S-a dus!
Cred c l mai vd nc! spuse unul.
Te nal ochii n lumin. Nu s-a vzut nc un om care s noate cu o
sgeat n creier.
Da, interveni Jasper, care sttea n spatele lui Sakr-el-Bahr. S-a necat.
E prea ntuneric, ca s se vad, spuse Vigitello.
i apoi Asad se ntoarse de la parapet.
Bine, bine, spuse el. Lovit sau necat, tot aia e, i astfel ntmplarea fu
uitat.
Sakr-el-Bahr aez arcul la loc i veni ncetior la pup. n ntuneric vzu
faa alb a lui Rosamund care-l privea, printre umbrele celor doi nubieni. Ea
se trase dinaintea lui, cnd el se apropie, voind s-i mprteasc adevrul.
El intr n cabin i ceru lui Abiad s aprind lumina. Cnd aceasta fu
aprins, ei se vzur i el nelese adnca frmntare care o stpnea
ghicindu-i pricina. Deodat ea ncepu s vorbeasc:
Bestie! Diavole! izbucni ea. Dumnezeu s te pedepseasc! mi voi
petrece fiecare clip rugndu-m s fii pedepsit dup cum merii. Ucigaule!
Cine! Te-am crezut sincer cnd te ciai de rul ce mi l-ai fcut. Dar acum
mi-ai artat
Te-am rnit prin ceea ce i-am fcut lui Lionel? interveni el, puin uimit
de atta pornire.
Rnit? strig ea. Mulumesc lui Dumnezeu c e peste puterea ta s m
rneti. i i mulumesc c m-ai fcut s vd, cu adevrat, cine eti. Nu voi
primi scparea din minile unui uciga, dei nici nu voi fi salvat. Mai curnd
m-ai sacrifica pentru ctigul tu. Dar te voi nela, fii sigur. Fii sigur c voi
avea curaj, i cu un geamt i acoperi faa.
El o privi cu un zmbet amar, nelegnd purtarea ei, ct i ameninarea
c l va nela.
Am venit, spuse el ncetior, pentru a-i aduce asigurarea c s-a
ndeprtat cu bine i s-i spun cu ce fel de misiune l-am trimis.
Sigurana hotrt din tonul lui, o fcu s-l priveasc mirat.
Vorbesc de Lionel, desigur, rspunse el, la privirea ei ntrebtoare.
Acea scen dintre noi lovitura, leinul i restul a fost doar o amgire. La

fel i tragerea cu arcul. Provocarea ctre Marzak a fost doar un iretlic, spre
a amna tragerea, pn ce capul lui Lionel s-ar fi ndeprtat att, nct s nu
se poat vedea dac a fost lovit sau nu. Sgeata a trecut pe lng el, cum am
voit. noat mprejurul golfului, cu mesajul meu pentru sir John Killigrew.
Era un bun nottor nainte, i-i va putea ajunge cu uurin inta. Asta am
venit s-i spun.
Spui adevrul? ntreb ea ncet.
El ridic din umeri.
Ar fi greu s gseti un scop pentru care s te fi minit.
Ea reczu pe divan. Era aproape ca i cum ar fi leinat din cauza emoiei.
Plngea ncetior.
i am crezut c tu c tu
Exact, o ntrerupse el acru. ntotdeauna crezi numai lucruri bune
despre mine.
i cu aceste vorbe se ntoarse i iei.

CAPITOLUL XX
MORITURUS
El se deprt de lng ea cu amrciune n inim, lsnd o adnc
pocin n a ei. Sentimentul acesta, al ultimei nedrepti ce-i fcuse, o
covrise ntr-att nct el deveni msura celeilalte nedrepti ce i-o fcuse
mai demult. Poate c mintea ei tulburat nelesese greit realitatea,
exagernd-o pn ce i se pru c toate suferinele i rul ce l ndurase el
erau rodul firesc al nencrederii ei. Deoarece ntotdeauna pocinele sincere
aduc gnduri de ndreptare, tot aa fu i cu ea. Dac nu ar fi plecat att de
repede, s-ar fi aruncat n genunchi, n faa lui, cerndu-i s-o ierte pentru tot
ce i fcuse. Dar deoarece mhnirea lui ndreptit l alungase de lng ea,
dnsa nu putea dect s stea i s aleag cuvintele de iertare, cu care s-l
ntmpine cnd se va ntoarce. Dar orele treceau i el nu venea. Apoi, ea se
gndi c va trebui s treac mult timp pn ce vor fi salvai de vasul lui sir
John. Va fi o lupt i el va fi primejduit n aceast ncierare, fie din partea
englezilor, fie din partea corsarilor, pe care el i trdase pentru binele ei. Nu
va putea s mai aud mrturisirea ei de pocin i acele vorbe de iertare,
care i stteau ca o povar pe suflet. Era ctre miezul nopii cnd, nemaifiind
n stare de a le purta povara, se ridic i se ndrept spre ieire. Foarte ncet
ridic perdeaua i, vrnd s peasc nainte, era aproape s calce pe un
corp care sttea culcat de-a lungul pragului. Se trase napoi, cu o tresrire
uoar de spaim; apoi se opri s priveasc, i la lumina slab a lanternei de
la catarg, recunoscu pe sir Oliver care dormea. Ea nici nu observ pe cei doi
nubieni nemicai, ca nite statui, care stteau de paz. Se aplec peste el i,
ncetior, ngenunche. n ochi avea lacrimi, lacrimi scurse de la o pornire de
mirare i recunotin pentru atta credin. Ea nu tia c i noaptea trecut
dormise aa. Dar era destul s-l gseasc acum. O mic adnc faptul c
acest om pe care ntotdeauna l judecase greit, chiar cnd dormea fcea din
trupul lui o pavz pentru ocrotirea ei. Un suspin i scp i la acest zgomot
el se trezi, att de uor i prevztor dormea; i astfel privir fiecare n ochii
celuilalt, faa lui brbteasc de vultur fiind la aceeai nlime cu a ei.
Ce e? opti el.
Revenindu-i i cutnd s ascund motivul pentru care venise, acum c
prilejul i se oferea
Crezi, spuse ea, c Lionel o fi ajuns la vasul lui sir John.

El arunc o privire n direcia divanului de sub umbrar unde dormea


paa. Acolo totul era tcut. Afar de asta, ntrebarea fusese pus n
englezete.
El se ridic i-i ntinse mna, spre a-i ajuta i ei. Apoi i fcu semn s
reintre n cabin i o urm.
Nelinitea te ine treaz? ntreb el.
ntr-adevr, rspunse ea.
Nu e nevoie, o asigur dnsul. Sir John nu va ataca pn n zori, ca s
poat fi sigur c vom fi luai prin surprindere. M ndoiesc foarte puin c
Lionel nu l-a putut ajunge. Nu e o distan aa de mare. Odat ieit din golf,
putea merge pe rm pn la vas. Fr ndoial c i va ndeplini misiunea.
Va fi o lupt cnd va sosi sir John? ntreb ea.
Destul. Dar la ce poate servi? Vom fi prini aa cum s-a spus ieri
ntr-o curs, ca aceea n care Andrea Doria la prins pe Dragut la Jerba, numai
c n timp ce Dragut a gsit un drum de scpare, aici niciunul nu e cu putin.
Curaj, deci, cci ora eliberrii e sigur. El se opri i apoi, cu o voce moale,
umil aproape, spuse: m rog, ca dup aceea, ntr-un viitor fericit, aceste
cteva sptmni s-i par doar ca un vis ru.
La aceast rugciune, ea nu rspunse. Sttea posomorit, cu ochii n jos.
A fi vrut s se fi putut, fr lupt, oft ea.
Nu e nevoie s te temi, o liniti el. Voi lua toate msurile pentru tine.
Vei rmne aci, pn ce totul va fi terminat, iar intrarea va fi pzit de civa
oameni n care m pot ncrede.
M nelegi greit, rspunse ea privind deodat la el. Crezi c temerile
mele sunt pentru mine? Ce i se va ntmpla ie?
i mulumesc pentru gnd, zise el serios. Fr ndoial c-mi voi plti
trdarea. De-ar veni numai repede, cnd va fi s vie.
Ah nu, nu! strig ea. Nu asta! i se ridic agitat.
Ce altceva mi rmne? ntreb el i zmbi. Ce soart mai bun mi
poate dori cineva?
Vei tri pentru a te rentoarce n Anglia. Cu aceste vorbe ea l uimi.
Adevrul trebuie s nving i s i se fac dreptate.
El rse scurt.
O singur form de dreptate pot gsi n Anglia, spuse el. Crede-m
mistress, am devenit prea deocheat, pentru a mai fi iertat. Mai bine s
sfresc aici. Afar de asta, adug el posomorit, gndete-te la fapta mea de
trdare fa de oamenii acetia, care, oricum ar fi ei, m-au urmat ntr-o
mulime de primejdii i care chiar azi mi-au artat c dragostea i credina

lor e mai mare pentru mine, dect pentru paa nsui. Eu i-am adus la
moarte. Pot oare s supravieuiesc cu cinste? Pentru ceilali, ei pot fi doar
nite simpli tlhari, dar pentru mine ei sunt vulturii mei credincioi i a fi
ntr-adevr un cine, dac a supravieui morii la care i-am adus pe ei.
Ea-l asculta i din vorbele sale nelese un lucru care-i scpase pn acum
i ochii i se umplur de spaim.
Acesta e preul salvrii mele? l ntreb ea cu team.
Nu cred, rspunse el. Am ceva n minte cu care s-l pot nltura.
i-i va salva viaa? ntreb ea repede.
De ce i chinuieti mintea, pentru un lucru att de srman, ca acesta?
Viaa mea era oricum pierdut. Dac m rentorc la Alger, desigur c m vor
spnzura. Aa va face, i nici vulturii mei nu m vor putea scpa.
Ea reczu pe divan.
neleg, spuse ea. neleg. Eu i-am adus aceast soart. Cnd ai trimis
pe Lionel n aceast misiune i-ai oferit tu nsui viaa pentru a m salva.
N-aveai dreptul s crezi c voi primi un asemenea lucru. Nu voi primi
sacrificiul. Nu, sir Oliver.
ntr-adevr, nu mai poi alege acum, mulumesc lui Dumnezeu, i
rspunse el. Dar eti greit n gndurile tale. Eu singur mi-am ales aceast
soart. El ridic din umeri, ca i cum ar fi ncheiat discuia. Apoi, cu o voce
timid i blnd urm: Ar fi poate prea mult dac i-a cere, spuse el, s m
ieri pentru toate suferinele ce i-am pricinuit?
Cred, i rspunse ea, c eu trebuie s-i cer iertare.
Mie?
Pentru nencrederea mea, care a fost cauza tuturor relelor. Pentru
graba mea de a crede rul despre tine acum cinci ani. Pentru a fi ars
scrisoarea si dovada nevinoviei tale.
El zmbi cu buntate.
Cred c ai spus c instinctul te-a cluzit. Chiar dac n-am fcut lucrul
de care sunt nvinuit, instinctul tu m-a crezut ru; i instinctul tu a fost
drept, cci sunt ru, trebuie s fiu. Acestea sunt propriile tale cuvinte. Dar nu
crede c te condamn pentru ele. Am ajuns s le recunosc adevrul.
Ea ntinde minile ctre el.
Dac dac a spune c mi-am dat seama de neadevrul tuturor
acestor lucruri?
A nelege c e mila pe care inima ta bun mi-o ntinde. Instinctul tu
n-a greit.
A fost! A fost!

Dar el nu se lsa schimbat din convingerea lui. Cltin capul, cu


nfiarea posomorit.
Niciun om care n-ar fi fost ru, nu i-ar fi putut face ceea ce i-am fcut
eu, orict de mare ar fi fost pricina. neleg acum limpede, cum neleg
oamenii n ultima or lucrurile ascunse.
Oh, de ce eti att de sigur de moarte? strig ea disperat.
Nu eu sunt, rspunse el. Moartea e sigur de mine. Dar o voi ntlni
fr team sau regret. O voi ntmpina cum trebuie s ntmpinm ceva de
nenlturat, darurile din mna destinului. i sunt bucuros de iertarea ta.
Ea se ridic pe neateptate i veni ctre el. i prinse braul i stnd lng
el l privi drept n ochi.
Avem nevoie s ne iertm unul pe cellalt, Oliver, spuse ea. i deoarece
iertarea uit totul, hai hai s uitm tot ce-a fost ntre noi n aceti ani. E cu
neputin s ne rentoarcem cu cinci ani n urm? E cu neputin s ne
rentoarcem la vechile zile petrecute la Godolphin Court?
Lumina care se aprinsese deodat n ochii lui ls locul unei expresii de
dezndejde.
Cine a greit trebuie s-i plteasc greeala, i la fel generaiile care
vin. Nu exist rentoarcere. Porile trecutului ne sunt nchise.
Atunci s le lsm aa. S ntoarcem spatele acestui trecut, tu i eu, i
s ncepem o via nou. Uitnd de tot ceea ce ne-a fcut s pierdem aceti
cinci ani.
El i aez minile pe umerii ei i o inu aa, privind-o cu ochi blnzi.
Feti dulce, murmur el oftnd. Dumnezeule! Ce fericii am fi putut fi,
fr ntmplarea aceea nenorocit. Se ntrerupse brusc. Minile lui czur de
pe umerii ei i vorbi cu tonul schimbat. M prostesc. Mila ta m-a muiat att,
nct eram s vorbesc chiar de dragoste, i ce a fi fcut cu asta? Dragostea
aparine vieii, dragostea e via, n timp ce eu Moriturus te salutat!
Ah nu, nu! ea se ag de el.
E prea trziu, i rspunse el. Nu mai poate exista vreo punte peste
adncimea care m ateapt. Voi cdea, ct de bucuros m va lsa
Dumnezeu.
Atunci, strig ea ntr-o pornire neateptat, voi cdea cu tine. La urma
urmelor vom fi mpreun.
E o nebunie! protest el, dei cuvintelor sale nerbdtoare le lipsea
tria. El ridic uor capul auriu, care se rezema pe umrul lui. Cum m va
ajuta aceasta, o ntreb el. Vrei s-mi amrti ultimele clipe, s lipseti
moartea de toat gloria ei? Nu, Rosamund! M poi servi mai bine trind.

ntoarce-te n Anglia i spune adevrul ce-ai aflat. Tu s fii aceea care-mi va


cura onoarea de pata ce o am, artnd adevrul celor ce m-au adus n
situaia de a deveni un renegat. El tresri. Ce-i asta?
De afar izbucni un urlet.
n picioare! La arme! La arme! Hola! Balk! Balk!
A venit clipa, spuse el i apoi se ntoarse pe neateptate i trase
perdeaua.

CAPITOLUL XXI
PREDAREA
Pe locul de trecere ntre bncile sclavilor se auzea un tropit puternic de
picioare. Ali, care de la apusul soarelui schimbase pe Laroque la postul de
veghe, se frmnta la pup, strignd nc:
Cpitane! Cpitane! Stpne! n picioare! Sculai! Suntem prini.
Pe toat lungimea vasului trecu freamtul oamenilor trezii din somn. O
voce rcnea undeva, la pror. Apoi pnza umbrarului fu dat la o parte i
Asad nsui apru, cu Marzak lng el. Din partea cealalt a pupei, venir
Biskaine i Othmani, iar de la mijlocul vasului Vigitello, Jasper i un grup de
corsari alarmai.
Ce e? ntreb paa.
Ali, fr rsuflare, spuse vestea.
Galionul i-a ridicat ancora. Iese din golf.
Asad i mngie barba, ngndurat.
Ce-o nsemna asta, oare? Au aflat oare de prezena noastr?
Ce altceva l-ar face s ridice ancora, acum n mijlocul nopii? spuse
Biskaine.
Ce altceva, ntr-adevr? rspunse Asad i apoi se ntoarse spre Oliver,
care sttea n pragul cabinei. Ce crezi tu, Sakr-el-Bahr?
Acesta pi. nainte, ridicnd din umeri.
Ce s cred? Ce s fac? ntreb el. Nu putem dect s ateptm. Dac
prezena noastr le e cunoscut suntem prini frumos i s-a terminat cu noi,
n noaptea asta.
Vocea sa era rece ca gheaa, dispreuitoare aproape i, n timp ce pe alii i
neliniti, n Marzak strni o adevrat groaz.
Rupeai-s-ar oasele, cobe! gemu el, i ar mai fi continuat dac
Sakr-el-Bahr nu l-ar fi oprit.
Ce e scris, e scris! spuse el cu o voce tuntoare.
ntr-adevr, ntr-adevr, spuse Asad alturndu-se gndului su
fatalist. Dac suntem copi pentru mna grdinarului acesta ne va culege.
Mai puin fatalist i mai mult practic, era planul lui Biskaine,
Ar fi bine s ne lsm descoperii i s ieim n mare deschis, att ct
mai e timp.

Dar asta ar nsemna s faci singur ceva care este ndoielnic, rspunse
Marzak cu team. Ar nsemna s alergm n calea primejdiei.
Nu e aa, strig Asad cu voce tare. Slav lui Allah care ne-a trimis
aceast noapte linitit. Vntul abia bate. Putem vsli 10 mile, pn ce ei vor
face una.
Un murmur de grabnic aprobare trecu prin rndurile marinarilor i ale
ofierilor.
S ieim cu bine din golf i nu ne vor ajunge niciodat, spuse Biskaine.
Dar tunurile lor pot, le aminti Sakr-el-Bahr n tcere, sfrmndu-le
ncrederea.
Mintea sa ager ntrevzuse de acum singura lor putin de scpare din
curs, dar spera c nu se vor gndi i ceilali la ea.
Trebuie s ncercm, rspunse Asad. Trebuie s ne ncredem n
ntuneric. A rmne aici, nseamn a atepta moartea. El se ntoarse pentru
a-i da poruncile. Ali pregtete crmacii. Iute! Vigitello, pune biciurile pe
sclavi i zorete-i.
Apoi cnd uieratul strident al supraveghetorului izbucni i biciurile
camarazilor si plesnir pe spatele sclavilor, pentru a-i trezi de-a binelea,
paa se ntoarse iari ctre Biskaine.
Sus, la pror! comand el, i condu oamenii. Spune-le s stea cu armele
pregtite. Pleac!
Biskaine salut i se ndeprt. Pe deasupra zgomotului pregtirilor,
rsuna vocea lui Asad.
Arcaii sus! Tunarii la tunuri! Stingei luminile!
Galera fu nvluit ntr-un ntuneric adnc care ncetul cu ncetul, cnd
ochii oamenilor se obinuir cu el, nu prea chiar att de neptruns.
Oamenii ncepur s prind forme n ntuneric, oelul armelor lucind ca
nite luminie tremurtoare. Dup tulburarea primelor clipe, corsarii se
linitir. Nimeni nu se gndea acum s nvinuiasc pe pa sau pe
Sakr-el-Bahr c nu fcuser asta nainte, cnd pericolul ar fi fost mai mic.
Aezai pe trei rnduri, gata de lupt, corsarii erau nirai pe platforma de la
pror. n fa erau arcaii iar n dosul lor stteau spadasinii. La pup, trei
tunari stteau lng cele dou mici tunuri. Asad sttea lng ofieri, dnd
porunci, iar Sakr-el-Bahr, n spatele lui, se rezema de peretele cabinei, cu
Rosamund lng el. Un cuvnt al lui Asad i vslaii se aplecar s apuce
vslele aducndu-le n poziie de pornire. La al doilea cuvnt, se auzi
uieratul unui bici i toba ncepu s bat ritmul. Sclavii se ntinser si, cu un
plescit uria, marea galer se urni din loc, ndreptndu-se spre gura

golfului. Pe locul de trecere alergau de colo-colo supraveghetorii,


ndemnnd cu biciurile pe sclavi la o mai mare ordine. rmul rmase n
urm. Gura golfului ncepu s se apropie. n spatele ei se oglindea apa
linitit a mrii deschise. Rosamund abia putea respira de emoie. i puse
mna pe braul lui Sakr-el-Bahr.
Le vom scpa, dup toate astea? opti ea tremurnd.
M rog s nu fie aa, rspunse el. Dar m tem de asta. Privete! adug
el iute i ntinse degetul.
Aveau n fa capul de pmnt, se vedea destul de bine. Ieiser din golf i
deodat zrir marele galion, cu toate lumnrile aprinse, la o jumtate de
mil de babordul lor.
Mai repede! strig Asad. Vslii pentru vieile voastre, porci
necredincioi! Biciuii-i! ncovoiai pe aceti cini pe vsle i nu ne vor
ajunge.
Biciurile uierar dedesubtul lor, rspunzndu-le gemetele sclavilor, care
i sleiser de acum puterile n aceast ncordare. Toba btea tot mai repede,
i ca rspuns, scrniturile i plesciturile lopeilor se nteir i ele, odat
cu respiraia iute a sclavilor.
Mai iute! mai iute! rcnea Asad nenduplecat.
Ne ndeprtm! strig Marzak, uurndu-se. Slav lui Allah!
i ntr-adevr aa era. Lmpile galionului abia se mai zreau. Cu fiecare
metru de pnz ntins, el totui prea c st pe loc, att de slab era briza. i
in acest timp, galera alerga cum nu alergase nc niciodat pn acum, de
cnd fusese sub comanda lui
Sakr-el-Bahr, cci acesta nu ddea niciodat bir cu fugiii. Deodat veni
peste ap, dinspre golf, un strigt puternic. Asad rse i ridic pumnul in
ntuneric, blestemndu-i, n numele lui Allah i al profetului. i apoi, ca
rspuns la aceste blesteme ale sale, bordul galionului scuip foc. Tcerea
nopii fu sfiat de o bubuitur i ghiuleaua explod n apa din spatele
galerei musulmane, cu un plescit mic. Rosamund se trase mai aproape de
Sakr-el-Bahr, cu team. Dar Asad rse din nou.
Nu trebuie s ne temem de intaii lor, strig el. Nu ne pot vedea.
Luminile lor i mpiedic. nainte! nainte!
Are dreptate, spuse Sakr-el-Bahr. Dar adevrul e c nu vor ncerca s
ne scufunde, pentru c tiu c tu eti pe bord.
Ea privi din nou marea i luminile acelea prietenoase, care se deprtau
tot mai mult.
Ne ndeprtm, gemu ea. Nu ne vor ajunge niciodat.

La fel se temea i Sakr-el-Bahr. Ba chiar mai mult. El tia, c, n afar de o


minune din partea vntului, se va ntmpla aa. i apoi, din disperare, avu o
inspiraie, o inspiraie disperat, adevrat copil al disperrii de care era
cuprins.
Mai e un mijloc, i spuse el. Dar aruncm zarurile pe via i pe moarte.
ncearc-o atunci, ceru ea imediat, cci chiar dac nu va reui, nu vom
avea ce pierde.
Eti pregtit pentru orice? o ntreb el.
N-am spus c voi fi cu tine, n noaptea asta? Nu pierde timpul cu vorbe!
Fie aa, deci, rspunse el cu gravitate, pind nainte, dar se opri. Vino
mai bine cu mine, spuse el.
Asculttoare, l urm i trecur pe locul de trecere, fr s fie luai n
seam de nimeni. El croi un drum pentru ea, printre supraveghetorii care
biciuiau cu cruzime sclavii, aducndu-o aa pe puntea mijlocie. Aici, apuc
lanterna catargului care fusese camuflat, i lumina ei rzbtu deodat pe
punte. Asad rcni s fie stins. Dar Sakr-el-Bahr nu lu n seam comanda. El
pi ctre catarg, unde erau butoiaele cu praf de puc. Unul din ele fusese
desfcut de ctre tunarii care se aprovizionaser i fusese acoperit cu o
muama. Aceast muama Sakr-el-Bahr o ndeprt, apoi scoase un geam ai
lanternei i o vr n butoi. Un strigt de alarm izbucni din pieptul celor,
care l observaser: Dar deasupra acestui strigt, se ridic comanda lui
aspr.
ncetai vslitul.
Toba ncet brusc, dar sclavii mai fcur o micare.
ncetai vslitul! veni iar comanda. Asad? chem el. Cere-le s se
opreasc sau v arunc pe toi n braele lui eitan, i apropie i mai mult
lanterna de praful de puc.
Deodat vslitul ncet. Sclavi, corsari, ofieri i nsui Asad stteau
nlemnii, privind toi acea figur fioroas, luminat de lantern,
ameninndu-i cu moartea. Prin minile ctorva trecu gndul de a tbr pe
el; dar i oprea gndul c la cea mai mic micare, el ar da drumul lanternei
n butoi, aducnd astfel explozia care i-ar fi trimis pe toi n lumea cealalt,
n sfrit, Asad i se adres cu glasul necat de furie.
Omor-te-ar Allah! Ai nnebunit?
Marzak smulse un arc i-i potrivi o sgeat.
Ce stai cu toii si v chiori? strig el. Dobori-l, unul din voi! i
vorbind i ridic arcul.
Dar tatl su i opri, nelegnd care ar fi rezultatul de nenlturat.

Dac cineva face un pas mpotriva mea, lanterna se duce direct n praf,
spuse Sakr-el-Bahr aspru, i dac m loveti, precum vrei, Marzak sau
oricare altul, rezultatul va fi acelai. Fii bgtori de seam dac nu vi-e dor
de paradisul profetului.
Sakr-el-Bahr, strig Asad, cu o voce mpciuitoare acum, i ntinse
rugtor minile ctre omul cruia i jurase moartea. Sakr-el-Bahr, te rog pe
plinea i sarea pe care am mncat-o mpreun, revino-i n fire, fiule.
Sunt n toate simurile, fu rspunsul, i fiind aa, m gndesc la soarta
rezervat mie n Alger, n amintirea aceleiai pini i sare. Nu m gndesc s
m ntorc cu tine pentru a fi spnzurat sau pus din nou la vsl.
i dac i jur c nimic din toate acestea nu i se vor ntmpla?
Ai jura nedrept. Nu m voi ncrede n tine acum, Asad. Cci te-ai
dovedit un prost i n-am gsit niciodat ceva bun ntr-un prost, nici nu
m-am ncrezut vreodat ntr-unul, afar de o singur dat i atunci m-a
trdat. Ieri, te-am rugat, artndu-i calea neleapt i artndu-i folosul.
Cu un mic sacrificiu, m-ai fi avut al tu. i-am oferit viaa mea i tu nu
credeai c eu o tiu, rse el. Vezi acum ce fel de prost eti? Lcomia ta i-a
adus pieirea. Minile taie au vrut s ia mai mult dect puteau cuprinde. Vezi
acum. Vin colo, sub forma acelui galion.
Fiecare cuvnt czu ca un ciocan pe creierul paei. i frngea minile de
furie i de disperare. Echipajul sttea nlemnit, nendrznind s fac vreo
micare care s le grbeasc sfritul.
Spune preul tu, strig paa n sfrit. i i jur pe barba profetului c
i va fi pltit.
L-am numit ieri, dar mi-a fost refuzat. i-am oferit libertatea i viaa
mea, n schimbul alteia.
Dac ar fi privit n spatele lui, ar fi vzut tresrirea Rosamundei la vorbele
acestea care i ntreau presupunerile.
i voi da bogaii i onoruri, Sakr-el-Bahr, continu Asad repede. Vei fi
ca propriul meu fiu. Paalcul nsui va fi al tu dup moartea mea i ntre
timp, toi te vor cinsti ca pe mine nsumi.
Nu pot fi cumprat, o, puternice Asad. Erai hotrt asupra morii mele.
O poi porunci acum, dar numai dac vrei s mpri cupa cu mine. Ce e scris,
e scris. Am scufundat destule vase n zilele noastre, Asad. Ne vom scufunda
acum mpreun, dac asta e voina ta.
Arde-te-ar focul Gheenei de trdtor, l blestem Asad, mnia
ntrecndu-i puterea de stpnire.

i apoi, dup aceast nfrngere a paei, se ridicar strigte din mijlocul


echipajului. Vulturii lui Sakr-el-Bahr l rugau, amintindu-i de credina i
dragostea lor i ntrebndu-l dac poate fi att de nerecunosctor,
aruncndu-i pe toi n braele morii.
Avei ncredere n mine! le rspunse el. Nu v-am dus niciodat dect la
biruin. Fii siguri c nu v voi duce acum la nfrngere, n acest ultim prilej,
ct mai suntem mpreun.
Dar galionul ne ajunge! strig Vigitello. i era aa ntr-adevr. Plutind
ncet n adierea brizei slabe, marele galion se ndrepta acum ctre ei, prora
lui venind n linie dreapt, spre prora galerei. nc un moment i cele dou
vase fur alturi. Cu un scrit grozav i n strigtul de victorie al
marinarilor englezi, galera fu abordat cu fiare, la pror, la mijloc i la pup,
de ctre galion. Abia se fixar vasele i o grmad de oameni narmai pn
n dini, se revrs pe prora galerei, i nici chiar teama de lanterna din
apropierea butoiului cu praf, ce-i amenina, nu putu s-i opreasc pe corsari
de a primi pe atacani, aa cum se primeau necredincioii. ntr-o clip, prora
galerei se prefcu ntr-o mas de oameni care se luptau, rcnind luminai
slab de lmpile de pe bordul Eretelui de argint. n fruntea atacanilor erau
Lionel i sir John. Printre primii care i ntmpinar, fuser Jasper Leigh,
care-i nfipse spada n trupul lui Lionel, nainte ca picioarele acestuia s
ajung pe punte i nainte ca btlia s fi nceput mcar. Pn ce glasul lui
Sakr-el-Bahr s poat fi auzit i ascultat, lupta ncepuse.
Oprii-v, ceru el oamenilor si, n limba franc. napoi i lsai totul pe
mine. V voi scpa de aceti cini.
Apoi n englez, ceru concetenilor si acelai lucru.
Sir John Killigrew! strig el puternic. Oprete-i oamenii pn ce m vei
asculta! Cheam oamenii napoi i nu mai lsa pe nimeni s debarce!
Ateapt, pn vei asculta ce ii spun, i apoi f ce vrei.
Sir John, vzndu-l lng catarg, cu Rosamund. Lng el i socotind c
naintarea lor ar amenina viaa ei, se puse naintea oamenilor si, oprindu-i.
Astfel, tot att de neateptat cum se pornise, lupta ncet acum.
Ce ai de spus, cine renegat? ntreb sir John.
Aceasta, sir John: c, dac nu porunceti imediat oamenilor dumitale
s se napoieze pe vasul lor, zburm n cer cu toii. in o lantern lng
praful de puc i, dac nu te opreti, suntem cu toii sortii morii.
Ascult-m i vei avea tot ceea ce ai venit s caui pe bordul acestei galere.
Mistress Rosamund i va fi nmnat.

Sir John i privi de sus, de la pup, gndindu-se. Apoi


Dei nu sunt pregtit s fac nvoieli cu dumneata, spuse el, totui voi
primi condiiile cerute, dac mi vei dovedi c voi avea ceea ce am venit s
caut. La bordul acestei galere e un renegat infam, pe care am jurat pe
cuvntul meu de cavaler c-l voi prinde i spnzura. El de asemenea trebuie
s-mi fie predat. Numele su era Oliver Tressilian.
El de asemenea i va fi predat, dac i dai cuvntul dumitale de
cavaler c te vei retrage dup asta, fr s mai faci nimic.
Rosamund se nec i prinse pe Sakr-el-Bahr de braul care inea
lanterna.
Ai grij, mistress, spuse el scurt, altfel ne distrugi pe toi.
Mai bine aa, i rspunse ea.
Sir John i ddu cuvntul cerut. Sakr-el-Bahr se ntoarse ctre corsarii
care ateptau s le rosteasc nvoiala. El ceru lui Asad cuvntul c aceste
condiii vor fi respectate i c, de partea lui, nu va ntreprinde de asemeni
nimic, iar Asad i rspunse
Deoarece vor ca s te spnzure, te pot avea, economisindu-ne nou
astfel timpul, cci aceasta ar fi meritat trdarea ta.
M predau atunci, anun el pe sir John i arunc lanterna peste bord.
Un singur glas se ridic ntru aprarea lui i acesta fu al Rosamundei. Dar
i acest glas se stinse. Cci Rosamund, copleit de ultimele ntmplri, se
prbui pe jumtate leinat, n braele lui Sakr-el-Bahr, tocmai cnd sir
John cu civa oameni pir pe punte, spre a lua n primire pe cei doi.
Corsarii stteau privind n tcere. Credina pentru marele lor cpitan care
i-ar fi fcut s lupte pn la ultima pictur de snge era distrus de
trdarea sa, care adusese vasul englez asupra lor. Sbii se ridicar n aer i
strigtele de ameninare izbucnir. Dac i trdase fcuse totui i aa fel ca
ei s nu sufere, din cauza acestei trdri. i asta era vrednic de Sakr-el-Bahr
pe care-l cunoteau i-l iubeau; att de vrednic, nct dragostea i credina
lor se ridicar s-l apere n aceast mprejurare. Dar vocea lui Asad le
reaminti ceea ce fgduise n numele lor i, dac singur vocea lui Asad n-ar
fi avut efect asupra acestei porniri, veni nsui vocea lui Sakr-el-Bahr, care le
ddea cea din urm comand.
Amintii-v i respectai nvoiala ce am fcut-o pentru voi! Mektub!
Allah s v pzeasc!
O tnguire fu rspunsul, i cu aceast tnguire rspunzndu-i n urechi i
asigurndu-l c nu plecase urt dintre oamenii si, fu dus pe bordul celuilalt
vas. Frnghiile ce uneau cele dou vase fur desfcute i ncetior galionul se

ndeprt n noapte, lsnd galera s-i repare ceea ce sclavii stricaser n


lupt i s se ntoarc la Alger, lipsindu-se de expediia mpotriva vasului
spaniol.
Sub umbrarul de la pup, Asad sttea ca un om care se trezise dintr-un
vis urt. i acoperi capul i plnse pentru acela care-i fusese ca un fiu i pe
care, din nebunia sa, l pierduse. Blestem toate femeile i blestem destinul;
dar cele mai amare blesteme erau pentru el nsui.
La lumina palid a zorilor, ei aruncar morii peste bord i splar
puntea, fr a bga de seam c lipsea un om i c deci cpitanul englez, sau
oamenii si, nu pstraser strict regulile nvoielii. Ei se rentoarser
ntristai la Alger nu din cauza vasului spaniol prsit ci pentru c cel mai
brav cpitan pe care l avusese Islamul nu mai era printre ei. Povestea
dispariiei sale nu fu aflat niciodat de musulmanii din Alger, i oamenii
care dup o jumtate de secol venir n Anglia, dintr-acolo, povesteau cum
populaia oraului nu-l uitase nc pe Sakr-el-Bahr, gloria Islamului, i c-l
mai ateptau nc, ndjduind totui c va reveni ntr-o zi, printre ei.

CAPITOLUL XXII
CREDINA PGN
Sir Oliver fu nchis ntr-o gaur neagr de la prora Eretelui de argint,
pentru a atepta zorile, fcndu-i rugciunea. De la prinderea sa nu
schimbase nicio vorb cu sir John. Cu minile legate la spate fu trt pe
bordul vasului englez i n mijlocul lui sttu un moment fa n fa, cu o
veche cunotin, cronicarul nostru lordul Henry Coade. mi nchipui
nfiarea rumen a locotenentului reginei, nespus de serios, n timp ce
ochii i se opriser pe faa renegatului. tiu din pana proprie a lordului c
nicio vorb nu fusese schimbat ntre ei, n timpul acelor scurte clipe,
nainte ca sir Oliver s fie luat de paznicii si pentru a fi aruncat n acea
nchisoare ntunecat. Mult timp el sttu acolo unde czuse, crezndu-se
singur; iar timpul i locul l predispuneau, fr ndoial, la gnduri amare n
privina sorii sale. mi place s m gndesc c a avut puine lucruri de
regretat, dup toate cele petrecute. Dac fcuse ru, fcuse ns i mult bine.
Cu greu se putea spune c i trdase tovarii si musulmani i, dac ar fi
fost aa, trebuie s adugm c el nsui pltise preul acelei trdri.
Rosamund era n siguran. Lionel avea s-i primeasc pedeapsa i ct
despre el nsui, fiind ca i mort, de acum, nu era vrednic s se gndeasc. El
trebuie s fi avut un sentiment de mulumire, c i petrecuse viaa cu folos.
ntr-adevr, dac n-ar fi pornit acea expediie de rzbunare, ar fi putut
rmne nc mult timp temutul corsar, ar fi fost poate ridicat la gradul de
pa al Algerului. Dar pentru cineva care se nscuse un gentleman cretin,
acesta ar fi fost un fel netrebnic de a-i sfri zilele. Prezentul era mai bun.
Un zgomot uor, n ntunericul de neptruns al celulei, l smulse din gnduri.
Un obolan, gndi el, i btu cu picioarele n podea pentru a speria scrbosul
animal. n locul acestuia, ns, un glas se ridic din ntuneric.
Cine-i acolo?
Un moment rmase mirat, deoarece fusese sigur c era numai el acolo.
Cine-i acolo? repet glasul, adugind apoi, printre vaiete. Ce fel de iad
negru este sta? Unde sunt?
Recunoscu vocea lui Jasper Leigh. Se ntreba cum se fcea c acest ultim
tovar al su, n rndurile lui Mahomed, mprea nchisoarea cu el.
Eti n prora Eretelui de argint, rspunse el, dei cum ai ajuns aici,
nu-i pot rspunde.
Cine eti? ntreb vocea.

Am fost cunoscut n Berberia ca Sakr-el-Bahr.


Sir Oliver!
Cred c aa m vor numi acum. Se nimerete tocmai bine c voi muri
pe mare. Altfel, aceti gentlemeni cretini n-ar ti ce nume s-mi pun pe
piatra funerar. Dar tu, tu cum de-ai ajuns aici? nelegerea mea cu sir John a
fost ca nimeni s nu fie chinuit, i nu pot crede ca sir John s-i fi clcat
cuvntul.
Ct despre asta nu tiu nimic, cum nu tiam nici unde eram, pn ce nu
m-ai lmurit. Am fost lsat n nesimire n timpul luptei, dup ce-mi
trecusem spada prin trupul fratelui dumitale. Asta e tot ce tiu.
Lui sir Oliver i se opri rsuflarea.
Ce-ai spus? L-ai omort pe Lionel?
Aa cred, fu rspunsul rece. Am nfipt toat spada n el. Era n
mbulzeala luptei, cnd englezii sriser pe galer. Master Lionel era n
frunte, n ultimul loc unde m-a fi ateptat s-l vd.
Urm o lung tcere, apoi sir Oliver vorbi ncetior.
Fr ndoial c nu i-ai dat mai mult dect ceea ce cuta. Ai dreptate,
master Leigh. Avangarda era ultimul loc unde trebuia s-l caui, afar dac
nu a venit special s caute o spad, pentru a scpa de frnghie. Mai bine aa,
fr ndoial. Mai bine aa! Dumnezeu s-l odihneasc n pace!
Crezi n Dumnezeu? ntreb pctosul marinar, cu o umbr de team.
Fr ndoial c nu i-ai dat mai mult dect merita, continu sir Oliver,
ca i cum ar fi vorbit cu el nsui. Fiind netiutori poate de ticloia lui,
crezndu-l un sfnt i un martir, ei s-au hotrt s-l rzbune i cu acest gnd
te-au rnit. El oft. Ei, ei master Leigh, nu m ndoiesc c, tiindu-te singur
un punga, toat viaa te-ai ateptat la o frnghie; deci acum nu vei fi luat pe
neateptate.
Marinarul se cutremur i gemu.
Oh, Doamne! Cum m mai doare capul, se plnse el.
Au ei un leac sigur pentru asta, l liniti sir Oliver. i te vei legna ntr-o
tovrie mai bun dect merii, cci i eu trebuie de asemenea s fiu
spnzurat diminea. Ai meritat-o tot att ca i mine, master Leigh. Totui
mi pare ru de tine, cci suferi, dei nu-i doream asta.
Master Leigh nghii n sec i rmase tcut o clip. Apoi repet o
ntrebare.
Crezi n Dumnezeu, sir Oliver?

Nu exist dect un singur Dumnezeu i Mahomed e Profetul su, fu


rspunsul i din tonul su, master Leigh nu era sigur c nu fusese luat n
btaie de joc.
Aceasta e credin pgn, spuse el cu team.
Nu. E o credin pentru care oamenii triesc. Ei fac ceea ce predic, dar
aceasta e mai mult dect poate fi spus despre orice cretin, pe care l-am
cunoscut.
Cum poi vorbi aa, n ajunul morii? protest Leigh.
Credina, spuse sir Oliver, e socotit ca asigurarea adevrului deasupra
tuturor.
Atunci nu crezi n Dumnezeu?
Din contr, cred.
Dar nu n adevratul Dumnezeu? strui cpitanul.
Nu poate fi alt Dumnezeu, afar de adevratul Dumnezeu. Puin mi
pas cum l numesc oamenii.
Atunci, dac spui aa, nu i-e team?
De ce?
De iad, blestem i focul venic, spuse cpitanul cu spaim.
N-am fcut dect s urmez destinul pe care El, n buntatea Lui mi l-a
hrzit, rspunse sir Oliver. Viaa mea a fost aa cum a rnduit-o El,
deoarece nimic nu poate fi i nimic nu poate avea loc, fr voina lui. S m
tem deci de blestem, cnd n-am fost dect aa, cum El m-a fcut?
Aceasta e credina musulman, protest Leigh.
E una ntritoare, spuse sir Oliver, i ar trebui s ntreasc i un
pctos ca tine.
Dar master Leigh refuza s fie ntrit.
Oh! gemu el nenorocit. A fi vrut s nu cred n Dumnezeu!
Necredina ta nu-l va putea ndeprta mai mult, dect acum, i
rspunse sir Oliver. Dar fiindc eti aa cum eti, n-ar fi fost mai bine s te fi
rugat?
Nu vrei s te rogi cu mine? ntreb pungaul, n neateptata sa team
pentru ziua de apoi.
Voi face mai bine, spuse sir Oliver. M voi ruga pentru tine lui Sir John
Killigrew, ca viaa s-i fie cruat.
Nu te va asculta niciodat, spuse master Leigh.
O va face totui. Onoarea sa e n joc. Condiiile predrii mele au fost ca
nimeni de pe bordul galerei s nu sufere ceva.
Dar l-am ucis pe master Lionel.

E adevrat, dar asta a fost n lupta care a precedat nvoiala. Sir John
mi-a dat cuvntul i se va ine de el, dac i voi arta c onoarea i cere
aceasta.
O mare povar fu ridicat de pe sufletul cpitanului, acea umbr a fricii
de moarte care-l stpnise. Odat cu ea, dispru i pocina ce o simise. Nu
mai vorbi de blestem, nici nu se mai interes de prerile i credinele lui sir
Oliver pentru ziua de apoi. El, pe bun dreptate, bnuia c aceast credin a
lui sir Oliver l privea numai pe el i, dac se ntmpla ca aceast credin s
fie proast, nu el era persoana ndreptit s o ndrume. Ct despre el,
pregtirea sufletului putea s-l atepte pentru alt zi, cnd nevoia ei ar fi fost
mai trebuincioas. Cu aceasta, se ntinse pe jos i ncerc s doarm, dei
durerea sa de cap l mpiedica. Vznd c nu poate dormi, el ar fi avut poft
de vorb; dar, acum, rsuflarea regulat a lui sir Oliver i dovedi c acesta
adormise, n timpul ct el tcuse. Aceasta surprinse pe marinar. El nu putea
nelege cum cineva care a dus viaa lui sir Oliver, de renegat i de pgn, e
n stare s doarm linitit, cnd tie c, n zori va fi spnzurat. Zelul lui de
cretinism, care-i venise peste noapte, l mpingea s-l trezeasc pe cel
adormit, pentru a-i cere s petreac puinul timp care i-a rmas,
mpcndu-se cu Dumnezeu. Mila omeneasc, pe de alt parte, i spunea s-l
lase n pacea acelei uitri. innd seama de aceste ntmplri, fu adnc
micat la gndul c, ntr-o asemenea mprejurare, sir Oliver a putut gsi loc
n mintea lui, pentru el i pentru soarta sa, cutnd s afle o posibilitate
pentru scparea lui de spnzurtoare. El fu i mai micat, cnd i reaminti
faptul c el nsui era rspunztor de tot ceea ce i se ntmplase lui sir
Oliver. Un nceput de curaj ncepu s se nasc n el i se gndi c la rndul
su putea, poate, s-l serveasc pe sir Oliver, printr-o mrturisire sincer a
tot ceea ce tia asupra faptelor care-l fcuser s devin pe sir Oliver ceea ce
era. Aceast hotrre l nl i mai mult, cnd se gndi c i va primejdui
propriul su gt, prin mrturisirea ce se hotrse s o fac. Aa sttu toat
noaptea aceea nesfrit, ngrijindu-i durerea de cap i ntrit de cea dinti
pornire pe care o avusese vreodat, de a servi a cauz bun i adevrat.
Totui, soarta se prea c i va amgi aceast intenie. Cci, n zori, cnd
venir s-l ia pe sir Oliver la moarte, i nu ddur nicio atenie lui Jasper
Leigh, cu toate c el ceru s fie adus n faa lui sir John.
Tu nu eti pomenit n ordinele noastre, spuse, scurt, un om.
Poate c nu, rspunse master Leigh, pentru c sir John nu tie nimic de
importana celor ce am s-i spun. Ducei-m naintea lui, v spun, ca s

poat afla de la mine adevrul asupra unor anumite lucruri, pn nu e prea


trziu!
Tcere! i ceru marinarul i-l lovi att de puternic n fa, nct Jasper
czu amuit ntr-un col. i vine i rndul tu, repede. Acum, am treab cu
cellalt pgn.
Nimic din ceea ce ai putea spune, n-ar sluji, l asigur sir Oliver
ncetior. Dar i mulumesc pentru gnd, prietene. Minile mi sunt legate,
Jasper. Dac nu ar fi fost, i-a fi strns mna. Rmi cu bine!
Sir Oliver fu dus afar, n lumina puternic a soarelui, care aproape l orbi
dup lunga edere in ntuneric. Ei trebuiau, se gndea el, s-l duc n cabin
unde avea s se in o scurt judecat de form. Dar, n mijlocul corbiei,
fur oprii de un ofier, care le ceru s atepte. Sir Oliver se aez pe un
ghem de frnghii, cu paznicii lng el, privit cu curiozitate de ctre marinari.
Ei umpleau prora i locul din-mprejur, pentru a privi la acest grozav corsar,
care odinioar fusese gentleman din Cornwall i care ajunsese un renegat
musulman i o groaz a cretintii. Pentru a spune adevrul era greu de
gsit ceva n el din gentlemanul de odinioar, aa cum sttea acolo, purtnd
caftanul argintiu, din mijlocul cruia ieea casca de oel cu vrf ascuit. Iar
oamenii adunai n jurul lui fur uimii de stoicismul cu care prea s fac
fa morii. El cuta din ochi pe Rosamund, spernd s o mai vad odat,
nainte de a fi trimis n cltoria cea mare. Dar Rosamund nu putea fi vzut.
n acel timp, ea era n cabin. Datorit ei, aceast ntrziere i fu acordat.

CAPITOLUL XXIII
JUDECTORII
n lipsa unei femei, creia s i-o poat ncredina lordul Henry, sir John i
master Tobias, medicul vasului o ngrijir cum putur mai bine pe
Rosamund, cnd fu adus leinat pe bordul Eretelui de argint. Master
Tobias i ddu cteva leacuri ntritoare, aeznd-o ct mai bine cu putin
pe divanul spaioasei cabine de la pup, poruncind s se lase odihna
trebuincioas i de care prea c are atta nevoie. El mpinse afar pe
comandor i pe locotenentul reginei i plec la un caz mult mai grav, n care
era nevoie de ajutorul su, acela al lui Lionel Tressilian, care fusese adus
rnit i n nesimire de pe bordul galerei, mpreun cu ali patru oameni
rnii din echipajul vasului. n zori, sir John venise dedesubt s afle veti
despre starea prietenului su rnit. El gsi pe doctor ngenunchiat peste
Lionel. Cnd el intr, master Tobias tocmai se ntorcea i i spla minile
ntr-un lighean de pe podea. Doctorul se ridic, tergndu-se cu un prosop.
Nu pot face mai mult, sir John, murmur el cu voce dezndjduit. E
pierdut.
Mort, vrei s spui? strig sir John, necndu-se.
Doctorul puse la o parte prosopul i ncetior ncepu s-i lase jos
mnecile suflecate ale hainei sale.
Aproape mort, rspunse el. E o minune c mai poate rezista un timp cu
o asemenea gaur i el. Pulsul e n continu slbire. Va continua aa, pn ce
se va opri. l poi socoti mort de acum, sir John. El se opri. Un sfrit blnd,
fr durere, adug eu, oftnd, cu faa grav, cci asemenea scene erau
obinuite n viaa sa. Din ceilali patru, continu el, Blair c mort; ceilali trei
se vor face bine.
Dar sir John nu se gndea la acetia. Durerea i suprarea ce-i produse
spulberarea oricrei sperane pentru prietenul su depea orice alt gnd.
i nu-i va recpta mcar cunotina? strui ei, dei tia prea bine c
aa ceva cu greu va mai fi cu putin.
Dup cum am mai spus, l poi socoti mort de acum, sir John. tiina
mea nu-i poate face nimic.
Capul lui sir John czu ndurerat, pe piept.

Nici dreptatea mea, aduga el trist. Dei l va rzbuna nu-mi poate reda
prietenul. El privi pe medic. Rzbunarea, sir, e cea mai rea din toate
batjocurile vieii.
Fapta dumitale, sir John, rspunse doctorul, va fi una de dreptate, nu
de rzbunare.
Un pretext, adic. El pi ctre Lionel i privi n jos, la faa palid i
frumoas a tnrului. Pe care ncepuse s se iveasc de acum umbra morii.
Dac ar vorbi, n interesul dreptii ce trebuie s se fac! Dac am avea
dovada propriilor sale cuvinte, altfel mi s-ar putea cere s justific
spnzurarea lui Oliver Tressilian.
Dar, desigur, sir, spuse doctorul, c nu se va ivi o asemenea cerere
niciodat. Vorbele mistressei Rosamund vor putea nlocui pe ale lui, dac va
fi ntr-adevr vreodat nevoie.
Da! Jignirile aduse de el lui Dumnezeu i oamenilor sunt mai tari dect
oricare alt nvinuire ce s-ar putea ivi vreodat.
Se auzi o btaie n u i intr servitorul lui sir John, vestindu-l c
mistress Rosamund dorete s-i vorbeasc n grab.
E nerbdtoare, se vede, s afle veti despre el, socoti sir John i gemu:
Dumnezeule! Cum s-o anun? S o zdrobesc n chiar momentul eliberrii, cu
o astfel de veste? ntotdeauna, ironia sorii e att de crud? El se ntoarse i
pi ncet ctre u. Acolo se opri. Vei rmne cu el, pn la sfrit? ntreb
el pe medic.
Master Tobias se nclin.
Desigur, sir John! i adug, nu va dura mult.
Sir John arunc din nou o privire ndurerat ia Lionel.
Dumnezeu s-l odihneasc! gemu el i iei.
n mijlocul vasului se opri o clip, se ntoarse
ctre un grup de marinari i le ceru s scoat pe renegatul Oliver
Tressilian din celula lui. Apoi, cu pai ncei i greoi, se ndrept spre
frumoasa cabin de la pup. Soarele, de abia ridicat, strlucea pe pnzele
ntinse ale vasului, umflate acum de vnt. Departe, pe stnga vasului, se
zrea, ca o linie subire, coasta Spaniei. Faa lui sir John era nespus de grav
cnd intr n cabina unde Rosamund l atepta. Se nclin cu o grav
curtoazie, scondu-i plria i aruncnd-o pe un scaun. Ultimii cinci ani i
aduseser cteva fire albe n prul su negru i tmplele ncrunite l fcea
s par mai btrn dect era. El naint ctre dnsa i ea se scul s-l
ntmpine.

Rosamund, draga mea! spuse el cu blndee, lundu-i minile. El privi


cu ochii-i triti, faa ei slbit. Eti destul de odihnit, copil?
Odihnit? repet ea, cu o urm de mirare.
Srman mieluel! murmur el ca o mam, trgnd-o mai aproape i
mngind-o pe pr. Ne ndreptm spre Anglia, cu toate pnzele ntinse. Fii
inimoas, deci i
Dar ea l ntrerupse pe dat, trgndu-se de lng el.
Am auzit pe un marinar spunnd altuia c vrei s-l spnzuri pe Oliver
Tressilian, fr judecat, n dimineaa asta.
El o nelese greit.
Fii linitit, spuse dnsul. Dreptatea mea va fi grabnic, rzbunarea
sigur. Prjina catargului e mpodobit de acum cu frnghia n care va
atrna.
Ei i se opri rsuflarea i-i puse o mn pe inim, ca pentru a-i simi
btile.
i pe ce temei? l ntreb ea, provocatoare. Pe ce dovezi vrei s faci
acest lucru?
Pe ce dovezi? se mir el. O privit uimit de ntrebarea i tonul ei. Pe ce
dovezi? repet el prostete aproape, n uimirea sa. O privi apoi mai
de-aproape, i slbticia ochilor ei l fcu s ntrezreasc o explicaie a
cuvintelor ei, care la nceput preau de neneles. neleg, spuse el cu un glas
plin de nemrginit mil, cci convingerea la care ajunsese era c
srmanele-i simuri fuseser zdruncinate de ororile prin care trecuse n
ultima vreme. Trebuie s te odihneti, spuse el blnd i nu te mai gndi la
asta. Las totul pe seama mea i fii sigur c te voi rzbuna, aa cum trebuie.
Sir John, m nelegi greit, cred. Nu doresc s m rzbuni. Tc-am
ntrebat pe ce temei vrei s faci acest lucru i nu mi-ai rspuns nc.
ntr-o nestpnit uimire, el continu s o priveasc. Fusese greit atunci.
Ea era sntoas i stpn pe simuri. i n loc de a-l ntreba de starea lui
Lionel, dup cum se ateptase, ea i punea o asemenea ntrebare.
Trebuie s-i art ie grozviile pe care acest blestemat le-a fptuit?
ntreb el.
Trebuie s-mi spus, rspunse ea, cu ce drept te socoteti dumneata
singur judectorul i executorul lui, cu ce drept l trimii la moarte, n felul
acesta simplu fr judecat.
Purtarea ei era aspr, ca i cnd ar fi fost investit cu toat autoritatea
unui judector.

Dar tu, continu el, cu o uimire crescnd, tu, Rosamund, pe care te-a
jignit aa de grosolan desigur c ar trebui s fii ultima care s-mi pui o
asemenea ntrebare! Intenia mea e s procedez cu el dup legea mrii, dup
cum se procedeaz aa cu toi oamenii de teapa lui Oliver Tressilian. Dac
vrei un fel mai blnd pentru el, ceea ce, pe Dumnezeu, nu pot concepe
consider-l pe acesta ca pe cel mai blnd pe care-l merit.
Vorbeti de mil i de rzbunare n acelai timp, sir John.
Ea se potoli, agitaia i se linitea i pe fa i apruse o expresie hotrt.
El fcu un gest de nerbdare.
La ce-ar servi s-l ducem n Anglia? ntreb el. Acolo va sta n faa
judecii i soarta tot i e hotrt. Nu e nevoie s-l mai chinuim.
Soarta poate s nu-i fie aa de hotrt, precum presupui dumneata,
rspunse ea. i acea judecat e dreptul su.
Dac va dori asta, nu-l voi dezamgi, spuse el, ncercnd s-o liniteasc.
l vom duce napoi n Anglia, dac o va cere, pentru a sta acolo n faa
judecii. El se opri i ntinse minile mbietor. Hai, Rosamund, draga mea!
Eti tulburat
Sunt ntr-adevr tulburat, sir John, rspunse ea i lu minile ntinse.
Oh, ai mil! spuse ea, schimbndu-i atitudinea pe neateptate. Te rog s ai
mil!
Ce mil i pot arta copil? N-ai dect s porunceti i
Nu pentru mine mil, ci pentru acela pentru care te rog fierbinte.
Pentru el? strig sir John ntunecndu-se. Pentru Oliver Tressilian?
Minile lui se desprinser i se ndeprtar de ea.
Pe Dumnezeu! jur el. Ceri mil, pentru Oliver Tressilian, pentru acel
renegat, pentru acel diavol mpieliat? Oh, eti nebun! izbucni el. Nebun!
i se ridic, frmntndu-i minile.
l iubesc, spuse ea simplu.
Acest rspuns l nlemni. La aceste vorbe brbia czu i rmase nemicat,
privind-o.
l iubeti! spuse el cu greutate, l iubeti! Iubeti pe un om care e un
pirat, un renegat, rpitorul tu i. Al lui Lionel, omul care i-a omort fratele!
N-a fcut-o el! Ea era fioroas, aprndu-l. Am aflat adevrul asupra
acestei chestiuni.
De pe buzele lui, bnuiesc? spuse sir John neputndu-i opri batjocura.
i l-ai crezut?
Dac nu l-a fi crezut, nu m-a fi cstorit cu el.
Cstorit cu el?

O scrb neateptat veni acum s-i ntunece uimirea. Aceste


extraordinare lucruri care nu aveau s se mai sfreasc? Ajunseser
marginea sau vor mai veni i altele? Te-ai mritat cu acest la infam? ntreb
el.
Da, n Alger, n noaptea cnd am plecat.
Destul, rcni el, ridicnd pumnul spre tavan.
E destul, Dumnezeu mi-e martor. Dac pn acum nu ar fi fost vreun
motiv s fie spnzurat, sta e destul. Ascult-m, ntr-o or voi termina cu
aceast cstorie.
Dar ascult-m nti, se rug ea.
S te ascult? El se opri pe pragul uii, spre care, n furia sa, pise, ca s
sfreasc totul, chemndu-l pe Oliver n faa sa, anunndu-i soarta i
vznd sentina executat. S te ascult? Am auzit de acum mai mult dect
trebuia!
Acest om a suferit, i spuse ea, netulburat de rsul batjocoritor cu
care-i fu ntmpinat aceast afirmaie. Dumnezeu singur tie ce a suferit
trupete i sufletete pentru o vin care nu era a lui. Multe din ceea ce a
suferit sunt din vina mea. tiu azi c nu el a ucis pe Peter. tiu c el e n stare
sa dovedeasc aceasta, fr ajutorul nimnui. tiu c a fost rpit, nainte de a
putea nltura nvinuirea ce-l apsa i ca urmare nu i-a mai rmas dect
viaa de renegat, pe care a ales-o. Principala vin a fost a mea. i trebuie s-o
repar. Pstreaz-l pentru mine! Dac m iubeti
Dar el ascultase destul. Faa i devenise purpurie.
Niciun cuvnt mai mult, se rsti el. Doar pentru c te iubesc, nu te voi
asculta. Se pare c nu trebuie s te scap numai de ticlos, ci i de tine nsi.
A fi nedrept fa de ndatoririle mele, fa de tine, fa de tatl tu mort i
fratele tu ucis, dac a fi altfel. mi vei mulumi dup aceea, Rosamund.
i din nou se ntoarse s plece.
S-i mulumesc? strig ea ascuit. Te voi blestema. Toat viaa mea te
voi ur, privindu-te ca pe un uciga, dac vei face acest lucru. Prostule! Nu
poi vedea? Prostule!
El se opri. Era un om cu vaz i trecere, iute, netemtor, de un
temperament rzbuntor i de asemeni se prea c pn acum nu fusese
att de compromitor i aspru judecat. Desigur c ea nu era prima care-l
socotise prost, desigur ns era prima care i-o spunea n fa. i n timp ce
cuvintele acestea ar fi dovedit sntatea ei absolut, pentru el nu erau dect
dovada cea din urm a tulburrii minii ei.

Ah! exclam el, ntre mil i mnie. Eti nebun, cu totul nebun! i-e
mintea tulburat i ai comaruri. Am devenit un uciga i un prost n ochii
ti. Pe Dumnezeu! M voi ruga s te nsntoeti.
El se ntoarse tremurnd de indignare i fu aproape izbit de ua care se
deschisese. Lordul Henry Goade, mbrcat n negru dup cum el nsui ne
spune sttea n prag. Faa sa binevoitoare era fr ndoial grav, pentru a
fi deopotriv cu costumul ce i-l pusese, dar aceasta i se lumin cnd
privirea i czu pe Rosamund.
Am fost bucuros, scrie el, s-o gsesc att de repede restabilit i mi-am
artat mulumirea.
Ar fi mai bine s stea n pat, spuse sir John. E zdruncinat de tot.
Sir John a greit, Excelen, fu asigurarea ei calm. Sunt foarte departe
de a fi zdruncinat, precum crede el.
M bucur atunci, spuse Excelena sa i mi nchipui ochii lui
ntrebtori, plimbndu-se de la unul la cellalt, observnd nelinitea lui sir
John i ntrebndu-se ce se ntmplase.
Se poate ntmpla, adug el sobru, s avem nevoie de mrturia
dumitale n afacerea asta. El se ntoarse ctre sir John. Am cerut ca
prizonierul s fie adus sus, pentru sentin. E o ncercare prea, rea pentru
dumneata, Rosamund?
Nu excelen, rspunse ea iute. O atept cu bucurie.
Nu, nu, se amestec sir John, protestnd furios. Nu o asculta, Henry,
ea
Gndindu-m, ntrerupse ea, c eu sunt aceea care trebuie s-i aduc
cea mai grea nvinuire, cred c prezena mea e trebuincioas.
Desigur, ntr-adevr, fu de prere lordul Henry, puin ncurcat,
mrturisete el. De altfel nu te va obosi prea mult i poate nu ne putem
lipsi chiar de mrturia dumitale.
Aici, excelen, greii, rspunse ea. Nu v putei lipsi de ea.
Fie i aa atunci, spuse sir John posomorit i se ndrept ctre mas,
pentru a-i ocupa locul acolo.
Lordul Henry se ntoarse ctre u
Intrai domnilor, spuse el i poruncii s fie adus prizonierul.
Pai tropir afar pe punte i trei din ofierii lui sir John i fcur
apariia, pentru a completa curtea ce avea s judece pe corsarul renegat. O
judecat a crei sentin era hotrt dinainte.

CAPITOLUL XXIV
AVOCATA
n lungul masivei mese de stejar fur aezate scaune i ofierii luar loc,
cu faa la ua deschis i la soarele ce lumina pupa, iar cu spatele la cealalt
u i la ferestrele care se deschideau pe punte. Locul din mijloc fu ocupat
de lordul Henry Goade, n calitate de locotenent al reginei. El era prezidentul
acestei curi sumare. La dreapta sa sttea sir John Killigrew i lng acesta
un ofier, numit Youldon. Ceilali doi, ale cror nume n-au supravieuit,
ocupau locurile din stnga lordului. Un scaun fusese aezat la captul mesei,
pentru Rosamund, deosebind-o astfel de banca judiciar. Ea sttea acum
acolo, cu coatele pe lemnul lustruit, faa odihnindu-i-se n mini i ochii
privind la cei cinci gentlemeni care alctuiau curtea. Afar rsunar pai i o
umbr se ivi n faa uii deschise. Din mijlocul vasului se auzir murmure i
rsete. Sir Oliver apru n prag, pzit de doi soldai, n armuri, cu sbiile
scoase. El se opri o clip n prag i ochii i se luminar, cnd vzur pe
Rosamund. Apoi, mbrncit de paznicii si, intr i sttu n faa mesei cu
minile nctuate la spate, cu puin naintea celor doi soldai. El salut
curtea cu faa luminat.
Bun dimineaa gentlemeni! spuse el.
Cei cinci l privir n tcere, dar privirea lordului Henry, aintit asupra
corsarului, dovedea de la sine dispreul pe care ne spune el c i umplea
inima.
Nu te ndoieti, desigur, sir, ncepu sir John, dup o pauz lung, de
scopul pentru care ai fost adus aici.
Da, oarecum! rspunse prizonierul. Dar nu m ndoiesc de fel de
scopul pentru care voi fi luat de aici. Cu toate acestea, continu el rece i
cinic, pot ghici din atitudinile dumneavoastr de judectori, batjocura de
prisos pe care o intenionai. Dac va procura o distracie, credei-m c nu
v voi refuza-o. Voi observa numai c ai putea s-o scutii pe mistress
Rosamund de neplcerile afacerii de fa.
Mistress Rosamund nsi a cerut s fie de fa, spuse sir John.
Poate, spuse sir Oliver, c nu-i da seama de
Am ncercat destul s-o conving, l ntrerupse sir John posac.
Prizonierul o privi surprins. Apoi, cu o ridictur din umeri, se ntoarse
iar ctre judectorii si.

n cazul acesta, spuse el, nu mai e nimic de spus. Dar, nainte de a


ncepe, mai am nc o chestiune asupra creia vreau s m neleg cu
dumneavoastr. Condiiile predrii mele au fost ca toi ceilali s fie liberi. i
vei reaminti, sir John, c mi-ai dat cuvntul dumitale de cavaler, pentru asta.
Totui am gsit aici, pe bord, pe cineva care a fost cu mine pe galer un fost
marinar englez, numit Jasper Leigh pe care l inei prizonier.
A ucis pe master Lionel Tressilian, spuse John rece.
Poate c da, sir John. Dar fapta a fost comis nainte de a face
nelegerea cu dumneata i nu poi trece peste aceast nelegere fr a-i
pta onoarea,
Dumneata vorbeti de onoare, sir? interveni lordul Henry.
De onoarea lui sir John, excelen, spuse prizonierul cu o umbr de
batjocur.
Eti aici, sir, pentru a fi judecat, i reaminti sir John.
Aa am bnuit. E un privilegiu pentru care ai primit s plteti un
anumit pre i acum se pare c vrei s plteti mai puin. Aa se pare, spun.
Cci nu pot crede dect c aceast capturare a fost fcut din greeal i c e
de ajuns s v atrag ateniunea pentru ca master Leigh s fie eliberat.
Sir John privi masa. Prizonierul avea dreptate. Onorarea i cerea s redea
libertatea prizonierului, orice ar fi fcut acesta i ntr-adevr capturarea lui
fusese fcut fr tirea sa, neaflnd de ea dect dup plecarea vasului.
Ce s fac cu el? spuse dnsul posomorit.
Aceasta dumneata trebuie s o hotrti, sir John. Dar i pot spune
ceea ce s nu faci cu el.. Nu-l poi ine prizonier, nu-l poi duce n Anglia i
nu-i poi face niciun ru. Deoarece capturarea lui a fost o greeal, dup cum
cred, trebuie s repari aceast greeal, ct poi mai bine. Sunt mulumit c
vei face aa i nu mai am nevoie s spun nimic. La dispoziia dumneavoastr
domnilor! adug el, pentru a le arta c terminase cu cererile lui i rmase
ateptnd.
Urm o pauz scurt i apoi lordul Henry, cu privirea dumnoas i rece,
se adres prizonierului.
Te-am adus aici, pentru a-i da prilejul de a te apra, ne
spnzurndu-te fr judecat, dup cum aveam dreptul.
Sir Oliver l privi amuzat.
Crede-m, spuse el, c nu am obiceiul s-mi pierd timpul.
Bnuiesc c m nelegi greit, sir, rspunse Excelena sa, cu o voce
moale, cerut de rangul su judectoresc.

Dac ceri o judecat formal, te vom transporta n Anglia spre a o avea.


Dar, nainte de a te ncrede n asta, interveni sir John, las-m s te previn c
faptele pentru care eti judecat au fost fcute n districtul lordului Henry
Goade i deci judecata dumitale va avea loc n Cornwall, unde lordul Henry
are onoarea s fie locotenentul Majestii Sale i deci eful justiiei.
Majestatea sa e de felicitat, spuse sir Oliver ironic.
Ai dreptul s alegi, sir, urm sir John, dac vrei s fii spnzurat pe mare
sau pe uscat.
Singura mea obiecie cu putin, ar fi s cer s fiu spnzurat n aer. Dar
nu trebuie s v temei de aa ceva, fu rspunsul obraznic.
Lordul Henry se ntinse peste mas.
Las-m s-i cer, sir, ca n propriul dumitale interes, s fii serios, l
mustr el pe prizonier.
Resping cererea, Excelen. Cci, dac e vorba s fiu judecat de sir John
Killigrew, se pricepe la treaba asta pe mare i pe uscat.
Sunt bucuros, s te pot servi, rspunse sir John rece. Pirateria ns,
adug el, e ultima din faptele ce i se imput.
Sprncenele lui sir Oliver se ridicar, privind la cercul de fee solemne.
Avei perfect dreptate, domnilor, spuse el, pirateria mea e inexistent.
Refuzi s recunoti pirateria? ntreb lordul Henry.
Nu. Dar refuz s fiu judecat pentru ea naintea vreunei curi engleze,
deoarece n-am fcut-o n apele englezeti.
Lordul Henry admise c acest rspuns l-a redus la tcere, fiind cu totul
neateptat. Ceea ce spusese prizonierul era un adevr incontestabil, ce nu
putea fi pus n discuie. Lordul Henry, cu tot rangul lui judectoresc, nu prea
avea cunotin de jurispruden. Dar sir John, mai puin iste, sau poate mai
scrupulos n materie, avea de acum rspunsul gata.
N-ai venit la Arwenack i ai luat cu fora atunci
Nu, nu, l ntrerupse corsarul amuzat. Du-te napoi la coal, sir John, i
nva c rpirea nu e piraterie.
Numete-o rpire, dac vrei, admise sir John.
Nu, dac vreau, sir. Vom numi-o ceea ce e, dac nu te superi.
Dumneata i bai joc de noi, sir. Dar voi termina aceasta, i sir John izbi
cu pumnul n mas, cu faa roie de mnie. Nu poi pretinde c nu tii de
faptul c rpirea se pedepsete cu moartea dup legile engleze. El se
ntoarse ctre ceilali. Cu ngduina dumneavoastr, domnilor, nu vom mai
vorbi de piraterie.

Da, spuse lordul Henry posomorit, oficial nu putem vorbi, i ls la o


parte chestiunea. Prizonierul are dreptate n ceea ce cere. Nu-l putem judeca
pentru piraterie, att timp ct nu a atacat vreo corabie sub pavilion englez.
Rosamund nu mai putea de bucurie. Faptul c lordul Henry ngduise
aceasta slbise simitor nvinuirile aduse prizonierului. Sir Oliver o observ
i vzu cu mirare bucuria ei. Degeaba ncerca s ghiceasc care era starea ei
sufleteasc, acum, cnd era din nou n siguran, printre prieteni. Sir John,
dorind ca judecata s continue, nu se opuse i rencepu.
Fie i aa, admise el nerbdtor. l vom judeca numai pentru vina de
rpire i crim. Ai ceva de spus?
Nimic ce te-ar putea nemulumi, rspunse sir Oliver. i apoi pe
neateptate calmul su se prefcu n nerbdare. S terminm odat aceast
comedie, strig el. Spnzurai-m i terminai, ori lsai-m liber. Dar,
pentru numele lui Dumnezeu, nu batjocorii funcia reginei, fcnd pe
judectorii.
Sir John sri in picioare, cu faa aprins.
Pe Dumnezeu, pctos obraznic
Dar lordul Henry l opri, trgndu-l de mnec i forndu-l s se aeze
din nou. El nsui se adres acum prizonierului.
Sir, vorbele dumitale sunt nevrednice de cineva oricare ar fi crimele
lui care i-a ctigat faima de a fi un lupttor cinstit. Faptele dumitale sunt
att de vestite, nct hotrrea unei curi engleze nu poate fi dect una, fr
nicio ndoial. Cu toate acestea, i se va ngdui, dac o vei cere. Totui,
adug el cu o voce blnd, dac a fi prietenul dumitale, te-a sftui s
primeti pe cea de aici, sir Oliver.
Domnilor, rspunse sir Oliver. Nu v reneg dreptul dumneavoastr de
a m spnzura. Nu mai am nimic de spus.
Dar eu am!
Rosamund se ridicase n sfrit. Privirile tuturor se ndreptar asupra ei
care sttea impuntoare la canatul mesei.
Rosamund! Strig Sir John i se ridic la rndul lui. Te rog
Ea i fcu un semn poruncitor s tac.
Deoarece n vina de rpire, de care sir Oliver e nvinuit, spuse ea, eu
sunt persoana care se spune c a fost rpit, ar fi poate mai bine, nainte de a
merge mai departe, s ascultai ceea ce voi spune n faa unei curi engleze.
Sir John ridic din umeri i se aez din nou. i va face de cap, gndea el,
tot aa cum tia c aceast judecat e o pierdere de vreme. Lordul Henry se
ntoarse spre ea, cu bunvoin.

Deoarece prizonierul nu a negat vina, nu cred c ar fi de trebuin


intervenia dumitale, mistress Rosamund. i nici nu vei fi chemat n faa
vreunei curi engleze.
Aici greeti, Excelen, rspunse ea. Voi fi chemat, s spun ceva, dac
v voi acuza pe toi de crim pe mare, dup cum vreau s-o fac, dac struii
n preteniile dumneavoastr.
Rosamund, strig sir Oliver uimit.
Fusese un strigt de bucurie i surprindere. Ea l privi si-i zmbi
ncurajator, apoi se ntoarse din nou ctre curte, asupra creia cuvintele ei
produseser o adnc uimire.
Deoarece refuz s nege nvinuirea, trebuie s-o neg eu pentru el, i
inform ea. Nu m-a rpit domnilor, dup cum e nvinuit. Iubesc pe Oliver
Tressilian. Sunt major i stpn pe faptele mele. Am mers de bun voie cu
el, la Alger, unde am devenit soia sa.
Dac ar fi aruncat o bomb printre ei, nu ar fi strnit mai mult tulburare
dect aceste cuvinte.
Soia soia lui? blbi lordul Henry. Ai devenit soia
Sir John interveni furios:
O minciun! O minciun pentru a salva acest la ticlos!
Rosamund se aplec ctre el cu un zmbet batjocoritor aproape.
Simurile dumitale n-au fost niciodat prea ascuite, sir John, spuse ea.
Altfel n-ar fi trebuit s-i reamintesc c n-a fi ncercat s-l apr, dac mi-ar
fi fcut ntr-adevr rul de care e nvinuit. Apoi ea privi la ceilali. Cred,
domnilor, c n aceast chestiune, cuvntul meu va depi pe cel al lui sir
John sau al oricrui alt om, din vreo curte de justiie.
Destul de adevrat, rspunse uimit lordul Henry. Un moment
Killigrew, i din nou potoli pe nvalnicul sir John, apoi se ntoarse spre sir
Oliver, care era cel mai puin tulburat din toat adunarea. Ce spui de asta,
sir? ntreb el.
De asta? repet tcutul corsar. Ce mai e de spus? adug el.
Totul e fals, strig sir John iari. Am fost martorii ntmplrii tu i
eu, Henry i am vzut
Ai vzut, l ntrerupse Rosamund, dar n-ai tiut cum s interpretezi.
Pentru un moment, toi tcur. Erau ca nite oameni care stteau pe ceva
mictor i care, de cte ori credeau c au gsit un loc mai solid, alunecau
mai ru nc. Sir John rspunse apoi:
Fr ndoial c va fi pregtit s jure c logodnicul ei, master Lionel
Tressilian, a nsoit-o de bun voie, n aceast cltorie de nunt, cu altul.

Nu, rspunse ea. Ct despre Lionel Tressilian a fost luat pentru a-i
plti vina, vina pe care a trecut-o asupra fratelui su mai mare, vin ce este
obiectul celeilalte acuzaii pe care i-o aducei lui sir Oliver.
Ce vrei s nelegi prin asta? ntreb Excelena sa.
C povestea cum c sir Oliver mi-a ucis fratele e o calomnie, c ucigaul
era Lionel Tressilian care, pentru a nu fi trdat i spre a-i desvri
nelegiuirea, a pregtit rpirea lui sir Oliver i vnzarea lui ca sclav.
Asta e prea de tot, rcni sir John. i bate joc de noi, face din alb negru
i din negru alb. A fost ameit de acel ticlos, de arta maur, c
Ateapt! spuse lordul Henry, ridicnd mna. Stai niel. El o privi cu
seriozitate. Aceasta e o afirmaie grav, mistress. Ai vreo dovad, ceva care
crezi c ar fi o dovad n sprijinul celor ce afirmi?
Dar sir John nu se lsa aa de uor.
Aceasta e doar o poveste mincinoas, v spun. E clar ca lumina zilei.
Sir Oliver rse vesel. Chipul i se luminase, nveselindu-se. Era chipul lui de
odinioar.
Zpcito? Nu ai noroc la nvinuiri. nti era pirateria apoi rpirea i
acum crima.
Oh, un moment, te rog! strig lordul Henry. Ne spui serios, mistress
Rosamund, c Lionel Tressilian e acela care a ucis pe Peter Godolphin?
Serios?! V jur n vzul lui Dumnezeu. Lionel mi-a omort fratele i
Lionel a dat vina pe Oliver. Se spunea c sir Oliver fugise de teama urmrilor
care l ateptau i spre ruinea mea, am crezut zvonurile. Dar, de cnd am
descoperit adevrul
Adevrul, ai spus, mistress? strig nestpnitul sir John.
Din nou Excelena sa fu silit s intervin.
Ai rbdare, omule i mustr el pe cavaler. Adevrul va triumfa la sfrit,
nu te teme!
n vremea aceasta pierdem vremea, mormi sir John i tcu.
Dup cum am neles din cele ce ai spus, mistress, rezum lordul
Henry, dispariia lui sir Oliver de la Penarrow n-a fost o fug, dup cum se
credea, ci o rpire din ordinul fratelui su?
Acesta e adevrul, jur n faa cerului, rspunse ea, cu o voce plin de
sinceritate i care convinse aproape majoritatea celor cinci judectori. Prin
aceast fapt ucigaul nu numai c i apra sigurana, ci i mrea i
veniturile, devenind motenitorul lui sir Oliver. Acesta trebuia s fie vndut
maurilor din Berberia, ca sclav. Vasul care-l rpise fu prins de spanioli i el
fu trimis la galere de ctre Inchiziie. Cnd galera a fost prins de corsarii

musulmani, a ales singurul drum de scpare ce i se oferea. A devenit corsar,


iar apoi
De aici nainte tim, o ntrerupse lordul Henry. i te asigur c va
cntri greu n faa noastr, sau a oricrei alte curi, dac ceea ce ai spus e
adevrat.
E adevrat. O jur, Excelen, repet ea.
Da, rspunse el, cltinnd din cap cu gravitate, dar o poi dovedi?
Ce dovad mai bun v pot oferi, dect c l iubesc i c m-am cstorit
cu el?
Eh! exclam sir John.
Aceasta, mistress, spuse lordul Henry, nespus de blnd, e o dovad c
dumneata nsi crezi aceast poveste uimitoare. Dar asta nu dovedete c
povestea e adevrat. O tii, bnuiesc, continu el ovitor de la Oliver
Tressilian nsui?
Exact, dar n prezena lui Lionel, care a ntrit-o el nsui,
confirmndu-i spusele.
ndrzneti s spui asta? strig sir John i o privi mnios i
nencreztor. Dumnezeule! ndrzneti s spui asta?
O ndrznesc i o spun, i rspunse ea.
Lordul Henry se ntinse gnditor n scaun. Era ceva, aici, ce nu nelegea
deloc.
Mistress Rosamund, spuse el ncetior, mi place s cred c i dai
seama de gravitatea vorbelor dumitale. Acuzi pe cineva, care nu e capabil s
se apere; dac povestea dumitale e adevrat, infamia va apsa venic pe
memoria lui Lionel Tressilian. Te voi ntreba din nou i te rog s-mi rspunzi
cinstit. A admis Lionel Tressilian adevrul asupra acestui lucru, pe care spui
c prizonierul l-a povestit?
Odat mai mult, jur solemn c ceea ce am spus e adevrat; c Lionel
Tressilian, n prezena mea, cnd a fost nvinuit de sir Oliver de uciderea
fratelui meu i de rpirea lui nsui, a recunoscut aceste nvinuiri. Poate fi
ceva mai limpede, domnilor?
Lordul Henry ntinse braele.
Dup aceasta, Killigrew, nu cred. C am mai putea merge nainte, cu
aceast chestiune. Sir Oliver trebuie s mearg cu noi n Anglia, spre a fi
judecat acolo.
Dar unul dintre cei prezeni ofierul numit Youldon era mai puin
ncreztor.

Cu ngduirea dumneavoastr, Excelen, interveni el si se ntoarse,


pentru a ntreba pe martor. Cu ce ocazie a cptat sir Oliver aceast
mrturie din partea fratelui su?
La casa sa din Alger, n noaptea cnd
Ea se opri deodat, nelegnd cursa ce-i fusese ntins. i ceilali o
neleseser de asemeni. Sir John interveni.
Continu, te rog, i ceru el. n noaptea cnd
n noaptea cnd am sosit acolo, rspunse ea disperat.
i atunci de asemenea, spuse sir John, batjocoritor aproape, a fost
primul prilej n care ai auzit explicaia purtrii lui sir Oliver?
Exact, spuse ea.
Deci, strui sir John, pn n noaptea aceea ai continuat, firete, s
crezi pe sir Oliver ucigaul fratelui dumitale?
Ea sttea tcut, dndu-i seama c nu mai putea fi crezut dac a fost
prins cu o minciun.
Rspunde-mi! porunci sir John.
Nu e nevoie s rspund, spuse lordul Henry, ncetior, cu o voce
dureroas. Nu poate fi desigur dect un singur rspuns. Mistress Rosamund
ne-a spus c n-a fost rpit cu fora, c a plecat de bun voie cu el, i a artat
aceste mprejurri ca o dovad a convingerii ei de nevinovia lui. Totui,
acum e limpede c, atunci cnd a prsit Anglia cu el, l credea nc ucigaul
fratelui ei. Totui ne cere s-o credem c n-a rpit-o.
S sfrim, pentru numele lui Dumnezeu! spuse sir John, ridicndu-se.
Ah, ateapt, strig ea. Jur c tot ce v-am spus e adevrat, afar de
chestiunea rpirii. Admit asta, dar i-am iertat-o, dup ce am aflat adevrul.
O admite, rnji sir John.
Dar ea continu, fr s-l ia n seam.
tiind ceea ce a suferit din rutatea altora, l-am luat bucuroas de
brbat, ndjduind c astfel l voi rsplti pentru partea de ru ce i-am
fcut-o. Trebuie s m credei, domnilor. i, dac nu, v ntreb oare fapta lui
de ieri nu conteaz nimic? Trebuie s v reamintesc c, doar datorit lui, ai
tiut unde m aflu?
Ei o privir surprini.
La ce te referi acum, mistress? Despre ce fapt vorbeti?
Avei nevoie s ntrebai? Sau suntei att de hotri s-l spnzurai,
nct facei pe netiutorii? Desigur c tii c el a fost acela care a trimis pe
Lionel, s v spun unde m aflu?

Lordul Henry ne spune acum c izbise masa cu pumnul, cuprins de o


mnie nestpnit.
Aceasta e prea mult, strig el. nainte te-am crezut sincer, dar
amgit. Dar o minciun att de mare, ntrece orice margini. Ce i-a venit,
fetio? Lionel nsui ne-a spus mprejurrile scprii sale de pe galer. El
nsui ne-a spus cum acest la l-a lovit si l-a aruncat peste bord.
Ah! spuse sir Oliver printre dini. Aici l recunosc pe Lionel. A fost
mincinos pn la sfrit, desigur. Ar fi trebuit s m gndesc la asta.
Rosamund se aplec spre lordul Henry i ceilali, izbucnind cu o furie
neateptat.
A minit, laul! Cine mincinos! strig ea.
Mistress, o mustr sir John, vorbeti de cineva care e mort.
i mai mult dect blestemat, adug sir Oliver. Domnilor! strig el, nu
dovedii altceva dect stupiditatea dumneavoastr cnd nvinuii pe aceast
doamn de neltorie.
Am auzit destul, sir, l ntrerupse lordul Henry.
Da, pe Dumneavoastr, rcni el mnios. Vei auzi totui ceva mai mult.
Adevrul va nvinge ai spus-o singur i nving adevrul, dac aceast
dulce doamn o dorete. Nu tiam domnilor, spuse el, c sir John a fost
cluzit de nsi mna destinului, cnd noaptea trecut, violnd condiiile
predrii mele, a luat un prizonier de pe galer. Acest om e, dup cum am mai
spus, un fost marinar englez, numit Jasper Leigh. A czut n minile mele, cu
luni n urm, i a luat acelai drum de scpare pe care l-am luat i eu
odinioar. Am fost ngduitor, dndu-i voie s fac asta, cci el e acel cpitan
angajat de Lionel s m rpeasc i s m vnd ca sclav. Amndoi am czut
n minile spaniolilor. Aducei-l aici i ntrebai-l.
l privir toi n tcere. Pe faa fiecruia se vedea uimirea strnit de
povestirea sa, pe care o socoteau ca o curat obrznicie. Lordul Henry vorbi,
n sfrit.
Desigur, sir, spuse el batjocoritor, c e o coinciden curioas. Acest
om s fie aici, pe bord, ca prizonier
Nu chiar din ntmplare, dei foarte aproape. nelegei c avea o
socoteal cu Lionel, cci din cauza acestuia ajunsese ce era. Noaptea trecut,
cnd Lionel s-a repezit pe bordul galerei, Jasper Leigh, a avut putina de a
aranja socoteala ce o avea cu el, i a fcut-o. Drept urmare a acestei fapte, a
fost luat aici prizonier.
Chiar aa, ntmplarea e miraculoas.

Miracolele, Excelen, trebuie s se ntmple uneori, dac adevrul


trebuie s nving, rspunse sir Oliver. Aducei-l aici i ntrebai-l. Nu tie
nimic din ceea ce s-a ntmplat aici. Ar fi o nebunie s-l credei pregtit
pentru o situaie pe care nimeni n-ar fi putut-o prevedea. Aducei-l aici.
Afar rsunar pai, dar trecur neobservai pentru moment.
Cred c, spuse sir John, am ascultat destule minciuni.
Ua fu trntit i figura neagr a doctorului i fcu apariia n prag.
Sir John! chem el degrab, tulburnd fr ceremonie edina i
neatent la suprarea lordului Henry. Master Lionel Tressilian i-a recptat
cunotina. ntreab de dumneata i de fratele su. Repede, domnilor! Se
stinge iute!

CAPITOLUL XXV
JUDECATA
ntreaga adunare se repezi n cabina de dedesubt, sir Oliver venind
ultimul ntre paznici. Ei se aezar n jurul divanului pe care zcea Lionel, cu
respiraia slab i ochii sticloi. Sir John alerg ctre el, se ls pe un
genunchi i ridic n mini capul frumos al lui Lionel, sprijinindu-l de pieptul
lui.
Lionel! strig el i apoi, creznd c va mulumi pe muribund aflnd c e
rzbunat, adug: Am prins un ticlos.
Foarte ncet i cu un mare efort, Lionel ntoarse capul spre dreapta i
ochii si tulburi privir pe cei din spatele lui sir John.
Oliver? spuse el ncetior. Unde e Oliver?
Nu e nevoie s te plictisim ncepu sir John, cnd Lionel l ntrerupse.
Ateapt! ceru el cu o voce ceva mai tare. Oliver e sntos?
Sunt aici, spuse vocea groas a lui sir Oliver, si acei care stteau ntre el
i fratele su se ddur la o parte pentru a-i lsa liber trecerea.
Lionel l privi n tcere, ncercnd s se ridice puin. Apoi reczu napoi la
pieptul lui sir John.
Dumnezeu a fost milos cu mine, pctosul, spuse el, deoarece el mi-a
dat putina de a repara ceea ce am stricat, chiar dac e cam trziu. Apoi se
ridic iari, ntinse braele ctre sir Oliver i vocea i deveni rugtoare, cnd
strig: Nell! Fratele meu! Iart-m!
Oliver naint, nereinndu-l nimeni, cu minile nc legate la spate i
sttu n faa fratelui su. nfiarea lui era aspr.
Ce-mi ceri s-i iert? ntreb el.
Lionel se lupt s rspund, dar reczu n braele lui sir John, cu
respiraia tiat. Printre buze i se scurgea o uvi subire de snge.
Vorbete! Oh, vorbete, pentru numele lui Dumnezeu, l ndemn
Rosamund, din partea cealalt a odii.
El o privi i zmbi slab.
Nu te teme, sufl dnsul. Voi vorbi. Dumnezeu mi-a dat acest rgaz.
Ia-i minile de pe mine, Killigrew. Eu sunt cel mai ticlos dintre oameni.
Eu am ucis pe Peter Godolphin!
Sfinte Doamne! gemu sir John, n timp ce lordul Henry sufl dezamgit.

Ah dar nu aceasta e vina mea, continu Lionel. Asta nu e o vin.


Ne-am luptat, i n legitim aprare l-am strpuns luptnd cavalerete.,
Vina mea vine dup aceea. Cnd bnuielile au czut pe Oliver, le-am ntrit i
eu. Oliver tia c eu fptuisem aceasta i a pstrat tcerea, pentru a m
ascunde. M-am temut c adevrul ar putea fi aflat de toi i am fost gelos
pe el i am pus s-l rpeasc
Vocea lui tremurtoare amui. O tuse seac l scutur i uvia de snge de
pe buze i se ngro.
Spune-le, zise Rosamund, care n disperata ei lupt de a salva viaa lui
sir Oliver i pstra sngele rece i cuta s se afle totul, spune-le numele
omului pe care l-ai angajat s-l rpeasc.
Jasper Leigh, cpitanul Rndunicii, horci el, n urma creia ea
fulger pe lordul Henry cu o privire de triumf.
Se ntoarse din nou ctre muribund, nemiloas n hotrrea ei de a afla
tot adevrul de la el, nainte de a amui pe veci.
Spune-le, i ceru ea, n ce mprejurri te-a trimis noaptea trecut, sir
Oliver, la bordul Eretelui de argint.
Nu, nu e nevoie s-l chinuim, interveni lordul Henry. A spus destul de
acum. Dumnezeu s ne ierte orbirea noastr Killigrew!
Sir John i plec ncet capul peste Lionel.
Dumneata eti, sir John? opti muribundul. Ce? nc aici? Ha! M
sting murmur el i din nou vocea i crescu, ascultnd de ultima scnteie a
voinei. Noll! M duc! Am am ndreptat tot ce am putut. D-mi d-mi
mna ta!
Cu greutate ntinse mna dreapt.
i-a fi dat-o nainte, dar minile mi sunt legate! strig sir Oliver, cu o
cldur neateptat.
i apoi, ncordndu-i toat puterea sa de uria, rupse legturile ce-l
ineau ca pe nite sforicele. Apuc mna ntins a fratelui su i czu n
genunchi, lng el.
Lionel biete! strig el.
Era ca i cum tot ce se ntmplase n aceti ultimi cinci ani, fusese uitat.
Toat ura ce-o avusese contra fratelui su dispruse. Lionel n acel moment
era iari fratele mai slab, pe care el l crescuse, l pzise i pentru care i-ar
fi sacrificat totul ca s-l poat scpa.
Lionel, biete! Asta fu tot ce putu spune pentru moment. Apoi
Srman biat! Srman biat! adug el. Ispita a fost prea puternic pentru

tine i apropiindu-se mai mult, lu i mna cealalt a muribundului,


strngnd-o cu putere.
Prin unul din geamuri ptrunse o raz de soare, cznd pe faa lui Lionel.
Acesta ntorcea strnsoarea fratelui su, cu minile lipsite de putere.
Oliver! Oliver, opti el. Nu e nimeni ca tine! Te-am tiut ntotdeauna
nobil, pe ct eu eram de nesincer. Am spus destul, ca s te pun n siguran?
Spunei c-i n siguran acum, ceru el celorlali, c nu
E n siguran, spuse lordul Henry tare. Ai cuvntul meu.
Ei bine atunci, Trecutul a trecut. Viitorul e al tu, Oliver, Dumnezeu s
te binecuvnteze! Pru c se stinge, dar i reveni iari. Am notat mult
noaptea trecut, mai mult ca niciodat. De la Penarrow la Trefusis Point, e
mult. Dar erai cu mine, Noll. Dac n-a mai fi putut m puteam baza pe
tine, Mi-e nc frig, cci apa era rece rece oooh!
Se cutremur si rmase nemicat.
Binior, sir John i ls capul pe pern. n spatele lui, Rosamund czu n
genunchi i-i acoperi faa, n timp ce lng sir John Oliver strngea minile
reci ale fratelui su. O tcere adnc se aternu. Apoi, cu un suspin, sir Oliver
ncruci minile fratelui su pe piept, i se ridic ncetior. Ceilali prur
c iau acest gest ca un semn. Era ca i cum ar fi atepta, muli, ordinul lui sir
Oliver. Lordul Henry pi ncet ctre Rosamund i-i puse mna pe umr. Ea
se ridic i iei mpreun cu lordul Henry i. Cu ceilali afar, nuntru
nermnnd dect medicul. Afar, n lumina soarelui, ei se oprir. Sir John
sttea cu capul aplecat, privind podeaua alb. Sfios aproape, un lucru
nevzut pn acum la el, privi la sir Oliver.
Era prietenul meu, spuse el ndurerat, i apoi, ca pentru a se scuza,
explic i i am fost orbit de dragostea ce i-o purtam.
A fost fratele meu, rspunse sir Oliver solemn. Dumnezeu s-l
odihneasc n pace.
Sir John, hotrt, se pregti s primeasc cu demnitate o mustrare, dac i
va fi fcut.
n generozitatea dumitale m poi ierta? ntreb el cu un aer rugtor
aproape.
n tcere, sir Oliver i ntinse mna. Sir John i-o prinse cu ardoare.
Vom fi vecini iari, spuse el, i i dau cuvntul c voi fi un vecin mai
plcut dect n trecut.
Atunci, domnilor, spuse sir Oliver, privind de la sir John la lordul
Henry, cred c nu mai sunt un prizonier?

Nu trebuie s ovi de a te ntoarce cu noi, n Anglia, sir Oliver,


rspunse Excelena sa. Regina i va asculta povestea i avem pe Jasper Leigh
s o ntreasc, dac va fi nevoie i eu voi fi de asemenea martor.
Socotete-m printre prietenii dumitale, sir Oliver, te rog. i-i ntinse i el
mna. Apoi, ntorcndu-se ctre ceilali spuse: cred c ar fi mai bine s
mergem la treburile noastre.
Toi se ndeprtar, lsnd pe Oliver i pe Rosamund singuri. Cei doi
privir unul la altul. Erau attea de spus, attea de ntrebat, attea de
explicat, c nu tiau cum s nceap. Apoi Rosamund veni spre el, cu minile
ntinse.
Oh, dragul meu, exclam ea, exprimnd o mulime de lucruri n aceste
cuvinte.
Unul sau doi marinari mai curioi, care privir ntr-acolo, fur dezgustai
s vad pe lady Godolphin n braele unui uria urma al lui Mahomed.