Introduction to the Principles of Design  Class 1: The Big Picture  By Jacci Howard Bear, About.

com Guide  See More About: 
• •

principles of design  graphic design basics 

  Principles of Design: Balance, Proximity, Alignment, Repetition, Contrast, and White Space.  All designs have certain basic elements or building blocks chosen to convey the message —  beyond the actual words or photos used. How we place those items on the page determines  the structure of our designs and affects the overall readability and determines how well our  design communicates the desired message. The principles of design govern that placement and  structure.   Graphic design encompasses the creation of a great many types of projects but for the  purposes of these lessons we're focusing on the elements and principles of design as they apply  to typical desktop publishing projects including logos, ads, brochures, business cards,  newsletters, books, and to some extent, Web pages.   Different instructors or designers have their own idea about the basic principles of design but  most are encompassed in the 6 principles of:  
• • • • • •

balance   proximity   alignment   repetition or consistency   contrast   white space  

Through words and pictures, the next two lessons introduce each of these principles.   Even though no one will know whether you actually do the exercises and assignments included  with each lesson and class, I strongly encourage you to do so. It will help to reinforce your  understanding of each of the concepts covered throughout this Graphic Design Basics course.         Principles of Design Lesson 1     Generally, all the principles of design apply to any piece you may create. How you apply those  principles determines how effective your design is in conveying the desired message and how  attractive it appears. There is seldom only one correct way to apply each principle.  Balance  Try walking a long distance with a 2 pound bag of rocks in one hand and a 10 pound bag of  marbles in the other. After awhile you'll want to shift your load around, putting a few marbles  in the rock bag to balance your load, make it easier to walk. This is how balance works in  design. Visual balance comes from arranging elements on the page so that no one section is  heavier than the other. Or, a designer may intentionally throw elements out of balance to  create tension or a certain mood.  Proximity / Unity  Observe a group of people in a room. You can often learn a lot about who is listening intently to  another person, which are strangers, or who is ignoring who by how close together they sit or  stand. In design, proximity or closeness creates a bond between people and between elements  on a page. How close together or far apart elements are placed suggests a relationship (or lack  of) between otherwise disparate parts. Unity is also achieved by using a third element to  connect distant parts.  Alignment  Can you imagine how difficult it would be to find your car in a crowded parking lot if everyone  ignored the parking lot stripes and parked in every which direction and angle? Imagine trying to  get out of there! Alignment brings order to chaos, in a parking lot and on a piece of paper. How  you align type and graphics on a page and in relation to each other can make your layout easier  or more difficult to read, foster familiarity, or bring excitement to a stale design. 

  Repetition / Consistency  What if Stop signs came in pink squares, yellow circles, or green triangles, depending on the  changing whims of a town and a few of its residents? Imagine the ensuing traffic jams and  accidents. Repeating design elements and consistent use of type and graphics styles within a  document shows a reader where to go and helps them navigate your designs and layouts  safely.  Contrast  On the basketball court, one pro team looks much like another. But send a few of those players  for a stroll down most any major city street and something becomes apparent — those players  are much taller than your average guy on the street. That's contrast. In design, big and small  elements, black and white text, squares and circles, can all create contrast in design.  White Space  Did you ever participate in that crazy college pasttime of VW Beetle stuffing? Were you ever  the guy on the bottom struggling for a breath of fresh air or the last one in trying to find a place  to stick your left elbow so the door will close? It wasn't comfortable, was it? Imagine trying to  drive the car under those conditions. Designs that try to cram too much text and graphics onto  the page are uncomfortable and may be impossible to read. White space gives your design  breathing room.   Illustrating the Principles of Design  Principles of Design Lesson 2    The examples you'll find here demonstrate varying  degrees of each of the six principles of design in a before  and after format. View them individually and as a whole  to see how different principles are applied. How might  you do any of these differently?  Note: The text, not always readable in the examples, is  the same as the definitions in Lesson 1.  You can create balance with the three elements (text  block, graphic, vertical text) here but in the first example 

they appear to be just random elements with no unity or balance. In the second "Balance"  example the text block and graphic are resized to bring them closer together and better  balance each other.       To tie the elements together, move them closer together  (resizing helps accomplish this). Notice that the graphic  (one of the marbles) slightly overlaps the box enclosing  the vertical text, unifying the two elements. Reversing  the word "balance" out of the blue box also adds more  contrast to the composition. The increased leading in the  text block redistributes the white space in a more  balanced manner. 


  The graphic anchors the bottom of the page, but the four text elements all float on the page  with no apparent connection to each other (proximity/unity). The change in the headline (font 

change, reversed out of blue box) along with the subheading pulled in closer provides balance  with the graphic on the bottom. The spacing between the two paragraphs of text is reduced  slightly as well.    There is nothing inherently wrong with centered headlines,  text, and graphics. They lend a formal tone to a layout. But,  for this series of layouts something a bit more informal is  called for. Also, large blocks of centered text are usually  harder to read. 


In the second "Alignment" example, text alignment is left‐ aligned, ragged right, wrapped around the bottom  graphic which is aligned more to the right, opposite an  added graphic that is aligned to the right to help balance  the overall design. 

      Within the second "Repetition" example, the headline is repeated three times using graphics  that tie in with the copy in the text blocks. The repetition of the colors in the shapes and 

headline text that are in the copy help to reinforce the theme. Overlapping the graphic and text  elements unifies the elements of the design.  Another aspect of consistency that can be seen when viewing all 6 of the "after" examples is  the blue borders, blue reversed boxes, and the typeface (Britannic Bold) used for the names of  all the principles of design. The drop cap used in three examples (Bermuda LP Squiggle) is  another element of consistency.    There's isn't enough contrast between the headline and  text due in part to size but also because the two different  serif faces used or too similiar (not obvious from the small  graphic, trust me, they are different typefaces). 

  That oversized graphic provides real contrast and  reinforces the copy (tall basketball players). Dropping  the text down to the bottom portion of the page also  reinforces the 'towering' aspect of the graphic. The  reversed text in the blue box, the blue border, and the  drop cap carries through the overall unifying elements  found throughout the series. Additionally, the round  shape of the drop cap and its color echo the shape and  color of the basketball in the graphic. The drop cap  and the reversed text on the left side plus the left‐ aligned text help to balance the large graphic element. 


White space doesn't have to be white. The large block of black created by the graphic of people  adds a large block of black white space. Multiplying the number of people and reducing the size  of the car in the second "White Space" example provides additional contrast and reinforces the  theme of the copy. Additional leading, larger margins, deeper paragraph indents all add white  space or breathing room to the design.  The oversized drop cap is another element of contrast and also helps to balance the page with  the large, dark elements at the bottom of the page. The drop cap style, reversed title, and blue  box are consistent with the rest of the series.  In the next six lessons in this section we will look at each principle of design in more detail and  explore ways to incorporate each into your designs. We'll also touch on the ways that your  software can simplify some related tasks, such as using style sheets to aid repetition and  consistency or using leading and other spacing features to improve proximity, unity, and  distribution of white space.       

Elements of Graphic Design Basics Classes  Design Basics for Desktop Publishing Course  By Jacci Howard Bear, Guide  See More About: 
• •

graphic design basics  elements of design 

Graphic Design Agencies Design Agency Design Company Design Firms Web Design Class   (Continued from Page 1)  Although individual lessons can be taken out of order, I recommend following the Graphic  Design Basics course and these lessons on the elements of design sequentially to get the full  benefit.   1.1 Building Blocks of Design  The first class describe the 5 elements of design: lines, shapes, mass, texture, and color. Also  describes other elements sometimes included as basic building blocks.  1.2 An Introduction to the Elements of Design   1.2 Lines  Everyone knows what a line is, right? Look more closely at the great variety of lines, straight,  curved, thick, thin, solid, and not‐solid.  1.2 Lines   1.3 Shapes  Squares (and rectangles), triangles, and circles are the three basic shapes. Examine their role in  design including the psychology of shapes in logo design. Class also touches on freeform  shapes.  1.3 Shapes   1.4 Mass  How big is it? Take a look at mass or visual weight of graphic and text elements. This class  includes a large section on size and measurements for type and paper and images.  1.4 Mass   1.5 Texture  In addition to the actual texture of the paper we print on, look at the textures we create  through techniques such as embossing and the visual texture created with certain graphics 

techniques.  1.5 Texture   1.6 Color  What is the meaning of red? Which colors go well together? Color symbolism and association is  the primary focus of this class. It also touches briefly on the mechanics of color reproduction on  the Web and in print.    Graphic Design Principles: the keys to graphic success   Despite their apparent simplicity, effective graphic design is not created randomly or by chance.  Outstanding graphic design follows design principles that aid in their success. These principles  are conceptual ideas that assist graphic designers in the creation of great designs.   A few of the basic design rules: Balance, Rhythm and Unity 

One of the most important principles or design rules that graphic designers  follow is balance. Balance is what gives a design stability and equilibrium. It     distributes visual “weight” throughout space making the design seem fluid  rather than lopsided or heavy. The image to the right is an example of  symmetrical balance.    This is an example of asymmetrical balance. It is not perfectly balanced at  all. Asymmetrical balance can create tention, movement, and a different     atmosphere by throwing out the balance scale. If used effectively, this can  be a great way to draw attention to a design.     Rhythm and unity are the design principles that bring everything together.  By repetitions of a visual image rhythm imparts a sense of organization that     brings a graphic together. The design principle of unity dictates that  everything on the page is visually joined to something else thus giving the  work a feeling of wholeness or “oneness”.    Scale, Proportion, Emphasis, Variety 

To maximize the relationship between design elements proportion and scale are typically used.  Scale controls object size while proportion manages size ratio. Both make sure everything is  well balanced and ensure a smooth and eye‐catching design.  

Emphasis is the design principle that makes sure attention is drawn to the  most important part of a design. This can be seen in the design to the left.     This design uses scale and proportion to draw your attention to the main  focal point.    


Variety on the other hand can be used to harmonize the effect of emphasis  by spreading interest throughout the design keeping it lively and interesting.

Graphic design principles, used correctly in a balanced way, are the keys to an effective and  elegant design that can successfully deliver its message in a dynamic way.   Sources:,,,    Principles of graphic design:  1. Balance  Symetrical, radial, formal, and informal ways of arranging elements on a page to achieve  visual balance is the focus of this class. Also covers the 'rule of thirds' and other  structural elements. Our bodies need a balance of nutrients to keep us healthy but  every now and then it's OK to feast on chocolate, ice cream, and an entire supersize bag  of potato chips. Balance in design is much the same. For most of our reading our eyes  and minds are most comfortable with evenly balanced layouts where the graphics don't  overpower the text and the page doesn't seem to tilt to one side or the other.  2. Proximity  Learn how to arrange elements on the page through proximity ‐‐ keeping like items  together and creating unity by how close or far apart elements are from each other.  Observe a group of people in a room. You can often learn a lot about who is listening  intently to another person, which are strangers, or who is ignoring who by how close  together they sit or stand. In design, proximity or closeness creates a bond between  people and between elements on a page. How close together or far apart elements are 





placed suggests a relationship (or lack of) between otherwise disparate parts. Unity is  also achieved by using a third element to connect distant parts.  Alignment  While centered text has its place it is often the mark of a novice designer. Learn how to  align text and graphics to create more interesting, dynamic, or appropriate layouts. Lack  of alignment creates a sloppy, unorganized look. Mixing too many alignments can have a  similiar effect. However, it's also OK to break alignment when it serves a specific  purpose such as to intentionally create tension or draw attention to a specific element  on the page.  For simple arrangements, items can be aligned using the automatic align options in your  software. For more complicated layouts the use of guidelines and grids aid in the precise  placement of elements.   Repetition / Consistency  Get an understanding of the importance of consistency for the reader and ways to  create a consistent and balanced look through different types of repetition.  Contrast  Big vs. small, black vs. white. These are some ways to create contrast and visual interest.  Learn a variety of ways to use contrast. Contrast is one the principles of design. Contrast  occurs when two elements are different. The greater the difference the greater the  contrast. The key to working with contrast is to make sure the differences are obvious.  Four common methods of creating contrast are by using differences in size, value, color,  and type.    Contrast adds interest to the page and provides a means of emphasizing what is  important or directing the reader's eye. On a page without contrast, the reader doesn't  know where to look first or what is important. Contrast makes a page more interesting  so the reader is more apt to pay attention to what is on the page. Contrast aids in  readability by making headlines and subheadings stand out. Contrast shows what is  important by making smaller or lighter elements recede on the page to allow other  elements to take center stage.  White Space  The art of nothing is another description for this principle. View examples of good and  bad use of white space and how to avoid trapped white space.   White space is an important principle of design missing from the page layouts of many  novices. White space is nothing. White space is the absence of text and graphics. It  breaks up text and graphics. It provides visual breathing room for the eye. Add white  space to make a page less cramped, confusing, or overwhelming.   

Graphic Design Definition    

Graphic design is the process and art of combining text and graphics and communicating an  effective message in the design of logos, graphics, brochures, newsletters, posters, signs, and  any other type of visual communication. Today's graphic designers often use desktop publishing  software and techniques to achieve their goals.   Get a better understanding of the basics of graphic design by studying the elements and  principles of graphic design that govern effective design and page layout. Graphic design is the  process and art of combining text and graphics and communicating an effective message in the  design of logos, graphics, brochures, newsletters, posters, signs, and any other type of visual  communication. Designers achieve their goals by utilizing the elements and principles of graphic  design.      Graphic Design Basic Elements     Five basic elements of graphic design: lines, shapes, mass, texture, and color.  1. Lines  Lines are one of the basic elements of design. Alone or in combination with other lines  or shapes they can aid in the readability, appearance, and message of a design. Use lines  to:  o organize  o texturize  o guide the eye  o provide movement  o make a statement  o convey universal meanings  2. Shapes  Squares (and rectangles), triangles, and circles are the three basic shapes. Examine their  role in design including the psychology of shapes in logo design. Class also touches on  freeform shapes. Shape is one of the basic elements of design. Alone or in combination  with other shapes or lines they can convey universal meanings as well as guide the eye  or organize information. The three basic types of shapes are geometric, natural, and  abstract. Geometric shapes are structured, often symmetrical shapes. These include  squares, circles, and triangles but also octagons, hexagons, and cones. Natural shapes  are found in nature or they can be manmade shapes. Leaves are an example of a natural  shape. An ink blob is a natural shape. Natural shapes are often irregular and fluid. 

Abstract shapes are stylized or simplified versions of natural shapes. Symbols found on  signs, such as the stylized wheelchair shape for handicapped access, is one example.  3. Mass  How big is it? Take a look at mass or visual weight of graphic and text elements. It  includes a large section on size and measurements for type and paper and images. Mass  is one of the basic elements of design. Mass equals size. Each piece you create has a  physical mass. Additionally, each element within the design (graphics, photos, lines, text  blocks) have their own mass relative to the whole piece. Part of working with mass in  desktop publishing is understanding how we measure the various parts of a design such  as paper, type, and images.  4. Texture  In addition to the actual texture of the paper we print on, look at the textures we create  through techniques such as embossing and the visual texture created with certain  graphics techniques. Texture is always a part of our designs whether intentional or not.  It is the visual or tactile surface characteristics of a piece. In desktop publishing, texture  comes from the paper we use. We may also add visual textures through the  arrangement of lines and shapes or the use of photographic images of specific surfaces.  5. Color  Color symbolism and association. It also touches briefly on the mechanics of color  reproduction on the Web and in print. Color is not essential to a good design. Black and  white and shades of gray can create 'color' that is just as effective as reds, blues, and  greens. However, color is an added dimension that can evoke moods and make  powerful statements when used wisely.   

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful