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PHILIP G.

ZIMBARDO

PSICOLOGA
Y

VIDA

GERRIG
ZIMBARDO

RICHARD J. GERRIG

DECIMOSPTIMA
EDICIN

La finalidad de los autores ha sido desarrollar un texto que


ensee las bases cientficas del razonamiento psicolgico,
en el que los estudiantes disfruten mientras aprenden todo
lo interesante y estimulante que hay en los mltiples campos
de la psicologa.
En el texto se da el tratamiento ms moderno, preciso y accesible
de la psicologa que, sin duda, tendr una influencia significativa
para todos los interesados en el conocimiento de la disciplina.
www.pearsoneducacion.net/zimbardo

P
PSICOLOGA
SICOLOGA Y VIDA

Las caractersticas de esta obra respaldan un tema central:


la psicologa como ciencia aplicada a la vida.

DECIMOSPTIMA
EDICIN

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Psicologa
y vida
DECIMOSPTIMA EDICIN

ERRNVPHGLFRVRUJ

Richard J. Gerrig
Stony Brook University

Philip G. Zimbardo
Stanford University

TRADUCCIN

REVISIN TCNICA

Jos Francisco Javier Dvila Martnez


Traductor profesional

Dra. Noem Ethel Guzik Glantz


Universidad de las Amricas

Leticia Esther Pineda Ayala


Universidad Anhuac del Norte

Ph. D. Antonio Mladinic


Pontificia Universidad Catlica de Chile
Dr. Javier Nieto Gutirrez
Facultad de Psicologa, UNAM
Psic. Mara Elena Ortiz Salinas
Facultad de Psicologa, UNAM

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Datos de catalogacin bibliogrfica


GERRIG, RICHARD J. Y ZIMBARDO, PHILIP G.

Psicologa y vida. Decimosptima edicin


PEARSON EDUCACIN, Mxico, 2005
ISBN: 970-26-0584-9
rea: Universitarios
Formato: 21 27 cm

Pginas: 704

Authorized translation from the English Language edition, entitled Psychology and Life, Seventeenth Edition by Richard J. Gerrig, Philip
G. Zimbardo, Published by Pearson Education Inc., publishing as Allyn and Bacon, Copyright 2005. All rights reserved.
ISBN 0-205-41799-X
Adaptacin en espaol de la obra titulada Psychology and Life, Seventeenth Edition, de Richard J. Gerrig y Philip G. Zimbardo, publicada
originalmente en ingls por Pearson Education Inc., publicada como Allyn and Bacon, Copyright 2005. Todos los derechos reservados.
Esta edicin en espaol es la nica autorizada.
Edicin en espaol
Editora: Leticia Gaona Figueroa
e-mail: leticia.gaona@pearsoned.com
Editora de desarrollo: Diana Karen Montao Gonzlez
Supervisor de produccin: Jos D. Hernndez Garduo
Edicin en ingls
Executive Editor:
Senior Developmental Editor:
Editorial Assistant:
Senior Marketing Manager:
Editorial Production Administrator:
EditorialProduction Service:
Composition and Prepress Buyer:
Manufacturing Buyer:
Cover Administrator:
Interior Design:
Photo Research:
Illustrations:
Electronic Composition:

Karon Bowers
Lisa McLellan
Lara Torsky
Wendy Gordon
Anna Socrates
Susan McNally
Linda Cox
Megan Cochran
Linda Knowles
Geri Davis, The Davis Group, Inc.
Helane M. Prottas, Posh Pictures
Monotype Composition, Inc.
Monotype Composition, Inc.

DECIMOSPTIMA EDICIN, 2005


D.R. 2005 por Pearson Educacin de Mxico, S.A. de C.V.
Atlacomulco 500, 5o. piso
Col. Industrial Atoto
53519, Naucalpan de Jurez, Edo. de Mxico
Cmara Nacional de la Industria Editorial Mexicana. Reg. Nm. 1031
Allyn and Bacon es una marca registrada de Pearson Educacin de Mxico, S.A. de C.V.
Reservados todos los derechos. Ni la totalidad ni parte de esta publicacin pueden reproducirse, registrarse o transmitirse, por un sistema
de recuperacin de informacin, en ninguna forma ni por ningn medio, sea electrnico, mecnico, fotoqumico, magntico o electroptico, por fotocopia, grabacin o cualquier otro, sin permiso previo por escrito del editor.
El prstamo, alquiler o cualquier otra forma de cesin de uso de este ejemplar requerir tambin la autorizacin del editor o de sus
representantes.
ISBN 970-26-0584-9
Impreso en Mxico. Printed in Mexico.
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Timothy R. J. G.

Richard Gerrig, que tan bien ha tomado el timn


de Psicologa y vida para navegar por derroteros nuevos y difciles, sin perder de vista lo que ocurre en tierra firme. Tambin dedico este libro a otros maestros
de introduccin a la psicologa, cuyo entusiasmo por
la ciencia, el ejercicio y el arte de esta materia despierta la pasin por aprender en nuestra nueva generacin
de estudiantes. P.G.Z.

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Resumen
de contenido
1

PSICOLOGA Y VIDA

MTODOS DE INVESTIGACIN PSICOLGICA

COMPLEMENTO ESTADSTICO

22

44

BASES BIOLGICAS Y EVOLUTIVAS


DEL COMPORTAMIENTO
54

SENSACIN Y PERCEPCIN

MENTE, CONCIENCIA Y ESTADOS ALTERADOS

APRENDIZAJE Y ANLISIS DEL COMPORTAMIENTO

MEMORIA

PROCESOS COGNOSCITIVOS

LA INTELIGENCIA Y SU EVALUACIN

92
140
168

204
244
284

10

DESARROLLO HUMANO DURANTE EL CICLO VITAL

11

MOTIVACIN

12

EMOCIN, ESTRS Y SALUD

13

COMPRENSIN DE LA PERSONALIDAD HUMANA

14

TRASTORNOS PSICOLGICOS

15

TERAPIAS PARA LOS TRASTORNOS PSICOLGICOS

16

COGNICIN SOCIAL Y RELACIONES SOCIALES

542

17

PROCESOS SOCIALES, SOCIEDAD Y CULTURA

572

314

360
392
434

470
508

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Contenido
Psicologa y vida

Por qu la psicologa es nica?


4
Definiciones 4 Metas de la psicologa 5
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Por qu estudiar psicologa?
8
Evolucin de la psicologa moderna
9
Antecedentes histricos de la psicologa 9
Corrientes psicolgicas actuales 11
Qu hacen los psiclogos
16
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
El futuro es ahora
18

Mtodos de investigacin psicolgica

22

El proceso de investigacin
24
Predisposiciones de los observadores y definiciones operativas 25
Mtodos experimentales: explicaciones alternativas y la necesidad
de controles 27
Mtodos de correlacin 30 Influencias subliminales? 33
Mediciones psicolgicas
34
Confiabilidad y validez 34 Informe de los sujetos 35
Medidas conductuales y observaciones 35
Temas ticos en la investigacin humana y animal
38
Consentimiento informado 38 Evaluacin de riesgos y ganancias 38
Engao deliberado 38 Sesin de preguntas y respuestas 38
Problemas de la investigacin animal 39
Cmo interpretar los estudios de investigacin
40
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
La investigacin psicolgica y la explosin informativa
41

Complemento estadstico

44

Anlisis de datos
46
Estadstica descriptiva 46 Estadstica inferencial 50
Cmo interpretar las estadsticas
52

Bases biolgicas y evolutivas


del comportamiento

54

Herencia y conducta
56
Evolucin y seleccin natural 56
Variacin del genotipo humano 60

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Biologa y conducta
62
La investigacin del encfalo 63 Sistema nervioso 66
Estructuras enceflicas y sus funciones 68
Lateralizacin hemisfrica 74
Sistema endocrino 77
El sistema nervioso en accin
79
La neurona 79 Potenciales de accin 81 Transmisin sinptica 84
Neurotransmisores y sus funciones 85
Plasticidad y neurognesis: nuestro cambiante encfalo 88
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
El encfalo sin cerrojos
83
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Efecto de la msica en el estado de nimo
86

Sensacin y percepcin

92

Sensacin, organizacin, identificacin y reconocimiento


94
Los estmulos proximales y distales 94
Realidad, ambigedad e ilusiones 96
Conocimiento sensorial del mundo
99
Psicofsica 99 De los hechos fsicos a los hechos mentales 103
Sistema visual
103
El ojo humano 103 Pupila y cristalino 104
Retina 104 Procesos enceflicos 106 Percepcin del color 108
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
La tecnologa puede devolver la vista?
109
Audicin
113
Fsica del sonido 113 Dimensiones psicolgicas del sonido 113
Fisiologa de la audicin 114
Los otros sentidos
118
Olfato 118 Gusto 119 Tacto y sentidos cutneos 119
Sentidos vestibular y cinestsico 120 Dolor 121
Organizacin de las percepciones
122
Procesos de atencin 122 Principios de agrupamiento perceptual 125
Integracin espacial y temporal 127 Percepcin del movimiento 128
Percepcin de la profundidad 128 Constancias perceptuales 132
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Por qu irritan las comidas picantes?
123
Procesos de identificacin y reconocimiento
134
Procesos ascendentes y descendentes 135
Influencia del contexto y las expectativas 136 Lecciones finales 137

Mente, conciencia y estados alterados

140

Los contenidos de la conciencia


142
Conciencia y estado de alerta 142
Estudio del contenido de la conciencia 144
Las funciones de la conciencia
145
Usos de la conciencia 145
Estudio de las funciones de la conciencia 146
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Cundo se adquiere la conciencia?
148
Dormir y soar
149
Ritmos circadianos 149 El ciclo de sueo 149 Por qu dormir? 151
Trastornos del sueo 152 Sueos: teatro de la mente 154
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
La vida sin descanso y el sueo
154
Contenido

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Estados alterados de conciencia


157
Sueos lcidos 157 Hipnosis 158
Meditacin 160 Alucinaciones 161
xtasis religioso 161 Drogas psicoactivas 162

A p rendizaje y anlisis del comportamiento

168

El estudio del aprendizaje


170
Qu es el aprendizaje? 170 Conductismo y anlisis conductual 171
Condicionamiento clsico: aprendizaje de seales previsibles
172
La observacin asombrosa de Pvlov 172 Procesos del condicionamiento 174
Enfoque en la adquisicin 177 Aplicaciones del condicionamiento clsico 179
Condicionamiento operante: aprendizaje de las consecuencias
181
La ley del efecto 181 Anlisis experimental de la conducta 182
Contingencias de reforzamiento 183 Propiedades de los refuerzos 187
Programas de reforzamiento 190 Modelamiento 192
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Si se guarda la vara se malcra al nio?
188
Biologa y aprendizaje
193
Impulsos instintivos 193 Aprendizaje de aversiones del gusto 194
Influencias cognoscitivas en el aprendizaje
196
Cognicin animal 196 Aprendizaje por observacin 199

Memoria

204

Qu es la memoria?
206
Ebbinghaus cuantifica la memoria 206 Formas de la memoria 207
Generalidades de los procesos de la memoria 209
Memoria sensorial
210
Memoria icnica 210 Memoria ecoica 212
Memoria de corto plazo y de trabajo
213
Lmites de la capacidad de la memoria de corto plazo 213
Adaptacin a los lmites de la memoria de corto plazo 214 Memoria de trabajo 216
Memoria de largo plazo: codificacin y recuperacin
218
Contexto y codificacin 218 Claves de recuperacin 221
Procesos de codificacin y recuperacin 223
Mejora de la memoria de informacin sin estructura 225 Metamemoria 227
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Utilidad de las investigaciones acerca de la memoria para preparar
los exmenes
228
Estructuras de la memoria de largo plazo
229
Estructuras de la memoria 229 Uso de las estructuras de la memoria 233
El recuerdo como proceso de reconstruccin 234
Aspectos biolgicos de la memoria
236
A la bsqueda del engrama 238 Amnesia 239 Imagenologa enceflica 240
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
La enfermedad de Alzheimer
237

P rocesos cognoscitivos

244

Estudio de la cognicin
246
Descubrimiento de los procesos de la mente 247
Procesos y recursos mentales 247
Uso del lenguaje
251
Produccin lingstica 251 Comprensin del lenguaje 254
Lenguaje, pensamiento y cultura 257
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Los animales de otras especies aprenden el lenguaje?
258

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Contenido

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Cognicin visual
260
Representaciones visuales 260
Combinacin de representaciones verbales y visuales 262
Solucin de problemas y razonamiento
265
Solucin de problemas 265 Razonamiento deductivo 268
Razonamiento inductivo 271
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Sistemas expertos y medicina
273
Juicios y toma de decisiones
274
Heursticos y juicios 274
La psicologa de la toma de decisiones 278

La inteligencia y su evaluacin

284

Qu es la evaluacin?
286
Historia de la evaluacin 286 Caractersticas bsicas de la evaluacin formal 287
Evaluacin de la inteligencia
290
Los orgenes de las pruebas de inteligencia 290 Pruebas de CI 291
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Evaluacin en Internet
294
Teoras de la inteligencia
295
Teoras psicomtricas de la inteligencia 295
Teora trirquica de la inteligencia de Sternberg 296
Inteligencias mltiples de Gardner e inteligencia emocional 297
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Tienen alguna importancia las teoras de la inteligencia?
299
La poltica de la inteligencia
300
Historia de las comparaciones entre grupos 300 Herencia y CI 301
Ambientes y CI 303 Cultura y validez de las pruebas del CI 305
Creatividad
307
Evaluacin de la creatividad y el vnculo con la inteligencia 307
Creatividad excepcional y locura 307
Evaluacin y sociedad
309

Desarrollo humano durante el ciclo vital

314

Estudio del desarrollo


316
Desarrollo fsico en el ciclo vital
318
Desarrollo prenatal y en la niez 318
Desarrollo fsico en la adolescencia 322
Cambios fsicos en la edad adulta 323
Desarrollo cognoscitivo en el ciclo vital
324
Ideas de Piaget referentes al desarrollo mental 325
Ideas contemporneas acerca del comienzo del desarrollo cognoscitivo 328
Desarrollo cognoscitivo en la edad adulta 330
Aprendizaje del lenguaje
332
Percepcin del habla y percepcin de palabras 332
Aprendizaje del significado de las palabras 334 Aprendizaje de la gramtica 334
Desarrollo social en el ciclo vital
336
Etapas psicosociales de Erikson 337
Desarrollo social en la niez 338
Desarrollo social en la adolescencia 344
Desarrollo social en la edad adulta 347
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Efecto de las guarderas en el desarrollo de los nios
342
Desarrollo de gnero
351
Sexo y gnero 352 Aprendizaje de los roles de gnero 353
Contenido

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Desarrollo moral
354
Etapas del razonamiento moral de Kohlberg 354
Gnero y perspectivas culturales en el razonamiento moral 355
Aprender a envejecer con xito
357

Motivacin

360

Comprensin de la motivacin
362
Funciones de los conceptos motivacionales 362 Fuentes de motivacin 363
La alimentacin
367
Fisiologa de la alimentacin 367 Psicologa de la alimentacin 369
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Genes y obesidad
370
Conductas sexuales
374
Conductas sexuales en otras especies 374
Activacin y respuesta sexual humana 376
Evolucin de las conductas sexuales 377 Normas sexuales 378
Homosexualidad 380
Motivacin para el logro personal
382
Necesidad de logro 383
Atribuciones de xitos y fracasos 384
Psicologa del trabajo y de las organizaciones 386
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
La psicologa sirve para encontrar una carrera?
387
Una jerarqua de necesidades
388

Emocin, estrs y salud

392

Emociones
394
Emociones bsicas y cultura 394
Teoras de la emocin 398 Funciones de la emocin 402
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Por qu unos son ms felices que otros?
405
El estrs en la vida
406
Reacciones fisiolgicas al estrs 406
Reacciones psicolgicas al estrs 410 Manejo del estrs 415
Psicologa de la salud
420
Modelo biopsicosocial de la salud 420 Promocin de la salud 421
Tratamiento 424 Personalidad y salud 428
Apata laboral y el sistema de atencin mdica 429
Un brindis por su salud 430
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Healthy People 2010
425

Comprensin de la personalidad humana

434

Teoras de tipos y rasgos de personalidad


436
Clasificaciones por tipos 436 Descripciones con rasgos 437
Rasgos y herencia 441 Los rasgos predicen el comportamiento? 442
Evaluacin de las teoras de tipos y rasgos 443
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Por qu algunas personas son tmidas?
444
Teoras psicodinmicas
444
Psicoanlisis freudiano 445 Evaluacin de la teora freudiana 449
Ampliacin de las teoras psicodinmicas 449
Teoras humanistas
451
Caractersticas de las teoras humanistas 451
Evaluacin de las teoras humanistas 452

Contenido

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Teoras cognoscitivas y del aprendizaje social


453
Teora cognoscitiva afectiva de la personalidad de Mischel 454
Teora cognoscitiva del aprendizaje social de Bandura 455
Teora de la inteligencia social de Cantor 457
Evaluacin de las teoras cognoscitivas y del aprendizaje social 457
Teoras del yo
458
Aspectos dinmicos de los autoconceptos 458
Autoestima y autopresentacin 459
La construccin cultural del yo 460 Evaluacin de las teoras del yo 462
Comparacin de las teoras de la personalidad
462
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
El yo en Internet
463
Evaluacin de la personalidad
464
Pruebas objetivas 464 Pruebas proyectivas 466

Trastornos psicolgicos

470

Naturaleza de los trastornos psicolgicos


472
La decisin de lo que es anormal 472 El problema de la objetividad 474
Panorama histrico 474 Etiologa de las psicopatologas 476
Clasificacin de los trastornos psicolgicos
478
Objetivos de la clasificacin 478 El DSM-IV-TR 478
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
La demencia es en realidad una defensa?
480
Principales trastornos psicolgicos
481
Trastornos de ansiedad: clases 482 Trastornos de ansiedad: causas 484
Trastornos del estado de nimo: clases 487 Trastornos del estado de nimo:
causas 488 Diferencias de la depresin entre gneros 492 Suicidio 492
Trastornos de la personalidad 493 Trastornos disociativos 494
Trastornos psicolgicos en la niez 496
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Identificacin de las interacciones entre naturaleza y crianza
498
Trastornos esquizofrnicos
497
Principales clases de esquizofrenia 499 Causas de la esquizofrenia 500
El estigma de la enfermedad mental
504

Terapias para los trastornos psicolgicos

508

El contexto teraputico
510
Objetivos y principales terapias 510
Terapeutas y entornos teraputicos 510
Contextos histricos y culturales 512
Terapias psicodinmicas
514
Psicoanlisis freudiano 514 Terapias psicodinmicas posteriores 515
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Nos acosan los recuerdos reprimidos?
516
Terapias conductuales
518
Contracondicionamiento 518 Manejo de contingencias 521
Terapia del aprendizaje social 522 Tcnicas de generalizacin 523
Terapias cognoscitivas
525
Modificacin de las falsas creencias 525 Modificacin cognitivo-conductual 526
Terapias humanistas
527
Terapia centrada en el cliente 527 Terapia Gestalt 528
Terapias de grupo
528
Terapia familiar y de pareja 529 Grupos de apoyo en la comunidad 530
Terapias biomdicas
530
Psicociruga 531 TEC y EMTr 531 Terapias farmacolgicas 532

Contenido

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LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI


Terapias y actividad cerebral
536
Evaluacin del tratamiento y estrategias de prevencin
535
Evaluacin de la eficacia teraputica 535 Estrategias de prevencin 537

Cognicin social y relaciones sociales

542

Construccin de la realidad social


544
Orgenes de la teora de las atribuciones 545
Error fundamental de las atribuciones 545
Predisposiciones egocntricas 547
Expectativas y profecas autocumplidas 548
Conductas que confirman las expectativas 549
Actitudes, cambio de actitudes y accin
550
Actitudes y conducta 550 Procesos de persuasin 552
Persuasin por las propias obras 554 Obediencia 556
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Funcionan los anuncios televisivos nocturnos?
559
Prejuicios
558
Orgenes de los prejuicios 558 Efectos de los estereotipos 560
Eliminacin de los prejuicios 562
Relaciones sociales
563
Atraccin 564 Amor 565
LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI
Relaciones e Internet
568

P rocesos sociales, sociedad y cultura


El poder de la situacin
574
Funciones y reglas 574 Normas sociales 576 Conformidad 576
Poder situacional: revelaciones de la cmara escondida 581
LA PSICOLOGA EN LA VIDA
Cmo afectan los grupos en la toma de decisiones?
580
Altruismo y conducta de servicio a la sociedad
582
Las races del altruismo 582 Motivos de la conducta de servicio social
Efectos de la situacin en la conducta de servicio social 585
Agresin
587
Perspectivas evolutivas 588 Diferencias individuales 588
Influencias situacionales 590 Restricciones culturales 592
Psicologa de los conflictos y la paz
595
Obediencia a la autoridad 596
Psicologa del genocidio y la guerra 599
Psicologa de la paz 603
Una nota personal final
605

xii

Contenido

572

584

Glosario

G-1

Bibliografa

B-1

ndice onomstico

O-1

ndice analtico

A-1

Crditos

C-1

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Prefacio

a enseanza de de un curso introductorio a la


psicologa es uno de los mayores retos que enfrenta un psiclogo acadmico. De hecho, debido al alcance de nuestra materia es, de todos los
cursos, quiz el ms difcil de impartir. Debemos
abarcar anlisis en el plano microscpico, como
los procesos de las clulas nerviosas, tanto cuanto en el plano macroscpico de los sistemas culturales: lo mismo la vitalidad de la psicologa de la salud que la tragedia de las
vidas destrozadas por la enfermedad mental. La dificultad
de escribir este libro (como la dificultad de ensear la materia) estriba en conferir forma y sustancia a toda esta informacin para que cobre vida ante nuestros estudiantes.
Con mucha frecuencia los estudiantes llegan a nuestra
clase llenos de nociones equivocadas acerca de la psicologa, ideas que asimilaron de la infusin de psicologa pop
en nuestra sociedad. Tambin llegan con grandes esperanzas
relativas a lo que quieren obtener de este curso: pretenden
aprender lo ms que les resulte valioso en lo personal, que
mejore su vida. Sin duda que es una exigencia enorme para cualquier maestro. Pero creemos que Psicologa y vida
ayudar a cumplirla.
Nuestra meta ha sido preparar un texto que disfruten los
estudiantes a la vez que aprenden lo que hay de estimulante y nico en los mltiples campos de la psicologa. Con cada captulo, con cada oracin, hemos tratado de asegurarnos
de que los estudiantes quieran seguir leyendo. Tambin nos
hemos preocupado de que el texto se ajuste a los programas
de maestros que valoren un acercamiento a la psicologa que
se centre en las investigaciones y las aplicaciones.
Esta nueva edicin de Psicologa y vida es la cuarta colaboracin entre Philip Zimbardo y Richard Gerrig. Forjamos
nuestra sociedad porque compartimos la dedicacin a la enseanza de la psicologa como ciencia importante para el bienestar humano. Los dos aportamos nuestra experiencia docente a un texto en el que se equilibran el rigor cientfico con
la importancia de la psicologa para los problemas de la vida
contempornea. Adems, los conocimientos de Richard en
psicologa cognoscitiva son un complemento notable de los
conocimientos de Phil sobre psicologa social. Con Richard
como primer autor, Psicologa y vida ha sostenido el ritmo de
los rpidos cambios en la psicologa, en especial en campos

como las neurociencias cognoscitivas. An as Psicologa y vida sigue siendo una colaboracin de dos mentes afines: juntos celebramos una tradicin continua y una visin incesante de llevar los principales conocimientos psicolgicos a la
vida de los estudiantes. Esta nueva edicin es el producto de
esta excelente cooperacin.

El tema del libro: la


ciencia de la psicologa

a finalidad de Psicologa y vida es aprovechar las investigaciones cientficas slidas para combatir conceptos psicolgicos equivocados. En nuestra experiencia como maestros, una situacin que nunca
falta el primer da de la clase de introduccin a la psicologa
es el amontonamiento de estudiantes al final de la leccin,
para preguntar si en este curso aprendern todo lo que necesitan saber:

Mi mam toma Prozac. Nos va a ensear para


qu sirve?
Vamos a aprender a estudiar mejor?
Tengo que llevar a mi hijo a la guardera para
venir a la escuela. Le va a hacer dao?
Qu debo hacer si un amigo habla de suicidarse?
Nos reconforta saber que todas estas preguntas hayan sido
abordadas por investigaciones empricas rigurosas. Psicologa y vida est destinado a proporcionar a los estudiantes
anlisis cientficos de sus principales preocupaciones. Por
consiguiente, las caractersticas de Psicologa y vida respaldan
un tema central: la psicologa como ciencia, con el acento
puesto en la aplicacin de esa ciencia a la vida de los estudiantes.

xiii

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LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA


Un objetivo importante de Psicologa y vida es ensear las
bases cientficas del razonamiento psicolgico. Cuando nuestros estudiantes nos formulan preguntas (referentes a lo que
necesitan saber), en general, ya tienen respuestas parciales
fundadas en la informacin disponible en los medios de comunicacin populares. Parte de esa informacin es correcta,
pero los estudiantes no saben qu sentido darle. Cmo se
aprende a interpretar y a evaluar lo que se oye en los medios? Cmo volverse consumidores ms prudentes de la superabundancia de estudios y encuestas que se citan? Cmo
se juzga la credibilidad de las fuentes? Para contrarrestar esta
infusin de informacin supuestamente creble, damos a los
estudiantes las herramientas cientficas para que examinen la
informacin que los inunda y extraigan generalizaciones
apropiadas para los objetivos y los mtodos de investigacin.
En los recuadros Las ideas puestas a prueba buscamos, varias veces en cada captulo, confrontar de manera
directa a los estudiantes con las bases experimentales de las
PR UE BA
PU ES TA S A
LA S ID EA S

cotidiano
onal y el bienestar
Inteligencia emoci
ponentes de la defini-

para revisar los com


Tmese un momento
cmo las personas
emocional. Puede ver
ncia
lige
inte
cin de la
bin son capaces
tam
tipo
ades de este
que poseen ms habilid
stigadores probainve
es cotidianas? Los
de enfrentar las presion
una alta IE manejaran
con
as
son
per
las
que
ron la hiptesis de
un mayor sentiy, por lo tanto, tendran
mejor las situaciones
Cartwright, 2002). Su
y
ski
(Sla
gico
ol
miento de bienestar psic
entes que trabaada por diferentes ger
muestra estuvo conform
rra. Estos homlate
Ing
en
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gerente respondi un
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s
algunos aspecto
IE. Tambin reportaron
do de nimo y la calidad
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psic
r
su nivel de malesta
de cada gerente
ltimo, el supervisor
de su vida laboral. Por
stigadores dividieinve
Los
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malestar psicolgico,
tambin calificaron al
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ligen
la vi
bon
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tam
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gra
em
cia
les

LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI


En los primeros aos del siglo XXI, nuestros estudiantes sienten que viven tiempos muy especiales, una poca que conlleva cambios rpidos. Estos cambios ofrecen a los investigadores de la psicologa y campos relacionados una gama
de temas nuevos para estudiar, as como mltiples tcnicas
nuevas para hacerlo. A fin de reflejar estas nuevas realidades
incluimos una seccin especial, La psicologa en el siglo
XXI, en la que abarcamos diversos temas de vanguardia:
La tecnologa puede devolver la vista?, La enfermedad
de Alzheimer y Sistemas expertos y medicina. En todas
estas secciones se manifiesta la flexibilidad con que la investigacin psicolgica aborda temas nuevos y crea nuevas
aplicaciones.

LA PSICO
LOG

A EN EL
SIGLO XX
I

La enfermedad
de Alzheimer

n los ltimos aos


los investigadeterminar si esos
dores han profundiza
cambios eran la causa
do en el
o el resultado de la
parte del ltimo siglo
conocimiento de cmo
enfermedad (como
ha sido una tarea
se forman los recuerdos
recordar del captu
difcil. La enfermeda
en el encfalo. Con
lo 2, una correlacin
d de Alzheimer slo
esta informacin han
no implica causalidad)
se diagnostica defini
tivamente cuando
podido centrar su
. Apenas en los
atencin en la enferm
ltimos 10 o 15 aos
los mdicos examinan
edad de Alzheimer,
los investigadores
el encfalo de
una condicin biolg
han podido reunir las
sus pacientes, algo
que no es posible
ica en la que se
pruebas de que las
descompone de mane
placas originan el deteri
mientras viven. Sin
embargo, los inves
ra gradual el funoro del encfalo
cionamiento de la
(Esler y Wolfe, 2001;
tigadores han come
memoria. La enfer
nzado a crear
Hardy y Selkoe,
medad aflige aproximada
2002). Las placas se
aplicaciones de los
barridos TEP (ver el
forman de una susmente a 10 por
ciento de los estad
tancia llamada amilo
captulo 3) que les
ounidenses de ms
permiten detectar
ide b-pptido (Ab).
la
de 65 aos y quiz
En los procesos ordin
presencia de Ab en
s a 50 por ciento de
el encfalo vivo
arios del encfalo
los mayores de 85
humano que se ocupa
(Helmuth, 2002a).
El adelanto clave fue
(Evans et al., 1989)
n del crecimiento
.
El inicio de la enfer
y el mantenimiento
la fabricacin de un
medad de Alzheimer
de las neuronas, se
marcador radioactiaparenta ser benig
genera Ab como subpr
vo que se adhiere
a
no: en las primeras
las
oducto. Normalplacas de Ab.
fases el nico sntom
mente, Ab se disue
Este marcador se hace
lve en el lquido que
a observable es
visible a travs
una prdida de la
rodea a las neuronas
de los barridos TEP,
memoria. Sin emba
lo que proporciona
sin mayores conse
rgo, su curso es de
cuencias. En camb
un mecanismo para
io, en la enfermeda
deterioro constante.
diagnosticar con
d
Los individuos con
de Alzheimer, el Ab
prontitud acumulacio
enfermedad de Alzse vuelve mortal
nes ominosas de
heimer muestran camb
para las neuronas:
Ab en el encfalo.
forma placas y lleva
ios paulatinos
de personalidad, como
a las clulas encef
El diagnstico preco
licas a destruirse
apata, falta de
z permitira un
espontaneidad y retiro
(Marx, 2001).
tratamiento tempr
ano, con la meta de
de las actividades sociales. En las
reducir al mnimo
Este conocimiento
el impacto negativo
fases avanzadas,
de la funcin del
las personas con Alzhe
Ab en el progreso
de la enfermedad.
Aunqu
de
la enfermedad de
imer guardan
e los cientficos
silencio, dejan de
Alzheimer ha llevad
siguen diversas medid
prestar atencin y
o recientemente a
as preventivas y
llegan a olvidar el
avances importante
tratamientos, varias
nombre de su pareja
s. Por ejemplo, los
lneas de investigay de sus hijos.
investigadores comie
cin se centran de
nuevo en el Ab
nzan a mejorar su
capacidad de diagn
(Hardy y Selkoe, 2002;
En 1906 el psiquiatra
osticar la enfermeHelmuth, 2002b).
alemn Alois
Alzheimer fue el prime
dad. Como veremos
Por ejemplo, los inves
en el captulo 10,
tigadores buscan
ro en describir los
el
sntomas de la enfer
envejecimiento prese
mtodos para interr
umpir los procesos
medad que lleva su
nta algunos camnombre. En esas prime
bios ordinarios en
bioqumicos que produ
el funcionamiento
ras investigaciocen
originalmente
de
nes, Alzheimer obser
la memoria. Para hacer
el Ab. Tambin explo
v que el encfalo
ran tcnicas para
un diagnstico
de las personas que
oportuno de la enferm
destruir las placas
de Ab una vez que
haban fallecido de
edad de Alzheimer,
la enfermedad conte
los mdicos neces
comienzan a forma
itan una manera de
rse. En conjunto, esna maraas de tejido nervioso y deps
determinar si la prdi
tas metodologas abren
itos pegajosos llada de memoria
grandes esperanmados placas. Pero
de los adultos mayo
zas de que la enfer
medad de Alzheimer
Alzheimer no pudo
res es algo ms que
un cambio ordinario.
sea menos devastador
Durante la mayor
a para las generaciones futuras.

un dato arbitrario
y guardarlo al insta
nte en la memo
Cmo se hac ? P
i

LA PSICOLOGA EN LA VIDA
conclusiones cruciales. Damos a cada recuadro un ttulo tal,
como Inteligencia emocional y bienestar cotidiano, El pronstico de quin va a divorciarse, Condicionamiento y
funcin inmune, Pautas multiculturales de mejoramiento
personal, Hostigamiento, rechazo y violencia, que los estudiantes sepan fcilmente de qu tratan. A lo largo del texto hay casi 200 ideas puestas a prueba. Nuestra intencin
no es asegurar que todos estos estudios tienen la respuesta definitiva acerca de un campo de investigacin, sino abrir
la puerta a preguntas adicionales. Nuestra misin es reinventar el uso de la investigacin primaria en la psicologa
y explicar claramente las metodologas, en un lenguaje que
comprendan todos los estudiantes. De esta manera, sus alumnos tendrn numerosas oportunidades de entender cmo
avanza la investigacin psicolgica.

xiv

Prefacio

Las preguntas que citamos arriba son inquietudes verdaderas de estudiantes reales y sus alumnos encontrarn las
respuestas a travs de este libro. Estas preguntas representan datos que hemos recabado de los estudiantes durante
aos. Les pedimos que nos digan qu necesitan saber de
la psicologa e insertamos en el texto esas preguntas (las
preguntas de sus estudiantes) en las secciones La psicologa en la vida. En cada captulo hay una seccin que se
ocupa de preguntas como Por qu estudiar psicologa?
(captulo 1), Por qu irritan las comidas picantes? (captulo 4), y Por qu unos son ms felices que otros? (captulo 12). Esperamos que, en cada caso, sus estudiantes
vean exactamente por qu los conocimientos psicolgicos
son pertinentes para las decisiones que toman cotidianamente.

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CARACTERSTICAS DIDCTICAS
LOG
LA PSICO

Psicologa y vida ha conservado la reputacin de presentar la ciencia de la psicologa de una manera estimulante
y accesible a muy diversos estudiantes y esta nueva edicin no es la excepcin. Para enriquecer la experiencia de
los alumnos incluimos varias caractersticas didcticas:

VIDA
A EN LA

a
son ms sensibles
superdegustadores
cas amargas, que es
las sustancias qumi
ienarte la
a tenido esta exper
ad sensorial que comp
cualid
una
muy
os. Podemos imagi
cia? Come un plato
mayora de los venen
es
ranes eran responsabl
picante en un restau
nar que si las mujer
o mentacin de los hijos
te de comida china
del cuidado y la alime
hijos
un pedazo
los
e
cin,
muerd
evolu
nte
xicana y por accide
en el decurso de la
del
al
mayor sensibilidad
tes pasa del gozo
de chile. En instan
de las mujeres con
ha ocurrido esto, ya
probabilidades de sodolor intenso. Si le
gusto tendran ms
es
de los sabores hay
el grado de degustacin
Como
ir.
sabe que en el reino
breviv
muy tenue entre lo
encontrarse diferencias
una lnea divisoria
gentico, deberan
s
os (Anliker et al.,
lo que duele. Vamo
y
r
peque
muy
place
nios
causa
que
entre
tadores de cinco
n.
a explorar esa relaci
1991). Los superdegus
leche a queso
vista fisiolgico es
Desde el punto de
a siete aos prefirieron
el chile causa dolor.
tadores tenan la
fcil explicar por qu
cheddar. Los no degus
tivos
gusta
es
boton
Por qu? Los super
En la lengua, los
preferencia opuesta.
(Bardolor
del
toras
en que la leche es
poseen fibras detec
degustadores percib
Leah Prebluda
o que
la misma sustancia
y el queso ms amarg
toshuk, 1993). As,
dulce
ersity
gusms
Univ
n
tores
recep
ingto
icas
los
George Wash
diferencias gent
qumica que estimula
los dems. As, las
ular las fibras de doalgunos nios peque
tativos, puede estim
el
explicaran por qu
ina et al., 2000). En
tivas, estos dos
s (y sonoros).
lor contiguas (Cater
es
chas sensaciones gusta
os tienen gustos fuerte
no
sustancia qumica
alentes: en general
equiv
la comida del rescaso del chile, esta
a
son
s
mos
grupo
Pero volva
disfrutar una
superdegustador,
ese doloes
usted
quin
tuvo
la capsaicina. Si quiere
mos
que
sabra
taurante con la
que mantener las
y quin est en algn
notado que la
comida picante, tiene
quin no degustador
roso accidente. Habr
capsaicina tan bajas
diferencias surgen
concentraciones de
se apaga con el
punto intermedio. Las
sensacin de dolor
gustativos estn ms
ncias qumicas y la
que los receptores
los receptores
slo con ciertas susta
o. A este respecto,
tores del dolor.
lo.
tiemp
recep
ejemp
los
buen
que
un
s
activo
actan como otros
capsaicina es
preguntar las
del dolor en la boca
la densidad de los
o,
Pero por qu se
Las variaciones en
riales: con el tiemp
tan notasenso
ncias
varias
de
tores
difere
a
os
recep
lengu
de la
personas tenem
botones gustativos
ulo constante. Son
encia por las comise adaptan al estm
genticas (Bartobles en nuestra prefer
a
ra sentirse conpersonas parecen ser
as veces nos cuest
muchas
buenas noticias. Debe
das picantes? Much
riales
s
. Las mujeres tienen
senso
1994)
amigo
sos
ros
shuk,
nuest
proce
los
qu
tento de que
de ser superdegustatrabajo entender por
alivio.
ms probabilidades
n comer comidas muy
incorporen su propio
pueden o no puede
res. En general, los
doras que los homb
n acudimos a la fipicantes. Aqu tambi
ar estas diferencias.
siologa para explic
lenla
fotografas de
En la figura se dan
estudiados por
gua de dos individuos
y sus colaboradores.
Linda Bartoshuk
lengua tiene muchos
Se aprecia que una
tivos que la otra. Si
gusta
es
boton
ms
receptores del dolor.
hay ms, habr ms
personas con ms
Por consiguiente, las
sienten ms dolor
botones gustativos
capsaicina. Se ha
la
a
como reaccin
s al grupo de
tadore
llamado superdegus
(B)
botones gustativos
individuos con ms
es
(A)
Los no degustador
degustador.
(Bartoshuk, 1993).
Lengua de un no
ste en los extremos
rdegustador. (B)
forman un agudo contra
Lengua de un supe
(A)
muPara
.
s sensoriales
de sus experiencia

Por qu irritan
las comidas
picantes?

las percepciones
Organizacin de

Pngase a prueba En este nuevo apartado, que se


encuentra al final de las principales secciones, se
plantean preguntas incisivas a los estudiantes para
probar su dominio del material antes de proseguir.
Recapitulacin de los puntos principales Cada
captulo concluye con la Recapitulacin de los puntos principales, que es un resumen del contenido del
texto y cuya organizacin sigue el esquema de los
encabezados del captulo respectivo.
Trminos fundamentales Los trminos fundamentales aparecen en el texto en negritas y al final de cada
captulo se encuentran enlistados con las referencias
de pgina, a fin de consultarlos de manera rpida.

Los estudiantes tambin aprenden a aprovechar al mximo


el texto al estudiar Al estudiante: cmo usar esste libro?,
que se encuentra ms adelante.
123

PNGASE A
PRUEBA

Qu idea referente a
las emociones origin
Charles Darwin?
Qu evidencias sugiere
n que algunos element
os de las respuestas
emocionales son innato
s, en tanto que otros
no lo son?
Qu funcin tienen el
sistema nervioso autno
mo y el sistema
nervioso central en la
experiencia de las em
ociones?
De qu manera las teo
ras de las emociones
han intentado explica
la relacin entre la fisio
r
loga y los sentimientos?
De qu modo las em
ociones tienen funcio
nes motivacionales?
Qu funcin tienen las
emociones en las circ
unstancias sociales?
Qu impacto pueden
tener las emociones
sobre el funcionamien
cognoscitivo?
to

ORGANIZACIN DEL TEXTO


La psicologa es un campo en evolucin constante. Quisimos que esta edicin revisada de Psicologa y vida refleje
la configuracin de la investigacin psicolgica al iniciar el
siglo XXI. En la organizacin del texto incorporamos
tambin los comentarios de revisores y lectores (tanto alumnos como maestros). Ellos nos han ayudado a disear una
organizacin que preste an ms apoyo al tema de la psicologa como ciencia.
Por ejemplo, los estudiantes nos han dicho que se les
dificulta entender la continuidad entre sensacin y percepcin si los temas se dividen en captulos aparte. Por esa razn en esta edicin de Psicologa y vida hay un captulo
modernizado en el que se unen los dos temas (el captulo 4). La estructura unificada de ese captulo permite a
los estudiantes comprender los procesos que llevan la informacin sensorial al cerebro y las restricciones que influyen en la interpretacin de tal informacin cuando llega.
Debido a que la respuesta de los profesores ha sido de
un entusiasmo constante, otros aspectos de Psicologa y vida no han cambiado. Por ejemplo, conservamos en captulos separados, por un lado, la cognicin social y las relaciones (captulo 16) y, por el otro, procesos sociales, sociedad
y cultura (captulo 17). Los investigadores del campo de la
psicologa social han asumido en la mayora de los casos
la carga de afrontar los nuevos temas de estudio que surgen de circunstancias histricas variadas. Dividimos el material de la psicologa social en dos captulos para mostrar a
los estudiantes que estas investigaciones llegan a tener implicaciones profundas para sus problemas ms apremiantes,
tanto en el plano personal como en el social.

r
a
ro
p

Novedades
de esta edicin

dems de las caractersticas mencionadas, Psicologa


y vida se renueva con la ms actualizada cobertura y
rebosa con ms de 300 referencias nuevas. Nuestro
objetivo es dar el tratamiento ms moderno, fiel y accesible de la disciplina en nuestros das. En la nueva edicin
de Psicologa y vida se aaden tambin novedosas investigaciones acerca de la diversidad de experiencias de las personas. Queremos que nuestro libro tenga un significado para
todos los estudiantes que se inscriban al curso de introduccin a la psicologa: hombres y mujeres, miembros de grupos
raciales y culturales diferentes y estudiantes tradicionales y
no tradicionales. Siempre que es posible, hemos aportado
investigaciones nuevas para tratar temas culturales.

Prefacio

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LOS CAMBIOS DE CADA CAPTULO


CAPTULO 1

Introduccin nueva y mejorada a las corrientes psicolgicas actuales.


Anlisis ms profundo de las teoras conductistas y
humanistas.
Nuevo tratamiento de las corrientes de las neurociencias conductuales y cognoscitivas.
Mayor cobertura de lo que hacen los psiclogos.
CAPTULO 2

Exposicin revisada y ampliada de las variables dependientes e independientes, adems de una figura nueva.
Nueva seccin Las ideas puestas a prueba en la que
se examina un estudio intrasujetos del aprendizaje de
emociones en la televisin, junto con una figura nueva.
Nueva tabla sinptica en la que se ilustran mtodos
y mediciones de investigacin.
Cobertura actualizada de los lineamientos ticos de
la APA.
CAPTULO 3

Mayor cobertura de la teora de la evolucin de Darwin.


Informacin adicional referente al proyecto del genoma humano.
Anlisis nuevo de la herencia (junto con una nueva seccin Las ideas puestas a prueba y una figura nueva).
Mayor cobertura de la sociobiologa y la psicologa
evolutiva.
Nueva seccin titulada La psicologa en el siglo XXI
en la que se examinan las tcnicas para liberar un
cerebro atrapado.
Nueva seccin titulada La psicologa en la vida en
la que, a partir de investigaciones del cerebro, se
examina el impacto de la msica en las emociones.
Nueva seccin referente a la plasticidad y la neurognesis.
CAPTULO 4

Los captulos de sensacin y percepcin se unifican


ahora en un captulo modernizado.
Exposicin mejorada de los detectores de rasgos
(y se incluye una figura nueva).
Exposicin actualizada de las feromonas.
Seccin revisada y ampliada acerca del dolor.
Exposicin revisada de los principios Gestalt.
CAPTULO 5

Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba en


la que se examinan las diferencias culturales para expresar el estado de bienestar; se incluye una figura nueva.
Exposicin revisada y clarificada acerca de las funciones de la conciencia.
Nueva figura que ilustra los ciclos del sueo.
Exposicin mejorada de los trastornos del sueo, insomnio y apnea, y se aade el estudio del sonambulismo.
Exposicin actualizada y mejorada de los psicotrpicos.

xvi

Prefacio

CAPTULO 6

Nueva seccin Las ideas puestas a prueba en la


que se examina la funcin del moldeamiento para
mejorar el rendimiento de los deportistas.
Nueva seccin Las ideas puestas a prueba para estudiar el vnculo entre los nios que ven televisin y
la agresividad cuando son adultos; se incluye una figura nueva.
CAPTULO 7

Nueva figura referente a la interferencia proactiva y


retroactiva.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se examinan las relaciones entre codificacin y recuperacin.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca de la imaginacin y la elaboracin de recuerdos.
Nueva seccin titulada La psicologa en el siglo XXI
respecto a los conocimientos de la enfermedad de
Alzheimer.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se analiza la amnesia y los recuerdos explcitos e implcitos.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se explora la codificacin y recuperacin en
el hipocampo, con nuevas imgenes de barridos cerebrales.
CAPTULO 8

Nueva informacin referente a la comparacin de la


actividad cerebral durante el procesamiento automtico y el controlado, junto con una imagen nueva.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se examinan las bases cerebrales del razonamiento deductivo e inductivo; se incluyen nuevas
imgenes de la actividad cerebral.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se comenta el efecto de la ambientacin en
el romance.
CAPTULO 9

Exposiciones mejoradas y actualizadas de las pruebas


Stanford-Binet y WAIS-III.
Nueva cobertura de los trastornos del aprendizaje.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se examinan las conexiones entre la inteligencia emocional y el bienestar.
Nueva seccin titulada La psicologa en la vida en
la que se comentan las teoras de la inteligencia y
qu mtodos ofrecen para las actividades en el saln
de clases.
CAPTULO 10

Exposicin modernizada del estudio del desarrollo.


Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca del reconocimiento prenatal de las voces.
Anlisis ampliado de los factores de naturaleza y
crianza, y el desarrollo.

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Nueva exposicin del principio del contraste y las hiptesis infantiles con respecto a la adquisicin de
significados.
Nuevo anlisis de los modelos de trabajo interno y el
apego.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
en la que se analizan las investigaciones concernientes al pronstico de quines se divorciarn.
CAPTULO 11

Exposicin modernizada y actualizada de la psicologa de la alimentacin, con nueva informacin acerca


del ndice de masa corporal (IMC) y el aumento en
las tasas de obesidad.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a los efectos de las dietas anticipadas de
personas que comen con y sin limitaciones; se incluye una figura nueva.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
relacionada con la eleccin de pareja entre los peces
Molly de criadero; se incluye una nueva figura.
Una exposicin nueva y actualizada del descubrimiento precoz de la inclinacin homosexual y el impacto de la homofobia.
CAPTULO 12

Nueva exposicin relativa a las diferencias en las


respuestas de la amgdala a los estmulos emocionales.
Nuevo anlisis de la teora del investigador Robert
Zajonc.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a la amgdala y la percepcin de hechos
emocionales.
Nueva investigacin acerca del efecto de las emociones en el juicio y el razonamiento; se incluye una tabla nueva.
Cobertura actualizada de los acontecimientos traumticos y del trastorno de estrs postraumtico.
Nueva investigacin referente al efecto psicolgico
de las dificultades econmicas.
Cobertura actualizada de las nuevas investigaciones
acerca del estrs y diversas estrategias para manejarlo.
Nuevas investigaciones relativas al efecto del apoyo
social en el estrs.
Nuevas investigaciones referentes al impacto gentico del tabaquismo de hombres y mujeres; se incluye
una tabla nueva.
Exposicin ampliada de la psiconeuroinmunologa.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca del condicionamiento y la funcin inmune; se
incluye una nueva figura del estrs percibido y la
funcin inmune.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a la hostilidad y la enfermedad coronaria;
se incluye una figura nueva.

CAPTULO 13

Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba


acerca de la extraversin y la amgdala; se incluye
una figura nueva con nuevas imgenes de resonancia magntica.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a la eficacia reguladora personal y la conducta en la adolescencia.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca de las pautas culturales de mejoramiento personal; se incluye una tabla nueva.
CAPTULO 14

Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba


referente al trastorno de estrs postraumtico y la actividad cerebral; se incluye una figura nueva con
imgenes de una resonancia magntica.
Nueva investigacin de la Organizacin Mundial de
la Salud acerca de las vctimas de la depresin.
Una exposicin modernizada de las causas biolgicas de los trastornos del estado de nimo.
Nueva investigacin concerniente al trastorno bipolar
y la actividad cerebral; se incluye una figura nueva
con las imgenes de una resonancia magntica.
Nueva investigacin y exposicin de las diferencias
sexuales en la depresin.
Investigacin y exposicin actualizadas del suicidio
juvenil.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca del comportamiento de los padres y los rasgos de la personalidad antisocial.
Nueva seccin referente a los trastornos psicolgicos
en la infancia, con cobertura del trastorno de hiperactividad y dficit de atencin y el trastorno autista.
Nueva seccin titulada La psicologa en el siglo XXI
acerca de identificacin de las relaciones recprocas entre naturaleza y crianza; se incluye una grfica nueva.
CAPTULO 15

Nueva investigacin y exposicin del uso del correo


electrnico e Internet para la atencin de la salud
mental.
Un anlisis ms claro de la terapia de exposicin y la
desensibilizacin sistemtica.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
relativa a los tratamientos para la acrofobia.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
concerniente a una intervencin para el aislamiento
social con una tabla nueva.
Anlisis nuevo de la estimulacin magntica transcraneana repetida, una alternativa a la terapia electroconvulsiva.
Nueva tabla acerca de las terapias farmacolgicas de
las enfermedades mentales.
Exposicin ampliada de los antidepresivos, con informacin nueva.
Nueva seccin titulada La psicologa en el siglo XXI
que se refiere a las terapias y la actividad cerebral;
incluye imgenes nuevas.

Prefacio

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Nueva investigacin y exposicin de los resultados


de metaanlisis de los tratamientos para la depresin;
se incluye una figura nueva.
CAPTULO 16

Nuevo ttulo: Cognicin social y relaciones.


La exposicin del poder de la situacin se transfiere al
captulo 17, Procesos sociales, sociedad y cultura.
Nueva exposicin e investigacin de las profecas
auto-gratificantes y las ideas de madres con menores
alcohlicos.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a las mentiras y la actitud de accesibilidad;
se incluye una tabla nueva de la correlacin entre
actitud fidedigna y eleccin conductual.
Nueva seccin titulada La psicologa en la vida relativa a la eficacia de los comerciales de televisin
que pasan a altas horas de la noche.
Cobertura introductoria de los prejuicios.
Nuevas investigaciones referentes a las consecuencias
de la situacin de grupos personales y grupos ajenos.
Exposicin actualizada y esclarecedora de la hiptesis del contacto.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca de los prejuicios en Alemania oriental y occidental.
CAPTULO 17

Nuevo ttulo del captulo: Procesos sociales, sociedad y cultura.


Nueva exposicin (trasladada del captulo anterior)
acerca del poder de la situacin.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente al efecto de la lentitud de la minora.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
que se refiere al comportamiento antisocial entre nios
de cinco aos.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca del hostigamiento, rechazo y violencia.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
referente a los videojuegos violentos y las expectativas hostiles.
Nueva seccin titulada Las ideas puestas a prueba
acerca de las repercusiones de las enseanzas de la
historia; se incluye una figura nueva con recomendaciones de respuestas a los conflictos.

EL PROGRAMA TOTAL
DE PSICOLOGA Y VIDA
Un buen libro de texto es slo una parte del paquete de
materiales educativos que hacen de la introduccin a la
psicologa un curso valioso para los estudiantes y eficaz
para los maestros. Para aligerar la difcil tarea de impartir
una introduccin a la psicologa y hacerla ms interesante
a los estudiantes, preparamos materiales auxiliares.

xviii

Prefacio

Sitio electrnico. El sitio electrnico (en ingls) que acompaa Psicologa y vida, al que se accede en www.pearsoneducacin.net/zimbardo, ofrece una amplia gama de
recursos para los estudiantes. Cada captulo contiene objetivos de aprendizaje, enlaces en Internet, actividades y
exmenes de prctica con preguntas de opcin mltiple,
verdadero o falso, y temas para desarrollar.

RECONOCIMIENTOS PERSONALES
Aunque quiz los Beatles se las hayan arreglado con una
pequea ayuda de sus amigos, nosotros sobrevivimos a la
revisin y la produccin de esta edicin de Psicologa y vida slo con la asistencia generosa de muchos colegas y
amigos. En especial, le agradecemos a Brenda Anderson,
Lisa Burckell, Turhan Canli, Joanne Dvila, Tony Freitas,
Sam Gaertner, Randy Grosch, Donna Hildenbrand, Daniel
Klein, Hoy-Chung Leung, Sheri Levy, Jim McBurney, Anne
Moyer, Donna Mumme, John Pachankis, Timothy Peterson,
John Robinson, Megan Robinson, Arthur Samuel, Nancy
Squires, Judy Thompson y Pat Whitaker.
Quisiramos agradecer a los maestros siguientes tanto
de esta edicin como de las anteriores, que leyeron bocetos del manuscrito y ofrecieron sus valiosos comentarios.

REVISORES Y ENTREVISTADOS
PARA LA NUEVA EDICIN
Brad J. Bushman, Iowa State University
Marc Carter, Holfstra University
Sheree Dukes Conrad, University of Massachusetts, Boston
Matthew Erderlyi, Brooklin College, CUNY
Trudi Feinstein, Boston University
Peter Gram, Pensacola Junior College
Jeremy Gray, Yale University
Rebecca Hellams, Southeast Community College
Matthew Jonson, University of Vermont
Mark Kline, Indiana University
Suzanne B. Lovett, Bowdoin College
M. Kimberley Mclin, University of Northern Iowa
Kathleen Martynowicz, Colorado Northwestern Community College
Lori Metcalf, Gatson College
Ann Moyer, Stony Brook University
Nelly Elizabeth Pelzel, University of Utah
Bernardette Snchez, DePaul University
Walter Swap, Tufts University

REVISORES DE LA EDICIONES
ANTERIORES
Robert M. Arkin, Ohio State University
Gordon Atlas, Alfred University
Lori L. Bandura, State University of New York at Buffalo
Darryl K. Beale, Cerritos College
N. Jay Bean, Vassar College
Michael Bowen, Loyola University
Mike Boyes, University of Calgary
James Calhoun, University of Georgia

www.pearsoneducacion.net/zimbardo

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Timothy Cannon, University of Scranton


John Caruso, University of Massachusetts-Dartmouth
Dennis Cogan, Texas Tech University
Randolph R. Cornelius, Vassar College
Lawrence Dachowski, Tulane University
Mark Dombeck, Idaho State University
Vctor Duarte, North Idaho College
Tami Egglesten, McKendree College
Mark B. Fineman, Southern Connecticut State University
Kathleen A. Flannery, Saint Anselm College
Rita Frank, Virginia Wesleyan College
Eugene H. Galluscio, Clemson University
Preston E. Garraghty, Indiana University
W. Lawrence Gulick, University of Delaware
Pryor Hale, Piedmont Virginia Community College
Dong Hodge, Dyersburg State Community College
Mark Hoyert, Indiana University Northwest
Richard A. Hudiburg, University of North Alabama
James D. Jackson, Lehigh University
Seth Kalichman, Georgia State University
Stephen La Berge, Stanford University
Charles F. Levinthal, Hofstra University
Leonard S. Mark, Miami University
Michael R. Markham, Florida International University
Michael McCall, Ithaca College
David McDonald, University of Missouri
Greg L. Miller, Stanford University School of Medicine
Karl Minke, University of Hawai-Honolulu
Charles D. Miron, Catonsville Community College
J.L. Motrin, University of Guelph
William Pavot, Southwest State University

Brady J. Phelps, South Dakota State University


Gregory R. Pierce, Hamilton College
William J. Pizza, Norteastern Illinois University
Mark Plonsky, University of Wisconsis-Stevens Point
Bret Roark, Oklahoma Baptist University
Cheryl A. Rickabaugh, University of Redlands
Rich Robbins, Wasburn University
Daniel N. Robinson, Georgetown University
Mary Schild, Columbus State University
Norman R. Simonsen, University of Massachusetts-Amherst
Peggy Skinner, South Plains College
R.H. Starr, Jr., University of Maryland-Baltimore
Douglas Wardell, University of Alberta
Linda Weldon, Essex Community College
Paul Whitney, Washington State University
Allen Wolach, Instituto Illinois de Tecnologa
Jim Zacks, Michigan State University

La colosal tarea de escribir un libro de esta dimensin


fue posible nicamente con la ayuda experta de todos estos
amigos y colegas y del personal editorial de Allyn & Bacon.
Estamos muy agradecidos por sus aportaciones invaluables
en cada fase de este proyecto, tanto de manera conjunta
como, ahora, en lo individual. Damos las gracias a las siguientes personas de Allyn & Bacon: Karon Bowers, editora
ejecutiva; Lisa McLellan, jefa editora de desarrollo; Julie
McBurney, editora de desarrollo; Wendy Gordon, gerente
de marketing; Anna Socrates, directora de produccin editorial; Susan McNally, gerente de proyectos; Helane Prottas, investigadora fotogrfica.

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Al estudiante
Cmo usar este libro

st usted a punto de emprender con nosotros


una jornada intelectual por los campos de la psicologa moderna. Antes de comenzar, queremos
compartir con usted informacin importante que
guiar su recorrido. La jornada es una metfora que aparece en todo el texto de Psicologa
y vida. Su maestro es el director del viaje, su texto es el libro
de viaje y nosotros, los autores, somos sus guas personales.
El objetivo de la jornada es que usted descubra lo que se sabe de los fenmenos ms increbles del universo: el cerebro,
la mente humana y el comportamiento de los seres vivos. La
psicologa se ocupa de entender los procesos en apariencia
misteriosos que dan lugar a sus ideas, sentimientos y actos.
En esta gua le damos estrategias generales y sugerencias concretas acerca de la manera de usar el libro para obtener la calificacin de calidad que usted se merece por su
aprovechamiento y para que obtenga los mayores frutos
de su introduccin a la psicologa.

ESTRATEGIAS DE ESTUDIO
1 . Reserve el tiempo suficiente para sus lecturas y para
revisar las notas que tome en clase. Este texto contiene
mucha informacin tcnica nueva, cuantiosos principios
que aprender y un nuevo glosario con trminos que
habr que memorizar. Para dominar este material necesitar cuando menos tres horas de lectura por captulo.
2 . Lleve un registro de su tiempo de estudio de esta
materia. Haga una grfica de las horas que estudie en
cada sesin de lectura (en intervalos de media hora).
En una grfica acumulada, trace el tiempo que dedica. Sobre el eje de la izquierda, sume al total cada
hora de estudio que cumpla y sobre el eje de la base
cada sesin de estudio. Esta grfica le dar la informacin visual de su avance y le mostrar cundo no
se dedica a sus libros como debiera.
3 . Participe activamente. El mejor aprendizaje se da
cuando usted se involucra de forma activa en los ma-

xx

Al estudiante

teriales de aprendizaje. Lo anterior significa leer con


atencin, escuchar las clases con nimo reflexivo,
parafrasear con sus propias palabras lo que ha odo
o ledo y tomar buenas notas. En el texto, subraye las
secciones principales, escriba notas para usted en los
mrgenes y resuma los puntos que crea que vayan a
aparecer en los exmenes de la materia.
4. Distribuya su estudio. En las investigaciones psicolgicas se indica que es mejor estudiar de manera habitual que atiborrarse justo antes de los exmenes. Si se
deja atrasar, le va a costar mucho trabajo ponerse al
corriente, en el ltimo minuto de pnico, con tanta informacin que abarca la introduccin a la psicologa.
5. Disponga un sitio para el estudio. Encuentre un
lugar que tenga las menores distracciones. Reserve
ese sitio para estudiar, leer y escribir las tareas y no
haga nada ms ah. El lugar quedar asociado con
las actividades de estudio y le resultar ms fcil trabajar cada vez que se siente ah.
6. Codifique sus lecturas para los exmenes poster i o res. A diferencia de leer revistas o ver la televisin (lo que uno hace por sus resultados inmediatos), la lectura de libros de texto exige que uno
procese el material de cierta manera. Usted debe
preparar continuamente la informacin (debe codificarla) de manera tal que pueda recobrarla cuando
ms adelante se le pida que lo haga en los exmenes. Codificar significa resumir los puntos principales, repasar las secciones (a veces en voz alta) y hacerse preguntas que quiere contestar acerca del
contenido del captulo que se dispone a leer.
Tambin debe adoptar el punto de vista del maestro para anticipar los tipos de preguntas que es probable que le haga y
asegurarse de que puede responderlas. Averige qu exmenes le aplicar en esta materia (respuestas por escrito, llenar
espacios en blanco, opcin mltiple o eleccin de falso o
verdadero). La forma de los exmenes ejercer un efecto en
la medida en que se concentre en las grandes ideas o en los
detalles. Los exmenes de respuesta por escrito y de llenar
espacios apelan a la memoria de recuperacin, en tanto que
los de opcin mltiple y verdadero o falso apuntan a la memoria de reconocimiento. Pdale al maestro una muestra de
exmenes para hacerse una idea mejor de las preguntas para las que tiene que estar preparado.
www.pearsoneducacion.net/zimbardo

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TCTICAS DE ESTUDIO
1.

Revise el sumario de cada captulo. Ah se muestran los temas principales, su secuencia y sus relaciones, lo que le dar un panorama de lo que le espera. El sumario se encuentra al comienzo de cada
captulo y contiene los ttulos y subttulos de primer
y segundo nivel de los temas principales. Los ttulos
de las secciones indican la estructura del captulo,
adems de que marcan puntos de descanso convenientes para los periodos de estudio.
2. Salte al final del captulo y lea la r ecapitulacin de
los puntos principales. Ah ver las principales
ideas del captulo organizadas bajo los ttulos de primer nivel, lo que le dar una imagen clara de lo que
trata el captulo.
3. Hojee el captulo para hacerse una impresin de su
contenido. No se detenga, no tome notas y lea con la
mayor velocidad (no se conceda ms de una hora).
4 . Por ltimo, sumrjase y domine el material. Lea con
atencin, subraye, tome notas, pregunte, repase y
parafrasee durante su estudio (dedique por lo menos dos horas). Preste atencin sobre todo a las preguntas de la seccin Pngase a prueba que estn
al final de cada seccin. Vea con esas preguntas si
asimil los principales puntos de la seccin respectiva.

SECCIONES ESPECIALES
1 . La finalidad de la seccin Las ideas puestas a prueba es que usted advierta el vnculo entre los experimentos que realizan los investigadores y las conclusiones que obtienen. En este recuadro se percatar
de las relaciones tan cercanas que guardan la investigacin y la aplicacin en la psicologa.

LA PSICOLOGA EN LA VIDA

upongamos que estamos en el


cine viendo una pelcula cmica. Es probable que la banda
sonora lleve msica rtmica y animada,
la msica que uno llamara feliz. En la
sala 2, en un melodrama la msica es
triste. En la sala 3, la pelcula de terror tiene msica para acentuar los sentimientos de miedo. En realidad tiene
la msica un efecto en las emociones?
Los investigadores se han dirigido al encfalo para encontrar la respuesta.
Como veremos en el captulo 12, se
han hecho grandes avances en la comprensin de la relacin entre los estados enceflicos y las emociones que
uno experimenta. Estos trabajos ofrecen
un contexto para examinar el efecto de
la msica en el encfalo. Por ejemplo,
sabemos que imgenes agradables y
desagradables causan pautas diferentes
de actividad enceflica (Davidson et al.,
2000). Cuando se ven estmulos placenteros, el encfalo tiene ms actividad en
la corteza prefrontal (la regin delantera
de los lbulos frontales) del hemisferio
izquierdo. Los estmulos desagradables
producen ms actividad en la misma regin del hemisferio derecho. La msica
genera la misma pauta? Para averiguarlo, los investigadores reunieron datos
de EEG de estudiantes mientras escuchaban msica agradable (gozosa o
feliz) o desagradable (temerosa y tmida;
Schmidt y Trainor, 2001). Los pasajes musicales originaron las mismas asimetras
en la actividad enceflica que se producen con otros estmulos. Estos resultados
indican que, por ejemplo, la msica feliz
hace que uno se sienta feliz porque
afecta las mismas regiones enceflicas

3.

Efecto de la
msica en el
estado de nimo
Joel Gendron
Northeastern University
que otras experiencias que evocan sentimientos de felicidad.
Pero qu componentes de la msica
la hacen feliz o triste? Una diferencia
importante es el tiempo: en general, la
msica ms rpida le parece a la gente
ms feliz que la msica lenta. Para determinar cmo responde el encfalo a
las diferencias de tiempo, los investigadores volvieron a tomar EEG en el momento en que los estudiantes oan msica. En este caso, los pasajes
musicales eran rpidos o lentos (Tsang
et al., 2001). De nuevo el encfalo revel una asimetra de activacin. Como los
resultados anteriores, los tiempos ms
felices producan ms actividad en la
corteza frontal izquierda, mientras que
los tiempos tristes daban lugar a ms
actividad en el lado derecho del encfalo.
Consideremos otro aspecto de la
emocin y la msica. Ha tenido la experiencia de or msica tan placentera

que siente que se estremece? Para estudiar este fenmeno, los investigadores invitaron a 10 estudiantes a que llevaran su propia msica estremecedora
al laboratorio (Blood y Zatorre, 2001).
Mientras los estudiantes oyeron sus pasajes favoritos y otros fragmentos neutros, los investigadores supervisaron la
activacin fisiolgica (como el ritmo cardiaco y la respiracin) adems de la actividad enceflica (mediante barridos
TEP). Los datos fisiolgicos verificaron
la realidad de los estremecimientos. Al
escuchar su msica preferida, los estudiantes mostraron un incremento en el
ritmo cardiaco y respiratorio en comparacin con la msica neutra. En los
barridos TEP se mostr que los estremecimientos estaban acompaados de
una actividad enceflica mayor en las
regiones que marcan un incremento en
la activacin emocional: cuanto ms intensos eran los estremecimientos, ms
se activaban esas regiones. Los investigadores explicaron la importancia de
esos resultados: La msica convoca
sistemas neuronales de recompensas y
emocin semejantes a los que se sabe
que responden en especfico a estmulos biolgicos pertinentes, como comida
y sexo, y a los que se activan de manera
artificial en la drogadiccin. Lo anterior
es muy notable, porque en rigor la msica no es necesaria para la supervivencia
ni para la reproduccin, como tampoco
lo son las sustancias farmacolgicas
(p. 11823).
La prxima vez que la msica haga
que los estremecimientos recorran su
columna, reflexione en la actividad precisa de su encfalo.

En los recuadros La psicologa en el siglo XXI se


explican temas y tcnicas de investigacin de la mayor
actualidad en estos primeros aos del nuevo siglo.
En cada recuadro se muestran aplicaciones de la investigacin psicolgica que sean pertinentes para sus
experiencias en estas pocas de cambios agitados.

LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

LAS IDEAS
P U E S TA S A
PRUEBA

Bromas, rechazo y
violencia
Los investigadores rev
isaron 15 ejemplos de
tiroteos que ocurrie
ron en escuelas entre
1995 y 2001 (Leary
et al., 2003). El ms
publicitado de ellos
fue el incidente ocurrid
o
en
la preparatoria de
Columbine, en 1999,
que ocasion la muerte
de 12 estudiantes y un
maestro. En dicho per
iodo de seis aos, estu
diantes asesinaron a
cerca de 40 personas
y, en algunos casos,
hasta a s mismos. Los
investigadores examin
aron amplios reporte
s de 15 incidentes par
determinar el grado
a
en el que los perpetrad
ores fueron vctimas
bromas crnicas, rec
de
hazo o intimidacin,
o
un episodio agudo
de humillacin o rec
hazo amoroso. Estos
factores estuvieron pre
sentes en 12 de los 15
incidentes. Por ejem
plo, los perpetradore
de los asesinatos en
s
Columbine dejaron tras
de s cintas de vdeo
en las que hacan un
recuento de las broma
s constantes y el ostr
cismo que ellos creyer
aon haber padecido.
En muchos de los inc
dentes, las vctimas de
ilos perpetradores fue
ron seleccionadas del
grupo de pares que
los haban maltratad
o.
Observe que est
os d t

La tecnologa puede devolver la vista?

E
u
l
p
d
in

Ha
pa
ne
agr
pro
to
l

2 . Los recuadros La psicologa en la vida tambin presentan aplicaciones de la investigacin psicolgica a la


vida diaria. En estos recuadros se contestan preguntas
que nuestros propios estudiantes nos hacen en clase
y que nos imaginamos que acaso usted nos formulara.

n diciembre de 1999 varias


agencias noticiosas informaron
que Stevie Wonder, la estrella
pop que padeca ceguera casi desde el
nacimiento, esperaba someterse a un
tratamiento quirrgico experimental que
le devolvera la vista. En este procedimiento, ideado por Wentai Liu, Mark
Humayun y su equipo de investigadores (Liu et al., 2000), se conecta un microchip en la retina para sustituir el funcionamiento de bastones y conos,
suspendido por una enfermedad. Por
desgracia, dado tanto tiempo que haba
estado ciego, Wonder no result ser un
buen candidato para el procedimiento.
Sin embargo, la tcnica es prometedora
para aquellos individuos cuyo sistema
visual est todava intacto.
En general los ciegos lo son porque
las clulas receptoras de la retina los
bastones y los conos sucumben a una
enfermedad degenerativa (la ceguera de
Wonder fue consecuencia del exceso
de oxgeno en la incubadora en la que

fue colocado a poco tiempo de nacer).


Aun si los receptores sensoriales dejaran de funcionar, las otras clulas de la
va visual (como las bipolares y las ganglionares) tienen tasas elevadas de supervivencia. Debido a la estructura de la
retina (ver la figura 4.10), estas otras
clulas estn al alcance de una estimulacin elctrica. El microchip creado por
Liu, Humayun y sus colaboradores hace
exactamente eso: proporciona un esquema de estimulacin elctrica que sustituye la informacin de los conos y bastones incapacitados.
El sistema completo, que se llama tablero mltiple de retina artificial, tiene
varios componentes que funcionan fuera
y dentro del globo ocular. Por ejemplo,
una diminuta cmara de vdeo capta
imgenes del entorno. Estas imgenes
se procesan y transmiten al microchip
implantado en la retina, en el fondo del
ojo. El microchip estimula las clulas
ganglionares de una retcula que funciona de manera semejante a una televi-

Zona
amplificada

sin o pantalla de computadora. Cada


elemento del conjunto (cada pxel)
adopta valores diferentes de gris para
dar una gama de sensaciones visuales.
Como habr deducido, el sistema no
restaura la vista como lo implicaban los
artculos referentes a Stevie Wonder. La
cantidad de informacin proporcionada
por el aparato es bastante limitada en
comparacin con la que uno obtiene a
travs del vasto nmero de bastones y
conos. Sin embargo, los participantes
de las pruebas experimentales con el
sistema han podido identificar imgenes
y figuras simples. Se tiene la esperanza
de que el dispositivo devuelva la funcin visual por lo menos al punto en que
las personas puedan moverse por s solas y leer textos con letra grande. Para
las millones de personas en todo el
mundo que padecen enfermedades que
degeneran los bastones y los conos, las
nuevas tecnologas, como sta, pueden
ser un medio ingenioso para conservar
la funcin visual.

Retina

Cmara Implante
de vdeo

Zona de fotorreceptores destruidos por


la enfermedad

Globo ocular

Electrodos

Fotorreceptores
Clulas ganglionares

Al estudiante

xxi

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4.

Los trminos fundamentales y principales estudiosos se destacan con negritas en el texto para
que usted los note. Cuando estudie para un examen,
compruebe que sabe definir los trminos y que
identifica a los principales investigadores. Adems,
todos los trminos fundamentales se anotan en orden alfabtico al final del captulo.
5 . Los trminos fundamentales tambin se renen en
un glosario al final del texto. El glosario ofrece definiciones formales de todos los trminos que aparecen en el texto. Consltelo para refrescar su memoria cuando estudie para los exmenes.
6 . En cada recuadro Pngase a prueba se ofrecen
preguntas referidas a los puntos principales que usted debe saber antes de avanzar a la siguiente seccin. Trate de responder las preguntas cuando termine de leer cada seccin. Si no conoce la respuesta a
una pregunta, retroceda y vuelva a leer el material
apropiado hasta que le parezca que puede dar una
buena respuesta. Tambin puede usar estas preguntas como punto de partida para estudiar antes de los
exmenes.

PRUEBA
PNGASE A
Charles Darwin?
las emociones origin
s
Qu idea referente a
ntos de las respuesta
me
ele
s
en que alguno
?
Qu evidencias sugier
son
lo
no
s, en tanto que otros
emocionales son innato
mo y el sistema
ema nervioso autno
sist
el
en
tien
n
ci
fun

Qu

ociones?
experiencia de las em
licar
nervioso central en la
s
one han intentado exp
las teoras de las emoci
a
ner
ma
qu
De

tos?
ologa y los sentimien
la relacin entre la fisi
nes motivacionales?
cio
fun
en
tien
s
one
oci
iales?
De qu modo las em
las circunstancias soc
en las emociones en
tien
n
ci
fun
to

Qu

sobre el funcionamien
tener las emociones
Qu impacto pueden
cognoscitivo?

7.

Las r eferencias, que se encuentran tambin al final


del texto, presentan informacin bibliogrfica relacionada con todos los libros, artculos o fuentes en
los medios citados en el texto. Es un recurso valioso
en el caso de que quiera profundizar en algn tema
para un trabajo final de esta materia, de alguna otra
o simplemente por inters personal. En el texto, un
nombre y un ao puestos entre parntesis como
(Freud, 1923) remiten a la fuente y la fecha de
publicacin de una cita. Luego, en la seccin de referencias se encuentra informacin completa acerca
de tal fuente. En las citas con ms de dos autores se
enuncia al primero seguido por la expresin latina et
al., que significa y otros.
8 . El ndice onomstico y el temtico, tambin al final del libro, son listas en orden alfabtico de todos
los individuos, trminos y temas que se tocaron en
el texto, junto con la pgina a la que se remiten.

xxii

Al estudiante

9.

Por ltimo, su aprovechamiento en el estudio y los


exmenes mejorar mucho si recurre al Auxiliar de
estudio con exmenes de prctica que acompaa
a Psicologa y vida. Fue preparado para dar a los estudiantes el impulso para que estudien mejor y presenten mejores exmenes. En cada captulo hay una
introduccin, Antes de la lectura, que consiste en
un conjunto de demostraciones, actividades y ejercicios. Despus de la lectura contiene tres breves
cuestionarios de prctica y un examen general tambin de prctica. Cuando termine ofrece enlaces
en Internet con ms informacin. Tambin hay crucigramas con los trminos fundamentales del texto.
En el apndice se dan las respuestas a los exmenes
de prctica y los crucigramas.

En fin, encontrar algunas sugerencias tiles para acrecentar el gusto por tomar este curso especial y para ayudarle a aprovecharlo al mximo. Nuestro texto exige una
atencin concentrada a la hora de estudiarlo, para dominar el cmulo de informacin. Otros textos parecern ms
fciles porque no son tan profundos como Psicologa y vida, pero si entra menos, menos sale.
Agradecemos la oportunidad que nos brind su maestro cuando escogi Psicologa y vida. Usted descubrir que
es una fuente valiosa de conocimientos relativos a una
gran variedad de temas. Muchos estudiantes nos han dicho
que tambin han encontrado que Psicologa y vida es un
excelente manual de referencia para trabajos finales y proyectos de otros cursos. Si usted quiere, consrvelo en su
biblioteca personal de recursos provechosos. Pero primero tenemos que empezar por el principio, con los primeros pasos de nuestra jornada.

LA LTIMA PETICIN
En este libro, lo mismo que en sus numerosas ediciones anteriores, tratamos que Psicologa y vida sea interesante y
pertinente para usted. Pusimos nuestro mayor esfuerzo para
mostrarle los vnculos entre la investigacin psicolgica y su
vida diaria, para mostrarle que lo que ocurre en el laboratorio del psiclogo o el clnico explica y elucida los misterios
cotidianos de la mente. Para conseguirlo, explicamos nuestra
reaccin a las pelculas de horror, por qu a algunas personas
les gustan las comidas picantes y por qu muchos mensajes
tienen varios significados. Mientras lee, quisiramos que pensara en ejemplos interesantes y apropiados de su vida y que
nos los enviara (use la forma para comentarios de los estudiantes en nuestro sitio electrnico, www.pearsoneduca
cion.net/zimbardo. Quizs en una edicin venidera le pidamos que nos autorice a publicar sus ejemplos.
Lo invitamos a ser parte de Psicologa y vida con nosotros. No podemos esperar ms para iniciar la jornada
con usted.

Richard J. Gerrig
r gerrig@notes.cc.sunysb.edu

Philip G. Zimbard o
zim@psych.stanford.edu

www.pearsoneducacion.net/zimbardo

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Sobre los autores

ichard J. Gerrig es profesor de psicologa en


la Universidad Stony Brook. Antes de unirse al
profesorado de esta institucin, Gerrig ense en la Universidad de Yale, donde obtuvo
el premio Lex Hixon de excelencia docente en
ciencias sociales. Las investigaciones de Gerrig
referentes a los aspectos psicolgicos cognoscitivos del lenguaje se han difundido de forma amplia. En una lnea de
trabajo examina los procesos mentales de la comunicacin
eficiente. En otro programa de investigacin considera los
cambios cognoscitivos y emocionales que experimentan
los lectores cuando se transportan a los mundos de las
narraciones escritas. Su libro Experiencing Narrative Worlds
fue publicado por la Yale University Press. Gerrig es miembro de la Asociacin Psicolgica Americana y de la Sociedad
Psicolgica Americana.
Gerrig es padre orgulloso de Alexandra, que a sus 13
aos ofrece consejos sustanciales y tiles acerca de muchos aspectos de la psicologa y la vida en el siglo XXI. La
vida en Long Island es mucho mejor con la gua y el apoyo de Timothy Peterson.

hilip G. Zimbard o es profesor de psicologa


en la Universidad de Stanford, donde ensea
desde 1968, despus de ser maestro en las universidades de Yale, Nueva York y Columbia.
Su dedicacin a los cursos de licenciatura y
postgrado, as como su atractivo estilo docente,
le han ganado muchos premios como maestro distinguido.
Zimbardo ha sido un investigador prolfico y original en
varios campos de la psicologa social: es autor de ms de
250 artculos y captulos profesionales y 50 libros. Para
reconocer el alcance de sus logros como investigador, la
American Psychological Association le concedi el premio
Ernest Hilgard por una vida de aportaciones a la psicologa general. Adems, ha incursionado en los gneros populares para introducir la psicologa al pblico en general
a travs de libros de gran venta sobre timidez y en su
serie de vdeos Descubramos la psicologa. Zimbardo fue
presidente de la American Psychological Association y de
la Western Psychological Association.
Zimbardo es el orgulloso padre de Adam, Zara y Tanya. Su esposa, Christina Maslach, es profesora de psicologa en la Universidad de California, en Berkeley, y tambin
es una catedrtica distinguida con honores.

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Psicologa y vida
4 POR QU ES NICA LA
PSICOLOGA?
Definiciones Metas de la
psicologa
8 LA PSICOLOGA EN LA
VIDA: Por qu estudiar
psicologa?
9 EVOLUCIN DE LA
PSICOLOGA MODERNA
Antecedentes histricos de
la psicologa Corrientes
psicolgicas actuales
16 QU HACEN LOS
PSICLOGOS
18 LA PSICOLOGA EN EL
SIGLO XXI: El futuro
es ahora
20 RECAPITULACIN DE LOS
PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

Qu debe esperar al iniciar su curso de introduccin a la psicologa? Si usted es como la mayora de los estudiantes a quienes hemos enseado, se sentir sorprendido y encantado por
el extenso territorio de la psicologa contempornea. Hemos diseado Psicologa y vida para

llevarlo por un recorrido a travs de este territorio, un recorrido en el que investigaciones rigurosas revelan las
complejidades de la experiencia humana. Psicologa y vida lo llevar de los espacios internos del cerebro y la
mente a las dimensiones externas del comportamiento
humano. Investigaremos los procesos que confieren una
estructura significativa a sus experiencias, como la percepcin del mundo, la comunicacin, el aprendizaje, el
pensamiento y la memoria. Trataremos de entender las
expresiones ms asombrosas de la naturaleza humana:
cmo y por qu soamos, nos enamoramos, somos agresivos y sufrimos una
enfermedad mental. Por ltimo,
vamos a mostrar la forma en que
se aplican los conocimientos
psicolgicos para entender y
cambiar las fuerzas culturales
que operan en nuestra vida.
Como autores de Psicologa
y vida, creemos en el poder de
los conocimientos psicolgicos.
El atractivo que tiene para nosotros
esta materia ha ido en aumento en el

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transcurso de nuestra carrera como maestros e investigadores. En los ltimos aos ha habido prcticamente una
explosin de informacin nueva acerca de los mecanismos
bsicos que gobiernan los procesos mentales y conductuales. A medida que ideas nuevas sustituyen o modifican las
antiguas, nos intrigan y desafan tantas piezas fascinantes del rompecabezas de la naturaleza humana. Esperamos
que, al terminar este curso, usted tambin se sienta encantado con sus conocimientos psicolgicos.
Lo primero en nuestro recorrido ser la bsqueda cientfica por comprender. Vamos a preguntarnos cmo, qu,
cundo y porqu de la naturaleza humana, y las causas y
consecuencias de las conductas que observa en usted, en
otras personas y en los dems animales. Explicaremos
nuestra forma de pensar, sentir y actuar. Qu nos distingue
de todos los dems? Por qu, a pesar de las diferencias,
actuamos de manera tan parecida a otras personas? Nos
determina la herencia o estamos conformados por nuestras
experiencias personales? Cmo es que coexisten en esta
criatura complicada que es el animal humano agresin y
altruismo, amor y odio, locura y creatividad? En este captulo inicial vamos a considerar cmo y por qu todas estas
preguntas se han vuelto trascendentales para los objetivos
de la psicologa como disciplina.

Por qu la psicologa
es nica?

ara entender la singularidad y la unidad de la psicologa debemos considerar el modo en que los
psiclogos definen el campo y las metas a las que
dirigen sus investigaciones y aplicaciones. Al final
del libro lo exhortaremos a que piense como psiclogo.
En esta primera seccin le daremos una idea amplia de lo
que podra implicar pensar como psiclogo.

DEFINICIONES
Muchos psiclogos buscan respuestas a esta pregunta fundamental: qu es la naturaleza humana? Para contestar, la
psicologa estudia los procesos internos de los individuos y
las fuerzas que se producen en el entorno fsico y social.
En este tenor, definimos formalmente psicologa como el
estudio cientfico del comportamiento de los individuos y
de sus procesos mentales. Vamos a examinar las partes
esenciales de esta definicin; cientfico, comportamiento,
individuos y mentales.
El aspecto cientfico de la psicologa exige que las
conclusiones psicolgicas se basen en evidencias reunidas de acuerdo con los principios del mtodo cientfico.
El mtodo cientfico consiste en un conjunto de pasos or-

Captulo 1 Psicologa y vida

denados para analizar y resolver problemas. El mtodo toma la informacin recabada de manera objetiva como base factual para extraer conclusiones. En el captulo 2
abundaremos en el mtodo cientfico, cuando veamos cmo
realizan los psiclogos sus investigaciones.
Conducta es el medio por el que los organismos se
adaptan a su entorno. La conducta es accin. El objeto de
estudio de la psicologa es en buena medida el comportamiento observable de los seres humanos y otras especies
animales. Rer, llorar, correr, golpear, hablar y tocar son ejemplos patentes de conductas susceptibles de observacin. Los
psiclogos examinan lo que hacen los individuos y cmo
lo hacen en una situacin conductual, as como en el contexto social o cultural general.
El sujeto del anlisis psicolgico es usualmente un individuo: un neonato, un deportista adolescente, un universitario que se adapta a la vida en su campus, un hombre
que enfrenta un cambio profesional a la mitad de su vida o
una mujer que enfrenta el estrs que causa el deterioro de
su esposo que padece Alzheimer. Pero el sujeto puede ser
tambin un chimpanc que aprende a comunicarse con
smbolos, una rata que recorre un laberinto o una babosa
de mar que responde ante una seal de peligro. Un individuo podra ser estudiado en su hbitat natural o en las condiciones controladas de un laboratorio de investigacin.
Muchos investigadores de la psicologa tambin consideran que no pueden entender los actos humanos sin
comprender los procesos mentales, es decir, el funcionamiento de la mente humana. Buena parte de la actividad
de los seres humanos tiene lugar en la forma de acontecimientos internos privados: pensar, planear, razonar, crear
y soar. Numerosos psiclogos creen que los procesos
mentales representan el aspecto ms importante de la indagacin psicolgica. Como veremos adelante, los investigadores han concebido tcnicas ingeniosas para estudiar
los acontecimientos y los procesos mentales con el fin de
hacer pblicas estas experiencias privadas.
La conjuncin de estas inquietudes define a la psicologa como campo nico. En el marco de las ciencias sociales,
los psiclogos se centran en gran medida en la conducta
de los individuos, en tanto que los socilogos estudian el
comportamiento de las personas en grupos o instituciones,
y los antroplogos se enfocan en el contexto general de la
conducta en diferentes culturas. An as, los psiclogos
aprovechan los conocimientos de otros estudiosos. Los psiclogos comparten muchos intereses con investigadores
de las ciencias biolgicas, en especial, los que estudian los
procesos cerebrales y las bases bioqumicas del comportamiento. Como parte del nuevo campo de las ciencias
cognoscitivas, las preguntas de los psiclogos acerca del
funcionamiento de la mente humana se relacionan con las
investigaciones y las teoras de la computacin de cmputo,
inteligencia artificial y matemticas aplicadas. Como una
de las ciencias de la salud (en las que confluyen medicina,
educacin, derecho y estudios ambientales), la psicologa trata de mejorar la calidad de vida de los individuos y el
bienestar de la comunidad.

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La mayora de los estudios psicolgicos


se centran en individuos, casi siempre
seres humanos, pero a veces tambin
de otras especies. Qu aspectos de
su vida le gustara que estudiaran los
psiclogos?

La notable amplitud y profundidad de la psicologa


moderna son motivo de gozo para quienes se convierten en
psiclogos; pero estas mismas caractersticas dificultan el
campo a los estudiantes que llegan por primera vez. El estudio de la psicologa comprende mucho ms de lo que uno
se espera al principio y, por esta razn, lo que se puede
aprender en esta introduccin a la materia ser de gran
valor. La mejor manera de conocer el campo es asimilar las
metas de los psiclogos. Vamos a considerar estas metas.

METAS DE LA PSICOLOGA
Las metas del psiclogo que realiza investigacin bsica
son descripcin, explicacin, prediccin y control de la conducta. Estas metas son las bases de la actividad psicolgica.
En qu consiste cada uno de estos aspectos?
DESCRIBIR LO QUE OCURRE

La primera tarea de la psicologa es hacer observaciones


adecuadas con relacin a la conducta. Los psiclogos se refieren a estas observaciones como sus datos. Los datos
conductuales son los informes de las observaciones acerca
del comportamiento de los organismos y las condiciones

en que se presentan estos comportamientos. Cuando los


investigadores acopian datos, deben escoger el nivel de
anlisis conveniente y establecer medidas de la conducta
que garanticen la objetividad.
Con el fin de investigar el comportamiento de un individuo, los investigadores establecen diversos niveles de
anlisis: del ms amplio y general, al ms minucioso y especfico. Por ejemplo, supongamos que queremos describir
una pintura que vimos en un museo (ver la figura 1.1). En
el nivel general, la describiramos por su ttulo, Los baistas,
y por el pintor, Georges Seurat. En un nivel ms especfico
sealaramos el tema de la pintura: unas personas que se
asolean a la orilla de un ro mientras otras disfrutan el agua,
etctera. En el nivel ms detallado nos referiramos a la tcnica de Seurat (puntos diminutos de pintura) para retratar la
escena. La descripcin de cada nivel respondera preguntas
distintas referentes al cuadro.
Los diversos niveles de la descripcin psicolgica
tambin abordan preguntas distintas. En el nivel ms amplio de anlisis psicolgico, los investigadores estudian el
comportamiento de la persona ntegra en contextos complejos sociales y culturales. En este plano, los investigadores estudian, digamos, las diferencias culturales con
respecto a la violencia, los orgenes de los prejuicios y las

Por qu la psicologa es nica?

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FIGURA 1.1

Planos de anlisis
Supongamos que quiere citarse con un amigo frente a
este cuadro. Cmo lo describira? Digamos que su
amigo quisiera hacer una copia exacta de la pintura.
Cmo la describira?

consecuencias de las enfermedades mentales. En el siguiente nivel los psiclogos se enfocan en unidades de comportamiento menores, como la velocidad de reaccin ante
un semforo en rojo, los movimientos oculares durante la
lectura y los errores gramaticales que cometen los nios al
aprender a hablar. Los investigadores estudian unidades de
conducta an menores. Por ejemplo, para descubrir las bases biolgicas del comportamiento, tratan de determinar
las regiones del cerebro en las que se guardan recuerdos
de distinta clase, los cambios bioqumicos que ocurren con
el aprendizaje y las vas sensoriales de la visin o la audicin. Cada nivel de anlisis arroja informacin esencial
para el compuesto cuadro final de la naturaleza humana
que los psiclogos esperan construir.
Pero sean amplias o estrechas las observaciones, los
psiclogos se esfuerzan por describir la conducta objetivamente. Es de la mayor importancia recabar los hechos como ocurren, no como el investigador espera o quiere que
sean. Como todo observador impone a sus observaciones su propio punto de vista subjetivo (sus tendencias,
prejuicios y expectativas) es fundamental impedir que estos factores personales se inmiscuyan y distorsionen los
datos. Como veremos en el captulo siguiente, los psiclogos investigadores han creado diversas tcnicas para conservar la objetividad.
EXPLICACIN DE LO QUE OCURRE

Si bien las descripciones deben apegarse a la informacin observable, las explicaciones superan deliberadamente lo
observable. En muchos campos de la psicologa, el objetivo
central es encontrar pautas regulares en los procesos menta-

Captulo 1 Psicologa y vida

les y de comportamiento. Los psiclogos quieren descubrir


la forma en que opera la conducta. Por qu nos remos
con las situaciones que se apartan de lo que esperbamos
que ocurriera? Qu condiciones incitan a algunos al suicidio o a cometer una violacin?
En psicologa, las explicaciones tienen en cuenta que
la conducta est influida por diversos factores. Algunos son
internos, como la composicin gentica del individuo, su
motivacin, inteligencia o autoestima. Estos determinantes
internos descubren algo acerca del organismo. En cambio,
otros factores son externos. Supongamos, por ejemplo, que
un nio trata de complacer a su maestra para ganarse un
premio o que un conductor automovilstico atrapado en
un embotellamiento se siente frustrado y hostil. Estas conductas sufren la influencia de acontecimientos que suceden
fuera de la persona. Cuando los psiclogos tratan de explicar el comportamiento, en general consideran las dos
explicaciones. Para ilustrarlo, pensemos que psiclogos
quieren explicar por qu las personas empiezan a fumar.
Estos investigadores examinaran la posibilidad de que algunos individuos fueran proclives a correr riesgos (una explicacin interna), que fueran sometidos a mucha presin
por parte de sus compaeros (una explicacin externa) o
que operaran tanto la inclinacin a correr riesgos como la
presin de los compaeros (una explicacin doble).
Por lo regular, el objetivo de un psiclogo es explicar una
gama de conductas con una causa bsica. Consideremos
una situacin en que su maestro dice que para sacarse una
buena calificacin, todos los estudiantes deben participar
de manera constante en las discusiones en el aula. Su compaero de cuarto, que siempre est bien preparado para la
clase, nunca pide la palabra para responder ni para hacer
comentarios. El maestro lo regaa por su falta de motivacin
y supone que no es brillante. Su mismo compaero asiste
a las fiestas pero nunca saca a nadie a bailar, no defiende
su punto de vista si alguien menos informado lo rebate y
casi nunca habla en el comedor. Cul es su diagnstico?
Cul es la causa de estos comportamientos? Dira que es
timidez? Como muchas otras personas que tienen sentimientos intensos de timidez, su compaero es incapaz de conducirse como se espera (Zimbardo y Radl, 1999). Podemos
emplear el concepto de timidez para explicar el patrn
completo de conducta de su compaero.
Para plantear estas explicaciones causales los investigadores tienen que enfrascarse a menudo en el proceso
creativo de examinar un conjunto amplio de datos. El consumado detective Sherlock Holmes sacaba conclusiones
atinadas de pruebas minsculas. De la misma manera, todo
investigador debe aplicar su imaginacin informada para
sintetizar de manera creativa lo que se sabe y lo que todava se ignora. Un psiclogo capaz puede explicar sus observaciones a partir de sus conocimientos profundos acerca
de la experiencia humana, junto con los hechos que han descubierto investigadores anteriores relacionados con el
fenmeno del que se trate. En muchas investigaciones
psicolgicas se pretende determinar cul de diferentes explicaciones aclara mejor una pauta de conducta.

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PREDICCIN DE LO QUE OCURRIR

Las predicciones de la psicologa son declaraciones acerca


de la probabilidad de que se presente cierta conducta o de
que se manifieste determinada relacin. Muchas veces una
explicacin acertada de las causas de un comportamiento
permite al investigador elaborar pronsticos atingentes relacionados con la conducta futura. As, si pensamos que
nuestro compaero es tmido, anticiparamos con seguridad que se sentira incmodo si tuviera que hablar con un
desconocido. Cuando se proponen varias explicaciones de
una conducta o relacin, por lo regular, las juzgamos por
la exactitud y generalidad de las predicciones que puedan
hacer. Si su compaero resplandeciera al tratar con un desconocido, tendramos que volver a pensar en nuestro diagnstico.
As como las observaciones deben hacerse de manera
objetiva, las predicciones cientficas deben enunciarse con
suficiente precisin para verificarlas y rechazarlas si las
evidencias no las respaldan. Una prediccin cientfica se
basa en un conocimiento de las relaciones que guardan
los acontecimientos entre ellos e indica qu mecanismos
vinculan esos acontecimientos con ciertos factores de pronstico. Una prediccin causal especifica las condiciones en
las que cambiarn las conductas. Por ejemplo, la presencia de un desconocido hace llorar a las cras de seres humanos y de monos, hasta cierta edad, para responder con
seales de ansiedad. Los cambios en la conducta observada dependen de las variaciones de la situacin, como qu
tan desconocida es la persona. Las cras manifestaran menos signos de ansiedad si el desconocido fuera tambin
una cra en lugar de un adulto o si fuera de la misma especie y no de otra? Para mejorar una prediccin causal un
investigador introducira variaciones sistemticas en las
condiciones del entorno y observara su influencia en la
respuesta de la cra.

Prediccin psicolgica
CONTROL DE LO QUE OCURRE

Para muchos psiclogos, el control es el principal y ms


poderoso objetivo. El control significa hacer que una
conducta ocurra o que no ocurra; iniciarla, sostenerla, detenerla e influir en su forma, fuerza o frecuencia. Una explicacin causal de un comportamiento persuade si puede
crear las condiciones en las que se controle tal comportamiento.
La capacidad de controlar el comportamiento es importante porque proporciona a los psiclogos medios para ayudar a la gente a mejorar la calidad de su vida. Usted
ver en Psicologa y vida ejemplos de las intervenciones
que han ideado los psiclogos para que la gente asuma el
control de aspectos problemticos de su existencia. Por ello,
en el captulo 15 abordamos el tratamiento de las enfermedades mentales. Tambin mostramos la forma de canalizar

Qu incita a la gente a fumar? Los psiclogos pueden crear las condiciones para
que sea menos probable que las personas
adopten este hbito?

Por qu la psicologa es nica?

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LA PSICOLOGA EN LA VIDA

s posible que mientras lea


este captulo inicial se haya
planteado una o dos veces la
pregunta que da ttulo a este recuadro:
por qu estudiar psicologa. Nuestra
respuesta es muy sencilla: creemos
que la investigacin psicolgica tiene
aplicaciones inmediatas y cruciales
para cuestiones importantes de la experiencia cotidiana. Uno de los principales
objetivos de Psicologa y vida es destacar la importancia personal y social de
los conocimientos psicolgicos.
Cuando empezamos a impartir un
semestre, conocemos estudiantes que
llegan a la clase de introduccin a la
psicologa con preguntas muy concretas
en la mente, que algunas veces provienen de su propia experiencia (Qu
puedo hacer si mi madre tiene una enfermedad mental? Aprender en este

Por qu estudiar
psicologa?
Hal Whalen
University of Vermont

curso a mejorar mis calificaciones?),


y otras de la informacin psicolgica
que difunden las publicaciones populares (Es verdad que el hijo mayor es
el ms conservador? Las mujeres
educan mejor a sus hijos que los hombres?). Para nosotros, el reto estriba
en contestar las preguntas que les importan a nuestros estudiantes con base
en los resultados de las investigaciones
cientficas.
Casi en todas las secciones de Psicologa y vida se abordan las preocupacio-

las fuerzas psicolgicas para suprimir conductas dainas,


como fumar, y adoptar otras sanas, como hacer ejercicio
de manera habitual (ver el captulo 12). Aprender qu
estilos de crianza de los padres pueden ayudarlos a mantener lazos slidos con sus hijos (captulo 10); aprender
qu fuerzas compelen a los desconocidos a negar su ayuda
en casos de urgencia y cmo vencerlas (captulo 17). Son
algunos ejemplos de la extensa gama de circunstancias en
que los psiclogos aplican sus conocimientos para controlar y mejorar la vida de las personas. A este respecto, los
psiclogos forman un gremio bastante optimista: la mayora cree que es posible modificar casi cualquier pauta de
conducta indeseable mediante una intervencin apropiada.
Psicologa y vida comparte este optimismo.
En este captulo de introduccin presentaremos algunas caractersticas especiales de Psicologa y vida (como la
seccin Pngase a prueba) que hemos preparado para que
su aprendizaje del texto sea ms eficiente. En esta seccin,
que est al final de las partes principales de cada captulo,
se plantean varias preguntas para que las examine con

Captulo 1 Psicologa y vida

nes que nos comunican en persona los


estudiantes. En esta edicin tambin
hemos incluido recuadros especiales,
La psicologa en la vida (como este
mismo), en los que se responde a una
pregunta que en repetidas ocasiones
hemos escuchado de nuestros alumnos
y de otros estudiantes que estudiaron
ediciones anteriores de esta obra. Esperamos que cuando lea los recuadros La
psicologa en la vida, las preguntas de
sus compaeros le parezcan importantes
y pertinentes para su propia vida. Lea
estos recuadros con atencin. Nuestro
propsito es aportar las pruebas cientficas de algunos temas que ms
interesen a estudiantes como usted.
Esperamos que est de acuerdo en que
el estudio de la psicologa enriquecer
su vida.

atencin. Como psiclogos, sabemos que los estudiantes


asimilan mejor los conocimientos si trabajan de manera activa con el material. Tome estas preguntas para fortalecer su
comprensin de los conceptos importantes de las partes
del libro. Enseguida, Pngase a prueba por primera vez.

PNGASE A PRUEBA

Qu aportan cada uno de los cuatro componentes de la definicin de psicologa al carcter nico del campo de estudio?
Con respecto al objetivo de describir lo que ocurre, por qu los
diversos niveles de anlisis se prestan para distintos fines de
investigacin?
Por qu existe una relacin estrecha entre explicacin y prediccin?
Con respecto al objetivo del control, por qu es apropiado
decir que los psiclogos se sienten bastante optimistas?

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Evolucin de la
psicologa moderna

n el siglo XXI es relativamente fcil definir la psicologa y enunciar los objetivos de la investigacin
psicolgica. Sin embargo, como usted comienza a
estudiar psicologa es importante que conozca las
numerosas fuerzas que hicieron surgir a la psicologa moderna. En el centro de esta resea histrica hay un principio nico: las ideas importan. Buena parte de la historia de
la psicologa est marcada por debates acalorados acerca
de cul es el objeto correcto y cules las metodologas de
una ciencia de la mente y la conducta.
Haremos nuestro repaso histrico en dos planos de
anlisis. En la primera seccin consideraremos el periodo en el que se establecieron las bases. Con este enfoque
restringido vamos a atestiguar de cerca la batalla de las
ideas. En la segunda seccin describiremos de manera general siete corrientes modernas. En los dos planos debe
imaginarse la pasin intelectual con que evolucionaron
las teoras.

ANTECEDENTES HISTRICOS
DE LA PSICOLOGA
La psicologa tiene un pasado largo, pero una historia breve escribi uno de los primeros psiclogos experimentales Hermann Ebbinghaus (1908-1973). Los estudiosos se
han hecho desde mucho tiempo atrs preguntas importantes acerca de la naturaleza humana, de cmo se percibe la
realidad, cul es la esencia de la conciencia y cmo surge
la locura, pero no posean los medios para responder.
Consideremos las preguntas fundamentales que se plantearon en los siglos V y IV a.C. los filsofos griegos Scrates,
Platn y Aristteles. Aunque haba versiones de psicologa
en las antiguas tradiciones yoguis de la India, la psicologa
occidental remonta sus orgenes a las ideas de estos grandes pensadores relacionadas con el funcionamiento de la
mente, qu es el libre albedro y cul es la relacin de los
ciudadanos con su comunidad o el Estado. Hacia el final
del siglo XIX, la psicologa empez a aparecer como disciplina cuando los investigadores aplicaron las tcnicas de
laboratorio de otras ciencias, como la fisiologa y la fsica,
para el estudio de estas cuestiones bsicas provenientes de
la filosofa.
Una figura crucial en la evolucin de la psicologa moderna fue Wilhelm Wundt, quien, en 1879 en Leipzig, Alemania, fund el primer laboratorio formal dedicado a la
psicologa experimental. Aunque Wundt se haba educado
como fisilogo, en su carrera de investigador cambi su

inters de la indagacin del organismo a la indagacin de


la mente: deseaba comprender los procesos bsicos de la
sensacin y la percepcin, a la vez que la velocidad de los
procesos mentales simples. Cuando estableci su laboratorio de psicologa, ya haba culminado varias investigaciones
y haba publicado la primera de las diversas ediciones que
tuvo Principles of Physiological Psychology (Kendler, 1987).
Cuando Wundt abri su laboratorio en Leipzig comenz a
formar a los primeros estudiantes dedicados en concreto al
nuevo campo de la psicologa. Muchos de esos mismos estudiantes fundaron a su vez laboratorios de psicologa en
todo el mundo.
Al establecerse la psicologa como disciplina independiente, comenzaron a aparecer laboratorios en muchas universidades, encabezadas por la Johns Hopkins, en
1883. Estos primeros laboratorios acusaban la influencia
de Wundt. Por ejemplo, despus de estudiar con Wundt
Edward Titchener, que fue uno de los primeros psiclogos
en Estados Unidos, fund en 1892 un laboratorio en la
Universidad de Cornell. Por la misma poca, un joven profesor de filosofa en Harvard que haba estudiado medicina y que tena intereses slidos en literatura y religin
formul una perspectiva excepcionalmente estadounidense.
William James (1890-1950), hermano del gran novelista
Henry James, escribi una obra en dos volmenes: Principios de psicologa (The Principles of Psychology), que
para muchos expertos es el libro de psicologa ms importante que se haya escrito. Poco despus, en ese mismo ao
de 1892, G. Stanley Hall fund la American Psychological
Association. Para 1900 haba ms de 40 laboratorios de psicologa en la regin (Hilgard, 1986).

En 1879 Wilhelm Wundt fund el primer laboratorio


formal dedicado a la psicologa experimental.
Supongamos que usted decidi fundar su propio
laboratorio de psicologa. Qu temas estudiara?

Evolucin de la psicologa moderna

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En 1894 Margaret Washburn fue la primera mujer que


obtuvo un doctorado en psicologa. Ms adelante escribi
un influyente libro de texto, The Animal Mind (1908).
Qu dificultades habr enfrentado como investigadora
pionera?

Casi junto con el surgimiento de la psicologa se inici


un debate referente a los mtodos y al objeto de estudio
propio de la nueva disciplina que identific algunos temas
que an son de gran importancia para la psicologa. En particular describiremos las tensiones entre estructuralismo y
funcionalismo.
EL ESTRUCTURALISMO:
LOS CONTENIDOS DE LA MENTE

El potencial de la psicologa para proporcionar una aportacin exclusiva al conocimiento se hizo evidente cuando se
convirti en una ciencia de laboratorio organizada alrededor
de experimentos. En el laboratorio de Wundt, los sujetos
daban respuestas simples (decan s o no, opriman un botn) ante estmulos que perciban en condiciones variadas
por los instrumentos. Como los datos se reunan mediante
procedimientos sistemticos y objetivos, observadores independientes podan repetir los resultados de estas experimentaciones. El nfasis en el mtodo cientfico, la
preocupacin por hacer mediciones exactas y el anlisis
estadstico de los datos caracterizaban la tradicin psicolgica de Wundt.
Cuando Titchener llev la psicologa de Wundt a Estados
Unidos, insisti en que se aplicara esa metodologa cient-

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Captulo 1 Psicologa y vida

fica al estudio de la conciencia. Su mtodo para examinar


los elementos de la vida mental conciente era la introspeccin, la reflexin constante de los individuos acerca de sus
propios pensamientos y sentimientos con respecto a las experiencias sensoriales. Titchener resaltaba el qu de los
contenidos mentales, ms que el porqu o el cmo del
pensamiento. Su mtodo se design con el nombre de
estructuralismo, el estudio de la estructura de la mente y
la conducta.
El estructuralismo se basaba en la premisa de que toda
la experiencia mental poda entenderse como la combinacin de componentes elementales. La finalidad de este enfoque era revelar la estructura bsica de la mente humana
mediante el anlisis de los componentes de las sensaciones y otras experiencias que forman la vida mental de los
individuos. Muchos psiclogos atacaban al estructuralismo
por tres razones: 1) era reduccionista, porque reduca la
compleja experiencia humana a sensaciones simples; 2) era
elemental, porque trataba de combinar partes, o elementos,
en un todo, en lugar de estudiar directamente conductas
completas, y 3) era mentalista, porque slo estudiaba los
informes verbales de la conciencia humana e ignoraba el
estudio de sujetos que no podan describir sus introspecciones, como animales, nios y enfermos mentales.
Una alternativa importante del estructuralismo, avanzada por el psiclogo alemn Max Wertheimer, se centraba en la forma en que la mente entiende experiencias como gestalts (totalidades organizadas) y no como sumas de
partes simples. Por ejemplo, la experiencia de pintar es
ms que la suma de los brochazos. Como veremos en el
captulo 4, la psicologa Gestalt tiene todava una influencia
en el estudio de la percepcin.
La segunda oposicin principal al estructuralismo, que
explicaremos aqu, lleg bajo la bandera del funcionalismo.
EL FUNCIONALISMO: MENTES CON UNA FINALIDAD

William James estaba de acuerdo con Titchener en que la


conciencia era fundamental para el estudio de la psicologa; pero para James el estudio de la conciencia no se
reduca a sus elementos, contenidos y estructuras. Por el
contrario, la conciencia era para l un flujo constante, una
propiedad de la mente en relacin continua con el entorno. La conciencia humana facilita la adaptacin del individuo al ambiente; debido a esto, los actos y las funciones
de los procesos mentales eran importantes, pero no los
contenidos de la mente.
El funcionalismo le daba la mayor importancia a los
hbitos aprendidos con los que los organismos se adaptan a su medio y funcionan. Para los funcionalistas, la pregunta fundamental que deba responder la investigacin
era cul es la funcin o la finalidad de un acto. El fundador de la escuela funcionalista fue el filsofo estadounidense John Dewey. Su inters en los aspectos prcticos
de los procesos mentales produjo adelantos importantes
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en la educacin. Las ideas de Dewey dieron impulso a la


educacin progresiva en su propia escuela laboratorio y
ms en general en todo su pas: El aprendizaje por memorizacin ha sido abandonado en favor del aprendizaje
por experiencia, con la esperanza de fortalecer la curiosidad intelectual y mejorar la comprensin (Kendler, 1987,
p. 124).
Aunque James crea en la observacin cuidadosa, daba poco valor a los mtodos rigurosos del laboratorio de
Wundt. En la psicologa de James haba un lugar para las
emociones, el yo, la voluntad, los valores y aun para las experiencias msticas y religiosas. En su psicologa de sangre
caliente se reconoca que la peculiaridad de cada individuo era irreducible a las frmulas o las cifras de los resultados de los experimentos. Para James, la explicacin, antes
que el control experimental, era la finalidad de la psicologa (Arkin, 1990).
EL LEGADO DE ESTAS CORRIENTES

A pesar de sus diferencias, las ideas de estructuralistas


y funcionalistas crearon un contexto intelectual en el que
floreci la psicologa contempornea. En la actualidad, los
psiclogos examinan tanto la estructura como la funcin
del comportamiento. Consideremos los procesos de la

produccin lingstica. Supongamos que quiere invitar a


un amigo al cine. Para ello, las palabras que pronuncie deben cumplir la funcin correcta (El seor de los anillos,
conmigo, esta tarde), pero tambin deben tener la estructura correcta. No servira de nada decir: Quieres Seor de
los anillos conmigo tarde esta ir?. Para entender cmo opera la produccin lingstica, los investigadores estudian la
manera en que los hablantes asignan significados (funciones) a las estructuras gramaticales de sus lenguajes (Bock,
1990; en el captulo 8 describiremos algunos procesos de
la produccin lingstica). En Psicologa y vida resaltaremos
tanto la estructura como la funcin en nuestro estudio de
las investigaciones histricas y modernas. Los psiclogos
continan empleando numerosas metodologas para estudiar las fuerzas generales que se ejercen sobre todos
los seres humanos, as como los aspectos nicos de cada
individuo.

CORRIENTES PSICOLGICAS
ACTUALES
Supongamos que su amigo acepta la invitacin a ver El
seor de los anillos. Qu punto de vista tiene cada uno al
presenciar la pelcula? Supongamos que uno de ustedes

Las actividades en las aulas cambiaron gracias a los esfuerzos del funcionalista
John Dewey. Qu pueden hacer los maestros para estimular la "curiosidad
intelectual"?

Evolucin de la psicologa moderna

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ley la novela en la que se basa la pelcula en tanto que


el otro no. O digamos que a uno de los dos le gusta juzgar
las pelculas por la calidad de los efectos especiales generados por computadora, en tanto que el otro est ms interesado por las sutilezas del trabajo de los actores. Es evidente
que estos diferentes puntos de vista afectarn la forma
en que usted examina la pelcula mientras transcurre.
De la misma manera, los puntos de vista de los psiclogos determinan el estilo en que examinan el comportamiento y los procesos mentales. Las perspectivas influyen en lo
que buscan, dnde lo buscan y qu mtodos de investigacin emplean. En esta seccin definimos siete corrientes de
la psicologa: psicodinmica, conductista, humanista, cognoscitiva, biolgica, evolucionista y sociocultural. Al tiempo
que lee esta seccin, observe que cada corriente define las
causas y consecuencias de la conducta.
Hay que advertir que aunque cada corriente representa una manera muy distinta de abordar los temas centrales
de la psicologa, usted deber advertir que los psiclogos toman y mezclan conceptos de ms de una corriente.
Cada una refuerza la comprensin de toda la experiencia
humana. En los captulos siguientes vamos a profundizar
en las aportaciones de cada corriente porque, tomadas en
conjunto, representan lo que implica la psicologa contempornea.

Sigmund Freud, fotografiado aqu con su hija


Anna, en un viaje a los Alpes italianos en 1913.
Freud propuso que el comportamiento est
impulsado por motivos que estn fuera de la
conciencia. Qu implicaciones tiene esta
doctrina para nuestras elecciones en la vida?

CORRIENTE PSICODINMICA

De acuerdo con la corriente psicodinmica, el comportamiento est impulsado, o motivado, por fuerzas internas
poderosas. En esta postura los actos humanos surgen de
instintos innatos, impulsos biolgicos e intentos por resolver conflictos entre las necesidades personales y las exigencias de la sociedad. Los estados de privacin, la excitacin
fisiolgica y los conflictos proporcionan la energa para la
conducta, de la misma forma en que el carbn alimenta
una locomotora de vapor. De acuerdo con este modelo, el
organismo deja de reaccionar cuando sus necesidades estn satisfechas y los impulsos reducidos. El objetivo fundamental de los actos es reducir las tensiones.
Los principios psicodinmicos de la motivacin fueron
elaborados en particular por el mdico viens Sigmund
Freud (1856-1939) a finales del siglo XIX y comienzos del
XX. Las ideas de Freud surgieron de su trabajo con enfermos mentales, pero crea que los principios que observaba se aplicaban tanto al comportamiento normal como al
anormal. En la teora psicodinmica de Freud se percibe a
la persona presionada y atrada por una red compleja de
fuerzas internas y externas. El modelo de Freud fue el primero en reconocer que la naturaleza humana no siempre
es racional, que los actos son producto de motivos que no
estn en la conciencia.
Muchos psiclogos despus de Freud han llevado el
modelo psicodinmico hacia nuevas direcciones. El mismo
Freud sealaba que los primeros aos de la infancia eran

12

Captulo 1 Psicologa y vida

la etapa en la que se formaba la personalidad. Los tericos


neofreudianos han ampliado la teora psicodinmica para
incluir las influencias e interacciones sociales que se presentan en la vida del individuo. Las ideas psicodinmicas
han tenido gran influencia en muchos campos de la psicologa. Encontraremos diversos aspectos de las contribuciones de Freud cuando estudiemos el desarrollo infantil, los
sueos, el olvido, la motivacin inconsciente, la personalidad y el psicoanlisis.
CORRIENTE CONDUCTISTA

Quienes adoptan la corriente conductista tratan de entender


cmo ciertos estmulos del medio controlan determinadas
conductas. En primer lugar, los conductistas analizan las
condiciones ambientales antecedentes, las que preceden al
comportamiento y predisponen al organismo para dar o
negar una respuesta. A continuacin observan la respuesta conductual, que es el principal objeto de estudio, el acto que hay que entender, predecir y controlar. Por ltimo,
examinan las consecuencias observables de la respuesta.
Por ejemplo, un conductista estara interesado en la forma
en que cambia la probabilidad de que los conductores manejen con precaucin o no (respuesta conductual), con las
variaciones en el monto de las multas por exceso de velocidad (las consecuencias).

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La corriente conductista fue iniciada por John Watson


(1878-1958), quien afirmaba que la investigacin psicolgica deba indagar las leyes que gobiernan el comportamiento observable en las especies. B. F. Skinner (1904-1990) extendi la influencia del conductismo con sus anlisis de
las consecuencias de la conducta. Los dos investigadores
insistan en hacer definiciones precisas de los fenmenos
estudiados y en establecer normas rigurosas para las evidencias. Tanto Watson como Skinner crean que los procesos bsicos que investigaban con animales infrahumanos representaban principios generales vlidos tambin para los
seres humanos.
El conductismo dej una herencia de ejercicio crtico.
Su nfasis en la experimentacin rigurosa y la definicin
cuidadosa de las variables influy en los dems campos de
la psicologa. Aunque los conductistas han realizado cuantiosa investigacin bsica con otras especies, sus principios
se han aplicado por igual a los problemas de los seres humanos. Los principios conductistas han dado un enfoque
ms humano a la educacin de los nios (mediante reforzamiento positivo en lugar de castigos), nuevas terapias
para modificar los trastornos de la conducta y guas para
crear modelos de comunidades utpicas.
CORRIENTE HUMANISTA

La psicologa humanista surgi en la dcada de 1950 como alternativa a los modelos psicodinmico y conductista. De acuerdo con la corriente humanista, las personas
no estn impulsadas por las poderosas fuerzas instintivas que postulaba Freud ni estn tampoco manipuladas
por el entorno, como proponen los conductistas. En realidad, las personas son criaturas activas buenas por naturaleza y capaces de elegir. Los psiclogos humanistas
estudian la conducta, pero no la reducen a sus componentes, elementos y variables en experimentos de laboratorio, sino que buscan constantes en la vida de las
personas.
De acuerdo con la corriente humanista, la tarea principal de los seres humanos es luchar por un desarrollo positivo. Por ejemplo, Carl Rogers (1902-1987) subray que
los individuos tienen una tendencia natural al crecimiento y la salud psicolgica, un proceso favorecido por la
aceptacin incondicional de quienes los rodean. Abraham
Maslow (1908-1970) acu el trmino autorealizacin para referirse al impulso de cada quien por desenvolver de
manera plena todo su potencial. Adems, Rogers, Maslow
y sus colegas definieron una corriente que pretende abarcar
a la persona en su totalidad, un mtodo holstico para abordar la psicologa humana. Crean que la verdadera comprensin requiere conjuntar los conocimientos de la mente, el
cuerpo y la conducta del individuo con la conciencia de las
fuerzas sociales y culturales.
La corriente humanista ampla el mbito de la psicologa al incluir lecciones valiosas del estudio de la literatura,

la historia y las artes. De esta manera, la psicologa se convierte en una disciplina ms completa. Los humanistas postulan que sus ideas son el fermento para que la psicologa
eleve su enfoque en las fuerzas negativas y los aspectos
animales de la humanidad. Como veremos en el captulo
15, la corriente humanista ha tenido un gran impacto en el
desarrollo de nuevos mtodos psicoteraputicos.
CORRIENTE COGNOSCITIVA

La revolucin cognoscitiva de la psicologa comenz como


otro desafo a los lmites del conductismo. El punto central
de la corriente cognoscitiva es el pensamiento humano y todos los procesos de conocimiento: atender, pensar, recordar y comprender. Desde el punto de vista cognoscitivo, la gente acta porque piensa, y la gente piensa porque
es humana, es decir, porque est preparada exquisitamente
para hacerlo.
De acuerdo con el modelo cognoscitivo, la conducta
slo en parte est determinada por los acontecimientos
previos del entorno y las consecuencias de las conductas
anteriores. Muchas conductas importantes son el resultado
de formas totalmente novedosas de pensar, no de las maneras predecibles del pasado. La capacidad de imaginar
opciones y alternativas que son del todo distintas nos faculta para tender a futuros que trasciendan las circunstancias
actuales. Un individuo responde a la realidad no como es en
el mundo concreto material, sino como es en la realidad
subjetiva de su mundo interior de ideas e imaginacin. Los
psiclogos de la cognicin consideran que el pensamiento
es a la vez causa y resultado de los actos. Arrepentirse de
haber lastimado a alguien es un ejemplo de un pensamiento que es un resultado. Pero disculparse por actos despus
de sentirse arrepentido es un ejemplo de un pensamiento
que es causa de una conducta.
Los psiclogos de la cognicin estudian los procesos
mentales superiores, como percepcin, memoria, habla, solucin de problemas y toma de decisiones en diversos planos. Por ejemplo, examinan la distribucin la circulacin
sangunea al cerebro durante varias tareas cognoscitivas,
cmo recuerda un estudiante un suceso de su infancia o
los cambios en las facultades de la memoria con el paso
del tiempo. Como se centra en los procesos mentales, muchos investigadores consideran que esta corriente es la que
domina la psicologa contempornea.
CORRIENTE BIOLGICA

La corriente biolgica gua a los psiclogos que buscan las


causas del comportamiento en la actividad de los genes, el
cerebro y los sistemas nervioso y endocrino. El funcionamiento de un organismo se explica con estructuras fsicas
y procesos bioqumicos subyacentes. Las experiencias y
conductas se entienden en gran medida como resultado de
actividades qumicas y elctricas que tienen lugar en y entre las clulas nerviosas.

Evolucin de la psicologa moderna

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Los investigadores que se adhieren a la corriente biolgica asumen que los fenmenos psicolgicos y sociales
se pueden entender en ltima instancia como procesos
bioqumicos: incluso los fenmenos ms complicados se
conciben mediante anlisis, o reduccin, en unidades cada vez menores y ms especficas. Por ejemplo, trataran
de explicar cmo lee usted las palabras de esta oracin
con los procesos fsicos exactos de sus clulas cerebrales. De acuerdo con esta postura, la conducta est determinada por estructuras fsicas y procesos hereditarios. La
experiencia puede modificar la conducta mediante la alteracin de estas estructuras y procesos bsicos. Los investigadores se preguntaran qu cambios se producen en
su cerebro al momento de leer. La tarea de estos investigadores es comprender la conducta en el plano ms preciso
del anlisis.
Muchos investigadores que adoptan esta corriente biolgica hacen contribuciones al campo multidisciplinario de
las neurociencias de la conducta. Las neurociencias estudian el funcionamiento del cerebro. Las neurociencias de
la conducta pretenden comprender los procesos cerebrales
subyacentes a las conductas como la sensacin, el aprendizaje y las emociones. Los adelantos en las tcnicas de imagenologa cerebral que explicaremos en el captulo 3 han
producido descubrimientos notables en el campo de las
neurociencias cognoscitivas. Estas ciencias entraan un enfoque multidisciplinario de investigacin de las bases cerebrales de las funciones cognoscitivas superiores, como la
memoria y el lenguaje. Como veremos, las tcnicas de
imagenologa extienden la corriente biolgica a una gama
amplia de la experiencia humana.

Qu facultades mentales necesit el Australopithecus


afarensis hace cuatro millones de aos y cmo evolucionaron hasta hoy?

CORRIENTE EVOLUCIONISTA

La corriente evolucionista une la psicologa contempornea con la idea central de las ciencias de la vida, la teora de la evolucin por seleccin natural de Charles Darwin. La idea de la seleccin natural es muy sencilla: los
organismos que estn mejor adaptados a su ambiente tienen descendientes (y les transmiten sus genes) ms adecuados que los organismos mal adaptados. Al paso de
muchas generaciones, las especies cambian en la direccin
de la adaptacin privilegiada. La corriente evolucionista
de la psicologa postula que las facultades mentales evolucionaron, al igual que las capacidades fsicas, al cabo
de millones de aos para cumplir fines peculiares de
adaptacin.
En el ejercicio de la psicologa evolutiva, los investigadores se centran en las condiciones ambientales en las que
evolucion el cerebro humano. Los seres humanos pasaron 99 por ciento de nuestra historia evolutiva como cazadores recolectores que vivieron en tribus reducidas en el
Pleistoceno (una era de alrededor de dos millones de aos
de duracin que termin hace 10,000 aos). La psicologa
evolutiva aprovecha el rico marco terico de la biologa

14

Captulo 1 Psicologa y vida

evolutiva para identificar los problemas principales de adaptacin que enfrent nuestra especie: eludir a los depredadores y librarse de parsitos, reunir e intercambiar comida,
encontrar y conservar parejas y criar hijos sanos. Despus
de identificar los problemas de adaptacin de estos primeros seres humanos, los psiclogos evolutivos obtienen
deducciones acerca de los mecanismos mentales o las adaptaciones psicolgicas que hayan podido evolucionar para
resolver estos problemas.
La psicologa evolutiva difiere de otras corrientes sobre todo por su enfoque en el decurso extremadamente
prolongado de la evolucin como principio central explicativo. Por ejemplo, los psiclogos evolucionistas tratan
de entender los papeles sexuales que asumimos hombres y mujeres como producto de la evolucin, ms que
como resultado de presiones sociales contemporneas.
Como estos psiclogos no pueden realizar experimentos
que modifican el curso de la evolucin deben ser en especial ingeniosos para aportar pruebas en favor de sus
teoras.

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CORRIENTE SOCIOCULTURAL

Los psiclogos que se adhieren a la corriente sociocultural


estudian las diferencias entre culturas y las causas y consecuencias de los comportamientos. Esta corriente es una
respuesta importante a las crticas de que las investigaciones psicolgicas son casi exclusivamente una concepcin
occidental de la naturaleza humana y tienen como sujetos
a estadounidenses blancos de clase media (Gergen et al.,
1996). Una consideracin apropiada de las fuerzas culturales abarcara comparaciones de los grupos de una misma
nacin. Por ejemplo, los investigadores podran comparar
la frecuencia de los trastornos alimenticios entre las adolescentes blancas y las negras de Estados Unidos (ver el
captulo 11). Las fuerzas culturales tambin se evalan
entre naciones, como cuando se comparan los juicios
morales en Estados Unidos y en la India (ver el captulo
10). Los psiclogos de las culturas pretenden determinar si
las teoras de los investigadores se aplican a todos los seres humanos o slo a poblaciones reducidas y especficas.
Sera posible incluir una perspectiva multicultural en
casi cualquier tema de investigacin psicolgica: La cultura
influye en las percepciones del mundo que tienen las personas? Influyen los idiomas en la manera de experimentar
el mundo? Influye la cultura en el desarrollo de los nios?
Las actitudes de una cultura determinan la experiencia de
la ancianidad? Cmo influye la cultura en nuestro sentido

del yo? Interviene la cultura en la probabilidad de que un


individuo exhiba cierta conducta? La cultura influye en la
forma de expresar las emociones? La cultura incide en las
tasas de trastornos psicolgicos de los pueblos?
Al formular estas preguntas, los psiclogos de la corriente sociocultural llegan a conclusiones que ponen en
tela de juicio los resultados de otras corrientes. Por ejemplo, los investigadores aseveran que muchos aspectos de
las teoras psicodinmicas freudianas no se aplican a culturas muy distintas de la Viena de Freud. Esta inquietud ya
la haba manifestado en 1927 el antroplogo Bronislaw
Malinowski (1927), quien criticaba sin ambages la teora
freudiana centrada en el padre cuando describi los usos
familiares de los habitantes de las islas Trobriand en Nueva
Guinea, para quienes la autoridad descansaba en la madre y
no en el padre. Por consiguiente, la corriente sociocultural
sostiene que algunas afirmaciones universales de la corriente psicodinmica son incorrectas. La corriente sociocultural
plantea dificultades continuos desafos a las generalizaciones de la experiencia humana que ignoran la diversidad y la
riqueza de las culturas.
COMPARACIN DE LAS CORRIENTES
EN LA AGRESIN

Estas siete corrientes se basan en premisas distintas y emprenden caminos distintos para responder las preguntas
relacionadas con la conducta. En la tabla 1.1 se resumen las

TABLA 1.1

Comparacin de siete corrientes de la psicologa contempornea


Corriente

Objeto de estudio

Principales temas de investigacin

Psicodinmica

Impulsos inconscientes
Conflictos

La conducta como expresin manifiesta de motivos


inconscientes

Conductista

Respuestas manifiestas

Causas y consecuencias de conductas y estmulos

Humanista

Experiencia y potencial humano

Esquemas de vida
Valores
Metas

Cognoscitiva

Procesos mentales
Lenguaje

Procesos mentales deducidos de indicadores


conductuales

Biolgica

Procesos del cerebro y sistema


nervioso

Bases bioqumicas de la conducta y los procesos


mentales

Evolucionista

Adaptaciones psicolgicas
evolutivas

Mecanismos mentales como funciones de adaptacin


evolutiva

Sociocultural

Pautas culturales de actitudes


y conductas

Aspectos culturales universales y particulares de la


experiencia humana

Evolucin de la psicologa moderna

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corrientes. A ttulo de ilustracin, haremos una rpida


comparacin de la forma en que los psiclogos aplican estos modelos para abordar la pregunta de por qu la gente
se conduce de manera agresiva. Todas las posturas se han
allegado al esfuerzo de comprender la naturaleza de la
agresividad y la violencia. Damos ejemplos de las afirmaciones que haran los investigadores de cada corriente y de
los experimentos que emprenderan.
Psicodinmica. Analiza la agresin como reaccin a
frustraciones causadas por barreras al placer, tal como una autoridad injusta. Se percibe la agresin
como un desplazamiento que hace el adulto de la
hostilidad que senta de nio hacia sus progenitores.
Conductista. Identifica los refuerzos de las respuestas
agresivas anteriores, como la atencin especial que
se da a un nio que golpea a sus compaeros o hermanos. Afirma que los nios aprenden de padres
que los maltratan, a maltratar a sus propios hijos.
Humanista. Busca valores personales y condiciones
sociales que fomentan las posturas agresivas limitantes, en lugar de las experiencias compartidas que
fomentan el crecimiento.
Cognoscitiva. Explora las ideas y las fantasas hostiles
de la gente que atestigua actos violentos, y toma nota de la imaginera agresiva y de las intenciones de
daar a los dems. Estudia el efecto de la violencia
en pelculas y vdeos, adems de la violencia pornogrfica, sobre las opiniones en relacin con el control
de las armas, la violacin y la guerra.
Biolgica. Estudia la funcin de ciertos sistemas cerebrales en la agresin, para lo cual estimula diversas
regiones y registra todos los actos destructivos que
se generen. Tambin analiza el cerebro de los asesinos en masa en busca de anomalas. Examina la
agresin femenina en su relacin con las fases del
ciclo menstrual.
Evolutiva. Considera en qu condiciones la agresividad pudo haber sido un comportamiento de adaptacin para los primeros seres humanos. Identifica
los mecanismos psicolgicos capaces de generar
de manera selectiva una conducta agresiva en esas
condiciones.
Sociocultural. Examina cmo manifiestan e interpretan la agresin los miembros de diversas culturas.
Identifica el efecto de las fuerzas culturales en la
probabilidad de que ocurran diversas conductas
agresivas.
Los psiclogos profesionales no son los nicos que
formulan teoras relacionadas con el comportamiento de
las personas. Es probable que usted tenga algunas convic-

16

Captulo 1 Psicologa y vida

ciones concernientes a si la herencia o el ambiente influyen ms en la conducta, si la gente es en esencia buena o


mala y si tenemos o no libre albedro. Mientras estudia los
resultados de estas corrientes, compare las conclusiones de
los psiclogos con sus propias ideas. Examine de dnde
proceden sus convicciones personales y piense en medios
para ampliarlas o modificarlas.

PNGASE A PRUEBA

Cules son las diferencias ms notables entre el estructuralismo


y el funcionalismo?
Desde el punto de vista psicodinmico, qu fuerzas impulsan el
comportamiento humano?
Qu relaciones buscan los conductistas entre conductas
observables?
En qu difiere la corriente humanista de la psicodinmica
y la conductista?
Por qu la corriente cognoscitiva se ocupa de procesos
conductuales que no se observan de manera directa?
Qu explicaciones para la conducta busca la corriente biolgica?
Por qu la corriente evolucionista enfatiza las circunstancias en
las que evolucion la especie humana?
Por qu la investigacin multicultural es crucial para la
verificacin de las teoras psicolgicas?

Qu hacen
los psiclogos

hora ya sabe suficiente con relacin a la psicologa


como para formular preguntas que abarquen todo
el espectro de la indagacin psicolgica. Si preparara una lista semejante de preguntas, con probabilidad tocar los campos de conocimiento de muchos
individuos que se llaman psiclogos. En la tabla 1.2 damos
nuestra propia versin de tales preguntas e indicamos qu
psiclogo las abordara.
Cuando examine la tabla, observar que existen muchas
subdivisiones en cada especialidad dentro de la psicologa.
Algunos de los nombres son explcitos acerca del contenido del campo de un psiclogo. Por ejemplo, los psiclogos
de la cognicin se enfocan en los procesos cognoscitivos bsicos, como la memoria y el lenguaje. Los psiclogos
sociales se centran en las fuerzas sociales que conforman

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TABLA 1.2

La diversidad de la investigacin psicolgica


La pregunta

Quin las aborda?

Cmo se enfrentan mejor los problemas de la vida


diaria?

Psiclogos clnicos
Psiclogos consejeros
Psiclogos comunitarios
Psiquiatras

Cmo se guardan los recuerdos en el cerebro?

Psiclogos bilogos
Psicofarmacuticos

Cmo se ensea a un perro a obedecer rdenes?

Psiclogos experimentales
Analistas del comportamiento

Por qu no siempre recuerdo informacin que estoy


seguro que s?

Psiclogos de la cognicin
Cientficos de la cognicin

Por qu las personas son diferentes?

Psiclogos de la personalidad
Genetistas de la conducta

Cmo opera la presin por parte de los compaeros?

Psiclogos sociales

Qu saben los bebs sobre el mundo?

Psiclogos del desarrollo

Por qu me deprime tanto mi trabajo?

Psiclogos industriales
Psiclogos de factores
humanos

Cmo deben manejar los maestros a los estudiantes


problemticos?

Psiclogos de la educacin
Psiclogos escolares

Por qu me enfermo antes de cada examen?

Psiclogos de la salud

El acusado estaba loco cuando cometi el crimen?

Psiclogos forenses

Por qu me sofoco en los partidos importantes de


bsquetbol?

Psiclogos del deporte

las opiniones y conductas de las personas. Algunas de las


denominaciones se refieren a los mbitos en que los psiclogos aplican sus conocimientos. Por ejemplo, los psiclogos industriales y organizacionales dirigen sus esfuerzos
al mejoramiento de la integracin de los empleados a su
trabajo. Los psiclogos escolares se ocupan de la integracin
de los estudiantes al medio educativo.
Cada especialista alcanza un equilibrio entre investigacin (la bsqueda de nuevos conocimientos) y aplicacin (el aprovechamiento de ese saber en el mundo).
Hay una relacin necesaria entre las dos actividades. Por
ejemplo, a menudo pensamos que los psiclogos clnicos
son individuos que aplican los conocimientos psicolgicos al mejoramiento de la vida de la gente. Sin embargo,
como veremos en los captulos 14 y 15, los psiclogos
clnicos tienen tambin importantes funciones de investigacin. La investigacin contempornea acrecienta nuestra
comprensin de las distinciones entre los trastornos psicolgicos y de los tratamientos ms convenientes para
aliviar a los pacientes.

Los psiclogos del desarrollo usan muecos y otros


juguetes en su estudio de la forma en que los nios se
conducen, piensan y sienten. Por qu es ms fcil para
un nio expresar sus pensamientos a un mueco que
a un adulto?

Qu hacen los psiclogos

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LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

El futuro es ahora

lo largo de Psicologa y vida


hemos incluido breves ensayos en los que se tocan las
transiciones de la disciplina de la psicologa en los primeros aos del siglo XXI.
En este captulo hemos elaborado un recuento sucinto de cmo ha cambiado la
disciplina, en particular con respecto a
los planteamientos tericos, durante el
ltimo siglo. Qu nos depararn los
prximos 100 aos? Es fcil anticipar
cambios tanto en el contenido como en
el ejercicio de la psicologa.
Aunque algunos de los problemas
que la psicologa trata de resolver son
intemporales, como los procesos bsicos del aprendizaje de la lengua, otras
cuestiones surgen en circunstancias
particulares de la historia humana. Por
ejemplo, buena parte de las investigaciones de la psicologa social que revisaremos en los captulos 16 y 17 fueron

emprendidas por estudiosos que trataban de entender las fuerzas que dieron
lugar a los horrores de la Segunda Guerra Mundial. No podemos adivinar qu
movimientos sociales graves se apoderen del planeta en el siglo XXI, pero podemos estar razonablemente seguros de
que los psiclogos se pondrn de inmediato a estudiar sus orgenes e implicaciones. Tambin es muy probable que la
psicologa sufra la influencia de las tecnologas que aminoran las distancias
entre individuos de diversas culturas y
lugares. Como Internet da acceso instantneo a informacin de todo el mundo,
es de creer que preguntas referentes a
las diferencias y semejanzas de las culturas cobrarn gran importancia en la
psicologa del siglo XXI.
Las innovaciones tecnolgicas influyen
en las preguntas que pretenden resolver
los psiclogos, pero tambin cambian la

Vuelva a la tabla 1.2. Nuestra intencin era que la lista de preguntas evidenciara por qu la psicologa tiene
tantas divisiones. Logramos captar sus inquietudes personales? Si tiene tiempo, haga su propia lista de preguntas y
Empresas
Gobierno
6.3
Ejercicio
independiente

Escuelas
Otros centros educativos
4.2
Otros o
no especificado
8.5

33.6
28.0

18

Captulo 1 Psicologa y vida

vyalas eliminando a medida que Psicologa y vida las responda. Si al final del curso todava tiene preguntas sin
responder, mndenoslas (en el prefacio estn nuestras
direcciones de correo electrnico).

FIGURA 1.2

Campos de trabajo de los psiclogos


En la figura se muestran los porcentajes de psiclogos que
trabajan en cada campo, de acuerdo con una encuesta de la
American Psychological Association (APA) de sus miembros
con grados de doctor en psicologa.

19.4
Hospitales
Clnicas
Otros centros de servicios

manera en que se disponen a resolverlas.


En el siglo XX, la llegada de las computadoras y los instrumentos de imaginera cerebral revolucionaron el estudio de
los procesos mentales en sentidos que
Wundt y sus colegas de la primera psicologa experimental ni siquiera sospechaban. Con mayores perfeccionamientos
tecnolgicos, los investigadores sealarn con precisin sorprendente las relaciones entre procesos mentales continuos y la actividad cerebral. Del mismo
modo, los adelantos de las herramientas
tecnolgicas de la investigacin gentica
modificarn rpidamente la manera en
que los investigadores distinguen las influencias de natura y crianza en la vida
de cada individuo.
stos son los temas (novedades en el
contenido y el ejercicio de la psicologa)
que abordaremos en estos recuadros
La psicologa en el siglo XXI.

Medios acadmicos

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Ya se pregunta cuntos psiclogos especialistas hay


con exactitud en el mundo? Los estudios indican que
hay muchos ms de 500,000. Entre todos ellos, de 62,000
a 82,000 se dedican a la investigacin psicolgica (ver la
figura 1.2). Aunque el porcentaje de los psiclogos con relacin a la poblacin es mayor en las naciones industrializadas occidentales, el inters por la psicologa no deja
de aumentar en muchos pases. La International Union of
Psychological Science agrupa organizaciones de 64 pases
(Rosenzweig, 1999a). La American Psychological
Association (APA), una organizacin de psiclogos de todo
el mundo, cuenta con 155,000 miembros (Fowler, 1999).
Otra asociacin internacional, la American Psychological
Society, con ms de 13,500 miembros, se enfoca ms en
los aspectos cientficos de la psicologa y menos en el lado
clnico, o de tratamiento. A medida que la psicologa con-

tribuye a la empresa cientfica y humana, ms personas,


hombres y mujeres, integrantes de todos los segmentos de
la sociedad, se dedican a esta carrera.
Usted est en el camino. Esperamos que Psicologa y
vida sea un curso digno de haberlo aprendido, lleno de
momentos memorables y placeres inesperados. Adelante,
o, como dicen los italianos, andiamo!

PNGASE A PRUEBA

Por qu el campo de la psicologa aborda temas tan diversos?


Por qu el campo de la psicologa abarca la investigacin y la
aplicacin?

Qu hacen los psiclogos

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Recapitulacin de los puntos


principales
Cada captulo de Psicologa y Vida termina con una
seccin llamada Recapitulacin de los puntos principales.
Usted deber utilizar estos resumenes para probar su
compresin del texto. Si usted no entiende un punto
del resumen, remtase de vuelta al texto y lea el material
apropiado hasta que sienta que lo ha entendido. Usted
puede usar las preguntas de la seccin Pngase a prueba y estas secciones de recapitulacin como un punto
de partida para su estudio antes de las pruebas. Aqu
est la primera de las secciones Recapitulacin de los
puntos principales.

na, determinantes de la conducta, objeto de estudio y


mtodo principal de investigacin.

La corriente psicodinmica considera que la conducta


es impulsada por fuerzas instintivas, conflictos internos
y motivos conscientes e inconscientes.

La corriente conductista considera que la conducta


est determinada por estmulos externos.

La corriente humanista destaca la capacidad inmanente


de hacer elecciones racionales.

La corriente cognoscitiva resalta los procesos mentales


que afectan las respuestas conductuales.

POR QU ES NICA
LA PSICOLOGA?

La corriente biolgica estudia las relaciones entre la

La psicologa es el estudio cientfico de la conducta y

La corriente evolucionista considera que la conducta

los procesos mentales del individuo.

Los objetivos de la psicologa son la descripcin, explicacin y el control del comportamiento.

conducta y los mecanismos cerebrales.


evolucion como una adaptacin para sobrevivir en
el entorno.

La corriente sociocultural examina la conducta y su


interpretacin en el contexto cultural.

EVOLUCIN DE LA PSICOLOGA
MODERNA
El estructuralismo surgi de la obra de Wundt y
Titchener. Destacaba la estructura de la mente y la
conducta a partir de sensaciones elementales.

El funcionalismo, creado por James y Dewey, subrayaba la finalidad de las conductas.

En conjunto, estas teoras establecieron el programa


de la psicologa moderna.

Las siete corrientes contemporneas del estudio de la


psicologa difieren por su idea de la naturaleza huma-

20

Captulo 1 Psicologa y vida

QU HACEN LOS PSICLOGOS


Los psiclogos trabajan en diversos medios y aprovechan los conocimientos de diversos campos especializados. Casi toda pregunta surgida de las experiencias
en el mundo puede ser contestada por algn miembro
de la profesin psicolgica.

En los primeros aos del siglo XXI la profesin de la


psicologa tiene un alcance ms internacional y se ha
diversificado la composicin de sus profesionales e
investigadores.

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TRMINOS FUNDAMENTALES
Los trminos fundamentales estn
destacados con negritas en el texto.
Como ver enseguida, estn de nuevo
en una lista al final del captulo, con
la pgina en la que aparecieron por
primera vez. Cuando estudie para un
examen, asegrese de que pueda definirlos. Adems, todos los trminos
estn organizados por orden alfabtico en el glosario al final del libro. En
el glosario se dan las definiciones de
los trminos. selo para refrescar su
memoria cuando estudie.

conducta (p. 4)
conductismo (p. 13)
corriente biolgica (p. 13)
corriente cognoscitiva (p. 13)
corriente conductista (p. 12)
corriente evolucionista (p. 14)
corriente humanista (p. 13)
corriente psicodinmica (p. 12)
corriente sociocultural (p. 15)
datos conductuales (p. 5)
estructuralismo (p. 10)

funcionalismo (p. 10)


mtodo cientfico (p. 4)
neurociencias cognoscitivas (p. 14)
neurociencias de la conducta (p. 14)
psicologa (p. 4)

Recapitulacin de los puntos principales

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C A P T U L O

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Mtodos
de investigacin
psicolgica
24 EL PROCESO DE
INVESTIGACIN
Predisposiciones de los
observadores y definiciones
operativas Mtodos
experimentales: explicaciones
alternativas y la necesidad
de controles Mtodos de
correlacin Influencias
subliminales?
34 MEDICIONES
PSICOLGICAS
Confiabilidad y validez
Informe de los sujetos
Medidas conductuales y
observaciones
38 TEMAS TICOS EN LA
INVESTIGACIN HUMANA
Y ANIMAL
Consentimiento informado
Evaluacin de riesgos y
ganancias Engao
deliberado Sesin de
preguntas y respuestas
Problemas de la
investigacin animal
40 CMO INTERPRETAR LOS
ESTUDIOS DE
INVESTIGACIN
41 LA PSICOLOGA EN EL
SIGLO XXI: La
investigacin psicolgica
y la explosin informativa
42 RECAPITULACIN DE LOS
PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

ecordar que en el captulo 1 le pedimos


que elaborara una lista de preguntas que
le gustara haber respondido al finalizar
Psicologa y vida. Estudiantes que han
ledo el libro respondieron a esta peticin
con una gama de inquietudes interesantes. He aqu algunas de sus preguntas:
Por qu irritan las comidas picantes?
Es malo dar nalgadas a los nios?
La psicologa me ayudar a encontrar una carrera?
Los comerciales de televisin que pasan en las
madrugadas funcionan?
En este captulo vamos a describir cmo los psiclogos contestan las preguntas que ms importan a los
estudiantes. Nos concentramos en la forma peculiar en
que la psicologa aplica el mtodo
cientfico a su campo de investigacin. Queremos que usted entienda la forma en
que los psiclogos disean sus investigaciones: cmo se pueden
sacar

conclusiones

slidas de los fenmenos complejos y a


veces confusos que estudian estos profesionales, a saber, la manera en

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que pensamos, sentimos y actuamos. Incluso si usted


nunca realizara alguna investigacin cientfica en su
vida, le ser de utilidad dominar la informacin de
esta seccin. El propsito fundamental es ensearle
a formular las preguntas correctas y evaluar las respuestas referentes a las causas, consecuencias y correlatos de los fenmenos psicolgicos, para mejorar
sus capacidades de razonamiento crtico. Los medios
masivos de comunicacin publican de continuo artculos que empiezan as: Segn las investigaciones....
Al aguzar su escepticismo intelectual, usted comprender mejor las conclusiones de las investigaciones
que se le ofrecen en la vida diaria.

El proceso
de investigacin

l proceso de investigacin en psicologa se divide en


dos grandes categoras que por lo regular se presentan en secuencia: concebir una idea y comprobarla. El proceso comienza cuando por observaciones,
opiniones, informacin y conocimientos generales alguien
tiene una idea u otra forma de pensar en un fenmeno.
De dnde surgen las preguntas de los investigadores? Algunas proceden de observaciones directas de sucesos, personas y animales en el entorno. En otras investigaciones se
abordan las partes tradicionales del campo: algunos temas
son considerados como las grandes preguntas sin responder que han legado eruditos anteriores. A menudo los
investigadores combinan ideas antiguas de una manera
peculiar que constituye un punto de vista original. Lo que
distingue al pensador en verdad creativo es el descubrimiento de una verdad nueva que encamine la ciencia y la
sociedad hacia una mejor direccin.
En general, las teoras psicolgicas representan un esfuerzo por comprender el funcionamiento del cerebro, la
mente, el comportamiento y el entorno, as como las relaciones que guardan. Una teora es un conjunto organizado de conceptos que explican uno o varios fenmenos. En
el centro de la mayor parte de las teoras psicolgicas se
encuentra la doctrina del determinismo, es decir, la idea
de que todos los sucesos, fsicos, mentales y conductuales,
son el resultado de, o estn determinados por, ciertas causas.
Estas causas se limitan a los factores que se encuentran
en el medio o dentro del individuo. Los investigadores
tambin suponen que la conducta y los procesos mentales
siguen esquemas constantes de relaciones, en otras palabras,
esquemas que se descubren y revelan mediante investigaciones. Las teoras psicolgicas son afirmaciones referentes
a las fuerzas causales de esos esquemas.
Cuando se postula una teora psicolgica, se espera que
explique hechos conocidos y que genere ideas e hiptesis

24

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

Las teoras cientficas pasan por pruebas rigurosas.


Investigadores independientes deben repetir los resultados
antes de que las teoras se consideren probadas.

nuevas. Una hiptesis es una tentativa y un enunciado verificable acerca de una relacin existente entre causas y consecuencias. Las hiptesis se expresan por lo general a travs
de pronsticos condicionales, de modo que se anticipan
ciertos resultados a partir de condiciones determinadas. Por
ejemplo, podramos predecir que si los nios ven mucha
violencia en la televisin, se comportarn de manera ms
agresiva con sus compaeros. Es necesaria la investigacin
para validar la relacin entre una causa y una consecuencia.
Las teoras son fundamentales para la generacin de hiptesis nuevas. Cuando los datos cientficos no sustentan
una hiptesis, los investigadores tienen que repensar los aspectos pertinentes de las teoras. Por tanto, existe una interaccin constante entre la teora y la investigacin.
Cuando los investigadores estn listos para verificar sus
hiptesis, aplican el mtodo cientfico, que es un conjunto general de procedimientos para reunir e interpretar las
pruebas de forma tal que se minimicen las posibilidades de
introducir errores y se llegue a conclusiones confiables. La
psicologa se considera una ciencia en la medida en que se
adhiere a las reglas establecidas por el mtodo cientfico.
Puesto que es preciso reducir al mnimo la subjetividad
en las fases de acopio de datos y anlisis de la investigacin cientfica, se determinan garantas protocolares para
aumentar la objetividad. Una de esas garantas no necesita
explicacin: los investigadores tienen que llevar anotaciones
completas de sus observaciones y anlisis de datos, a fin
de que otros investigadores puedan entender y evaluar los
estudios. El secreto est vedado en los procedimientos de
investigacin, porque los datos y mtodos deben abrirse a
la verificacin pblica lo cual implica que otros investigadores tengan la oportunidad de inspeccionar, criticar, repetir
o rebatir los datos y sus mtodos. En cuanto a otros aspectos del mtodo cientfico, pretendemos destacar la razn de
que sea tan crucial un procedimiento determinado. En consecuencia, las dos secciones siguientes comienzan con
las dificultades de la objetividad y despus describimos las
medidas correctivas prescritas por el mtodo cientfico.

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PREDISPOSICIONES
DE LOS OBSERVADORES
Y DEFINICIONES OPERATIVAS
Cuando varias personas observan los mismos acontecimientos, no siempre ven lo mismo. En esta seccin vamos
a describir el problema de las predisposiciones de los observadores y las medidas correctivas que emprenden los investigadores.
DIFICULTADES DE LA OBJETIVIDAD

La p redisposicin del observador es un error debido a los


motivos y expectativas de este individuo. A veces la gente
oye y ve, no lo que es, sino lo que espera. Veamos un ejemplo bastante notable. Hacia el comienzo del siglo XX el destacado psiclogo Hugo Munsterberg pronunci un discurso
acerca de la paz ante un pblico numeroso entre el que se
encontraban varios periodistas. Munsterberg resumi las crnicas noticiosas de lo que oyeron y vieron de la manera siguiente:
Los periodistas se sentaron inmediatamente
frente al estrado. Un hombre escribi que el pblico
estaba tan sorprendido por mi discurso que lo recibi en completo silencio; otro escribi que fui interrumpido de manera constante por los aplausos y
que el aplauso al final del discurso se prolong varios minutos. Alguno escribi que durante el discurso de mi oponente no dej de sonrer; otro ms
not que mi rostro se mantuvo grave y circunspecto. Uno dijo que enrojec excitado y otro que me
puse blanco como papel. [1908, pp. 35-36]
Sera interesante recuperar aquellos peridicos y determinar la relacin entre las crnicas de los periodistas y sus
opiniones polticas; acaso de esa forma seramos capaces
de entender por qu vieron lo que vieron.

En un experimento de psicologa no esperamos que las


diferencias entre los observadores sean tan drsticas como
las que refiri Munsterberg. Sin embargo, en el ejemplo se
muestra que el mismo hecho lleva a observadores distintos
a sacar conclusiones diferentes. Las predisposiciones de los
observadores actan como filtros por los que ciertos elementos se toman como pertinentes e importantes, en tanto
otros se ignoran como irrelevantes y sin sentido.
Nos gustara que ahora intentara la demostracin de la
figura 2.1 para ilustrar con qu facilidad se produce una
predisposicin en el observador. Esta demostracin breve
proporciona una idea de cmo las experiencias personales
influyen en la forma en que uno interpreta lo que ve.
Vamos a aplicar esta leccin a lo que ocurre en los
experimentos psicolgicos. Los investigadores se dedican
muchas veces a hacer observaciones. Dado que cada observador aporta sus propias experiencias personales a esas
observaciones (y muchas veces esas experiencias incluyen
su preferencia por una teora), se entiende por qu sus
predisposiciones plantean un problema. Qu pueden hacer los investigadores para que sus experiencias personales afecten en la menor medida posible las observaciones?
MEDIDAS CORRECTIVAS

Para reducir al mnimo la predisposicin de los observadores, los investigadores recurren a la normalizacin y a las
definiciones operativas. Estandarizar significa seguir procedimientos uniformes y constantes en todas las fases del
acopio de datos. Todas las caractersticas de la prueba o el
experimento se deben estandarizar para que todos los sujetos se sometan exactamente a las mismas condiciones
experimentales. Estandarizar significa formular las preguntas de la misma manera y calificar las respuestas de acuerdo con reglas preestablecidas. Imprimir o grabar los resultados permite compararlos en diversos momentos y
lugares, con distintos sujetos e investigadores.

Los participantes, lo mismo que los


asistentes y los televidentes, estn sujetos
a las predisposiciones del observador.
Cmo se determina lo que realmente
ocurri?

El proceso de investigacin

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Mire el vaso del dibujo. Cmo respondera la vieja pregunta sobre si est
medio vaco o medio lleno?

Ahora digamos que usted observ esta secuencia en la que se vierte agua
en el vaso. Acaso no dira que el vaso est medio lleno?

Digamos tambin que usted observ esta secuencia en la que se vaca agua
del vaso. No le parece que el vaso est medio vaco?

FIGURA 2.1

Tendencias del observador


El vaso est medio vaco o medio lleno?

Las observaciones en s tambin necesitan estandarizarse: los cientficos deben resolver el problema de cmo
traducir las teoras en conceptos con un significado congruente. La estrategia de estandarizar el significado de los
conceptos se llama operacionalizacin. Una definicin
operacional estandariza el significado en un experimento al definir un concepto en trminos de las operaciones o
procedimientos con que se mide o se determina su presencia. Todas las variables de un experimento deben tener
una definicin operacional. Una variable es cualquier factor que vara en cantidad o clase.
En los medios experimentales, los investigadores pretenden demostrar una relacin causal entre dos tipos de
variables. La variable independiente es el factor que el
investigador manipula; funge como la parte de la causa en
la relacin. La parte del efecto la cumple la variable dep e ndiente, que es lo que el investigador mide. Si las aseveraciones del investigador en relacin con la causa y el efecto
son correctas, el valor de la variable dependiente depende
del valor de la variable independiente. Por ejemplo, imagine que quiere comprobar la hiptesis mencionada arriba: que los nios que ven mucha violencia en la televisin

26

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

son ms agresivos con sus compaeros. Usted disear un


experimento en el que se pueda manipular cunta violencia
ve cada sujeto (la variable independiente) y luego evaluar cunta agresividad manifiesta (la variable dependiente).
Ahora pongamos a prueba estos nuevos conceptos en
el contexto de un experimento real. El proyecto de investigacin que vamos a describir comienza con la observacin de que el mundo se clasifica en personas matutinas
(las que se sienten mejor para desempear sus actividades
por la maana) y las que definitivamente no son matutinas. Casi todos los estudiantes universitarios cayeron en la
categora no! Los investigadores han demostrado que los
juicios que hacen las personas acerca de ellas mismas son
correctos: en pruebas de laboratorio, las personas se desenvuelven mejor en las horas del da que dicen que prefieren (Yoon et al., 1999). Pero, por qu? Una teora es
que el desempeo es peor en el mal momento del da
porque los individuos sufren una disminucin general del
estado de estimulacin o alerta fisiolgica. De lo anterior
se deriva esta hiptesis: si se puede hacer algo para incrementar el estado de alerta en las horas malas del da, se
deberan poder eliminar los problemas de desempeo.
En la figura 2.2 presentamos un experimento en el que
se comprob esta hiptesis (Ryan et al., 2002). El experimento se centr en adultos mayores de 64 aos. A diferencia de sus aos juveniles, la mayora de los ancianos eran
matutinos. En este estudio los investigadores queran comprobar que todos sus sujetos fueran matutinos. Por esa
razn les pidieron que llenaran el cuestionario de preferencia por la maana o por la tarde, el cual es un instrumento de medicin con el que se clasifican las personas
en una escala que va de definitivamente matutina a definitivamente vespertina (Horne y Ostberg, 1976). Los sujetos del experimento eran por lo menos moderadamente
matutinos.
A continuacin los investigadores necesitaron un procedimiento para manipular la variable independiente: el
estado de alerta fisiolgica. Como se observa en la figura
2.2, los investigadores llevaron a cabo un procedimiento
que sin duda le parecer conocido. Un grupo tom caf
con cafena y el otro caf descafeinado. Los participantes
no saban que tipo de caf beban. Los investigadores pronosticaron que la cafena producira un estado de alerta
fisiolgica que repercutira en la capacidad de los participantes para desenvolverse en sus horas malas. Para medir
la variable dependiente (el desempeo) los investigadores
solicitaron a los sujetos que memorizaran una lista de 16 palabras. Veinte minutos despus se les aplic un examen de
memorizacin. Los participantes recibieron las listas y presentaron los exmenes una vez en la maana (a las ocho)
y una vez en la tarde (a las cuatro) en sesiones separadas
por cinco a 11 das.
Como se aprecia en la figura 2.2, la variable independiente tuvo en la variable dependiente el efecto que esperaban los investigadores. En circunstancias de mayor
alerta fisiolgica (cuando los participantes tomaron caf
con cafena) el desempeo fue ms o menos igual en las

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Los investigadores manipulan


la variable independiente

Los investigadores miden


la variable dependiente

14
12
10
8
6
4
2
0

Nmero correcto

Los participantes toman caf descafeinado Los participantes toman caf con cafena

Nmero correcto

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Maana
Tarde
Hora de los exmenes

14
12
10
8
6
4
2
0

Maana
Tarde
Hora de los exmenes

FIGURA 2.2

Elementos de un experimento
Para comprobar sus hiptesis, los investigadores crean definiciones operativas para las variables
independiente y dependiente.

dos horas del da. En cambio, sin cafena la memorizacin


fue ms baja en la tarde. Como con todos los resultados
de las investigaciones, es necesario constatar lo que ya
sabemos. La teora se enuncia en trminos generales:
existe una relacin entre el estado de alerta fisiolgica y
el desempeo. En el experimento se tom como variable
independiente especfica el consumo de cafena y como
variable dependiente la capacidad de memorizar, de modo que representaran alerta fisiolgica y desempeo.
Piense un momento en otras formas en que quisiera hacer
operativos estos dos conceptos para comprobar la misma
hiptesis de maneras distintas. Por ejemplo, podra manipular la alerta fisiolgica sin cafena, para mostrar que no
es que sta tenga efectos mgicos. Estos intereses tienden
un puente a nuestra exploracin de los mtodos experimentales.

MTODOS EXPERIMENTALES:
EXPLICACIONES ALTERNATIVAS
Y LA NECESIDAD DE
CONTROLES
Usted sabe por su experiencia diaria que la gente es capaz de adjudicar diversas causas a un mismo resultado.

Los psiclogos enfrentan el mismo problema cuando


tratan de elaborar enunciados exactos referentes a la
causalidad. Para superar estas ambigedades, los investigadores se cien a mtodos experimentales: manipulan una variable independiente a fin de lograr un
efecto en una variable dependiente. La finalidad es ofrecer afirmaciones causales slidas acerca del efecto de una
variable en la otra. En esta seccin describiremos el problema de las explicaciones alternativas y algunas medidas
que emprenden los investigadores para contrarrestar el
problema.
DIFICULTADES DE LA OBJETIVIDAD

Cuando los psiclogos verifican las hiptesis, por lo regular tienen en mente una explicacin de por qu un
cambio en la variable independiente debe afectar a la variable dependiente de cierta manera. Por ejemplo, uno
podra pronosticar (y demostrar de manera experimental)
que presenciar la violencia en la televisin acrecienta la
agresividad. Pero, cmo se sabe que es justamente ver
la violencia televisada lo que incita la agresividad? Para
defender mejor sus hiptesis, los investigadores deben
estar muy atentos a la existencia de explicaciones alternativas. Cuantas ms explicaciones de este tipo haya de un

El proceso de investigacin

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ESTUDIOS

CLSICOS

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Las ratas harn lo que usted desee


A lo largo de Psicologa y vida vamos a compartir con usted
los resultados de la investigacin psicolgica. Muchas veces
nuestras conclusiones se basan en estudios realizados por
diversos equipos de investigadores de todo el mundo. La
finalidad de Las ideas puestas a prueba es proporcionarle
oportunidades constantes de entrar en contacto con experimentos
que dan solucin a preguntas concretas. Con cada uno se abre
la posibilidad de ver una relacin exacta entre experimento
y conocimiento. Para esta primera presentacin de Las ideas
puestas a prueba, describimos en pocas palabras un estudio
clsico que demuestra con lucidez la forma en que las expectativas
afectan los resultados de un experimento.
La conducta violenta es causada por ver violencia en la
televisin? Cmo lo averiguara?

resultado, menos confianza se tiene en que la hiptesis sea


correcta. Se llama variable de confusin a aquello que
no es lo que el experimentador introduce de manera deliberada en la investigacin, que cambia el comportamiento
del sujeto y confunde la interpretacin de los datos. Cuando la causa verdadera de un efecto conductual observado
se confunde, se pone en peligro la interpretacin que hace
el investigador de los datos. Por ejemplo, supongamos
que las escenas violentas en la televisin son ms ruidosas y
con ms movimiento que otras. En este caso, se confunden los aspectos violentos y superficiales de las escenas.
El investigador es incapaz de especificar qu factor produce
en exclusiva el comportamiento agresivo.
Aunque todos los mtodos experimentales plantean
la posibilidad de originar explicaciones alternativas peculiares, hay dos variables de confusin que se aplican a casi
todos los experimentos; los llamados efectos de las expectativas y efectos placebo. Los efectos de las expectativas
son involuntarios y ocurren cuando un investigador o un
observador comunican a los sujetos de forma sutil las
conductas que esperan; con lo que incitan la reaccin
anticipada. En estas circunstancias las expectativas del experimentador estimulan las respuestas observadas, no la
variable independiente.
Robert Rosenthal ha estudiado el fenmeno de las
predisposiciones de las expectativas y cmo distorsionan
los resultados de las investigaciones (Rosenthal, 1966):
Cmo cree que los estudiantes les comunicaron a
las ratas sus expectativas? Entiende por qu hay que
preocuparse todava ms por este tipo de efecto cuando el
experimento se realiza en nuestra especie, con un experimentador y sujetos humanos? El efecto de la expectativa
distorsiona el contenido del descubrimiento.

28

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

En este experimento, a 12 estudiantes se les asignaron grupos de


ratas a las que se enseara a recorrer un laberinto. A la mitad
de los estudiantes se les dijo que las ratas eran de una raza
especial que se caracterizaba por su habilidad con los laberintos.
A los otros se les dijo que se trataba de ratas criadas para ser
tontas con los laberintos. Como se imaginar, las ratas en
realidad eran las mismas; sin embargo, los resultados de los
estudiantes correspondieron a lo que esperaban de las ratas. El
aprendizaje de las ratas con la reputacin de listas fue considerado
mejor que el de las ratas etiquetadas como tontas (Rosenthal
y Fode, 1963).

Ocurre un efecto placebo cuando los sujetos de un


estudio modifican su conducta sin ninguna manipulacin
experimental. Este concepto se origin en la medicina
para explicar los casos en que mejoraba la salud de un
paciente con medicamentos inertes o un tratamiento que
no era el especfico. El efecto del placebo se refiere a
un mejoramiento de la salud o el bienestar debido a que
el sujeto cree que el tratamiento ser eficaz. Se ha mostrado que algunos tratamientos sin efectos mdicos verdaderos llegan a producir buenos o excelentes resultados
en 70 por ciento de los pacientes que los toman (Roberts et al., 1993).
En el contexto de la investigacin psicolgica, ocurre
un efecto placebo cuando una respuesta conductual sufre la influencia de lo que una persona espera que sentir
o har, en lugar de una intervencin o procedimientos concretos dirigidos a estimular esa respuesta. Recuerde el
experimento en que se relacion la televisin con la agresividad. Supongamos que descubrimos que los sujetos del
experimento que no haban visto televisin tambin manifestaron agresividad considerable. Podramos concluir que
ellos, en virtud de haber sido puestos en una situacin

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que se prestaba para ser agresivos, pensaran que se esperaba que se comportaran de forma violenta y, por tanto,
actuaron en consecuencia. Los experimentadores deben
preocuparse siempre de la posibilidad de que los participantes cambien su comportamiento slo porque saben
que los observan o examinan. Por ejemplo, digamos que
los sujetos se sienten especiales por haber sido elegidos
para tomar parte en el estudio y actan de una manera que
no es la ordinaria. Estos efectos ponen en peligro los resultados de un experimento.

MEDIDAS CORRECTIVAS

Como la conducta de seres humanos y animales es compleja y con frecuencia tiene diversas causas, en un buen
diseo de investigacin se anticipan las posibles variables
de confusin y se idean estrategias para eliminarlas. De
manera parecida a las tcticas defensivas de los deportes,
en los buenos diseos se prev lo que el otro equipo hara y se trazan planes para contrarrestarlo. Las estrategias
de los investigadores se llaman p rocedimientos de cont rol, y son mtodos para mantener constantes todas las variables y condiciones, aparte de las que se relacionan con
la hiptesis que se verifica. En un experimento, las instrucciones, temperatura del lugar, tareas, atuendo del investigador, tiempo permitido, manera de anotar las respuestas
y muchos otros detalles de la situacin deben ser iguales
para todos los participantes, a fin de asegurarse de que su
experiencia sea la misma. La nica diferencia debe ser la
que introduce la variable dependiente. Veamos los remedios
para las variables de confusin, los efectos de las expectativas y el efecto placebo.
Por ejemplo, imaginemos que enriquece el experimento de la agresin con un grupo de tratamiento que ve
programas cmicos. Quiere tener cuidado de no tratar de
manera distinta a los sujetos de la comedia y violencia
debido a sus propias expectativas. As, en su experimento
pretendemos que el asistente que recibe a los participantes
y quien al final evala su agresividad, no sepa si vieron
un programa violento o cmico. En las mejores circunstancias, para suprimir las tendencias, tanto los asistentes
como los participantes ignoran (estn ciegos) qu sujetos recibieron cul tratamiento. Esta tcnica se llama cont ro l
doble a ciegas. Recuerde que en el estudio del caf (figura 2.2) sealamos en particular que los participantes no
saban si la bebida que deban tomar contena cafena o
no. De hecho, el diseo era doble a ciegas porque los experimentadores que aplicaron el examen de memorizacin
tampoco saban qu participantes haban bebido qu
clase de caf. Para asegurar todava ms que las expectativas no fueran la causa de los efectos en la memorizacin, los experimentadores pidieron a los participantes
que conjeturaran qu caf haban tomado y no consiguieron atinar (Ryan et al., 2002). Este resultado es una prueba slida de que los resultados de la memorizacin no
dependieron de las expectativas de los participantes

concernientes a la relacin entre cafena y capacidad de


memoria.
Para explicar los efectos placebo, los investigadores
incluyen una condicin experimental en la que no se aplica el tratamiento. La llamamos control placebo y forma
parte de la categora general de grupos de control con los
que los investigadores se aseguran de que estn realizando las comparaciones apropiadas. Recordemos la ancdota de la nia a la que le preguntaron si quera a su hermana
mayor. Comparada con quin? respondi. Hay que
hacer y responder a satisfaccin esta pregunta antes de
poder entender el significado de los resultados de la investigacin. Supongamos que ley que en un estudio se
demostr que ms de tres cuartas partes de un grupo de
personas que trataban de dejar de fumar lo consiguieron
con la ayuda de parches de nicotina (Andrews, 1990).
Comparadas con quin? Qu pas con el grupo de control? En el grupo de control placebo de este estudio, que
recibi parches sin nicotina, 39 por ciento dej de fumar.
Adems, cuanto ms tiempo llevaron esos parches intiles
desde el punto de vista mdico, ms dejaron de fumar
(Abelin et al., 1989). Por consiguiente, el parche de nicotina fue un tratamiento eficaz, pero ms de la mitad de su
eficacia obedeci al efecto placebo producido por esperar
que funcionara. Los datos de las condiciones de control proveen un importante punto de partida para evaluar el efecto
del experimento.
En algunos diseos de investigacin, denominados diseos entre sujetos, los grupos de participantes se asignan al azar (por mera suerte) a alguna condicin experimental (de exposicin a uno o ms tratamientos del
estudio) o a una condicin de control (sin exposicin a
ningn tratamiento). La asignacin al azar es una de las
medidas principales que llevan a cabo los investigadores para suprimir las variables de confusin que se relacionan con diferencias individuales entre los posibles
participantes de una investigacin. ste es el diseo en
que pensbamos para el experimento de la agresin. La
asignacin aleatoria a las condiciones experimental y de
control aumenta la posibilidad de que los dos grupos se
parezcan en aspectos importantes al comienzo del estudio, puesto que cada participante tiene la misma probabilidad de estar en la condicin experimental que en
una de control. No tenemos que preocuparnos, digamos, por si a todos los sujetos del grupo experimental
les gusta la violencia en televisin y si a todos los sujetos de control no les gusta. La asignacin aleatoria combina en cada grupo las dos clases de personas. Si en los
resultados se encuentran diferencias entre las condiciones, nos sentimos ms confiados de que hayan sido causadas por el tratamiento o la intervencin, y no de que
sean diferencias previas.
Los investigadores tambin tratan de aproximar situaciones aleatorias en la forma de convocar a los participantes
al laboratorio. Por lo comn, los experimentos de psicologa constan de 20 a 100 participantes, pero los experimen-

El proceso de investigacin

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tadores pretenden generalizar de esta muestra a toda la


poblacin de la que la tomaron. Supongamos que usted
quisiera verificar la hiptesis de que los nios de seis aos
dicen ms mentiras que los nios de cuatro. Usted puede
llevar al laboratorio un subconjunto muy reducido de todos
los nios de cuatro y seis aos en el mundo. Para generalizar ms all de las muestras, se requiere tener confianza
en que sus nios son equiparables a cualquier otro grupo
de nios elegido al azar. Tal grupo es una muestra re p resentativa de la poblacin si concuerda en buena medida
con las caractersticas generales de esa poblacin en lo que
respecta, por ejemplo, a la distribucin de hombres y mujeres, grupos tnicos, etctera. Slo se puede generalizar de
una muestra a la poblacin que representa correctamente.
Si los participantes en su estudio de las mentiras fueron
todos hombres, no es correcto que saque conclusiones acerca del comportamiento de las nias.
En otro diseo experimental, el diseo de sujetos
nicos, cada participante es su propio control. Por ejemplo, se compara la conducta de un participante antes y
despus del tratamiento. Consideremos un experimento en
el que se evalu la capacidad de bebs de 12 meses para
aprender de las reacciones emocionales que observaban
en una pantalla de televisin.
Como el estudio se llev a cabo con sujetos nicos,
los experimentadores pudieron sacar la conclusin slida
de que cuando los nios observaron las emociones negativas de la actriz, cambi su disposicin hacia el objeto.
Por cierto, los experimentadores repitieron el experimento

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Un estudio de sujetos nicos sobre el


aprendizaje de emociones en la televisin
Cmo aprenden los nios qu objetos de su entorno son
agradables y cules repugnantes? Los investigadores probaron
la idea de que adquieren parte de esta informacin mediante la
observacin de otros individuos (Mumme y Fernald, 2003). En
un estudio, nios de 12 meses tuvieron la oportunidad de relacionarse con objetos novedosos, como una pelota irregular y una
ficha de plstico. Como se muestra en la figura 2.3, los nios
se sentaban frente a un aparato de televisin, con los objetos al
alcance de la mano. Los nios observaron dos presentaciones en
vdeo de una actriz que describa uno de los objetos. En la primera presentacin, la actriz mencion el objeto blanco con voz
neutra y sin expresin facial. En cambio, en la segunda presentacin us una entonacin negativa y una expresin reprobatoria al
mencionar el mismo objeto. La actriz nunca habl del objeto
distractor. En la figura 2.3 se muestra la comparacin de los
sujetos en relacin con la frecuencia con que tocaban los objetos. Como se observa, cuando la actriz manifest una emocin
negativa, los infantes preferan ignorar el objeto blanco. No slo
se trataba de que se hubieran aburrido: su comportamiento no
vari en cuanto a tocar el objeto que la actriz no mencion.

30

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

con nios de 10 meses y descubrieron que estos sujetos


ms jvenes no cambiaron su comportamiento de acuerdo
con las emociones expresadas por la actriz (Mumme y Fernald, 2003). Por lo tanto, en algn momento del bimestre
que va de los 10 a los 12 meses los nios comienzan a permitir que su conducta est guiada por su observacin de
las reacciones emocionales de otras personas.
Las metodologas de investigacin que hemos descrito
comprenden la manipulacin de una variable independiente para buscar un efecto en una variable dependiente.
Aunque este mtodo experimental permite a los investigadores hacer afirmaciones slidas acerca de las relaciones
causales entre variables, existen varias condiciones en que
no es un mtodo tan deseable. En primer lugar, durante un
experimento la conducta se estudia en un medio artificial
en el que los factores de la situacin estn controlados,
tanto que el propio ambiente distorsiona el comportamiento que ocurrira en uno natural. Los crticos aseveran que buena parte de esta riqueza y complejidad de las
pautas naturales de conducta se pierde en los experimentos controlados en aras de la simplicidad de manejar
slo unas cuantas variables y respuestas. En segundo
lugar, por lo regular los sujetos de las investigaciones
saben que estn en un experimento y que los examinan
y miden. Como reaccin a este conocimiento, tratan de
complacer al investigador, quieren adivinar la finalidad
de la investigacin o alteran el comportamiento que tendran
si no supieran que los vigilan. En tercer lugar, algunos
problemas importantes de la investigacin no son idneos para un tratamiento experimental tico. Por ejemplo,
no podramos tratar de descubrir si la tendencia a maltratar
a los hijos se transmite de generacin en generacin mediante un grupo experimental de nios que seran maltratados y un grupo de control que no lo sera. En la siguiente
seccin nos ocupamos de un mtodo de investigacin
que aborda estas inquietudes.

MTODOS DE CORRELACIN
La inteligencia se relaciona con la creatividad? Las personas optimistas son ms sanas que las pesimistas? Existe
alguna relacin entre el maltrato en la infancia y una enfermedad mental posterior? Estas preguntas comprenden variables que un psiclogo no podra manipular sin faltar a
la moral. Para responderlas, como veremos en captulos
siguientes, se requieren investigaciones basadas en mtodos de correlacin. Los psiclogos siguen mtodos de
correlacin cuando quieren determinar en qu medida se
relacionan dos variables, rasgos o atributos.
Para determinar el grado exacto de correlacin entre dos
variables, los psiclogos calculan una medida estadstica
llamada coeficiente de correlacin (r). Este valor vara
entre +1.0 y 1.0; donde +1.0 indica una correlacin positiva perfecta, 1.0 una correlacin negativa perfecta y 0.0
indica que no hay ninguna correlacin. Un coeficiente
de correlacin positivo significa que si una puntuacin au-

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FIGURA 2.3

Los nios aprenden las respuestas emocionales

Proporcin del tiempo de tocar un objeto

CH02.QXD

0.8

Distractor
Blanco

0.7
0.6

Los nios de 12 meses se sentaban de manera que podan tomar los


mismos objetos que aparecan en la pantalla de la televisin. En las
dos presentaciones de vdeo, una actriz mencion el objeto blanco e
ignor el distractor. La primera presentacin daba una valoracin
inicial neutra para medir la preferencia inicial de los nios por un
objeto. En el segundo vdeo la actriz manifestaba emociones
negativas relacionadas con el objeto blanco. En la grfica de barras
se muestra la proporcin de tiempo que los nios pasaban tocando
cada objeto. Los investigadores calcularon esta medida por medio
de la divisin del tiempo que los nios tocaban cada objeto entre la
duracin total del periodo de juego. Como se aprecia, cuando la actriz
expres emociones negativas hacia un objeto, los nios lo tocaron
mucho menos.

0.5
0.4
0.3
0.2
0.1
0

Inicio neutro

Prueba negativa

menta, la otra tambin. Ocurre lo contrario con las correlaciones negativas: la segunda puntuacin va en direccin
contraria de la primera (ver la figura 2.4). Las correlaciones que se acercan a cero implican que la relacin entre
dos puntuaciones o medidas es dbil o no existe. A medida
que se fortalece el coeficiente de correlacin, al acercarse
al mximo de 1.0, las predicciones referentes a la otra
variable se vuelven ms precisas.
Por ejemplo, supongamos que unos investigadores
estn interesados en determinar la relacin entre los hbitos de sueo de los estudiantes y su rendimiento escolar.
Estableceran la definicin operacional de hbitos de sueo
como el promedio de horas de sueo por noche. El rendimiento escolar se definira como el promedio acadmico
acumulado. Los investigadores evaluaran cada variable en
una muestra apropiada de estudiantes y calcularan el coeficiente de correlacin entre las variables. Una puntuacin
positiva importante significara que cuanto ms duerme
un estudiante, mejor es su promedio acadmico. Si conocen
las horas por noche de cada estudiante, los investigadores
podran realizar un pronstico razonable de su rendimiento
acadmico.
Es posible que los investigadores quieran dar el paso siguiente y afirmar que la manera de mejorar el rendimiento de los estudiantes sera obligarlos a dormir ms. Esta
intervencin sera equivocada. Una correlacin fuerte significara slo que dos conjuntos de datos se relacionan de

manera sistemtica. La correlacin no establece que unos


sean la causa de los otros, es decir, la correlacin no implica causalidad, pero podra expresar varias posibilidades
o ninguna. Por ejemplo, una correlacin positiva entre el
sueo y el rendimiento acadmico podra significar que 1)
la gente que estudia mejor se va a dormir ms temprano;
2) quienes se ponen nerviosos con su tarea no duermen
bien, o 3) la gente duerme mejor si estudia materias fciles.
En este ejemplo se aprecia que las correlaciones imponen
ms a menudo a los estudiosos la bsqueda de explicaciones ms profundas.
Las correlaciones tambin pueden ser espurias si los
investigadores no hacen las comparaciones de control adecuadas. Consideremos la supuesta conexin entre el apagn de Nueva York de 1965 y el alegado salto en el ndice de natalidad nueve meses ms tarde. Los neoyorquinos
somos muy romnticos. Fue la luz de las velas dijo un
nuevo padre. Un funcionario de un grupo de planificacin
familiar propuso la explicacin de que, a causa del apagn, todos los sustitutos del sexo: juntas, clases, juegos de
cartas, teatros, salones, se suspendieron esa noche. Qu
otra cosa podan hacer? (The New York Times, 8 de noviembre de 1966). La misma clase de correlacin se informa cada vez que hay ventiscas y otros desastres naturales
en muchas partes del mundo. Terremoto caus aumento
de bebs en San Francisco fue un titular reciente del San
Francisco Chronicle (Chen, 1990). Sin embargo, cuando

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Bolichistas

Golfistas

(a)

(b)

Dinero
ganado

Dinero
ganado

100

150
200
250
Puntos sumados

300

60

70

80
90
Puntos sumados

100

FIGURA 2.4

Correlaciones positivas y negativas


Estos datos imaginarios representan la diferencia entre correlaciones positivas y negativas. Cada punto representa a un
bolichista o golfista. (a) En general, cuantos ms puntos suma un bolichista profesional, ms dinero gana. As, hay una
correlacin positiva entre las dos variables. (b) La correlacin en el golf es negativa, porque los golfistas ganan ms cuantos
menos puntos tengan.

alguien se toma el tiempo de comparar estos incrementos al parecer notables en los ndices de natalidad con
las variaciones estacionales normales, la correlacin resulta una coincidencia disfrazada de causa; es decir, existe una correlacin real entre la estacin y el ndice de
natalidad, que es la comparacin de control en la correlacin accidental del desastre. Es evidente que las mismas precauciones son necesarias en el caso de los datos de
las correlaciones cuando stas se aplican a los resultados
de las investigaciones que se desprenden de los mtodos experimentales.
No queremos que se quede con la impresin de que
los mtodos de correlacin no son herramientas de investigacin valiosas. A lo largo de Psicologa y vida vamos a
ver muchos estudios de correlacin que han aportado conocimientos importantes. Vamos a darle slo un ejemplo
para picar su curiosidad:
Ve usted por qu es necesario un diseo de correlacin para abordar este pronstico? No es posible asignar

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Los orgenes de los problemas de conducta de nios


pequeos
Qu factores explican por qu, incluso a los cinco aos de edad,
algunos nios varones manifiestan problemas de conducta y otros
no? Un equipo de investigadores trat de demostrar que esta
diferencia entre los nios surge, en parte, de diversos grados de
conflictos fraternales destructivos que tienen con sus hermanos
y hermanas (Garca et al., 2000). Los investigadores razonaron
que conflictos muy intensos con los hermanos refuerzan la tendencia de los nios varones a dar respuestas agresivas o inapropiadas
a las situaciones de la vida. Para medir los conflictos fraternales
destructivos, los investigadores filmaron sesiones de una hora
entre 180 nios y sus hermanos mientras jugaban con diversos
juguetes. Las sesiones filmadas se evaluaron con base en dimensiones como nmero e intensidad de los conflictos entre los nios.
En los anlisis de correlacin se apoy el pronstico de que los
nios que tienen ms conflictos con sus hermanos son ms
proclives a mostrar conductas agresivas y delictivas.

Qu procedimientos seguira para determinar la correlacin


entre los hbitos de sueo de los estudiantes y su xito en la
universidad? Cmo evaluara las posibles relaciones causales
que explicaran cualquier correlacin?

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de manera aleatoria a los nios para que tengan pocos o


muchos conflictos con sus hermanos. Hay que esperar a
saber qu diferencias se revelan luego de que los nios estn en una situacin o en otra.

INFLUENCIAS SUBLIMINALES?
Para cerrar esta seccin ofrecemos un ejemplo concreto de
la manera en que se ha aprovechado la investigacin psicolgica para evaluar las afirmaciones constantes de los
publicistas para convencernos de consumir sus productos. Sin duda usted ha visto comerciales de productos que
prometen cambiar su vida con mensajes que escapan a la
conciencia: los mensajes subliminales. Es mgico! Un disco
garantiza mejorar la vida sexual; otro da una rpida cura
para una autoestima baja, en tanto que el tercero promete
hacerle bajar de peso en forma segura y eficaz. Cmo?
Todo lo que hay que hacer es escuchar (en la cama, al hacer
ejercicio, mientras se completa la tarea) las pacficas olas
del mar que rompen en las costas arenosas.
La influencia subliminal tiene una larga historia. Aunque casi con seguridad fue un fraude, un estudio de 1957
se abri paso a los titulares cuando el inventor de la
publicidad subliminal asegur que el mensaje Compre
palomitas que parpade en una pantalla durante una pelcula produjo un incremento de 58 por ciento en las
ventas de palomitas (Rogers, 1993). Una vez The Wall Street
Journal public que en un supermercado de Nueva Orlens
se redujeron notablemente los robos y los faltantes de caja cuando canalizaron por su sistema de msica ambiental
el siguiente mensaje: Si robo, me metern en la crcel.
En una entrevista telefnica realizada en Toledo, Ohio, se
mostr que casi 75 por ciento de los 400 adultos entrevistados conoca la publicidad subliminal (Rogers y Smith,
1993). De ese grupo, casi 75 por ciento pensaba que los
vendedores usaban con provecho esa publicidad. En general, cuanto ms escolaridad tuvieran los entrevistados,
ms crean en la eficacia de la publicidad subliminal.
Ahora ya posee usted los conocimientos para abordar
la pregunta crtica acerca de si los mensajes subliminales
influyen en realidad en los estados mentales y el comportamiento como dicen sus defensores. Nuestra respuesta se
desprende de una aplicacin de los mtodos experimentales que hemos explicado (ver la figura 2.5).

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Evaluacin de los efectos subliminales


Un equipo de experimentadores se propuso determinar la eficacia
de escuchar las cintas comerciales para mejorar la autoestima o
la memoria. Los participantes fueron 237 voluntarios, hombres
y mujeres, de 18 a 60 aos. Despus de una sesin antes del
examen en el que se midi la autoestima y la memoria con
pruebas psicolgicas y cuestionarios estandarizados, los sujetos

fueron asignados al azar a dos condiciones. A la mitad de ellos se


les dieron cintas subliminales para mejorar la memoria y a los
dems cintas para mejorar la autoestima. Escucharon con regularidad las grabaciones durante cinco semanas y volvieron al laboratorio para la sesin posterior de exmenes con los que se evalu
su memoria (cuatro exmenes de memoria) y autoestima (tres
escalas de autoestima). Los investigadores no saban qu participantes recibieron cul tratamiento (Greenwald et al., 1991).
Las cintas fomentaron la autoestima y mejoraron la memoria? Los
resultados de este experimento controlado indican con que no
hubo mejoras significativas en ninguna de las mediciones objetivas
de autoestima ni de memoria. Sin embargo, apareci un efecto
muy intenso: el efecto placebo por la esperanza de ser ayudados.
Como anticipaban que ocurriera este efecto, los investigadores
prepararon otra variable independiente. La mitad de los participantes de cada grupo recibieron cintas para mejorar la memoria
con una etiqueta equivocada que deca autoestima y otros recibieron cintas de reforzamiento de la autoestima en cajas de memoria. Los sujetos creyeron que su autoestima haba mejorado
si recibieron las cintas con esa etiqueta o que su memoria haba
aumentado si sus cintas tenan la etiqueta memoria, aunque
hubieran escuchado otra.

Este experimento riguroso nos permite dar un consejo


concreto: ahrrese su dinero, pues los programas de apoyo subliminal no ofrecen ms que efectos placebo. Un objetivo importante de Psicologa y vida es establecer esas
conclusiones concretas basadas en mtodos experimentales slidos.
Este experimento tambin es un ejemplo especfico
de las variables que miden los psiclogos; en este caso,
se trat de la conviccin de los sujetos acerca del mejoramiento de la autoestima y la memoria, as como las medidas de memoria y autoestima. En la seccin siguiente
vamos a exponer en lo general la manera en que los psiclogos miden procesos importantes y dimensiones de la
experiencia.

PNGASE A PRUEBA

Cul es la relacin entre una hiptesis y una teora?


Por qu los procedimientos estandarizados y las definiciones
operativas sirven a los investigadores para superar las tendencias de los observadores?
Qu procedimientos siguen los investigadores para combatir
los efectos de las expectativas y del placebo?
Siempre es posible convertir un experimento con un diseo
entre sujetos en un diseo de sujetos nicos? Por qu?
Por qu la correlacin no implica causalidad?

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FIGURA 2.5

Diseo experimental para verificar hiptesis acerca de la eficacia de los mensajes


subliminales
En esta versin simplificada
del experimento, se toma
una muestra de personas
de una poblacin general. Se
les realizan varias medidas
preliminares y se asignan
al azar para recibir cintas
subliminales con mensajes
para mejorar la memoria,
o la autoestima. Despus
se les aplica exmenes
para evaluar de manera
objetiva los cambios
presentados en las
variables dependientes:
a autoestima y la memoria.
En el estudio no se encontraron
efectos significativos de
persuasin subliminal.

Examen previo

Examen posterior

Condicin
experimental 1
Cinta de autoestima
Poblacin

Muestra

Mediciones
psicolgicas

omo los procesos psicolgicos son tan variados y


complejos, plantean graves dificultades a los investigadores que pretenden medirlos. Aunque algunas
acciones y procesos se observan fcilmente, no
ocurre lo mismo con muchos otros, como la ansiedad o los
sueos. As, una tarea del psiclogo investigador es hacer
visible lo oculto, volver externos los hechos y procesos internos y tornar pblicas las experiencias privadas. Usted ya
ha constatado cun importante es que los investigadores
proporcionen definiciones operativas de los fenmenos
que quieren estudiar. Estas definiciones sealan algn procedimiento para asignar cifras, es decir, para cuantificar
niveles, tamaos, intensidades o cantidades de una variable. Hay muchos mtodos de medicin, cada uno con sus
ventajas y sus desventajas.
Nuestra revisin de las mediciones psicolgicas comienza con una exposicin de la distincin entre dos formas de
ponderar la exactitud de una medida: su confiabilidad y su
validez. Ms adelante estudiaremos varias tcnicas de medicin para acopiar datos. Cualquiera que sea el medio con
que los psiclogos renen sus datos, deben aplicar los mtodos estadsticos adecuados para verificar sus hiptesis.
En el complemento estadstico que sigue a este captulo se
explica cmo los psiclogos analizan sus datos. Debe leerlo
junto con este captulo.

34

Variables
independientes

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

Condicin
experimental 2

Autoestima
Memoria

Cinta de memoria
Asignacin Tiempo, duracin
aleatoria del tratamiento

CONFIABILIDAD Y VALIDEZ
La meta de las mediciones psicolgicas es dar resultados
confiables y vlidos. La confiabilidad es la congruencia
o veracidad de los datos conductuales que se extraen de
las pruebas psicolgicas o los experimentos. Un resultado
confiable es aquel que se repite en condiciones semejantes de prueba en momentos distintos. Un instrumento de
medicin confiable arroja puntuaciones equiparables al
emplearlo varias veces (y cuando lo que se mide no cambia). Consideremos el experimento que acabamos de describir, en el que se demostr que las cintas subliminales
slo producen efectos de placebo. En ese experimento
participaron 27 sujetos. La afirmacin de los experimentadores de que su resultado es confiable implica que deben poder repetir el estudio con un grupo nuevo de participantes de tamao equivalente y obtener el mismo
patrn de datos.
La validez significa que la informacin producida
por la investigacin o la prueba mide bien la variable o
la cualidad psicolgica que pretende medir. Por ejemplo,
una medida vlida de la felicidad debera permitirnos
pronosticar qu tan feliz ser usted en una situacin particular. Un experimento vlido implica que el investigador pueda generalizar a circunstancias ms amplias, por
lo regular del laboratorio al mundo real. Cuando le dimos
un consejo referente a la base del experimento de las
cintas subliminales, habamos aceptado la afirmacin de
los investigadores de que sus resultados son vlidos. Las
pruebas y experimentos pueden ser confiables sin ser vlidos. Por ejemplo, podramos tomar su talla de calzado
como indicador de su felicidad. Esto sera confiable, pues
siempre obtendramos la misma respuesta, pero no sera

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Si el investigador observa detrs de un


espejo trucado, puede hacer observaciones
de un nio sin influir ni interferir en su
comportamiento. Usted ha alterado su
conducta por saber que lo observaban?

vlido (aprenderamos muy poco de las variaciones cotidianas de su felicidad).


A continuacin, al tiempo que estudia las diversas mediciones, trate de evaluar su validez y su confiabilidad.

INFORME DE LOS SUJETOS


A menudo los investigadores estn interesados en obtener datos acerca de experiencias que no pueden observar
de manera directa. Algunas veces estas experiencias
son estados psicolgicos internos, como ideas, opiniones y
sentimientos. Otras, son conductas manifiestas (como las
actividades sexuales o los actos delictivos) pero, en general, no es apropiado que los psiclogos las atestigen. En
estos casos, las investigaciones se apoyan en los informes
de los propios sujetos. Las medidas de informes de
los sujetos son respuestas, escritas o verbales, a preguntas
que formula el investigador. Los investigadores preparan
mtodos confiables para cuantificar estos informes, de modo que puedan hacer comparaciones significativas entre
las respuestas de diversos individuos.
Los informes de los sujetos son respuestas dadas a
cuestionarios o entrevistas. Un cuestionario o encuesta es
un conjunto de preguntas escritas cuyo contenido oscila
de las preguntas de hechos (Tiene credencial de elector?)
a las que versan acerca de conductas antiguas o actuales
(Cunto fuma?) o de opiniones y sentimientos (Se
siente satisfecho con su trabajo?). Las preguntas abiertas
las contestan libremente los entrevistados con sus propias
palabras. Tambin hay preguntas con un nmero fijo de
alternativas, como s, no y no s.
Una entrevista es un dilogo entre el investigador y
un individuo con la finalidad de obtener informacin detallada. En lugar de ser tan uniforme como el cuestionario,
la entrevista es interactiva. El entrevistador puede variar el
interrogatorio para ahondar en algo que dijo el entrevistado.
Los buenos entrevistadores son tan sensibles al intercambio

social como a la informacin revelada. Estn capacitados


para despertar una empata, una relacin social positiva
con el entrevistado en la que se fomenta la confianza y la
participacin de informacin personal.
Aunque los investigadores cuentan con una amplia
variedad de medidas de informe personal, su utilidad est
limitada. Como es obvio, muchas formas no sirven con nios que todava no hablan, adultos analfabetas, personas
que hablan otro idioma, ciertos enfermos mentales y otras
especies. Incluso cuando es posible usar estos informes, a
veces no son vlidos ni confiables. Es posible que los participantes entiendan mal las preguntas o no recuerden bien
lo que experimentaron. Ms an, en los informes de los sujetos influyen las conveniencias sociales, el sentido de que
la gente da respuestas falsas o equvocas para proyectar una
impresin favorable (o en ocasiones desfavorable). Quiz
sientan vergenza de referir sus experiencias o sentimientos verdaderos. Si los entrevistados conocen la finalidad
del cuestionario o la entrevista, pueden mentir o alterar la
verdad para conseguir trabajo, salir de un hospital mental
o conseguir cualquier otro objetivo. Una entrevista tambin
se presta para que las tendencias y los prejuicios personales incidan en la manera de preguntar del entrevistador y
la de responder del entrevistado.

MEDIDAS CONDUCTUALES
Y OBSERVACIONES
En conjunto, los psiclogos investigadores estn interesados en una gama amplia de conductas. Estudian una rata
que recorre un laberinto, un nio que hace un dibujo,
un estudiante que memoriza un poema o un operario en un
trabajo repetitivo. Las medidas conductuales son formas
de estudiar los actos manifiestos y observables y las reacciones que sea til registrar.
Una de las formas principales de estudiar lo que hace
la gente es la observacin. Los investigadores observan de

Mediciones psicolgicas

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Jane Goodall ha pasado la mayor parte de su


vida adulta realizando observaciones
naturalistas de los chimpancs. Qu ha
descubierto que no hubiera sabido si los
animales no vivieran en su hbitat natural?

manera planeada, precisa y sistemtica. Las observaciones


se enfocan ya sea en el proceso o en los productos del
comportamiento. As, en un experimento acerca del aprendizaje un investigador podra observar cuntas veces un
sujeto repasa una lista de palabras (proceso) y luego cuntas palabras recuerda en un examen final (producto). En el
caso de las observaciones directas, la conducta que se investiga debe ser visible claramente y manifiesta y fcil de
registrar. Por ejemplo, en un experimento de laboratorio
referente a las emociones, un investigador podra observar
las expresiones faciales del sujeto mientras mira estmulos
que despierten sentimientos.
Los investigadores fortalecen sus observaciones directas
mediante la tecnologa. Por ejemplo, los psiclogos modernos se apoyan en computadoras para tomar medidas
exactas del tiempo que se tardan los sujetos en desempear diversas tareas, como leer una oracin o resolver un
problema. Aunque haba formas de medicin exacta antes
de las computadoras, estas mquinas tienen una extraordinaria flexibilidad para reunir y analizar informacin exacta.
En el captulo 3 describiremos las nuevas tecnologas con
que los investigadores obtienen medidas conductuales de
una clase sobresaliente: imgenes del cerebro en accin.
En las observaciones naturalistas el investigador
atestigua un suceso que se presenta de forma natural.
Por ejemplo, un investigador detrs de un espejo trucado
observara el juego de nios que no saben que los miran.
Ciertas formas del comportamiento humano slo pueden
estudiarse mediante observacin naturalista, pues otro mtodo sera inmoral o poco prctico. Por ejemplo, no sera
moral un experimento de privacin de contacto en las primeras etapas de la vida de un nio para ver sus efectos en el
desarrollo posterior.
Al estudiar el comportamiento en un laboratorio, el investigador no puede observar los efectos duraderos que
tiene el hbitat natural en la conformacin de pautas complejas de conducta. Uno de los ejemplos ms valiosos de

36

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

observacin naturalista realizada en el campo es el trabajo


de Jane Goodall (1986, 1990; Peterson y Goodall, 1993).
Goodall ha dedicado ms de 30 aos a estudiar las pautas
de conducta de los chimpancs de Gombe, en el lago Tanganyka de frica. Goodall afirma que si hubiera terminado
su investigacin luego de 10 aos (que era lo que haba
planeado originalmente), no habra llegado a las conclusiones correctas:
Habramos observado muchas semejanzas en
su comportamiento y el nuestro, pero nos habramos
ido con la impresin de que los chimpancs son
mucho ms pacficos que los seres humanos. Pero
como pudimos proseguir despus de la primera dcada, documentamos la divisin de un grupo social y
observamos la violenta agresin que estall entre
las facciones recin separadas. Descubrimos que en
ciertas circunstancias los chimpancs matan y hasta
se comen a individuos de su propia especie. Del
otro lado de la moneda, aprendimos de los lazos de
afecto extraordinariamente perdurables entre los
integrantes de una familia ..., de facultades intelectuales avanzadas [y del establecimiento], de tradiciones culturales. [Goodall, 1986, pp. 3-4]
En las primeras etapas de una investigacin, la observacin naturalista es particularmente til. Ayuda a los investigadores a descubrir la extensin de un fenmeno o a
hacerse una idea de cules puedan ser las variables o las
relaciones importantes. Los datos de la observacin naturalista proporcionan al estudioso claves para formular una
hiptesis o un plan de accin.
Antes de concluir el tema de las mediciones psicolgicas, hay que destacar que muchos proyectos de investigacin combinan las medidas con informes de los sujetos
y las observaciones conductuales. Por ejemplo, los investigadores pueden indagar una relacin entre cmo dice la

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gente que se va a conducir y cmo se comporta en realidad. Asimismo, algunos proyectos de investigacin, en lugar de abarcar muchos participantes hacen todas sus mediciones sobre un solo individuo o un grupo pequeo en
un estudio de caso. Los anlisis exhaustivos de individuos
arrojan en ocasiones conocimientos importantes de las caractersticas generales de la experiencia humana. Por ejemplo, en el captulo 3 veremos que la observacin atenta de
pacientes nicos con dao cerebral estableci las bases de
importantes teoras referentes a la localizacin de las funciones del lenguaje en el cerebro.
Hemos descrito algunos procedimientos y medidas
de los investigadores. Antes de avanzar, queremos darle la
oportunidad de ver cmo se trata el mismo tema en varios
diseos de investigacin. Recuerde la pregunta de Shakespeare: Qu es un nombre? En Romeo y Julieta, Julieta
afirma: Aquello que llamamos rosa, con otro nombre no
tendra un perfume menos dulce. Pero tiene razn? Cree
usted que su nombre ejerza algn efecto sobre el trato que

recibe de los dems? Es mejor tener un nombre comn y


conocido o uno raro y distintivo? O de plano el nombre
no importa? En la tabla 2.1 damos ejemplos de combinaciones de medidas y mtodos que usaran los investigadores
para responder estas preguntas. Mientras revisa la tabla,
pregntese si estara dispuesto a participar en cada estudio.
En la seccin siguiente consideraremos las normas ticas
que rigen la investigacin psicolgica.

PNGASE A PRUEBA

Por qu algunas medidas confiables no son vlidas?


Qu factores influyen en el uso de medidas con informes
de los sujetos?
En qu medios recurren los investigadores a las medidas
conductuales?

TABLA 2.1

Qu es un nombre?: Mtodos y medidas


Objetivo de la investigacin

Medida dependiente

Mtodos de correlacin

Informe del sujeto

Mtodos experimentales

CH02.QXD

Evaluar la correlacin
entre la frecuencia de
los nombres de las
personas y su experiencia de la felicidad.

Cada participante
evala su propia
felicidad.

Evaluar la correlacin
entre la frecuencia de
los nombres de los nios
y la aceptacin por parte
de sus compaeros.
Determinar si las
personas juzgan de
manera distinta fotos
idnticas cuando
se les asignan nombres
diferentes.
Determinar si el trato
social de las personas
cambia segn
expectativas basadas
en los nombres.

Observacin

Trato social de los


nios en el patio
de juego.

Calificaciones
de bebs con
nombres
asignados
al azar.
Nmero de
expresiones faciales
positivas que
muestran las
personas en una
conversacin con
un desconocido que
se presenta como
Mark o como Marcus.

Mediciones psicolgicas

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Temas ticos en la
investigacin humana
y animal

n el estudio en que se prob la eficacia de los mensajes subliminales, los investigadores engaaron a
los participantes al cambiar las etiquetas de las cintas. Lo hicieron para averiguar si las expectativas
de los sujetos los llevaban a creer que los mensajes eran
tiles incluso si las mediciones de memoria y autoestima
no mostraban mejoras. El engao siempre es sospechoso
desde el punto de vista moral, pero en este caso, de qu
otra manera los investigadores hubieran podido evaluar el
efecto placebo de las ideas errneas que tenan los sujetos?
Cmo se ponderan las posibles ganancias de un proyecto de investigacin y los costos en que incurren quienes se
someten a procedimientos peligrosos, dolorosos, tensos o
engaosos? Los psiclogos se hacen de continuo estas preguntas (Rosenthal, 1994).
El respeto a los derechos bsicos de seres humanos y
animales es una obligacin fundamental de todos los investigadores. Desde 1953 la American Psychological Association
ha publicado guas de normas ticas para los investigadores. Los usos actuales se rigen por la revisin de 2002 de
esas guas. Veamos la cuestin del engao en las investigaciones. En las guas de 2002 se dice que los psiclogos
no engaan a los posibles participantes acerca de una investigacin de la que es razonable esperar que cause dolor fsico o molestias emocionales graves (American Psychological
Association, 2002, p. 1070). Estas normas no siempre fueron
vigentes. Por ejemplo, en el captulo 16 describimos experimentos clsicos referentes a la obediencia a la autoridad.
En estos experimentos, los participantes fueron engaados
para que creyeran que daban peligrosas descargas elctricas a completos desconocidos. Las pruebas de estos experimentos indican que los participantes sufran molestias
emocionales graves. Por esta razn, y aunque la investigacin es muy importante para entender la naturaleza humana, ningn psiclogo responsable abogara hoy por repetir
los estudios. De hecho, los investigadores ya no toman decisiones relativas a temas como el engao. Para garantizar
que se cumpla con los principios ticos, comisiones especiales revisan todas las propuestas de investigacin y aplican normas estrictas fijadas por el Departamento de Salud
y Servicios Humanos de Estados Unidos. Universidades,
hospitales e institutos de investigacin tienen consejos de
revisin que aprueban o rechazan las propuestas de investigacin con seres humanos y animales. Vamos a repasar
algunos de los factores que consideran esos consejos.

CONSENTIMIENTO INFORMADO
Al comienzo de casi todas las investigaciones de laboratorio con sujetos humanos, se ofrece a los sujetos una des-

38

Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

cripcin de los procedimientos, riesgos y beneficios esperados de su participacin. Se garantiza la proteccin de su


anonimato. Todos los registros de su conducta son estrictamente confidenciales: deben autorizar su difusin pblica.
Se pide a los participantes que firmen una declaracin de
que fueron informados de estos puntos y que consienten
en proseguir. Se les asegura con antelacin que pueden
abandonar el experimento en cualquier momento que lo
deseen sin sufrir ningn castigo y se les dan nombres y telfonos de funcionarios con los que pueden ponerse en
contacto si tuvieran quejas.

EVALUACIN DE RIESGOS
Y GANANCIAS
En general, los experimentos de psicologa no presentan
grandes riesgos para los participantes, sobre todo cuando
slo se les pide que realicen tareas rutinarias. Sin embargo,
algunos experimentos en los que se estudian aspectos ms
personales de la naturaleza humana (como las reacciones
emocionales, imagen personal, conformidad, estrs o agresividad) pueden causar desasosiegos o perturbaciones psicolgicas. Por tanto, cuando un investigador emprende un
estudio, tiene que reducir al mnimo los riesgos, debe informarlos a los participantes y debe tomar las precauciones
convenientes para enfrentar reacciones intensas. En caso
de la implicacin de cualquier peligro, los consejos de revisin deben examinar si ste es necesario para alcanzar
los beneficios para los sujetos, la ciencia y la sociedad.

ENGAO DELIBERADO
En algunas investigaciones no es posible contar por anticipado a los participantes toda la trama sin alterar los resultados. Por ejemplo, si estudiramos los efectos de la violencia televisada en la agresividad, no querramos que los
participantes supieran de antemano nuestra finalidad. Pero
la hiptesis basta para justificar el engao?
Ya dijimos que los principios ticos de la American Psychological Association (2002) establecen las instrucciones
especficas acerca del engao. Adems de la norma de que
no hay que engaar a los participantes en cuanto a la probabilidad de molestias fsicas o emocionales, la APA plantea
otras restricciones: 1) el estudio debe tener suficiente importancia cientfica y educativa para justificar el engao; 2) los
investigadores deben demostrar que no hay otros procedimientos equivalentes que excluyan el engao; 3) el engao
debe ser explicado a los participantes al concluir el estudio,
y 4) los participantes deben tener la oportunidad de retirar
sus datos cuando se les explica el engao. En experimentos
que recurren al engao, un consejo de revisin puede imponer limitaciones, insistir en vigilar las primeras demostraciones del procedimiento o negar su aprobacin.

SESIN DE PREGUNTAS
Y RESPUESTAS
La participacin en una investigacin psicolgica debe ser
siempre un intercambio de informacin entre el investiga-

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dor y el sujeto. El investigador puede aprender ms acerca del fenmeno conductual a partir de las respuestas del
sujeto y ste debe ser informado del objetivo, hiptesis, resultados previstos y beneficios que se esperan del estudio.
Al final de un experimento, los sujetos deben participar en
una sesin de preguntas y respuestas, en la que el investigador proporciona toda la informacin referente al estudio
que sea posible y se cerciora de que nadie haya sido confundido, alterado o avergonzado. Si fue necesario engaar
a los participantes en alguna etapa de la investigacin, el
investigador debe explicar de forma clara las razones. Por
ltimo, los participantes tienen el derecho de retirar sus
datos si les parece que fueron maltratados o que se infringieron sus derechos de alguna manera.

PROBLEMAS DE LA
INVESTIGACIN ANIMAL
Deben usarse animales en la investigacin psicolgica y mdica? Esta pregunta ha generado respuestas diametralmente
opuestas. De un lado se sitan los investigadores que sealan los importantes adelantos en diversos campos de las
ciencias que se han conseguido mediante la investigacin
animal (Domjan y Purdy, 1995; Petrinovich, 1998). Entre
los beneficios de la investigacin animal se encuentran el
descubrimiento y las pruebas de frmacos para tratar la ansiedad y enfermedades mentales, y se han acumulado conocimientos importantes acerca de la adiccin a las drogas
(Miller, 1985). Estas investigaciones tambin benefician a
los animales. Por ejemplo, los psiclogos investigadores
han mostrado cmo aliviar las tensiones del confinamiento
que sufren los animales de zoolgico. Sus estudios relacionados con el aprendizaje animal y la organizacin social
han llevado a mejorar el diseo de los encierros e instalaciones animales, con lo que se favorece su buena salud
(Nicoll et al., 1988).
Para los defensores de los derechos de los animales, esta lista de logros no justifica el profundo error de creer que
hay una diferencia moralmente vlida que separa al Homo
sapiens de otras criaturas (Bowd y Shapiro, 1993, p. 136;
ver tambin Shapiro, 1998). Para remediar este error, los moralistas proponen un cambio de la investigacin invasiva

del laboratorio a la investigacin sin manipulacin que


se lleva a cabo en ambientes naturalistas y seminaturalistas (Bowd y Shapiro, 1993, p. 140). Todo investigador
animal debe juzgar su trabajo mediante el examen ms
riguroso.
El criterio del examen riguroso se basa en encuestas
de 1188 estudiantes de psicologa y 3982 miembros de la
American Psychological Association acerca de sus opiniones referentes a la investigacin animal (Plous, 1996a,
1996b):
Alrededor de 80 por ciento de las personas entrevistadas crea que los estudios de observacin en
ambientes naturalistas eran apropiados. Un porcentaje
menor (30 a 70) daba su apoyo a estudios en jaulas
o confinamiento, dependiendo en parte de la especie
animal (como ratas, palomas, perros o primates).
Tanto los estudiantes como sus profesores desaprobaron el dolor fsico o el sacrificio.
En ambos grupos, la mayora (alrededor de 60 por
ciento) respaldaban el uso de animales en cursos de
licenciatura en psicologa, pero slo cerca de un tercio de cada grupo opinaba que el trabajo en laboratorio con animales debera ser obligatorio en la especialidad de la licenciatura.
Qu opina usted en comparacin con sus compaeros? Cmo tomara decisiones acerca de los costos y
beneficios de la investigacin animal?

PNGASE A PRUEBA

Cul es la relacin entre el consentimiento informado y el


engao deliberado?
Cmo se definen los riesgos y las ganancias en el contexto
de la investigacin psicolgica?
Qu consideraciones especiales ataen a la investigacin
con otras especies?

Los investigadores que estudian sujetos animales estn


obligados a darles un ambiente humano. Cree usted que
las ganancias cientficas justifican el uso de otras
especies animales en la investigacin?

Temas ticos en la investigacin humana y animal

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Cmo interpretar
los estudios
de investigacin

n la ltima seccin del captulo nos enfocamos en


las capacidades de razonamiento crtico que necesita para saber interpretar el conocimiento psicolgico. Es esencial perfeccionar estas capacidades
para cualquier persona responsable en una sociedad dinmica, en la que se esgrimen tantas verdades aparentes, hay
tantos mitos falsos de sentido comn y se sacan conclusiones tergiversadas que sirven a intereses particulares. Ser
un pensador crtico es ir ms all de la informacin presentada y penetrar la resbaladiza superficie de las apariencias,
todo con la finalidad de comprender lo sustancial sin deslumbrarse con el estilo y la imagen.
Las aseveraciones psicolgicas son un aspecto inherente
de la vida diaria de cualquier persona que piensa, siente y
acta en una sociedad inmersa en la psicologa. Por desgracia, buena parte de la informacin psicolgica no viene de
libros, artculos e informes de profesionales acreditados,
sino de artculos de peridicos y revistas, programas de
radio y televisin y libros de psicologa popular y autoayuda. Volvamos a la idea del control subliminal de la mente.
Aunque comenz como un fraude propagado por un asesor
de comercializacin con mentalidad de negociante, James M.
Vicary (Rogers, 1993), y, segn hemos visto ha sido
refutada con severidad en el laboratorio, esta idea de las
influencias subliminales en la conducta incide en las opiniones de las personas y en sus carteras!.

El estudio de la psicologa mejorar su capacidad de


tomar decisiones sobre la base de las pruebas reunidas ya
por usted, ya por otros. Trate siempre de aplicar los conocimientos que obtenga del estudio psicolgico formal a la
psicologa informal que nos rodea. Hgase preguntas referentes a su conducta y a la de los dems, busque las respuestas en relacin con teoras psicolgicas razonadas y
verifique estas respuestas con las pruebas que tenga.
Veamos algunas reglas generales que conviene recordar para ser un mejor comprador al recorrer el supermercado del conocimiento:
Evite interferencias de correlacin y causalidad.
Pida que los trminos importantes y los conceptos
fundamentales se definan operativamente para que
se establezca un consenso sobre sus significados.
Piense primero en cmo refutar una teora, hiptesis
o idea antes que tratar de confirmar las pruebas, lo
que resulta muy fcil cuando uno busca una justificacin.
Busque siempre explicaciones distintas de las obvias
que se proponen, sobre todo si estas ltimas tienen
alguna ventaja para quienes las proponen.
Reconozca que sus tendencias personales pueden alterar su percepcin de la realidad.
Sospeche de las respuestas fciles para las preguntas
complejas o de las causas y remedios nicos para
efectos y problemas complicados.
Cuestione cualquier afirmacin acerca de la eficacia
de un tratamiento, intervencin o producto dando
una base equiparable del resultado: comparado con
qu?

Una entrevista en un noticiario con un


experto puede incluir fragmentos equvocos
sacados de su contexto o descripciones
sintticas excesivamente simplificadas de
las conclusiones de una investigacin.
Cmo hara para interpretar mejor los
reportajes de los medios?

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Captulo 2 Mtodos de investigacin psicolgica

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Sea abierto pero escptico. Acepte que las conclusiones son tentativas, no seguras. Busque ms pruebas
que reduzcan la incertidumbre, sin dejar de estar
atento al cambio y la revisin.
Ponga en tela de juicio la autoridad de conclusiones
que no se someten a las crticas y que se apoyan en
opiniones personales en lugar de las pruebas.

Queremos que ejerza su escepticismo abierto al leer


Psicologa y vida. No queremos que vea su estudio de la
psicologa como el aprendizaje de una lista de hechos;
tenemos la esperanza de que comparta la alegra de observar, descubrir y poner a prueba las ideas.

LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

La investigacin psicolgica y la explosin informativa

on el acceso a Internet, descubrir una variedad sorprendente de sitios dedicados a


temas de psicologa. Por ejemplo, cuando
escribimos por primera vez estos prrafos hace tres aos, el buscador preferido
arroj 83,760 pginas que mencionaban
esquizofrenia (ver el captulo 14). Esta
maana, el buscador encontr aproximadamente 764,000 pginas. Vaya incremento. No hay duda de que la cifra
crecer todava ms durante el breve
tiempo que la editorial necesita para
convertir nuestros prrafos en el libro
de texto que tiene usted en las manos.
Estos dos datos dejan en claro por qu
muchas personas llaman a la poca
que vivimos la era de la explosin
informativa. El reto que enfrentamos
todos es aprender a interpretar bien toda esa informacin. Cmo puede determinar qu informacin publicada en la
Red proviene de fuentes vlidas
y cul no?
En una biblioteca comn es mucho
ms fcil determinar la fuente de la informacin. Casi todas las investigaciones psicolgicas aparecen en publica-

ciones editadas por organizaciones como


la American Psychological Association
o la American Psychological Society.
Cuando se someten manuscritos de investigacin a la consideracin de esas
publicaciones, pasan por un proceso de
revisin tcnica por pares. Cada manuscrito es enviado de dos a cinco expertos
en el campo, quienes practican anlisis
detallados de la argumentacin, la metodologa y los resultados del manuscrito.
Slo si estos expertos estn suficientemente satisfechos, los manuscritos se
convierten en artculos de esas publicaciones. Es un proceso riguroso. Por
ejemplo, en 2002 las publicaciones de
la American Psychological Association
(2003) rechazaron en promedio 69 por
ciento de los manuscritos que les enviaron. El proceso de la revisin por pares
no es perfecto (indudablemente se ignoran proyectos de investigacin valiosos
y se incluyen otros que son irregulares),
pero en general, garantiza que las investigaciones que uno lee en esas publicaciones cumplan con criterios elevados.
En este contexto, es fcil identificar
el problema de mucha de la informacin

en la Red: uno no sabe si alguien ha


evaluado los consejos de una pgina
electrnica o las aseveraciones que hace.
Cuando uno acepta informacin de un
sitio en Internet, tiene que estar seguro
de que la fuente es vlida. Un buen mtodo consiste en buscar las versiones en
lnea de las publicaciones que se consiguen en las bibliotecas. Busque tambin
las pginas que ahora mantienen con
frecuencia los investigadores, en las
que resumen sus proyectos y anotan sus
publicaciones pertinentes. Si la informacin que usted encuentra en estas y
otras pginas le interesa, localice las
referencias y las publicaciones que sealen. En general, debe tener la mayor
confianza en la informacin que proporciona un sitio cuyos autores saben indicar las fuentes de investigacin de sus
datos. Usted puede tener la confianza
de las conclusiones que hacemos en
Psicologa y vida, porque damos las
citas de todas nuestras afirmaciones.
Verifique que las pginas de Internet
se adhieran al mismo criterio.

Cmo interpretar los estudios de investigacin

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Recapitulacin de los puntos


principales
EL PROCESO DE LA
INVESTIGACIN
En la fase inicial de una investigacin, observaciones,
ideas, informacin y conocimientos generales llevan
a una forma nueva de pensar en un fenmeno. El investigador formula una teora y genera hiptesis que
hay que probar.

TEMAS TICOS EN LA
INVESTIGACIN HUMANA
Y ANIMAL
El respeto de los derechos bsicos de los sujetos en la
investigacin humana y animal es obligacin de todos
los investigadores. Se han establecido diversas normas
para garantizar un tratamiento tico y humano.

Para verificar las ideas, los investigadores siguen


un mtodo cientfico, que es un conjunto de procedimientos para reunir e interpretar las pruebas de
tal manera que limiten los errores.

Los investigadores combaten las tendencias de los


observadores mediante la estandarizacin de los procedimientos y definiciones operativas.

Los mtodos de investigacin experimental determinan si hay relaciones causales entre las variables especificadas por la hiptesis que se comprueba.

CMO INTERPRETAR
LOS ESTUDIOS
DE INVESTIGACIN
Saber interpretar los estudios de investigacin requiere aprender a razonar de manera crtica y saber cmo
evaluar las afirmaciones referentes a lo que muestran
las investigaciones.

Los investigadores descartan explicaciones alternativas


mediante procedimientos de control apropiados.

Los mtodos de investigacin de correlacin determinan cunto y cmo estn relacionadas dos variables.
Las correlaciones no implican causas.

MEDICIONES PSICOLGICAS
Los investigadores se esfuerzan por obtener medidas
confiables y vlidas.

Las mediciones psicolgicas incluyen informes personales y medias conductuales.

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TRMINOS
FUNDAMENTALES
coeficiente de correlacin (r)(p. 30)
confiabilidad (p. 34)
control doble a ciegas (p. 29)
control placebo (p. 29)
definicin operacional (p. 26)
determinismo (p. 24)
diseo de sujetos nicos (p. 30)
diseos entre sujetos (p. 29)
efecto placebo (p.28)
efectos de las expectativas (p. 28)
estandarizar (p. 25)

estudio de caso (p. 37)


hiptesis (p. 24)
medidas conductuales (p. 35)
medidas de informes de los sujetos
(p. 35)
mtodo cientfico (p. 24)
mtodos de correlacin (p. 30)
mtodos experimentales (p. 27)
muestra (p. 30)
muestra representativa (p. 30)
poblacin (p. 30)

predisposicin del observador (p. 25)


procedimientos de control (p. 29)
sesin de preguntas y respuestas (p. 39)
teora (p. 24)
validez (p. 34)
variable (p. 26)
variable de confusin (p. 28)
variable dependiente (p. 26)
variable independiente (p. 26)

Recapitulacin de los puntos principales

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Complemento
estadstico
Para entender la estadstica:
Anlisis de datos y diseo de conclusiones

46 ANLISIS DE DATOS
Estadstica descriptiva
Estadstica inferencial
52 CMO INTERPRETAR
LAS ESTADSTICAS
Trminos fundamentales

omo dijimos en el captulo 2, los psiclogos


recurren a la estadstica para dar sentido a
los datos que recopilan, as como para dar
una base cuantitativa a las conclusiones que
sacan. Por consiguiente, saber un poco de
estadstica es til para apreciar el proceso

por medio del que se acumulan los conocimientos de


psicologa. En un plano ms personal, entender los fundamentos de la estadstica es til para tomar decisiones
cuando alguien muestra datos para tratar de cambiar sus
opiniones y actos.
En general a los estudiantes les parece que la estadstica es un tema rido y sin inters. Pero las estadsticas
tienen muchas aplicaciones fundamentales en nuestras
vidas. Para demostrar este punto, seguiremos un nico
proyecto de su inspiracin en la realidad a los argumentos estadsticos que se usaron para reforzar las conclusiones generales. El proyecto comenz en respuesta a
la clase de artculos que aparecen en las primeras planas
de los peridicos relacionados con individuos tmidos
que se convierten en asesinos imprevistos. Veamos un
ejemplo:
Fred Cowan era descrito por sus familiares,
compaeros y conocidos como un hombre
agradable y tranquilo, un hombre gentil que
amaba a los nios y un verdadero minino. El
director de la escuela parroquial a la que asisti
Cowan de nio dijo que su ex alumno obtuvo

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Complemento estadstico

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las mejores calificaciones en cortesa, cooperacin


y religin. De acuerdo con un compaero, Cowan
nunca hablaba con nadie y se dejaba manejar
por los dems. Cowan sorprendi a todos los que
lo conocan el Da de San Valentn, cuando,
deambulando por el trabajo cargando un rifle semiautomtico, dispar y mat a cuatro compaeros y a un oficial de polica y a continuacin se
suicid.
Esta historia tiene un argumento comn: una persona tmida y tranquila de pronto se torna violenta y conmociona a
todos los que la conocen. Qu tena en comn Fred Cowan con otras personas afables y solcitas que de pronto
se transforman en violentas e inmisericordes? Qu atributos personales las distinguen de nosotros?
Un grupo de investigadores conjeturaron que deba
haber un vnculo entre la timidez y otras caractersticas de
personalidad, y la conducta violenta (Lee et al., 1977). Por
consiguiente se dispusieron a reunir datos que revelaran tal
conexin. Los investigadores razonaron que las personas
apacibles que repentinamente comenten asesinatos son con
frecuencia individuos tmidos y pacficos que mantienen
sus pasiones reprimidas y guardan bajo control sus impulsos. Durante la mayor parte de su vida sufren en silencio
las injurias. Nunca o casi nunca expresan enojo, por irritados que se sientan. Por fuera parecen imperturbables pero
por dentro quiz luchan por ahogar furias tremendas. Dan
la impresin de ser personas apacibles, pasivas y responsables, tanto en la niez como de adultas. Como son tmidos,
no dejan que los dems se acerquen, de modo que nadie
sabe cmo se sienten en realidad. Luego, de repente, algo
estalla; a la menor provocacin, el mnimo insulto, el ms
pequeo rechazo, una gota ms de presin social, y se
prende la mecha y se libera la violencia reprimida que
se haba acumulado durante tanto tiempo. Como no aprendieron a manejar los conflictos entre personas mediante
discusiones y negociaciones verbales, expresan su ira fsicamente.
Los razonamientos de los investigadores los condujeron
a la hiptesis de que la timidez sera ms caracterstica de
los asesinos imprevistos (individuos que asesinan sin antecedentes de violencia ni conducta antisocial) que de los
asesinos habituales (quienes ya han cometido homicidios
y tienen antecedentes de conducta delictiva violenta). Adems, los asesinos imprevistos deben ejercer sobre sus impulsos un control ms firme que la gente violenta habitual.
Por ltimo, su pasividad y dependencia debe manifestarse en caractersticas ms femeninas y andrginas (tanto
masculinas como femeninas), medidas en un inventario
normal de papeles sexuales, que en los delincuentes habituales.

Para probar sus ideas acerca de los asesinos imprevistos, los investigadores consiguieron permiso para aplicar
cuestionarios psicolgicos a un grupo de reos en crceles
californianas que cumplan condenas por asesinato. Diecinueve presos (todos hombres) aceptaron participar en el
estudio. Antes de cometer el homicidio, algunos haban incurrido en delitos, y otra parte de la muestra no tena antecedentes delictivos. Los investigadores reunieron tres clases
de datos de los dos grupos de participantes: puntuaciones de timidez, de identificacin de los papeles sexuales y
de control de impulsos
Las puntuaciones de timidez se reunieron mediante la
Stanford Shyness Survey (Encuesta de Timidez de Stanford).
El reactivo ms importante de este cuestionario pregunta
si el individuo es tmido y la respuesta puede ser s o
no. Con otros reactivos de la escala se explora el grado y las
clases de timidez, as como diferentes dimensiones relacionadas con los orgenes y las causas de tal timidez.
El segundo cuestionario fue el Bem Sex-Role Inventory
(BSRI, siglas en ingls de Inventario de Papeles Sexuales
de Bem), en el que se presenta una lista de adjetivos, como
agresivo y afectuoso, y se pregunta qu tanto describen al
individuo (Bem, 1974, 1981). Algunos adjetivos se asocian
caractersticamente con ser femenino y la suma de su calificacin aporta la puntuacin de feminidad del individuo.
Otros adjetivos se consideraban masculinos y su puntuacin acumulada establece la calificacin de masculinidad.
La calificacin final de papeles sexuales, que manifiesta la
diferencia entre la feminidad y la masculinidad de un individuo, se calcula al restar la puntuacin de masculinidad de
la puntuacin de feminidad. Una combinacin de las puntuaciones de masculinidad y feminidad muestra la calificacin de androginia del individuo.
El tercer cuestionario fue el Minnesota Multiphasic
Personality Inventory (MMPI, siglas en ingls de Inventario
de Personalidad Multifactica de Minnesota), que est destinado a medir muchos aspectos de la personalidad (ver el
captulo 14). El estudio us slo la escala de control excesivo del yo, que mide el grado en que una persona controla
o no controla sus impulsos. Cuanto ms califica el individuo
en esta escala, ms exagerado es su control del yo.
Los investigadores pronosticaron que, en comparacin
con los asesinos con antecedentes delictivos, los asesinos
imprevistos 1) se describiran ms a menudo como tmidos
en la encuesta de timidez; 2) elegiran ms rasgos femeninos que masculinos en la escala de papeles sexuales, y
3) tendran una calificacin mayor en la escala de control
excesivo del yo. Qu descubrieron?
Antes de saberlo, es necesario que usted entienda algunos de los procedimientos bsicos que se usaron para analizar los datos. Los datos que reunieron los investigadores
sern el material con el que le ensearemos varios anlisis
estadsticos y qu conclusiones son posibles.

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Anlisis de datos

ara la mayora de los psiclogos investigadores, el


anlisis de los datos es una fase estimulante, pues
en el anlisis estadstico descubren si sus pronsticos fueron atinados. En esta seccin explicaremos
paso a paso un anlisis de algunos de los datos del estudio
de asesinos imprevistos. Si ya hoje el material, habr visto cifras y ecuaciones. Recuerde que las matemticas son
una herramienta; los smbolos matemticos son abreviaturas para representar ideas y operaciones con conceptos.

TABLA C.1

Datos directos del estudio de asesinos


imprevistos

REO

TIMIDEZ

BSRI

MMPI

FEMINIDADMASCULINIDAD

CONTROL
EXCESIVO DEL YO

Grupo 1: Asesinos imprevistos

Los datos directos (las puntuaciones y otras medidas)


de los 19 presos del estudio de asesinos imprevistos se encuentran en la tabla C.1. Como se aprecia, en el grupo de
asesinos imprevistos hubo 10 presos y nueve en el de asesinos delincuentes habituales. A primera vista, cualquier
investigador sentira lo mismo que es probable que sienta
usted: confusin. Qu significan estas calificaciones? Difieren las medidas de personalidad en los dos grupos? Es
difcil saberlo con slo examinar este conjunto desorganizado de cifras.
Los psiclogos recurren a dos formas de estadstica para imponer un sentido y sacar conclusiones de los datos que
renen: descriptiva e inferencial. La estadstica descriptiv a sigue procedimientos matemticos de manera uniforme
y objetiva para describir los aspectos de datos numricos.
Si alguna vez ha calculado su promedio de calificaciones,
ya ha realizado estadstica descriptiva. La estadstica infer encial se basa en la teora de la probabilidad para tomar
decisiones razonables acerca de qu resultados ocurriran
por mera variacin aleatoria.

ESTADSTICA DESCRIPTIVA
La estadstica descriptiva proporciona una imagen sinttica
de los datos. Sirve para describir conjuntos de calificaciones
tomadas de los sujetos de un experimento o, ms a menudo, de varios grupos de sujetos. Tambin se emplean para
describir las relaciones entre variables. As, en lugar de tratar de recordar todas las puntuaciones que obtuvo cada uno
de los participantes, los investigadores toman ndices de las
puntuaciones ms caractersticas de cada grupo. Tambin
obtienen medidas de cuanto varan las puntuaciones con
respecto a la puntuacin caracterstica, es decir, si las puntuaciones estn muy dispersas o si se agrupan superpuestas.
Veamos cmo obtienen los investigadores estas medidas.

5

17

No

1

17

4

13

61

17

19

13

41

19

DISTRIBUCIONES DE FRECUENCIA

No

29

14

23

13

11

10

5

14

Cmo resumira los datos de la tabla C.1? Para presentar una


imagen clara de la distribucin de las calificaciones, obtenemos la distribucin de frecuencia, que es un resumen de
la frecuencia con que se presenta cada calificacin. De las
19 puntuaciones, hay nueve respuestas s y 10 respuestas
no. Casi todas las respuestas afirmativas se encuentran en el
grupo 1 y casi todas las negativas en el grupo 2. Sin embargo, las puntuaciones de control excesivo del yo y de papeles sexuales no se dejan situar fcilmente un la categora
afirmativa o la negativa. Para ver cmo se hacen comparaciones ilustrativas entre grupos mediante las distribuciones
de la frecuencia de las respuestas numricas, nos detendremos en las calificaciones de los papeles sexuales.
Consideremos los datos de estos papeles sexuales de
la tabla C.1. La calificacin ms alta es 61 (principalmente
femenino) y la ms baja, 33 (principalmente masculino).
De las 19 calificaciones, nueve son positivas y 10 negativas;

Grupo 2: Asesinos delincuentes habituales


11

No

12

15

12

No

14

11

13

33

14

14

No

8

10

15

No

7

16

16

No

3

11

17

No

17

18

No

6

19

No

10

12

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esto significa que nueve de los asesinos se describieron


como relativamente femeninos y 10 como relativamente
masculinos. Cmo se distribuyen estas puntuaciones entre
los grupos? El primer paso para preparar una distribucin
de frecuencias para un conjunto de datos numricos es
ordenar las puntuaciones de mayor a menor. En la tabla
C.2 se muestra el ordenamiento de las puntuaciones de los
papeles sexuales. El segundo paso es agrupar estas puntuaciones ordenadas en categoras con menos elementos llamadas intervalos. En este estudio, se dividieron 10 categoras,
una para 10 posibles calificaciones. El tercer paso es trazar una tabla de distribucin de frecuencias en la que se
anoten los intervalos de mayor a menor y se indiquen las
frecuencias, que son el nmero de calificaciones de cada
intervalo. Nuestra distribucin de frecuencias muestra que
las calificaciones de papeles sexuales estn por lo regular
entre 20 y 9 (ver la tabla C.3). La mayor parte de las
puntuaciones de los reos no se separ demasiado de cero.
Es decir, no fueron ni demasiado positivas ni demasiado
negativas.
As los datos se encuentran organizados en categoras
tiles. El siguiente paso que dieron los investigadores fue
expresar las distribuciones en forma de grfica.
GRFICAS

Es ms fcil entender las distribuciones si se disponen


en grficas. La representacin ms simple es la grfica de
barras, en la que se aprecian patrones. Con una grfica
de barras se ilustra cuntos ms asesinos imprevistos que
asesinos delincuentes habituales se describen como tmidos
(ver figura C.1).
Con datos ms complejos, como las calificaciones de
papeles sexuales, empleamos un histograma, que es seme-

Ordenamiento de las diferencias


de los papeles sexuales
Superior

61
41
23
19
6
5
5
4
3

1
7
8
10
12
13
14
17
29
33

Nota: Las puntuaciones  son ms femeninas; las


puntuaciones  son ms masculinas.

Distribucin de frecuencias de
las diferencias de calificaciones
de papeles sexuales
Categora

Frecuencia

 20 a  69

 50 a  59

 40 a  49

 30 a  39

 20 a  29

 10 a  19

0a9

 10 a  1

 20 a  11

 30 a  21

 40 a  31

jante a una grfica de barras salvo que las categoras son


intervalos, es decir, categoras numricas en lugar de los
conceptos de las grficas de barras. Un histograma proporciona una imagen del nmero de calificaciones de una distribucin que se encuentran en cada intervalo. Es fcil ver
en las calificaciones de papeles sexuales que se muestran en los histogramas (en la figura C.2) que las distribuciones de estas calificaciones son diferentes en los dos
grupos de asesinos.

Nmero de presos tmidos

TABLA C.2

TABLA C.3

10
8
6
4
2
0

Inferior

Asesinos
imprevistos

Asesinos
delincuentes
habituales

FIGURA C.1

Timidez de los dos grupos de asesinos


(grfica de barras)

Anlisis de datos

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Asesinos imprevistos

Nmero de calificaciones

240 a
231

220 a
211

0a
120 a
19
129
Categoras

140 a
149

160 a
169

Asesinos delincuentes habituales

Nmero de calificaciones

240 a
231

220 a
211

0a
120 a
19
129
Categoras

140 a
149

160 a
169

FIGURA C.2

Calificaciones de los papeles sexuales


(histogramas)

que sirve como ndice de la calificacin ms caracterstica


obtenida de un grupo de participantes se denomina medida de la tendencia central (se sita en el centro de la distribucin y las otras calificaciones se agrupan alrededor).
Por lo general, los psiclogos toman tres medidas de la
tendencia central: la moda, la mediana y la media.
La moda es la calificacin que ocurre ms a menudo.
En el caso de la medida de la timidez, la respuesta de moda de los asesinos imprevistos fue s: ocho de los 10 dijeron
que eran tmidos. Entre los asesinos delincuentes habituales la respuesta de moda es no. Las calificaciones de los
papeles sexuales de los asesinos imprevistos tuvieron una
moda de 15. Detecta cul es la moda de las calificaciones
de control excesivo del yo? La moda es el ndice de tendencia central que se determina con mayor facilidad, pero por
lo regular es el menos til. Ver la razn de esta relativa falta de utilidad si observa que slo una calificacin de control excesivo se sita sobre la moda de 17. Aunque 17 es la
calificacin ms frecuente, no corresponde al concepto de
caracterstico o central.
La mediana es una calificacin central ms clara, pues
separa la mitad superior de las calificaciones en una distribucin de la mitad inferior. El nmero de calificaciones mayor de la mediana es igual al nmero menor. Cuando hay
un nmero impar de calificaciones, los investigadores promedian las dos puntuaciones centrales. Por ejemplo, si uno
ordena las puntuaciones de los papeles sexuales de slo los
asesinos delincuentes habituales por separado, se observa
que la mediana es 210, con cuatro calificaciones superiores
y cuatro inferiores. En el caso de los asesinos imprevistos la
mediana es 15, que es el promedio de la quinta y la sexta
calificacin, que son 15. La mediana no se ve afectada por
valores extremos. Por ejemplo, incluso aunque la calificacin sexual ms elevada de los asesinos imprevistos hubiera sido 1129 en lugar de 161, el valor de la mediana sera
de todas maneras 15. Esa puntuacin separara la mitad superior de los datos de la mitad inferior. La mediana es simplemente la puntuacin de la mitad de la distribucin.
La media es el valor en el que piensa la gente cuando habla de promedio. Tambin es el dato estadstico ms
usado para describir un conjunto de datos. Para calcular la
media, se suman todas las calificaciones de una distribucin
y se dividen entre el total de calificaciones. La operacin se
sintetiza en la frmula siguiente:
M  (SX )/N

MEDIDAS DE LA TENDENCIA CENTRAL

Hasta aqu hemos trazado un cuadro general de la manera


en que se distribuyen las puntuaciones. Tablas y grficas
acrecientan nuestro conocimiento bsico de los resultados
de la investigacin, pero queremos saber ms; por ejemplo,
qu calificacin es ms caracterstica del grupo en conjunto. Esta calificacin es muy til en especial cuando comparamos dos grupos o ms; es mucho ms fcil comparar
las calificaciones caractersticas de dos grupos que todas
sus distribuciones. Una calificacin nica y representativa

48

Complemento estadstico

En esta frmula, M es la media, X es cada calificacin, S


(la letra griega sigma) es la suma de lo que sigue inmediatamente y N es el nmero total de calificaciones. Como la
suma de todas las calificaciones de los papeles sexuales
(SX) es 115 y el total de calificaciones (N) es 10, la media
(M) de las calificaciones de papeles sexuales de los asesinos imprevistos se calcula as:
M  115/10  11.5
Trate de calcular la media de las calificaciones del control excesivo. Debe obtener una media de 14.4.

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A diferencia de la mediana, la media s se ve afectada


por los valores particulares de todas las calificaciones de la
distribucin. Cambiar el valor de una calificacin extrema
modifica el valor de la media. Por ejemplo, si la calificacin de papeles sexuales del reo 4 fuera 1101 en lugar de
161, la media de todo el grupo aumentara de 11.5 a 15.5.
VARIABILIDAD

Adems de conocer qu calificacin es ms representativa


de la distribucin en conjunto, es til saber qu tan representativa es esa medida de la tendencia central. La mayor parte
de las dems calificaciones estn bastante cerca de aqulla
o estn muy distribuidas? Las medidas de variabilidad son
estadsticas que indican la distribucin de las calificaciones
alrededor de cierta medida de la tendencia central.
Ve usted por qu son importantes las medidas de variabilidad? Un ejemplo ser de ayuda. Supongamos que usted es maestro de primaria. Es el comienzo del ao escolar
y usted va a ensear a leer a un grupo de 30 nios de segundo grado. Saber que el nio promedio de la clase ya lee
un libro de primer grado le servir para planear sus lecciones. Sin embargo, planeara mejor si supiera qu tan similares o divergentes son las capacidades de lectura de los 30
nios. Tienen aproximadamente el mismo nivel (poca variabilidad)? En tal caso, usted podra planear una leccin de
segundo grado muy homognea. Qu pasara si varios nios leen material adelantado y otros prcticamente no leen
nada (mucha variabilidad)? As la media no es tan representativa de todo el grupo y usted tendra que planear diversas
lecciones para satisfacer diversas necesidades de los nios.
La medida ms simple de variabilidad es el rango, la
diferencia entre los valores mayor y menor en la distribucin
de frecuencias. En las calificaciones de papeles sexuales de
los asesinos imprevistos, el rango es 90: (161) 2 (229). El
rango de las calificaciones de control excesivo es 10: (119)
2 (19). Para calcular el rango, hay que conocer slo dos calificaciones, la mayor y la menor.
Es fcil calcular el rango, pero los psiclogos prefieren
medidas de variabilidad ms sensibles, que tomen en consideracin todas las calificaciones de una distribucin, no
slo los extremos. Una medida muy usada es la desviacin
estndar (DE), medida de variabilidad que indica la diferencia promedio entre las calificaciones y su media. Para averiguar la desviacin estndar de una distribucin, se debe
conocer la media de la distribucin y las calificaciones. El
procedimiento general consiste en restar el valor de cada
calificacin de la media y determinar el promedio de esas
desviaciones. La frmula es la siguiente:
DE 5 "SsX 2 M d2/N
Usted reconocer los smbolos de la frmula de la media.
La expresin (X M) significa las calificaciones individuales
menos la media y se denomina puntuacin de la desviacin.
La media se resta de cada calificacin y el resultado se eleva al cuadrado (para eliminar los valores negativos). Luego,
para calcular la media de estas desviaciones se suman (S) y

se dividen entre el nmero de observaciones (N). El smbolo !1 indica que hay que calcular la raz cuadrada del valor
que encierra para compensar la elevacin anterior al cuadrado. La desviacin estndar de las calificaciones de control
excesivo de los asesinos imprevistos se calcula en la tabla
C.4. Recuerde que la media de estas calificaciones es 14.4.
ste, pues, es el valor que hay que restar de cada calificacin para obtener las calificaciones correspondientes de
desviacin.
La desviacin estndar indica qu tan variable es un
conjunto de calificaciones. Cuanto mayor sea la desviacin
estndar, ms dispersas estn las calificaciones. La desviacin estndar de las calificaciones de los papeles sexuales
de los asesinos imprevistos es 24.6, pero la desviacin estndar de los delincuentes habituales es de apenas 10.7. Esto
muestra que hay menos variabilidad en este grupo de delincuentes. Sus calificaciones estn ms agrupadas alrededor
de su media que las de los asesinos imprevistos. Cuando
la desviacin estndar es pequea, la media es un ndice representativo de toda la distribucin. Cuando una desviacin
estndar es grande, la media es menos caracterstica que
todo el grupo.

TABLA C.4

Clculo de la desviacin estndar de las


calificaciones de control excesivo del yo
de los asesinos imprevistos

Calificacin
(X )

Desviacin
(calificacin menos
media) (X 2 M)

Desviaciones al
cuadrado (calificacin menos media) 2
(X 2 M ) 2

17

2.6

6.76

17

2.6

6.76

13

1.4

1.96

17

2.6

6.76

13

1.4

1.96

19

4.6

21.16

14

.4

.16

5.4

29.16

11

3.4

11.56

14

.4

.16
2

Desviacin estndar = DE

SsX 2 Md
N

86.40 5 SsX 2 Md2

86.40
5 "8.64 5 2.94
10

DE 5 2.94

Anlisis de datos

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CORRELACIN

Otra herramienta til para interpretar los datos estadsticos


es el coeficiente de correlacin (r), una medida de la naturaleza y la fuerza de la relacin entre dos variables (como
estatura y peso o las calificaciones de papeles sexuales y
control excesivo). Indica el grado en que las calificaciones
de una medida se asocian con las calificaciones de otra. Si
las personas con calificaciones elevadas en una variable tienen calificaciones elevadas en la otra, el coeficiente de correlacin es positivo (mayor que cero). En cambio, la mayora
de las personas con una calificacin elevada en una variable
tienen una calificacin baja en la otra, con lo que el coeficiente de correlacin es negativo (menor que cero). Si no
hay una relacin constante entre las calificaciones, la correlacin estar cerca de cero (ver tambin el captulo 2).
Los coeficientes de correlacin van de 11 (correlacin
positiva perfecta) por cero a 21 (correlacin negativa perfecta). Cuanto ms se aleje un coeficiente de cero en cualquier
direccin, ms relacionadas estarn las dos variables, sea
en sentido positivo o negativo. Coeficientes ms elevados
permiten hacer predicciones ms exactas de una variable,
dado el conocimiento de la otra.
As, en el estudio de asesinos imprevistos, el coeficiente de correlacin (simbolizado con la letra r) entre las
calificaciones de papeles sexuales y de control excesivo
guarda una relacin positiva: en general, los individuos que
se consideran ms femeninos tambin tienen calificaciones mayores de control excesivo. Sin embargo, la correlacin
es pequea en comparacin con el mayor valor posible
(11.00), de modo que sabemos que hay muchas excepciones en esta relacin. Si tambin hubiramos medido
la autoestima de estos reos y hubiramos encontrado una
correlacin de 20.68 entre las calificaciones de control
excesivo y la autoestima, significara que haba una correlacin negativa. En este caso habramos dicho que los individuos con las mayores calificaciones de control excesivo
tenan una autoestima menor. Sera una relacin ms fuerte
que entre las calificaciones de papeles sexuales y de control excesivo, porque 20.68 est ms lejos de cero (el
punto sin correlacin) que 10.35.

ESTADSTICA INFERENCIAL
Hemos tomado elementos de la estadstica descriptiva para
caracterizar los datos del estudio de asesinos imprevistos y
ahora tenemos una idea del esquema de los resultados. Sin
embargo, quedan por responder algunas preguntas bsicas. Recuerde que el equipo de investigacin se plante la
hiptesis de que los asesinos imprevistos seran ms tmidos, se controlaran ms y seran ms femeninos que los
asesinos delincuentes habituales. Despus de comparar con
estadstica descriptiva el promedio de las respuestas y la
variabilidad de los dos grupos, aparecen varias diferencias
entre ambos. Pero cmo sabemos si las diferencias son lo

50

Complemento estadstico

suficientemente grandes para ser significativas? Si repitiramos el estudio con otros asesinos imprevistos y delincuentes habituales, esperara encontrar el mismo esquema de
resultados o estos resultados habran sido producto del azar?
Si de algn modo pudiramos medir a toda la poblacin
de asesinos imprevistos y asesinos delincuentes habituales,
significara que las desviaciones estndares seran iguales
que las de estas muestras ms pequeas?
Estas preguntas las responde la estadstica inferencial.
Indica qu inferencias podemos sacar de nuestras muestras
y a qu conclusiones vlidas podemos llegar con nuestros
datos. La estadstica inferencial aprovecha la teora de la
probabilidad para determinar si es probable que un conjunto de datos ocurra por mera variacin aleatoria.
LA CURVA NORMAL

Con el fin de entender cmo funciona la estadstica inferencial, primero debemos examinar las propiedades especiales de una distribucin llamada curva normal. Cuando
se renen datos acerca de una variable (como la estatura,
el CI o el control excesivo) de muchos individuos, las cifras
obtenidas se reparten en una curva similar a la que se ilustra en la figura C.3. Observe que la curva es simtrica (la
mitad izquierda es una imagen especular de la mitad derecha) y en forma de campana: elevada en la mitad, donde estn la mayor parte de las calificaciones, y menor a medida
que uno se aleja de la media. Esta curva se llama curva
n o rmal o distribucin normal (una distribucin oblicua es
aquella en que las calificaciones se agrupan en un extremo
en lugar del centro).
En una curva normal, los valores de la mediana, moda
y media son iguales. Se puede predecir que un porcentaje
especfico de las calificaciones se encontrar en las diversas secciones de la curva. En la figura C.3 se muestran las
calificaciones de CI de la prueba de inteligencia StanfordBinet. Estas calificaciones tienen una media de 100 y una
desviacin estndar de 16. Si uno indica las desviaciones
estndares como distancias desde la media sobre la base,
se observa que poco ms de 68 por ciento de todas las calificaciones estn entre la media de 100 y una desviacin
estndar arriba o abajo: entre los CI de 84 y 116. Aproximadamente otro 27 por ciento de las calificaciones se sita
entre la primera y la segunda desviacin estndar debajo
de la media (calificaciones de CI entre 68 y 84) y sobre la
media (calificaciones de CI entre 116 y 132). Menos de cinco por ciento de las calificaciones se ubican en la tercera
desviacin estndar arriba y debajo de la media y muy
pocas estn despus: slo un cuarto de uno por ciento.
La estadstica inferencial indica que la probabilidad de
que se obtenga una muestra particular de calificaciones se
relaciona con lo que uno quiera medir o con si pudo haber ocurrido por casualidad. Por ejemplo, es ms probable
que alguien tenga un CI de 105 que de 140, pero un CI de
140 es ms probable que uno de 35.

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Nmero de casos

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Desviaciones estndares
Nmero de calificaciones
en el intervalo si el
nmero total = 1000
Porcentaje de calificaciones en el intervalo
Percentiles
CI de Stanford-Binet

23DE

22DE

21DE

11DE

Media

12DE

13DE

22

136

341

341

136

22

0.1%

2.1%

13.6%

34.1%

34.1%

13.6%

2.1%

0.1%

5 10

90 95

99

52

68

20 30 40 50 60 70 80
84

100

116

132

148

FIGURA C.3

Curva normal

Tambin se obtiene una curva normal mediante la reunin de medidas cuyas diferencias se deban al azar. Si usted
lanza una moneda 10 veces y anota el nmero de caras y
cruces, es probable que saque cinco y cinco la mayora de
las veces. Si lanza ms la moneda, en 100 series de 10 veces, lo ms probable es que obtenga menos grupos sin
cabezas o sin cruces, ms grupos en los que la cifra est
entre estos extremos y, lo ms caracterstico, ms grupos
en lo que la cifra sea alrededor de la mitad cada vez. Si usted hace una grfica de sus 1000 lanzamientos, obtendra
alguno que correspondiera bien a la curva normal, como en
la figura.
SIGNIFICACIN ESTADSTICA

Un investigador que encuentra una diferencia entre las calificaciones de la media de las dos muestras debe preguntar si se trata de una diferencia verdadera o si ocurri por
simple casualidad. Como las diferencias casuales tienen una
distribucin normal, un investigador puede usar una curva
normal para responder la pregunta.
Un ejemplo sencillo ilustrar el punto. Supongamos que
su maestro de psicologa quiere ver si el sexo de una persona que vigila la aplicacin de un examen marca una diferencia en las calificaciones que obtienen hombres y mujeres.
Para este fin, el profesor asigna la mitad de los estudiantes

a un vigilante hombre y la otra mitad a una mujer. Luego


el profesor compara la media de las calificaciones de cada
grupo. Lo ms probable es que las dos medias sean bastante parecidas; cualquier diferencia se debera ms bien
al azar. Por qu? Porque si slo fuera cuestin de azar y
si los dos grupos provinieran de la misma poblacin (sin
diferencias), las medias del vigilante hombre y la mujer deberan ser muy parecidas la mayor parte del tiempo. De los
porcentajes de las calificaciones obtenidos en las diversas
partes de la distribucin normal sabemos que menos de un
tercio de las calificaciones en la condicin del vigilante hombre debe ser mayor que una desviacin estndar arriba o
debajo de la media de la vigilante mujer. Las probabilidades
de obtener para el vigilante hombre una media de ms de
tres desviaciones estndar arriba o debajo de la mayor parte de las medias de la vigilante mujer seran muy pequeas.
Un profesor que obtuviera una diferencia de esa magnitud
estara seguro de que se tratara de una diferencia real y que
de algn modo guardara una relacin con el sexo del vigilante. La siguiente pregunta sera cmo influye esa variable
en las calificaciones.
Si estudiantes hombres y mujeres fueran asignados al
azar a cada vigilante, sera posible analizar si una diferencia general encontrada entre tales vigilantes era constante
en los dos grupos de estudiantes o si slo se limitaba a un
sexo. Imaginemos que los datos indicaran que los vigilantes

Anlisis de datos

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hombres dan a las estudiantes mujeres mejores calificaciones


que las vigilantes mujeres, pero que en cuanto a los hombres dan calificaciones equiparables. Su maestro podra aplicar un procedimiento de inferencia estadstica para calcular
la probabilidad de que una diferencia observada hubiera
podido ocurrir al azar. Este clculo se basa en el tamao de
la diferencia y la dispersin de las calificaciones.
Por acuerdo, los psiclogos aceptan que una diferencia es verdadera cuando la probabilidad de que se deba
al azar es de menos de cinco en 100 (lo que se indica con
la notacin p  0.05). Una diferencia significativa es la
que satisface este criterio. Sin embargo, en algunos casos se
llegan a aplicar criterios de probabilidad ms estrictos, como p  0.01 (menos de uno en 100) y p  0.001 (menos
de uno en 1000).
Con una diferencia estadsticamente significativa, un investigador puede llegar a la conclusin acerca del comportamiento que estudia. Hay numerosas pruebas para calcular
la significacin estadstica de un conjunto de datos. La prueba elegida para un caso depende el diseo del estudio, la
forma de los datos y el tamao de los grupos. Slo vamos a
mencionar una de las pruebas ms comunes, la prueba t,
que aplica un investigador cuando quiere saber si la diferencia entre las medias de dos grupos es estadsticamente
significativa.
Aplicamos una prueba t para saber si la media de la
calificacin de papeles sexuales de los asesinos imprevistos
es significativamente diferente de la calificacin de los asesinos delincuentes habituales. En la prueba t se sigue un
procedimiento matemtico para confirmar la conclusin a
la que llegamos a partir de la figura C.2, a saber, que las distribuciones de las calificaciones de papeles sexuales de los
dos grupos son lo bastante diferentes para ser verdaderas.
Si efectuamos los clculos apropiados (con los que se evala la diferencia entre las dos medias como funcin de la
variabilidad alrededor de stas), encontramos que hay
una posibilidad diminuta, menos de cinco en 100 (p  0.05)
de obtener un valor de t tan grande si no hubiera ninguna
diferencia. Por consiguiente la diferencia es estadsticamente significativa y tenemos una mayor seguridad de que hay
una diferencia real entre los dos grupos. Los asesinos imprevistos se calificaron como ms femeninos que los asesinos
delincuentes habituales. Por otro lado, la diferencia entre los
dos grupos de asesinos en las calificaciones de control excesivo no resulta ser estadsticamente significativa (p  0.10),
as que debemos tener cuidado al hacer afirmaciones referentes a esta diferencia. Hay una tendencia en la direccin
prevista: la diferencia ocurrira por casualidad 10 veces en
100. No est dentro del criterio de cinco en 100 (la diferencia en timidez, analizada con otra prueba estadstica de la
frecuencia de las calificaciones, es muy significativa).
En sntesis, mediante la estadstica inferencial respondemos algunas de las preguntas bsicas con que empezamos
y estamos ms cerca de entender la psicologa de personas
que, siendo individuos suaves y tmidos, de pronto se convierten en asesinos. Pero cualquier conclusin no es ms
que una declaracin de la relacin probable entre los acon-

52

Complemento estadstico

tecimientos que se investigan, nunca una certidumbre. La


verdad en la ciencia es provisional, sujeta siempre a revisin
con datos posteriores de estudios mejores, hechos a partir
de hiptesis ms slidas.

Cmo interpretar
las estadsticas

hora que hemos visto qu es la estadstica, cmo


se aplica y qu significa, podemos referirnos con
brevedad a sus abusos. Muchas personas aceptan
hechos injustificados que se apoyan en el aire de
autoridad de un dato estadstico. Otros prefieren creer o
descreer en lo que dice la estadstica sin tener una idea de
cmo cuestionar las cifras que se les presentan en favor
de un producto, poltico o propuesta. Al final del captulo 2 le dimos algunas sugerencias sobre la forma en que
se deben interpretar las investigaciones. A partir de esta
breve revisin de la estadstica, podemos extender aquellos
consejos a situaciones en las que se hacen afirmaciones estadsticas.
Hay muchas formas de dar una impresin equivocada
mediante las estadsticas. Las decisiones que se toman en
todas las etapas de una investigacin (de quines son los
participantes a cmo se disea el estudio, qu estadsticas se
eligen y cmo se aprovechan) tienen un efecto profundo
en las conclusiones que se extraen a partir de los datos.
El grupo de sujetos puede inducir una diferencia grande que no se detecte al informar los resultados. Por ejemplo,
una encuesta acerca de las opiniones acerca del derecho
de abortar arrojar resultados muy diferentes si se realiza en
una pequea comunidad rural conservadora que en una
universidad grande de una ciudad importante. Del mismo
modo, si un grupo en favor de la vida indaga las opiniones
de sus miembros con mucha probabilidad llegar a conclusiones distintas que un grupo en favor de la libre eleccin
que conteste la misma encuesta.
Incluso si los participantes se eligen al azar y sin desviaciones metodolgicas, la estadstica puede producir
resultados equvocos si las premisas no se respetan. Por
ejemplo, supongamos que 20 personas toman un examen
de CI; 19 obtienen calificaciones entre 90 y 110 y una recibe una calificacin de 220. La media del grupo se elevar
de manera significativa con esa nica calificacin extrema.
Con este conjunto de datos, sera mucho ms exacto presentar la mediana o la moda, que indicaran con precisin
el promedio general de la inteligencia del grupo, que con
la media, que hara parecer que el integrante promedio del
grupo tiene un CI elevado. Por otro lado, si las personas de

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este grupo fueran 2000 en lugar de 20, el valor extremo


prcticamente no significara ninguna diferencia y la media
sera un resumen vlido de la inteligencia del grupo.
Una buena manera de no caer en este engao es verificar el tamao de la muestra: las muestras grandes tienen
menos probabilidades de ser equvocas. Otra comprobacin
es examinar la mediana o la moda adems de la media,
puesto que se interpretan con ms confianza los resultados
si son semejantes que si son distintos. Siempre examine
atentamente la metodologa y los resultados de la investigacin publicada. Asegrese de que los experimentadores
indiquen el tamao de su muestra, medidas de variabilidad
y grados de significacin. Trate de averiguar si sus mtodos midieron con exactitud y en forma congruente lo que
dicen que investigaron.
La estadstica es la columna vertebral de la investigacin
psicolgica. Sirve para entender observaciones y para determinar si los resultados son correctos. Con los mtodos que
explicamos, los psiclogos preparan distribuciones de frecuencia de los datos y encuentran las tendencias centrales
y la variabilidad de las calificaciones. Mediante los coeficientes de correlacin determinan la intensidad y la direccin de
la asociacin entre conjuntos de calificaciones. Por ltimo,
los psiclogos investigadores pueden indagar si sus observaciones son representativas y si son significativamente dife-

rentes de lo que se observara en la poblacin general. La


estadstica tambin puede usarse mal o de manera engaosa, de modo que confunda a quienes no la entienden bien.
Pero cuando la estadstica se aplica de forma correcta y tica, permite a los investigadores extender los conocimientos
psicolgicos.

TRMINOS FUNDAMENTALES
coeficiente de correlacin, (r) (p. 50)
curva normal (p. 50)
desviacin estndar, (DE) (p. 49)
diferencia significativa (p. 52)
distribucin de frecuencia (p. 46)
estadstica descriptiva (p. 46)
estadstica inferencial (p. 46)
media (p. 48)
mediana (p. 48)
medida de la tendencia central (p. 48)
medidas de variabilidad (p. 49)
moda (p. 48)
rango (p. 49)

Cmo interpretar las estadsticas

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C A P T U L O

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CH03.QXD

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Bases biolgicas
y evolutivas del
comportamiento
56 HERENCIA Y CONDUCTA
Evolucin y seleccin
natural Variacin del
genotipo humano
62 BIOLOGA Y CONDUCTA
La investigacin del encfalo
Sistema nervioso
Estructuras enceflicas y
sus funciones Lateralizacin hemisfrica Sistema
endocrino
79 EL SISTEMA NERVIOSO
EN ACCIN
La neurona Potenciales de
accin Transmisin sinptica Neurotransmisores y
sus funciones Plasticidad
y neurognesis: nuestro
cambiante encfalo
83 LA PSICOLOGA EN EL
SIGLO XXI: El encfalo sin
cerrojos
86 LA PSICOLOGA EN LA
VIDA: Efecto de la msica
en el estado de nimo
90 RECAPITULACIN DE LOS
PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

u es lo hace que a un individuo nico? Psicologa y vida ofrece muchas


respuestas, pero en este captulo
nos centraremos en los aspectos biolgicos de su individualidad. Para
ayudarlo a entender qu es lo que lo

distingue de los dems, vamos a describir la funcin de


la herencia en la determinacin de su vida y en la formacin del encfalo que controla sus experiencias.
Desde luego, slo se aprecian estas diferencias contra
el teln de fondo de lo que todos tenemos en comn.
Por consiguiente, quiz le parezca que este captulo trata
acerca del potencial biolgico. Qu posibilidades
de comportamiento definen a la especie humana y cmo se manifiestan esas posibilidades en los
miembros de la especie?
En cierto sentido, este
captulo constituye una
prueba de un aspecto notable de su potencial biolgico: su encfalo es tan
complejo que es capaz de
emprender un examen sistemtico de sus propias funciones.

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Por qu esto es tan importante? A veces se equipara al


encfalo humano con una computadora espectacular: con
slo kilo y medio, el encfalo tiene ms clulas que estrellas nuestra galaxia: ms de 100,000 millones de clulas que
se comunican y guardan informacin con una eficiencia
sorprendente. Pero ni la computadora ms potente del mundo es capaz de reflexionar en las reglas que rigen su propio
funcionamiento. De esto se deduce que el ser humano es
mucho ms que una computadora: su conciencia le permite aplicar sus vastas facultades de clculo al esclarecimiento
de las reglas de funcionamiento de su especie. Las investigaciones que describiremos en este captulo obedecen al
deseo de autocomprensin de nuestra especie.
Para muchos estudiantes este captulo plantear ms
dificultades que el resto de Psicologa y vida. Requiere que
usted aprenda algunos conceptos de anatoma y muchos
trminos que parecen muy lejanos de la informacin que
uno esperara recibir en un curso de introduccin a la psicologa. Ahora bien, comprender su naturaleza biolgica lo
facultar para apreciar de manera ms cabal las complejas
relaciones recprocas entre encfalo, mente, conducta y entorno, que crean la experiencia nica de ser humano.
Nuestra meta en este captulo es que usted entienda
la contribucin de la biologa a la creacin de individuos
nicos frente a un contexto de potencial comn. Para alcanzar esta meta primero se explicar la manera en que la
evolucin y la herencia determinan nuestra biologa y
nuestra conducta. Despus se estudiarn las investigaciones clnicas y de laboratorio que ofrecen un panorama
del funcionamiento del encfalo y de los sistemas nervioso
y endocrino. Por ltimo, se describirn los mecanismos
bsicos de comunicacin entre clulas del sistema nervioso que producen toda la gama de complejas conductas
humanas.

Herencia y conducta

n el captulo 1 sealamos como uno de los objetivos principales de la psicologa el descubrimiento


de las causas de la variedad de la conducta humana. Una dimensin importante de la explicacin
psicolgica est definida por los extremos naturaleza y
crianza, o bien herencia y ambiente. Consideremos, como hicimos en el captulo 1, la pregunta por las races de
la agresividad. Podramos imaginarnos que los individuos
son agresivos debido a algn aspecto de su composicin
biolgica: heredaron la tendencia hacia la violencia de uno
de sus padres. Tambin podramos pensar que todos los
seres humanos tenemos una predisposicin ms o menos
equitativa a la agresin y que el grado de agresividad que
expresen los individuos surge como una respuesta ante las
peculiaridades del ambiente en el que crecieron. La respuesta correcta a esta cuestin tiene un impacto profundo
en el trato que da la sociedad a los individuos demasiado
agresivos: enfocar recursos a cambiar ciertos entornos o a
cambiar aspectos de las propias personas. Usted debe ser
capaz de distinguir entre las fuerzas de la herencia y las
fuerzas del entorno.
Como las caractersticas de los ambientes se pueden
observar de forma directa, es ms fcil comprender los efectos en el comportamiento de las personas. Por ejemplo,
uno puede observar a una madre o a un padre ser agresivos con su hijo y preguntarse qu consecuencias tendr
ese tratamiento en la tendencia posterior del nio a la
agresividad. Tambin se pueden observar los ambientes apiados y empobrecidos en los que crecen algunos nios y
preguntarse si estas caractersticas del medio originan conductas agresivas. En contraste, las fuerzas biolgicas que
moldean la conducta nunca estn a la vista. Para entender
mejor la biologa de la conducta, se empezar por describir algunos de los principios bsicos que determinan el
repertorio de posibles comportamientos de una especie
(elementos de la teora de la evolucin) y luego se explicar cmo se transmiten las variaciones conductuales de
una generacin a otra.

EVOLUCIN Y SELECCIN
NATURAL
Los psiclogos pretenden entender el efecto que tienen
por su cuenta la naturaleza y crianza en el curso de la
existencia de los individuos. Es ms fcil observar el
efecto del ambiente o de la herencia?

56

En 1831, Charles Darwin, recin egresado de la universidad con un ttulo en teologa, abord en Inglaterra el HMS
Beagle, un barco de investigacin oceanogrfica, para un
viaje de estudio de cinco aos en las costas de Sudamrica. En el viaje, Darwin recolect todo lo que se atraves
por su camino: animales marinos, aves, insectos, plantas,

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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fsiles, conchas marinas y rocas. Sus extensas anotaciones


fueron la base de sus libros que abarcan temas como la
geologa, las emociones y la zoologa. La obra por la que
ms se le recuerda es El origen de las especies, que public en 1859. En esta obra Darwin postul la mayor teora
cientfica: la evolucin de la vida en el planeta Tierra.
SELECCIN NATURAL

Darwin concibi su teora de la evolucin al reflexionar en


las especies animales que haba visto en su viaje. Uno de
tantos lugares que visit el Beagle fueron las islas Galpagos, un archipilago volcnico frente a las costas de Sudamrica. Estas islas son un refugio para la fauna, como las
13 especies de pinzones, que ahora se llaman pinzones de
Darwin. Darwin se pregunt cmo habran venido a poblar las islas tantas especies distintas de pinzones. Razon
que no podan haber emigrado de tierra firme, puesto que
all no existan tales aves. Entonces, sugiri que la variedad de las especies revelaba el funcionamiento de un proceso que denomin seleccin natural.
En su teora Darwin plantea que las especies de pinzones proceden de antepasados comunes. En un inicio
una bandada pequea de pinzones lleg a una de las islas. Se aparearon y se multiplicaron. Con el tiempo, algunos emigraron a otras islas del archipilago. Lo que ocurri
despus fue el proceso de seleccin natural. Los recursos
alimenticios y las condiciones de vida (hbitat) tienen una
variacin considerable entre las islas. Algunas son prdigas en moras y semillas, otras estn cubiertas por cactos y
otras ms tienen muchos insectos. Al principio, las poblaciones de las islas eran semejantes, no haba variacin entre los grupos de pinzones de cada isla; sin embargo, como los recursos alimenticios de las islas eran limitados, las
aves tenan ms probabilidades de sobrevivir si la forma
de sus picos se adaptaba a los alimentos disponibles. Por
ejemplo, las aves con picos gruesos que migraron a islas

en las que haba moras y semillas tenan ms probabilidades de sobrevivir y reproducirse. En esas islas moran las
aves con picos ms delgados y puntiagudos, que no se
adecuaban para aplastar o abrir las semillas. El entorno de
cada isla determin qu parte de la poblacin original sobrevivira y se reproducira y cul perecera sin descendencia. Con el tiempo, esto condujo a poblaciones muy diferentes en cada isla y favoreci la evolucin de las diversas
especies de pinzones de Darwin, a partir del primer grupo
ancestral.
En general, la teora de la seleccin natural plantea
que los organismos bien adaptados a su ambiente, cualquiera que ste sea, tendrn ms descendientes que los menos
adaptados. Con el tiempo, aquellos organismos que posean los rasgos ms favorables para sobrevivir sern ms
numerosos que los otros. En trminos evolutivos, el xito
de un individuo se mide por la cantidad de descendientes
que procrea.
En la investigacin moderna se ha demostrado que la
seleccin natural puede tener efectos radicales, incluso
en el corto plazo. En una serie de estudios con varias especies de pinzones de Darwin, Peter y Rosemary Grant
(Grant y Grant, 1989, 2002; Weiner, 1994) llevaron registros de la cantidad de lluvias, provisin de alimentos y tamao de las poblaciones de estos pinzones en una de las
islas Galpagos. En 1976 la poblacin sumaba ms de
1000 aves. Al ao siguiente ocurri una sequa devastadora que acab con casi todos los alimentos. Las semillas
pequeas fueron las primeras en agotarse, de modo que
quedaron las ms grandes y duras. Ese ao la poblacin
de pinzones decreci ms de 80 por ciento. Los pinzones
pequeos con picos de menor tamao presentaron una
tasa de mortalidad ms alta que los pinzones con picos
ms gruesos. Por consiguiente, como Darwin hubiera
pronosticado, los pjaros ms grandes fueron los ms numerosos en los aos siguientes. Por qu? Porque slo
ellos, con su mayor tamao y picos gruesos, eran aptos
para responder a los cambios ambientales causados por
la sequa. Es interesante observar que en 1983 las lluvias
fueron intensas y las semillas, en especial las pequeas,
abundaban. Por ende, los pjaros pequeos sobrevivieron a los grandes, quiz porque tenan picos mejor adaptados para tomar las semillas pequeas. En el estudio de
los Grant se muestra que la seleccin natural puede tener
efectos notables aun por periodos breves. Los investigadores continan documentando el efecto del medio en la
seleccin natural de diversas especies, como la mosca del
Mediterrneo (Huey et al., 2000) y el pez espinoso (Rundle et al., 2000).
Aunque Darwin sent las bases de la teora evolutiva, los investigadores no han dejado de estudiar los mecanismos del cambio evolutivo que rebasan los lmites
de la teora de Darwin (Gould, 2002). Por ejemplo, una
pregunta importante que Darwin no pudo abordar en su totalidad fue cmo evolucionan las poblaciones con antepasados comunes hasta que una especie se convierte en
dos. Como se observ en el estudio de los Grant con los

Herencia y conducta

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pinzones de Darwin, las especies cambian con rapidez en


respuesta a los entornos locales. Una explicacin de la
aparicin de nuevas especies es que ocurre cuando dos
poblaciones de la misma especie quedan separadas geogrficamente y de esta manera evolucionan en respuesta
a sucesos ambientales diversos. Sin embargo, en la investigacin contempornea acerca de la evolucin se han
descubierto muchos ejemplos de nuevas especies aparecidas sin tal aislamiento geogrfico (Barton, 2000). Los
investigadores ponderan varias explicaciones del surgimiento de las especies en esas circunstancias. Estas explicaciones se centran, por ejemplo, en la forma en que las
especies adquieren por evolucin diversas seales (como
las seales qumicas que usa la mosca del Mediterrneo)
para reconocer a las parejas apropiadas (Higgie et al.,
2000). Si con el tiempo las seales se vuelven distintas,
las especies tambin lo sern.

hubiera semillas grandes, nuestro pinzn estara en desventaja.


Slo los pinzones que sobreviven se reproducen. Slo los animales que se reproducen transmiten su genotipo.
Por lo tanto, si el medio sigue produciendo solamente semillas pequeas, con el paso de varias generaciones es
probable que los pinzones tengan casi exclusivamente picos pequeos, con la consecuencia de que slo podran
comer esas semillas pequeas. De esta manera, las fuerzas
del ambiente dan forma al repertorio de posibles conductas de una especie. En la figura 3.1 se proporciona un

Presin ambiental
(cambios en el medio)

GENOTIPOS Y FENOTIPOS

Volvamos nuestra atencin a las fuerzas que producen


cambios en las especies.
El ejemplo de la reduccin y el aumento de las poblaciones de pinzones aclara por qu Darwin se refera
al curso de la evolucin como la supervivencia del ms
apto. Imaginemos que cada ambiente posee ciertas dificultades para cada especie. Aquellos miembros de las especies que posean los atributos fsicos y psicolgicos
mejor adaptados al medio, tendrn mayores probabilidades de supervivencia. En la medida en que esos atributos
se transmitan de generacin en generacin (y las tensiones del ambiente se prolonguen), ser probable que evolucione una especie.
Para examinar ms a fondo el proceso de la seleccin
natural, debemos introducir algunos trminos utilizados
en la teora de la evolucin. Nos centraremos en un pinzn. Durante la concepcin el pinzn hereda de sus padres un genotipo, que es una estructura gentica. En el
contexto de un ambiente particular, este genotipo determina el desarrollo y la conducta del pinzn. La apariencia y
el repertorio de conductas del pinzn son su fenotipo. En
nuestro pinzn, su genotipo quiz se relacionara con el
entorno para producir el fenotipo de pico corto y capaz de
tomar semillas pequeas.
Si abundaran las semillas de todas las formas, este fenotipo no tendra mayor importancia para la supervivencia
del pinzn. Pero supongamos que el medio no proporcionara semillas suficientes para alimentar a toda la poblacin
de pinzones. En tal caso, los pinzones entraran en competencia por los recursos. Cuando las especies viven en circunstancias de competencia, los fenotipos determinan a
los miembros mejor adaptados para la supervivencia. Recordemos a nuestro pinzn de pico pequeo. Si slo hubiera semillas pequeas, tendra una ventaja selectiva con
respecto a los pinzones con picos grandes. Si nicamente

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Competencia
(por los recursos)

Seleccin del fenotipo ms apto


(entre varios fenotipos)

xito reproductivo (el genotipo


correspondiente al fenotipo ms apto se
transmite a la generacin siguiente)

La frecuencia de ese genotipo


(y fenotipo) aumenta (en la
generacin siguiente)

FIGURA 3.1

Cmo opera la seleccin natural


Los cambios del entorno incitan la competencia por los recursos entre los miembros de una especie. Slo los individuos que poseen las caractersticas adecuadas para enfrentar estos cambios sobreviven y se reproducen. La siguiente generacin tendr ms individuos que posean
esos rasgos de base gentica.

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modelo simplificado de la seleccin natural. Ahora vamos


a aplicar estas ideas a la evolucin humana.
EVOLUCIN HUMANA

Al examinar las circunstancias en las que evolucion la especie humana, comenzamos a entender por qu ciertas caractersticas fsicas y de conducta son parte de su herencia
biolgica. En la evolucin de nuestra especie la seleccin
natural favoreci dos adaptaciones principales: el bipedalismo y la encefalizacin. En conjunto hicieron posible el
ascenso de la civilizacin humana. El bipedalismo consiste en la capacidad de caminar erguido y la encefalizacin
es el aumento del tamao del encfalo. Estas adaptaciones
son la causa de la mayor parte, si no es que del total, de los
progresos de la evolucin humana, incluyendo el desarrollo cultural (ver la figura 3.2). Cuando nuestros antepasados adquirieron la capacidad de caminar en dos pies,
pudieron explorar nuevos entornos y explotar recursos
nuevos. Cuando el tamao del encfalo aument, se volvieron ms inteligentes y adquirieron facultades de pensamiento complejo, razonamiento, recuerdo y planeacin.
Sin embargo, la evolucin de un encfalo ms grande no
bastaba para que esos seres humanos fueran ms inteligentes: lo importante fue el tejido que creci y se ampli dentro de l (Gibbons, 2002). La codificacin del genotipo de
fenotipos mviles e inteligentes produjo poco a poco el desplazamiento de otros genotipos menos adaptados del fondo

gentico humano, de modo que slo los bpedos inteligentes tenan la oportunidad de reproducirse.
Despus del bipedalismo y la encefalizacin probablemente el hito evolutivo ms importante para nuestra especie fue la aparicin del lenguaje (Bickerton, 1990; Holden,
1998). Pensemos en las enormes ventajas de adaptacin
que confiri este medio a los primeros seres humanos. Instrucciones simples para hacer herramientas, encontrar un
lugar de buena caza o pesca, as como evitar peligros ahorr tiempo, esfuerzo y vidas. En lugar de que cada individuo aprendiera en carne propia las lecciones de la vida,
por ensayo y error, los seres humanos se beneficiaron de
las experiencias de los dems. La conversacin, incluso el
sentido del humor, fortalecieron los lazos entre los miembros de una especie de por s gregaria. En particular, la
aparicin del lenguaje inici la transmisin de la sabidura
acumulada por una generacin a las venideras.
El lenguaje es la base de la evolucin cultural, que es
la tendencia de las culturas para adaptarse por aprendizaje
a los cambios del entorno. La evolucin cultural ha dado
lugar a grandes adelantos en la fabricacin de herramientas, progresos en las tcnicas agrcolas y a la creacin y
perfeccionamiento de la industria y la tecnologa. La evolucin cultural permite a nuestra especie adaptarse con rapidez a los cambios en las condiciones ambientales. Por
ejemplo, las adaptaciones al uso de las computadoras personales han surgido en los ltimos 20 aos. Con todo, la
evolucin cultural no podra ocurrir sin la codificacin

Homo erectus
(1.6 millones a 550,000)
Expansin del encfalo
y origen (?) del Homo
Primeras
herramientas
de piedra
5 millones
10 millones

3 millones
4 millones

1.0 millones

0.01 millones

0.1 millones
Presente
Origen de los
seres humanos
modernos (40,000)
Revolucin
Uso del fuego
Industrial (150)
(700,000?)
Indicios de hogares
Revolucin
Homo habilis
tecnolgica (35)
(2 a 1.6 millones) y consumo de carne
2 millones

Australopithecus
(2.3 millones)
Bipedalismo

Migracin de frica a Eurasia


Homo sapiens
(150,000)
Avance importante
en la elaboracin de
herramientas (150,000)
Revolucin
agrcola (10,000)

FIGURA 3.2

Cronograma aproximado de los principales acontecimientos en la evolucin humana


El bipedalismo liber las manos para asir y usar herramientas. La encefalizacin otorg las facultades de procesos cognoscitivos
superiores, como el pensamiento abstracto y el razonamiento. Probablemente estas dos adaptaciones llevaron a los otros grandes avances de la evolucin humana.

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Cromosomas humanos. En el momento de la concepcin


se heredan 23 de la madre y 23 del padre.

en el genotipo de las capacidades para el aprendizaje y


para el pensamiento abstracto. La cultura: arte, literatura,
msica, conocimientos cientficos, actividades filantrpicas, es posible slo por el potencial del genotipo humano.

VARIACIN DEL
GENOTIPO HUMANO
Hemos visto que las condiciones en que evolucionamos
los seres humanos favorecieron el surgimiento de un potencial biolgico comn importante; por ejemplo, el bipedalismo y la capacidad de pensar y hablar. Sin embargo,
en este potencial comn hay variaciones considerables. Su
madre y su padre le proporcionaron a usted parte de lo
que sus progenitores, abuelos y todas las generaciones anteriores de su linaje familiar les dieron, lo que da como re-

sultado una estructura biolgica nica y un marco temporal para su desarrollo. El estudio de los mecanismos de la
h e rencia, es decir, la posesin innata de rasgos fsicos y
psicolgicos de los antepasados, se denomina gentica.
Gregor Mendel (1822-1884) public en 1866 las primeras investigaciones sistemticas para analizar la relacin
entre individuos y sus descendientes. Mendel realiz sus estudios en humildes chcharos de huerto y demostr que las
caractersticas fsicas de chcharos producidos por diversas
semillas (por ejemplo, que los chcharos fueran redondos o
arrugados) se podan pronosticar a partir de las caractersticas fsicas de las plantas que haban producido las semillas.
Basado en sus observaciones, Mendel postul qu pares de
factores (heredados uno de cada padre) determinaban las
propiedades de los vstagos (Lander y Weinberg, 2000).
Aunque el trabajo de Mendel recibi en su momento poca
atencin por parte de otros cientficos, con las tcnicas modernas los investigadores han visualizado y estudiado los
factores de Mendel, que ahora llamamos genes.

GENTICA BSICA

En el ncleo de todas las clulas se encuentra material


gentico llamado ADN (cido desoxirribonucleico; ver la
figura 3.3) El ADN est organizado en unidades diminutas denominadas genes. Los genes contienen las instrucciones para la produccin de las protenas que regulan los
procesos fisiolgicos del organismo y la expresin de los rasgos fenotpicos: complexin, fuerza, inteligencia y muchas
pautas de conducta.
Los genes se encuentran en estructuras con forma de
bastn llamadas cromosomas. En el instante mismo en que
fuimos concebidos heredamos de nuestros padres 46 cromosomas: 23 de la madre y 23 del padre. Cada cromosoma
contiene miles de genes: la unin de un espermatozoide y
un vulo da por resultado slo una de miles de millones de

FIGURA 3.3

Material gentico

Ncleo

El ncleo de todas las clulas del


cuerpo contiene una copia de los
cromosomas que transmiten la herencia gentica. Cada cromosoma
contiene una larga hebra de ADN
dispuesta en una doble hlice. Los
genes son segmentos de ADN que
contienen instrucciones para la produccin de protenas que guan el
desarrollo del individuo.
Tomado de: Lester A. Lefton, Linda
Brannon, Psychology, 8a ed., publicado
por Allyn & Bacon, Boston, MA.
Copyright 2003 por Pearson Education.
Reproducido con autorizacin del editor.

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UNA CLULA

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

UN CROMOSOMA
UN SEGMENTO
DE ADN

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combinaciones posibles de genes. Los c romosomas sexuales contienen la codificacin gentica para el desarrollo
de las caractersticas masculinas o femeninas. Heredamos de
nuestra madre un cromosoma X y de nuestro padre un cromosoma X o uno Y. Una combinacin XX codifica el desarrollo de caractersticas femeninas; una combinacin XY codifica el desarrollo de caractersticas masculinas.
Desde 1990 el gobierno estadounidense financia la empresa llamada Human Genome Project (Proyecto del Genoma Humano). El genoma de un organismo es la secuencia
completa de los genes que se encuentran en los cromosomas del ADN. Un objetivo importante del Human Genome
Project es identificar los aproximadamente 30,000 genes
humanos. En el ao 2000 los investigadores del proyecto
y de la Celera Genomics Corporation publicaron un bosquejo del genoma humano. La investigacin contina para
mejorar el bosquejo con el fin de proporcionar una descripcin completa de cada cromosoma humano.
GENES Y CONDUCTA

Hemos observado que los procesos evolutivos han permitido variaciones considerables al resto de los genotipos humanos. Las relaciones recprocas de estos genotipos y los
ambientes producen variaciones en los fenotipos humanos. Los investigadores del campo de la gentica de la
conducta humana unen gentica y psicologa para explorar los vnculos causales entre herencia y comportamiento (Plomin et al., 2003).
Muchas veces la investigacin en la gentica de la conducta humana se centra en el clculo de la h e redabilidad
de rasgos y comportamientos humanos. La heredabilidad se
mide en una escala de cero a uno. Si un clculo est cerca
de cero, se establece que el atributo es bsicamente producto de influencias ambientales; si el clculo se aproxima a
uno, indica que el atributo es sobre todo obra de influencias genticas. Para distinguir ambientes de genes, los investigadores realizan estudios de adopcin o de gemelos. En el
caso de los estudios de adopcin, los investigadores renen
cuanta informacin haya relacionada con los padres biolgicos de los nios criados en hogares adoptivos. Cuando los
nios crecen, los investigadores evalan las semejanzas que
guardan con su familia biolgica (que representa la gentica) y con su familia adoptiva (que representa el ambiente).
En los estudios de gemelos los investigadores examinan la medida en que los gemelos monocigticos (MC) y
dicigticos (DC) exhiben similitudes en ciertos rasgos o
comportamientos. Los gemelos monocigticos comparten
100 por ciento de su material gentico, en tanto que los dicigticos comparten ms o menos la mitad (los gemelos
dicigticos no se parecen genticamente ms que otros
hermanos). Para realizar sus clculos de heredabilidad, los
investigadores determinan cunto ms se parecen los monocigticos que los dicigticos en un atributo particular.
Veamos un estudio de gemelos en que se calcul el grado
en que se hereda la capacidad de percibir alteraciones en
melodas simples.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

La heredabilidad de la percepcin de la
altura tonal
Sus vecinos se quejan cuando canta en la regadera? En qu
medida sus dotes musicales, o su falta de dotes, es resultado de su
composicin gentica? Investigadores trataron de dar respuesta a
esta cuestin que atae a un aspecto de la capacidad musical: la
capacidad de percibir alteraciones de tonadas sencillas (Drayna
et al., 2001). Consideremos el ejemplo de la figura 3.4. Aunque
no sepa leer msica, puede ver que las notas al final de la frase
estn alteradas. Pero puede escuchar la alteracin?
En este experimento 136 parejas de gemelos monocigticos y 148
de dicigticos escucharon 26 tonadas breves e indicaron si cada
meloda era correcta o incorrecta. Las calificaciones de los monocigticos (el nmero correcto de 26) fueron ms semejantes, con una
correlacin de 0.67, que las calificaciones de los dicigticos, con
una correlacin de 0.44. Con estos datos, los investigadores obtuvieron un clculo de heredabilidad de 0.71. Este clculo apunta a un
componente gentico grande en la percepcin de la altura tonal.

Observe que este clculo alto de la heredabilidad no significa que todos los integrantes de una familia van a tener
las mismas capacidades para percibir la altura tonal. As
como los mismos padres tienen hijos con ojos azules y
otros con cafs, tambin tienen hijos con dotes musicales
excepcionales y otros ms ordinarios. Entonces, la cifra
elevada de heredabilidad indica que, con respecto a la
percepcin de la altura tonal, hay pocas probabilidades de
que las experiencias de la vida repercutan en el talento
que uno tenga o llegue a tener.
De cualquier manera es importante recordar que los
genes no imponen un destino. Slo porque usted no es alto no significa que no jugar basquetbol. Que usted sea
mujer no implica que tendr hijos. Recuerde tambin que
los genotipos se expresan en contextos particulares. Por
ejemplo, la talla ser determinada por factores genticos y
el ambiente de nutricin. La fortaleza fsica se puede cultivar mediante programas de ejercicio tanto en hombres
como en mujeres. El desarrollo intelectual est determinado por el potencial gentico y las experiencias educativas.
Ni los genes ni el ambiente determinan por su cuenta
quin es uno o en qu persona se convierte.
En general, el estudio de la gentica de la conducta
humana se enfoca en los orgenes de las diferencias entre
individuos. Qu factores de su herencia gentica explican
cmo piensa y cmo acta? Para completar la gentica de
la conducta humana han aparecido otros dos campos que
adoptan una postura ms amplia en relacin con la manera en que las fuerzas de la seleccin natural influyen en el
repertorio de comportamientos de seres humanos y otras
especies. Los estudiosos de la sociobiologa ofrecen explicaciones evolutivas del comportamiento y los sistemas

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Hermosa Amrica
(correcta)

(alterada)

FIGURA 3.4

Tonadas alteradas para estudiar la herencia de la percepcin


de la altura tonal
Si escucha estas dos melodas, sabra decir cul es la correcta y cul la alterada?

sociales de seres humanos y otras especies animales. Los


expertos en psicologa evolutiva extienden dichas explicaciones hasta abarcar otros aspectos de la experiencia humana, como el funcionamiento de la mente.
Abordemos el tema de la felicidad: cmo se explica
desde el punto de vista evolutivo la capacidad general de
la especie humana para sentirse feliz? Buss (2000) propuso
que las discrepancias entre ambientes modernos y ancestrales (pgina 15) imponen lmites a la felicidad humana.
Por ejemplo, aunque los seres humanos evolucionaron
en el contexto de grupos pequeos, ahora muchos viven en
grandes entornos urbanos en los que estn rodeados por
numerosos y completos desconocidos. Ya no estrechamos
lazos con el grupo de individuos que comparten nuestro
espacio, esos lazos que nos podran haber ayudado a superar las crisis y llevar una vida feliz. Qu podemos hacer?
Aunque no cabe revertir la ola de la evolucin cultural que
ha producido estos cambios, podemos acercarnos a familiares y amigos para tratar de contrarrestar los efectos negativos (Buss, 2000). Este ejemplo revela el contraste entre
el acento sociobiolgico sobre la especie humana en un
entorno particular y el nfasis de la gentica de la conducta en las variaciones dentro del esquema general de una
especie. En lo que resta de Psicologa y vida presentaremos
otros casos en los que las teoras evolutivas esclarecen la
experiencia humana. Estos ejemplos abarcan de la eleccin de pareja en las relaciones (captulo 11) a la expresin
de las emociones (captulo 12) o los patrones de agresividad
(captulo 17).

62

PNGASE A PRUEBA

Qu funcin cumple la competencia por los recursos en la


seleccin natural?
Cul es el papel de genotipos y fenotipos en los cambios
evolutivos?
Cules fueron los dos adelantos cruciales de la evolucin
humana?
Qu contraste importante se presenta entre la investigacin de
la gentica de la conducta humana y de la psicologa evolutiva?

Biologa y conducta

hora dirigimos nuestra atencin a los sobresalientes productos del genotipo humano: los sistemas
biolgicos que hacen posible toda la gama de pensamientos y actos. Mucho antes de que Darwin
hiciera los preparativos para su viaje en el Beagle, cientficos, filsofos y otros debatan acerca de la funcin de los
procesos biolgicos en la vida cotidiana. Una figura importante de la historia de los estudios del encfalo fue el fil-

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Pgina 63

sofo francs Ren Descartes (1596-1650), quien propuso


una idea que para su tiempo era novedosa y radical, a saber, que el cuerpo humano es una mquina animal que
puede entenderse desde el punto de vista cientfico, mediante el descubrimiento de las leyes naturales a travs de
la observacin emprica.
Hoy, los investigadores que buscan esas leyes naturales
se denominan neurocientficos. En la actualidad las neurociencias son uno de los campos de investigacin de mayor
crecimiento y proveen descubrimientos con asombrosa regularidad. Nuestra exposicin de estas ciencias comienza
con las generalidades de las tcnicas que emplean los investigadores para acelerar los nuevos descubrimientos. Luego,
daremos una descripcin general de la estructura del sistema nervioso, seguida por un examen ms detallado del encfalo humano. Por ltimo, expondremos la actividad del
sistema endocrino, el segundo sistema biolgico de control,
que funciona junto con el sistema nervioso y el encfalo.

LA INVESTIGACIN
DEL ENCFALO
Los neurocientficos buscan entender el funcionamiento del
encfalo en varios planos: de la operacin de las grandes
estructuras perceptibles a simple vista a las propiedades de
las clulas nerviosas visibles slo bajo poderosos microscopios. Las tcnicas que siguen los investigadores se adecuan
al nivel del anlisis. Aqu estudiaremos las tcnicas ms aplicadas para asignar funciones y conductas a determinadas
regiones del encfalo.
INTERVENCIONES EN EL ENCFALO

Varios mtodos de investigacin en las neurociencias comprenden la intervencin directa en estructuras enceflicas.
Las races histricas de estos mtodos estn en circunstancias como el caso del capataz del ferrocarril Phineas Gage,
que en septiembre de 1848 sufri un accidente en el que
por una explosin inesperada, un poste de ms de un metro de longitud le atraves la cabeza. El deterioro fsico de
Gage fue bastante leve: perdi la visin del ojo izquierdo
y el lado izquierdo de su rostro qued paralizado de forma parcial, pero su postura, movimientos y lenguaje quedaron intactos. Ahora bien, en lo psicolgico era otro
hombre, como se explica en la crnica de su mdico:
El equilibro o, por decirlo as, el balance entre
sus facultades intelectuales y las tendencias animales pareca haber sido destruido. Es caprichoso,
irreverente, se permite en ocasiones las peores majaderas (lo que no era su costumbre), manifiesta
poco respeto por sus compaeros, se impacienta
con lmites o consejos si contraran sus deseos ...
Antes de la lesin, aunque no fue a la escuela, posea una mente ecunime y quienes lo conocan
acudan a l por ser un hombre de negocios perspicaz e inteligente, enrgico y persistente al ejecutar
sus planes de operacin. En este sentido su mente

haba cambiado por completo, y tanto, que sus


amigos y conocidos decan que ya no era Gage.
(Harlow, 1868, pp. 339-340)
La lesin de Gage ocurri en una poca en que los cientficos comenzaban a formular hiptesis acerca de los vnculos
entre las funciones enceflicas y la conducta compleja. Los
cambios conductuales que siguieron a la dramtica perforacin del encfalo de este hombre incitaron a su mdico a elaborar hiptesis en relacin con las bases enceflicas de los
aspectos de la personalidad y del comportamiento racional.
Aproximadamente al mismo tiempo en que Gage convaleca de su lesin, Paul Broca estudiaba la funcin del
encfalo en el lenguaje. Sus primeras investigaciones del
tema involucraron la autopsia de un hombre cuyo nombre
proceda de la nica palabra que haba conseguido articular: Tan. Broca se percat de que la parte frontal izquierda del cerebro de Tan presentaba graves daos. Este resultado lo llev a estudiar el encfalo de otras personas que
sufran problemas del lenguaje. En cada caso, el trabajo de
Broca revel daos semejantes en la misma zona del encfalo, una regin que hoy se llama zona de Broca. Como
usted observar a medida que avance Psicologa y vida, los
investigadores contemporneos an tratan de correlacionar
pautas de cambio o deterioro de la conducta con lugares
de lesiones enceflicas.
Desde luego, el problema de estudiar lesiones enceflicas causadas por accidentes es que los investigadores no
tienen el control sobre el lugar ni la extensin del dao. Para obtener conocimientos bien fundamentados del encfalo
y su relacin con el funcionamiento conductual y cognoscitivo, los cientficos requieren mtodos para sealar de manera precisa el tejido enceflico incapacitado. Los investigadores han ideado diversas tcnicas para causar lesiones,
que son daos en el encfalo muy localizados. Por ejemplo,
extirpan por ciruga determinadas zonas enceflicas, ciegan
las conexiones neuronales de esas zonas o las destruyen
con la aplicacin intensa de calor, fro o electricidad. Como
se imaginar, el trabajo experimental con lesiones permanentes se lleva a cabo en animales de diferentes especies
(recuerde nuestra exposicin en el captulo 2 de los aspectos ticos de la investigacin animal, ahora tan vigilada).
Nuestra idea del encfalo ha cambiado radicalmente, conforme los investigadores comparan y coordinan una y otra vez
los resultados de los experimentos en animales lesionados
con el creciente cmulo de resultados clnicos acerca de los
efectos del dao enceflico en el comportamiento humano.
En los ltimos aos, los cientficos han creado un procedimiento llamado estimulacin magntica transcraneana repetida (EMTR), que con pulsos magnticos crea
lesiones temporales y reversibles en sujetos humanos, de
modo que, sin daar el tejido, inactiva por breves momentos regiones del encfalo. Mediante esta nueva tcnica los
investigadores abordan una gama de problemas que no
era posible estudiar en experimentos con otras especies
animales. Consideremos una aplicacin de la EMTR al estudio de las bases enceflicas de la imaginera.

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L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

El lugar de las imgenes en el encfalo


Fije los ojos en un objeto cualquiera, como un rbol tras la ventana
ms prxima. Ahora cierre los ojos y frmese una imagen mental
del objeto. Qu ocurri en su encfalo durante las dos actividades?
Le parece probable que algo en las mismas regiones tenga que ver
con los actos concretos de percibir y de imaginar? Para responder, los investigadores pidieron a sus sujetos que memorizaran
ilustraciones con cuatro cuadrantes (ver la figura 3.5) y que enseguida las visualizaran con los ojos cerrados (Kosslyn et al., 1999).
La tarea de los participantes era responder preguntas acerca de,
por ejemplo, el largo o el ancho de las franjas de los cuadrantes.
Esta labor estaba diseada para obligar a los sujetos a formar
imgenes. A continuacin, los investigadores aplicaron EMTR para
lesionar las partes del encfalo que se ocupan de la visin
ordinaria (lo que estudiaremos en el captulo 4). Tal como cuando los participantes hacan las comparaciones entre cuadrantes
con los ojos abiertos, su desempeo se alter de manera notable
en las circunstancias de imaginacin. Este resultado apunta a que
las mismas zonas del encfalo funcionan cuando uno ve un rbol
y cuando uno se forma la imagen de un rbol.

Ya sabr por qu este experimento no sera posible con individuos de otras especies: Cmo estaramos seguros de
que una rata se form una imagen? El estudio ilustra por
qu la capacidad para crear lesiones reversibles tiene un
gran potencial para perfeccionar nuestros conocimientos
de las operaciones del encfalo.
En otras ocasiones los neurocientficos estimulan las
regiones enceflicas para conocer su funcionamiento. Por
ejemplo, a mediados de la dcada de 1950, Walter Hess
inici el empleo de la estimulacin elctrica para sondear
las estructuras profundas del encfalo. Por ejemplo, insertaba electrodos en el encfalo de gatos con libertad de movimiento. Al presionar un botn, poda enviar una pequea
corriente elctrica a la punta del electrodo. Hess anot a
detalle las consecuencias en la conducta de estimular 4500
sitios enceflicos en casi 500 gatos y descubri que, segn
la ubicacin del electrodo, el movimiento de un conmutador incitaba el sueo, excitacin sexual, ansiedad o terror
y lo interrumpa con la misma prontitud. Por ejemplo, la
estimulacin elctrica de ciertas regiones enceflicas ocasionaba que gatos apacibles se erizaran furiosos y se abalanzaran casi sobre cualquier objeto.

El crneo de Phineas Gage se conserva en el acervo del


Museo Warren de Anatoma, de la Escuela de Medicina de
la Universidad de Harvard. Por qu los mdicos se sentiran
tan fascinados por los cambios de personalidad de Gage?

para registrar la actividad elctrica de una sola neurona.


Estos registros esclarecen los cambios en la actividad celular en respuesta a los estmulos ambientales.
En el caso de humanos, los investigadores colocan varios electrodos en la superficie del crneo para registrar los
patrones ms grandes e integrados de la actividad elctrica.
Estos electrodos proporcionan datos para un electroence-

DETECCIN Y REGISTRO DE
LA ACTIVIDAD ENCEFLICA

Otros neurocientficos trazan el mapa de las funciones enceflicas mediante electrodos que registran la actividad
elctrica del encfalo cuando responde a los estmulos del
medio. Esta actividad enceflica se detecta con varios grados de precisin. En el ms especfico, los investigadores
implantan microelectrodos ultrasensibles en el encfalo

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Cunto han ampliado las nuevas tcnicas de imagenologa las cuestiones que pueden abordar los investigadores?

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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FIGURA 3.5

Prueba de imaginera
1

falograma (EEG), que es el registro ampliado de la actividad enceflica. En un EEG se estudia la relacin entre
las actividades psicolgicas y la respuesta enceflica. Por
ejemplo, en un experimento se pidi a los participantes
que vieran rostros y dijeran si pensaban que podran reconocerlos en una tarea de memoria posterior. Los EEG revelaron un patrn claro de actividad enceflica cuando los
participantes hacan sus juicios, con el que se predecan
los casos en que los participantes, en efecto, podan luego reconocer los rostros (Sommer et al., 1995).
Algunas de las innovaciones tecnolgicas ms estimulantes para el estudio del encfalo son las mquinas
que se crearon para ayudar a los neurocirujanos a detectar anomalas enceflicas, como daos causados por apoplejas o enfermedades. Estos aparatos generan imgenes
del cerebro vivo sin procedimientos invasores que afecten el tejido.
En investigaciones con tomografa de emisin de positrones, los barridos TEP, se suministra a los sujetos varias
clases de sustancias radioactivas (pero inofensivas) que
llegan al encfalo donde son asimiladas por las clulas enceflicas activas. Instrumentos de registro dispuestos fuera del
crneo detectan la radioactividad emitida por las clulas
que se activan en diversas tareas cognoscitivas o conductuales. Esta informacin se introduce en una computadora
que forma una imagen dinmica del encfalo en la que se
muestra el lugar donde ocurren las actividades psicolgicas
(ver la figura 3.6).
La imagenologa de resonancia magntica (IRM)
emplea campos magnticos y ondas de radio para generar
pulsos de energa dentro del encfalo. Cuando un pulso se
sintoniza en diversas frecuencias, algunos tomos se alinean con el campo magntico. Al apagarse el pulso, los
tomos vibran (resuenan) al mismo tiempo en que vuelven
a sus posiciones originales. Receptores de radio detectan esta resonancia y envan la informacin a una computadora,
que genera imgenes de la ubicacin de los tomos en las
zonas del encfalo. Los investigadores estudian las imgenes y relacionan las estructuras enceflicas con los procesos
psicolgicos.

Trate de memorizar esta figura, cuadrante por cuadrante,


hasta que se haga una imagen mental de los cuatro. A
continuacin tape la ilustracin con la mano y evoque una
imagen mental para responder esta pregunta: Las lneas
son ms largas en el cuadrante 1 o en el 2? Vea de nuevo
la figura para comprobar su respuesta.

La IRM es sumamente til para proporcionar imgenes


claras de detalles anatmicos; los barridos de TEP ofrecen
mejor informacin en relacin con el funcionamiento. Una
tcnica nueva, denominada IRM funcional, IRMF, combina las ventajas de los dos mtodos porque detecta cambios
magnticos en el flujo sanguneo a las clulas enceflicas.
Con la IRMF se establecen aseveraciones ms precisas acerca de la estructura y funcionamiento. Los investigadores
han comenzado a descubrir con la IRMF la distribucin
de las regiones enceflicas donde tienen lugar muchas de
nuestras habilidades cognoscitivas ms importantes, como

Zonas del lenguaje del encfalo humano

Ver palabras

Or palabras

Generar palabras

Pronunciar palabras

FIGURA 3.6

Barridos TEP del encfalo


en funcionamiento
Estos barridos TEP muestran que diversas tareas estimulan
la actividad neuronal de regiones distintas del encfalo.

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Las imgenes de resonancia magntica (IRM) producen


perfiles coloreados del encfalo normal. Cul es el objetivo de identificar las regiones del encfalo en que se fundan funciones particulares?

la atencin, percepcin, procesamiento del lenguaje y memoria (Cabeza y Nyberg, 2000).


Han pasado ms de 300 aos desde que Descartes se
sentaba en su estudio y a la luz de las velas meditaba acerca del encfalo; ms de 100 aos han pasado desde que
Broca descubri que las regiones enceflicas estn relacionadas con funciones especficas. En el tiempo que ha transcurrido desde esos acontecimientos, la evolucin cultural ha
aportado a los neurocientficos la tecnologa necesaria para
revelar importantes secretos del encfalo, los que vamos a
explicar en el resto del captulo.

SISTEMA NERVIOSO
El sistema nervioso est compuesto por miles de millones
de clulas nerviosas muy especializadas, las neuronas, que
constituyen al encfalo y las fibras nerviosas que recorren
todo el cuerpo. El sistema nervioso se divide en dos principales estructuras: el sistema nervioso central (SNC) y el
sistema nervioso perifrico (SNP). El SNC est conformado por todas las neuronas del encfalo y la mdula espinal.
El SNP comprende todas las neuronas que forman las fibras
nerviosas que unen al SNC y al cuerpo. En las figuras 3.7
y 3 . 8 se muestran las relaciones entre el SNC y el SNP.
El objeto del SNC es integrar y coordinar todas las funciones orgnicas, procesar los mensajes de las neuronas y
enviar rdenes a las diversas partes del cuerpo. El SNC enva
y recibe mensajes nerviosos a travs de la mdula espinal,
una lnea central de neuronas que conecta el encfalo con
el SNP. La lnea central en s se localiza en la parte hueca de
la columna vertebral. Los nervios espinales se ramifican
de la mdula espinal entre cada dos vrtebras de la columna y se conectan con los receptores sensoriales de todo el
cuerpo y con los msculos y glndulas. La mdula espinal
coordina la actividad del lado izquierdo y derecho del cuerpo y se encarga de las acciones reflejas rpidas que no
ataen al encfalo. Por ejemplo, un organismo en el que

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la mdula espinal haya sido desconectada del encfalo,


an retira un miembro ante un estmulo doloroso. Un encfalo intacto sabra de tal accin, pero el organismo puede
ejecutarla sin instrucciones superiores. El dao de los nervios de la mdula espinal puede originar parlisis de las
piernas o el tronco, como se observa en las personas parapljicas. La extensin de la parlisis depende de la altura
de la mdula espinal a la que haya ocurrido el dao; los daos ms altos producen parlisis ms extendidas.
A pesar de su posicin de mando, el SNC est aislado
del contacto directo con el mundo exterior. La funcin del
SNP es proporcionar al SNC la informacin de los receptores sensoriales, como los que se encuentran en ojos y odos,
y transmitir rdenes del encfalo a rganos y msculos. El
SNP est compuesto por dos sistemas de clulas nerviosas
(ver la figura 3.8). El sistema nervioso somtico regula la
accin de los msculos esquelticos. Por ejemplo, imagine
que usted mecanografa una carta. El movimiento de sus
dedos sobre el teclado est gobernado por el sistema nervioso somtico. En el momento en que usted escoge sus
palabras, el encfalo enva rdenes a los dedos para que
opriman las teclas. Al mismo tiempo, los dedos envan al
encfalo retroalimentacin relacionada con su posicin y
movimientos. Si oprime la tecla equivocada (ina), el sistema nervioso somtico informa al encfalo, que indica la
correccin necesaria y, en una fraccin de segundo, usted
borra el error y oprime la tecla correcta (una).
La otra ramificacin del SNP es el sistema nervioso
autnomo (SNA), que lleva a cabo los procesos vitales
bsicos. El sistema opera de forma permanente y regula las
funciones corporales que no estn sujetas a un control
consciente, como la respiracin, la digestin y la activacin. El SNA funciona incluso durante el sueo y mantiene los procesos vitales durante la anestesia y en estados
comatosos prolongados.
El sistema nervioso autnomo enfrenta problemas de
supervivencia de dos tipos: los que implican amenazas
para el organismo y los que ataen al mantenimiento del
cuerpo. Para desempear esas funciones, el sistema nervioso autnomo se divide en sistema nervioso simptico y
sistema nervioso parasimptico (ver la figura 3.8). Para
cumplir sus tareas, estas divisiones funcionan en oposicin. La divisin simptica gobierna las respuestas a las
situaciones de urgencia; la divisin parasimptica vigila
la operacin rutinaria de las funciones internas del cuerpo.
Es posible considerar a la divisin simptica como un sistema de solucin de problemas: en una situacin urgente
o tensa, estimula las estructuras enceflicas de lucha o
huida. La digestin se suspende, la sangre pasa de los rganos internos a los msculos, aumenta la transferencia de
oxgeno y se acelera el pulso. Cuando el peligro pasa, la divisin parasimptica se hace cargo y el individuo comienza a calmarse. La digestin contina, el ritmo cardiaco se
apacigua y la respiracin se relaja. La divisin parasimptica realiza las tareas de mantenimiento del cuerpo que
no son de emergencia, como la eliminacin de los desechos
corporales, la proteccin del sistema visual (mediante

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Sistema nervioso central

Sistema nervioso perifrico

FIGURA 3.7

Divisiones de los sistemas


nerviosos central y perifrico
Las fibras nerviosas sensoriales y motrices que constituyen
el sistema nervioso perifrico estn unidas al encfalo mediante la mdula espinal.
Tomado de: McAnulty, Burnette, Fundamentals of Human Sexuality.
Publicado por Allyn y Bacon, Boston, MA. Copyright 2003 por Pearson
Education. Reproducido con autorizacin del editor.

Sistema nervioso

FIGURA 3.8

Organizacin jerrquica
del sistema nervioso
humano
El sistema nervioso central est
compuesto por el encfalo y la mdula espinal. El sistema nervioso
perifrico se divide de acuerdo con
sus funciones: el sistema nervioso
somtico controla las acciones voluntarias, y el sistema nervioso autnomo regula los procesos internos. El sistema nervioso autnomo
se divide en dos sistemas: el sistema nervioso simptico, que gobierna la conducta en situaciones de
urgencia, y el sistema nervioso
parasimptico, que regula la conducta y los procesos internos en
las circunstancias rutinarias.

Sistema nervioso central


(encfalo y mdula espinal)

Sistema nervioso perifrico


(tejido nervioso fuera del
encfalo y la mdula espinal)

Sistema nervioso somtico


(nervios sensoriales y
motores; voluntario)

Sistema nervioso autnomo


(sistemas internos; involuntario)

Divisin simptica
("solucin de
problemas")

Divisin
parasimptica
("mantenimiento")

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lgrimas y contraccin pupilar) y la conservacin a largo


plazo de la energa del cuerpo. En la figura 3.9 se ilustran
las tareas diferentes de los sistemas nerviosos simptico y
parasimptico.

ESTRUCTURAS ENCEFLICAS
Y SUS FUNCIONES
El encfalo es el componente ms importante del sistema
nervioso central. El encfalo de los seres humanos tiene
tres capas conectadas. En los rincones ms profundos del
encfalo, en una regin llamada tallo cerebral, se encuentran estructuras que bsicamente se encargan de ejecutar
los procesos autnomos, como ritmo cardiaco, respiracin,
deglucin y digestin. Este ncleo central es envuelto por
el sistema lmbico, que se ocupa de los procesos de motivacin, emocin y memoria. Alrededor de estas dos regiones se encuentra el cerebro, donde reside el universo de
la mente humana. El cerebro, y su capa superficial, la corte-

za cerebral, integran la informacin sensorial, coordinan los


movimientos y facilitan el pensamiento abstracto y el razonamiento (ver la figura 3.10). Veamos con ms detalle las
funciones de las principales partes del encfalo; comenzaremos con el tallo cerebral, el tlamo y el cerebelo.
TALLO CEREBRAL, TLAMO Y CEREBELO

El tallo cerebral aparece en todas las especies de vertebrados. Contiene estructuras que en conjunto regulan el estado
interno del cuerpo (ver la figura 3.11). El bulbo raqudeo, situado en la parte superior de la mdula espinal, es
el centro para la respiracin, tensin arterial y ritmo cardiaco. Como estos procesos son esenciales para la vida, el
dao al bulbo raqudeo puede ser mortal. En el bulbo se
cruzan fibras nerviosas que ascienden del cuerpo y otras
que descienden del encfalo, lo que implica que el lado
izquierdo del cuerpo est relacionado con el lado derecho del encfalo y el lado derecho del cuerpo con el lado
izquierdo del encfalo.
Simptico

Parasimptico

Contrae la pupila
Inhibe las glndulas
lacrimales

Estimula las
glndulas lacrimales
Dilata la pupila

Incrementa
la salivacin

Inhibe la salivacin,
acrecienta la sudoracin

Disminuye el ritmo cardiaco

Acelera el ritmo cardiaco

Contrae los bronquios

Dilata los bronquios


Disminuye las
funciones digestivas
del estmago

Aumenta las
funciones digestivas
del estmago

Aumenta las
funciones digestivas
del intestino

Secreta
adrenalina
Cadena
de ganglios
Mdula simpticos
espinal

Contrae la vejiga

Disminuye las
funciones digestivas
del intestino
Inhibe la contraccin
de la vejiga

FIGURA 3.9

El sistema nervioso autnomo


El sistema nervioso parasimptico que regula la conducta y los procesos internos cotidianos, se muestra a la izquierda. El sistema nervioso simptico, que gobierna los procesos internos y la conducta en las situaciones tensas, aparece
a la derecha. Observe que a su paso por la mdula espinal las fibras nerviosas del sistema simptico inervan (establecen conexiones) con los ganglios, que son agrupamientos especializados de concatenaciones de neuronas.

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Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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Sistema lmbico:
regula las emociones
y la conducta motivada

Corteza cerebral:
procesos mentales
complejos
Sistema
lmbico

Hipotlamo: maneja el
estado interno del cuerpo
Cerebelo:
regula los movimientos
coordinados
Tallo cerebral: fija el estado
de vigilia general y el sistema
de alerta
Tlamo: transmite
informacin de los sentidos

Tlamo

Tallo
cerebral
y cerebelo

Mdula espinal: va de unin


entre las fibras nerviosas
y el encfalo

FIGURA 3.10

Estructuras del encfalo


El encfalo comprende varias partes importantes: tallo cerebral, cerebelo, sistema lmbico y corteza cerebral, que se articulan
en un diseo intrincado.

Tlamo

FIGURA 3.11

Tallo cerebral, tlamo y cerebelo


Estas estructuras se ocupan principalmente de
los procesos vitales bsicos: respiracin, pulso,
activacin, movimiento, equilibrio y
procesamiento simple de la informacin
de los sentidos.

Puente de Varolio

Cerebelo

Bulbo raqudeo
Formacin reticular

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Encima del bulbo raqudeo se encuentra el puente de


Va rolio, que provee estimulacin a otras partes del tallo
cerebral y el cerebelo. La f o rmacin reticular es una
densa red de clulas nerviosas que funge como el centinela del encfalo. Activa la corteza cerebral para que reciba
nueva estimulacin y mantiene alerta al encfalo incluso
durante el sueo. El dao generalizado en esta regin produce un estado de coma.
La formacin reticular tiene largos segmentos de fibras
que se prolongan hasta el tlamo, el cual canaliza la informacin sensorial que llega a la zona apropiada de la
corteza cerebral, con el fin de ser procesada. Por ejemplo,
el tlamo pasa la informacin ocular a las zonas corticales
encargadas de la visin.
Desde hace mucho tiempo los neurocientficos saben
que el cerebelo, que est unido al tallo en la base del crneo, coordina los movimientos corporales, controla la postura y mantiene el equilibrio. Un dao al cerebelo trastorna la uniformidad del movimiento, que entonces aparece
descoordinado y espasmdico. En las investigaciones ms
recientes se indica que el cerebelo cumple tambin una
funcin importante en la capacidad de aprender a realizar
secuencias de movimientos (Hazeltine e Ivry, 2002; Seidler
et al., 2002).

SISTEMA LMBICO

El sistema lmbico sirve como intermediario de las conductas motivadas, los estados emocionales y los procesos
de la memoria. Tambin regula la temperatura corporal, la
tensin arterial y las concentraciones de azcar en la sangre, y realiza otras actividades de mantenimiento. Este sistema comprende tres estructuras: hipocampo, amgdala e
hipotlamo (ver la figura 3.12).
El hipocampo, que es la estructura ms grande del
sistema lmbico, cumple una funcin importante en la adquisicin de recuerdos. Respaldan esta conclusin numerosas pruebas clnicas, incluyendo los notables estudios de
un paciente, H.M., que es quiz el sujeto ms famoso de la
psicologa:

ESTUDIOS

CLSICOS

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Algunas consecuencias del dao al hipocampo


Cuando H.M. tena 27 aos, se someti a una operacin para tratar
de reducir la frecuencia y la gravedad de sus ataques epilpticos. En
la ciruga extirparon partes del hipocampo. La consecuencia fue que
H.M. slo recordaba el pasado ms remoto; desapareci su capacidad de poner informacin nueva en la memoria de largo plazo. Mucho tiempo despus de su operacin, l segua pensando que estaba
en 1953, que fue el ao en que se practic la ciruga.

70

Sin embargo, despus de un dao al hipocampo se forman


recuerdos nuevos de cierto tipo. Por ejemplo, H.M. poda
aprender nuevas destrezas. Este esquema implica que si alguien se accidenta y sufre un dao significativo en el hipocampo, an es capaz de aprender tareas nuevas, pero
no de acordarse de haberlas aprendido. Los investigadores
han persistido en su atencin al hipocampo y comprendido ms profundamente de cmo hasta partes diferentes
del rgano cumplen funciones en la adquisicin de varias
clases de recuerdos (Zeineh et al., 2003). En el captulo 7
volveremos a la contribucin del hipocampo a la adquisicin de recuerdos.
La amgdala tiene una funcin en el control de las
emociones y en la formacin de recuerdos de emociones.
Por esta funcin de control, el dao en partes de la amgdala tiene un efecto apaciguador en individuos propensos
a la crueldad (en el captulo 15 abordaremos la psicociruga). Aparte, los deterioros de ciertas zonas lesionan tambin
la capacidad de reconocer las expresiones emocionales
en los rostros (Adolphs et al., 1994). Los individuos que han
sufrido daos en la amgdala tienen un deterioro sobre todo en lo que respecta a la expresin de las emociones negativas, en particular el miedo. Los investigadores especulan
que la amgdala cumple una funcin especial en la adquisicin y uso de conocimientos relacionados con amenazas
y peligros (Adolphs et al., 1999).
El hipotlamo es una de las estructuras ms pequeas del encfalo; sin embargo, cumple una funcin crucial
en muchas actividades diarias importantes. Est formado
por varios ncleos, grupos pequeos de neuronas que regulan los procesos fisiolgicos que participan en la conducta motivada (como comer, beber, regulacin de la temperatura y excitacin sexual). El hipotlamo mantiene el
equilibrio interno del cuerpo, la homeostasis. Al bajar las
reservas de energa del cuerpo, el hipotlamo estimula al
organismo para que encuentre y coma alimentos. Cuando
la temperatura corporal desciende, el hipotlamo ocasiona la
constriccin de los vasos sanguneos o breves movimientos involuntarios que llamamos escalofros. Tambin regula las actividades del sistema endocrino.
CEREBRO

En los seres humanos el c e re b ro es mucho mayor que


el resto del encfalo: abarca dos tercios de la masa total. Regula las funciones cognoscitivas y emocionales superiores
del encfalo. La superficie externa del cerebro, compuesta de miles de millones de clulas dispuestas en una capa
de unos dos milmetros y medio de espesor, es la corteza cerebral. El cerebro tambin se divide en dos mitades casi simtricas, los hemisferios cerebrales (que
estudiaremos con detalle en una seccin posterior). Los
hemisferios estn conectados por medio de una masa
gruesa de fibras nerviosas, que en conjunto se denominan cuerpo calloso. Esta va transmite mensajes entre
los hemisferios.

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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FIGURA 3.12

Sistema lmbico
Las estructuras del sistema lmbico, que
slo aparecen en los mamferos, tienen
que ver con la conducta motivada, los estados emocionales y los procesos de la
memoria.

Hipotlamo
Amgdala
Hipocampo

Los neurocientficos han trazado el mapa de ambos


hemisferios con base en dos importantes puntos de referencia. Una hendidura, llamada el surco central, divide cada
hemisferio en sentido vertical, en tanto que otra, la fisura
lateral, los divide en direccin horizontal (ver la figura
3.13). Estas divisiones vertical y horizontal delimitan cuatro
zonas, o lbulos, en cada hemisferio. El lbulo frontal,
que se ocupa del control motriz y actividades cognoscitivas (como planear, decidir o fijarse metas), se encuentra
sobre la fisura lateral y frente al surco central. Los daos
en los lbulos frontales pueden tener efectos devastadores en los actos y la personalidad humana. Ah se localiz
la lesin que obr un cambio tan radical en Phineas Gage
(Damasio et al., 1994). El lbulo parietal se encarga de
las sensaciones del tacto, dolor y temperatura, y se localiza justo detrs del surco central. El lbulo occipital, el
destino ltimo de la informacin visual, se encuentra en la
parte posterior de la cabeza. El lbulo temporal, sede de
los procesos de la audicin, est debajo de la fisura lateral, a los lados de cada hemisferio.
Sera una equivocacin decir que un lbulo controla
solo cualquier funcin. Las estructuras del encfalo cumplen sus deberes en concierto, trabajan como una unidad
integrada, a la manera en que lo hace una orquesta sinfnica. Ya sea que uno lave los trastes, resuelva un problema de clculo o sostenga una conversacin con un amigo,
el encfalo opera como una totalidad unificada, de modo
que cada lbulo se relaciona y coopera con los dems.
Ahora bien, los neurocientficos pueden identificar zonas

de los cuatro lbulos que son necesarias para realizar funciones especficas, como la visin, audicin, lenguaje y
memoria. Cuando son daados, esas funciones se alteran
o desaparecen por completo.
La corteza motriz, situada frente al surco central en
los lbulos frontales, controla la accin de los msculos
voluntarios, que son ms de 600. Recuerde que los mandos de un lado del encfalo se dirigen a los msculos
del lado opuesto. Adems, los msculos de la parte inferior del cuerpo (digamos, los dedos de los pies) estn
controlados por neuronas de la parte superior de la corteza motriz. Las neuronas de la parte inferior de la corteza
controlan los msculos de la parte superior del cuerpo, como la garganta. Como se aprecia en la figura 3.14, las
partes superiores del cuerpo reciben instrucciones motrices mucho ms detalladas que las inferiores. De hecho, las
dos zonas ms amplias de la corteza motriz se dedican a
los dedos (en particular el pulgar) y los msculos del habla.
Esa rea enceflica mayor es prueba de la importancia para el hombre de manipular objetos, usar herramientas, comer
y hablar.
La corteza somatosensorial se localiza detrs del
surco central en los lbulos parietales izquierdo y derecho.
Esta parte de la corteza procesa informacin acerca de la
temperatura, tacto, posicin del cuerpo y dolor. Como la corteza motriz, la parte superior de la corteza sensorial se relaciona con las partes inferiores del cuerpo y la inferior
con las partes superiores. La mayor parte del rea de la
corteza sensorial se dedica a los labios, lengua, pulgar e

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Vista superior

Lbulo frontal

Zona
motriz

Surco
central

Cuerpo calloso
Zona del sentido
del cuerpo
Lbulo parietal

Zona
de Broca

Lbulo occipital

Fisura lateral
Zona
auditiva

Zona de
Wernicke

Zona
visual

Lbulo temporal
Hemisferio
izquierdo
Frente

Hemisferio
derecho

Atrs

FIGURA 3.13

La corteza cerebral
Cada hemisferio cerebral tiene cuatro lbulos. Con partes especficas de cada lbulo
se asocian diversas funciones sensoriales y motrices.

ndice, que son las partes del cuerpo que proveen la informacin sensorial ms importante (ver la figura 3.14). Y
como la corteza motriz, la mitad derecha de la corteza somatosensorial se comunica con el lado izquierdo del cuerpo,
en tanto que la mitad izquierda se comunica con el lado
derecho.
La informacin del odo se procesa en la corteza auditiva, que est en los dos lbulos temporales. La corteza auditiva de cada hemisferio recibe informacin de los
dos odos. Una parte de la corteza auditiva participa en la
produccin lingstica y otra se ocupa de la comprensin
del lenguaje. Los estmulos de la vista se procesan en la
parte posterior del encfalo, en la corteza visual, situada en los lbulos occipitales. Aqu la zona ms amplia se
dedica a los estmulos de la parte central de la retina, en
el fondo del ojo, que transmite la informacin visual ms
detallada.
No toda la corteza cerebral se encarga de procesar la
informacin sensorial y ordenar la accin de los msculos.
De hecho, la mayor parte se ocupa de interpretar e inte-

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grar la informacin. Se cree que procesos como planear y


decidir ocurren en la corteza de asociacin. Hay zonas
de asociacin en diferentes partes de la corteza (en la figura 3.14 se anota una regin). La corteza de asociacin
permite combinar la informacin de varias modalidades
sensoriales para planear las respuestas apropiadas a los estmulos del ambiente.
Cmo funcionan al unsono las zonas del encfalo?
Consideremos a ttulo de ejemplo lo que ocurre en el encfalo cuando uno pronuncia una palabra escrita (ver la
f igura 3.15). Imaginemos que su maestro de psicologa le
entrega una hoja que lleva escrita la palabra chocolate y
le pide que la lea en voz alta. Los procesos biolgicos de
este acto son extraordinariamente sutiles y complejos. Las
neurociencias pueden dividir el comportamiento verbal en
varios pasos. En primer lugar, las clulas nerviosas de la
retina del ojo detectan el estmulo visual (la palabra escrita chocolate) y envan impulsos nerviosos a la corteza visual (a travs del tlamo). A continuacin la corteza visual
enva impulsos nerviosos a una zona de la parte poste-

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Corteza motriz
y somatosensorial

o
an
m

ar
lg

Las partes del cuerpo son ms o menos


sensibles a la estimulacin del ambiente y
el control enceflico. La sensibilidad en
una regin del cuerpo se relaciona con el
espacio que se le dedica en la corteza cerebral. En la figura, el cuerpo est dibujado
de manera que las proporciones de sus
miembros corresponden al espacio cortical
que tienen. Cuanto ms grande es un
miembro, mayor es su sensibilidad a la estimulacin ambiental y mayor el control del
encfalo sobre sus movimientos.

pu

tragar
masticar

ho

mb

rodilla

lab

ios

ro

str

dedos de
los pies

e
ca
m
de an
d o
pu os
lga
r

Principalmente
somatosensorial

mu

do

Principalmente
motriz

de

ded
o
los p s de
ies

FIGURA 3.14

A. Principalmente motriz

na

ro

pier

ce

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di

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ho
mb
ro
mu
e
ca

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mandbula

Principalmente
auditiva y zonas
de asociacin
auditiva

Principalmente
visual (en el fondo
del encfalo)

B. Principalmente somatosensorial

Zona
motriz

FIGURA 3.15

Cmo se pronuncia
una palabra escrita
Impulsos nerviosos, con informacin referente
a la palabra escrita, parten de la retina a la zona de asociacin visual de la corteza, a travs
del tlamo. La corteza visual enva los impulsos a una zona en la parte posterior del lbulo
temporal, el giro angular, donde la codificacin
visual de la palabra (la disposicin de las letras
y su tamao, etc.) se compara con la codificacin acstica (la forma en que suena). Cuando
se encuentra el cdigo acstico apropiado, se
trasmite a una parte de la corteza auditiva conocida como zona de Wernicke. Ah se codifica e interpreta. Los impulsos nerviosos se envan a la zona de Broca, que trasmite el mensaje a la corteza motriz. La corteza motriz pone la palabra en la boca por medio de la estimulacin de labios, lengua y laringe, para que
acten acompasadamente.

Zona
de Broca

Giro
angular

Zona de Wernicke

Zona de
asociacin
visual

Cmo se pronuncia una palabra escrita

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rior del lbulo temporal (llamada giro angular) donde la


codificacin visual de la palabra se compara con su codificacin acstica. Cuando se localiza el cdigo acstico
apropiado, se transmite a una parte de la corteza auditiva
llamada zona de Wernicke donde se decodifica e interpreta: Ah, chocolate! Me gustara comerme uno. Los impulsos nerviosos se envan a la zona de Broca, la cual enva
un mensaje a la corteza motriz para que estimule los labios,
la lengua y la laringe, a fin de que pronuncien la palabra
chocolate.
Es un gran trabajo mental para una sola palabra. Ahora imaginemos lo que le pedimos al encfalo cuando leemos en voz alta un libro o incluso un letrero. Lo que ms
asombra es que el encfalo responde sin esfuerzo y de
manera inteligente: convierte miles de marcas escritas en
el papel en un cdigo neurolgico, informa a otras partes
del encfalo acerca de lo que ocurre y nos pone las palabras en la boca.
Hasta aqu hemos revisado las estructuras importantes
del sistema nervioso. Cuando comenzamos a hablar del
cerebro, dijimos que cada estructura cerebral est representada en los dos hemisferios del encfalo. Sin embargo,
esas estructuras cumplen funciones un poco diferentes con
respecto a todas las clases de conductas. Pasemos ahora a
las diferencias entre los dos hemisferios.

LATERALIZACIN HEMISFRICA
Qu informacin hizo a los investigadores sospechar que
haba diferencias en el funcionamiento de los hemisferios
enceflicos? Recuerde que cuando Paul Broca realiz la
autopsia de Tan, descubri un dao en el hemisferio izquierdo. Al profundizar en este descubrimiento inicial,
Broca encontr que otros pacientes que mostraban un
trastorno semejante en las facultades lingsticas (condicin que ahora se denomina afasia de Broca), tambin presentaban lesiones en el hemisferio izquierdo. Otros daos
en las mismas zonas del lado derecho del encfalo no tenan el mismo efecto. Qu se deba concluir?
La primera oportunidad de investigar las diferencias
hemisfricas surgi en el contexto de un tratamiento de
epilepsia grave en el que los cirujanos seccionaron el cuerpo calloso, el grupo de unos 200 millones de fibras nerviosas que transfieren informacin de un hemisferio a otro
(ver la figura 3.16). El objetivo de esta operacin es evitar
que la violenta actividad elctrica que acompaa a los ataques epilpticos se transfiera entre los hemisferios. Por lo
general, la operacin tiene xito y en lo sucesivo el comportamiento del paciente aparece normal en la mayora de
las circunstancias. Se dice de los pacientes que sufren esta
operacin que son individuos con encfalo dividido.
Para estudiar las capacidades de los hemisferios separados en los pacientes epilpticos, Roger Sperry (1968) y
Michael Gazzaniga (1970) idearon situaciones en las que

Cuerpo calloso

FIGURA 3.16

Cuerpo calloso
El cuerpo calloso es una red masiva de fibras nerviosas que canaliza la informacin entre los dos hemisferios. Si se secciona el cuerpo calloso, se suspende
este proceso de comunicacin.

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fuera factible presentar informacin visual por separado a


cada hemisferio. La metodologa de Sperry y Gazzaniga se
funda en la anatoma del sistema visual (ver la figura 3 . 1 7).
En los ojos, la informacin del campo visual derecho pasa
al hemisferio izquierdo y la informacin del campo visual
izquierdo se dirige al hemisferio derecho. De ordinario, la
informacin que llega de los dos hemisferios se comparte
con rapidez a travs del cuerpo calloso. Pero como esta
va est cortada en los pacientes con encfalo dividido, la
informacin presentada al campo visual derecho o izquierdo se queda slo en el hemisferio izquierdo o derecho (ver
la figura 3.18).
Como en la mayora de las personas el habla est controlada por el hemisferio izquierdo, este hemisferio puede
responder a los investigadores, mientras que el hemisferio
derecho no puede hacerlo. La comunicacin con el hemisferio derecho se consigui al presentar tareas manuales
que requirieran la identificacin, concordancia o armado
de objetos, tareas que no exigan el uso de palabras. Veamos
la siguiente demostracin de un paciente con encfalo dividido que da cuenta con la mitad izquierda del encfalo
de la actividad de su mano izquierda, la cual era controlada
por el hemisferio derecho.

ESTUDIOS

CLSICOS

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Dos hemisferios en accin


Una escena nevada se present al hemisferio derecho y, al mismo
tiempo, se mostr al hemisferio izquierdo la imagen de la pata
de un pollo. El sujeto elega, de entre varios objetos, aquellos
que correspondieran a las escenas. Con la mano derecha, el
sujeto seal una cabeza de pollo; con la mano izquierda, una
pala. El paciente explic que se necesitaba la pala para limpiar
el corral del pollo (no para palear la nieve). Como el hemisferio
izquierdo no estaba al tanto de lo que haba visto el hemisferio derecho, a causa de la seccin del cuerpo calloso, tena que
explicar por qu la mano izquierda sealaba una pala si la nica
imagen que estaba consciente de ver, era la pata de pollo. El
sistema cognoscitivo del hemisferio izquierdo postul una teora
para imponerle un sentido a la conducta de otras partes de su
cuerpo (Gazzaniga, 1985).

FIGURA 3.17

Vas neuronales de la informacin visual

Ojo
izquierdo

Ojo
derecho
Imagen retiniana

Las vas neuronales de la informacin visual que vienen


del lado interno de los ojos, cruzan el encfalo en el
cuerpo calloso. Las vas que llevan informacin del lado
externo de los ojos no se cruzan. Si se corta el cuerpo
calloso, se impide que la informacin mostrada selectivamente en el campo visual derecho pase al hemisferio
derecho, as como la informacin del campo izquierdo
tampoco puede llegar al hemisferio izquierdo.

Nervio ptico

Vas neuronales
Corteza
de asociacin
visual
Corteza visual

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Correspondencia

Sin correspondencia

FIGURA 3.18

Coordinacin entre ojo y mano


La coordinacin entre ojo y mano es normal
si un paciente con encfalo dividido usara la
mano izquierda para encontrar y hacer corresponder un objeto que aparece en el campo
visual izquierdo, porque los dos se registran
en el hemisferio derecho. En cambio, si se le
pide al paciente que use la mano derecha para hacer corresponder un objeto visto en el
campo visual izquierdo, no podr hacerlo, porque los mensajes sensoriales de la mano derecha van el hemisferio cerebral izquierdo y
ya no hay una conexin entre los hemisferios. Aqu, el paciente confunde el vaso como
equivalente de la pera.

Gracias a diversos mtodos de investigacin adems


de los estudios de encfalo dividido, sabemos que en la
mayora de las personas muchas funciones relacionadas
con el lenguaje estn lateralizadas en el hemisferio izquierdo. Se considera que una funcin est lateralizada
cuando un hemisferio cerebral tiene predominio en la realizacin de esa funcin. El habla (la capacidad de producir lenguaje hablado coherente) es quiz la ms lateralizada
de las funciones. Los neurocientficos han descubierto
que el hemisferio derecho controla el habla en slo cinco
por ciento de los diestros y 15 por ciento de los zurdos, a
ms de otro 15 por ciento de los zurdos en que estos procesos ocurren en los dos lados del encfalo (Rasmussen y
Milner, 1977). Por tanto, para la mayora de la gente el habla es una funcin del hemisferio izquierdo. En consecuencia, el dao de este lado puede causar trastornos en
el habla. Es tambin muy interesante que un dao en el
mismo lado izquierdo del encfalo trastorna de la misma
manera a quienes se expresan en lenguajes de seas, como el denominado americano (que tiene sistemas de po-

Punto de
fijacin

siciones y movimientos intrincados de las manos para comunicar significados (Corina y McBurney, 2001; Hickok et
al., 2002). Por tanto, lo que se lateraliza no es el habla
como tal, sino la capacidad de producir las secuencias de
gestos, ya sean vocales, o de las manos, que codifican significados en la comunicacin.
No se debe concluir que el hemisferio izquierdo es
mejor en algn sentido que el derecho. Los investigadores postulan que cada hemisferio tiene su estilo de
procesar la misma informacin. El hemisferio izquierdo es
ms analtico: procesa la informacin por partes. El hemisferio derecho es sinttico: procesa la informacin con base
en pautas generales. La accin conjunta de los dos hemisferios, con sus estilos particulares de procesamiento, proporciona la plenitud de las experiencias. Por ejemplo, no
es sorpresa que el hemisferio izquierdo, con su atencin
a los detalles finos, tenga un papel crucial en la mayora de
las formas de solucin de problemas. En cambio, la operacin del hemisferio derecho se hace ms patente cuando los problemas requieren soluciones creativas o raptos

Qu influencia han tenido los estudios de


individuos que se comunican con lenguajes
de seas en los descubrimientos de los
investigadores acerca de la lateralizacin
de las funciones enceflicas?

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de inspiracin: con el hemisferio derecho, quienes buscan


estas soluciones escudrian la memoria con la mayor amplitud que exigen estos problemas (Bowden y Beeman, 1998;
si quiere poner su hemisferio derecho a trabajar, adelntese y pruebe algunos de estos problemas en el captulo 8,
figura 8.13).
Aunque los investigadores pueden aseverar con confianza acerca de la manera en que se lateralizan las funciones en el encfalo promedio, como en todos los aspectos
de la experiencia humana hay diferencias cuantificables entre los individuos. Cuando presentamos la lateralizacin del
habla, sealamos tambin la primera diferencia del funcionamiento enceflico entre individuos: hay ms zurdos con
el dominio del habla ubicado en el hemisferio derecho o en
ambos. Otra distincin que tiene gran importancia con respecto a la lateralizacin es el sexo masculino o femenino:
hay diferencias generales en la forma en que el encfalo de
hombres y mujeres realiza sus funciones (Breedlove, 1994;
Kimura, 1999). Con las tcnicas de imagenologa enceflica
se ha vuelto relativamente fcil buscar diferencias en regiones enceflicas de hombres y mujeres puestas en accin
mediante diversas tareas. Por ejemplo, un equipo de investigadores demostraron con IRM que el encfalo de hombres
y mujeres se activa de maneras distintas cuando realiza jui-

Tiroides
y paratiroides

Suprarrenales
Pncreas

cios basados en sonidos articulados (por ejemplo, cuna rima con luna?). La actividad enceflica de los hombres se localiz principalmente en el hemisferio izquierdo, en tanto
que en la mayora de las mujeres la tarea suscitaba la actividad de los hemisferios izquierdo y derecho (Shaywitz et al.,
1995). Estos resultados nos conducen de nuevo a la disyuntiva entre naturaleza y crianza. Hombres y mujeres nacen
con un encfalo diferente o con el tiempo sus experiencias
lo modifican? Las tcnicas de las neurociencias modernas
aportarn una respuesta rigurosa en los aos venideros.
Hemos revisado las diversas estructuras importantes
del sistema nervioso. A continuacin consideraremos el
sistema endocrino, un sistema corporal que funciona en
estrecha cooperacin con el sistema nervioso para regular
las funciones corporales.

SISTEMA ENDOCRINO
El genotipo humano especifica otro complejo sistema
regulador, el sistema endocrino, que completa la operacin el sistema nervioso. El sistema endocrino est conformado por una red de glndulas que sintetizan y secretan
en la sangre mensajeros qumicos llamados h o rmonas
(ver la figura 3.19). Las hormonas son importantes para el

Tiroides y
paratiroides

Suprarrenales
Pncreas

Ovarios

Testculos

Hipfisis (pituitaria)

FIGURA 3.19

Glndulas endocrinas de hombres y mujeres


La hipfisis (glndula pituitaria) se muestra a la derecha. Es la glndula maestra que regula las glndulas que aparecen a la izquierda. La hipfisis est bajo el control del hipotlamo, una estructura importante del sistema lmbico.

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funcionamiento continuo, aunque son ms cruciales durante ciertas etapas de la vida y en algunas situaciones. Las
hormonas influyen en el crecimiento del cuerpo. Inician,
sostienen y detienen el desarrollo de las caractersticas sexuales primarias y secundarias; influyen en los estados de
activacin y conciencia; sirven como base para los cambios
de humor, y regulan el metabolismo, que es el ritmo al que
el cuerpo consume la energa que almacena. El sistema endocrino favorece la supervivencia de un organismo al
combatir infecciones y enfermedades. Fomenta la perpetuacin de la especie mediante la regulacin de la excitacin
sexual, la produccin de las clulas reproductivas y la produccin de leche de las madres en lactancia. Por tanto, no
sobreviviramos sin un buen sistema endocrino.
Las glndulas endocrinas responden a las concentraciones de sustancias qumicas en el torrente sanguneo, o
bien, a la estimulacin de otras hormonas o de impulsos
nerviosos del encfalo. Despus secretan hormonas en la
sangre, las cuales se trasladan a clulas distantes que tienen receptores especficos. Las hormonas ejercen su influencia en el programa de regulacin qumica del cuerpo
slo en los lugares que por gentica estn determinados a
responder a su estmulo. Al influir en rganos o tejidos diversos pero especficos, las hormonas regulan numerossimos procesos bioqumicos. Este sistema de comunicacin
de accin mltiple controla los procesos lentos y continuos, como el mantenimiento de las concentraciones de
azcar y calcio en la sangre, el metabolismo de los carbohidratos y el crecimiento general del cuerpo. Pero qu sucede en las crisis? El sistema endocrino libera tambin en
la sangre la hormona adrenalina, que vigoriza el cuerpo
para que responda con rapidez a los cambios.
Como dijimos, la estructura enceflica llamada hipotlamo funge como estacin intermediaria entre el sistema
endocrino y el sistema nervioso central. Las clulas especializadas del hipotlamo reciben mensajes de otras clulas
enceflicas que ordenan la liberacin de diversas hormonas en la hipfisis (glndula pituitaria), en la que se estimula o inhibe la produccin de otras hormonas. Varias partes
del cuerpo producen hormonas. Estas fbricas sintetizan
diversas hormonas que regulan diversos procesos corporales, como se anota en la tabla 3.1. Examinemos de manera breve los procesos ms importantes.
La hipfisis (glndula pituitaria) es llamada glndula maestra, porque produce alrededor de 10 hormonas
que influyen en las secreciones de todas las dems glndulas endocrinas, adems de una hormona del crecimiento. La carencia de esta hormona es la causa del enanismo;
su exceso provoca gigantismo. En los hombres, las secreciones de la hipfisis incitan en los testculos la produccin
de testosterona, que estimula la produccin de espermatozoides. La hipfisis tambin participa en el desarrollo de
las caractersticas sexuales masculinas secundarias, como
la aparicin de vello facial, cambio de voz y maduracin
fsica. La testosterona incluso aumenta la agresividad y el
deseo sexual. En las mujeres, una hormona hipofisiaria estimula la produccin de estrgeno, que es esencial para

78

TABLA 3.1

Principales glndulas endocrinas


y las funciones de las hormonas
que producen
Estas glndulas

Produce hormonas que regulan:

Hipotlamo

La liberacin de hormonas de la
hipfisis (pituitaria)

Hipfisis anterior

Testculos y ovarios
La produccin de leche materna
El metabolismo
Las reacciones a la tensin

Hipfisis posterior

La conservacin del agua


La excrecin de leche materna
La contraccin del tero

Tiroides

El metabolismo
El crecimiento y desarrollo

Paratiroides

Las concentraciones de calcio

Del intestino

La digestin

Pncreas

El metabolismo de la glucosa

Suprarrenales

Las respuestas de luchar o huir


El metabolismo
El deseo sexual en las mujeres

Ovarios

El desarrollo de los rasgos sexuales femeninos


La produccin de vulos

Testculos

El desarrollo de los rasgos sexuales masculinos


La produccin de espermatozoides
El deseo sexual en los hombres

la reaccin hormonal en cadena encargada de la activacin


de la ovulacin en los ovarios, que hace frtil a una mujer. Ciertas pldoras anticonceptivas bloquean el mecanismo de la hipfisis que controla este flujo hormonal, de
modo que impida la ovulacin.

PNGASE A PRUEBA

Qu tcnicas han elaborado los neurocientficos para explorar


las funciones de las estructuras del encfalo?
Por qu los neurocientficos hacen distinciones entre y dentro
de los sistemas nerviosos perifrico y central?
Cules son las principales funciones del tallo cerebral,
cerebelo, estructuras del sistema lmbico y cerebro?
Qu estilos de procesamiento se manifiestan en los dos
hemisferios del encfalo?
Cules son las funciones principales del sistema endocrino?

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El sistema nervioso
en accin

no de los principales objetivos de los primeros fisilogos era lograr una mejor comprensin del
funcionamiento del sistema nervioso. Los neurocientficos modernos han hecho progresos continuos en esa direccin, pero an trabajan para resolver las
piezas ms pequeas del rompecabezas. Nuestra finalidad
en esta seccin es analizar y entender cmo se comunica
la informacin de los sentidos al cuerpo y al encfalo a travs de impulsos nerviosos. Comencemos con una exposicin de las propiedades de la unidad bsica del sistema
nervioso: la neurona.

Dendritas

Axn
Soma

Axn

Dendritas

Botones
terminales

LA NEURONA
Una neurona es una clula especializada en recibir, procesar o transmitir informacin a otras clulas del cuerpo. Las
neuronas varan de forma, tamao, composicin qumica y
funcin (en encfalos de mamferos se han identificado
ms de 200 tipos), pero todas tienen la misma estructura
bsica (ver la figura 3.20). En nuestro encfalo hay entre
100,000 millones a un billn de neuronas.
Las neuronas reciben la informacin por un extremo
y envan mensajes por el otro. La parte de la clula que
recoge las seales es un conjunto de fibras ramificadas llamadas dendritas, que se extienden fuera del cuerpo celular. La tarea bsica de las dendritas es recibir la estimulacin de los receptores sensoriales o de otras neuronas. El
cuerpo de la clula, el soma, contiene el ncleo celular y

Una neurona que estimula las contracciones del intestino


humano. Qu funciones tienen las dendritas, soma y
axones en la transmisin neuronal?

FIGURA 3.20

Dos tipos de neuronas


Observe las diferencias de forma y de ramificaciones dendrticas. Las flechas indican la direccin en que fluye la
informacin. Las dos clulas son tipos de interneuronas.

el citoplasma que sustenta su vida. El soma integra la informacin relacionada con la estimulacin recibida de las
dendritas (o, en algunos casos, la recibida directamente de
otra neurona) y la transmite a una fibra nica y extendida,
el axn. El axn lleva esta informacin a lo largo de su
extensin, que en la mdula espinal alcanza decenas de
centmetros y en el encfalo, menos de un milmetro. En
el otro extremo de los axones se encuentran estructuras
abultadas, a modo de bulbos, llamadas botones terminales, por los cuales la neurona estimula a las glndulas,
msculos u otras neuronas cercanas. En general, las neuronas transmiten informacin en una sola direccin: de las
dendritas, al soma, al axn y de ah a los botones terminales (ver la figura 3.21).
Hay tres clases principales de neuronas. Las n e u ronas sensoriales llevan mensajes de las clulas receptoras
hacia el sistema nervioso central. Las clulas receptoras son
clulas muy especializadas que son sensibles, por ejemplo,
a la luz, al sonido o a la posicin del cuerpo. Las n e ur onas motrices toman mensajes del sistema nervioso
central y los conducen a msculos y glndulas. La mayor
parte de las neuronas del encfalo son intern e u ronas,
que trasladan los mensajes de las neuronas sensoriales a
otras interneuronas o a neuronas motrices. Por cada neu-

El sistema nervioso en accin

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Dendritas (extremo receptor)

Botones terminales

Ncleo
Citoplasma

Soma
Axn
(extremo transmisor)

Nodos de Ranvier
Vaina de mielina

FIGURA 3.21

Partes principales de la neurona


La neurona recibe impulsos nerviosos por las dendritas. Enva los impulsos por el axn a los botones terminales,
donde se liberan neurotransmisores para estimular otras neuronas.

rona motriz del cuerpo hay hasta 5000 interneuronas en


la gran red intermediaria que forma el sistema computacional del encfalo.
Como ejemplo de la colaboracin de estas tres clases
de neuronas, consideremos el reflejo del dolor (ver la figura 3.22). Cuando un objeto punzante estimula los receptores del dolor cercanos a la superficie de la piel, stos
envan mensajes por las neuronas sensoriales a una interneurona en la mdula espinal. La interneurona responde
estimulando neuronas motrices, las cuales excitan a los
msculos de la zona apropiada del cuerpo para que se retiren de lo que causa el dolor. Hasta despus de que ha
ocurrido esta secuencia de hechos y de que el cuerpo se
apart del objeto de estmulo, el encfalo recibe informacin acerca de la situacin. En estos casos, en los que la
supervivencia depende de una accin pronta, la percepcin del dolor se percibe despus de haber reaccionado al
peligro. Desde luego, la informacin del incidente se almacena en el sistema de memoria del encfalo, de modo que
la prxima vez uno evitar el objeto peligroso antes de
que cause dao.
Repartidas en la vasta red de neuronas del encfalo
hay de cinco a 10 veces ms clulas gliales (gla). La palabra gla viene del trmino griego que significa pegamento, lo que da una idea de una de las principales funciones
de estas clulas: mantener a las neuronas en su sitio. En los

80

vertebrados, las clulas gliales cumplen otras tareas importantes. La primera transcurre durante el desarrollo. Las
clulas gliales guan las neuronas del recin nacido a los
lugares apropiados del encfalo. La segunda es de mantenimiento. Cuando las neuronas se daan y mueren, las
clulas gliales de la zona se multiplican y limpian la basura celular. Tambin se llevan el exceso de neurotransmisores y otras sustancias en los espacios entre las neuronas.
La tercera es la de aislamiento. Las clulas gliales forman
alrededor de algunos axones una capa aislante, la vaina
de mielina. Es un aislamiento lpido que aumenta la velocidad de la conduccin de las seales nerviosas. La
cuarta funcin de las clulas gliales es impedir que sustancias txicas que circulan en la sangre lleguen a las delicadas
clulas del encfalo. Ciertas clulas gliales especializadas, los
astrocitos, levantan una barrera enceflica-sangunea,
una envoltura continua de materia grasa en torno de los
vasos sanguneos del encfalo. Las sustancias que no son
solubles en grasas, no cruzan la barrera y, como muchos
venenos y otras sustancias nocivas no son liposolubles,
no penetran la barrera ni llegan al encfalo. Por ltimo,
los neurocientficos piensan tambin que probablemente la gla cumple una funcin activa en la comunicacin
neuronal al afectar las concentraciones de iones que permiten la transmisin de los impulsos nerviosos (Fields y
Stevens-Graham, 2002).

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Corteza sensorial

FIGURA 3.22

El reflejo del dolor


El reflejo del dolor que se muestra aqu abarca slo tres
neuronas: una sensorial, una motriz y una interneurona.

Mensaje de dolor al encfalo

Neurona motriz

Msculo
Receptores cutneos

Interneurona

Mdula espinal

Neurona sensorial

POTENCIALES DE ACCIN
Hasta aqu hemos hablado en trminos vagos de que las
neuronas envan mensajes o se estimulan unas a otras.
Ha llegado el momento de describir de manera ms formal
las seales electroqumicas con que el sistema nervioso procesa y transmite la informacin. Estas seales son la base de
todo lo que conocemos, sentimos, deseamos y creamos.
La cuestin bsica formulada por cada neurona es si
en cierto momento debe disparar o no hacerlo, es decir
producir una respuesta. En trminos generales, para tomar
esta decisin las neuronas combinan la informacin que
llega a sus dendritas y soma (cuerpo) y determinan si en las
seales predomina el llamado a disparar o a no hacerlo.
Mejor dicho, cada neurona recibe un equilibrio de estmulos excitatorios (dispara!) e inhibitorios (no dispares!).
En las neuronas, la pauta correcta de estmulos excitatorios
en el tiempo o el espacio origina la produccin de un potencial de accin: la neurona dispara.
BASE BIOQUMICA DE LOS POTENCIALES DE ACCIN

Para explicar cmo funciona un potencial de accin, es


necesario describir el medio bioqumico en el que las neuronas captan la informacin que llega. Toda comunicacin
neuronal se produce por el flujo de partculas cargadas

elctricamente, llamadas iones, a travs de la membrana de


la neurona, una piel delgada que separa el ambiente externo del interno de la clula. Pensemos que una fibra nerviosa es como un macarrn, lleno de agua salada y que
flota en una sopa salada. La sopa y el lquido del macarrn
contienen iones tomos de sodio (Na+), cloro (Cl), calcio
(Ca+) y potasio (K+) que tienen carga positiva (+) o negativa () (ver la figura 3.23). La membrana (la superficie del macarrn) cumple la funcin crucial de mantener
el equilibrio apropiado de los ingredientes de ambos lquidos. Cuando una clula est inactiva, o en estado de reposo,
hay alrededor de 10 veces ms iones de potasio dentro
que iones de sodio fuera. La membrana no es una barrera
perfecta, sino que escurre un poco, de modo que algunos iones de sodio se meten y otros de potasio se escapan.
Para corregir esto, la naturaleza ha previsto mecanismos
de transporte en la membrana que bombean el sodio hacia
fuera y el potasio dentro. Este intercambio deja al lquido
dentro de la neurona con un voltaje ligeramente negativo (70/1000 de voltio) en relacin con el lquido del exterior. Esto significa que el lquido dentro de la clula est
polarizado con respecto al lquido de fuera. Esta ligera polarizacin se llama potencial de reposo y brinda el contexto electroqumico en el que la clula nerviosa produce
un potencial de accin.

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En el estado de reposo, el
lquido que rodea al axn
tiene una concentracin
elevada de iones de sodio
con carga positiva, en
tanto que el lquido del
interior tiene una
concentracin elevada de
iones de potasio, de carga
negativa. Esto significa
que el lquido del interior
de la clula est polarizado en relacin con el
lquido exterior, lo que da
a la neurona un potencial
de descanso.

Cuando llega un impulso


nervioso a un segmento
del axn, se introducen
iones de sodio con carga
positiva. La entrada del
sodio hace que la clula
nerviosa se despolarice.
El impulso nervioso se
transmite por el axn a
medida que cada segmento queda despolarizado.

La clula nerviosa comienza la transicin del potencial


de reposo al potencial de accin en respuesta a la pauta de
estmulos inhibitorios y excitatorios. Cada estmulo influye en la probabilidad de que cambie el equilibrio inico de
dentro hacia afuera de la clula. Estos causan cambios en
la funcin de los canales de iones, que son partes excitables de la membrana celular que permiten de manera
selectiva que ciertos iones entren y salgan. Los estmulos inhibitorios aumentan el esfuerzo de los canales de iones
por mantener la carga negativa del interior de la clula, lo
que impide que la neurona dispare. Los estmulos excitatorios provocan que los canales dejen entrar iones de sodio, con lo que la clula dispara. Como los iones de sodio
tienen una carga positiva, su entrada comienza a cambiar
el equilibrio de cargas positivas y negativas a travs de la
membrana. Se inicia un potencial de accin cuando los estmulos excitatorios son lo bastante fuertes, con respecto a
los estmulos inhibitorios, para despolarizar la clula de
70 a 55 milivoltios: entr en la clula suficiente sodio
para efectuar este cambio.
Cuando comienza el potencial de accin, el sodio penetra con rapidez al interior de la neurona. Como resultado, el interior de sta se vuelve positivo en relacin con el
exterior, lo que significa que est despolarizada por completo. Entonces, un efecto en cadena impulsa el potencial

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Cuando se completa la
transmisin del impulso
nervioso, los iones de
sodio salen del axn para
restaurar el potencial
de reposo.

Al restaurarse el potencial
de reposo, el segmento del
axn est listo para
transmitir otro impulso.

FIGURA 3.23

Bases bioqumicas de los potenciales


de accin
Los potenciales de accin son consecuencia de un desequilibrio de la carga elctrica de los iones dentro y fuera de los
axones.
Tomado de: Lester A. Lefton, Linda Brannon, Psychology,
8a ed., publicado por Allyn & Bacon, Boston, MA.
Copyright 2003 por Pearson Education. Reproducido
con autorizacin del editor.

de accin por el axn. El avance de la despolarizacin hace que los canales de iones de la regin contigua del axn
se abran para la entrada de sodio. De esta manera, por
despolarizacin sucesiva, la seal se transmite por el axn
(ver la figura 3.23).
Cmo vuelve la neurona a su estado original de reposo despus de disparar? Cuando el interior de la neurona se hace positivo, los canales que aceptan la entrada
del sodio se cierran y se abren los que permiten la salida del
potasio. La fuga de iones de potasio restaura la carga negativa de la neurona. De esta manera, aunque la seal
llega al extremo del axn, las partes de la clula en la que
se origin el potencial de accin vuelven a su equilibrio
de reposo, a fin de que estn listos para la estimulacin
siguiente.
PROPIEDADES DEL POTENCIAL DE ACCIN

El proceso bioqumico mediante el que se transmite el potencial de accin genera varias propiedades importantes.
El potencial de accin acta segn la ley de todo o nada:
la magnitud de este potencial no cambia por aumentos en la
intensidad de la estimulacin al rebasar el umbral. Cuando
los estmulos excitatorios se acumulan y alcanzan el umbral, se genera un potencial de accin uniforme. Si no se

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LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

El encfalo sin cerrojos

n todo el mundo decenas de


miles de personas tienen un
encfalo activo atrapado en un
cuerpo inactivo. Por ejemplo, los pacientes con esclerosis amiotrfica lateral
sufren un deterioro progresivo de los
nervios de la mdula espinal y del encfalo encargados de controlar los movimientos. La capacidad de pensar de estos pacientes queda intacta, pero con el
tiempo pierden la capacidad de realizar
prcticamente cualquier movimiento del
cuerpo y, por consiguiente, pierden la
capacidad de comunicarse con el mundo
exterior. Durante los ltimos aos los
investigadores han explorado varias tcnicas para ayudar a las personas a superar lo que llaman el sndrome del encierro (Kbler et al., 2001; Wickelgren,
2003). En estas tcnicas se toma informacin directamente del encfalo de
los pacientes para liberar la mente del
cuerpo. Vamos a describir dos mtodos
que prometen devolver algunas capacidades de comunicacin.
Una tcnica, creada por Emanuel
Donchin y sus colaboradores (Donchin
et al., 2000), aprovecha la informacin
que se obtiene en encefalogramas (EEG;
ver las pginas 64-65). En las investigaciones con EEG se ha demostrado
que ciertos acontecimientos del mundo
externo producen respuestas enceflicas distinguibles. Por ejemplo, si uno
experimenta sucesos de dos categoras,

el encfalo emite una respuesta excntrica (una pauta llamada P300 ) cada
vez que se presente un suceso de la categora ms rara. La interfaz de encfalo
y computadora creada por Donchin y sus
colaboradores permite a los pacientes
escoger filas y columnas de un conjunto
al dirigir la atencin a sucesos extrava-

ESPACIO

gantes. Tomemos la imagen simple


de la figura. En el sistema basado en
P300 las filas y las columnas se iluminan por breves instantes y al azar en
una pantalla de computadora. Se pide
a las personas que enfoquen la atencin en el signo que escojan, pero slo
cuando su fila o columna se ilumine.
Como esas ocasiones son raras (una
de seis, porque hay seis filas y seis
columnas), la atencin a esos sucesos
produce un P300. La computadora encuentra la interseccin correcta de filas
y columnas para identificar el signo
exacto que el individuo tiene en mente.

alcanza el umbral, no hay ningn potencial de accin. Otra


consecuencia de la propiedad de todo o nada es que la
magnitud del potencial de accin no disminuye a lo largo
del axn. En este sentido, se dice que el potencial de accin se propaga solo: cuando empieza, no necesita estimu-

De esta forma los pacientes pueden


deletrear sus mensajes, de manera
lenta pero segura.
Philip Kennedy y sus colaboradores
(Kennedy et al., 2000) han explorado
una interfaz de encfalo y computadora
en la que se implantan electrodos en el
encfalo de los pacientes. Estos electrodos fueron diseados especficamente
para hacer crecer tejido nervioso en las
puntas huecas y establecer una conexin fuerte y estable con los cables que
contienen. Con el tejido nervioso conectado a los electrodos, los pacientes
aprenden a encender y apagar la actividad enceflica desde el electrodo. Esta
capacidad les permite mover un cursor
por la pantalla de una computadora. Por
ejemplo, un paciente, JR, que haba sufrido una apopleja grave, usaba lo poco
que conservaba de su funcin motriz
(movimientos ligeros de boca, lengua,
ojos y cejas) para producir seales a
travs de los electrodos. Con una ilustracin semejante a la que se muestra
en la figura, JR pudo arreglrselas para
enviar los mensajes que quera. En otra
imagen de la pantalla se le ofrecan
mensajes preestablecidos (como Tengo
mucho fro, Tengo mucho calor).
Estas dos tcnicas novedosas le darn algunas ideas firmes acerca de cmo pueden aprovecharse las actividades
ordinarias del encfalo humano para liberarlo.

lacin externa para moverse. Es como la mecha encendida de un petardo.


Las diferentes neuronas conducen los potenciales de
accin a travs de los axones a distintas velocidades. Las
neuronas ms rpidas tienen seales que se mueven a 200

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Voltaje (milivoltios)

metros por segundo; las ms lentas se arrastran a 10 centmetros por segundo. Los axones de las neuronas ms
rpidas estn cubiertos por una vaina de mielina muy ceida (y que consta, como ya explicamos, de clulas gliales), de modo que esta parte de la neurona se asemeja a
los tubos cortos en un cable. Las diminutas interrupciones
entre los tubos se llaman nodos de Ranvier (ver la figura 3.21). En las neuronas que tienen axones mielinizados,
el potencial de accin literalmente salta entre los nodos, lo
que ahorra el tiempo y la energa que se requiere para
abrir y cerrar los canales de iones en todos los puntos del
axn. El dao a la vaina de mielina desajusta la delicada
coordinacin del potencial de accin lo que origina problemas graves. La esclerosis mltiple es un trastorno devastador causado por el deterioro de la vaina de mielina.
Ocasiona visin doble, temblores y al final parlisis. En la
esclerosis mltiple, clulas especializadas del sistema inmune del cuerpo atacan a las neuronas mielinizadas, exponen al axn y alteran la transmisin sinptica normal
(Joyce, 1990).
Cuando el potencial de accin se transmite por un
segmento del axn, esa parte de la neurona entra a un p eriodo refractario (ver la figura 3.24). En el periodo refractario absoluto los nuevos estmulos, por intensos que
sean, no generan otro potencial de accin. En el periodo
refractario relativo, la neurona dispara slo como reaccin

Periodo refractario absoluto

+40
0

Potencial de reposo

70

Periodo refractario relativo


0
0

Tiempo (milisegundos)

FIGURA 3.24

Grfica temporal de los cambios


elctricos en la neurona durante el
potencial de accin
Los iones de sodio que penetran en la neurona hacen
que cambie su potencial elctrico de ligeramente negativo
durante su estado polarizado de reposo a ligeramente
positivo en la despolarizacin. Cuando la neurona se
despolariza, entra en un breve periodo refractario durante
el cual una nueva estimulacin no produce otro potencial
de accin. Para que ocurra otro potencial de accin debe
restaurarse el equilibrio inico entre el interior y el exterior
de la clula.

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a un estmulo ms fuerte que el que se necesitara de ordinario. Ha tratado de jalarle al bao cuando se est llenando la caja? Debe haber un nivel mnimo de agua para
volver a jalar. De la misma manera, para que una neurona
pueda generar otro potencial de accin, debe restablecerse y esperar un estmulo que supere el umbral. El periodo refractario garantiza en parte que el potencial de accin
se desplace slo en una direccin a travs del axn: no
puede retroceder porque las zonas previas del axn se
encuentran en estado refractario.

TRANSMISIN SINPTICA
Cuando el potencial de accin completa su viaje a grandes saltos por el axn hasta un botn terminal, debe
transmitir la informacin a la siguiente neurona. Pero las
neuronas no se tocan: estn unidas por medio de una sinapsis, un pequeo espacio entre la membrana presinptica (el botn terminal de la neurona emisora) y la
membrana posinptica (la superficie de una dendrita o
soma de la neurona receptora). Cuando el potencial de
accin llega al botn terminal, pone en movimiento una
serie de eventos llamada transmisin sinptica, que es
la transmisin de informacin de una neurona a otra a
travs del espacio sinptico (ver la figura 3.25). La transmisin sinptica comienza en el momento en que la llegada
del potencial de accin al botn terminal hace que pequeas bolsas redondas, las vesculas sinpticas, avancen
y se fijen a la membrana interior del botn terminal. Dentro de cada vescula se encuentran n e u rotransmisore s,
sustancias bioqumicas que estimulan otras neuronas. El
potencial de accin tambin abre los canales de iones para que admitan iones de calcio en el botn terminal. La
entrada de los iones de calcio provoca la ruptura de las
vesculas y la liberacin de los neurotransmisores que contienen. Una vez que se rompen las vesculas sinpticas, los
neurotransmisores se dispersan con rapidez por la hendidura sinptica hasta la membrana posinptica. Para completar la transmisin sinptica, los neurotransmisores se
adhieren a molculas receptoras insertadas en la membrana
posinptica.
Los neurotransmisores se unirn a las molculas receptoras con dos condiciones. En primer lugar, no se pueden adherir a una molcula otros neurotransmisores ni
otras sustancias qumicas. En segundo, la forma del neurotransmisor debe corresponder a la forma de la molcula
receptora con la exactitud de una llave en su cerradura. Si
no se cumple alguna de las condiciones, el neurotransmisor no se une a la molcula receptora, lo que significa que
no estimular la membrana posinptica. Si el neurotransmisor se adhiere a la molcula receptora, transmite la informacin de disparar o no disparar a la siguiente neurona. En el momento en que el neurotransmisor concluye
su trabajo, se despega de la molcula receptora y regresa
al espacio sinptico, donde se descompone por la accin
de enzimas o se reabsorbe en el botn terminal presinptico para reutilizarse pronto.

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Molcula
neurotransmisora

FIGURA 3.25

Axn

Transmisin sinptica
Impulso
nervioso

El potencial de accin de la neurona presinptica hace que los neurotransmisores se liberen en el espacio sinptico. Cuando cruzan el espacio, estimulan
molculas receptoras insertadas en la membrana de
la neurona posinptica. En la misma clula pueden
coexistir varios neurotransmisores.

Vesculas
Membrana
presinptica

Hendidura
sinptica

Membrana
posinptica

Algunos
neurotransmisores
"encajan en la cerradura"
Dendrita

Algunos neurotransmisores
no "encajan en la cerradura"
Sitios de
receptores

Un neurotransmisor tendr un efecto excitatorio o inhibitorio segn la molcula receptora. Es decir, el mismo
neurotransmisor puede ser excitatorio en una sinapsis e inhibitorio en otra. Cada neurona integra la informacin que
obtiene en sinapsis con 1000 a 10,000 neuronas para decidir si debe iniciar otro potencial de accin. La integracin
de estos millares de estmulos excitatorios e inhibitorios
que origina los potenciales de accin de todo o nada es la
base de todas las experiencias humanas.
Acaso se pregunte por qu hemos profundizado tanto
en el tema del sistema nervioso. A fin de cuentas, se trata
de un curso de psicologa y se supone que la psicologa
trata de la conducta, el pensamiento y las emociones. Pues
bien, las sinapsis son el medio biolgico en el que se presentan todas estas actividades. Si se cambiara la actividad
normal de la sinapsis, se modificara la forma en que la
gente acta, piensa y siente. Comprender el funcionamiento de las sinapsis ha conducido a enormes avances en
los conocimientos acerca de aprendizaje y memoria, emocin, trastornos psicolgicos, drogadiccin y, en general,
la formulacin qumica de la salud mental. En lo que resta

de Psicologa y vida aprovechar los conocimientos que


haya adquirido en este captulo.

NEUROTRANSMISORES
Y SUS FUNCIONES
Existen docenas de sustancias qumicas que se sabe o se sospecha que fungen como neurotransmisores en el encfalo.
Los neurotransmisores que ms se han estudiado cumplen diversos criterios tcnicos. Se sintetizan en el botn terminal
presinptico y se liberan cuando un potencial de accin llega
al botn. La presencia de un neurotransmisor en la hendidura sinptica produce una respuesta biolgica en la membrana
posinptica y, si se impide la liberacin, no habr respuestas nuevas. Para darle una idea de los efectos que tienen
varios neurotransmisores en la regulacin del comportamiento, explicaremos algunos que se ha descubierto cumplen una
funcin importante en el funcionamiento ordinario del encfalo. Con esta breve exposicin comprender tambin diversas
formas en que la transmisin neuronal puede arruinarse.

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LA PSICOLOGA EN LA VIDA

upongamos que estamos en el


cine viendo una pelcula cmica. Es probable que la banda
sonora lleve msica rtmica y animada,
la msica que uno llamara feliz. En la
sala 2, en un melodrama la msica es
triste. En la sala 3, la pelcula de terror tiene msica para acentuar los sentimientos de miedo. En realidad tiene
la msica un efecto en las emociones?
Los investigadores se han dirigido al encfalo para encontrar la respuesta.
Como veremos en el captulo 12, se
han hecho grandes avances en la comprensin de la relacin entre los estados enceflicos y las emociones que
uno experimenta. Estos trabajos ofrecen
un contexto para examinar el efecto de
la msica en el encfalo. Por ejemplo,
sabemos que imgenes agradables y
desagradables causan pautas diferentes
de actividad enceflica (Davidson et al.,
2000). Cuando se ven estmulos placenteros, el encfalo tiene ms actividad en
la corteza prefrontal (la regin delantera
de los lbulos frontales) del hemisferio
izquierdo. Los estmulos desagradables
producen ms actividad en la misma regin del hemisferio derecho. La msica
genera la misma pauta? Para averiguarlo, los investigadores reunieron datos
de EEG de estudiantes mientras escuchaban msica agradable (gozosa o
feliz) o desagradable (temerosa y tmida;
Schmidt y Trainor, 2001). Los pasajes musicales originaron las mismas asimetras
en la actividad enceflica que se producen con otros estmulos. Estos resultados
indican que, por ejemplo, la msica feliz
hace que uno se sienta feliz porque
afecta las mismas regiones enceflicas

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Efecto de la
msica en el
estado de nimo
Joel Gendron
Northeastern University
que otras experiencias que evocan sentimientos de felicidad.
Pero qu componentes de la msica
la hacen feliz o triste? Una diferencia
importante es el tiempo: en general, la
msica ms rpida le parece a la gente
ms feliz que la msica lenta. Para determinar cmo responde el encfalo a
las diferencias de tiempo, los investigadores volvieron a tomar EEG en el momento en que los estudiantes oan msica. En este caso, los pasajes
musicales eran rpidos o lentos (Tsang
et al., 2001). De nuevo el encfalo revel una asimetra de activacin. Como los
resultados anteriores, los tiempos ms
felices producan ms actividad en la
corteza frontal izquierda, mientras que
los tiempos tristes daban lugar a ms
actividad en el lado derecho del encfalo.
Consideremos otro aspecto de la
emocin y la msica. Ha tenido la experiencia de or msica tan placentera

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

que siente que se estremece? Para estudiar este fenmeno, los investigadores invitaron a 10 estudiantes a que llevaran su propia msica estremecedora
al laboratorio (Blood y Zatorre, 2001).
Mientras los estudiantes oyeron sus pasajes favoritos y otros fragmentos neutros, los investigadores supervisaron la
activacin fisiolgica (como el ritmo cardiaco y la respiracin) adems de la actividad enceflica (mediante barridos
TEP). Los datos fisiolgicos verificaron
la realidad de los estremecimientos. Al
escuchar su msica preferida, los estudiantes mostraron un incremento en el
ritmo cardiaco y respiratorio en comparacin con la msica neutra. En los
barridos TEP se mostr que los estremecimientos estaban acompaados de
una actividad enceflica mayor en las
regiones que marcan un incremento en
la activacin emocional: cuanto ms intensos eran los estremecimientos, ms
se activaban esas regiones. Los investigadores explicaron la importancia de
esos resultados: La msica convoca
sistemas neuronales de recompensas y
emocin semejantes a los que se sabe
que responden en especfico a estmulos biolgicos pertinentes, como comida
y sexo, y a los que se activan de manera
artificial en la drogadiccin. Lo anterior
es muy notable, porque en rigor la msica no es necesaria para la supervivencia
ni para la reproduccin, como tampoco
lo son las sustancias farmacolgicas
(p. 11823).
La prxima vez que la msica haga
que los estremecimientos recorran su
columna, reflexione en la actividad precisa de su encfalo.

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ACETILCOLINA

La acetilcolina se encuentra en los sistemas nerviosos


central y perifrico. Se cree que la desmemoria de los
pacientes que sufren la enfermedad de Alzheimer, un mal
degenerativo que es cada vez ms comn entre ancianos,
obedece al deterioro de las neuronas que secretan acetilcolina. La acetilcolina funciona tambin como excitadora
en las uniones de nervios y msculos, a los cuales hace
contraer. Varias toxinas afectan la accin sinptica de la
acetilcolina. Por ejemplo, la toxina botulnica, que se encuentra en comida mal conservada, envenena a quien la
consume e impide la liberacin de acetilcolina en el sistema respiratorio. Este envenenamiento, el botulismo, puede
causar la muerte por sofocacin. El curare, un veneno que
los indgenas del Amazonas aplican a la punta de los dardos que soplan, paraliza los msculos pulmonares al ocupar los receptores crticos de la acetilcolina, lo que impide
la actividad normal del transmisor.

fermedad de Parkinson es causada por el deterioro de las


neuronas que sintetizan la mayor parte de la dopamina del
encfalo). Este hecho estimul investigaciones que mejoraron la terapia farmacolgica de la esquizofrenia y
otros estudios de sustancias para tratar la enfermedad de
Parkinson.
Todas las neuronas que sintetizan serotonina se encuentran en el tallo cerebral, que tiene que ver con el estado de activacin y con muchos procesos autnomos. El
alucingeno LSD (siglas en ingls de dietilamida del cido
lisrgico) produce sus efectos al suprimir los de las neuronas de la serotonina. Tales neuronas inhiben a otras neuronas. La falta de inhibicin ocasionada por el LSD crea
experiencias sensoriales vvidas y extraas que duran, en
algunos casos, horas. Muchos antidepresivos, como Prozac, fomentan la accin de la serotonina al impedir que se
retire de la hendidura sinptica (Barondes, 1994).

ENDORFINAS
GABA

El GABA (siglas en ingls de cido gamma aminobutrico)


es el neurotransmisor inhibitorio del encfalo ms comn.
El GABA funge como mensajero en un tercio de todas las
sinapsis enceflicas. Las neuronas que son sensibles a GABA en especial se centran en regiones como el tlamo, hipotlamo y lbulos occipitales. El GABA tiene un papel
crucial en algunas psicopatologas porque inhibe la actividad neuronal. Cuando las concentraciones de este neurotransmisor bajan, el incremento de la actividad neuronal
se percibe como ansiedad. Los trastornos de ansiedad se
tratan con benzodiacepinas, como Valium o Xanax, que
aumentan la actividad del GABA (Ballenger, 1999). Las
benzodiacepinas no se unen a los receptores del GABA,
sino que mejoran la adhesin de este cido a las molculas receptoras posinpticas.
DOPAMINA, NOREPINEFRINA Y SEROTONINA

Las catecolaminas son sustancias qumicas que incluyen


dos importantes neurotransmisores: dopamina y norepinefrina. Se ha demostrado que ambas tienen una participacin muy importante en las enfermedades psicolgicas,
como los trastornos del estado de nimo o la esquizofrenia. La norepinefrina tiene que ver en algunas formas de
depresin: los frmacos que acrecientan las concentraciones de este neurotranmisor elevan el nimo y alivian la depresin. Por el contrario, en personas con esquizofrenia se
han encontrado concentraciones superiores a las normales
de dopamina. Por tanto, una forma de tratar a las personas que tienen este trastorno es darles un frmaco que disminuya las concentraciones de dopamina en el encfalo.
En los primeros das de la terapia farmacolgica, surgi un
problema interesante pero desafortunado. Las dosis elevadas del frmaco para tratar la esquizofrenia producan los
sntomas de la enfermedad de Parkinson, un trastorno progresivo y mortal que altera el funcionamiento motor (la en-

Las endorfinas son un grupo de sustancias qumicas que


se clasifican como neuromoduladores. Un n e u romodulador es una sustancia que modifica o modula las actividades de la neurona posinptica. Las endorfinas (el nombre es compuesto de morfinas endgenas) cumplen una
funcin importante en el control de las conductas emocionales (ansiedad, miedo, tensin, placer) y dolor: las
drogas como el opio y la morfina se unen a los mismos
sitios receptores en el encfalo. Las endorfinas se denominan las llaves del paraso por sus propiedades de
control del placer y el dolor. Los investigadores han examinado la posibilidad de que las endorfinas sean la causa, por lo menos en parte, de los efectos analgsicos de
la acupuntura y los placebos (Murray, 1995). Las pruebas
se basan en una sustancia, naloxona, cuyo nico efecto
conocido es impedir que la morfina y las endorfinas se
unan a los receptores. Cualquier procedimiento que reduzca el dolor mediante la estimulacin de la liberacin
de endorfinas deja de funcionar si se administra naloxona. En efecto, con la inyeccin de naloxona la acupuntura y los placebos pierden su poder, un indicio de que,
por lo general, son las endorfinas las que hacen que funcionen.
Los investigadores han documentado tambin que
gases como monxido de carbono y xido ntrico pueden
hacer las veces de neurotransmisores (Barinaga, 1993). Lo
que ms sorprende de esta nueva clase de neurotransmisores es que incumplen muchas de las expectativas normales acerca de la transmisin sinptica. Por ejemplo, parece que estos transmisores gaseosos, en lugar de unirse
a las molculas receptoras como hacen los otros neurotransmisores que hemos estudiado, pasan directamente
por la membrana exterior de la clula receptora. Este sorprendente descubrimiento debe reforzar en usted la impresin de que el encfalo posee muchos secretos que
quedan por revelar.

El sistema nervioso en accin

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Alrededor de 1.5 millones de estadounidenses, entre


ellos el actor Michael J. Fox, estn afectados por la enfermedad de Parkinson. Las investigaciones referentes al
neurotransmisor dopamina han mejorado la comprensin
de la enfermedad. Cmo perfecciona los tratamientos la
investigacin bsica de las neurociencias?

PLASTICIDAD Y NEUROGNESIS:
NUESTRO CAMBIANTE
ENCFALO
Ahora tiene usted una idea bsica del funcionamiento del
sistema nervioso. En todo momento, millones de neuronas
se comunican para realizar el trabajo esencial del cuerpo y
la mente. Sin embargo, lo que hace al encfalo an ms
interesante es una consecuencia de toda esa comunicacin
neuronal: que el encfalo cambia con el tiempo. Quiere
dedicar un momento a cambiar su encfalo? Regrese unas
pginas y memorice la definicin de potencial de accin.
Si consigue aprender esa definicin (o cualquier otra informacin nueva) habr modificado su encfalo. Los investigadores llaman plasticidad a los cambios en el desempeo
del encfalo. Una buena parte de los estudios de la neurociencia se enfocan en las bases fsicas de la plasticidad.
Por ejemplo, los investigadores examinan cmo ocurre
el aprendizaje a partir de la formacin de nuevas sinapsis o
de cambios en la comunicacin de sinapsis previas (Baudry
et al., 1999).
Como la plasticidad del encfalo depende de las experiencias en la vida, no causa ninguna sorpresa saber que el
encfalo muestra el impacto de ambientes y actividades. La

88

serie clsica de estudios de Mark Rosenzweig y sus colaboradores demostr las secuelas, para ratas, de crecer en
entornos pobres o ricos (para revisiones, ver Rosenzweig,
1996, 1999b). En los entornos pobres, las ratas se mantenan
apartadas en sus jaulas; en los ricos, compartan una caja
grande con varias ratas y tenan objetos de juego que se les
cambiaban a diario. Despus de periodos que iban de unos
das a varios meses, los experimentadores estudiaron el
encfalo de las ratas. Los resultados fueron notables. La corteza promedio de las ratas de los entornos ricos era ms pesada y gruesa (atributos positivos) que en sus compaeras
pobres. Hubo diferencias cuantificables incluso en las ratas que estuvieron en los entornos ricos durante pocos das.
Mediante tcnicas de imagenologa enceflica es posible medir ciertas diferencias muy especficas relacionadas
con las experiencias de los individuos. Tomemos a los violinistas. Tienen que controlar los dedos de la mano izquierda con un tacto extremadamente delicado. Si regresa
a la figura 3.14 ver que gran parte de la corteza sensorial
se dedica a los dedos. En barridos enceflicos se aprecia
que la representacin de los dedos de la mano izquierda
est todava ms aguzada en los violinistas que en quienes
no lo son (Elbert et al., 1995). Ese aumento no se evidencia en los dedos de la mano derecha, que no tienen tal exigencia sensorial en la interpretacin del violn. La mayor
representacin de los dedos de la mano izquierda es ms
notable en los violinistas que comenzaron sus estudios antes de los 12 aos.
Un aspecto importante de la investigacin referente a
la plasticidad atae a las circunstancias en que los seres
humanos o animales tienen lesiones significativas de encfalo o mdula espinal ocasionadas por apoplejas, enfermedades degenerativas o accidentes. Muchas pruebas clnicas
confirman que a veces el encfalo puede sanarse. Por
ejemplo, los pacientes que sufren apoplejas que trastornan el lenguaje se recuperan con el paso del tiempo. En
algunos casos, las zonas daadas conservan tal funcionamiento que se posibilita la recuperacin; en otros, otras
zonas asumen las funciones de las partes daadas (Kuest
y Karbe, 2002). Los investigadores tambin comienzan a
elaborar tcnicas para ayudar al encfalo en su curacin.
En los ltimos aos la atencin se ha dirigido a las clulas
madre, es decir, clulas que no son especializadas y que,
en las condiciones apropiadas, se les incita a operar como
neuronas nuevas (Kintner, 2002; Wilson y Edlund, 2001).
Los investigadores esperan que las clulas madre provean
un medio para sustituir el tejido daado del sistema nervioso con nuevo crecimiento neuronal. Como las clulas
madre ms flexibles provienen de embriones y fetos abortados, la investigacin del tema se ha visto envuelta en
controversias de orden poltico. Como quiera que sea, los
investigadores piensan que los estudios con clulas madre
proporcionarn curas para la parlisis y otras alteraciones
graves del sistema nervioso. Por esta razn, la comunidad
cientfica se encuentra muy motivada para descubrir las
vas por las cuales continuar las investigaciones en el marco
de las normas sociales aceptadas.

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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las neuronas se iban muriendo. Pero nuevos datos han


modificado esta idea. Por ejemplo, recuerde que el hipocampo es una estructura importante para la formacin de
ciertos recuerdos. Ahora que los investigadores han documentado la neurognesis en el hipocampo de adultos,
tratan de entender la participacin de las nuevas neuronas para que los recuerdos se recuperen con el paso del
tiempo (Kempermann, 2002).
En este captulo dimos un breve repaso al maravilloso universo de kilo y medio que es el encfalo. Una cosa
es saber que el encfalo controla el comportamiento y los
procesos mentales y otra muy distinta entender cmo cumple esas funciones. Los neurocientficos se entregan a la
fascinante bsqueda de conocimientos relativos a las relaciones recprocas entre encfalo, conducta y ambiente.
Ahora posee usted los antecedentes para apreciar estos
nuevos conocimientos a medida que se despliegan.
Por qu los pacientes experimentan un efecto de analgesia con la acupuntura?

PNGASE A PRUEBA
Las investigaciones referentes a la recuperacin enceflica se han acelerado en los ltimos aos a la luz de
nuevos e importantes datos que revelan que en el encfalo de mamferos adultos, incluyendo los seres humanos,
ocurre una n e u rognesis, o la produccin de clulas enceflicas nuevas a partir de clulas madre naturales (Gould
y Gross, 2002; Gross, 2000). Durante casi un siglo, los
neurocientficos creyeron que el encfalo de los mamferos adultos tena su provisin completa de neuronas y
que lo nico que pasaba en los aos de madurez era que

Cules son las funciones de las principales neuronas y la gla?


En qu circunstancias una neurona da una respuesta de todo
o nada?
Qu funcin tienen los principales neurotransmisores en la
regulacin de las funciones orgnicas?
De qu manera cambia el encfalo despus del nacimiento?

El sistema nervioso en accin

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Recapitulacin
de los puntos principales
HERENCIA Y CONDUCTA
Las especies aparecen y cambian con el tiempo por
obra de la seleccin natural.

En la evolucin de los seres humanos, el bipedalismo


y la encefalizacin fueron el impulso para nuevos
avances, incluyendo el lenguaje y la cultura.

La unidad bsica de la herencia es el gene. Los genes


determinan el efecto que tendrn los factores ambientales en la expresin de los rasgos fenotpicos.

BIOLOGA Y CONDUCTA
Los neurocientficos adoptan varios mtodos para investigar la relacin entre encfalo y comportamiento:
estudiar pacientes con dao enceflico, causar lesiones en lugares especficos del encfalo, estimular
elctricamente el encfalo, registrar la actividad enceflica y generar imgenes del rgano con aparatos
computarizados.

El encfalo y la mdula espinal forman el sistema nervioso central (SNC).

El sistema nervioso perifrico (SNP) est compuesto


por todas las neuronas que conectan el SNC con el
cuerpo. El SNP consta del sistema nervioso somtico,
que regula los msculos esquelticos del cuerpo, y el
sistema nervioso autnomo (SNA), que gobierna los
procesos que mantienen la vida.

El encfalo consta de tres capas integradas: tallo cerebral, sistema lmbico y cerebro.

El tallo cerebral se ocupa de la respiracin, digestin


y ritmo cardiaco.

El sistema lmbico se encarga de la memoria de largo


plazo, la agresividad, la satisfaccin de hambre y sed
y conducta sexual.

El cerebro controla las funciones mentales superiores.


Algunas funciones estn lateralizadas en un hemisferio. Por ejemplo, en la mayora de las personas el habla se sita en el hemisferio izquierdo.

90

Aunque los dos hemisferios funcionan al unsono,


poseen estilos diferentes de procesamiento: el hemisferio izquierdo es ms analtico, en tanto que el
derecho es ms sinttico.

El sistema endocrino produce y secreta hormonas


en el torrente sanguneo.

Las hormonas regulan el crecimiento, las caractersticas sexuales primarias y secundarias, el metabolismo,
la digestin y la activacin.

EL SISTEMA NERVIOSO
EN ACCIN
La neurona, la unidad bsica del sistema nervioso,
recibe, procesa y transmite informacin a otras
clulas, glndulas y msculos.

Las neuronas transmiten informacin de las dendritas al cuerpo celular (soma), axn y botones
terminales.

Las neuronas sensoriales reciben mensajes de las


clulas receptoras especializadas y los envan al
SNC. Las neuronas motrices dirigen los mensajes
del SNC a msculos y glndulas. Las interneuronas
transmiten la informacin de las neuronas sensoriales a otras neuronas o a las neuronas motrices.

Cuando la suma de estmulos de una neurona supera cierto umbral, se enva un potencial de accin por
el axn a los botones terminales.

Los potenciales de accin de todo o nada se crean


cuando la apertura de los canales de iones permite
un intercambio de stos a travs de la membrana
celular.

Los neurotransmisores se liberan en el espacio sinptico, entre las neuronas. Al difundirse por dicho
espacio, se alojan en las molculas receptoras de la
membrana posinptica.

Que estos neurotransmisores exciten o inhiban la


mem-brana depende de cul sea la molcula
receptora.

El nuevo crecimiento celular y las experiencias de la


vida modifican el encfalo despus del nacimiento.

Captulo 3 Bases biolgicas y evolutivas del comportamiento

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TRMINOS
FUNDAMENTALES
ADN, cido desoxirribonucleico
(p. 60)
amgdala (p. 70)
axn (p. 79)
barridos TEP (p. 65)
botones terminales (p. 79)
bulbo raqudeo (p. 68)
canales de iones (p. 82)
cerebelo (p. 70)
cerebro (p. 70)
corteza auditiva (p. 72)
corteza cerebral (p. 70)
corteza de asociacin (p. 72)
corteza motriz (p. 71)
corteza somatosensorial (p. 71)
corteza visual (p. 72)
cromosomas sexuales (p. 61)
cuerpo calloso (p. 70)
dendritas (p. 79)
divisin parasimptica (p. 66)
divisin simptica (p. 66)
electroencefalograma (EEG) (p. 64)
estimulacin magntica transcraneana repetida EMTR (p. 63)
estmulos excitatorios (p. 81)
estmulos inhibitorios (p. 81)
estrgeno (p. 78)
fenotipo (p. 58)
formacin reticular (p. 70)
genes (p. 60)

gentica (p. 60)


gentica de la conducta humana
(p. 61)
genoma (p. 61)
genotipo (p. 58)
gla (p. 80)
hemisferios cerebrales (p. 70)
heredabilidad (p. 61)
herencia (p. 60)
hipocampo (p. 70)
hipfisis (glndula pituitaria)
(p. 78)
hipotlamo (p. 70)
homeostasis (p. 70)
hormonas (p. 77)
imagenologa de resonancia magntica (IRM) (p. 65)
interneuronas (p. 79)
IRM funcional IRMF (p. 65)
lesiones (p. 63)
ley de todo o nada (p. 82)
lbulo frontal (p. 71)
lbulo occipital (p. 71)
lbulo parietal (p. 71)
lbulo temporal (p. 71)
neurociencias (p. 63)
neurognesis (p. 89)
neuromodulador (p. 87)
neurona (p. 79)
neuronas motrices (p. 79)

neuronas sensoriales (p. 79)


neurotransmisores (p. 84)
periodo refractario (p. 84)
plasticidad (p. 88)
potencial de accin (p. 81)
potencial de reposo (p. 81)
psicologa evolutiva (p. 62)
puente de Varolio (p. 70)
seleccin natural (p. 57)
sinapsis (p. 84)
sistema endocrino (p. 77)
sistema lmbico (p. 70)
sistema nervioso autnomo (SNA)
(p. 66)
sistema nervioso central (SNC)
(p. 66)
sistema nervioso perifrico (SNP)
(p. 66)
sistema nervioso somtico (p. 66)
sociobiologa (p. 61)
soma (p. 79)
tlamo (p. 70)
tallo cerebral (p. 68)
testosterona (p. 78)
transmisin sinptica (p. 84)
zona de Broca (p. 63)

Recapitulacin de los puntos principales

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C A P T U L O

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Sensacin
y percepcin
94 SENSACIN, ORGANIZACIN, IDENTIFICACIN
Y RECONOCIMIENTO
Los estmulos proximales
y distales Realidad,
ambigedad e ilusiones
99 CONOCIMIENTO
SENSORIAL DEL MUNDO
Psicofsica De los hechos
fsicos a los hechos mentales
103 SISTEMA VISUAL
El ojo humano Pupila y
cristalino Retina Procesos
enceflicos Percepcin del
color
109 LA PSICOLOGA EN EL
SIGLO XXI: La tecnologa
puede devolver la vista?
113 AUDICIN
Fsica del sonido Dimensiones psicolgicas del sonido
Fisiologa de la audicin
118 LOS OTROS SENTIDOS
Olfato Gusto Tacto
y sentidos cutneos
Sentidos vestibular y
cinestsico Dolor

e ha preguntado cmo experimenta


su encfalo encerrado en la cmara
oscura y silenciosa del crneo el
estallido de colores de una pintura de
Van Gogh, las melodas y los ritmos
movidos del rockn roll, el fresco sa-

bor de la sanda en un da caluroso, la suave caricia


del beso de un nio o el perfume de las flores silvestres
en primavera? Nuestro cometido en este captulo es
explicar la manera en que el cuerpo y el encfalo dan
sentido al mar de estmulos (imgenes, sonidos, etctera) que nos rodea. Veremos que la evolucin nos ha
dotado de la capacidad de detectar diversas dimensiones de la experiencia.
En este captulo explicaremos por qu la experiencia
del mundo depende de los procesos de sensacin y

122 ORGANIZACIN
DE LAS PERCEPCIONES
Procesos de atencin
Principios de agrupamiento
perceptual Integracin
espacial y temporal
Percepcin del movimiento
Percepcin de la profundidad
Constancias perceptuales

percepcin. Descubriremos que estos

123 LA PSICOLOGA EN LA
VIDA: Por qu irritan las
comidas picantes?

perceptuales ayudan a

134 PROCESOS DE IDENTIFICACIN Y RECONOCIMIENTO


Procesos ascendentes y descendentes Influencia del
contexto y las expectativas
Lecciones finales

diante la activacin de

138 RECAPITULACIN DE LOS


PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

procesos cumplen dos funciones: la de supervivencia y


la de sensualidad. Los
procesos sensoriales y
la supervivencia mealarmas de peligro que
nos preparan para emprender acciones rpidas
y protegernos de los peligros,

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La sensualidad es el goce de las experiencias sensoriales.


Cul es la relacin entre sensualidad y supervivencia?

mediante su impulso hacia experiencias agradables. Estos


procesos tambin ataen a la sensualidad, que es la cualidad de dedicarse a la gratificacin de los sentidos y que
entraa el disfrute de las experiencias que agradan a la
vista, odo, tacto, gusto y olfato.
Comenzaremos con una panormica de los procesos
sensoriales y perceptuales y de las dificultades que les
plantea el mundo material.

Sensacin, organizacin,
identificacin
y reconocimiento

l trmino percepcin, en su sentido ms amplio, se


refiere al proceso general de aprehender objetos y
sucesos del ambiente: sentirlos, entenderlos, identificarlos, designarlos y preparar una reaccin ante ellos. Un percepto es lo que se percibe, el resultado fenomenolgico o experimentado del acto de percibir. El

94

Captulo 4 Sensacin y percepcin

proceso de la percepcin se entiende mejor si lo separamos en tres etapas: sensacin, organizacin perceptual e
identificacin o reconocimiento de los objetos.
La sensacin es el proceso en el que la estimulacin
de los receptores sensoriales (estructuras en nuestros ojos,
odos, etctera) produce impulsos nerviosos que representan
las experiencias internas o externas del cuerpo. Por ejemplo, la sensacin proporciona los datos bsicos del campo
visual. Las clulas nerviosas del ojo transmiten la informacin a las clulas de la corteza cerebral, que extraen las caractersticas preliminares de esta entrada de informacin.
La organizacin perceptual se refiere a la etapa en que
se forma una representacin interna de un objeto y se crea
el percepto de un estmulo externo. La representacin es
una descripcin provisional del ambiente externo de quien
percibe. En lo que respecta a la visin, los procesos perceptuales proporcionan una estimacin del posible tamao, forma, movimiento, distancia y orientacin del objeto. La estimacin se basa en clculos mentales que
integran los conocimientos anteriores con las pruebas presentes aportadas por los sentidos y el estmulo en su contexto de percepcin. La percepcin comprende la sntesis
(integracin y combinacin) de las caractersticas sensoriales simples, como colores, aristas y lneas, dentro del percepto de un objeto que puede reconocerse despus. La mayora
de la veces estas actividades mentales ocurren rpida y
eficazmente y sin que seamos conscientes de ellas.
En la tercera etapa de la secuencia, identificacin y reconocimiento, se confiere un significado a los perceptos.
Los objetos redondos devienen pelotas de basquetbol,
monedas, relojes, naranjas y lunas. Una persona se identifica como hombre o mujer, amigo o enemigo, pariente o
estrella de rock. En esta etapa, la pregunta acerca del aspecto del objeto se convierte en una pregunta de identificacin, qu es el objeto?, y una pregunta de reconocimiento, cul es su funcin? Identificar y reconocer qu es
algo, cmo se llama, cul es la mejor manera de reaccionar, concierne a procesos cognoscitivos de orden superior,
que implican nuestras teoras, recuerdos, valores, ideas y
actitudes hacia el objeto.
Hemos dado as una breve introduccin a las etapas de
procesamiento que nos permiten tener una comprensin
significativa del mundo perceptual que nos rodea. En la vida diaria la percepcin parece ocurrir sin ningn esfuerzo.
Trataremos de convencerlo de que en realidad efectuamos
un procesamiento muy elaborado, mucho trabajo mental,
para llegar a esta ilusin de facilidad.

LOS ESTMULOS PROXIMALES


Y DISTALES
Imaginemos que usted es la persona de la figura 4.1A y
que observa una habitacin desde un silln cmodo. Parte de la luz que se refleja de los objetos entra en sus ojos
y forma imgenes en la retina. En la figura 4.1B se muestra
lo que vera desde su lugar con el ojo izquierdo (el borde de

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(Vista del ojo


izquierdo)

A.

(Cuadro)

B.

(Ventana)

FIGURA 4.1

Interpretacin de las imgenes retinianas


(mesa

La principal tarea de la percepcin visual es interpretar o


identificar el estmulo distal, que es el objeto real en el
entorno, con informacin tomada del estmulo proximal,
la imagen que el objeto produce en la retina.

(Alfombra)
C.

la derecha es la nariz, y la rodilla y la mano son las de usted). Qu diferencias guarda la imagen retiniana con el
entorno que la produjo?
Una diferencia muy importante es que si bien la imagen retiniana es bidimensional, el entorno es tridimensional. Esta diferencia tiene muchas consecuencias. Por ejemplo, comparemos las figuras de los objetos materiales de la
figura 4.1A con las formas de sus imgenes retinianas correspondientes (figura 4.1C). La mesa, alfombra, ventana y
cuadro de la escena real son rectangulares, pero slo la
imagen de la ventana produce un rectngulo en la retina.
La imagen del cuadro es un trapecio, la de la mesa es un
cuadrngulo irregular y la de la alfombra es en realidad
tres regiones separadas con ms de 20 lados. Este es nuestro primer acertijo perceptual. Cmo nos las arreglamos
para percibir todos estos objetos como rectngulos simples
y normales?
La situacin es un poco ms complicada. Observe tambin que muchas partes de lo que se percibe en la habitacin no aparecen en la imagen retiniana. Por ejemplo, usted

percibe la esquina vertical hasta el piso, pero la imagen


retiniana se detiene en la parte superior de la mesa. Del
mismo modo, en la imagen retiniana partes de la alfombra
estn ocultas detrs de la mesa y, sin embargo, usted la
percibe como un rectngulo nico y completo. De hecho,
si pensamos en las diferencias entre los objetos del entorno y sus imgenes en la retina, nos sorprenderamos de lo
bien que percibi usted la escena.
Las diferencias entre un objeto fsico del mundo y su
imagen ptica en la retina son tan profundas y tan importantes que los psiclogos las distinguen cuidadosamente
como dos estmulos diferentes para la percepcin. El objeto material del mundo se llama estmulo distal (distante
del observador) y la imagen ptica en la retina se llama estmulo proximal (cercano al observador).
Ahora podemos enunciar con mayor brevedad el punto crucial de nuestra investigacin: lo que queremos percibir es el estmulo distal (el objeto real del entorno), pero
el estmulo del que extraemos la informacin es el estmulo proximal: la imagen en la retina. Se puede considerar

Sensacin, organizacin, identificacin y reconocimiento

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96

Expectativas,
ideas

Conocimientos,
memoria, lenguaje

Organizacin

Profundidad

explicaremos las relaciones recprocas que se sealan en


la figura.

REALIDAD, AMBIGEDAD
E ILUSIONES
Definimos la tarea de percibir como la identificacin del
estmulo distal a partir del estmulo proximal. Antes de pasar a los mecanismos perceptuales con los que se cumple
esta tarea, quisiramos extender nuestra explicacin de
otros aspectos de los estmulos del ambiente que complican la percepcin: los estmulos ambiguos y las ilusiones
perceptuales.
AMBIGUEDAD

Una de las metas principales de la percepcin es una


deteccin correcta del mundo. La supervivencia depende de tener percepciones correctas de los objetos y hechos del entorno (eso que se mueve entre los rboles es
un tigre?), lo que no siempre es fcil interpretar. El concepto de ambigedad es importante para entender la
percepcin porque hace patente que una sola imagen del
plano sensorial puede originar mltiples interpretaciones
en los planos de la percepcin y la identificacin.
En la figura 4.3 se proporcionan dos ejemplos de figuras ambiguas, las cuales aceptan dos interpretaciones cla-

Ejemplos

"Cuadro

Procesos ascendentes (conducidos por datos)

Procesos descendentes (conducidos por conceptos)

que la principal tarea de clculo de la percepcin consiste en determinar el estmulo distal con la informacin contenida en el estmulo proximal. Lo mismo pasa en los otros
mbitos de la percepcin. Para or, tocar, gustar, etctera,
la percepcin consta de procesos que toman informacin
del estmulo proximal para sealar propiedades del estmulo distal.
Para explicar cmo encajan el estmulo distal y proximal en las tres etapas de la percepcin, examinemos uno
de los objetos de la escena de la figura 4.1: el cuadro que
cuelga de la pared. En la etapa sensorial, el cuadro corresponde a un trapecio plano en la retina. Los lados superior
e inferior convergen hacia la derecha, mientras que el tamao de los lados izquierdo y derecho vara. ste es el estmulo proximal. En la etapa de organizacin perceptual,
vemos el trapecio como un rectngulo proyectado en el
espacio tridimensional. Percibimos que los lados superior
e inferior son paralelos pero que se alejan hacia la derecha. Percibimos que los lados izquierdo y derecho miden
lo mismo. Los procesos perceptuales han establecido una
hiptesis firme acerca de las propiedades fsicas del estmulo distal. Ahora se necesita una identidad. En la etapa
de reconocimiento, identificamos este objeto rectangular
como un cuadro. En la figura 4.2, el diagrama de flujo ilustra la secuencia de los acontecimientos. Los procesos que
trasladan informacin de una etapa a la siguiente se indican como flechas entre los recuadros. Al final del captulo

Se reconoce como parte


de la categora "cuadro"

FIGURA 4.2

La figura se ve como un
rectngulo proyectado

En el diagrama se resumen los procesos


que dan lugar a la transformacin de la
informacin en las etapas de sensacin,
organizacin perceptual e identificacin
y reconocimiento. El procesamiento
ascendente ocurre cuando la representacin perceptual se deriva de la
informacin de los sentidos. El
procesamiento descendente tiene lugar
cuando influyen los conocimientos,
motivaciones, expectativas y otros
aspectos de las funciones mentales
superiores del individuo en la representacin perceptual.

Constancia

Imagen retiniana (slo


de ngulos y lneas)
Procesos sensoriales

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Etapas de sensacin,
organizacin perceptual,
identificacin y
reconocimiento

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El cubo de Necker: arriba o abajo?

Pato o conejo?

FIGURA 4.3

Ambigedades de la percepcin
Cada ejemplo acepta dos interpretaciones, pero uno no puede percibirlas al mismo tiempo.
Observa que su percepto alterna entre las dos posibilidades?

ras pero excluyentes. Observe las imgenes hasta que vea


las dos interpretaciones. Advierta que cuando las ve, su
percepcin alterna una y otra vez al momento de fijar su mirada en las figuras ambiguas. Esta inestabilidad perceptual
de las figuras ambiguas es una de sus caractersticas ms
importantes.
El cubo de Necker presenta una ambigedad en la
etapa de organizacin perceptual. Tenemos dos percepciones de los mismos objetos en el entorno. Esta figura
puede verse como un cubo hueco slido hacia abajo a la
izquierda del observador o hacia arriba a la derecha. Las
alternativas ambiguas son diferentes ubicaciones del objeto en el espacio tridimensional y las dos proceden de la
imagen del mismo estmulo.
La figura del pato conejo es un ejemplo de ambigedad
en la etapa de reconocimiento. En ambas interpretaciones se
percibe como la misma forma fsica. La ambigedad surge
al determinar la clase de objeto que representa y cul es
la mejor manera de clasificarlo, dado que la informacin
es mixta.
Muchos artistas destacados se han valido de la ambigedad perceptual como medio creativo esencial de sus
obras. En la figura 4.4 se presenta la obra de Salvador Dal Mercado de esclavos con el busto invisible de Voltaire. La
obra manifiesta una compleja ambigedad en la que toda
una seccin de la pintura debe ser reorganizada y reinterpretada radicalmente para tener la percepcin del busto
oculto del filsofo y escritor francs Voltaire. El cielo
blanco tras el arco ms bajo es la frente y el cabello de Voltaire, las partes blancas de los vestidos de las dos damas
son las mejillas, nariz y barbilla (si tiene dificultades para
verlo, entrecierre los ojos, aleje el libro a toda la extensin
del brazo o qutese los anteojos). Despus, una vez que
haya percibido el busto de Voltaire en la pintura, nunca
podr volver a verla sin saber dnde se oculta el francs.

Una de las propiedades ms fundamentales de la percepcin humana normal es la tendencia a transformar la


ambigedad y la incertidumbre del medio en una interpretacin clara con la que se pueda actuar con confianza. En
un mundo lleno de variacin y cambio, el sistema perceptual debe enfrentar las dificultades para descubrir lo invariable y lo estable.

FIGURA 4.4

La ambigedad en el arte
Esta pintura de Salvador Dal se llama Mercado de
esclavos con el busto invisible de Voltaire. Sabe dnde
est Voltaire? Dal es uno de muchos artistas modernos y
contemporneos que se valieron de la ambigedad en sus
obras.

Sensacin, organizacin, identificacin y reconocimiento

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ILUSIONES

Los estmulos ambiguos plantean al sistema perceptual la


dificultad de reconocer una figura entre varias posibilidades. Una u otra interpretacin del estmulo es correcta o
incorrecta con respecto a un contexto particular. Cuando
los sistemas perceptuales de hecho nos engaan para que
tengamos la experiencia de un estmulo de una manera
que es evidentemente incorrecta, tenemos una ilusin. La
palabra ilusin viene del latn ilussio, ilussionis, del verbo
illudere, burlarse. Las ilusiones ocurren a todas las personas en la misma situacin perceptual porque tenemos la
misma fisiologa de los sistemas sensoriales y experiencias
comunes del mundo. (Como explicaremos en el captulo

A. Use una regla para contestar las preguntas.


Qu es ms larga, el ala
o la copa del sombrero?

La diagonal est rota?

5, esto distingue a las ilusiones de las alucinaciones, que


son distorsiones perceptuales particulares que experimentan individuos como resultado de estados fsicos o mentales inusitados). Examine las ilusiones clsicas de la figura
4.5. Aunque lo ms prctico es ejemplificar con ilusiones
visuales, tambin las hay de los otros sentidos, como el
odo (Bregman, 1981; Saberi, 1996; Shepard y Jordan,
1984) y el gusto (Todrank y Bartoshuk, 1991).
ILUSIONES EN LA VIDA DIARIA

Las ilusiones tambin son una parte bsica de la vida diaria. Consideremos nuestra experiencia cotidiana en el
planeta que es nuestro hogar, la Tierra. Vemos al Sol sa-

B. Cul de las cajas tiene el mismo tamao que la caja


estndar? Cul es sin lugar a dudas mayor o menor?
Mdalas para descubrir un poderoso efecto ilusorio.

Ilusin de Poggendorf

Ilusin del
sombrero de copa

1.

Qu crculo central es mayor?


2.

b
Estndar

Ilusin de Ebbinghaus
Las lneas verticales
son paralelas?

Qu lnea horizontal
es ms larga?
a

FIGURA 4.53.
c

4.

Cinco ilusiones para tomarle el pelo a su


encfalo

Ilusin de Mller-Lyer

98

4.

3.

Ilusin de Zllner

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Estas ilusiones representan circunstancias en las que la percepcin es patentemente incorrecta. Los investigadores recurren a
las ilusiones para verificar sus teoras. Estas teoras explican
por qu los sistemas perceptuales, que en general funcionan
muy bien, dan lugar a ilusiones en circunstancias particulares.

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lir y ponerse aunque sabemos con la certeza de siempre que est fijo en el centro del sistema solar. Slo de esta
manera entendemos la extraordinaria hazaa de valor de
Cristbal Coln y otros viajeros para negar la ilusin de que
la Tierra era plana y navegar hacia las aparentes orillas.
Del mismo modo, cuando la Luna est alta parece seguirnos, aunque sabemos que la luna no anda tras nosotros.
Lo que experimentamos es la ilusin creada por la gran
distancia de los ojos y la luna. Cuando los rayos de la luna llegan a la Tierra, son casi paralelos y perpendiculares
a la direccin en que nos trasladamos, adonde sea que
vayamos.
La gente puede controlar las ilusiones para conseguir
los efectos deseados. Arquitectos y diseadores de interiores aplican los principios de la percepcin para crear objetos en el espacio que parezcan mayores o menores de lo
que son. Un departamento pequeo se vuelve ms espacioso si est pintado con colores claros y con escasos sillones, sillas y mesas bajas y pequeas en el centro de las
habitaciones, y no contra los muros. Los psiclogos del
programa espacial estadounidense de la NASA han investigado los efectos del ambiente en la percepcin con el fin
de disear cpsulas espaciales que tengan cualidades sensoriales agradables. Los directores de escena e iluminadores de pelculas y puestas teatrales crean a propsito ilusiones en las cintas y los escenarios.
A pesar de todas estas ilusiones (algunas ms tiles
que otras), por lo regular nos desenvolvemos bastante
bien en el mundo. Por esa razn los investigadores estudian las ilusiones para explicar por qu la percepcin
opera tan bien. Como tales, las ilusiones revelan que los
sistemas perceptuales no realizan a la perfeccin la tarea
de recuperar el estmulo distal a partir del estmulo proximal.
Ahora usted tiene una visin general de los procesos
sensoriales y perceptuales y algunas de las dificultades que
enfrentan estos procesos. Comencemos a estudiarlos con
ms profundidad.

Conocimiento
sensorial del mundo

uestra experiencia de la realidad externa debe ser


relativamente precisa y sin errores. De otra manera, no sobreviviramos. Necesitamos comida para
mantenernos, refugio para protegernos, trato con
los dems para satisfacer necesidades sociales y conciencia del peligro para evitar daos. Para cubrir estas necesidades, tenemos que conseguir informacin confiable del
mundo. En las primeras investigaciones psicolgicas referentes a la sensacin se examinaba la relacin entre los hechos del medio y la experiencia de tales hechos.

PSICOFSICA
A qu volumen debe sonar la alarma contra incendios
de una fbrica para que la escuchen los obreros por encima del estrpito de la maquinaria? Cunto debe brillar
una luz de advertencia en el panel de control del piloto
para que sea dos veces ms brillante que las otras luces?
Cunta azcar hay que poner en una taza de caf para
que comience a saber dulce? Para responder a estas cuestiones, se debe poder medir la intensidad de las experiencias sensoriales. sta es la tarea central de la psicofsica,
el estudio de la relacin entre los estmulos fsicos y el
comportamiento o las experiencias mentales que incitan
los estmulos.
El personaje ms importante de la historia de la psicofsica fue el fsico alemn Gustav Fechner (1801-1887), quien
acu el trmino psicofsica y ofreci un conjunto de procedimientos para relacionar la intensidad de un estmulo fsico (medido en unidades fsicas) con la magnitud de la experiencia sensorial (medida en unidades psicolgicas;
Fechner, 1860/1966). Las tcnicas de Fechner son las mismas
sin importar que los estmulos sean luces, sonidos, sabores, olores o texturas: los investigadores determinan umbrales y elaboran escalas psicofsicas en las que se relacione la
intensidad de la sensacin con la fuerza del estmulo.
UMBRALES ABSOLUTOS Y ADAPTACIN SENSORIAL

PNGASE A PRUEBA

Cules son las principales etapas del proceso general de la


percepcin?
Cul es la relacin entre el estmulo proximal y el distal?
Cmo muestran los estmulos ambiguos y las ilusiones algunas
dificultades que enfrentan los procesos sensoriales y perceptuales con respecto a los estmulos externos?

Cul es la mnima y ms dbil energa que detecta un organismo? Qu tan tenue puede ser un tono y seguir siendo
audible? Estas preguntas se refieren al umbral absoluto de
la estimulacin: la menor energa fsica requerida para producir una experiencia sensorial. Para medir los umbrales
absolutos, los investigadores piden a observadores atentos
que realicen tareas de deteccin, como tratar de ver una
luz tenue en un lugar oscuro o intentar or un sonido suave en un lugar silencioso. En numerosos ensayos el estmulo se presenta con diversas intensidades y en cada en-

Conocimiento sensorial del mundo

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Escucha el sonido? La evaluacin del odo se hace con


una prueba de umbral absoluto. Por qu estas pruebas
requieren tantas repeticiones?

Porcentaje de detecciones
(respuestas afirmativas)

sayo los observadores indican si lo detectan (si le han


practicado un examen de capacidad auditiva, particip en
una prueba de umbral absoluto).
Es posible resumir los resultados de un estudio de umbral absoluto en una funcin psicomtrica: una grfica
que muestra el porcentaje de detecciones (graficada sobre
el eje vertical) y las intensidades del estmulo (graficadas
en el eje horizontal). En la figura 4.6 se encuentra una
funcin psicomtrica ordinaria. Con las luces ms tenues,
la deteccin es de cero por ciento; con las ms brillantes,
de 100 por ciento. Si hubiera un nico umbral absoluto
verdadero, esperaramos que la transicin de cero a 100

100

Curva terica
del umbral

por ciento fuera muy marcada, justo en el punto en que la


intensidad alcanzara el umbral. Pero esto no ocurre por dos
razones, cuando menos: porque los observadores cambian
un poco cada vez que tratan de detectar un estmulo (ya
que se modifica su atencin, estado de fatiga, etctera) y
porque a veces responden cuando no hay estmulo (un
caso de falsa alarma, que expondremos adelante, cuando
expliquemos la teora de la deteccin de seales). As, la
curva psicomtrica adopta la forma de una S, con una regin de transicin de la falta de deteccin a la deteccin
ocasional y la deteccin todas las veces.
Como un estmulo no se vuelve de repente detectable
de forma clara todas las veces que aparece con determinada intensidad, la definicin operacional de umbral absoluto es: nivel del estmulo al que una seal sensorial se
detecta la mitad de las veces. Los umbrales de los sentidos se miden con el mismo procedimiento, con slo cambiar la dimensin del estmulo. En la tabla 4.1 se indican
los umbrales absolutos de varios estmulos naturales conocidos.
Aunque es posible identificar umbrales absolutos para
deteccin, tambin es importante advertir que los sistemas
sensoriales son ms sensibles a los cambios del entorno sensorial que a los estados constantes. Los sistemas evolucionaron para favorecer los datos sensoriales nuevos antes
que los viejos mediante un proceso llamado adaptacin.
La adaptacin sensorial es la reduccin de la sensibilidad
a la entrada prolongada de un estmulo. Por ejemplo, habr notado que el atardecer es menos cegador luego de
un rato al aire libre. En general, las personas tenemos
nuestras experiencias de adaptacin ms afortunadas en el
mbito del olfato: entramos en una habitacin y algo huele
muy mal; sin embargo, con el tiempo, cuando el sistema
olfativo se adapta, el olor escapa a la conciencia. El ambiente siempre est lleno de una gran diversidad de estimula-

TABLA 4.1
Curva calculada
del umbral

Umbrales absolutos de acontecimientos


familiares

50
Umbral absoluto
(deteccin de 50 por ciento)
0
(Baja)
(Alta)
Intensidad del estmulo (unidades arbitrarias)

FIGURA 4.6

Modalidad
sensorial
Luz

Vela vista a 50 kilmetros en una noche


oscura despejada

Sonido

Mecanismo de un reloj en condiciones de


silencio a seis metros

Gusto

Cucharada de azcar en 7.5 litros de agua

Olor

Gota de perfume difundida en todo el


volumen de un departamento de tres
habitaciones

Tacto

El ala de una abeja que cae sobre la mejilla


a una altura de un centmetro

Clculo de umbrales absolutos


Como un estmulo no se vuelve detectable
repentinamente en cierto punto, el umbral absoluto se
define como la intensidad a la que dicho estmulo se
detecta la mitad de las veces en muchos ensayos.

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

Umbral de deteccin

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cin sensorial. El mecanismo de la adaptacin nos deja advertir y reaccionar de forma ms rpida a los desafos de
las nuevas fuentes de informacin.
SESGO DE LA RESPUESTA Y TEORA
DE LA DETECCIN DE SEALES

En lo que hemos expuesto hasta aqu supusimos que todos


los observadores son iguales. Sin embargo, tambin influye
en la medicin de umbrales el sesgo de la respuesta, que
es la tendencia de un observador a favorecer una respuesta particular por obra de factores que no se relacionan con las caractersticas sensoriales del estmulo. Por
ejemplo, supongamos que usted est en un experimento
en el que tiene que detectar una luz dbil. En la primera
fase del experimento, el investigador le da cinco dlares
cuando atina al decir que haba una luz. En la segunda fase, le entrega cinco dlares cuando acierta al decir que no
haba una luz. En cada fase lo castiga con dos dlares cada vez que no atina. Se da cuenta de que esta estructura de
recompensas desplazara el sesgo de la respuesta de la primera a la segunda fase? Acaso no dara ms respuestas
afirmativas en la primera fase, con el mismo grado de certeza de que el estmulo estaba presente?
La teora de la deteccin de seales (TDS) es una metodologa sistemtica para abordar el problema del sesgo de
la respuesta (Green y Swets, 1966). En lugar de enfocarse
estrictamente en los procesos sensoriales, la teora destaca
el proceso de hacer un juicio referente a la presencia o la
ausencia de estmulos. Si en la psicofsica tradicional se
concepta un nico umbral absoluto, en la TDS se identifican dos procesos de deteccin sensorial: 1) un proceso
sensorial inicial, que manifiesta la sensibilidad del observador a la intensidad del estmulo, y 2) un proceso de decisin subsiguiente, que manifiesta los sesgos de respuesta del observador.

A. Respuesta dada

Seal del estmulo

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Si rechaza una invitacin a cenar, se ahorra una velada


aburrida (rechazo correcto) o sacrifica la posibilidad de
conocer al amor de su vida (un fallo)?

La TDS ofrece un procedimiento para evaluar a un


tiempo los procesos sensoriales y los procesos de decisin.
De hecho, el procedimiento de medicin es una extensin
de la idea de los ensayos por tanteos. El esquema bsico
se proporciona en la figura 4.7. Se presenta un estmulo
dbil en la mitad de los ensayos; en la otra mitad no se
presentan estmulos. En cada ensayo, los observadores
contestan s cuando piensan que est presente la seal y
no si creen que no est. Como se muestra en la matriz A
de la figura, las respuestas se clasifican como acierto, falla,
falsa alarma o rechazo correcto, dependiendo de que la

B. Respuestas de un afirmador

No

Encendida

Acierto

Fallo

Apagada

Falsa
alarma

Rechazo
correcto

No

Encendida

92%

8%

Apagada

46%

54%

C. Respuestas de un negador
S

No

Encendida

40%

60%

Apagada

4%

96%

FIGURA 4.7

Teora de la deteccin de seales


En la matriz A se muestran los posibles resultados cuando se pregunta a un sujeto si se present el estmulo
previsto en determinado ensayo. Las matrices B y C muestran las respuestas habituales de un afirmador (que
tiende a decir s) y un negador (que se inclina a decir no).

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seal se haya presentado y de que el observador responda acertadamente.


El observador que es un afirmador (que siempre dice s) tendr muchos aciertos pero tambin muchas falsas
alarmas, como se muestra en la matriz B. Un negador (que
siempre dice no) tendr pocos aciertos y menos falsas alarmas, como se aprecia en la matriz C. Los investigadores,
para trabajar con los porcentajes de aciertos y falsas alarmas, aplican mtodos matemticos con los que calculan
medidas separadas de la sensibilidad y los sesgos en las
respuestas de los observadores. Con esta metodologa averiguan si dos observadores tienen la misma sensibilidad a
pesar de diferencias significativas en el criterio de respuesta. Al proporcionar una manera de separar el proceso sensorial del sesgo de la respuesta, la teora de la deteccin
de seales permite al experimentador identificar y separar
la funcin del estmulo sensorial y el criterio del individuo
para dar su respuesta definitiva.
UMBRALES DIFERENCIALES

Imaginemos que lo contrataron en una refresquera que


quiere hacer un producto de cola que sepa ms dulce
que las colas comunes pero (para ahorrar dinero), la compaa pretende que el azcar adicional que ponga en el refresco sea la menor posible. Le pidieron que midiera un
umbral diferencial, la menor diferencia fsica entre dos estmulos que se reconoce como tal, como diferencia. Para
medir un umbral diferencial, usted aplica pares de estmulos
y le pregunta a sus sujetos si creen que los dos estmulos son
iguales o diferentes.

A.
Barra ms
larga apenas
detectable

B.
Barra de
longitud
estndar

11 mm

10 mm

16.5 mm

15 mm

22 mm

20 mm

27.5 mm

25 mm

La Lb = L

11.0 10.0 = 1.0


16.5 15.0 = 1.5
22.0 20.0 = 2.0
27.5 25.0 = 2.5

Umbral diferencial (L)

Ley de Weber
2.5
2.0
1.5

L = 0.1
Lb

1.0
0.5
0.0
0

102

En el problema de la bebida, le dara a los sujetos dos


refrescos de cola en cada ensayo, uno con alguna frmula estndar y otro un poco ms dulce. Con cada par, el
individuo dira igual o diferente. Despus de muchos ensayos, usted graficara una funcin psicomtrica con el
porcentaje de las respuestas diferentes en el eje vertical,
como funcin de las diferencias reales, indicadas en el eje
horizontal. La definicin operacional del umbral diferencial es la siguiente: el punto en que dos estmulos se reconocen como diferentes la mitad de las veces. El valor de
este umbral diferencial se denomina diferencia apenas perceptible (DAP). La DAP es una unidad cuantitativa para medir la magnitud de la diferencia psicolgica entre dos sensaciones.
En 1834, Ernst Weber fue el pionero en el estudio de
las DAP y descubri la relacin fundamental que ilustramos en la figura 4.8. Esta relacin se sintetiza en la ley de
Weber: La DAP entre estmulos es una fraccin constante
de la intensidad del estmulo estndar. As, cuanto mayor
o ms intenso sea el estmulo estndar, ms significativo
ser el incremento que se requiera para dar una diferencia
apenas perceptible. La frmula de la ley de Weber es I/I
= k, en la que I es la intensidad del estmulo estndar, I
(delta I ) es la magnitud del incremento que produce una
DAP. Weber descubri que las dimensiones de los estmulos tienen un valor caracterstico para esta proporcin. En
esta frmula, k es esa proporcin, la constante de Weber
de la dimensin particular del estmulo. La ley de Weber
brinda una buena aproximacin, aunque no una correspondencia exacta con los datos experimentales, del incremento en la magnitud de la DAP con la intensidad (cuan-

5
10
15
20
25
Longitud de la barra estndar (Lb), en milmetros

Captulo 4 Sensacin y percepcin

FIGURA 4.8

Diferencias apenas perceptibles


y ley de Weber
Supongamos que usted realiza un experimento
en el que pide a los sujetos que decidan si dos
barras tienen o no tienen la misma longitud. Cuanto
mayor sea la barra estndar, mayor la cantidad que
debe aadir (L) para detectar una diferencia apenas
perceptible. El umbral diferencial es la longitud
aadida que se detecta en la mitad de los ensayos.
Cuando estos incrementos se grafican con barras
estndares de longitud creciente, las proporciones
se mantienen constantes: la parte aadida siempre
es de un dcimo de la longitud estndar. La relacin es
lineal, lo que produce una recta en la grfica.
Podemos predecir que L de una barra de cinco
de longitud ser 0.5.

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do la intensidad del estmulo es en extremo elevada, surgen ms problemas con esta ley).
Como se observa en la tabla 4.2, la constante de Weber
(k) tiene valores diferentes para las dimensiones sensoriales: valores pequeos significan que las personas pueden
detectar diferencias menores. Por tanto, la tabla indica que
uno distingue dos frecuencias sonoras con mayor precisin que las intensidades luminosas, las que a su vez se
distinguen con una DAP menor que las diferencias de
olores o sabores. La compaa refresquera necesitara una
cantidad relativamente grande de azcar adicional para
producir una diferencia perceptible en el refresco de cola
ms dulce.

DE LOS HECHOS FSICOS


A LOS HECHOS MENTALES
En nuestra revisin de la psicofsica usted ha cobrado conciencia del misterio central de la sensacin: de qu manera
la energa fsica origina experiencias psicolgicas particulares? Cmo, por ejemplo, las longitudes de onda de la luz
incitan nuestra experiencia de un arco iris? Antes de considerar sentidos particulares, queremos darle una panormica del flujo de informacin de los hechos fsicos (ondas
de luz y sonido, sustancias qumicas complejas, etctera)
a los hechos mentales (sus experiencias de luces, sonidos,
gustos y olores).
La conversin de una forma de energa fsica, como la
luz, a otra, por ejemplo los impulsos nerviosos, se llama
transduccin. Como toda la informacin sensorial se convierte en formas idnticas de impulsos nerviosos, el encfalo distingue las experiencias sensoriales dedicando zonas
especiales de la corteza a cada sentido. Con cada sentido,
los investigadores tratan de descubrir la manera en que la
transduccin de energa fsica en la actividad electroqumica del sistema nervioso origina sensaciones de diferente
cualidad (rojo en lugar de verde) y cantidad (fuerte en lugar de suave).

TABLA 4.2

Valores de la constante de Weber para


dimensiones elegidas de estmulos
Dimensin
del estmulo

Constante de Weber (k)

Frecuencia del sonido

0.003

Intensidad de la luz

0.01

Concentracin del olor

0.07

Intensidad de la presin

0.14

Intensidad del sonido

0.15

Concentracin del sabor

0.20

Los sistemas sensoriales comparten el mismo flujo


bsico de informacin. Lo que pone en marcha a cualquier
sistema sensorial es la deteccin de un hecho del medio, un
estmulo. Los estmulos del ambiente se detectan por medio
de receptores sensoriales especializados que convierten la
forma fsica de la seal sensorial en seales celulares que
el sistema nervioso puede procesar. Estas seales celulares llevan informacin a las neuronas de nivel superior
que la integran mediante diversas unidades detectoras.
En esta etapa, las neuronas toman la informacin referente a las cualidades bsicas del estmulo, como su tamao,
intensidad, forma y distancia. A mayor profundidad de los
sistemas sensoriales, la informacin se combina en cdigos cada vez ms complicados que se transmiten a zonas
especficas de la corteza sensorial y de asociacin del encfalo.
Ahora pasemos a los sentidos particulares.

PNGASE A PRUEBA

Cul es el principal objetivo del campo de la psicofsica?


Cmo se miden umbrales absolutos y diferenciales?
Cmo explica la teora de la deteccin de seales las diferencias en el desempeo de las personas en tareas de deteccin?
Qu funciones tiene la transduccin en los procesos sensoriales?

Sistema visual

a visin es el sentido ms complejo, desarrollado


e importante de los seres humanos y de la mayora de las criaturas mviles. Los animales con buena vista tienen una ventaja evolutiva enorme. La
buena visin sirve para detectar desde lejos a presas y depredadores. La vista nos permite apreciar los cambios en
las caractersticas del medio fsico y adaptar nuestra conducta segn convenga. Es el sentido ms estudiado.

EL OJO HUMANO
El ojo es la cmara cinematogrfica del mundo para el
encfalo (ver la figura 4.9). Una cmara ve el mundo a travs de la lente que capta y enfoca la luz. El ojo tambin
capta y enfoca la luz. La luz entra en la crnea, una protuberancia transparente en el frente del ojo. En seguida

Sistema visual

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Humor acuoso
Msculo
ciliado

Humor vtreo

Crnea

Retina

Fvea
Pupila
Nervio ptico
Iris

Cristalino

Vasos sanguneos

Punto ciego

FIGURA 4.9

Anatoma del ojo humano


La crnea, la pupila y el cristalino enfocan la luz sobre la
retina. El nervio ptico lleva al encfalo las seales
nerviosas de la retina.

pasa por la cmara anterior, que est llena de un lquido claro llamado humor acuoso. La luz atraviesa una
abertura en el iris opaco: la pupila. Para enfocar una cmara, uno acerca o aleja la lente del objeto contemplado.
Para enfocar la luz en el ojo, el cristalino modifica su forma de modo que se hace delgado para enfocar objetos
distantes y grueso para enfocar los cercanos. Para controlar la cantidad de luz que entra a la cmara, uno vara la
apertura de la lente. En el ojo, el disco muscular del iris
cambia el tamao de la pupila, la apertura por la que la
luz penetra en el globo ocular. En el fondo de la cmara
se encuentra la pelcula fotosensible que registra las variaciones luminosas que cruzaron la lente. Del mismo
modo, en el ojo la luz pasa por el humor vtreo y alcanza la retina, una capa delgada que reviste el fondo del
globo ocular.
Como se aprecia, estas caractersticas de una cmara y
del ojo son muy semejantes. Ahora vamos a examinar con
ms detalle los componentes del proceso de la visin.

El alcance de enfoque de las personas con acomodacin normal va de alrededor de 7.6 centmetros frente a
la nariz hasta donde se pierde la vista. Pero muchas personas tienen problemas de acomodacin. Por ejemplo,
las personas de vista corta tienen una extensin de la
acomodacin desplazada hacia ellas, con el resultado de
que no pueden enfocar los objetos distantes. Por su parte, en los hipermtropes la extensin de la acomodacin
est alejada de ellos, de modo que no enfocan de manera normal los objetos cercanos. El envejecimiento tambin trae problemas de acomodacin. El cristalino es al
principio una lente clara, transparente y convexa; al envejecer, se vuelve ambarino, opaco y aplanado y pierde
su elasticidad. El efecto de estos cambios es que ya no
puede engrosarse lo suficiente para ver de cerca. Cuando las personas rebasan los 45 aos, el punto cercano (el
punto ms prximo al que pueden enfocar con claridad)
se aleja paulatinamente.

RETINA
Vemos con los ojos pero miramos con el encfalo. El ojo
capta la luz, la enfoca y enva al encfalo una seal nerviosa. Por consiguiente, la funcin crucial del ojo es convertir
la informacin acerca del mundo de ondas luminosas en
seales nerviosas. Esto ocurre en la retina, en el fondo del
ojo. Bajo el microscopio se observa que la retina tiene varias capas muy organizadas de diversas neuronas.
En la retina, la conversin bsica de energa luminosa
en respuestas nerviosas la realizan los conos y los bastones, clulas receptoras sensibles a la luz. Estos fotorreceptores estn situados slo en el sistema visual entre el mundo externo, inundado de luz, y el mundo interno del
procesamiento nervioso. Como uno se halla unas veces en

PUPILA Y CRISTALINO
La pupila es la apertura del iris por la que pasa la luz. El
iris dilata o contrae la pupila para controlar la cantidad de
luz que entra en el globo ocular. El cristalino enfoca en la
retina la luz que pasa por la pupila. En este proceso, el
cristalino invierte el haz luminoso. El cristalino es en especial importante por su capacidad de variar el enfoque de
objetos cercanos y lejanos. En la acomodacin, los msculos ciliados cambian el grosor del cristalino y, con ello, las
propiedades pticas.

104

Captulo 4 Sensacin y percepcin

La agudeza visual permite a los depredadores detectar a


la distancia a sus posibles presas. Qu funciones
proporcion la evolucin al sistema visual humano?

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la casi oscuridad y otras en la luz brillante, la naturaleza ha


provisto dos formas de procesar la luz, bastones y conos
(ver la figura 4.10). Los 120 millones de bastones diminutos
funcionan mejor en la casi oscuridad. Los siete millones de
conos se especializan en operar durante el da brillante y
colorido.
En la experiencia cotidiana, distinguimos entre las funciones de bastones y conos cada vez que apagamos la luz
para dormirnos. Habr notado muchas veces que al principio uno no ve muy bien en la luz tenue que queda, pero con el tiempo la sensibilidad visual se recupera. Se trata del proceso de adaptacin a la oscuridad, es decir, la
mejora gradual de la sensibilidad del ojo despus de un
cambio de iluminacin de la luz a la oscuridad. La adaptacin ocurre cuando, con el paso del tiempo, los bastones
se hacen ms sensibles que los conos y responden mejor
a la luz reducida del ambiente.
Cerca del centro de la retina se encuentra una pequea regin llamada fvea, que slo contiene una gran densidad de conos, sin ningn bastn. La fvea es la zona de
la vista ms aguda, donde se detectan con ms precisin
tanto colores como detalles espaciales. Otras clulas de la
retina se encargan de integrar la informacin de las regiones
de bastones y conos. Las clulas bipolares son clulas nerviosas que combinan impulsos de numerosos receptores y

envan los resultados a las clulas ganglionares. Cada clula ganglionar integra los impulsos de una o ms clulas
bipolares en una sola tasa de disparo. Los conos de la fvea envan impulsos a las clulas ganglionares de esa regin, en tanto que, hacia la periferia de la retina, bastones
y conos convergen en las mismas clulas bipolares y ganglionares. Los axones de las clulas ganglionares forman el
nervio ptico, que lleva informacin visual del ojo al encfalo.
Las clulas horizontales y las clulas amacrinas integran la informacin de la retina. Ms que enviar las seales al encfalo, las clulas horizontales conectan receptores, y las amacrinas unen las clulas bipolares a otras del
mismo gnero y las clulas ganglionares con otras ganglionares.
Una curiosidad interesante del diseo anatmico de la
retina est en el sitio donde el nervio ptico deja el ojo.
Esta regin, llamada disco ptico o punto ciego, no tiene
ninguna clula receptora. No percibimos esa ceguera, salvo en circunstancias muy particulares, por dos razones: la
primera es que los puntos ciegos de los dos ojos estn colocados de manera que los receptores de un ojo registran
lo que pierde el otro, y la segunda, es que el encfalo llena la regin con informacin sensorial apropiada del rea
circundante.

FIGURA 4.10

Vas de la retina
En este diagrama estilizado y muy
simplificado se muestran las vas
que conectan tres capas de clulas
nerviosas en la retina. La luz pasa por
todas estas capas para llegar a los
receptores en el fondo del ojo, que
se orientan en direccin contraria a la
fuente de luz. Observe que las clulas
bipolares renen impulsos de ms de
un receptor y envan el resultado a
clulas ganglionares. Los impulsos
nerviosos de estas clulas salen del
ojo por el nervio ptico y viajan al
siguiente punto intermedio.

C
ho lula
riz s
on
tal
es

CH04.QXD

Estmulo
luminoso
as
lul rinas

C ac
am

las res
Clu gliona
gan
ina

ulas
Cl olares
bip

el

d
do

Fo

Fotorreceptores

Bastones y conos

et
ar

Globo ocular
Nervio ptico
Impulso nervioso
rumbo a la corteza

Zona amplificada

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Para encontrar el punto ciego, tiene que observar la figura 4.11 en condiciones de observacin muy especiales.
Sostenga el libro a la distancia del brazo, cierre el ojo derecho y fije la mirada en la figura del banco con el ojo izquierdo, al tiempo que acerca lentamente el libro. Cuando
el signo de pesos est en el punto ciego, va a desaparecer,
pero usted no experimentar ningn agujero en su campo
visual, porque el sistema visual llena la zona con el blanco
del fondo. As, ver un blanco que no est ah y dejar de
ver sus pesos, que debera meter al banco antes que perderlos.
Como segunda demostracin del punto ciego, siga
las mismas instrucciones y enfoque el signo de ms de
la figura 4.11. Cuando acerca el libro a usted, se da cuenta de que desaparece el espacio y que la lnea se hace
continua?

Ojo izquierdo

Ojo derecho

Imagen
retiniana
Nervio ptico
Quiasma ptico
Vas pticas

PROCESOS ENCEFLICOS
El destino ltimo de mucha informacin visual es la parte
del lbulo occipital del encfalo llamada corteza visual.
Antes de llegar a esta corteza visual, la mayora de la informacin que sale de la retina pasa por otras regiones del
encfalo. Trazaremos el camino que sigue la informacin
visual.
Los millones de axones de las clulas ganglionares
que forman cada nervio ptico se renen en el quiasma
ptico, que recuerda la letra griega x (se pronuncia ji). Los
axones de cada nervio ptico se dividen en dos grupos en

Corteza de
asociacin
visual
Corteza visual

FIGURA 4.12

Vas del sistema visual humano


En el diagrama se indica cmo se proyecta la luz del campo
visual en las dos retinas y las rutas por las que los mensajes
nerviosos de stas se transmiten a los centros visuales de
cada hemisferio.

FIGURA 4.11

Encuentre su punto ciego


Para encontrar su punto ciego, sostenga el libro a la
distancia de su brazo, cierre el ojo derecho y fije la vista
del izquierdo en la figura del banco, al tiempo en que
acerca lentamente el libro. Cuando el signo de pesos est
en su punto ciego, desaparecer pero usted no percibir
ningn orificio en su campo visual. Del mismo modo, si
sigue las mismas instrucciones enfocando el signo de
ms, la lnea parecer continua en el punto ciego. En
ambos casos, el sistema visual llena el fondo con el
blanco de la zona circundante y uno ve un blanco que
no existe.

106

Captulo 4 Sensacin y percepcin

el quiasma. La mitad de las fibras de la retina se quedan


del lado del cuerpo en que se originaron. Los axones de
la mitad interior cruzan la lnea media en su viaje a la parte posterior del encfalo (ver la figura 4.12).
Estos dos grupos de fibras, que ahora tienen axones
de ambos ojos, cambian su nombre por el de vas pticas.
Las vas pticas llevan al encfalo informacin de los dos
grupos de clulas. Las investigaciones respaldan la teora
de que el anlisis visual se separa en vas de reconocimiento de patrones (cmo se ven las cosas) y reconocimiento de lugares (dnde estn las cosas; Pasternak et al., 2003;
Rao et al., 1997). Esta divisin de reconocimientos es un
ejemplo de que el sistema visual consta de subsistemas
que analizan aspectos distintos de la misma imagen retiniana. Aunque la percepcin final es una escena visual
unificada, una visin que se logra mediante multitud de

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vas del sistema visual que, en condiciones normales, estn coordinados de la manera ms fina.
Los primeros trabajos referentes a cmo articula el sistema visual la informacin del mundo fueron realizados
por David Hubel y Torsten Wiesel, fisilogos estudiosos de
la sensacin, ganadores del premio Nobel en 1981 por sus
investigaciones de los campos receptivos de las clulas de
la corteza visual. El campo receptivo de una clula es la zona del campo visual del que recibe la estimulacin. Como
se aprecia en la figura 4.13, Hubel y Wiesel descubrieron
que las clulas de diversos niveles del sistema visual respondan de forma ms vigorosa a diferentes pautas de estimulacin. Por ejemplo, un tipo de clula cortical (una clula simple) responda con ms intensidad a barras de luz en
su orientacin preferida (ver la figura 4.13). Las clulas
complejas tambin tienen una orientacin preferida, pero
requieren que la barra adems se mueva. Las clulas hipercomplejas requieren barras mviles de cierta longitud o
que tengan esquinas o ngulos en movimiento. Las clulas
proporcionan informacin a centros visuales superiores
que al final son los que permiten al encfalo reconocer los
objetos del campo visual.
Los adelantos en las tcnicas de imagenologa que explicamos en el captulo 3 han llevado a los investigadores
a descubrir regiones de la corteza que son especialmente
sensibles a imgenes ambientales cada vez ms complejas.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Procesamiento visual del cuerpo humano


Estudie un momento su mano. Ahora concntrese en otro objeto
del lugar donde usted se encuentra. Si un equipo de investigadores
tienen razn, una regin de su cerebro se encendi y se apag
cuando usted cambi su atencin de la mano (un miembro corporal) a un objeto de otra categora (Downing et al., 2001). Para
comprobar esta hiptesis, los investigadores reunieron datos de
IRMF con la variedad de ilustraciones que se muestran en la figura 4.14. Las imgenes enceflicas de IRMF demostraron que una
regin de la corteza en los lmites entre los lbulos occipital y
temporal se activaba de forma selectiva con las imgenes del cuerpo humano (A a F). Las excepciones de este resultado fueron los
rostros (G) y partes de rostros (M). Al parecer, otras regiones del
encfalo se ocupan de procesar los rostros humanos.

Los seres humanos son en particular importantes para


otros seres humanos, lo que quizs explica por qu ciertas
regiones del encfalo se dedican a procesar rostros y cuerpos de personas. Sin embargo, los investigadores todava
no saben si dichas regiones cumplen esas funciones especiales al nacer o si son resultado de la experiencia en la vida.

A.

C.

E.

B.

D.

F.

FIGURA 4.13

Campos receptivos de clulas ganglionares y corticales


El campo receptivo de una clula de la va visual es la zona del campo visual de la que recibe estimulacin. Los campos
receptivos de las clulas ganglionares de la retina son circulares (A, B); los de las clulas ms simples de la corteza visual se
alargan en cierta direccin (C, D, E, F). En los dos casos, la clula que responde al campo receptivo es excitada por la luz en las
regiones marcadas con signos de ms e inhibida por la luz en las zonas marcadas con signos de menos. Adems, el estmulo
que ms excita la clula es aqul en el que las zonas en que la luz es excitatoria (marcadas con el signo de ms) estn
iluminadas, pero en las zonas en que la luz es inhibitoria (signo de menos) estn en la oscuridad.

Sistema visual

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FIGURA 4.14

Regiones corticales para el procesamiento del cuerpo humano


Investigadores evaluaron con IRMF las respuestas enceflicas de sus sujetos a 19 estmulos. Una regin de la corteza en los
lmites entre los lbulos occipital y temporal se activa selectivamente en respuesta a todas las representaciones del cuerpo
humano (A a F). Esta regin no se activaba cuando los sujetos vean rostros completos (G), objetos (H e I) o cuerpos
contorsionados (K y L). La regin se activaba en un nivel intermedio en respuesta a partes del rostro (M) y mamferos (N).

Ahora ya conoce los fundamentos de la forma en que


se distribuye la informacin de los ojos a las zonas del encfalo. Los investigadores todava tienen algo que averiguar: hay alrededor de 30 divisiones en la corteza visual
de los primates y las teoras varan en cuanto al esquema de
comunicacin entre esas zonas (Hilgetag et al., 1996). Por
ahora nos ocuparemos de los aspectos particulares del mundo visual. Una de las caractersticas ms notables del sistema visual humano es que las experiencias de la forma, color, posicin y profundidad se basan en el procesamiento
de la misma informacin de maneras distintas. Cmo ocurren las transformaciones que nos facultan para ver las peculiaridades del mundo visual?

108

Captulo 4 Sensacin y percepcin

PERCEPCIN DEL COLOR


Los objetos fsicos poseen la maravillosa propiedad del
color. En general, uno tiene la impresin de objetos de
colores brillantes (rojas tarjetas de enamorados, abetos
verdes, huevos variopintos); pero la experiencia vvida
del color est en los rayos luminosos que estos objetos
reflejan en los receptores sensoriales. El color se crea
cuando el encfalo procesa la informacin codificada en
la fuente de luz.

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LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

La tecnologa puede devolver la vista?

n diciembre de 1999 varias


agencias noticiosas informaron
que Stevie Wonder, la estrella
pop que padeca ceguera casi desde el
nacimiento, esperaba someterse a un
tratamiento quirrgico experimental que
le devolvera la vista. En este procedimiento, ideado por Wentai Liu, Mark
Humayun y su equipo de investigadores (Liu et al., 2000), se conecta un microchip en la retina para sustituir el funcionamiento de bastones y conos,
suspendido por una enfermedad. Por
desgracia, dado tanto tiempo que haba
estado ciego, Wonder no result ser un
buen candidato para el procedimiento.
Sin embargo, la tcnica es prometedora
para aquellos individuos cuyo sistema
visual est todava intacto.
En general los ciegos lo son porque
las clulas receptoras de la retina los
bastones y los conos sucumben a una
enfermedad degenerativa (la ceguera de
Wonder fue consecuencia del exceso
de oxgeno en la incubadora en la que

fue colocado a poco tiempo de nacer).


Aun si los receptores sensoriales dejaran de funcionar, las otras clulas de la
va visual (como las bipolares y las ganglionares) tienen tasas elevadas de supervivencia. Debido a la estructura de la
retina (ver la figura 4.10), estas otras
clulas estn al alcance de una estimulacin elctrica. El microchip creado por
Liu, Humayun y sus colaboradores hace
exactamente eso: proporciona un esquema de estimulacin elctrica que sustituye la informacin de los conos y bastones incapacitados.
El sistema completo, que se llama tablero mltiple de retina artificial, tiene
varios componentes que funcionan fuera
y dentro del globo ocular. Por ejemplo,
una diminuta cmara de vdeo capta
imgenes del entorno. Estas imgenes
se procesan y transmiten al microchip
implantado en la retina, en el fondo del
ojo. El microchip estimula las clulas
ganglionares de una retcula que funciona de manera semejante a una televi-

Zona
amplificada

sin o pantalla de computadora. Cada


elemento del conjunto (cada pxel)
adopta valores diferentes de gris para
dar una gama de sensaciones visuales.
Como habr deducido, el sistema no
restaura la vista como lo implicaban los
artculos referentes a Stevie Wonder. La
cantidad de informacin proporcionada
por el aparato es bastante limitada en
comparacin con la que uno obtiene a
travs del vasto nmero de bastones y
conos. Sin embargo, los participantes
de las pruebas experimentales con el
sistema han podido identificar imgenes
y figuras simples. Se tiene la esperanza
de que el dispositivo devuelva la funcin visual por lo menos al punto en que
las personas puedan moverse por s solas y leer textos con letra grande. Para
las millones de personas en todo el
mundo que padecen enfermedades que
degeneran los bastones y los conos, las
nuevas tecnologas, como sta, pueden
ser un medio ingenioso para conservar
la funcin visual.

Retina

Cmara Implante
de vdeo

Zona de fotorreceptores destruidos por


la enfermedad

Globo ocular

Electrodos

Fotorreceptores
Clulas ganglionares

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Cules son los tres aspectos de la percepcin del color?

LONGITUDES DE ONDA Y MATICES

La luz que vemos es apenas una parte menor de una dimensin fsica denominada espectro electromagntico (ver la
figura 4.15). El sistema visual no est bien equipado para detectar otras ondas del espectro, como los rayos X, microondas y ondas de radio. La propiedad fsica que distingue las formas de energa electromagntica, incluyendo la
luz, es la longitud de onda, es decir, la distancia entre las
crestas de dos ondas adyacentes. Las longitudes de onda
de la luz visible se miden en nanmetros (diez millonsimas de metro). Lo que percibimos como luz son las ondas
de 400 a aproximadamente 700 nanmetros. Los rayos luminosos de ciertas longitudes de onda dan lugar a la experiencia de colores particulares; por ejemplo, el azul violeta en el extremo inferior y el rojo naranja en el extremo

superior. As, desde el punto de vista fsico, la luz se describe con longitudes de onda, no con colores. Los colores
slo existen en la interpretacin que hace el sistema sensorial de las longitudes de onda.
Todas las experiencias del color pueden expresarse
mediante tres dimensiones bsicas: matiz, saturacin y brillantez. El matiz es la dimensin que capta la experiencia
cualitativa del color de una luz. En las luces puras que
contienen una sola longitud de onda (como un rayo lser),
la experiencia psicolgica del matiz corresponde a la dimensin fsica de esta longitud. En la figura 4.16 se presentan los matices dispuestos en una rueda cromtica. Los matices que son ms parecidos estn contiguos. Este orden
concuerda con el orden de los matices en el espectro. La
saturacin es la dimensin psicolgica que capta la pureza y la viveza de las sensaciones cromticas. Los colores
puros tienen la mayor saturacin; los colores apagados,
opacos y pasteles tienen una saturacin intermedia, y los
grises no estn saturados. La brillantez es la dimensin de
la experiencia del color que capta la intensidad de la luz.
El blanco tiene la mayor brillantez; el negro, la menor. Cuando los colores se analizan en esas dimensiones, aparece un
resultado notable: los seres humanos somos capaces de
distinguir unos siete millones de colores, aunque slo damos nombre a unos cuantos.
Procedamos a explicar algunos hechos acerca de la
experiencia cotidiana del color. En algn momento de sus
estudios de ciencias, habr repetido el experimento de sir
Isaac Newton de que la luz solar mezcla todas las longitudes de onda luminosas. Repiti la prueba de Newton con
un prisma para separar la luz en los colores del arco iris.
El prisma muestra que la combinacin correcta de ondas
luminosas produce luz blanca. La combinacin de longitu-

Longitud de onda

103
101
101
Rayos Rayos X Rayos
gamma
ultravioleta

103
105
Rayos Radar
infrarrojos

107

109
Radio
FM

1011
1013
TV Radio
AM

1015
Circuitos
CA

FIGURA 4.15

El espectro
electromagntico
El sistema visual percibe slo una
gama reducida de las longitudes de
onda del espectro electromagntico.
Percibimos esta gama, que aparece
amplificada en la figura, como los
colores violeta a rojo.

Violeta

400

110

Azul

Verde

Amarillo

500
600
Longitud de onda en nanmetros

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Rojo

700

Tomado de: "The Electromagnetic


Spectrum", en Perception, 3a ed., de R.
Sekular et al., pp. 27 y 221, copyright
1994 por McGraw-Hill Companies.
Reproducido con autorizacin de
McGraw-Hill Companies.

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Amarillo verde
Amarillo

58

52

Azul verde
(complemento de rojo)

Amarillo naranja
(complemento de azul)

573
0

560

Verde

607

494

FIGURA 4.16

La rueda cromtica
on

490

n
C o l o r e s q u e ctr
e
d el esp

48

os

Verdiazul

Anaranjado
Blanco

470

CH04.QXD

Rojo

Azul
Violeta azul
(complemento de amarillo)

Violeta rojizo
(complemento de verde)
Violeta azuloso

des de onda se llama mezcla aditiva de colores. Volvamos


a la figura 4.16. Las longitudes de onda que se encuentran
en lugares opuestos de la rueda cromtica (los colores
complementarios) crearn la sensacin de luz blanca si se
mezclan. Quiere demostrarse la experiencia de los colores complementarios? Consideremos la figura 4.17. La bandera verde, amarilla y negra debe darle la experiencia de
una posimagen negativa (la posimagen se llama negativa
porque es lo opuesto del color original). Por razones que
explicaremos cuando consideremos las teoras de la visin
a color, cuando uno mira fijamente un color hasta el grado de fatigar los fotorreceptores, al dirigir la vista a una superficie blanca se experimenta el complemento del color
original.
De cuando en cuando habr notado posimgenes en
su contacto diario con los colores. Pero casi toda nuestra

Los colores se ordenan por su semejanza. Los colores


complementarios se colocan en lugares opuestos. La
mezcla de colores complementarios resulta en un gris
neutro o luz blanca en el centro. Las cifras junto a cada
matiz son los valores de las longitudes de onda del
espectro de colores, aquellos colores en las regiones de
sensibilidad visual. Los colores que no pertenecen al
espectro se obtienen mediante mezclas de longitudes de
ondas espectrales cortas y largas.

experiencia con colores no viene de luces complementarias. Ms bien, es probable que haya mezclado crayones o
pinturas de varios colores. Los colores que vemos en un
trazo de crayones o en cualquier superficie coloreada son
longitudes de onda de la luz que no absorbe esa superficie. El crayn amarillo parece en esencia amarillo, pero
deja escapar algunas longitudes de onda que dan la sensacin de verde. Del mismo modo, el crayn azul deja
entrever longitudes que despiertan la sensacin de azul y
algo de verde. Cuando se combinan amarillo y azul, el
amarillo absorbe al azul y viceversa. Las nicas longitudes
que no se absorben son las del verde. Este fenmeno se
denomina mezcla sustractiva de colores. Las otras longitudes que no se absorben (las longitudes de onda que se
reflejan) dan a la mezcla de crayones el color que percibimos.

FIGURA 4.17

Posimgenes del color


Mire fijamente el punto en el centro de la bandera
por lo menos durante 30 segundos. Luego fije la
vista en el centro de una hoja o una pared blanca.
Pruebe esta ilusin de un posefecto con sus
amigos.

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Algunas de estas reglas referentes a la experiencia del


color no se aplican a las personas que nacen con deficiencias de visin. La ceguera al color es una incapacidad
total o parcial para distinguir los colores. El efecto de la posimagen negativa al ver la bandera verde, amarilla y negra
no funcionar si usted padece esta ceguera. La ceguera
al color es un defecto hereditario ligado al sexo, en particular, a un gen del cromosoma X. Como los hombres tienen un solo cromosoma X, tienen ms probabilidades que
las mujeres de mostrar este rasgo recesivo. Las mujeres
necesitaran tener un gen defectuoso en los dos cromosomas X para sufrir este padecimiento. Se estima que ocho
por ciento de los hombres blancos padecen ceguera al
color, y menos de 0.5 por ciento de las mujeres (Coren
et al., 1999).
La ceguera al color consiste por lo regular en la dificultad para distinguir el rojo del verde (daltonismo), en especial con poca saturacin. Son ms raras las personas
que confunden amarillos y azules. Pero ms raras an son
las que no distinguen colores, slo variaciones de brillantez. Veamos ahora cmo han explicado los cientficos los
hechos referentes a la visin a color como los colores complementarios y la ceguera al color.
TEORAS DE LA VISIN A COLOR

La primera teora cientfica de la visin a color fue propuesta por Sir Thomas Young alrededor de 1800. Young
postul que hay tres tipos de receptores de color en el ojo
humano normal que producen las sensaciones psicolgicas primarias: rojo, verde y azul. Los dems colores pensaba eran combinaciones aditivas o sustractivas de esos
tres primarios. Ms adelante Hermann von Helmholtz perfeccion y ampli la teora, que se conoci como la teora
tricromtica de Young-Helmholtz.
La teora tricromtica da una explicacin plausible de
las sensaciones de color y la ceguera (de acuerdo con la
teora, las personas con ceguera al color tienen slo uno o
dos receptores). Sin embargo, la teora no explica tan bien
otros hechos y observaciones. Por qu la adaptacin a un
color produce posimgenes con el color complementario?
Por qu las personas ciegas al color nunca distinguen
pares de colores: rojo y verde o azul y amarillo?
Las respuestas se convirtieron en la piedra angular de
la segunda teora de la visin a color propuesta por Ewald
Hering a finales del siglo XIX. De acuerdo con su teora
del proceso oponente, todas las experiencias de color surgen de tres sistemas bsicos, cada uno con dos elementos opuestos rojo o verde, azul o amarillo y negro (sin color) o blanco (todos los colores). Hering coligi que los
colores generaban posimgenes complementarias porque
un elemento del sistema se fatiga (por la estimulacin
excesiva) y as se acentuaba la contribucin relativa del
elemento opuesto. Segn la teora de Hering, la ceguera
al color se daba en pares porque el sistema se compo-

112

Captulo 4 Sensacin y percepcin

na, en efecto, de pares de opuestos, no de meros colores


primarios.
Durante muchos aos los cientficos debatieron las
ventajas de las teoras. Al final, aceptaron que en realidad
las teoras no se contradecan, sino que describan dos etapas del procesamiento que correspondan a estructuras fisiolgicas sucesivas del sistema visual (Hurvich y Jameson,
1974). Ahora sabemos, por ejemplo, que en efecto hay tres
tipos de conos, y aunque los tres responden a una franja
de las longitudes de onda, cada uno es ms sensible a la
luz de una longitud de onda particular. Las respuestas de
estos conos confirman la prediccin de Young y Helmholtz de que la visin cromtica descansa en tres tipos de
receptores de color. Los ciegos al color carecen de uno o
ms de estos conos.
Tambin sabemos que las clulas ganglionares de la
retina combinan la informacin de estos tres tipos de conos en concordancia con la teora del proceso oponente
de Hering (De Valois y Jacobs, 1968). De acuerdo con la
versin contempornea de esta teora, sustentada por Leo
Hurvich y Dorothea Jameson (1974), los dos miembros de
cada par de colores operan en oposicin (son oponentes)
por obra de la inhibicin nerviosa. Algunas clulas ganglionares reciben informacin excitatoria de luces que se ven
rojas e informacin inhibitoria de luces que se ven verdes.
Otras clulas del sistema tienen la disposicin opuesta de
excitacin e inhibicin. En conjunto, estas dos formas de
clulas ganglionares forman la base fisiolgica del sistema
del proceso oponente rojo/verde. Otras clulas ganglionares componen el sistema oponente azul/amarillo. El sistema negro/blanco contribuye la percepcin de la saturacin
y la brillantez.
Ahora pasemos del mundo de la vista al del sonido.

PNGASE A PRUEBA

En qu se asemejan las caractersticas del ojo a las partes de


una cmara?
Cules son las funciones de las diversas clulas nerviosas
de la retina?
En qu difieren las funciones de bastones y conos?
Qu han descubierto los investigadores acerca del procesamiento visual en el encfalo?
De qu hechos de la visin cromtica se da cuenta en las
teoras rivales?

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Aire: Compresin

Expansin

Audicin

a audicin y la vista cumplen funciones complementarias en nuestra experiencia del mundo. Muchas veces omos los estmulos antes de verlos,
en particular si ocurren a la espalda o detrs de
objetos opacos, como los muros. Aunque la vista es mejor
que el odo para identificar un objeto, una vez que entra
en el campo de la visin, ocurre que vemos el objeto porque nuestro odo seal a los ojos la direccin correcta.
Para iniciar nuestra exposicin de la audicin, describiremos la energa fsica que llega al odo.

Amplitud

CH04.QXD

Un ciclo

Tiempo

FSICA DEL SONIDO


Aplauda. Silbe. Golpee el escritorio con un lpiz. Por qu
estos actos producen un sonido? La razn es que se ponen
a vibrar los objetos. La energa vibratoria se transmite al medio (en general por el aire) cuando estos objetos hacen ir
y venir a las molculas de tal medio. Los cambios pequeos en la presin que se producen se difunden desde los
cuerpos en vibracin en la forma de una combinacin de
ondas sinusoidales que viajan alrededor de 335 metros por
segundo (ver la figura 4.18). En un vaco verdadero (como
en el espacio exterior) no puede producirse ningn sonido porque no hay molculas de aire que muevan los objetos en vibracin.
Una onda sinusoidal tiene dos propiedades fsicas
bsicas que determinan cmo suena: la frecuencia y la amplitud. La frecuencia mide los ciclos que completa la onda en cierto tiempo. Un ciclo, como se indica en la figura
4.18, es la distancia de izquierda a derecha entre el pico
de una onda y el pico de la siguiente. La frecuencia sonora
se expresa en hertz (Hz), que mide ciclos por segundo.
La amplitud mide la propiedad fsica de la intensidad de la
onda sonora, como se muestra en la altura del pico al valle.
La amplitud se define en unidades de presin o energa
sonora.

DIMENSIONES PSICOLGICAS
DEL SONIDO
Las propiedades fsicas de la frecuencia y la amplitud dan
lugar a las tres dimensiones psicolgicas del sonido: altura tonal, volumen y timbre. Veamos cmo ocurren estos fenmenos.

FIGURA 4.18

Onda sinusoidal idealizada


Las dos propiedades bsicas de las ondas sinusoidales
son su frecuencia (el nmero de ciclos por unidad de
tiempo) y su amplitud (la extensin vertical de sus ciclos).

ALTURA TONAL

La altura tonal es la calidad de agudo o grave de un sonido y est determinada por su frecuencia: las frecuencias
elevadas producen sonidos altos y las frecuencias bajas sonidos graves. El alcance completo de la sensibilidad humana a los sonidos puros se extiende de las frecuencias de
20 Hz a las de 20,000 (las frecuencias de menos de 20 Hz
se experimentan mediante el tacto como vibraciones, ms
que como sonidos). Para darnos una idea del tamao de
esta extensin, observe que las 88 teclas de un piano abarcan slo la gama de 30 a 4,000 Hz.
Como es de esperar, dada nuestra exposicin de la
psicofsica, la relacin entre frecuencia (la realidad fsica)
y altura tonal (el efecto psicolgico) no es lineal. En el extremo inferior de la escala de la frecuencia, aumentar sta
algunos hertz incrementa de forma notable la altura tonal.
En el extremo superior se requiere un acrecentamiento
mucho mayor para or una diferencia en la altura tonal. Por
ejemplo, las dos notas ms graves del piano difieren slo
1.6 Hz, en tanto que la diferencia entre las dos ms agudas es de 235 Hz. ste es otro ejemplo de la psicofsica de
las diferencias apenas perceptibles.

Audicin

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Decibeles (dB)
180

Lanzamiento de cohete (desde 45 metros)

Presin sonora (dinas/cm2)

160

Qu propiedades fsicas de los sonidos nos permiten


distinguir el timbre de los instrumentos de una orquesta?

2000. 140
200. 120
20. 100
2.

80

.2

60

.02

40

.002

20

.0002

Avin (despegue a 25 metros)


Umbral del dolor
Trueno fuerte; banda de rock
Bimotor
Interior de tren subterrneo
Prdida auditiva por exposicin prolongada
Interior coche ruidoso
Interior coche silencioso
Conversacin normal
Oficina normal
Oficina silenciosa
Habitacin silenciosa
Murmullo (a 1.5 metros)

VOLUMEN

El volumen, la intensidad fsica de un sonido, depende de


su amplitud. Las ondas sonoras con amplitudes grandes suenan fuerte y las que tienen amplitudes pequeas, suave. El
sistema auditivo humano es sensible a una enorme variedad de intensidades. En un lmite, podemos or el tictac de
un reloj de pulso a seis metros. Se trata del umbral absoluto del sistema: si fuera ms sensible, escuchara el paso
de la sangre por los odos. En el otro extremo, un avin
que despega a 100 metros es tan ruidoso que el sonido es
doloroso. En trminos de las unidades fsicas de la presin
sonora, el avin produce una onda de ms de mil millones de veces la energa del tictac del reloj.
Como el alcance del odo es tal, las intensidades fsicas del sonido se expresan en proporciones, ms que en
cantidades absolutas. La presin sonora (que es el ndice
de la amplitud que produce la experiencia del volumen)
se mide en unidades llamadas decibeles (dB). En la figura
4.19 se proporcionan las medidas en decibeles de sonidos
representativos. Tambin se muestran, para fines de comparacin, las presiones sonoras correspondientes. Se observa que dos sonidos que difieren en 20 dB tienen presiones sonoras en proporcin de 10 a uno. Observe que
los sonidos que superan los 90 dB pueden causar prdida
de la audicin, segn el grado en que se exponga una persona a ellos.
TIMBRE

El timbre de un sonido refleja los componentes de su onda sonora compleja. El timbre es lo que distingue, por
ejemplo, el sonido del piano del sonido de la flauta. Algunos estmulos fsicos, como un diapasn, producen sonidos puros que constan de una onda sinusoidal nica. Un
sonido puro tiene slo una frecuencia y una amplitud. Casi ningn sonido del mundo cotidiano es puro. Los sonidos ordinarios son ondas complejas que tienen una combinacin de frecuencias y amplitudes.

114

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Umbral absoluto de la audicin


(para sonidos de 1000 Hz)

FIGURA 4.19

Decibeles de sonidos familiares


En esta figura se muestra la extensin en decibeles de
sonidos a los que reaccionamos, del umbral absoluto
de la audicin al ruido del despegue de un cohete. Los
decibeles se calculan con la presin sonora, que es una
medida de la amplitud de una onda sonora y en general
corresponde a lo que experimentamos como volumen.

Los sonidos que llamamos ruido no tienen estructuras


de frecuencias claras ni simples. El ruido contiene muchas
frecuencias que no guardan ninguna relacin sistemtica.
Por ejemplo, el ruido esttico que se escucha entre estaciones de radio contiene energa en todas las frecuencias
audibles. No percibimos que tenga altura tonal porque no
tiene una frecuencia fundamental.

FISIOLOGA DE LA AUDICIN
Ahora que ya sabe algo de las bases fsicas de las experiencias psicolgicas del sonido, veamos cmo surgen esas
experiencias de la actividad fisiolgica del sistema auditivo. En primer lugar, estudiaremos el funcionamiento del
odo, para despus considerar algunas teoras referentes a
la manera en que se codifican las experiencias de la altura tonal en el sistema auditivo y se localiza el sonido.
SISTEMA AUDITIVO

Ya aprendimos que los procesos sensoriales convierten


formas de energa externa en formas de energa en el encfalo. Para or, como se indica en la figura 4.20, deben te-

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ner lugar cuatro transformaciones bsicas de energa: 1) las


ondas sonoras propagadas por el aire se deben transformar en ondas lquidas en la cclea del odo, 2) las ondas
lquidas deben estimular las vibraciones mecnicas de la
membrana basilar, 3) estas vibraciones deben convertirse
en impulsos elctricos, y 4) los impulsos deben pasar a la
corteza auditiva. Vamos a examinar con ms detalle estas
transformaciones.
En la primera transformacin, las molculas del aire
en vibracin entran en el odo (ver la figura 4.20). Parte
del sonido entra directamente en el conducto externo del
odo y otra parte lo hace despus de haberse reflejado en
el odo externo, la oreja. Las ondas sonoras viajan a travs del conducto auricular externo hasta el extremo, donde topa con una membrana delgada, el tmpano, o membrana timpnica. Las variaciones de la presin de la
onda sonora ponen el tmpano en movimiento. El tmpano

transmite las vibraciones del odo externo al odo medio,


una cmara que contiene los tres huesos ms pequeos
del cuerpo humano: el martillo, el yunque y el estribo. Estos huesos forman una cadena mecnica que transmite y
concentra las vibraciones del tmpano en el principal rgano de la audicin, la cclea, que se localiza en el odo
interno.
En la segunda transformacin, que ocurre en la cclea, las ondas sonoras areas se convierten en marinas.
La cclea es un tubo enrollado y lleno de lquido que tiene una membrana, la membrana basilar, extendida por la
mitad de su longitud. Cuando el estribo vibra sobre la ventana oval en la base de la cclea, el lquido interno hace
que la membrana basilar se mueva como una ola (de ah
nuestra referencia a las ondas marinas).
En la tercera transformacin, el movimiento ondulatorio
de la membrana basilar dobla las diminutas clulas ciliadas

Canales semicirculares
Sculo
Yunque
Utrculo
Martillo

Hueso temporal

Nervio facial
Nervio auditivo
Cclea

Trompa de
Eustaquio

Canal
externo
Oreja

Estribo
Membrana
timpnica

Ventana
oval

Ventana
redonda

Membrana
basilar
Cclea

FIGURA 4.20

Anatoma del odo humano


Las ondas sonoras se transmiten por el odo externo, la oreja, a travs del canal externo y hacen vibrar la membrana
timpnica. Esta vibracin activa los huesecillos del odo interno: martillo, yunque y estribo. Las vibraciones
mecnicas se transmiten por la ventana oval a la cclea, donde ponen en movimiento el lquido del interior del canal.
Diminutas clulas ciliadas que revisten la membrana basilar enrollada en la cclea se mueven con el lquido y
estimulan las terminales nerviosas que poseen. La energa mecnica se transforma en energa nerviosa y se enva al
encfalo por el nervio auditivo.

Audicin

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diante la insercin de un yunque o un estribo artificial.


La forma ms grave es la sordera nerviosa, un defecto de
los mecanismos neurolgicos que crean impulsos nerviosos
en el odo o los trasladan a la corteza auditiva. Un dao en
la corteza auditiva tambin puede originar una sordera
nerviosa.
TEORAS DE LA PERCEPCIN DE LA ALTURA TONAL

La exposicin prolongada a ruidos intensos causa prdida


auditiva. Qu puede hacerse para evitar estas prdidas?

que tiene conectadas y que son las clulas receptoras del


sistema auditivo. Cuando las clulas ciliadas se inclinan,
estimulan las terminaciones nerviosas, con lo que transforman las vibraciones mecnicas de la membrana basilar en
actividad nerviosa.
Por ltimo, en la cuarta transformacin los impulsos
nerviosos salen de la cclea en un grupo de fibras que forma el nervio auditivo. Estas fibras se encuentran en el ncleo coclear del tallo cerebral. De manera similar al cruce
de los nervios en el sistema visual, la estimulacin de cada odo va a ambos lados del encfalo. Las seales auditivas pasan por otros ncleos de camino a la corteza auditiva, en los lbulos temporales de los hemisferios. El
procesamiento superior de estas seales comienza en la
corteza auditiva (como veremos ms adelante, otras partes
del odo indicadas en la figura 4.20 cumplen funciones en
los otros sentidos).
Las cuatro transformaciones ocurren en un sistema auditivo que funciona a cabalidad. Ahora bien, millones de
personas sufren algn deterioro en la audicin. Hay dos
formas generales de deficiencias auditivas, causadas por
un defecto en uno o ms componentes del sistema. La forma menos grave es la sordera de conduccin, un problema
en la propagacin de las vibraciones del aire en la cclea.
En esta forma de sordera, los huesos del odo medio no
funcionan bien. El problema se corrige con microciruga me-

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

Para explicar cmo convierte el sistema las ondas sonoras


en sensaciones de altura tonal, los investigadores han postulado dos teoras: del lugar y de la frecuencia.
La teora del lugar fue propuesta por Hermann von
Helmholtz en el siglo XIX y despus fue modificada, elaborada y probada por Georg von Bksy, que obtuvo un premio Nobel por su trabajo en 1961. La teora del lugar se
basa en el hecho de que la membrana basilar se mueve
cuando las ondas sonoras se transmiten a travs del odo
interno. Diferentes frecuencias producen su mayor movimiento en lugares particulares de la membrana. En el caso de los sonidos de frecuencia elevada, el movimiento
ondulatorio es mayor en la base de la cclea, donde estn
situadas las ventanas oval y redonda. En cuanto a los sonidos de frecuencia baja, el mayor movimiento ondulatorio
de la membrana basilar se da en el extremo opuesto. As,
la teora del lugar afirma que la percepcin de la altura tonal depende del lugar especfico de la membrana basilar
en el que se da la estimulacin mayor.
La segunda teora, la teora de la frecuencia, explica la
altura tonal como la tasa de vibraciones de la membrana
basilar. Esta teora predice que una onda sonora con una
frecuencia de 100 Hz har vibrar la membrana basilar 100
veces por segundo. Tambin pronostica que las vibraciones de la membrana ocasionarn que las neuronas disparen a la misma tasa, por tanto, se puede decir que la tasa de
disparos es el cdigo neuronal de la altura tonal. Un problema de la teora es que las neuronas individuales no
pueden disparar tan rpidamente para representar sonidos
muy agudos, porque ninguna puede disparar ms de 1000
veces por segundo. Esta limitacin hace imposible que
una neurona distinga sonidos de ms de 1,000 Hz, lo que,
desde luego, el sistema auditivo hace bastante bien. La limitacin se superara con el principio de la andanada, que
explica lo que ocurrira en esas frecuencias altas. El principio asevera que varias neuronas, en accin combinada
(la andanada), disparan a la frecuencia que corresponde a
un estmulo sonoro de 2000 Hz, 3000 Hz, etctera. (Wever,
1949).
Como con las teoras de la visin a color, tricrmtica
y del proceso oponente, las teoras del lugar y la frecuencia explican aspectos diferentes de la experiencia de la altura tonal. La teora de la frecuencia explica bien la codificacin de frecuencias menores de 5000 Hz. A frecuencias
mayores, las neuronas no pueden disparar con rapidez y
exactitud para codificar de forma correcta una seal, incluso con la andanada. La teora del lugar explica bien la percepcin de la altura tonal a frecuencias de ms de 1000

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Hz. A frecuencias menores, toda la membrana basilar vibra


tanto que no puede dar una seal distinguible para que los
receptores neuronales la tomen como medio para distinguir la altura tonal. Entre 1000 y 5000 Hz, operan los dos
mecanismos. As, una tarea sensorial complicada se divide
entre dos sistemas que, en conjunto, ofrecen mayor precisin sensorial que cualquier sistema por separado. Ahora
veremos que tambin poseemos dos sistemas nerviosos
convergentes para localizar los sonidos en el ambiente.
LOCALIZACIN SONORA

Supongamos que usted camina por su universidad y oye


que alguien lo llama. Por lo regular usted localiza fcilmente el lugar del hablante. Este ejemplo demuestra que
el sistema auditivo realiza muy bien la tarea de localizacin sonora: uno puede determinar la fuente en el espacio
de los hechos acsticos. Esto se consigue mediante dos
mecanismos: evaluacin de los tiempos relativos y la intensidad relativa con que el sonido llega a los dos odos
(Middlebrooks y Green, 1991; Phillips, 1993).
El primer mecanismo comprende neuronas que comparan los momentos en que la seal sonora llega a cada
odo. Por ejemplo, un sonido que procede de la derecha
llega al odo derecho antes que al izquierdo (ver el punto
B en la figura 4.21). Las neuronas del sistema auditivo estn especializadas para disparar ms enrgicamente ante
ciertos retrasos entre los dos odos. Con esta informacin
acerca de las disparidades en los tiempos de llegada, el encfalo calcula el origen probable de un sonido.
El segundo mecanismo se funda en el principio de
que un sonido tiene una intensidad un poco mayor en el
primer odo al que llega, porque la cabeza proyecta una
sombra acstica que debilita la seal. Estas diferencias de intensidad dependen del tamao relativo de la longitud de
onda de un sonido con respecto a la cabeza. Los sonidos
de frecuencia baja y longitud de onda grande casi no muestran diferencias de intensidad, mientras que los sonidos de
frecuencia elevada y longitud de onda corta muestran diferencias de intensidad cuantificables. El encfalo ha especializado clulas que detectan las diferencias de intensidad
de las seales que llegan a los dos odos.

Por qu habran adquirido los murcilagos la capacidad


de moverse en su ambiente con la ayuda de la
ecolocalizacin?

Pero, qu ocurre cuando un sonido no acusa diferencias de tiempo ni de intensidad? En la figura 4.21, un
sonido que se originara en el punto A tendra esta propiedad. Con los ojos cerrados, uno no puede indicar su localizacin exacta, as que se mueve la cabeza para cambiar
la ubicacin de los odos y romper la simetra a modo de
recibir la informacin necesaria para determinar el origen
del sonido.
Es interesante observar que los delfines y los murcilagos usan el sistema auditivo, y no el visual, para localizar
objetos en aguas o cuevas oscuras. Estas especies presentan
ecolocalizacin, es decir, emiten sonidos agudos que se
reflejan en los objetos y les dan informacin acerca de la
distancia, ubicacin, tamao, textura y movimiento de los
objetos. De hecho, una especie de murcilago es capaz de
distinguir mediante ecolocalizacin entre objetos que estn a 0.3 milmetros de distancia (Simmons et al., 1998).

PNGASE A PRUEBA

FIGURA 4.21

Disparidad de tiempos
y localizacin sonora
El encfalo toma las diferencias de
los tiempos de llegada de los sonidos
a los dos odos para localizar su
fuente en el espacio.

Cules son las relaciones entre las dimensiones fsicas


y psicolgicas de los sonidos?
Cules son las cuatro principales transformaciones de energa
que tienen lugar en el sistema auditivo?
Cmo se combinan las teoras de la percepcin de la altura
tonal para explicar las experiencias auditivas?
Cules son los dos mecanismos que permiten localizar
sonidos en el espacio?

Audicin

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Los otros sentidos

emos dedicado la mayor atencin a la vista y a


la audicin porque los cientficos han estudiado
ms a fondo estos sentidos. Sin embargo, nuestra capacidad de sobrevivir y de gozar del entorno
se basa en todos los sentidos. Vamos a concluir nuestra exposicin de la sensacin con anlisis breves de los sentidos
restantes.

OLFATO
De seguro se imaginar circunstancias en las que habra
sido feliz de renunciar al sentido del olfato: alguna vez
tuvo un perro que perdi una batalla con un zorrillo? Pero para evitar la experiencia del zorrillo, tambin habra
tenido que privarse del olor de las rosas frescas, las palomitas de maz con mantequilla recin salidas del horno
y la brisa del mar. Los olores, buenos y malos, anuncian
su presencia a las protenas receptoras de las membranas
de cilios olfatorios (ver la figura 4.22). Slo se requieren
ocho molculas de una sustancia para incitar uno de estos
impulsos nerviosos, pero por lo menos hay que estimular 40 terminaciones nerviosas para oler una sustancia.
Una vez iniciados, los impulsos nerviosos comunican in-

formacin al bulbo olfatorio, situado sobre los receptores


y debajo de los lbulos frontales del cerebro. Los estmulos odorferos comienzan el proceso de la olfaccin mediante el estmulo de un flujo de sustancias qumicas en
los canales de iones de las neuronas olfativas, un hecho
que, como recordar del captulo 3, inicia un potencial
de accin.
La importancia del sentido del olfato vara notablemente entre las especies. Es de creer que evolucion como un
sistema para detectar y localizar alimentos (Moncrieff, 1951).
Los seres humanos usamos el sentido del olfato principalmente junto con el gusto, para buscar y probar comida. Sin
embargo, muchas especies se valen tambin del olfato para
detectar peligros. Perros, ratas, insectos y muchas otras criaturas en las que el olfato es crucial para sobrevivir tienen
el sentido ms agudo que los seres humanos. Dedican relativamente ms del encfalo al olfato. El olfato les sirve bien
a estas especies porque los organismos no tienen que entrar en contacto con otros organismos para olerlos.
Adems, el olfato puede ser una forma poderosa de
comunicacin. Para comunicarse, los miembros de muchas
especies secretan y detectan seales qumicas llamadas feromonas. Las feromonas son sustancias qumicas con las
que una especie indica receptividad sexual, peligro, lmites territoriales y fuentes de alimentos (Luo et al., 2003).
Por ejemplo, los machos de varias especies de insectos
producen feromonas sexuales para alertar a las hembras
de que estn listos para aparearse (Farine et al., 1996;
Minckley et al., 1991). En el captulo 11 vamos a regresar
al tema de las feromonas cuando estudiemos la conducta
sexual de los humanos y de otras especies.

Bulbo olfatorio
Lbulo frontal cerebral
Conducto olfatorio
Bulbo olfatorio
Nervios olfatorios (I)
Tejido conectivo

Nervios
olfatorios

Axn

Epitelio
olfatorio

A. Vista del crneo

Clula receptora del olfato


Dendrita
Cilio olfatorio
Capa de moco
Sustancia que se huele
B. Aspecto aumentado de los receptores olfatorios

FIGURA 4.22

Receptores del olfato


Las clulas receptoras del olfato en las cavidades nasales son estimuladas por las sustancias
qumicas del ambiente. Envan informacin al bulbo olfatorio del encfalo.

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

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de clulas nicas de los receptores gustativos muestran


que stas responden a una de cuatro cualidades gustativas
bsicas: dulce, agrio, amargo y salado (Frank y Nowlis,
1989). En los ltimos aos los investigadores han descubierto receptores para la quinta calidad del gusto: umami
(Chaudhari, Landin y Roper, 2000). Umami es el sabor del
glutamato monosdico, una sustancia que se aade por lo
regular a las comidas orientales y que se encuentra de manera natural en alimentos ricos en protenas, como carne,
mariscos y queso aejo. Aunque las clulas receptoras de
las cinco cualidades producen respuestas pequeas a otros
gustos, la mejor respuesta es la que codifica la cualidad.
Al parecer hay sistemas de transduccin separados para
cada gusto bsico (Bartoshuk y Beauchamp, 1994).
Los receptores del gusto se daan con muchas cosas
que uno se lleva a la boca, como alcohol, humo del cigarro y cidos. Por fortuna, los receptores del gusto se
reemplazan en algunos das, incluso ms a menudo que
los receptores del olfato. De hecho, el sistema del gusto
es el ms resistente a los daos de todos los sistemas sensoriales; es extremadamente raro que alguien padezca
una prdida total y permanente del gusto (Bartoshuk,
1990).

TACTO Y SENTIDOS CUTNEOS

Por qu una persona con sinusitis crnica no debe catar


el vino?

GUSTO
Aunque los conocedores de comidas y vinos son capaces
de hacer distinciones de gustos muy sutiles y complejas,
muchas de sus sensaciones son olfativas, no del gusto. El
gusto y el olfato funcionan de consuno al comer. De hecho,
cuando nos resfriamos la comida nos parece inspida porque las vas nasales estn tapadas y no la olemos. Hgase
una demostracin de este principio: tpese la nariz y trate
de encontrar la diferencia entre comidas de texturas semejantes pero gustos distintos, como trozos de manzana y
papa cruda. Algunos estudiantes que comen en lugares de
verdad malos han comentado que ponerse tapones nasales hace que toda la comida sepa inspida, lo que es mucho mejor que el sabor habitual.
La superficie de la lengua est cubierta de papilas
que le dan una apariencia rugosa. Muchas de las papilas contienen agrupamientos de clulas receptoras del gusto llamadas botones gustativos (ver la figura 4.23). Los registros

La piel es un rgano considerablemente verstil. Adems


de protegernos de lesiones superficiales, retener los lquidos corporales y contribuir a regular la temperatura, contiene terminaciones nerviosas que producen sensaciones
de presin, calor y fro. Estas sensaciones son los sentidos
cutneos (de la piel).
Como recibimos mucha informacin a travs de la
piel, cerca de la superficie del cuerpo operan muchas clulas receptoras. Cada tipo de stas responde a formas diferentes de contacto con la piel (Sekuler y Blake, 2001).
Para citar dos ejemplos, los corpsculos de Meissner responden mejor cuando algo se frota contra la piel y los discos de Merkel son ms activos cuando un objeto pequeo
ejerce una presin constante sobre la piel. Quiz le sorprenda saber que tenemos receptores separados para el
calor y el fro. En lugar de tener un receptor que funcione
como termmetro, el encfalo integra seales separadas
de fro y calor para vigilar los cambios de la temperatura
ambiental.
La sensibilidad de la piel a la presin vara de manera
importante en el cuerpo. Por ejemplo, somos 10 veces ms
acertados para percibir la posicin de un estmulo sobre la
yema de los dedos que sobre la espalda. La variacin de
la sensibilidad de las partes del cuerpo es resultado de la
densidad de terminaciones nerviosas en esas reas y tambin de la cantidad de corteza sensorial que se les dedica.
En el captulo 3 vimos que la sensibilidad es mayor donde
es ms necesaria: en el rostro, la lengua y las manos. La
retroalimentacin exacta de esas partes del cuerpo favorece las actividades de comer, hablar y asir.

Los otros sentidos

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A. Vista superior de la lengua

B. Vista lateral aumentada de una papila

C. Vista aumentada de un botn gustativo

Clula gustativa
Botn gustativo

Papilas

FIGURA 4.23

Receptores del gusto


En la parte A se muestra la distribucin de las papilas en la parte superior de la lengua. En la parte B se
muestra una papila aumentada de modo que se aprecien los botones gustativos. En la parte C se muestra
un botn gustativo.

Un aspecto de la sensibilidad cutnea cumple una funcin central en las relaciones humanas: el tacto. Mediante
el tacto comunicamos a los dems nuestro deseo de dar o
recibir consuelo, apoyo, amor y pasin. Ahora bien, en
dnde lo toquen o dnde toque a alguien marca una diferencia: las regiones de la piel que dan lugar a sensaciones
erticas (sexuales) se llaman zonas ergenas. El potencial
de excitacin de otras zonas erticas sensibles al tacto vara de acuerdo con cada individuo, dependiendo de las
asociaciones aprendidas y de la concentracin de receptores sensoriales en esas zonas.

SENTIDOS VESTIBULAR
Y CINESTSICO
Los dos sentidos siguientes que describiremos acaso sean
del todo nuevos para usted, porque no tienen receptores
que uno vea, como los ojos, orejas y narices. El sentido
vestibular indica la orientacin del cuerpo (en especial de
la cabeza) con respecto a la gravedad. Los receptores de
esta informacin son vellosidades diminutas en sacos y canales llenos de agua en el odo interno. Las vellosidades
se mueven cuando el lquido oscila y los presiona, que es
lo que ocurre cuando uno mueve la cabeza con demasiada rapidez. El sculo y el utrculo (mostrados en la figura
4.20) informan de la aceleracin y desaceleracin en lnea
recta. Los tres canales semicirculares estn orientados en
ngulos rectos y, de esta forma, ofrecen informacin relacionada con el movimiento en cualquier direccin. Informan
cmo se mueve la cabeza al girar, asentir o inclinarse.

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

Quienes pierden el sentido vestibular por accidentes o


enfermedades se sienten al principio muy desorientados y
se vuelven proclives a cadas y mareos. Pero al final compensan este padecimiento al apoyarse ms en la informacin visual. La enfermedad del movimiento (cinetosis) ocurre
cuando las seales del sistema visual contradicen las del
sistema vestibular. Las personas sienten nuseas cuando leen
en un coche en movimiento porque la seal visual es de
un objeto fijo, mientras que la seal vestibular es de movimiento. Los manejadores casi nunca se enferman porque
ven y sienten el movimiento.
No importa si uno est de pie, dibujando o haciendo
el amor, el encfalo necesita informacin exacta de la posicin y el movimiento de los miembros del cuerpo. El
sentido cinestsico (tambin llamado cinestesia) provee informacin sensorial constante acerca de lo que hace el
cuerpo en sus actividades motrices. Sin este sentido, seramos incapaces de coordinar los movimientos voluntarios.
Tenemos dos fuentes de informacin cinestsica: receptores en las articulaciones y en los msculos y tendones. Los receptores que se encuentran en las articulaciones
responden a las presiones de las diferentes posiciones de
los miembros y a los cambios de presin que conllevan los
movimientos de esas articulaciones. Los receptores de los
msculos y tendones reaccionan a los cambios de tensin
que vienen con el acortamiento y la extensin musculares.
El encfalo integra informacin del sentido cinestsico con informacin de los sentidos tctiles. Por ejemplo, el
encfalo no puede captar todo el significado de las seales que vienen de las yemas de los dedos si no sabe cmo

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Por qu ir en el asiento delantero de la montaa


rusa hace menos probable que uno se maree, que
ir en el asiento trasero?

estn situados unos con respecto a otros. Imaginemos que


toma un objeto con los ojos cerrados. Su sentido del tacto
le permite saber que el objeto es una piedra, pero el sentido cinestsico permite saber de qu tamao es.

conduccin rpida, cubiertas de mielina, y otras fibras menores y ms lentas, sin esa cobertura. Desde la mdula espinal, los impulsos se transfieren al tlamo y luego a la
corteza cerebral, donde se identifica el lugar y la intensidad del dolor, se evala la importancia de la lesin y se
trazan planes de accin.
En el encfalo las endorfinas tienen un efecto en la
experiencia del dolor. Recuerde del captulo 3 que analgsicos como la morfina se conectan a los mismos sitios receptores del encfalo; el trmino endorfina viene de morfina
endgena (producida internamente). La secrecin de endorfinas en el encfalo controla la experiencia del dolor.
Los investigadores piensan que las endorfinas son la causa, por lo menos en parte, de los efectos analgsicos de la
acupuntura y los placebos (Fields y Levine, 1984; Murray,
1995; Watkins y Mayer, 1982).
Las respuestas emocionales, factores contextuales e interpretacin de la situacin llegan a ser tan importantes
como los estmulos fsicos para determinar el grado de dolor que se siente (Price, 2000; Turk y Okifuji, 2003). Qu
efecto tiene el contexto psicolgico en las sensaciones de
dolor? Una teora acerca de la modulacin del dolor es la
teora de la puerta de control, formulada por Ronald Melzack (1973, 1980) y que afirma que las clulas de la mdula espinal actan como puertas neurolgicas que interrumpen y obstaculizan algunas seales de dolor, en tanto
que dejan pasar otras al encfalo. Los receptores de la piel

DOLOR
El dolor es la reaccin del cuerpo a la accin de diversos
estmulos nocivos, los que son tan intensos que pueden
causar daos en los tejidos o que amenazan con hacerlo.
Se siente por completo satisfecho de tener un sentido del
dolor tan bien desarrollado? Es probable que responda s
y no. Por un lado, el sentido del dolor es crucial para sobrevivir. Quienes nacen con una insensibilidad congnita
al dolor no lo perciben, pero se llenan de cicatrices y sus
miembros se deforman por lesiones que hubieran evitado
si su encfalo les hubiera advertido de peligros (Larner et
al., 1994). Su caso muestra que el dolor sirve como seal
esencial de defensa al alertarnos de posibles daos. Por
otro lado, hay ocasiones en que uno sera feliz de poder
desconectar el sentido del dolor. En Estados Unidos, ms
de 50 millones de personas sufren dolor crnico persistente. Se estima que el tratamiento mdico del dolor y los das
laborales perdidos por el dolor cuestan slo en ese pas
ms de 70,000 millones de dlares cada ao (Gatchel y
Oordt, 2003).
Los cientficos han comenzado a identificar los receptores especficos que responden a los estmulos dolorosos.
Han descubierto que algunos receptores responden slo
a la temperatura, otros a sustancias qumicas, unos a la estimulacin mecnica y otros ms a combinaciones de estmulos dolorosos. Esta red de fibras detectoras del dolor es
una fina malla que cubre todo el cuerpo. Las fibras nerviosas perifricas envan las seales de dolor al sistema nervioso central mediante dos vas: unas fibras nerviosas de

Qu funcin cumple el sentido cinestsico en


el desempeo de los deportistas de alto
rendimiento?

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Organizacin
de las percepciones

Quienes participan en ritos religiosos, como la caminata sobre carbones ardiendo, son capaces de bloquear el dolor. Qu revela este hecho acerca de la
relacin entre la fisiologa y la psicologa del dolor?

y el encfalo envan mensajes a la mdula espinal para


abrir o cerrar esas puertas. Por ejemplo, supongamos que
se golpea la espinilla contra una mesa cuando corre para
contestar el telfono. Al sobarse la piel en el lugar del
golpe, enva mensajes inhibitorios a la mdula espinal para que cierre las puertas. Los mensajes que proceden del
encfalo tambin pueden cerrar las puertas. Por ejemplo,
si la llamada comunicaba noticias urgentes, el encfalo cerrara las puertas para impedir la distraccin por el dolor.
En los ltimos aos Melzack (1999) ha propuesto una actualizacin, la teora neuromatricial del dolor, que incorpora la realidad de que a veces las personas sienten dolor
con causas fsicas mnimas o inexistentes. En estos casos,
la experiencia del dolor se origina por completo en el
encfalo.
Acabamos de ver que la manera de percibir el dolor
revela ms acerca de nuestro estado psicolgico que de la
intensidad del estmulo doloroso: lo que uno percibe puede ser distinto y hasta independiente de lo que uno siente. Con esta exposicin del dolor nos preparamos para el
resto del captulo, en el cual trataremos sobre los procesos perceptuales con los que organizamos y designamos
las experiencias del mundo.

PNGASE A PRUEBA

Cul es la funcin del bulbo olfatorio en el sentido


del olfato?
A qu cualidades bsicas del gusto responden lo
botones gustativos?
Por qu tenemos varios receptores del tacto?
Cul es la finalidad de los sentidos vestibular y cinestsico?
Cmo explica la teora de la puerta de control la relacin
entre la fisiologa y la psicologa del dolor?

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

ensemos en lo confuso que sera el mundo si no


pudiramos reunir y organizar la informacin que
arrojan los millones de receptores retinianos. Experimentaramos un calidoscopio de manchas inconexas de color girando ante nuestros ojos. Los procesos que
conjuntan la informacin de los sentidos para producir la
impresin de coherencia comprenden la organizacin perceptual.
Comenzaremos nuestro anlisis de la organizacin
perceptual con una descripcin de los procesos de la
atencin que nos llevan a enfocarnos en un grupo de
estmulos en el calidoscopio de la experiencia. Despus
examinaremos los procesos de organizacin que definieron los tericos de la Gestalt, quienes afirmaban que
lo que percibimos obedece a leyes de organizacin, reglas
simples por medio de las que nos percatamos de formas y
figuras.

PROCESOS DE ATENCIN
Detngase un momento y encuentre 10 cosas cercanas que
hasta este momento no estaban en su conciencia. Haba
visto una mancha en la pared? Haba escuchado el mecanismo de un reloj? Si se pone a examinar su entorno con
esmero, descubrir que hay literalmente miles de cosas en
las que podra centrar su atencin. En general, cuanto ms
atendamos un objeto o hecho del entorno, ms lo percibimos y conocemos.
DETERMINACIN DEL CENTRO DE LA ATENCIN

Qu fuerzas determinan qu objetos se convierten en el


centro de la atencin? La respuesta tiene dos componentes,
que llamaremos seleccin por metas y captacin por estmulo (Yantis, 1993). La seleccin por metas refleja nuestras elecciones de los objetos a los que queremos prestarles atencin de acuerdo con nuestras metas. Quizs usted
se sienta cmodo con la idea de que pueda elegir deliberadamente ciertos objetos para examinarlos. La captacin
por el estmulo ocurre cuando por las caractersticas de un
estmulo (de los objetos del ambiente) nuestra atencin es
captada, independientemente de nuestras metas perceptuales. Por ejemplo, experimentamos la captacin por el estmulo cuando en un semforo divagamos. El cambio
abrupto de rojo a verde en el semforo capta la atencin aunque no estemos concentrados en l.

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LA PSICOLOGA EN LA VIDA

a tenido esta experiencia? Come un plato muy


picante en un restaurante de comida china o mexicana y por accidente muerde un pedazo
de chile. En instantes pasa del gozo al
dolor intenso. Si le ha ocurrido esto, ya
sabe que en el reino de los sabores hay
una lnea divisoria muy tenue entre lo
que causa placer y lo que duele. Vamos
a explorar esa relacin.
Desde el punto de vista fisiolgico es
fcil explicar por qu el chile causa dolor.
En la lengua, los botones gustativos
poseen fibras detectoras del dolor (Bartoshuk, 1993). As, la misma sustancia
qumica que estimula los receptores gustativos, puede estimular las fibras de dolor contiguas (Caterina et al., 2000). En el
caso del chile, esta sustancia qumica es
la capsaicina. Si quiere disfrutar una
comida picante, tiene que mantener las
concentraciones de capsaicina tan bajas
que los receptores gustativos estn ms
activos que los receptores del dolor.
Pero por qu se preguntar las
personas tenemos diferencias tan notables en nuestra preferencia por las comidas picantes? Muchas veces nos cuesta
trabajo entender por qu nuestros amigos
pueden o no pueden comer comidas muy
picantes. Aqu tambin acudimos a la fisiologa para explicar estas diferencias.
En la figura se dan fotografas de la lengua de dos individuos estudiados por
Linda Bartoshuk y sus colaboradores.
Se aprecia que una lengua tiene muchos
ms botones gustativos que la otra. Si
hay ms, habr ms receptores del dolor.
Por consiguiente, las personas con ms
botones gustativos sienten ms dolor
como reaccin a la capsaicina. Se ha
llamado superdegustadores al grupo de
individuos con ms botones gustativos
(Bartoshuk, 1993). Los no degustadores
forman un agudo contraste en los extremos
de sus experiencias sensoriales. Para mu-

Por qu irritan
las comidas
picantes?
Leah Prebluda
George Washington University
chas sensaciones gustativas, estos dos
grupos son equivalentes: en general no
sabramos quin es superdegustador,
quin no degustador y quin est en algn
punto intermedio. Las diferencias surgen
slo con ciertas sustancias qumicas y la
capsaicina es un buen ejemplo.
Las variaciones en la densidad de los
botones gustativos de la lengua de varias
personas parecen ser genticas (Bartoshuk, 1994). Las mujeres tienen muchas
ms probabilidades de ser superdegustadoras que los hombres. En general, los

(A)

superdegustadores son ms sensibles a


las sustancias qumicas amargas, que es
una cualidad sensorial que comparte la
mayora de los venenos. Podemos imaginar que si las mujeres eran responsables
del cuidado y la alimentacin de los hijos
en el decurso de la evolucin, los hijos
de las mujeres con mayor sensibilidad del
gusto tendran ms probabilidades de sobrevivir. Como el grado de degustacin es
gentico, deberan encontrarse diferencias
entre nios muy pequeos (Anliker et al.,
1991). Los superdegustadores de cinco
a siete aos prefirieron leche a queso
cheddar. Los no degustadores tenan la
preferencia opuesta. Por qu? Los superdegustadores perciben que la leche es
ms dulce y el queso ms amargo que
los dems. As, las diferencias genticas
explicaran por qu algunos nios pequeos tienen gustos fuertes (y sonoros).
Pero volvamos a la comida del restaurante con la que tuvo usted ese doloroso accidente. Habr notado que la
sensacin de dolor se apaga con el
tiempo. A este respecto, los receptores
del dolor en la boca actan como otros
receptores sensoriales: con el tiempo,
se adaptan al estmulo constante. Son
buenas noticias. Debera sentirse contento de que los procesos sensoriales
incorporen su propio alivio.

(B)

(A) Lengua de un superdegustador. (B) Lengua de un no degustador.

Organizacin de las percepciones

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Se preguntar cul es la relacin entre los dos procesos: en las investigaciones se postula que, por lo menos en
ciertas circunstancias, la captacin por el estmulo supera
a la seleccin por metas.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Competencia entre procesos que determina


el centro de la atencin
Investigadores crearon ilustraciones en las que se ponen en
competencia la seleccin por metas y la captacin por el estmulo
(Theeuwes et al., 1998). Como se muestra en la parte A de la
figura 4.24, cada ensayo de un experimento comenz con la imagen de seis crculos grises que llevaban inscritos seis diminutos
ochos. Despus de un segundo, la ilustracin cambiaba. En la mitad de los ensayos, como se muestra en la parte B, todos los crculos, excepto uno, pasaban de gris a rojo. La tarea de los sujetos
era llevar la vista al crculo gris restante y responder si el smbolo
inscrito era una letra c normal o invertida. Cuando realizaban la
tarea, hacan una seleccin por metas: deliberadamente llevaban
su atencin al crculo gris.
Ahora veamos la parte C de la figura 4.24. En este caso, que representaba la otra mitad de los ensayos, se aada otro elemento
a la imagen: un nuevo crculo rojo. Los objetos nuevos son el tipo de estmulo visual que por lo regular capta la atencin. En
circunstancias normales, esperaramos que los sujetos dirigieran la mirada al nuevo objeto; sin embargo, en este experimento
no queran que su mirada se distrajera: se les peda todava que
sealaran nicamente el contenido del crculo gris. Qu ocurra?
Podan los sujetos impedir que su atencin se dirigiera al
crculo rojo nuevo? En la mayor parte de las ocasiones el nuevo
objeto atraa de manera automtica la atencin de los sujetos,
aunque fuera por completo irrelevante para la meta que les
haban fijado los experimentadores.

EL DESTINO DE LA INFORMACIN IGNORADA

Si uno observ nada ms que una parte de la imagen perceptual (en virtud de sus metas o de las propiedades del
estmulo), cul es el destino de la informacin a la que no
se le prest atencin? Imaginemos que escucha una clase
mientras los compaeros de los lados platican. Cmo consigue seguir la leccin? Qu advierte de las plticas? Es
posible que algo del contenido de una de las plticas distraiga su atencin de la clase?
Esta gama de preguntas se formul por primera vez
por Donald Broadbent (1958), quien propuso que la mente posee una capacidad limitada para realizar procesamientos completos. Esta limitacin exige que la atencin
regule con precisin el flujo de informacin desde los datos de los sentidos hasta la conciencia. La teora del filtro

*
8

8
A

U
B

U
C

FIGURA 4.24
Usted puede reconocer este fenmeno como captacin
por el estmulo, porque funciona en direccin opuesta de
las metas de quien percibe. Porque, eso significa, que los
participantes desempearan mejor una tarea si no considerasen el nuevo crculo rojo (los participantes experimentale siempre prefieren desempearse bien en otras
tareas que los investigadores les asignen). La conclusin
general importante es que su sistema porceptual est organizado de manera tal que su atencin se dirige automticamente a los objetos nuevos del ambiente (Yantis y
Jonides, 1996).

124

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Procesos que seleccionan la atencin


Al comienzo de cada ensayo en este experimento, los
sujetos vieron imgenes con seis crculos grises (parte A).
Cuando la ilustracin cambi, la tarea de los participantes
era demostrar si la "c" en el crculo gris restante tena la
orientacin normal o estaba invertida. En la mitad de los
ensayos, las imgenes no presentaron objetos nuevos
(parte B); en la otra mitad, s (parte C). Aunque la meta de
los participantes era prestar atencin al crculo gris, los
objetos nuevos (cuando aparecan) llamaban su atencin
de manera automtica.

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de la atencin asevera que la seleccin ocurre al comienzo del proceso, antes de establecer el significado de la informacin.
Para poner a prueba la teora del filtro, investigadores
recrearon en el laboratorio la situacin real de tener numerosas fuentes de informacin mediante una tcnica
llamada audicin dictica. En este paradigma, un sujeto
que lleva audfonos escucha al mismo tiempo dos mensajes grabados, uno diferente en cada odo. Se pide al sujeto
que repita al experimentador slo uno de los dos mensajes
y que ignore lo que se presente al otro odo. Este procedimiento se llama ensombrecimiento del mensaje atendido
(ver la figura 4.25).
La forma ms fuerte de la teora del filtro fue refutada cuando se descubri que algunos escuchas recordaban cosas que no hubieran sido capaces de recordar si
su atencin hubiera filtrado por completo todo el material ignorado (Cherry, 1953). Por ejemplo, consideremos
su propio nombre. Las personas dicen que perciben la
mencin de su nombre en lugares ruidosos incluso si estn entregadas a una conversacin. Se trata del fenmeno de la fiesta de cctel. En investigaciones de laboratorio se ha confirmado que tenemos la propensin a notar
nuestro nombre entre informacin ignorada (Wood y Cowan, 1995a).

Ahora los investigadores piensan que la informacin


del canal ignorado se procesa en alguna medida, pero no
lo suficiente para que llegue a la conciencia (Wood y Cowan, 1995b). Slo si las propiedades de la informacin ignorada se distinguen (por ejemplo en virtud de ser el nombre del que escucha), esta informacin se convierte en el
centro de la atencin consciente (volveremos a la relacin
entre atencin y conciencia en el captulo 5). La regla general es que la informacin ignorada no manifiesta su
presencia. As vemos por qu es peligroso distraerse de la
tarea o meta a la mano. Si no presta atencin a cierta informacin (digamos, la disertacin del maestro), el material no se asimilar por s solo.
Supongamos que usted ha centrado la atencin en un
estmulo del medio. Entonces es el momento de que los
procesos de la organizacin perceptual entren en accin.

PRINCIPIOS DE AGRUPAMIENTO
PERCEPTUAL
Tomemos la imagen de la izquierda en la figura 4.26. Las
personas normales ven una copa como figura contra un
fondo blanco. Una figura se ve como una regin semejante a un objeto en el frente y el fondo aparece como el te-

Izquierda

Derecha

Un segundo

261

795

FIGURA 4.25

Tarea de escucha dictica


Un sujeto oye varios dgitos presentados simultneamente a cada odo: 2 (izquierda), 7 (derecha),
6 (izquierda), 9 (derecha), 1 (izquierda) y 5 (derecha). El sujeto dice que oye los conjuntos
correctos: 261 y 795. Sin embargo, cuando se le pide que preste atencin slo a la informacin
del odo derecho, dice que nicamente oye 795.

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ln contra el cual destacan las figuras. Como se aprecia a


la derecha de la figura 4.26, es posible cambiar la relacin
entre figura y fondo y ver dos rostros en lugar de una copa.
Una de las primeras tareas que realiza el sistema perceptual consiste en decidir cul es la figura y cul el fondo en
una escena.
Cmo determinan los procesos perceptuales qu
debe conjuntarse en una figura? Los principios del agrupamiento perceptual fueron estudiados a fondo por defensores de la teora de la Gestalt, como Kurt Koffka (1935),
Wolfgang Khler (1947) y Max Wertheimer (1923). Los
miembros de este grupo sostenan que los fenmenos psicolgicos podan entenderse slo si se consideraban totalidades organizadas y estructuradas y no si se descomponan
en elementos perceptuales primitivos. El trmino Gestalt
significa aproximadamente forma, todo, configuracin o esencia. En sus experimentos, los psiclogos de
la Gestalt estudiaban la forma en que los conjuntos perceptuales daban lugar a diversas Gestalt. Al variar un solo
factor y observar su efecto en la percepcin de la estructura del conjunto, estos investigadores formularon un cuerpo
de leyes:

1 . Ley de la proximidad. Las personas agrupan los ele-

una flecha que perfora un corazn y no como un diseo de tres elementos.

4 . Ley del cierre. Las personas llenan los vacos para


percibir objetos completos. Por eso llenamos la parte
que falta para percibir un crculo completo.

O
5 . Ley del destino comn. La gente agrupa objetos que
se mueven en la misma direccin. Por eso percibimos esta figura como filas alternadas que se alejan.

mentos que estn cercanos. Por eso vemos este diseo ms como cinco columnas que como cuatro filas.

2 . Ley de la semejanza. Las personas agrupan los elementos ms semejantes. Por eso vemos un cuadrado
de letras O sobre un campo de letras X y no columnas combinadas de X y O.

O X

O X

O X

FIGURA 4.26

Figura y fondo
3 . Ley de la buena continuacin. Las personas perciben
las lneas como continuas, aunque estn interrumpidas. Por eso interpretamos el dibujo siguiente como

126

Captulo 4 Sensacin y percepcin

El primer paso del agrupamiento perceptual es que los


procesos de la percepcin interpreten parte de la imagen
como la figura que destaca contra el fondo.

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INTEGRACIN ESPACIAL
Y TEMPORAL

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Todas las leyes de la Gestalt que hemos presentado hasta


aqu deben haberlo convencido de que mucho de la percepcin consiste en unir las piezas del mundo correctamente. Pero a menudo no abarcamos una escena con una
mirada, o fijacin (recuerde nuestro estudio de la atencin). Lo que percibimos en un momento es un atisbo limitado de un gran mundo visual que se extiende en todas
las direcciones hasta regiones invisibles del ambiente.
Para hacernos una idea cabal del entorno, tenemos que
combinar la informacin de fijaciones en diversos lugares
(integracin espacial ) y en distintos momentos (integracin temporal ).
Quiz lo sorprenda saber que el sistema visual no se
esfuerza por crear un cuadro integrado, momento a momento, del entorno. En las investigaciones se indica que la
memoria visual de cada fijacin del mundo no guarda los
detalles exactos (Carlson-Radvansky e Irwin, 1995; Irwin,
1991; Simons, 2000). De hecho, a veces los observadores
no son capaces de detectar si un objeto cambi de una fijacin a la otra.

Qu acaba de ver?
En una serie de experimentos, los sujetos vieron durante dos
segundos un grupo de imgenes de cinco objetos comunes. Alrededor de cuatro segundos despus los sujetos vieron otras imgenes. En la mitad de los ensayos, el segundo grupo era idntico al
primero. Pero en la otra mitad, como se aprecia en la parte A
de la figura 4.27, el segundo grupo difera en tres puntos: uno de
los objetos cambiaba de identidad (por ejemplo, una engrapadora
en la primera imagen era sustituida por unas llaves en la siguiente), dos objetos haban cambiado de posicin espacial o todos los
objetos cambiaban de configuracin. Se pidi a los sujetos que
juzgaran si las imgenes eran iguales o diferentes. Como se imaginar, luego de una breve reflexin, la tarea era sencilla. Cmo
poda uno dejar de notar que la engrapadora se haba convertido
en unas llaves? Como se muestra en la parte B de la figura 4.27, el
desempeo en los cambios de identidad y los desplazamientos
estuvo muy por debajo de 100 por ciento de aciertos. Los sujetos
eran ciegos a varios cambios muy evidentes (Simons, 1996)!

100
Porcentaje correcto (probabilidad = 50%)

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Igual
Imagen
inicial

Diferente

80

60

40

20

0
Identidad
Cambio de
identidad
A.

Intercambio

Intercambio

Cambio de
configuracin

Configuracin
B.

FIGURA 4.27

Ceguera al cambio
(A) Los sujetos del experimento deban responder si la segunda imagen era "igual" o "diferente" de la imagen inicial. (B) Cuando
cambiaba la identidad de un objeto o se intercambiaban dos objetos, los sujetos no conseguan detectar la diferencia. Slo
cuando toda la configuracin cambi los sujetos atinaron casi siempre.

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A muchas personas les sorprende este resultado. Cmo


es posible que dediquemos tan pocos recursos de procesamiento a conservar los detalles de una escena, al grado
que no notemos que una engrapadora se convirti en unas
llaves? Parte de la respuesta podra ser que el mundo en s
es una fuente estable de informacin (ORegan, 1992).
Simplemente no es necesario guardar en la memoria informacin que se mantiene constante en el medio, y por eso
no tenemos procesos para memorizarla.

PERCEPCIN
DEL MOVIMIENTO
Una forma de percepcin que requiere hacer comparaciones entre las miradas al mundo es la percepcin del movimiento. Consideremos las dos imgenes proporcionadas
en la figura 4.28. Supongamos que este individuo ha estado
inmvil mientras nosotros caminamos hacia l. El tamao
de su imagen en la retina crece al acercarnos. El ritmo al
que la imagen se acrecienta da una idea de la velocidad a
la que nos acercamos (Gibson, 1979).
Como dijimos, la percepcin del movimiento requiere
que combinemos informacin de varias miradas al mundo.
Apreciamos las consecuencias de la forma con que los procesos perceptuales combinan estas miradas cuando experimentamos el fenmeno phi. Este fenmeno ocurre
cuando dos puntos luminosos fijos situados en lugares diferentes del campo visual se encienden y apagan alternndose a una velocidad aproximada de cuatro a cinco veces
por segundo. El efecto se presenta en los anuncios calle-

jeros y en la iluminacin de las discotecas. Incluso a esta


tasa relativamente lenta de alternacin, parece que una sola luz se mueve entre los dos puntos. Hay muchas maneras de concebir la ruta que va del lugar del primer punto
al segundo, pero los observadores ven slo la ruta ms
simple, la lnea recta (Cutting y Proffitt, 1982; Shepard,
1984). Ahora bien, esta regla de la recta se infringe cuando se muestran a los observadores imgenes alternadas del
cuerpo humano en movimiento. Entonces, el sistema visual llena las trayectorias del movimiento biolgico normal
(Shiffrar, 1994; Stevens et al., 2000).

PERCEPCIN
DE LA PROFUNDIDAD
Hasta ahora hemos considerado slo esquemas bidimensionales en superficies planas, pero en la vida diaria percibimos cuerpos slidos en el espacio tridimensional. Percibir
las tres dimensiones es indispensable para conseguir lo que
queremos, como gente interesante y buena comida, y evitar lo que es peligroso, como los coches a altas velocidades
y los pianos que caen. Esta percepcin requiere informacin correcta acerca de la profundidad (la distancia a un
objeto) as como de la direccin desde donde uno se encuentra. El odo sirve para determinar la direccin, pero no
es de mucha ayuda para determinar la profundidad. La interpretacin de la profundidad descansa en muchas fuentes
de informacin referentes a la distancia: las llamadas claves de profundidad, entre las que se encuentran las claves
binoculares, de movimiento y pictricas.

FIGURA 4.28

Acercamiento
a un hombre
El tamao de una imagen
crece en la retina a medida que
nos acercamos al estmulo.

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CLAVES BINOCULARES Y DE MOVIMIENTO

Se ha preguntado por qu tiene dos ojos en lugar de uno?


El segundo ojo es ms que un repuesto: proporciona informacin excelente y convincente de la profundidad. La
informacin binocular de la profundidad procede de la disparidad retiniana y de la convergencia.
Como los ojos se encuentran separados aproximadamente de cinco a 7.5 centmetros en sentido horizontal,
perciben imgenes un poco diferentes del mundo. Para
que se convenza, intente este experimento. Primero cierre
el ojo izquierdo y con el derecho alinee los dos ndices y
algn objeto lejano. Extienda un ndice a la distancia del
brazo y el otro a unos 30 centmetros de su rostro. Entonces, con los dedos inmviles, cierre el ojo derecho y abra
el izquierdo sin dejar de fijar la vista en el objeto alejado.
Qu ocurri con la posicin de los dos dedos? El segundo ojo no los ve alineados con el objeto distante porque
tiene una vista ligeramente distinta.
Este desplazamiento entre la posicin horizontal de
las imgenes correspondientes de los dos ojos se llama
desplazamiento retiniano. Provee informacin de la profundidad debido a que la cantidad de disparidad, o diferencia, depende de la distancia relativa entre el observador y
los objetos (ver la figura 4.29). Por ejemplo, cuando usted
altern los ojos, el dedo ms cercano se desplaz ms hacia un lado que el otro dedo.
Cuando uno mira el mundo con ambos ojos, los objetos estimulan lugares diferentes de las dos retinas. Si la
disparidad entre las imgenes correspondientes en las
retinas es pequea, el sistema visual las funde en la percepcin de un solo objeto en la profundidad (cuando las
imgenes estn muy alejadas, se ven dobles, como cuando uno bizquea). Si uno lo piensa, es asombroso lo que
hace el sistema visual: toma dos imgenes retinianas,

Qu nos informa que el "protagonista" de esta foto se


mueve y cul es la direccin de su movimiento?

Narciso
Narciso

FIGURA 4.29
Tulipn

Tulipn

Disparidad retiniana
La disparidad retiniana se incrementa con la distancia en
la profundidad de dos objetos.

Observador

Vista del
ojo izquierdo

Vista del
ojo derecho

Observador

Vista del
ojo izquierdo

Vista del
ojo derecho

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compara el desplazamiento horizontal de las partes correspondientes (disparidad binocular) y genera una percepcin
unitaria de un nico objeto en profundidad. En efecto, el
sistema visual interpreta el desplazamiento horizontal entre
dos imgenes como profundidad en el mundo tridimensional.
Otra informacin binocular acerca de la profundidad
viene de la convergencia. Los dos ojos giran un poco hacia el centro cuando se fijan en un objeto (ver la figura
4.30). Si el objeto est muy cercano a pocos centmetros
del rostro, los ojos deben acercarse bastante para que la
misma imagen incida en ambas fveas. Si mira a un amigo enfocar un objeto distante y luego otro a unos 30 centmetros, ver que sus ojos convergen. El encfalo toma la
informacin de los msculos oculares para hacer clculos
referentes a la profundidad. Sin embargo, la informacin
de la convergencia es til para la percepcin de la profundidad slo hasta unos tres metros. A distancias mayores,
las diferencias angulares son demasiado pequeas para
detectarlas porque los ojos se encuentran casi paralelos
cuando uno los fija en un objeto distante.
Para ver que el movimiento es otra clase de informacin de la profundidad, pruebe esta demostracin. Como
antes, cierre un ojo y alinee los dos ndices con un objeto
lejano. Luego mueva la cabeza a un lado al tiempo que
conserva la vista fija en el objeto y los dedos inmviles. Ver que los dedos se desplazan y que el dedo ms cercano
parece moverse ms rpido y ms lejos que el otro. El ob-

jeto enfocado no se mueve. Esta fuente de informacin


de la profundidad se llama paralaje de movimiento relativo. El paralaje de movimiento proporciona informacin de
la profundidad porque a medida que uno se mueve, las
distancias relativas de los objetos determinan la cantidad
y la direccin de su movimiento relativo en la imagen retiniana. La prxima vez que vaya como pasajero en un
coche, est atento al fenmeno del paralaje. Los objetos
alejados del coche parecern ms estacionarios que los
cercanos.
CLAVES PICTRICAS

Supongamos que vio algo con un solo ojo. Percibira la


profundidad? De hecho, tambin hay informacin de la profundidad en un solo ojo. Las fuentes de esta informacin se
llaman claves pictricas porque abarcan la informacin
de la profundidad que se encuentra en las pinturas. Los
pintores que crean imgenes que parecen tridimensionales
(sobre las dos dimensiones del papel o la tela) hacen un
uso magistral de estas claves.
La interposicin, u oclusin, se presenta cuando un
objeto opaco tapa parte de otro objeto (ver la figura 4.31).
La interposicin da informacin acerca de la profundidad
porque indica que el objeto ocultado est ms atrs que el
que lo oculta. Las superficies que ocultan tambin tapan la
luz y arrojan sombras, que son otra fuente de informacin
de profundidad.

FIGURA 4.30

Claves de convergencia de la profundidad


ngulo de convergencia (pequeo)

Cuando un objeto est cerca, los ojos deben converger


ms que cuando est a una distancia mayor. El encfalo
toma esta informacin de los msculos oculares para
aprovechar la convergencia como clave de la profundidad.

ngulo de convergencia (grande)

Fvea

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

Fvea

Fvea

Fvea

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La perspectiva lineal es una clave de profundidad que


depende tambin de la relacin entre tamao y distancia.
Cuando lneas paralelas (que por definicin estn separadas
en toda su longitud por la misma distancia) se extienden a
lo lejos, convergen hacia un punto en el horizonte de la
imagen retiniana (ver la figura 4.33). La interpretacin que
hace el sistema visual de las lneas convergentes da lugar
a la ilusin de Ponzo. La lnea superior se ve ms grande
porque uno interpreta los lados convergentes de acuerdo
con la perspectiva lineal como lneas paralelas que se fugan

FIGURA 4.31

Superposicin de claves
de profundidad
Qu claves visuales indican si esta
mujer est detrs de las rejas?

Las tres fuentes de informacin pictrica se relacionan con la manera en que la luz se proyecta del mundo
tridimensional en una superficie bidimensional, como la
retina: tamao relativo, perspectiva lineal y gradientes de
textura. El tamao relativo se desprende de una regla fundamental de la proyeccin de la luz: los objetos del mismo
tamao en distancias diferentes proyectan en la retina
imgenes de tamao distinto. El objeto cercano proyecta
la imagen ms grande y el alejado la ms pequea. Esta regla se conoce como relacin de tamao/distancia. Como
se aprecia en la figura 4.32, si vemos un grupo de objetos
idnticos, interpretamos que los ms pequeos estn ms
lejos.

FIGURA 4.33

La ilusin de Ponzo
Las lneas convergentes aaden una dimensin de
profundidad y, por consiguiente, la clave de la distancia
hace que la lnea superior parezca mayor que la inferior,
aunque en realidad tengan la misma longitud.

FIGURA 4.32

Tamao relativo de una clave de profundidad


Los objetos que estn ms cerca proyectan en la retina imgenes
ms grandes. Como consecuencia, cuando se observa una ilustracin
con objetos idnticos, uno interpreta que los menores estn a mayor
distancia.

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a la distancia. En este contexto, interpretamos la lnea superior como si estuviera ms lejos. Un objeto alejado tendra
que ser ms grande que uno cercano para producir en la
retina imgenes del mismo tamao.
Los gradientes de textura proporcionan claves de profundidad porque la densidad de una textura aumenta a
medida que la superficie se aleja en la profundidad. El
campo de trigo de la figura 4.34 es un ejemplo del uso de
la textura como clave de profundidad. Cabe pensar que es
otra consecuencia de la relacin del tamao y la distancia.
En este caso, las unidades que componen la textura se hacen ms pequeas a medida que se alejan y el sistema visual interpreta esta disminucin del grano como mayor
distancia en el espacio tridimensional.
Por ahora, debe quedar claro que hay numerosas
fuentes de informacin de la profundidad. Sin embargo,
en condiciones de visin normal la informacin de estas
fuentes se rene en una interpretacin tridimensional
nica y coherente del entorno. Uno experimenta la profundidad, no las claves de profundidad que estaban en el
estmulo proximal. En otras palabras, el sistema visual
aprovecha claves como el diferencial de movimiento, interposicin y tamao relativo automticamente, sin participacin de la conciencia, para realizar clculos complejos
que proporcionen una percepcin de profundidad en el
medio tridimensional.

CONSTANCIAS PERCEPTUALES
Para descubrir otra propiedad importante de la percepcin
visual, vamos a pedirle que juegue un poco con su libro.
Pngalo sobre la mesa y entonces acerque la cabeza de
modo que est a unos centmetros de distancia. Luego retroceda hasta la distancia normal de lectura. Aunque el libro estimul una parte mucho mayor de la retina cuando
estaba cerca, no le pareci que el tamao del libro era el
mismo? Ahora levante el libro y gire la cabeza en el sentido de las manecillas del reloj. La imagen del libro rota en
su retina en sentido contrario a las manecillas, pero no le
pareci que estaba en la misma posicin vertical?
En general, el mundo se nos aparece invariable, constante y estable a pesar de los cambios en la estimulacin
de los receptores sensoriales. Los psiclogos se refieren a
este fenmeno como constancia perceptual. En trminos
amplios, significa que uno percibe las propiedades de los
estmulos distales, que suelen ser constantes, ms que las
de los estmulos proximales, que cambian cada vez que
uno mueve los ojos o la cabeza. Para sobrevivir, es crucial
percibir como constantes y estables las propiedades de los
objetos del mundo, a pesar de las enormes variaciones en
las propiedades de los patrones luminosos que estimulan
los ojos. La tarea fundamental de la percepcin es descubrir propiedades invariables del entorno a pesar de que
varen las impresiones que causen en la retina. Veremos
cmo funciona esto con el tamao, la forma y la orientacin.
CONSTANCIA DEL TAMAO Y LA FORMA

FIGURA 4.34

Ejemplos de textura como clave de


profundidad
El campo de trigo es un ejemplo natural de la manera en
que la textura sirve como clave de profundidad. Observe
cmo se inclinan las plantas.

132

Captulo 4 Sensacin y percepcin

Qu determina nuestra percepcin del tamao de un objeto? En parte, percibimos el tamao real de un objeto por
su tamao en la imagen retiniana. Sin embargo, en la prueba con su libro demostramos que el tamao de la imagen
en la retina depende del tamao real del libro y de la distancia al ojo. Como sabemos ahora, la informacin acerca
de la distancia se consigue mediante varias claves de profundidad. El sistema visual combina esa informacin con
los datos de la retina referentes al tamao de la imagen
para generar una percepcin del tamao del objeto que
por lo regular concuerda con el tamao real del estmulo
distal. La constancia del tamao se refiere a la capacidad
de percibir el tamao verdadero de un objeto a pesar de
sus variaciones en la imagen retiniana.
Si el tamao de un objeto se percibe mediante la consideracin de las claves de la distancia, entonces nos equivocaramos con respecto al tamao del objeto siempre que
nos engaramos acerca de la distancia. Tal es la ilusin
que se produce en el cuarto de Ames que se muestra en
la figura 4.35. En comparacin con el nio, el adulto se ve
muy bajo en el rincn de la izquierda pero enorme a la derecha. La razn de esta ilusin es que uno percibe que el
cuarto es rectangular y que las esquinas estn a la misma
distancia. As, se percibe el tamao real del nio en forma
congruente con el tamao de la imagen retiniana en los

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2
1
cuarto de Ames

1
2

FIGURA 4.35

El cuarto de Ames

Mirilla

El cuarto de Ames fue diseado para verlo a travs de una mirilla con un ojo y tal es el punto desde
el que se tomaron estas fotografas. El cuarto de Ames est construido con superficies que no son
rectangulares y cuyos ngulos son inusitados tanto en anchura como en altura. Ahora bien, con
slo la vista de la mirilla, el sistema visual interpreta que es un cuarto ordinario y hace conjeturas
inusuales acerca de la estatura de sus ocupantes.

dos casos. En realidad, el nio no est a la misma distancia porque el cuarto de Ames crea una ilusin sagaz. Parece ser rectangular, pero est compuesto por superficies
en ngulos inusitados de altura y profundidad, como se
observa en los dibujos que acompaan a las fotos. Cualquier persona situada a la derecha proyectar una imagen
mayor en la retina porque est dos veces ms cerca del observador. Dicho sea de paso, para que la ilusin surta efecto se le debe ver a travs de una mirilla, que es el punto
de vista de las fotografas de la figura 4.35. Si uno pudiera
moverse mientras observa el cuarto, el sistema visual recabara suficiente informacin acerca de la estructura inusual
del cuarto.
Otra forma en que el sistema perceptual infiere el tamao de los objetos consiste en aprovechar los conocimientos del tamao caracterstico de objetos con formas
semejantes. Por ejemplo, cuando uno reconoce la forma
de una casa, rbol o perro, ya tiene una muy buena idea
del tamao de cada cual, aun sin saber a qu distancia se

encuentran. Cuando la experiencia no nos brinda conocimientos de objetos familiares a distancias grandes, la
constancia del tamao llega a perderse. Habr experimentado este problema cuando se asoma desde la parte
alta de un rascacielos y le parece que las personas son
hormigas.
La constancia de la forma se relaciona estrechamente con la constancia del tamao. Percibimos bien la forma real de un objeto incluso cuando se inclina y hace
que su imagen en la retina sea muy diferente. Por ejemplo, un rectngulo inclinado hacia atrs proyecta una
imagen trapezoidal en la retina; un crculo inclinado hacia atrs proyecta una imagen elptica (ver la figura 4.36).
Con todo, nuestra percepcin de las formas como un
rectngulo y un crculo inclinados en el espacio es buena. Si hay informacin precisa de la profundidad, el sistema visual puede determinar la verdadera forma de un
objeto con slo tomar en cuenta la distancia de sus partes.

FIGURA 4.36

Constancia de la forma
Cuando rota la moneda, su imagen se convierte en una elipse que adelgaza hasta ser un rectngulo esbelto, de nuevo una
elipse y por fin un crculo. Sin embargo, en todas las posiciones se percibe como una moneda circular.

Organizacin de las percepciones

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CONSTANCIA DE LA LUMINOSIDAD

Consideremos la fotografa de la figura 4.37. Cuando uno


observa el muro de ladrillos de la foto, no percibe que
unos se ven de color vivo y otros opacos; ms bien percibimos un muro en el que todos los ladrillos tienen el mismo tono, claro u oscuro, pero que algunos estn en la
sombra (Goldstein, 1999). ste es un ejemplo de constancia de la luminosidad, la tendencia a percibir constante lo
blanco, gris y negro de los objetos a pesar de los cambios
en la iluminacin.
Como con otras constancias que hemos estudiado,
experimentamos la constancia de la luminosidad muy a
menudo. Por ejemplo, supongamos que usted lleva una
playera blanca y que pasa de un lugar mal iluminado al
exterior, cuando el da es soleado. A plena luz, la playera refleja ms luz que en el lugar oscuro, pero la vemos
casi igual en ambos contextos. De hecho, la constancia
de la luminosidad funciona porque el porcentaje de luz
que refleja un objeto es ms o menos el mismo aunque
cambie la cantidad absoluta de la luz. Su playera blanca
va a reflejar de 80 a 90 por ciento de la luz que haya. Sus
pantalones negros van a reflejar slo cinco por ciento de
la luz. Por eso, cuando uno ve las prendas en el mismo
contexto, la playera siempre se ver ms clara que los
pantalones.

En esta seccin describimos varios procesos de organizacin de la percepcin. En la ltima seccin del captulo
consideraremos los procesos de identificacin y reconocimiento que dan significado a los objetos y hechos del
entorno.

PNGASE A PRUEBA

Qu fuerzas determinan cmo enfoca su atencin?


Cules son los principios fundamentales del agrupamiento
perceptual?
Cules son las dificultades de la integracin espacial y
temporal?
Cmo se da la percepcin del movimiento a partir de
miradas sucesivas al mundo?
Cules son las principales claves que posibilitan la
percepcin de la profundidad?
Qu constancias operan en la percepcin del mundo?

Procesos
de identificacin
y reconocimiento

FIGURA 4.37

Constancia de la luminosidad
La constancia de la luminosidad explica por qu
percibimos que todos los ladrillos del muro estn hechos
del mismo material.

134

Captulo 4 Sensacin y percepcin

abe pensar que todos estos procesos de percepcin brindan un conocimiento razonablemente
exacto de las propiedades fsicas del estmulo
distal: la posicin, tamao, forma, textura y color
de los objetos en el entorno tridimensional. Sin embargo,
no sabemos qu objetos son ni si los hemos visto antes.
Nuestra experiencia nos parecera una visita a otro planeta
en el que todo fuera nuevo. No sabramos qu comer, con
qu cubrirnos la cabeza, adnde correr ni qu fechar. El
medio no nos parece extrao porque podemos reconocer e identificar la mayora de los objetos como cosas que
ya habamos visto y como integrantes de categoras significativas que conocemos por experiencia. La identificacin y el reconocimiento confieren sentido a lo que
percibimos.

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PROCESOS ASCENDENTES
Y DESCENDENTES
Cuando identificamos un objeto, tenemos que hacerlo corresponder con nuestros conocimientos acumulados. Tomar los datos de los sentidos y enviarlos al encfalo para
extraer y analizar la informacin pertinente se denomina
procesamiento ascendente. El procesamiento ascendente
se arraiga en la realidad emprica y se ocupa de datos y de
la transformacin en representaciones abstractas de las caractersticas concretas y materiales de los estmulos. Esta
actividad tambin se llama procesamiento conducido por
los datos, porque el punto de partida para la identificacin
son las pruebas sensoriales obtenidas del entorno: los datos.
Ahora bien, en muchos casos podemos tomar informacin que ya tengamos del ambiente para hacer una
identificacin perceptual. Por ejemplo, si vamos al zoolgico estaramos ms listos para identificar ciertos animales
que en otras circunstancias. Es ms probable que planteemos la hiptesis de estar viendo un tigre ah, que
cuando estamos en el patio de la casa. Cuando las expectativas influyen en la percepcin, el fenmeno se llama
procesamiento descendente. El procesamiento descendente consiste en aplicar sus experiencias, conocimientos,
motivaciones y antecedentes culturales a la percepcin
del mundo. Con el procesamiento descendente, las funciones mentales superiores influyen en nuestra comprensin
de objetos y hechos. Esta actividad se conoce tambin como
procesamiento conducido por conceptos o hiptesis porque
los conceptos que uno guarda en la memoria repercuten
en la interpretacin de los datos de los sentidos. La importancia del procesamiento descendente se ilustra en los dibujos conocidos como droodles (Price, 1953/1980). Sin designaciones, estos dibujos carecen de significado, pero
cuando se identifican, es fcil encontrar su sentido (ver la
figura 4.38).
Para una comparacin ms detallada del procesamiento ascendente y el descendente, hagamos un ejemplo del
mbito del reconocimiento del habla. Sin duda ha pasado
por la experiencia de tratar de sostener una conversacin
en una fiesta muy ruidosa. En esas circunstancias, no es
probable que todos los signos fsicos que uno produce lleguen sin ambigedades a los odos de nuestro conocido:
parte de lo que se dice queda oscurecido por toses, msica estridente o carcajadas. Sin embargo, rara vez nos damos cuenta de que existen lagunas en la seal fsica que
percibimos. Este fenmeno se conoce como restauracin
fonmica (Warren, 1970). Como explicaremos con ms detalle en el captulo 10, los fonemas son unidades mnimas
de significado en el lenguaje. La restauracin fonmica
ocurre cuando aprovechamos los procesos descendentes
para suplir los fonemas faltantes. Los escuchas no saben
decir si oyen una palabra donde un ruido reemplaza parte de la seal original o si oyen una palabra con un ruido

FIGURA 4.38

Droodles
Qu son estos animales? Ve usted en (A) una
golondrina que atrap una lombriz extremadamente fuerte
y en (B) el cuello de una jirafa? Cada figura puede verse
como representacin de algo familiar, aunque el
reconocimiento perceptual no ocurre hasta que se
presenta alguna informacin de identificacin.

sobrepuesto a una seal intacta (ver la parte A de la figura 4.39; Samuel, 1981, 1991).
En la parte B de la figura 4.39 se muestra cmo se relacionan los procesamientos ascendentes y descendentes
para producir una restauracin fonmica (McClelland y Elman, 1986). Supongamos que parte de lo que le dice su
amigo en una fiesta ruidosa se oscurece y la seal que llega a sus odos es sta: Tengo que irme a pasear a mi (ruido)erro. Si el ruido tapa la /p/, es probable que usted
crea que realmente oy toda la palabra perro. Por qu? En
la figura 4.39 se aprecian dos clases de informacin pertinente para la percepcin del habla. Tenemos los sonidos
individuales que componen las palabras y las palabras
mismas. Cuando los sonidos /e/, /rr/ y /o/ llegan al sistema, proporcionan informacin en sentido ascendente
para el plano de las palabras (slo sealamos unos ejemplos de palabras espaolas terminadas en erro). Lo ante-

Procesos de identificacin y reconocimiento

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A
Los pensamientos del soldado sobre el peligro

FIGURA 4.39

bata lla

(Se aade ruido a la seal: el sujeto escucha "lla" y ruido)

Restauracin fonmica

bata

(El ruido suplanta la seal: el sujeto slo oye ruido)

(A) Aun cuando el ruido tapa un sonido, los


escuchas "oyen" la informacin faltante. (B) En
este ejemplo, el ruido oscurece /p/ cuando su
amigo dice "perro". Con la nica base de la
informacin del ambiente, el sistema
perceptual plantea varias hiptesis: perro,
cerro, hierro, etctera. Entonces, la informacin
descendente del contexto ("Tengo que irme a
pasear a mi..."), apoya la hiptesis de que su
amigo dijo "perro".

o bien
lo ponen muy nervioso.

Contexto

Palabras

Sonidos

PERRO

CERRO

HIERRO

Informacin del ambiente

rior establece una gama de candidatas para interpretar lo


que dijo su amigo. Entonces se activan los procesos descendentes: el contexto lleva a elegir perro como la palabra
ms probable para esta elocucin. Cuando todo esto ocurre con mucha rapidez (la identificacin ascendente de un
grupo de posibles palabras y la seleccin descendente de
la posible palabra correcta), uno no sabe que la /p/ faltaba. Los procesos perceptuales consideran que la palabra
estaba intacta (Samuel, 1997). La prxima vez que est en
un ambiente ruidoso, se sentir contento de que sus procesos perceptuales suplan tan bien los sonidos.

contexto est equivocado: uno no espera que estn ah. El


contexto espacial y temporal en el que se reconocen los
objetos es una fuente importante de informacin porque
despierta expectativas acerca de qu es posible y qu no
es posible ver en los alrededores.

INFLUENCIA DEL CONTEXTO


Y LAS EXPECTATIVAS
Al principio del captulo sealamos que el mundo ofrece
a la percepcin informacin ambigua. Tomemos la figura
4.40. Qu interpreta? Supongamos que le decimos que es
una imagen del patio de su vecino en la que se ve el rbol que acostumbra olfatear el dlmata que posee como
mascota. Ahora ve el perro? (la nariz del animal est aproximadamente en la mitad de la imagen). ste es otro aspecto descendente de la percepcin: los contextos y las
expectativas influyen en nuestras hiptesis de lo que hay
en el mundo. Ha tenido la experiencia de toparse con conocidos en lugares donde no esperaba verlos, como en
otra ciudad u otro grupo social? En tales situaciones, uno
se tarda mucho ms en reconocerlos y a veces ni siquiera
estamos seguros de conocerlos. El problema no es que se
vean diferentes; en absoluto. El problema radica en que el

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Captulo 4 Sensacin y percepcin

FIGURA 4.40

Imagen ambigua
Qu ve usted en la imagen?

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La identificacin perceptual depende de las expectativas tanto como de las propiedades fsicas de los objetos
que uno ve: la identificacin de objetos es un proceso
constructivo, interpretativo. La identificacin vara segn lo
que sepamos, dnde estemos y qu otras cosas veamos.
Observe las palabras siguientes:

Forman, no es verdad?, la expresin en ingls THE


CAT (el gato). Ahora mire la letra central de cada palabra. Son exactamente la misma, pero uno percibe la primera como H y la segunda como A. Por qu? Es evidente que influye en la percepcin lo que sabemos sobre las
palabras en ingls. El contexto que proporciona la forma
T_E hace muy probable una H y muy improbable una A,
al tiempo que se presenta la situacin inversa en el contexto de C_T (Selfridge, 1955).
Los investigadores han documentado muchas veces
los efectos del contexto y las expectativas en la percepcin
(y las reacciones) al estudiar la disposicin, que es la presteza temporal para percibir o reaccionar a un estmulo de
determinada manera. Existen tres formas de disposicin:
motriz, mental y perceptual. La disposicin motriz es la
presteza para dar una respuesta rpida y preparada. Un
corredor se entrena al perfeccionar una disposicin motriz
para saltar de su marca a la mayor velocidad en cuanto
dispara la pistola de salida. Una disposicin mental es la
presteza para enfrentar una situacin, como resolver un
problema o un juego, de cierto modo determinado por reglas aprendidas, instrucciones, expectativas o tendencias
habituales. La disposicin mental llega a impedir la solucin
de un problema si las reglas no corresponden a la situacin nueva, como veremos cuando estudiemos la solucin
de problemas en el captulo 9. La disposicin perceptual es
la presteza para detectar un estmulo en cierto contexto.
Por ejemplo, una nueva madre tiene una disposicin perceptual para escuchar el llanto de su hijo.
Muchas veces una disposicin orilla a operar un cambio en la interpretacin de un estmulo ambiguo. Tomemos estas dos listas de palabras.

nocimientos guardados en la memoria. A veces uno ve


con la memoria tanto como con los ojos. En el captulo 7
vamos a estudiar las propiedades de la memoria que hacen posible los efectos del contexto en la percepcin.

LECCIONES FINALES
Para consolidar todo lo que aprendi en este captulo, le
sugerimos que regrese a la figura 4.2, pues ahora posee los
conocimientos suficientes para entender el diagrama completo. En el examen de esa figura 4.2 se confirmar tambin
la leccin importante que hay que aprender del estudio
de la percepcin, a saber, que la experiencia perceptual con
que se reacciona ante un estmulo es una respuesta de una
persona total. Adems de la informacin que se proporciona con la estimulacin de los sentidos, la percepcin definitiva depende de quin sea usted, con quin est y qu
espera, quiere y valora. El observador representa dos papeles que podemos comparar con las apuestas y con el diseo
de interiores. Como jugador, el observador est dispuesto
a apostar a que puede entender la informacin actual a
partir de sus conocimientos y teoras personales. Como decorador de interiores compulsivo, el observador reorganiza continuamente los estmulos para que armonicen mejor
y sean ms coherentes. Las percepciones incongruentes y
confusas se rechazan en favor de las que siguen lneas claras, ntidas y congruentes.
Si la percepcin fuera por completo ascendente, estaramos ligados a la misma realidad mundana concreta
del aqu mismo. Podramos registrar las experiencias, pero no les sacaramos provecho en ocasiones posteriores
ni veramos el mundo de manera diferente en circunstancias distintas. Por el contrario, si el procesamiento perceptual fuera slo descendente, nos perderamos en nuestro
propio mundo de fantasa de lo que esperamos y queremos percibir. Un equilibro adecuado entre los dos extremos consigue la finalidad de la percepcin: tener la
experiencia del mundo exterior en una forma ptima que
satisfaga nuestras necesidades como seres biolgicos y
sociales, que indagamos y que nos adaptamos al entorno
cultural y material.

ZORRA, BHO, SERPIENTE, PAVO, CISNE, PA?O

PNGASE A PRUEBA

BETO, LUIS, DAVID, MEMO, ENRIQUE, PA?O


Ley las listas? Qu palabra la vino a la mente para PA?O
en cada caso? Si pens PATO y PACO fue porque las listas
crearon una disposicin que lo dirigi a buscar en la memoria de cierta manera.
Es evidente que todos los efectos del contexto en la
percepcin exigen que la memoria est organizada de manera tal que la informacin pertinente para determinadas
situaciones est a la mano en el momento oportuno. En
otras palabras, para generar expectativas apropiadas (o
inapropiadas), debemos ser capaces de aprovechar los co-

Cul es la diferencia entre procesamiento ascendente


y descendente?
Cmo muestra la restauracin fonmica la influencia
del procesamiento descendente?
Cul es la relacin entre contextos y expectativas?
Qu son las disposiciones y por qu repercuten en lo que
uno percibe?

Procesos de identificacin y reconocimiento

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Recapitulacin de los puntos


principales
SENSACIN, ORGANIZACIN, IDENTIFICACIN Y RECONOCIMIENTO
La percepcin es un proceso de tres fases: una etapa
sensorial, una de organizacin perceptual y una de
identificacin y reconocimiento.
En el plano sensorial de procesamiento, se detecta la
energa fsica y se transforma en energa nerviosa y
experiencia sensorial.
En el plano de la organizacin, los procesos perceptuales organizan las sensaciones en imgenes coherentes y generan la percepcin de objetos y patrones.
En el plano de la identificacin y el reconocimiento
los perceptos de los objetos se comparan con las representaciones de la memoria para reconocerlos como familiares y significativos.
La tarea de la percepcin es determinar cul es el
estmulo distal (externo) a partir de la informacin
contenida en el estmulo proximal (sensorial).
Una ambigedad surge cuando la misma informacin
sensorial puede organizarse en varios perceptos.
El conocimiento de las ilusiones perceptuales puede
restringir los procesos perceptuales ordinarios.

CONOCIMIENTO SENSORIAL
DEL MUNDO
La psicofsica investiga las respuestas psicolgicas a
los estmulos fsicos. Los investigadores miden los umbrales absolutos y las diferencias apenas perceptibles
entre estmulos.
La deteccin de seales permite a los investigadores
distinguir la agudeza sensorial de los sesgos de las
respuestas.
Los investigadores de la psicofsica han expresado por
medio de funciones matemticas la relacin entre
intensidad fsica y efecto psicolgico.
La sensacin traduce la energa fsica de los estmulos
en cdigos nerviosos por medio de la transduccin.

SISTEMA VISUAL
Los fotorreceptores de la retina, los conos y los bastones,
convierten la energa luminosa en impulsos nerviosos.

Las clulas ganglionares de la retina integran la informacin de los receptores y las clulas bipolares. Sus

138

Captulo 4 Sensacin y percepcin

axones forman los nervios pticos que se unen en el


quiasma ptico.
La informacin visual se distribuye a varias zonas del encfalo que procesan aspectos distintos del entorno visible,
como la apariencia de las cosas y el lugar que ocupan.
La longitud de onda de la luz es el estmulo para el
color.
Las sensaciones de color difieren por su matiz, saturacin y brillantez.
La teora de la visin a color combina la teora tricromtica, de tres receptores del color, con la teora del
proceso oponente, de sistemas cromticos compuestos por elementos en oposicin.

AUDICIN
La audicin se produce por medio de ondas sonoras
de frecuencia, amplitud y complejidad distintas.

En la cclea, las ondas sonoras se transforman en ondas lquidas que mueven la membrana basilar. Las vellosidades de esta membrana estimulan los impulsos
nerviosos que se transmiten a la corteza auditiva.
La teora del lugar explica mejor la codificacin de las
frecuencias elevadas; la teora de la frecuencia, la codificacin de las frecuencias bajas.
Para calcular la direccin de la que procede el sonido,
dos mecanismos nerviosos miden la intensidad relativa y el tiempo de llegada de los sonidos a cada odo.

LOS OTROS SENTIDOS


El olfato y el gusto responden a las propiedades qumicas de las sustancias y colaboran cuando las personas buscan y prueban los alimentos.
Las clulas sensibles a los olores situadas en los conductos nasales realizan la olfaccin.
Los receptores del gusto son botones gustativos en las
papilas, que estn situadas en la lengua.
Los sentidos cutneos (de la piel) producen las sensaciones de presin y temperatura.
El sentido vestibular proporciona informacin de la
direccin y la tasa del movimiento del cuerpo.
El sentido cinestsico proporciona informacin
acerca de la posicin de los miembros del cuerpo y
contribuye a la coordinacin del movimiento.

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El dolor es la respuesta del cuerpo a estmulos que

Los procesos de la percepcin se integran en el tiempo

pueden ser dainos.


La respuesta fisiolgica al dolor comprende una reaccin sensorial en el punto del estmulo doloroso e impulsos nerviosos que transitan entre el encfalo y la
mdula espinal.

y el espacio para dar una interpretacin del ambiente.


Las claves binoculares, de movimiento y pictricas
contribuyen a la percepcin de la profundidad.
Percibimos que los objetos tienen un tamao, forma y
brillantez estable.

ORGANIZACIN
DE LAS PERCEPCIONES

PROCESOS DE IDENTIFICACIN
Y RECONOCIMIENTO

Tanto los objetivos personales como las propiedades


de los objetos del mundo determinan en qu centramos nuestra atencin.
Los psiclogos de la Gestalt establecieron varias
leyes de agrupamiento perceptual: proximidad,
semejanza, buena continuacin, cierre y destino
comn.

En la ltima etapa del procesamiento perceptual (identificacin y reconocimiento de los objetos), los perceptos adquieren un significado mediante procesos que
combinan influencias ascendentes y descendentes.
El contexto, expectativas y disposiciones de percepcin
guan el reconocimiento de datos incompletos o ambiguos en una direccin y no en otra igualmente posible.

TRMINOS
FUNDAMENTALES
acomodacin (p. 104)
adaptacin a la oscuridad (p. 105)
adaptacin sensorial (p. 100)
altura tonal (p. 113)
ambigedad (p. 96)
atencin (p. 122)
audicin dictica (p.125)
bastones (p. 105)
brillantez (p. 110)
bulbo olfatorio (p. 118)
campo receptivo (p. 107)
captacin por el estmulo (p. 122)
clula ganglionar (p. 105)
clulas amacrinas (p. 105)
clulas bipolares (p. 105)
clulas horizontales (p. 105)
cclea (p. 115)
colores complementarios (p. 111)
conos (p. 105)
constancia de la forma (p. 133)
constancia de la luminosidad
(p. 134)
constancia del tamao (p. 132)
constancia perceptual (p. 132)
convergencia (p. 130)
corteza auditiva (p. 116)
corteza visual (p. 106)
desplazamiento retiniano (p. 129)
diferencia apenas perceptible, (DAP)
(p. 102)

disposicin (p. 137)


dolor (p. 121)
estmulo distal (p. 95)
estmulo proximal (p. 95)
fenmeno phi (p. 128)
feromonas (p. 118)
figura (p. 125)
fondo (p. 125)
fotorreceptores (p. 104)
fvea (p. 105)
funcin psicomtrica (p. 100)
identificacin y reconocimiento (p. 94)
ilusin (p. 98)
ley de Weber (p. 102)
localizacin sonora (p. 117)
matiz (p. 110)
membrana basilar (p. 115)
nervio auditivo (p. 116)
nervio ptico (p. 106)
organizacin perceptual (p. 94)
paralaje de movimiento relativo
(p. 130)
percepcin (p. 94)
principio de la andanada (p. 116)
procesamiento ascendente (p. 135)
procesamiento descendente (p. 135)
psicofsica (p. 99)
receptores sensoriales (p. 103)
retina (p. 104)
saturacin (p. 110)

seleccin por metas (p. 122)


sensacin (p. 94)
sentido cinestsico (p. 120)
sentido vestibular (p. 120)
sentidos cutneos (p. 119)
sesgo de la respuesta (p. 101)
teora de la deteccin de seales (TDS)
(p. 101)
teora de la frecuencia (p. 116)
teora de la Gestalt (p. 126)
teora de la puerta de control (p. 121)
teora del lugar (p. 116)
teora del proceso oponente (p. 112)
teora tricromtica (p. 112)
timbre (p. 114)
transduccin (p. 103)
umbral absoluto (p. 99)
umbral diferencial (p. 102)
volumen (p. 114)

Recapitulacin de los puntos principales

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C A P T U L O

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Mente, conciencia
y estados alterados
142 LOS CONTENIDOS
DE LA CONCIENCIA
Conciencia y estado de
alerta Estudio del
contenido de la conciencia
145 LAS FUNCIONES
DE LA CONCIENCIA
Usos de la conciencia
Estudio de las funciones
de la conciencia
148 LA PSICOLOGA EN LA
VIDA: Cundo se adquiere
la conciencia?
149 DORMIR Y SOAR
Ritmos circadianos El ciclo
de sueo Por qu dormir?
Trastornos del sueo
Sueos: teatro de la mente
154 LA PSICOLOGA EN EL
SIGLO XXI: La vida sin
descanso y el sueo
157 ESTADOS ALTERADOS
DE CONCIENCIA
Sueos lcidos Hipnosis
Meditacin Alucinaciones
xtasis religioso Drogas
psicoactivas
166 RECAPITULACIN DE LOS
PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

l comenzar a leer este captulo, tmese un


momento para pensar en su recuerdo ms
gozoso. Ahora piense en qu le gustara
que ocurriera maana o pasado maana.
Cundo y de dnde llegaron estos recuer-

dos del pasado y estas proyecciones del


futuro? Aunque es obvio que uno almacena en el encfalo un vasto conjunto de informacin, es muy poco
probable que estos pensamientos que le pedimos que
elucubrara los tuviera en la mente cuando se sent
a leer este libro. Por consiguiente, no ser difcil que
comprenda que esos pensamientos llegaron a su conciencia y que proceden de una parte de su encfalo que
entonces no era consciente. Pero cmo llegaron a su
mente esos pensamientos? De verdad ponder varios
recuerdos o futuros posibles? Es decir, usted era consciente de que tomaba una decisin o los pensamientos
simplemente aparecieron en su conciencia
en virtud de algunas operaciones
inconscientes?
Estas preguntas son un
adelanto de los principales temas del captulo 5.
Aqu nos ocuparemos
de varias cuestiones:
qu es el estado de
conciencia ordinario?
Qu determina el contenido de la conciencia?
Por qu necesitamos una

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conciencia? En verdad los hechos mentales inconscientes


ejercen una influencia en los pensamientos, emociones y
conductas? Cmo cambia la conciencia durante el ciclo
circadiano y cmo se altera deliberadamente el estado de
la conciencia? El psiclogo en ciernes que es usted tambin querr saber cmo se pueden estudiar cientficamente
los aspectos de la mente. Cmo se exterioriza lo interno, se
hace pblico lo privado y se miden las experiencias subjetivas de manera exacta?
Comenzaremos nuestro anlisis con una exploracin
del contenido y el funcionamiento de la conciencia. Luego estudiaremos los cambios mentales ordinarios que se
experimentan en las ensoaciones y fantasas y al dormir
y soar. Por ltimo, vamos a ver cmo la hipnosis, la meditacin, los ritos religiosos y las drogas alteran desde sus
cimientos a la conciencia.

Los contenidos
de la conciencia

emos de admitir que el trmino conciencia es ambiguo. Con este trmino nos referimos a un estado
general de la mente o bien a sus contenidos especficos. A veces uno dice que era consciente en
oposicin a inconsciente (por ejemplo, al estar anestesiado
o dormido); en otras ocasiones, se dice que uno era consciente (estaba al tanto) de cierta informacin o actos. Sin lugar a dudas aqu hay alguna coherencia: para ser consciente de una informacin, uno debe estar consciente. En este
captulo cuando hablemos de los contenidos de la conciencia nos referiremos al cmulo de informacin del que estamos al tanto.

CONCIENCIA Y ESTADO
DE ALERTA
Algunas de las primeras investigaciones psicolgicas se ocuparon de los contenidos de la conciencia. Cuando la psicologa se escindi de la filosofa en el siglo XIX, se convirti
en la ciencia de la mente. Wundt y Titchener se valieron
de la introspeccin para explorar el contenido de la mente consciente y William James observ su propia corriente
de conciencia (ver el captulo 1). De hecho, ya en la primera pgina de su clsico libro de 1892, Psicologa, James
refrend la definicin de psicologa como la descripcin y
explicacin de los estados de conciencia como tales.
El estado ordinario de vigilia comprende percepciones, pensamientos, sentimientos, imgenes y deseos que

142

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

Por qu la autoconciencia se considera un aspecto tan


importante de la conciencia en general?

se producen en un momento determinado: toda la actividad mental en la que uno enfoca la atencin. Somos conscientes de lo que hacemos y tambin del hecho de que lo
hacemos. En ocasiones somos conscientes, nos damos cuenta de que otros observan, evalan y reaccionan ante lo que
hacemos. De la experiencia de observarnos desde nuestra
posicin interior privilegiada se desprende un sentido del
yo. En conjunto, todas estas actividades mentales forman el
contenido de la conciencia: todas las experiencias de las que
estamos conscientes en un momento dado (Natsoulas, 1998).
Hemos definido los tipos generales de informacin
que podran ser conscientes en cierto lugar y tiempo, pero qu determina lo que es consciente ahora mismo? Por
ejemplo, estaba usted consciente de su respiracin en este
momento? Lo ms probable es que no; el control de la respiracin es una parte de los procesos inconscientes. Pensaba en sus ltimas vacaciones o en el autor de Hamlet?
Tampoco es probable; el control de estos pensamientos es
parte de los recuerdos preconscientes. Se daba cuenta del
ruido de fondo, como el tictac de un reloj, el ronroneo
del trfico o el zumbido de una luz fluorescente? Sera difcil darse cuenta de todo esto sin dejar de centrar toda la
atencin en el sentido del material de este captulo; estos

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estmulos son parte de la informacin ignorada. Por ltimo,


quizs haya informacin inconsciente (que no est al alcance
de la conciencia) como el repertorio de reglas gramaticales
por medio del que usted comprende esta oracin. Vamos
a examinar todas estas formas de conciencia.
PROCESOS NO CONSCIENTES

Existen varias actividades orgnicas no conscientes que


casi nunca se vuelven conscientes. Un ejemplo de la operacin de estos procesos es la regulacin de la tensin
arterial. El sistema nervioso vigila de forma constante la informacin fisiolgica para detectar cambios y reaccionar
sin que uno se percate. En ocasiones, algunas actividades
inconscientes pueden hacerse conscientes. Por ejemplo,
si queremos podemos ejercer un control consciente sobre
la respiracin. An as, el sistema nervioso se ocupa de
muchas funciones importantes sin apelar a los recursos
conscientes.

su recuerdo ms gozoso). En el captulo 7 nos ocuparemos


con detalle de la memoria.
INFORMACIN IGNORADA

En cualquier momento estamos rodeados de multitud de estmulos. Como explicamos en el captulo 4, slo enfocamos
nuestra atencin en unos cuantos. Eso en que nos centramos, junto con los recuerdos que despierta, determinan en
buena medida lo que existe en la conciencia. Sin embargo,
a veces tenemos una representacin inconsciente de la informacin a la que no le prestamos atencin. Recuerde este cuadro del captulo 4: en una fiesta ruidosa, usted trata de
concentrarse en su guapa pareja y parece ignorar una conversacin cercana, hasta que entiende que dicen su nombre.
De pronto se da cuenta de que debi escuchar esa conversacin (de alguna manera inconsciente) para detectar esa
seal especial entre el ruido (Wood y Cowan, 1995a).
EL INCONSCIENTE

RECUERDOS PRECONSCIENTES

Los recuerdos que afloran en la conciencia cuando algo


dirige a ellos la atencin se denominan r ecuerdos preconscientes. El almacn de la memoria est repleto de una
cantidad increble de informacin, como nuestros conocimientos generales del idioma, deportes o geografa y colecciones de hechos vividos. Los recuerdos preconscientes
funcionan de forma silenciosa en el fondo de la mente
hasta que surge una situacin en la que es necesario que se
hagan conscientes (como cuando le pedimos que evocara

En general aceptamos la existencia de informacin inconsciente cuando no podemos explicar alguna conducta en
virtud de fuerzas que eran conscientes en el momento.
Sigmund Freud formul una teora inicial de las fuerzas
inconscientes. Plante que ciertas experiencias (recuerdos
traumticos y deseos tabes) son tales amenazas que
procesos mentales especiales (que describiremos en el captulo 13) las vedan de forma permanente de la conciencia. Freud pensaba que si el contenido de ideas o motivos
inaceptables se reprima (se saca de la conciencia), los sen-

En todo momento, pensamientos


acerca del trabajo, los padres o la
mascota que no ha comido fluyen
bajo el nivel de la conciencia hasta
que ocurre algo que dirige nuestra
atencin a uno de esos temas.
Por qu estos recuerdos no se
consideran inconscientes, sino
preconscientes?

Los contenidos de la conciencia

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timientos intensos de esos pensamientos perduraran e influiran en la conciencia. El descubrimiento de Freud del
inconsciente contradijo una larga corriente de pensamiento en Occidente. Desde la poca en que el filsofo ingls
John Locke (1690-1975) escribi su obra clsica referente
a la mente, Ensayo sobre el entendimiento humano, los estudiosos crean con firmeza que los seres racionales tenan
acceso a todas las actividades de su propia mente. La hiptesis original de Freud acerca de la existencia de los procesos mentales inconscientes fue considerada ultrajante por
sus contemporneos (Dennett, 1987; volveremos a las ideas
de Freud en el captulo 13, cuando estudiemos el origen de
la personalidad nica del individuo).
Muchos psiclogos denotan con el trmino inconsciente informacin y procesos que son ms benignos que las
ideas que segn Freud deban reprimirse (Baars y McGovern, 1996; Westen, 1998). Por ejemplo, muchas formas de
procesamiento ordinario del lenguaje se basan en procesos
inconscientes. Tomemos como ejemplo esta oracin (Vu et
al., 2000):
Investig la corteza
Cmo interpreta esta oracin? Se imagin a alguien que
estudiaba un pan o un rbol? Como la palabra corteza es
ambigua (y el contexto presta poca ayuda), slo podemos
conjeturar a qu se refiere el autor. Ahora retomemos la
misma oracin en un contexto ms amplio:
La botnica buscaba un hongo. Investig la
corteza.
Le pareci ms fcil entender la oracin en este contexto?
Esto fue porque los procesos lingsticos inconscientes
aprovecharon el contexto ms amplio para elegir entre los
dos significados de corteza.
Con este ejemplo mostramos que procesos que operan
debajo del plano de la conciencia repercuten a menudo en
la conciencia; en este caso, la facilidad con que entendi la
oracin. As, hemos pasado con sutileza de la exposicin
del contenido de la conciencia al anlisis de las funciones de sta. Antes de ahondar en el tema, describiremos de
manera breve dos formas de estudiar los contenidos de la
conciencia.

ESTUDIO DEL CONTENIDO


DE LA CONCIENCIA
Para estudiar la conciencia los investigadores han tenido
que idear metodologas para medir experiencias profundamente privadas. Un mtodo es una nueva variacin de la
prctica de la introspeccin de Wundt y Titchener. Se pide
a los sujetos de los experimentos que hablen en voz alta
al mismo tiempo en que ejecutan diversas tareas complicadas. Con los mayores detalles posibles, sealan la secuencia
de ideas que recorren al completar las tareas. Los informes

144

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

de los sujetos, llamados p rotocolos del pensamiento en


voz alta, documentan las estrategias y representaciones
mentales de los conocimientos que aprovechan los participantes al hacer la tarea. Estos protocolos tambin permiten
a los investigadores analizar las discrepancias entre el desempeo en las tareas y la conciencia de cmo las realizan
(Ericsson y Simon, 1993).
En el mtodo del muestreo de experiencias los participantes llevan aparatos que les indican cundo deben dar
informes acerca de lo que sienten y piensan. Por ejemplo,
en una metodologa los participantes usan buscapersonas
electrnicos. Un transmisor de radio activa el buscapersonas en momentos del da escogidos al azar durante una semana o ms. Cuando el buscapersonas suena, se pide a los
sujetos que contesten ciertas preguntas, por ejemplo, en
qu medida consiguen concentrarse? De esta manera los investigadores tienen un registro continuo de los pensamientos, conciencia y centros de atencin de los sujetos en sus
actividades cotidianas (Hektner y Csikszentmihalyi, 2002).
Consideremos un experimento en el que se usaron computadoras de mano tipo Palm para tomar muestras de las
experiencias.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Hay diferencias culturales en las declaraciones


del bienestar?
Un investigador entreg a 15 estudiantes estadounidenses de
origen europeo y 21 asiticos (japoneses y coreanos) computadoras de mano tipo Palm (Oishi, 2003). En cinco momentos
del da, elegidos al azar, las computadoras indicaban a los estudiantes que contestaran una encuesta en la que se meda su
sentido de bienestar emocional. Con estas muestras aleatorias
el investigador pudo calcular la proporcin del tiempo en que
cada sujeto tena estados de nimo positivos mientras experimentaba las variaciones normales de la vida. Al final de la semana
que dur el experimento, los sujetos dieron en retrospectiva
calificaciones: recapitularon la semana y anotaron la medida en
que haban tenido estados de nimo positivos. Estas calificaciones se combinaron de modo que las cifras mayores de una escala de ocho puntos indicaran evaluaciones ms positivas. En la
figura 5.1 se aprecia que el muestreo de experiencias y las
medidas retrospectivas desembocaron en conclusiones distintas. Si bien los asiticos refirieron ms estados de nimo positivo en el decurso de las experiencias cotidianas, tuvieron menos
sentimientos positivos cuando recapitularon la semana. A qu
se debera? El investigador propuso que los estadounidenses de
origen europeo y los asiticos tenan diferentes expectativas culturales acerca de qu tan satisfechos deban sentirse con su vida.
Esas expectativas culturales tuvieron un efecto en los juicios en
retrospectiva.

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De este ejemplo se desprende la importancia de las medidas del muestreo de experiencias. Si slo hubiramos considerado los datos en retrospectiva, habramos concluido
que los asiticos llevan vidas menos felices. Los datos cotidianos van totalmente en contra de esa conclusin.

Estadounidenses
Asiticos

90

5.0

85

4.8

80

4.6

75

4.4

70

4.2

PNGASE A PRUEBA

Cul es la diferencia entre no consciente y preconsciente?


Cmo ha cambiado el concepto de inconsciente desde las teoras
de Freud?
Qu mtodos llevan a cabo los investigadores para estudiar los
contenidos de la conciencia?

65

Las funciones
de la conciencia

l ocuparnos del tema de las funciones de la conciencia, tratamos de entender por qu necesitamos
una conciencia: qu aade a la experiencia humana? En esta seccin describiremos la importancia
de la conciencia para la supervivencia humana y para el funcionamiento social.

USOS DE LA CONCIENCIA
La conciencia humana se forj en el crisol de la competencia con la fuerza ms hostil del medio evolutivo: otros seres humanos. Es probable que la mente humana haya evolucionado como consecuencia de la enorme sociabilidad
de nuestros antepasados humanos, la cual al principio fue
quizs una defensa de grupo en contra de depredadores y
un medio para explotar mejor los recursos. Ahora bien, la
vida estrecha en grupo trajo consigo nuevas exigencias de
cooperacin, adems de habilidades para competir con otros
seres humanos. La seleccin natural favoreci a los que podan pensar, planear e imaginar otras realidades que fomentaran tanto los vnculos con los parientes como la victoria
sobre los adversarios. Quienes aprendieron a hablar y fabricaron herramientas ganaron el gran premio de la supervivencia de la mente ms apta y, por fortuna, nos la transmitieron (Donald, 1995; McPhail, 1998).

Presente

4.0 Retrospectiva

FIGURA 5.1

Medidas del bienestar en dos culturas


Asiticos y estadounidenses de origen europeo evaluaron
sus experiencias actuales de estados de nimo positivos
basados en muestras aleatorias de esas experiencias y
de informes retrospectivos de la semana anterior. Los
asiticos indicaron ms experiencias de nimo positivo,
pero cuando recapitulaban la semana, su evaluacin era
menos positiva.

Dado que la conciencia es producto de la evolucin,


no es de sorprender que comprenda varias funciones que
favorecen la supervivencia de la especie (Baars, 1997; Baars
y McGovern, 1994; Cheney y Seyfarth, 1990; Ornstein, 1991).
La conciencia tambin cumple una funcin importante en el
sentido de que permite la construccin de realidades personales y de toda la cultura.
FOMENTO DE LA SUPERVIVENCIA

Desde el punto de vista biolgico, es probable que la conciencia haya evolucionado porque con ella los individuos
conferan un sentido a la informacin del ambiente y la
aprovechaban para planear acciones ms convenientes y
eficaces. Por lo regular estamos sometidos a una sobrecarga de informacin de los sentidos. William James describi
este ingente volumen de informacin que incide en los receptores sensoriales como una confusin radiante y zumbante que nos asedia por todos lados. La conciencia nos
ayuda de tres maneras a adaptarnos a nuestro ambiente al
darle un sentido a esta profusin de confusiones.

Las funciones de la conciencia

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En primer lugar, la conciencia reduce el flujo de estmulos al restringir lo que observamos y aquello en lo que
nos concentramos. Encontrar familiar esta funcin restrictiva luego de nuestro anlisis de la atencin en el captulo 4. La conciencia descarta buena parte de la informacin
que no es pertinente para nuestros objetivos y propsitos
inmediatos. Supongamos que decide dar un paseo para disfrutar de un da de primavera. Observa los rboles en flor,
pjaros que cantan y nios que juegan. Si de pronto aparece en la escena un perro que grue, su conciencia restringe
la atencin al perro y evala el grado del peligro. La funcin
restrictiva tambin se aplica a la informacin que extrae del
almacn interno de informacin. Cuando al comienzo del captulo le pedimos que evocara un recuerdo gozoso, lo que
le pedimos fue que, con la conciencia, restringiera su atencin mental a un nico recuerdo.
La segunda funcin de la conciencia es el almacenaje
selectivo. Incluso en la categora de la informacin a la que
se presta atencin consciente, no toda tiene una pertinencia constante para nuestros intereses. Al encontrarse con el
perro que grue, acaso usted se detenga y se diga que quiere acordarse de no pasar por esa calle. La conciencia nos
permite almacenar de manera selectiva (entregar a la memoria) informacin que queremos analizar, interpretar y
aprovechar despus; la conciencia nos permite tambin
clasificar hechos y experiencias como pertinentes o irrelevantes para nuestras necesidades y, con ello, escoger algunos e ignorar los otros. Cuando consideremos los procesos
de la memoria en el captulo 7, veremos que no toda la informacin que uno memoriza requiere un procesamiento
consciente. Pero los recuerdos conscientes tienen otras
propiedades y ataen a otras regiones enceflicas que otros
tipos de recuerdos.
La tercera funcin de la conciencia es que uno se detenga, piense y pondere alternativas fundadas en sus conocimientos y que imagine diversas secuelas. Con esta funcin
de planeacin uno suprime deseos intensos cuando entran
en conflicto con preocupaciones morales, ticas o prcticas.
Con este aspecto de la conciencia usted puede planear una
ruta para su siguiente paseo en la que evite al perro grun. Como la conciencia nos confiere un horizonte temporal dilatado en el cual enmarcar nuestros posibles actos,
acudimos a nuestros conocimientos del pasado y esperanzas para el futuro para tomar nuestras decisiones actuales.
Por todas estas razones la conciencia nos proporciona la
gran posibilidad de hacer respuestas flexibles y adecuadas
para los cambios en las exigencias de la vida.
CONSTRUCCIONES PERSONALES Y CULTURALES
DE LA REALIDAD

No hay dos personas que interpreten la realidad exactamente de la misma manera. Su construccin personal de la
realidad es su interpretacin peculiar de una situacin actual basada en sus conocimientos generales, recuerdos de

146

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

experiencias, necesidades, valores y convicciones actuales y


metas futuras. Cada cual se fija ms en ciertas caractersticas
de los estmulos que en otras precisamente porque su construccin personal de la realidad se ha formado con una seleccin de datos nicos. Cuando la construccin personal
de la realidad se mantiene relativamente estable, el sentido
del yo tiene una continuidad en el tiempo.
Las diferencias individuales en las construcciones personales de la realidad son todava mayores cuando las
personas han crecido en culturas distintas, vivido en ambientes diferentes dentro de una cultura o enfrentado tareas
de supervivencia diferentes. Tambin sucede lo contrario, al
compartir muchas experiencias semejantes, la gente de una
cultura determinada tiene construcciones parecidas de la
realidad. Las construcciones culturales de la realidad son
formas de pensar en el mundo que comparte la mayora de
los miembros de un grupo. Cuando un miembro de una
sociedad se forma una construccin de la realidad que
concuerda con la construccin de su cultura, sta afirma
aquella construccin y al mismo tiempo la construccin cultural. Ya vimos un ejemplo del impacto de la cultura en la
construccin de la realidad. Recuerde que los estudiantes
asiticos dijeron en retrospectiva que su estado de nimo
haba sido menos positivo que el de sus contrapartes estadounidenses, a pesar de sus experiencias cotidianas. En el
captulo 13 describiremos con ms detalle la relacin entre el sentido personal y el sentido cultural del yo.

ESTUDIO DE LAS
FUNCIONES DE LA
CONCIENCIA
Muchas funciones de la conciencia incluyen comparaciones implcitas con lo que resta del inconsciente. Es decir, a
menudo los procesos conscientes afectan y son afectados
por los inconscientes. Para estudiar las funciones de la conciencia, a veces los investigadores consideran la relacin
entre influencias conscientes e inconscientes en el comportamiento y han preparado diversos medios para mostrar que
los procesos inconscientes ejercen un efecto en la conducta consciente (Nelson,1996; Westen, 1998).
Por ejemplo, investigadores han seguido la tcnica de
los lapsus verbales inducidos en laboratorio para determinar
el efecto de las fuerzas inconscientes en la probabilidad de
cometer un error verbal (Baars et al., 1992). En este procedimiento, el experimentador induce las equivocaciones lingsticas fomentando expectativas de ciertas pautas de sonidos. As, despus de pronunciar pares de palabras como
mesa limpia, mano libre y mona linda, el sujeto puede
pronunciar por equivocacin moza lista cuando se le presenta loza mixta. Para evaluar las influencias conscientes e
inconscientes en la probabilidad de esos cambios fonticos,
los experimentadores alteran las circunstancias externas de
las tareas. Por ejemplo, los sujetos se equivocaban ms con,

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digamos, toque fuerte (luego de or doce suertes) si pensaban


que podran recibir descargas elctricas dolorosas (Motley y
Baars, 1979). Del mismo modo, los hombres que realizaban
las tareas de lapsus verbales en presencia de una experimentadora provocativa tenan ms probabilidades de errar
y decir lindas piernas (a partir de guindas tiernas). Estos
resultados sealan una contribucin del inconsciente en la
produccin de los errores del habla.
Otra forma de estudiar las funciones de la conciencia
es determinar cul de las tareas que uno realiza a diario requiere una intervencin consciente. Para darle una idea de
estas tareas, haga este experimento sencillo. Deje su libro
un momento y pruebe lo siguiente.
Encuentre algo rojo. Ahora encuentre algo magenta.

En la figura 5.2 damos otro ejemplo. En la parte A, trate de encontrar el objeto que es amarillo y azul. En la parte
B, encuentre la casa amarilla con las ventanas azules. Acaso no fue mucho ms fcil la segunda tarea? Los objetos
adicionales de la ilustracin afectan mucho menos el desempeo cuando los dos colores se organizan en partes y
totalidades (Wolfe et al., 1994). Le pareci que su atencin
conciente estaba ms aplicada cuando le pedimos que encontrara el objeto amarillo y azul? A partir de estos resultados, los investigadores construyen una imagen general de
las circunstancias en que funciona la conciencia.
Hemos visto cmo se definen y estudian el contenido
y las funciones de la conciencia. Ahora pasemos a las alteraciones ordinarias y extraordinarias de la conciencia.

Encuentre algo cuadrado. Ahora encuentre algo redondo.


Encuentre algo azul. Ahora encuentre algo redondo
y azul.
Qu le cost ms trabajo encontrar en cada caso? En las
investigaciones se indica que es ms fcil encontrar algo
magenta que algo rojo (Treisman y Gormican, 1988), algo cuadrado que algo redondo (Kim y Cave, 1995) y algo
definido con una caracterstica que con dos (Treisman y
Sato, 1990). Por qu cree que ocurra as? Acaba de descubrir algunas caractersticas de las tareas que requieren ms
o menos atencin.

A.

PNGASE A PRUEBA

Qu relacin guardan las funciones de la conciencia de almacenamiento restrictivo y selectivo?


En qu sentido contribuye la conciencia a la planeacin?
Cmo contribuye la conciencia a las construcciones personales y
culturales de la realidad?
Por qu los investigadores han tratado de distinguir los procesos
conscientes de los inconscientes?

B.

FIGURA 5.2

La bsqueda de dos colores


(A) Encuentre el objeto amarillo y azul. (B) Encuentre la casa amarilla con las ventanas azules.
(A) La bsqueda es muy torpe cuando la conjuncin se presenta entre los colores de dos partes
del objetivo. (B) En cambio, es mucho ms fcil
buscar si la conjuncin se da entre el color de
todo el objeto y el color de una de sus partes.

Vase esta figura a color en la parte interna


de la contraportada.

Las funciones de la conciencia

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LA PSICOLOGA EN LA VIDA

s muy posible que en algn


momento de la vida se haya
asomado a la cuna de un recin
nacido o un nio muy pequeo y se haya
preguntado qu pasar por su cabeza.
Esta pregunta puede traducirse en el tema de la conciencia: cundo se hace
consciente el nio de s mismo como un
yo? En la investigacin se seala que los
nios adquieren primero un yo subjetivo
y luego uno objetivo (Lewis, 1991; 1999):

Los nios han adquirido un yo subjetivo o autoconciencia subjetiva cuando


se dan cuenta de que son algo aparte
de los dems. Pueden subjetivar el
mundo externo para someterlo a escrutinio consciente.
Los nios han adquirido un yo objetivo o autoconciencia objetiva cuando
pueden dirigir la conciencia hacia
ellos mismos, en el momento en que
pueden convertirse en el objeto de su
anlisis consciente. Los nios pueden
reflexionar acerca de lo que saben
que saben o lo que recuerdan que
recuerdan.

Las investigaciones tradicionales referentes a la adquisicin infantil de la


autoconciencia objetiva se basaban en
la conducta de los nios frente a espejos. Los investigadores se preguntaron
cundo se dan cuenta los nios de que
la imagen en el espejo son ellos. Para
dar con la respuesta, les pedan a las
madres que pusieran en la nariz de los
nios un punto con lpiz de labios, sin

148

Cundo se
adquiere la
conciencia?
Michael Popper
Brandeis University
que ellos se dieran cuenta de la marca
(sta es la prueba del punto en la nariz).
Los nios comprenden algunas propiedades de los espejos a muy corta edad.
Por ejemplo, ya a los seis meses se
extienden y tocan partes de la imagen
reflejada. Pero hasta los 18 meses se
tocan la nariz como reaccin al punto de
lpiz labial (Bertenthal y Fischer, 1978).
Al parecer, hasta esa edad los nios
pueden pensar (de alguna manera): Ah
estoy en el espejo. Y qu es esa mancha roja en mi nariz?.
Incluso cuando los nios superan la
prueba del punto en la nariz no han acabado de adquirir el sentido del yo. Los
nios deben formarse la idea del yo objetivo con un componente temporal, de
modo que piensen que existen continua-

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

mente en el pasado, presente y futuro.


Una adaptacin del procedimiento permiti a los investigadores estudiar la
adquisicin infantil de la continuidad del
yo en el tiempo (Povinelli et al., 1996).
En este estudio, nios de 30 a 42 meses
fueron filmados mientras el experimentador les pona en secreto una calcomana en el pelo. Algunos nios vieron el
vdeo de ellos mismos con la calcomana
en vivo: podan ver la calcomana mientras se empeaban en las cosas que
estaban haciendo. La otra mitad de los
nios vieron el vdeo con un retraso de
unos tres minutos: vean la filmacin
de ellos mismos, con la calcomana en
el pelo, realizando actividades en el pasado reciente. Alrededor de dos tercios
de los nios del grupo en vivo se tocaron las calcomanas, pero slo un tercio
de los nios en el grupo de retraso. De
hecho, apenas hacia los cuatro aos
fueron capaces de mirar el vdeo de sus
actividades y relacionarlo con la calcomana. Al parecer, a los nios se les dificulta razonar lo que sucede a partir de
representaciones del pasado (incluso de
un pasado muy inmediato).
Lo sorprenden estos resultados? Si
pasa tiempo con nios de dos y tres aos
ya sabe que tienen una idea bastante
clara de quienes son y qu quieren. Los
resultados de las investigaciones indican que los nios tienen mucho que
aprender y, por consiguiente, que la
experiencia adulta de la conciencia es
muy complicada.

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Aunque las ensoaciones de un jugador


de las Ligas Menores cumplan funciones diferentes que las de un beisbolista
profesional, son de valor para ambos.
Qu funciones cumplen las ensoaciones en la vida diaria de usted?

Dormir y soar

asi todos los das experimentamos un cambio profundo en la conciencia. Al decidir que es la hora de
concluir el da, nos rendimos al sueo; y en cuanto dormimos sin duda soamos. Pasamos un tercio
de la vida durmiendo: los msculos entran en un estado de
parlisis benigna y el encfalo reboza actividad. Para iniciar
esta seccin consideraremos los ritmos biolgicos generales
de la vigilia y el sueo. Luego nos enfocaremos ms directamente en la fisiologa del sueo. Por ltimo, examinaremos
las principales actividades mentales del acto de dormir (los
sueos) y exploraremos la funcin que desempean los sueos en la psicologa humana.

RITMOS CIRCADIANOS
Los ritmos naturales del da y la noche influyen en todas
las criaturas. Nuestro cuerpo est sintonizado con un ciclo
llamado ritmo circadiano: el nivel de activacin, metabolismo, ritmo cardiaco, temperatura y actividad hormonal
menguan y crecen de acuerdo con el paso de nuestro reloj interno. La mayor parte de estas actividades llegan a su
punto ptimo durante el da (por lo regular hacia la tarde)
y tocan su punto inferior de noche, mientras dormimos. En
las investigaciones se indica que el reloj corporal y el de
la pared no estn sincronizados con exactitud: sin los efectos correctivos de las claves temporales externas, el marcapasos humano interno establece un ciclo de 24.18 horas (Czeisler et al., 1999). La exposicin cotidiana a la luz
solar favorece el pequeo ajuste al ciclo de 24 horas. La
informacin acerca de la luz solar se recopila a travs de
los ojos, pero los receptores para la regulacin de los ritmos circadianos no son los mismos receptores con los que
vemos el mundo (Menaker, 2003). Por ejemplo, los animales sin bastones ni conos (ver el captulo 4) perciben la

luz de manera tal que pueden sostener sus ritmos circadianos (Freedman et al., 1999).
Los cambios que producen desajustes entre el reloj biolgico y los relojes ambientales repercuten en la manera en
que nos sentimos y nos conducimos (Moore-Ede, 1993).
Quizs el ejemplo ms notable de estos desajustes procede
de los viajes areos a largas distancias. Cuando cruzamos las
zonas horarias, sufrimos un desajuste horario cuyos sntomas son fatiga, somnolencia irresistible y horarios irregulares de sueo y vigilia. Estos desajustes horarios se presentan porque el ritmo circadiano interno est desfasado con
respecto al tiempo normal del medio (Redfern et al., 1994).
Por ejemplo, el cuerpo dice que son las dos de la maana
(y por ende es un punto bajo en muchas medidas fisiolgicas) pero el tiempo local nos pide actuar como al medioda. El desajuste horario, que es un problema especial de las
tripulaciones de los aviones, tiene que ver con los errores
de los pilotos que terminan en accidentes areos (Coleman, 1986).
Qu variables influyen en el desajuste horario? Las
ms importantes son la direccin del viaje y el nmero
de zonas horarias cruzadas. Los viajes hacia el Este crean
un desajuste mayor que al Oeste, porque el reloj biolgico
se presta mejor para extenderse que para acortarse, como se
requiere en esos viajes al Este (es ms fcil estar despierto
ms tiempo que dormirse antes). Cuando se hizo volar a
voluntarios de ida y vuelta entre Europa y Estados Unidos,
alcanzaron su mejor desempeo en tareas estandarizadas de dos a cuatro das despus de los vuelos al Oeste,
pero nueve das despus de los vuelos al Este (Klein y
Wegmann, 1974).

EL CICLO DE SUEO
Alrededor de un tercio del ritmo circadiano transcurre
durante un periodo de reposo llamado sueo. Casi todo lo
que sabemos acerca del acto de dormir concierne a la actividad elctrica del encfalo. El adelanto metodolgico en
el estudio del sueo se present en 1937 con la aplicacin
de una tecnologa que registra la actividad de las ondas

Dormir y soar

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enceflicas de los sujetos dormidos en la forma de un electroencefalograma (EEG). El EEG provee una medida objetiva y continua de las variaciones de la actividad enceflica
durante la vigilia y el sueo. Con el EEG los investigadores descubrieron que las ondas enceflicas cambian de forma al empezar a dormir y que durante todo el periodo de
sueo muestran cambios sistemticos y previsibles (Loomis
et al., 1937). El siguiente descubrimiento significativo en la
investigacin del sueo fue que los accesos de movimientos oculares rpidos (MOR) ocurren en intervalos peridicos durante el sueo (Aserinsky y Kleitman, 1953). El lapso
en que el sujeto no muestra MOR se conoce como sueo
no MOR. Abajo veremos que el sueo MOR y no MOR tienen importancia para una de las principales actividades nocturnas: soar.
Veamos lo que ocurre con las ondas enceflicas a lo
largo de la noche. Cuando nos preparamos para dormir,
un EEG registrara que las ondas enceflicas oscilan a un
ritmo de casi 14 ciclos por segundo (cps). Al acostarnos y
comenzar a relajarnos las ondas disminuyen a unos ocho a
12 cps. Cuando nos quedamos dormidos iniciamos el ciclo
del sueo, con fases que tienen un patrn caracterstico en
el EEG. En la fase I del sueo, el EEG muestra ondas enceflicas de alrededor de tres a siete ciclos por segundo. En
la fase II, el EEG se caracteriza por los llamados husos
de sueo, irrupciones minsculas de actividad elctrica de
12 a 16 cps. En las siguientes dos fases del sueo, III y la
IV, entramos en un estado muy profundo de sueo relajado. Las ondas enceflicas son de uno o dos ciclos por segundo y disminuyen el ritmo respiratorio y el cardiaco. En
la ltima fase se incrementa la actividad elctrica del encfalo. El EEG se asemeja al de las fases I y II. En esta etapa
se experimenta el estado MOR y comenzamos a soar
(ver la figura 5.3). Como el EEG durante el sueo MOR
se parece al de la vigilia, a este estado se le llamaba sueo
paradjico.
Pasan alrededor de 90 minutos para completar las primeras cuatro fases del sueo, que es sueo no MOR. Luego,
el sueo MOR dura alrededor de 10 minutos. En el curso de
una noche pasamos por este ciclo de 100 minutos de cuatro a seis veces (ver la figura 5.4). En cada ciclo se reduce
el tiempo que dedicamos al sueo profundo (fases III y IV)
y aumenta el que pasamos en el sueo MOR. Durante el
ltimo ciclo pasamos hasta una hora en sueo MOR. El
sueo no MOR suma 75 a 80 por ciento del tiempo total de
dormir; el sueo MOR consume el 20 o 25 restante.
No todos los individuos duermen las mismas horas.
Aunque hay una necesidad de sueo gentica en la especie humana, lo que cada quien duerma tiene que ver con
los actos conscientes. Controlamos la duracin del sueo
de varias maneras, como cuando nos desvelamos o preparamos el despertador. La duracin del sueo tambin est
controlada por los ritmos circadianos; es decir, el momento
en que nos dispongamos a dormir influye en la duracin
del sueo. La nica manera de tener el sueo MOR y no

150

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

Vigilia: bajo voltaje; irregular, rpida


50 V
1 seg
Modorra: 8 a 12 cps; ondas alfa

Fase I: 3 a 7 cps; ondas theta


Ondas theta

Fase II: 12 a 14 cps; husos de sueo y K complejas


Huso de sueo
K compleja

Sueo delta: 0.5 a 2 cps;


ondas delta > 75 mV

Sueo MOR: bajo voltaje; ondas aserradas


rpidas y aleatorias
Ondas aserradas

FIGURA 5.3

Lecturas de EEG que muestran las fases


de una noche ordinaria de sueo
Cada fase del sueo se define por una pauta caracterstica
de actividad enceflica.

MOR conveniente es uniformar la hora de acostarse y levantarse durante toda la semana, incluyendo sbados y domingos. De este modo, el tiempo que pasamos en la cama
corresponde bien a la fase de sueo del ritmo circadiano.
Tambin es interesante el cambio notable en las pautas de sueo en el curso de la vida de cada individuo (como se muestra en la figura 5.5). Al llegar a este mundo
dormimos unas 16 horas al da, de las cuales casi la mitad
la dedicamos al sueo MOR. Al llegar a los 50 aos es posible que uno duerma seis horas y dedique apenas 20 por
ciento al sueo MOR. Los adultos jvenes duermen de siete a ocho horas, con 20 por ciento de sueo MOR.
El cambio en el tiempo de sueo aparejado con la edad
no significa que el sueo deje de ser importante al envejecer. En un estudio se realiz un seguimiento de adultos
sanos en sus 60 a 80 aos de edad para averiguar si haba
una relacin entre sus hbitos de sueo y cunto vivan
(Dew et al., 2003). Los investigadores descubrieron que la

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FIGURA 5.4

Etapas del sueo


La secuencia habitual de las fases del
sueo en una sola noche comprende
un sueo ms profundo en los primeros ciclos pero ms tiempo de MOR
en los posteriores.
Despierto
Fase I
Fase II
Fase III
MOR

Fase IV
1

gente con mayor eficacia del sueo (que es una medida


basada en el tiempo de sueo dividido entre el tiempo pasado en la cama) tena ms probabilidades de vivir ms.
Este resultado nos lleva a nuestra siguiente pregunta: por
qu dormimos?

POR QU DORMIR?
La sucesin regular de las fases del sueo en los seres humanos y otros animales indica que hay una base evolutiva
y una necesidad biolgica de sueo. Funcionamos bastante

24
16

Sueo total diario (horas)

CH05.QXD

14

4
5
Horas de sueo

14
40

13
3025 12
25

12
10

11
20 10.5
18.5 10
8.5

7.75
22

FIGURA 5.5

Sueo MOR
Sueo no MOR (fragmento)
16
Horas de sueo
=
50
Porcentaje de sueo total

8.5
20

bien cuando se nos conceden las consabidas siete a ocho


horas de sueo nocturno (Harrison y Horne, 1996). Por
qu los seres humanos dormimos ese tiempo y qu funciones cumplen el sueo MOR y el no MOR?
Es posible que las dos funciones ms generales del
sueo no MOR sean la conservacin y la recuperacin. Quizs el sueo evolucion para que los animales conservaran la
energa cuando no era necesario encontrar comida, buscar
pareja o trabajar (Allison y Cicchetti, 1976; Cartwright, 1982;
Webb, 1974). Por otro lado, el sueo tambin faculta al cuerpo para que se ocupe de las funciones de mantenimiento y

Clave:
Vigilia

16
50

7
18.9

5.75
2023

Pautas de sueo
durante la vida
En la grfica se muestran los
cambios con la edad en el sueo
total MOR y no MOR y el porcentaje de sueo MOR. Advierta
que el tiempo de sueo MOR se
reduce considerablemente con el
paso de los aos y que el sueo
no MOR se reduce de forma
menos abrupta.

4
2
0

115
35 623 23 35 59 1013 1418
das meses aos aos aos aos aos aos

2930
aos

3345
aos

50
aos

90
aos

Edad
Neonatos Lactantes

Nios

Adolescentes

Adultos

Ancianos

Dormir y soar

151

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Cul es la relacin entre el sueo real y la percepcin de la gente sobre el insomnio?

se restaure de diferentes maneras. Durante el sueo pueden


sintetizarse neurotransmisores y neuromoduladores para
compensar las cantidades perdidas en las actividades cotidianas y los receptores posinpticos retornan a su nivel
ptimo de sensibilidad (Porkka-Heiskanen et al., 1997;
Rainnie et al., 1994). En los resultados de las investigaciones se indica tambin que el suministro energtico del encfalo se reabastece durante el sueo no MOR (Benington
y Heller, 1995).
Si nos privramos del sueo MOR durante una noche,
tendramos ms de ese sueo la noche siguiente, lo que
manifiesta que tambin cumple funciones necesarias. Se le
han atribuido varias ventajas interesantes pero todava no
bien probadas (Moffitt et al., 1993). Por ejemplo, parece
que durante la infancia, en el sueo MOR se establecen las
vas entre los nervios y los msculos que mueven los ojos.
Es posible que el sueo MOR determine estructuras funcionales del encfalo, como las que tienen que ver con el
aprendizaje de las habilidades motrices. Tambin es probable que el sueo MOR participe en el mantenimiento del
estado de nimo y las emociones y que se requiera para
almacenar los recuerdos e incorporar las experiencias recientes en redes de ideas o recuerdos anteriores (Maquet,
2001; Siegel, 2001; Stickgold et al., 2001). Del lado fisiolgico, los investigadores han postulado que el sueo MOR
puede ser necesario para restaurar el equilibrio del encfalo despus del sueo no MOR: la actividad enceflica inusitada que caracteriza al sueo no MOR podra, por ejemplo,

152

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

alterar el equilibrio del funcionamiento del encfalo de


modo tal que sea necesario devolverlo a la normalidad durante el sueo MOR (Benington y Heller, 1994).

TRASTORNOS DEL SUEO


Sera excelente que siempre tuviramos garantizada una
buena noche de sueo. Por desgracia, muchas personas
padecen trastornos del sueo que imponen una carga grave sobre su vida y su carrera. El sueo trastornado tambin
puede tener consecuencias sociales. De esos individuos
cuyo trabajo implica turnos nocturnos, ms de la mitad se
quedan dormidos en su puesto por lo menos una vez a la
semana. Algunos de los accidentes industriales ms graves
del mundo (Three Mile Island, Chernobil, Bhopal y el desastre del Exxon Valdez) ocurrieron durante la noche. Se ha
especulado que sucedieron porque el personal clave no se
desempe de la mejor manera como resultado de su falta
de sueo. Dado que los trastornos del sueo son importantes en la vida de muchos estudiantes, vamos a repasarlos
aqu. Cuando avance en su lectura, recuerde que la gravedad de los trastornos es variable. Recuerde tambin que
sus orgenes estn ms en factores biolgicos, ambientales
y psicolgicos.
INSOMNIO

Cuando la gente no se siente satisfecha con su tiempo o calidad de sueo, sufre insomnio. Esta incapacidad crnica

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de dormir lo suficiente se caracteriza por la imposibilidad de conciliar pronto el sueo, despertares frecuentes
o en la madrugada. En un sondeo reciente, 48 por ciento de
los adultos de 18 aos en adelante dijeron que en todas
las semanas del ao anterior haban sufrido insomnio algunas noches o ms (National Sleep Foundation, 2003). El
insomnio es un trastorno complejo causado por varios factores psicolgicos, ambientales y biolgicos (Spielman y
Glovinsky, 1997). Sin embargo, cuando se estudia a los insomnes en los laboratorios del sueo, la cantidad y calidad
objetiva del sueo efectivo varan de manera considerable
del sueo alterado al normal. En las investigaciones se ha
revelado que muchos insomnes que se quejan de falta de
sueo en realidad muestran unas pautas fisiolgicas de sueo completamente normales: se trata de una condicin llamada insomnio subjetivo. Por ejemplo, en un estudio 38 por
ciento de los participantes que dijeron que sufran insomnio en realidad tenan un sueo normal (Edinger et al.,
2000). Tambin es muy interesante que en ese estudio se
mostraran alteraciones detectables del sueo en 43 por
ciento de los participantes que no se quejaban de insomnio. Es probable que las discrepancias se deban a diferencias en las cogniciones y emociones que rodean al sueo
(Espie, 2002). Tal vez quienes sufren insomnio (y quienes
creen que lo padecen) no sean tan capaces de eliminar de
la conciencia pensamientos y sentimientos inoportunos incluso cuando quieren dormir.
NARCOLEPSIA

La n a rcolepsia es un trastorno caracterizado por accesos


de sueo durante el da (Aldrich, 1992). A menudo se combina con cataplexia, una debilidad muscular o prdida del
control de los msculos causada por excitacin emocional
(como risas, ira, miedo sorpresa o hambre) que hace que
la persona afectada se desplome de manera sbita. Cuando
los narcolpticos se duermen, entran casi de inmediato en
la fase MOR. Este apresuramiento los lleva a experimentar y
a estar conscientes de imgenes onricas vvidas o, a veces,
de alucinaciones aterradoras. La narcolepsia afecta a aproximadamente uno entre 2000 individuos. Como se presenta
en familias, los cientficos creen que tiene una base gentica (Mignot, 1998). La narcolepsia tiene repercusiones sociales y psicolgicas graves para quienes la padecen, por
su deseo de evitar la vergenza que les causan los ataques
repentinos de sueo (Broughton y Broughton, 1994).
APNEA EN EL SUEO

La apnea en el sueo es un trastorno de las vas respiratorias superiores en el que una persona deja de respirar
mientras duerme. Cuando esto ocurre, las concentraciones
de oxgeno se reducen y se producen hormonas de urgencia, que despiertan a la persona para que respire de nuevo.
Aunque la mayora de las personas tienen pocos accesos
de apnea nocturna, quien tiene el trastorno llega a sufrir
cientos de ciclos cada noche. A veces los episodios asustan

al individuo, pero por lo regular son tan breves que no


piensa que su somnolencia acumulada est relacionada con
ellos (Orr, 1997). La apnea en el sueo afecta a alrededor
del dos por ciento de los adultos (Sonnad et al., 2003).
La apnea en el sueo se presenta tambin con frecuencia entre lactantes prematuros, los cuales a veces necesitan
estimulacin fsica para volver a respirar. Por la inmadurez
de su sistema respiratorio, estos nios deben estar conectados a monitores de unidades peditricas de cuidados infantiles mientras persista el problema.
SONAMBULISMO

Los individuos que padecen sonambulismo se levantan


y caminan sin despertar. Es ms frecuente entre los nios que entre los adultos. Por ejemplo, en los estudios
se ha encontrado que hay alrededor de siete por ciento
de nios sonmbulos (Nevus et al., 2001) pero slo un
dos por ciento de adultos (Ohayon et al., 1999). El sonambulismo se relaciona con el sueo no MOR. Cuando
se estudia a sonmbulos adultos en el laboratorio, manifiestan una activacin abrupta (con movimientos o habla)
durante las fases III y IV (ver la figura 5.3) en el primer
tercio de su sueo nocturno (Guilleminault et al., 2001).
A diferencia de las consejas populares, no es especialmente peligroso despertar a los sonmbulos, slo que es
probable que se sientan confundidos por despertarse de
repente. Pero el sonambulismo en s puede ser peligroso porque los individuos se mueven por su entorno sin
estar conscientes.
SOMNOLENCIA DIURNA

La principal queja de la mayora de los pacientes evaluados


en los centros estadounidenses de trastornos del sueo es
la somnolencia diurn a excesiva. Entre una muestra de
1506 adultos de ese pas, 27 por ciento indicaron que durante algunos das o ms de cada mes estn tan adormilados que sus actividades cotidianas se alteran; 15 por ciento
indicaron que esta somnolencia es negativa para sus actividades ordinarias durante varios das o ms de cada semana
(National Sleep Foundation, 2003). La somnolencia excesiva reduce la alerta, alarga los tiempos de reaccin y estorba
el rendimiento en las tareas motrices y cognoscitivas. En
investigaciones anteriores casi la mitad de los pacientes con
somnolencia excesiva dijeron que haban tenido accidentes de trnsito y ms de la mitad haban tenido accidentes
en el trabajo, algunos graves (Roth et al., 1989).
Mientras preparaba Alerta de sueo, un documental
acerca de este trastorno por falta de sueo, el psiclogo
James Maas dijo que hay personas que literalmente caminan como zombis (Maas, 1998). Se enter de pilotos de
aviones que le contaban que tomaban una siesta durante
su trabajo y, al despertar, se encontraban con que el resto
de la tripulacin estaba dormida. De acuerdo con Maas, hasta 30 por ciento de los estudiantes de preparatoria se duermen en clase una vez por semana. Es de esperar alguna

Dormir y soar

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somnolencia cuando el estilo de vida o las exigencias del


trabajo impiden que la gente duerma lo suficiente; sin embargo, la somnolencia excesiva tiene races fisiolgicas y
quienes la padecen deben buscar atencin mdica (White
y Mitler, 1997).

SUEOS: TEATRO
DE LA MENTE
En todas las noches ordinarias de la vida entramos en el
complejo mundo de los sueos. Los sueos, que fueron
el territorio exclusivo de profetas, psquicos y psicoanalis-

tas, se han convertido en una zona especial de estudio


para los investigadores cientficos. Buena parte de la investigacin relativa a los sueos empieza en los laboratorios
donde se estudia el dormir y donde los experimentadores
vigilan el sueo MOR y no MOR de las personas. Aunque
los sujetos refieren ms sueos cuando se despiertan en periodos de MOR (aproximadamente 82 por ciento de los despertares), tambin se producen sueos en los periodos no
MOR (en alrededor de 54 por ciento de los despertares)
(Foulkes, 1962). El contenido de los sueos de los estados
no MOR tiene menos carga emocional; se parece ms a las
reflexiones del da, con menos imgenes.

LA PSICOLOGA EN EL SIGLO XXI

La vida sin descanso y el sueo

ace 15 o 20 aos haba poco


que hacer despus de la medianoche. Cuando los estudiantes terminaban su tarea, podan
escoger entre ver un programa nocturno
de televisin o irse a la cama. Pero la
ltima dcada del siglo XX trajo la existencia de la World Wide Web y, con ella,
una provisin permanente de estmulos.
En cualquier momento del da o la noche se puede navegar en la Red o meterse a una sala de plticas. Uno puede
comerse un bocadillo de medianoche en
Berln, Connecticut, y platicar al mismo
tiempo con alguien que se desayuna en
Berln, Alemania. El crecimiento de Internet ha incrementado lo que podemos
llamar relacin de amor y odio que sostiene mucha gente con el sueo. Nos
gusta dormir porque estar descansados
nos hace sentir bien (y es horrible sentirse con sueo). Como hemos visto en
el captulo, el cuerpo necesita dormir
para funcionar bien. Pero no nos gusta
el sueo porque hay muchas cosas
agradables por hacer en estado de vigilia. La Red incrementa de forma sustancial la gama de cosas placenteras. Los

154

autores de este libro estamos dispuestos a confesar que hemos perdido sueo
con tal de no dejar de navegar en la Red.
Desde el punto de vista de muchos
investigadores, la disponibilidad permanente de la Red ha hecho que una situacin mala empeore. Durante aos se
han preocupado porque adolescentes y
universitarios no duermen lo suficiente
(Dement y Vaughan, 1999; Wolfson y
Carskadon, 1998). Aunque los expertos
recomiendan que todos durmamos
ocho horas, en una encuesta del ao
2000 realizada por la National Sleep
Foundation (2000) se indica que la persona promedio de 18 a 29 aos nunca
cumple esta norma. Entre semana, el
sueo promedio de estos individuos
es de 6.8 horas; sbados y domingos
aumenta a 7.8 horas.
Se siente inquieto por sus horas de
sueo? En las investigaciones se aprecia
que los estudiantes de licenciatura subestiman las consecuencias negativas
de la falta de sueo en su rendimiento
intelectual (Pilcher y Walters, 1997).
Piense un momento en el hecho real de
que es muy probable que la falta crnica

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

de sueo sea desafortunada en gran


medida para su aprovechamiento en la
universidad (Buboltz et al., 2002).
No hay duda de que muchos universitarios pierden horas de sueo por las tensiones de estudiar para los exmenes y
de la redaccin de los trabajos (Murphy
y Archer, 1996). Sin embargo, en una
encuesta entre personas de 18 a 29 aos,
55 por ciento estuvieron de acuerdo con
el enunciado siguiente: A menudo me
desvelo ms de lo debido por ver la televisin o navegar en Internet. Este
enunciado se aplica tambin a usted?
No pretendemos desalentar el uso de
Internet. Simplemente compartimos la
observacin de que las nuevas tecnologas suelen traer con ellas razones nuevas para dejar de dormir. La falta de
sueo tiene consecuencias graves: las
malas calificaciones, problemas laborales y accidentes automovilsticos son
algunas. Hasta ahora, los cientficos
han inventado pldoras para que uno no
duerma, pero no hay pastillas para no
necesitar dormir. Usted debe determinar
qu pasos puede emprender para que el
siglo XXI no sea su Siglo del Insomnio.

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Como los sueos tienen tal relevancia en la vida mental


de las personas, prcticamente todas las culturas se han hecho la misma pregunta, acerca de si los sueos tienen significado. La respuesta que se da es positiva. Es decir, la mayor
parte de las culturas incorporan la conviccin de que, en un
sentido o en otro, los sueos tienen un sentido personal y
cultural importante. Ahora revisaremos algunas formas en
que las culturas confieren significado a los sueos.
ANLISIS FREUDIANO DE LOS SUEOS

La teora onrica ms destacada de la cultura occidental moderna fue postulada por Sigmund Freud. Freud llamaba a los
sueos psicosis pasajeras y modelos de locura de cada
noche. Tambin deca que eran el camino real al inconsciente. Estableci el anlisis de los sueos como la piedra
angular del psicoanlisis en su obra clsica La interpretacin
de los sueos (1900-1965). Para Freud las imgenes onricas
eran expresiones simblicas de deseos inconscientes, poderosos y reprimidos. Estos deseos se manifestaban en forma
disfrazada porque abrigaban apetencias vedadas, como la
apetencia sexual por el progenitor del sexo contrario. As,
las dos fuerzas dinmicas de los sueos son el deseo y la
censura, que es una defensa en contra del deseo. La censura transforma el significado oculto del sueo, su contenido latente, en contenido manifiesto, que se le aparece al
sujeto que suea luego de una distorsin que Freud llamaba trabajo del sueo. El contenido manifiesto es una versin aceptable del cuento; el contenido latente representa
la versin inaceptable (para la persona o para la sociedad)
pero que es tambin la verdadera, sin cortes.
De acuerdo con Freud, la interpretacin de los sueos
requiere proceder en sentido inverso a partir del contenido
manifiesto para llegar al latente. Para el psicoanalista, que
se vale del anlisis de sueos para comprender y tratar los
problemas de un paciente, esos sueos revelan los deseos
inconscientes de la persona, los miedos relacionados con
tales deseos y las defensas habituales que esgrime el paciente para manejar el conflicto psquico que se despierta
entre deseos y miedos. Freud crea que los smbolos y las
metforas de los sueos posean a la vez significados idiosincrsicos (de la persona en particular) y universales (muchos de ndole sexual):
Cajas, jaulas, cofres, armarios y hornos representan el tero, y lo mismo objetos huecos, barcos y
embarcaciones de todas las clases. En los sueos,
las habitaciones suelen ser mujeres; si aparecen
representados los accesos y salidas, esta interpretacin apenas acepta dudas [...]. Un sueo de recorrer una serie de cuartos consiste en un sueo sobre
un prostbulo o un harem. Es muy probable que
toda la maquinaria y aparatos complicados
que ocurren en los sueos simbolicen los genitales
(y por regla general los masculinos) [...]. [Freud,
1900-1965, pp. 389-391]

En su teora de la interpretacin de los sueos, Freud relaciona los smbolos onricos con su teora psicolgica explcita. El acento que pona en la importancia psicolgica de
los sueos ha marcado el camino para el examen contemporneo del contenido de los sueos (Domhoff, 1996; Fisher
y Greenberg, 1996).
INTERPRETACIONES DE OTRAS CULTURAS

En las sociedades de Occidente muchas personas nunca meditan seriamente en sus sueos hasta que se inscriben como
estudiantes de psicologa o entran a terapia. Por el contrario,
en muchas otras sociedades la interpretacin de los sueos
es parte de la misma tela de la cultura (Lewis, 1995; Tedlock,
1987). Consideremos la costumbre diaria de los indgenas
archures de Ecuador (Schlitz, 1997, p. 2):
Como todas las maanas, los hombres [de la
aldea] se sientan en un pequeo crculo [...] y se
cuentan los sueos de la noche anterior. Este rito
diario de participar los sueos es trascendental en
la vida de los archures. Piensan que los individuos
suean no para ellos mismos, sino para la comunidad en conjunto. La experiencia del individuo
sirve a la accin colectiva.
En esas reuniones matutinas cada uno narra su sueo y los
dems ofrecen sus interpretaciones, con la esperanza de
llegar a algn consenso acerca del significado. Comparemos
la idea de que los individuos suean para la comunidad en
conjunto con la postura articulada por Freud de que los
sueos son el camino real al inconsciente del individuo.
En muchas culturas se designan grupos peculiares de
individuos, de quienes se cree que poseen facultades especiales para interpretar los sueos. Pensemos en los usos de
los mayas, que habitan en una parte de Mxico, Guatemala, Belice y Honduras. En la cultura maya, los chamanes
hacen las veces de intrpretes de sueos. De hecho, entre
algunos grupos mayas se elige a los chamanes para estas
funciones cuando tienen sueos en los que los dioses les
anuncian su llamado al chamanismo. Tambin se proporciona a los nuevos chamanes educacin formal en los ritos
religiosos por revelacin onrica. Aunque los chamanes y
otras figuras religiosas tienen conocimientos especiales apropiados para la interpretacin de los sueos, la gente comn
tambin cuenta y analiza sus sueos. Es comn que despierten a su cnyuge a la mitad de la noche para narrarle
sus sueos. En algunas comunidades, todas las maanas las
madres les piden a sus hijos que les narren sus sueos. En
la actualidad, los mayas han sido vctimas de guerras civiles
en sus tierras; muchos han muerto o han tenido que huir.
De acuerdo con la antroploga Barbara Tedlock, una respuesta importante ha sido un aumento en la importancia concedida a sueos y visiones con los que mantienen
el contacto con sus antepasados y las tierras santas en las
que viven (Tedlock, 1992, p. 471).

Dormir y soar

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Las costumbres de muchas culturas que no son occidentales con respecto a los sueos tambin manifiestan una
perspectiva temporal fundamentalmente distinta. En la teora freudiana la interpretacin se remontaba en el tiempo,
hacia las experiencias infantiles y los deseos reprimidos. En
muchas otras culturas se piensa, por el contrario, que los
sueos son una visin del futuro (Basso, 1987). Por ejemplo, entre los pueblos de las colinas de Ingessana, una regin sobre la frontera de Etiopa y Sudn, el calendario de
las festividades est determinado por visiones en sueos
(Jedrej, 1995). Quienes resguardan los relicarios sagrados
son visitados en sueos por sus padres y otros antepasados, que les piden que anuncien el festival. Otros grupos
tienen sistemas culturales de relaciones entre los smbolos
onricos y los significados. Consideremos estas interpretaciones de los indgenas kalapalos de Brasil (Basso, 1987,
p. 104):
Si soamos que nos incendiamos, despus nos
morder un bicho salvaje, como una araa o una
hormiga venenosa.
Cuando soamos que hacemos el amor a una
mujer, vamos a tener mucho xito en la pesca.
Cuando un nio est recluido y suea que trepa
un rbol alto o bien otro ve un camino largo, vivirn
mucho tiempo. Esto tambin pasara si soamos con
cruzar una corriente ancha en un bosque.
Observe que estas interpretaciones se dirigen al futuro. La
orientacin al futuro en la interpretacin de los sueos es
un componente importante de una rica tradicin cultural.
TEORAS FISIOLGICAS DEL CONTENIDO
DE LOS SUEOS

La piedra angular de los mtodos de interpretacin occidentales y no occidentales es que los sueos proveen informacin de valor genuino para la persona o la comunidad. Esta
idea ha sido impugnada por las teoras biolgicas. Recuerde que algunos investigadores piensan que tenemos una
necesidad fisiolgica del sueo MOR para compensar los
cambios enceflicos del sueo no MOR (Benington y Heller,
1994). Son los sueos un mero efecto colateral de otras
actividades enceflicas y en s no significan nada? Consideremos el modelo de activacin y sntesis propuesto por
J. Allan Hobson y Robert McCarley (1977; Hobson, 1988).
El modelo postula que las seales nerviosas proceden del
tallo cerebral y a continuacin estimulan zonas corticales.
Estas descargas elctricas ocurren de forma automtica ms
o menos cada 90 minutos y sostienen la activacin por unos
30 minutos; as se explica la alternacin cclica de periodos
de sueo MOR y no MOR. Estas descargas activan el encfalo anterior y las zonas de asociacin en la corteza; en ese
punto, incitan recuerdos y conexiones con las experiencias
del que suea. De acuerdo con Hobson y McCarley, no hay
conexiones lgicas ni significados intrnsecos ni esquemas

156

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

coherentes en estas irrupciones azarosas de seales elctricas. En investigaciones ms recientes se indica que los
sueos no slo surgen del tallo cerebral y que soamos
porque algunas regiones enceflicas estn ms activas (por
ejemplo, las que se relacionan con las emociones) y porque
otras se activan menos (como las que tienen que ver con
recuerdos de ciertas experiencias; Stickgold et al., 2001).
Sin embargo, los estudios del contenido de los sueos
todava plantean objeciones a estas teoras de base biolgica (Domhoff, 1999). En esos estudios se indica que, en
primer lugar, el contenido de los sueos muestra una continuidad bastante notable con las preocupaciones diurnas
de las personas. Por ejemplo, en investigaciones con mtodos de muestreo de experiencias se seala que las nias tienen ms probabilidades que los nios de pensar en
amigos de uno y otro sexo, ms que slo del suyo propio
(Richards et al., 1998). En los estudios de sueos de sujetos de nueve a 15 aos se muestran diferencias semejantes
por sexo en el contenido onrico en relacin con amistades (Strauch y Lederbogen, 1999). Otro resultado tambin
pone en tela de juicio la suposicin de que los sueos son
puras seales aleatorias. En la edad adulta, el contenido general de los sueos es constante durante mucho tiempo. El
experto en sueos William Domhoff (1999) postula que
la estabilidad al paso de los aos y las dcadas requiere
que participen en el contenido onrico ms regiones enceflicas que las que generan las seales aleatorias en las
teoras fisiolgicas.
Si lo desea, piense en llevar su propia bitcora de
sueos (trate de anotarlos en cuanto se levante por las maanas) para observar la relacin que guardan con sus ocupaciones diarias y si el contenido cambia o se mantiene
estable. Pero queremos advertirle que unas personas tienen ms dificultades que otras para recordar sus sueos
(Wolcott y Strapp, 2002). Por ejemplo, es ms fcil recordar
los sueos si uno se despierta en una fase MOR o cerca de
una. Si quiere recordar sus sueos, quiz le convenga cambiar la hora a la que pone el despertador. Adems, la gente
que tiene sentimientos ms positivos acerca de los sueos
los recuerda con ms facilidad. En ese sentido, el inters
que usted manifieste al llevar una bitcora de sueos aumentar su capacidad de recordarlos.
Hay otro aspecto interesante de los sueos: a lo largo
del tiempo, muchas personas han referido que en sueos
han encontrado soluciones a problemas importantes o que
se les han ocurrido ideas nuevas (Shepard, 1978). Veamos
algunos ejemplos. Friedrich Kekul dijo que haba descubierto la elusiva estructura qumica del benceno en un sueo: una cadena molecular en forma de serpiente se haba
asido la cola para formar un anillo. Elias Howe tuvo un
sueo en el que era atacado con lanzas que tenan perforadas las puntas, este sueo lo condujo a perfeccionar su
invento de la mquina de coser. Compositores como Mozart
y Schumann decan que de sus sueos provenan las ideas
musicales importantes.

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PESADILLAS

Las pesadillas son sueos en los que uno se asusta por


sentirse desamparado o fuera de control. Las pesadillas
son poco frecuentes para la mayora de las personas. En
una muestra de 220 estudiantes de licenciatura, que haban
llevado bitcoras diarias de sueos, la frecuencia promedio
de las pesadillas (proyectada a partir del periodo de muestreo de dos semanas) fue de alrededor de 24 por ao
(Wood y Bootzin, 1990). Sin embargo, algunas personas
sufren pesadillas ms a menudo, incluso todas las noches.
Por ejemplo, los nios son ms proclives a los sueos malos que los adultos (Mindell, 1997). Asimismo, las personas
que han pasado por acontecimientos traumticos, como
una violacin o una guerra, tienen a veces pesadillas repetidas en las que reviven aspectos de su trauma. Los universitarios que haban sentido un temblor fuerte en la zona de
la baha de San Francisco tenan dos veces ms probabilidades de sufrir pesadillas que un grupo equivalente de estudiantes que no los haban experimentado y (como se
imaginar) muchas de las pesadillas se referan a los efectos devastadores de los temblores (Wood et al., 1992).
Podemos considerar que las pesadillas se encuentran en
el lmite exterior de la conciencia ordinaria. Ahora pasamos
a circunstancias en las que los individuos pretenden de manera deliberada ir ms all de esas experiencias comunes.

PNGASE A PRUEBA

Cul es la relacin entre los ritmos circadianos y el desajuste


horario?
Cmo cambia durante la noche el equilibrio entre el sueo MOR y
el sueo no MOR?
Qu funciones creen los investigadores que cumple el dormir?
Cules son los sntomas de los principales trastornos del sueo?
Cmo explican las teoras de diversas culturas los orgenes y consecuencias de los sueos?

Estados alterados
de conciencia

n todas las culturas algunas personas se han sentido


insatisfechas con las transformaciones ordinarias
de su conciencia de vigilia. Por lo tanto, han elaborado prcticas que las llevan a superar las formas habituales de la conciencia para experimentar los denominados

estados alterados de conciencia. Algunas prcticas son individuales, como el consumo de drogas. Otras, como ciertas
prcticas religiosas, son intentos compartidos por trascender
los lmites normales de la experiencia consciente. Examinaremos diversas prcticas en las que, mediante distintos procedimientos, se inducen estados alterados de conciencia.

SUEOS LCIDOS
Es posible en un sueo darse cuenta de que uno suea?
Los defensores de la teora de los sueos lcidos han demostrado que darse cuenta de que uno suea es una facultad que se aprende, que se perfecciona con la prctica
constante y que confiere a las personas el control sobre sus
sueos (Gackenbach y LaBerge, 1988; LaBerge y DeGracia,
2000).

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

La realidad experimental de los sueos lcidos


Stephen LaBerge y sus colaboradores idearon una metodologa para verificar la realidad de los informes referentes a los
sueos lcidos. La demostracin se fund en investigaciones
anteriores en las que se haba mostrado que ciertos movimientos oculares del sueo MOR corresponden a la direccin a la
que dirigen su mirada los que suean. Por consiguiente, los investigadores pidieron a sujetos expertos en sueos lcidos que
ejecutaran ciertas secuencias de movimientos oculares voluntarios cuando se dieran cuenta de que estaban soando. Las
seales previstas de los movimientos oculares aparecieron en
los registros del polgrafo durante el sueo MOR, con lo que se
comprob la lucidez de los participantes durante el sueo MOR
(LaBerge et al., 1981).

Se han aplicado diversos mtodos para inducir los sueos


lcidos. Por ejemplo, en algunas investigaciones acerca del
tema los sujetos usan gafas especiales que encienden una
luz roja cuando detectan sueo MOR. Antes, los participantes
haban aprendido que la luz roja era una seal para hacerse conscientes de estar soando (LaBerge y Levitan, 1995).
Los individuos que se percatan de que estn soando y no
se despiertan, se mueven en un estado de lucidez en el que
toman el control de sus sueos; los dirigen de acuerdo con
sus fines y hacen que sus resultados correspondan a sus necesidades actuales. Se dice que la capacidad de tener sueos
lcidos aumenta si una persona cree con firmeza que estos
sueos son posibles y practica de continuo las tcnicas para su induccin (LaBerge y Rheingold, 1990). Investigadores
como Stephen LaBerge afirman que asumir el control de los
sucesos incontrolables de los sueos es saludable porque
mejora la confianza en uno mismo y conlleva experiencias
positivas para el individuo. Sin embargo, algunos terapeutas

Estados alterados de conciencia

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hipnosis, salvo que en algunos casos las personas dan la


apariencia de hallarse en un estado de relajamiento profundo parecido al sueo (si estuvieran en verdad dormidas, no responderan a la hipnosis). Una definicin muy
general de hipnosis afirma que se trata de un estado alterado de la conciencia que se caracteriza por la capacidad
especial de algunas personas para responder a la sugestin
con cambios en la percepcin, memoria, motivacin y sentido del control personal. En el estado hipntico los participantes sienten que aumenta su sensibilidad a las sugestiones
del hipnotizador; sienten que su conducta se lleva a cabo
sin intencin ni esfuerzo consciente.
Los investigadores no estn de acuerdo con los mecanismos psicolgicos implicados en la hipnosis (Kirsch y Lynn,
1995, 1998). Entre los primeros tericos, unos postulaban que los individuos hipnotizados entran en un estado de
trance muy diferente de la conciencia de vigilia. Otros afirmaban que la hipnosis no era ms que una forma acentuada de motivacin. Unos ms crean que era una especie de
juego de representacin de papeles sociales, una variedad
de respuesta placebo al tratar de complacer al hipnotizador
(ver el captulo 2). Ahora, en las investigaciones se ha descartado de manera definitiva la idea de que la hipnosis sea
un cambio en la conciencia parecido al estado de trance;
sin embargo, aunque los individuos que no estn bajo hipnosis pueden manifestar las mismas pautas de conducta que
los hipnotizados, existen otros efectos de la hipnosis, adems de la motivacin y el placebo. Despus de que expongamos la induccin hipntica y la facilidad de sugestin
hipntica, describiremos algunos de estos efectos.
INDUCCIN HIPNTICA Y FACILIDAD
DE SUGESTIN HIPNTICA
El investigador Stephen LaBerge ajusta unos
anteojos especiales que alertarn a la persona
que se presenta el sueo MOR. Esta persona est entrenada para entrar en un estado de
sueo lcido, y estar consciente del proceso
y el contenido de la actividad onrica. Si usted
tiene la capacidad de experimentar sueos lcidos, qu formas les da?

que recurren al anlisis de sueos como parte de su esfuerzo por comprender los problemas de un paciente se oponen
a estos mtodos porque les parece que distorsionan el proceso natural del soar.

HIPNOSIS
En los retratos de la cultura popular, los hipnotizadores
ejercen un vasto poder sobre sus sujetos, voluntarios o no.
Es exacta esta idea? Qu es la hipnosis, cules son sus caractersticas importantes y cules son sus usos vlidos en la
psicologa? El trmino hipnosis procede de Hypnos, el dios
griego del sueo. Pero el sueo no tiene que ver con la

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Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

La hipnosis comienza con la induccin hipntica, una serie de actividades preliminares que reduce al mnimo las
distracciones externas y alienta a los participantes a concentrarse en los estmulos sugeridos y creer que estn a punto
de entrar en un estado especial de conciencia. Las actividades de la induccin comprenden sugestiones de imaginar
ciertas experiencias o visualizar sucesos y reacciones. Cuando se practica de manera continua, la induccin funciona
como una seal aprendida para que los participantes entren con rapidez en el estado hipntico. En la induccin
caracterstica se hacen sugestiones de relajacin profunda,
pero algunas personas pueden quedar hipnotizadas con
una induccin activa y alerta, como al imaginar que corren
o andan en bicicleta (Banyai y Hilgard, 1976).
Los actos hipnticos teatrales dan la impresin de que
el poder de la hipnosis radica en el hipnotizador; pero el
factor ms importante es la capacidad (o el talento) del
sujeto para quedar hipnotizado. La facilidad de sugestin
hipntica representa el grado en que un individuo es sensible a las sugestiones habituales para experimentar reacciones hipnticas. Hay muchas diferencias en cuanto a la
susceptibilidad, que van de una completa falta de sensibilidad a una sensibilidad total.

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En la figura 5.6 se muestra el porcentaje de individuos en edad universitaria que presentaron diversos grados de facilidad de sugestin hipntica la primera vez que
se les aplic una prueba de induccin. Qu significa tener
una puntuacin alta o muy alta en esta prueba? Si se aplica esta prueba, el hipnotizador hace varias sugestiones poshipnticas en las que dicta cules sern las experiencias de
cada individuo. Cuando el hipnotizador sugiere que los
brazos extendidos se han convertido en barras de hierro,
los individuos ms sugestionables sern incapaces de doblarlos. Con la sugestin apropiada, espantaran una mosca inexistente. Como tercer ejemplo, los individuos ms
hipnotizables no podran negar con la cabeza si el hipnotizador les informara que haban perdido esa capacidad.
Los estudiantes que obtuvieron una puntuacin baja en la
escala de facilidad de sugestin hipntica presentaron pocas reacciones o ninguna.
La facilidad de sugestin hipntica es un atributo relativamente estable. Las calificaciones de un adulto son ms
o menos las mismas cuando se miden varias veces dentro de
un periodo de 10 aos (Morgan et al., 1974). De hecho
cuando 50 hombres y mujeres fueron sometidos de nuevo a
la prueba 25 aos despus de su evaluacin universitaria,
los resultados indicaron un muy notable coeficiente de correlacin de 0.71 (Piccione et al., 1989). Los nios son ms
sugestionables que los adultos; la sensibilidad hipntica alcanza su mayor nivel antes de la adolescencia y se reduce
en adelante. Se cuenta con pruebas de que hay determinantes genticos, porque la calificaciones de los gemelos
idnticos son ms parecidas que las calificaciones de los gemelos fraternos (Morgan et al., 1970). Aunque la facilidad
de sugestin es relativamente estable, no se correlaciona
con ningn rasgo de personalidad, como la credulidad o la

Calificacin de susceptibilidad

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conformidad (Fromm y Shor, 1979; Kirsch y Lynn, 1995). Por


el contrario, la facilidad de sugestin hipntica manifiesta
la capacidad cognoscitiva nica de absorberse por completo en una experiencia.
EFECTOS DE LA HIPNOSIS

Al describir cmo se mide la facilidad de sugestin hipntica, sealamos ya algunos de los efectos habituales de la
hipnosis: los individuos responden a las sugestiones referentes a las capacidades motrices (por ejemplo, no pueden
doblar los brazos) y experiencias perceptuales (por ejemplo,
alucinan una mosca). Pero, cmo podemos estar seguros
de que estas conductas surgen de propiedades especiales de la hipnosis y no de la disposicin de los participantes
de complacer al hipnotizador? Para abordar este importante punto los investigadores han realizado experimentos en
los que comparan el desempeo de individuos hipnotizados
y el de los simuladores.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

La hipnosis es ms que simulacin


Dos grupos de estudiantes participaron en un experimento. Los
de un grupo fueron hipnotizados. A los del otro se les dijo que
simularan la hipnosis: el primer experimentador les dijo que su
tarea era engaar a otro experimentador para que creyera que
estaban hipnotizados. A continuacin se expuso a los dos grupos
a sonidos y se les pidi que juzgaran su volumen. Una parte importante del experimento fue la instruccin en la que se dijo a
los participantes lo que deban experimentar (Reed et al., 1996,
p. 143):
Las personas expuestas al sonido ms de una vez caen en
la hipnosis, lo que reduce mucho la intensidad del sonido que
escuchan. Es posible que usted haya cado en estado de hipnosis
en el ltimo ensayo y por esta razn oy tan poco. Quiz ni siquiera oy nada.

Muy alta
(1112)
Alta
(810)
Mediana
(57)
Baja
(04)
0

20

40

50

Porcentaje de los sujetos

Si todos los efectos de la hipnosis se atribuyeran al deseo de los


participantes de responder de manera correcta a las peticiones
del experimentador, esperaramos que tanto los participantes hipnotizados como los simuladores respondieran de la misma forma,
pero no fue as. Los individuos en verdad hipnotizados dieron
varias respuestas que se acercaban ms a sus experiencias verdaderas y no las que corresponderan si hubieran inventado algo
que pensaran que el investigador quisiera or (Reed et al., 1996).

FIGURA 5.6

Profundidad de la hipnosis en la primera


induccin
En la grfica se muestran los resultados de 533 individuos
hipnotizados por primera vez. La facilidad de sugestin
hipntica se midi con la Escala de Susceptibilidad
Hipntica de Stanford, que consta de 12 reactivos.

En este caso, es de creer que los simuladores se hubieran


equivocado al anticipar lo que sentiran de estar en verdad
hipnotizados. Con estos experimentos aprendemos cul es
la contribucin independiente de la hipnosis a las experiencias de las personas.

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Un valor innegable de la hipnosis es que reduce el


dolor (analgesia hipntica). La mente magnifica los estmulos dolorosos por anticipacin y miedo; uno puede disminuir el efecto psicolgico con hipnosis (Chaves, 1999).
El control del dolor se consigue mediante diversas sugestiones hipnticas: imaginar que la parte adolorida no es
orgnica (que est hecha de madera o plstico) o que
se separa del resto del cuerpo, con lo que la mente sale de
ste y distorsiona el tiempo de varias maneras. Las personas pueden controlar el dolor por medio de la hipnosis
aun si han vaciado de la conciencia todos los pensamientos y las imgenes (Hargadon et al., 1995). En especial, la
hipnosis ha resultado valiosa en pacientes quirrgicos
que no toleran la anestesia, madres de parto natural y pacientes de cncer que aprenden a soportar el dolor de la
enfermedad y su tratamiento. La autohipnosis es el mejor
mtodo para controlar el dolor porque los pacientes pueden hacerlo siempre que aparezca. En un estudio de 86
mujeres con cncer metasttico, las que recurrieron a la
autohipnosis para controlar el dolor informaron que haban
tenido slo la mitad del dolor que las otras (Spiegel et al.,
1989).
Una ltima nota acerca de la hipnosis: su poder no
reside en ninguna facultad ni destreza especial del hipnotizador, sino en la facilidad relativa de sugestin hipntica
de una persona. Quedar en estado hipntico no significa renunciar al control personal; por el contrario, con la
experiencia de la hipnosis el individuo (como ejecutante)
aprende nuevas formas de control que el hipnotizador
(como director) le ensea a ejercer. Recuerde todo esto si presencia un espectculo en el que personas ejecutan actos extravagantes bajo el poder de la hipnosis: los hipnotizadores

teatrales se ganan la vida entreteniendo a las audiencias, impulsando a personas muy exhibicionistas para que hagan
en pblico cosas que los dems no se atreveran. La hipnosis que utilizan investigadores y terapeutas es una tcnica
que tiene el potencial de dejar que uno explore y modifique su sentido de la conciencia.

MEDITACIN
Muchas religiones y psicologas tradicionales de Oriente
apartan la conciencia de las preocupaciones mundanas inmediatas. Pretenden llegar a una concentracin interior en
el yo mental y espiritual. La meditacin es una forma de
modificacin de la conciencia dirigida a favorecer el conocimiento personal y el bienestar a travs de un estado profundo de tranquilidad. En la meditacin concentrada una
persona se enfoca en la respiracin y la controla, asume
ciertas posturas (posturas yogas), reduce al mnimo la estimulacin externa, genera imgenes mentales especficas o
libera la mente de todos los pensamientos. En contraste,
en la meditacin atenta la persona aprende a dejar que sus
pensamientos y recuerdos pasen por la mente sin reaccionar ante ellos.
Las investigaciones se han dirigido a la capacidad de
la meditacin de aliviar la ansiedad de quienes tienen que
desenvolverse en entornos tensos (Anderson et al., 1999;
Shapiro et al., 1998). Por ejemplo, la meditacin atenta es la
base de la reduccin reflexiva del estrs (Kabat-Zinn, 1990).
En un estudio se impartieron a mujeres que sufran una
enfermedad cardiaca ocho semanas de entrenamiento en
meditacin atenta. Al final de la intervencin refirieron

Cmo crea la meditacin un estado


alterado de conciencia?

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Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

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menor cantidad de sentimientos de ansiedad que antes


(Tacon et al., 2003). Las mujeres del grupo de control no
mejoraron en sus informes de ansiedad. Como los sentimientos de ansiedad cumplen una funcin en la aparicin
de enfermedades coronarias, este resultado comprueba las
virtudes sanadoras de la mente (volveremos a este tema
cuando estudiemos la psicologa de la salud en el captulo 12).
Los profesionales de la meditacin indican que si se
practica de manera constante, algunas de sus formas intensifican la conciencia, ayudan a alcanzar la iluminacin
con la que el individuo percibe las cosas familiares de una
forma nueva y libera la percepcin y el pensamiento de las
restricciones de esquemas automticos y aprendidos. Algunos investigadores postulan que la prctica frecuente de la
meditacin lleva la mente ms all de los lmites aceptados
por la psicologa occidental y aun produce incrementos en
la inteligencia medida (el CI; ver el captulo 9) y el desempeo cognoscitivo (Cranson et al., 1991). Un destacado maestro budista de meditacin, Nhat Hanh (1991) recomienda
hacerse consciente de la respiracin y la simple apreciacin del entorno y los mnimos actos cotidianos como va
al equilibrio psicolgico.

ALUCINACIONES
En circunstancias inusitadas, ocurre una distorsin de la
conciencia cuando un individuo ve u oye cosas que no estn presentes. Las alucinaciones son percepciones vvidas
producidas sin que haya una estimulacin objetiva; son
elaboraciones mentales de la realidad alterada de un individuo. Se distinguen de las ilusiones, que son distorsiones
perceptuales de estmulos reales. Consideremos la figura 5.7. La mayora de las personas ve un tringulo aunque en realidad no est ah. Pero no lo llamaramos una
alucinacin porque aparece como resultado de los procesos normales con que percibimos el mundo. No podramos hacerlo desaparecer recordndonos que no es real. A
diferencia de las ilusiones, las alucinaciones son experiencias individuales, no las comparten otros en una situacin. Algunas alucinaciones son efmeras. Si los individuos
se prueban rpidamente la irrealidad de una alucinacin
(confrontndola con la realidad), se termina. Pero en algunos casos los individuos no pueden disipar la realidad de
sus alucinaciones, las cuales ejercen una influencia en su
vida (Siegel, 1992).
Fomentan las alucinaciones los estados de excitacin,
necesidad intensa o incapacidad de suprimir pensamientos
amenazadores. Tambin ocurren cuando el encfalo experimenta una forma extraa de estimulacin (por ejemplo,
en fiebres elevadas, ataques epilpticos y accesos de migraa) o en pacientes con trastornos mentales graves, que
responden a los sucesos mentales privados como si fueran
estmulos sensoriales externos. Tambin inducen las aluci-

FIGURA 5.7

Ilusin, no alucinacin!
Aunque no est ah, la mayora de la gente ve un tringulo
en esta figura. Cuando una persona alucina, tambin tiene
experiencias que no estn en la realidad, pero las alucinaciones surgen de estados alterados de la conciencia, no
de procesos perceptuales comunes.

naciones drogas psicoactivas, como el LSD y el peyote, as


como la abstinencia en los casos graves de alcoholismo
(estas alucinaciones se conocen como delirium tremens).
Estas son alucinaciones de origen qumico, resultado de los
efectos de las drogas en el encfalo.
En algunos medios culturales y religiosos las alucinaciones son un acontecimiento deseable e importante
(Siegel, 1992). En estas circunstancias las alucinaciones se
interpretan como conocimientos msticos que confieren una
posicin especial al vidente. Por lo tanto, en contextos diferentes, la misma impresin vvida de contacto directo con
fuerzas espirituales podra ser despreciada como seal de
enfermedad mental o respetada como signo de dotes especiales. La evaluacin de estos estados mentales depende
tanto del juicio de los observadores como del contenido
de la propia experiencia perceptual.

XTASIS RELIGIOSO
Meditacin, oracin, ayuno y comunicacin espiritual contribuyen a intensas experiencias religiosas. Para William
James (1902) las experiencias religiosas constituyen experiencias psicolgicas nicas caracterizadas por un sentimiento de la ndole unitaria y conexa de los sucesos, de
realidad y viveza, y por la incapacidad de comunicar la
totalidad de esas experiencias con el lenguaje ordinario.
Para muchas personas, es evidente que las experiencias religiosas no son parte de la conciencia ordinaria.
Pocas experiencias religiosas son ms intensas que las
del pueblo del Espritu Santo en los Apalaches. Sus credos

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pertenencia al grupo. Participar de las seales de los espritus les confiere una gratificacin personal que no iguala
ningn otro aspecto de su existencia (Watterlond, 1983).

DROGAS PSICOACTIVAS

El pueblo del Espritu Santo en los Apalaches y otras sectas


religiosas se entregan a prcticas como manejar serpientes
para poner a prueba su fe y producir cambios en la conciencia. Rayford Dunn fue mordido en la mano por esta
serpiente mocasn momentos despus de que se tomara
esta foto en Kingston, Georgia. Aunque despus se condujo con normalidad (sali a comer y al da siguiente volvi a
la iglesia a manipular serpientes), algunos creyentes han
muerto por las mordidas venenosas del viprido. Ha estado usted en una situacin en la que la fuerza de sus convicciones lo haya llevado a experimentar un estado alterado
de conciencia?

y usos suscitan una forma peculiar de conciencia con la que


consiguen cosas notables. En las ceremonias eclesisticas
manejan serpientes venenossimas, beben estricnina y manipulan fuego. Como preparacin para estas experiencias,
escuchan sermones prolongados y se entregan a cnticos
fuertes e insistentes, as como a giros y danzas frenticas:
El entusiasmo linda con la violencia [...] Los
miembros gimen y se agitan y caen en una glosolalia exttica de nuevas lenguas [la glosolalia es un
habla artificial sin contenido lingstico]. [...] El xtasis se extiende como un contagio. [...] Las manos
estn decididamente fras, incluso despus de manipular lumbre. Esto correspondera a la investigacin
referente a los estados de trance en otras culturas
religiosas. Tambin explicara la vaguedad de los recuerdos, la casi amnesia sensorial que detectan los
investigadores en quienes manipulan serpientes y
fuegos. [Watterlond, 1983, pp. 53, 55]
En las investigaciones psicolgicas acerca de los miembros
de los grupos religiosos que manejan serpientes se ha descubierto que en general son personas bien adaptadas que
reciben mucho apoyo social y psicolgico proveniente de su

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Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

Desde la Antigedad la gente ha tomado drogas para alterar


su percepcin de la realidad. Existen datos arqueolgicos
del consumo ininterrumpido de semillas de mezcal durante
10,000 aos en el suroeste de Estados Unidos y en Mxico.
Los antiguos aztecas destilaban un aguardiente de los granos de mezcal. Tambin desde tiempos pasados, habitantes
de Norteamrica y Sudamrica consuman el teonanacatl, el
hongo Psilocybe, denominado la carne de los dioses, como
parte de ritos. Dosis pequeas de estos hongos producen
alucinaciones vvidas.
En las culturas occidentales las drogas no se relacionan
tanto con ritos sagrados comunitarios, como con la recreacin. Personas de todo el mundo consumen diversas drogas
para relajarse, manejar el estrs, evitar realidades desagradables, sentirse cmodas en los encuentros sociales o experimentar otros estados de conciencia. Hace ms de un siglo,
William James (a quien hemos citado varias veces como
fundador de la psicologa en Estados Unidos) public sus
experimentos con una droga psicoactiva. Despus de inhalar xido nitroso explic que la nota distintiva de la experiencia es la sensacin enormemente excitante de intensa
iluminacin metafsica. La verdad se encuentra a la vista
en lo ms profundo de pruebas casi cegadoras. La mente
percibe todas las relaciones lgicas del ser con una sutileza y una inmediatez que no tiene paralelo en la conciencia normal (James, 1882, p. 186). As, el inters de James en
el estudio de la conciencia se extendi al estudio de los estados alterados inducidos.
Como veremos en el captulo 15, los frmacos que tienen un efecto en los estados mentales son un aspecto crucial en el tratamiento de los trastornos psicolgicos. De
hecho, como indicamos en la tabla 5.1, muchas sustancias
tienen usos mdicos importantes. Sin embargo, numerosas
personas consumen frmacos sin receta para mejorar su salud fsica o psicolgica. En una encuesta de estadounidenses en el ao 2001, con casi 70,000 entrevistados de 12 aos
en adelante, 12.6 por ciento afirmaron que el ao anterior
haban tomado una o ms drogas ilcitas (Substance Abuse
and Mental Health Services Administration, SAMHSA, 2003).
La tasa fue mucho mayor entre las personas que estaban
en la etapa final de la adolescencia: 32.8 por ciento de los
de 16 y 17 aos, y 36.8 por ciento de los de 18 a 20 aos
aceptaron que consuman alguna droga. Adems, 63.7 por
ciento de los individuos de la muestra consumieron alcohol
alguna vez en el ao anterior a la encuesta y 29.1 fumaron
tabaco. Estas cifras destacan la importancia de la necesidad
de comprender las consecuencias fisiolgicas y psicolgicas
del consumo de drogas.

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TABLA 5.1

Usos mdicos de sustancias psicoactivas


Sustancia

Usos mdicos

OPICEOS
(NARCTICOS)
Morfina
Herona

Analgsico
Ninguno

ALUCINGENOS
LSD
PCP (fenciclidina)
MDMA (xtasis)
Cannabis (mariguana)

Ninguno
Anestsico veterinario
Posible ayuda en psicoterapia
Nuseas producidas por quimioterapia

DEPRESORES
Barbitricos
(como Seconal)
Benzodiazepinas
(como Valium)
Rohypnol
GHB
Alcohol

Sedativo, somnfero, anestsico,


anticonvulsivo
Ansioltico, sedativo, somnfero,
anticonvulsivo
Somnfero
Tratamiento por narcolepsia
Antisptico

ESTIMULANTES
Anfetaminas
Metanfetaminas
Cocana
Nicotina
Cafena

Hiperquinesia, narcolepsia, control del peso


Ninguno
Anestsico local
Goma de mascar con nicotina para dejar
de fumar
Control del peso, estimulante en falla
respiratoria aguda, analgsico

DEPENDENCIA Y ADICCIN

Las d rogas psicoactivas son sustancias qumicas que afectan los procesos mentales y el comportamiento porque
cambian por periodos temporales la conciencia. En el encfalo, estas sustancias se unen a los receptores sinpticos
y entorpecen o incitan ciertas reacciones. Con ello alteran
profundamente el sistema de comunicacin enceflica y
afectan la percepcin, memoria, estado de nimo y conducta. Ahora bien, el uso continuado de una droga crea
tolerancia, de modo que se requieren mayores dosis para alcanzar el mismo efecto (en el captulo 6 veremos algunas de las races psicolgicas de la tolerancia). Junto con
la tolerancia se encuentra la dependencia fisiolgica, un
proceso en el que el cuerpo se adapta y se hace dependiente a una sustancia, en parte porque los neurotransmisores
se agotan con la presencia frecuente de la sustancia. El trgico resultado de la tolerancia y la dependencia es la adiccin. El cuerpo de la persona adicta necesita la sustancia

y sin ella sufre sntomas penosos de abstinencia (estremecimientos, sudores, nuseas y, en el caso de la falta de alcohol,
hasta la muerte).
Se dice que un individuo tiene una dependencia psicolgica cuando el consumo de una sustancia le resulta
tan agradable o placentero que tiene antojos intensos, con
o sin adiccin. La dependencia psicolgica ocurre con cualquier sustancia. El resultado es que la vida de una persona
comienza a girar de manera tan completa en torno del consumo de la droga que su funcionamiento queda limitado
o entorpecido. Adems, los gastos en que se incurre para
costear cantidades diarias y crecientes de una droga impulsan al adicto a la comisin de robos, asaltos, prostitucin y
trfico callejero de drogas.
VARIEDADES DE DROGAS PSICOACTIVAS

En la tabla 5.1 se anotan drogas psicoactivas comunes (en


el captulo 15 explicaremos otros frmacos psicoactivos
con que se tratan las enfermedades mentales). Aqu describiremos de manera concisa la forma en que cada clase de
sustancia manifiesta sus efectos fisiolgicos y psicolgicos.
Tambin abordamos las consecuencias personales y sociales
de su uso.
Las modificaciones ms radicales de la conciencia las
producen las drogas psicodlicas o alucingenas, que alteran la percepcin del ambiente externo y la conciencia
interna. Como lo dice su nombre, crean alucinaciones y diluyen los lmites entre el yo y el resto. Los tres principales
alucingenos son LSD, PCP y MDMA (conocido popularmente como xtasis), que se sintetizan en laboratorios. La
accin de los alucingenos en el encfalo consiste en afectar
el uso del neurotransmisor qumico serotonina (Aghajanian y Marek, 1999). Por ejemplo, el LSD se une tan firmemente a los receptores de la serotonina que las neuronas
prolongan su activacin. El xtasis hace que las clulas nerviosas secreten mayores cantidades de serotonina de modo
que tambin sus receptores se estimulan en exceso. En las
investigaciones se indica que las dosis repetidas de xtasis
causan daos en las neuronas receptoras de la serotonina.
Por ejemplo, incluso un ao despus de haber dejado el
xtasis, los ex adictos muestran anormalidades en el funcionamiento de la serotonina (Gerra et al., 2000).
La Cannabis es una planta con efectos psicoactivos. Su
ingrediente activo es THC, que se encuentra en el hachs
(la resina solidificada de la planta) y en la mariguana (las
hojas y flores desecadas). La experiencia que se tiene de
inhalar THC depende de la dosis: dosis pequeas producen
viajes suaves y agradables y las grandes ocasionan reacciones alucingenas prolongadas. Los consumidores habituales
hablan de euforia, sentimientos de bienestar, distorsin del
espacio y el tiempo y, en ocasiones, experiencias extracorpreas. Tambin, segn el contexto, los efectos pueden ser
negativos: miedo, ansiedad y confusin. Los investigadores
saben desde hace mucho que los cannabinoides, sustancias

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activas de la mariguana, se unen a receptores enceflicos


especficos; estos receptores de los cannabinoides son ms
comunes en el hipocampo, la regin del encfalo que se
ocupa de la memoria. Apenas en la ltima dcada se descubri la anandamida, un neurotransmisor que se enlaza a los
mismos receptores (Di Marzo et al., 1994; Stahl, 1998). Es
decir, los cannabinoides alcanzan sus efectos psicotrpicos
en los sitios sensibles a la anandamida, una sustancia natural del encfalo. Este cannabinoide natural funciona como
neuromodulador. Por ejemplo, suprime la secrecin del neurotransmisor GABA (Wilson y Nicoll, 2002).
Los opiceos, como la herona y la morfina, suprimen
las sensaciones fsicas y la respuesta a la estimulacin. El
efecto inicial de una inyeccin intravenosa de herona es
una oleada de placer: sentimientos de euforia sustituyen todas las preocupaciones y la conciencia de las necesidades
corporales. El consumo de herona produce adiccin. En el
captulo 3 explicamos que el encfalo contiene endorfinas
(morfinas endgenas) que tienen efectos poderosos en el
estado de nimo, el dolor y el placer. Las drogas como
el opio y la morfina se unen a los mismos receptores enceflicos (Harrison et al., 1998; Reisine, 1995). As, tanto los
opiceos como la mariguana (que explicamos en el prrafo
anterior), consiguen sus efectos porque tienen componentes
activos con propiedades qumicas semejantes a las sustancias
que se presentan de manera natural en el encfalo. Cuando
los receptores neuronales son estimulados de manera artificial, el encfalo pierde su equilibrio sutil.
Los depresores comprenden los barbitricos y, especialmente, el alcohol. Estas sustancias deprimen (menguan)
la actividad mental y fsica del cuerpo porque inhiben o reducen la transmisin de los impulsos nerviosos en el sistema nervioso central. Los depresores consiguen su efecto, en
parte, al facilitar la comunicacin nerviosa en las sinapsis
que usa el neurotransmisor GABA (Delaney y Sah, 1999;
Malizia y Nutt, 1995). El GABA inhibe la transmisin nerviosa, lo que explica los resultados inhibitorios de los depresores. En los ltimos aos dos depresores: Rohypnol
(conocido como roofies) y GHB, han adquirido la reputacin de drogas de violacin en la cita. Las dos sustancias pueden ser sintetizadas como lquidos incoloros que
se aaden al alcohol y otras bebidas sin que se puedan detectar. De esta manera las vctimas quedan sedadas y son
violadas. Adems, el Rohypnol produce amnesia, de modo
que las vctimas no recuerdan lo que ocurri mientras estaban bajo su influencia.
Segn se cree, el alcohol fue una de las primeras sustancias psicoactivas usadas por los seres humanos. Bajo su
influencia, algunas personas se vuelven torpes, bulliciosas,
amistosas y platicadoras; otras se vuelven groseras y violentas, y otras ms se deprimen en silencio. El alcohol parece
estimular la secrecin de dopamina, que promueve sentimientos de placer. Asimismo, como con otros depresores, repercute en la actividad del GABA (De Witte, 1996).
En dosis reducidas, el alcohol induce la relajacin y mejo-

164

Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

ra ligeramente la velocidad de reaccin. Sin embargo, el organismo lo asimila con lentitud, y si se consume en exceso
en periodos breves abruma al sistema nervioso central. Los
accidentes y muertes de trnsito ocurren seis veces con mayor frecuencia en individuos con 0.10 por ciento de alcohol
en la sangre que con la mitad de esa cifra. La intoxicacin
etlica favorece tambin los accidentes porque dilata las pupilas, lo que causa problemas de visin nocturna. Cuando
las concentraciones de alcohol en la sangre llegan a 0.15 por
ciento, hay graves efectos negativos en el razonamiento,
memoria y juicio, junto con inestabilidad emocional y prdida de la coordinacin motriz.
El consumo excesivo de alcohol es un problema social
importante. En Estados Unidos, los accidentes automovilsticos entre jvenes de 15 a 25 aos se presentan principalmente a causa del alcohol. Cuando la cantidad y la frecuencia de la ingesta de alcohol interfieren con el desempeo
laboral, deterioran las relaciones sociales y familiares y crean
graves problemas de salud, es adecuado un diagnstico de
alcoholismo. Con el hbito prolongado aparecen la dependencia fsica, tolerancia y adiccin. En algunos individuos
el alcoholismo se presenta como la incapacidad de abstenerse de beber. En otros se manifiesta como la incapacidad
de dejar de beber luego de tomar pocas copas. En una encuesta de 2001, 13.6 por ciento de los entrevistados de 18
a 25 aos dijeron que beban mucho (definido como beber
cinco o ms copas en la misma ocasin durante cinco o ms
das de un mes; SAMHSA, 2003). En todas las edades el porcentaje es mucho mayor entre los hombres (9.2) que entre
las mujeres (2.6).
Los estimulantes, como las anfetaminas, metanfetaminas y la cocana, mantienen al sujeto excitado e inducen
estados de euforia. Los estimulantes logran sus efectos mediante el incremento de las concentraciones en el encfalo de neurotransmisores como la norepinefrina, serotonina
y dopamina. Por ejemplo, los estimulantes impiden la accin de molculas que retiran la dopamina de las sinapsis
(Giros et al., 1996). El abuso prolongado de la cocana produce cambios en los sistemas enceflicos que regulan la
experiencia del placer (Gawin, 1991). Los estimulantes tienen tres efectos principales que buscan los consumidores:
mayor confianza personal, mayor energa y alerta acentuada,
y alteraciones del estado de nimo que se acercan a la euforia. Los grandes consumidores sufren alucinaciones aterradoras y empiezan a creer que los dems se disponen a
lastimarlos. Estas ideas se denominan delirios paranoides.
Un peligro especial de la cocana es el contraste entre las
alturas eufricas y las hondonadas depresivas, el cual lleva
a los consumidores a incrementar sin control la frecuencia
y las dosis de la droga.
Dos estimulantes que quiz no haya considerado como drogas son la cafena y la nicotina. Como sabe por experiencia propia, dos tazas de caf o t fuerte suministran
tanta cafena para tener un efecto profundo en las funciones
cardiacas, arteriales y circulatorias, adems de que hacen di-

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Por qu el alcohol es el mtodo ms


popular entre los estudiantes para
alterar el estado de la conciencia?

fcil conciliar el sueo. La nicotina, una sustancia que se


encuentra en el tabaco, es un estimulante tan fuerte que lo
usaban en concentraciones elevadas los amerindios chamanes para alcanzar trances msticos. Pero a diferencia de
los consumidores modernos, los chamanes saban que la
nicotina causa adiccin y elegan de manera cuidadosa
cundo ponerse bajo su influencia. Como otras drogas que
causan adiccin, la nicotina imita sustancias qumicas naturales que secreta el encfalo. En las investigaciones se han
descubierto regiones comunes de activacin enceflica para
la adiccin a la nicotina y la cocana (Pich et al., 1997). Los
agentes qumicos de la nicotina estimulan los receptores
que hacen que uno se sienta bien cuando ha hecho algo
bien; es un fenmeno que colabora con la supervivencia.
Pero la nicotina impele a los mismos receptores a responder como si fuera bueno fumar. No lo es. Como usted sabe,
fumar est lejos de ser bueno para su salud.

Al principio del captulo le pedimos que recordara su pasado y se proyectara al porvenir. Estas actividades ordinarias
nos permitieron plantear algunas preguntas interesantes sobre la conciencia: De dnde provinieron los pensamientos?
Cmo surgieron? Cundo llegaron? Ahora conoce algunas
teoras dedicadas a esas preguntas y sabe cmo ha sido
posible someterlas a verificacin. Hemos visto que, en ltima
instancia, la conciencia nos permite tener toda la gama de
experiencias que nos definen como seres humanos.
Tambin le pedimos que considerara algunos estados de la conciencia cada vez menos ordinarios. Por
qu le preguntamos la gente se siente insatisfecha
con la operacin rutinaria de su mente y trata de alterar
su conciencia de tantas maneras? Por lo regular, el objetivo principal es satisfacer las exigencias inmediatas de
las tareas y situaciones que nos ocupan. Estamos al tanto
de estas restricciones que la realidad impone a la conciencia. Nos damos cuenta de que limitan el alcance y la
profundidad de la experiencia y no nos dejan materializar
todo nuestro potencial. Quizs a veces anhelamos rebasar
los confines de la realidad ordinaria. Buscamos la incertidumbre de la libertad, en lugar de asentarnos en las seguridades de lo ordinario.

PNGASE A PRUEBA

Cul es el principal objetivo de los sueos lcidos?


Cmo demostraron los especialistas que la hipnosis representa
ms que una disposicin de complacer al hipnotizador?
Qu beneficios se obtienen de la meditacin?
Cul es la caracterstica que define las alucinaciones?
Qu distingue a ciertas experiencias religiosas de la conciencia
ordinaria?
Cul es la relacin entre dependencia fisiolgica y adiccin?
Cules son los efectos fisiolgicos y psicolgicos de las principales drogas?

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Recapitulacin de los
puntos principales
LOS CONTENIDOS
DE LA CONCIENCIA

En otras culturas los sueos se interpretan de forma

La conciencia es una percatacin del contenido de la

Algunas teoras de los sueos se han concentrado en

mente.

Los contenidos de la conciencia de vigilia se distinguen de los procesos inconscientes, recuerdos preconscientes, informacin ignorada y alerta consciente.

Con tcnicas de investigacin como los protocolos de


pensamiento en voz alta y el muestreo de experiencias
se estudian los contenidos de la conciencia.

LAS FUNCIONES
DE LA CONCIENCIA
La conciencia favorece la supervivencia y permite elaborar realidades personales y culturales.

Los investigadores han estudiado la relacin entre


procesos conscientes e inconscientes.

DORMIR Y SOAR
Los ritmos circadianos revelan la operacin de un reloj
biolgico.

Las pautas de actividad enceflica cambian en el


transcurso de una noche de sueo. El sueo MOR se
distingue por los movimientos oculares rpidos.

Con la edad cambian las horas de sueo y la proporcin relativa de sueo MOR y sueo no MOR.

Los sueos MOR y no MOR cumplen funciones distin-

habitual. Muchas veces los encargados son personas


con funciones especiales dentro de esas culturas.
las explicaciones biolgicas de los orgenes de stos.

ESTADOS ALTERADOS
DE CONCIENCIA
Los sueos lcidos son estados en los que uno est
consciente de soar y trata de controlar lo que suea.

La hipnosis es un estado alterado de la conciencia


que se caracteriza por la capacidad de las personas
hipnotizables de modificar percepciones, motivacin,
memoria y control personal en respuesta a las sugestiones.

La meditacin cambia el funcionamiento consciente


mediante prcticas rituales que llevan la atencin de
las preocupaciones externas a la experiencia interna.

Las alucinaciones son percepciones vvidas que ocurren en ausencia de estimulacin objetiva.

En algunos grupos culturales las personas pasan por


intensas experiencias religiosas.

Las drogas psicoactivas afectan los procesos mentales


al modificar la actividad del sistema nervioso y cambiar temporalmente la conciencia.

Entre las drogas psicoactivas que alteran la conciencia


se encuentran los alucingenos, opiceos, depresores
y estimulantes.

tas, entre las que se encuentran la conservacin y la


restauracin.

Los trastornos del sueo, como insomnio, narcolepsia


y apnea, tienen un efecto negativo en la capacidad de
las personas para funcionar en las horas de vigilia. La
somnolencia diurna tambin es un problema grave y
comn.

Freud postul que el contenido de los sueos es material inconsciente que pasa inadvertido al censor del
sueo.

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Captulo 5 Mente, conciencia y estados alterados

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TRMINOS
FUNDAMENTALES
adiccin (p. 163)
alucinaciones (p. 161)
apnea en el sueo (p. 153)
conciencia (p. 142)
contenido latente (p. 155)
contenido manifiesto (p. 155)
dependencia fisiolgica (p. 163)
dependencia psicolgica (p. 163)
drogas psicoactivas (p. 163)
facilidad de sugestin hipntica
(p. 158)

hipnosis (p. 158)


insomnio (p. 152)
meditacin (p. 160)
mtodo del muestreo de experiencias
(p. 144)
movimientos oculares rpidos, (MOR)
(p. 150)
narcolepsia (p. 153)

recuerdos preconscientes (p. 143)


ritmo circadiano (p. 149)
somnolencia diurna (p. 153)
sonambulismo (p. 153)
sueo no MOR (p. 150)
sueos lcidos (p. 157)
tolerancia (p. 163)
trabajo del sueo (p. 155)

no conscientes (p. 143)


protocolos del pensamiento en voz
alta (p. 144)

Recapitulacin de los puntos principales

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C A P T U L O

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Aprendizaje y anlisis
del comportamiento
170 EL ESTUDIO DEL
APRENDIZAJE
Qu es el aprendizaje?
Conductismo y anlisis
conductual
172 CONDICIONAMIENTO
CLSICO: APRENDIZAJE
DE SEALES PREVISIBLES
La observacin asombrosa
de Pavlov Procesos del
condicionamiento Enfoque
en la adquisicin
Aplicaciones del
condicionamiento clsico

magnese que est en el cine mirando una pelcula de terror. Cuando el hroe se acerca a
una puerta cerrada, la banda sonora se vuelve
oscura y amenazadora. De pronto, usted siente
el impulso de gritar: No cruces esa puerta!.
Entre tanto, se da cuenta de que su cora-

zn late apresuradamente y que suda sobre toda la


tapicera del cine. Por qu? Si piensa de forma adecuada en esta pregunta, es posible que se responda que

181 CONDICIONAMIENTO
OPERANTE: APRENDIZAJE
DE LAS CONSECUENCIAS
La ley del efecto Anlisis
experimental de la conducta
Contingencias de
reforzamiento Propiedades
de los refuerzos
Programas de reforzamiento
Modelamiento

aprendi una asociacin entre la msica del cine y los

188 LA PSICOLOGA EN LA
VIDA: Si se guarda
la vara se malcra al nio?

tulo 6 son las asociaciones que esta-

193 BIOLOGA Y APRENDIZAJE


Impulsos instintivos
Aprendizaje de aversiones
del gusto

vida cotidiana.

196 INFLUENCIAS
COGNOSCITIVAS EN
EL APRENDIZAJE
Cognicin animal
Aprendizaje por observacin
202 RECAPITULACIN DE LOS
PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

acontecimientos de la trama y que eso era lo que lo pona nervioso. Haba pensado antes en esta relacin? Es
probable que no. De algn modo, en virtud de haber
ido a ver suficientes pelculas, usted aprendi la asociacin sin siquiera pensarlo. El tema principal del capblecemos sin esfuerzo en la
Desde hace tiempo
los psiclogos se interesan en el c o nd icionamiento, en
las formas en que
se asocian acontecimientos y conductas.
En este captulo examinaremos dos formas
bsicas de condicionamiento:

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el clsico y el operante. Como veremos, este condicionamiento representa otra manera en que los organismos adquieren
y aprovechan la informacin referente a la estructura de
su entorno. Con cada uno de estos tipos de condicionamiento explicaremos los mecanismos bsicos que gobiernan
su operacin en el laboratorio y sus aplicaciones en la vida
diaria.
Antes de comenzar de lleno nuestro estudio, consideraremos la importancia del aprendizaje desde el punto
de vista de la evolucin. El aprendizaje es un producto de
nuestra composicin gentica tanto como cualquier otro
aspecto de la experiencia. Los seres humanos, como los
dems organismos, heredamos una capacidad particular
para aprender. La capacidad de aprender vara entre las especies animales de acuerdo con su plan gentico. Algunas
criaturas, como los reptiles y los anfibios, aprenden poco
en sus relaciones con el medio. Su supervivencia depende
de que progresen en un ambiente constante en el que las
respuestas innatas a los sucesos del entorno les provean
de lo que necesitan o les eviten lo que deben eludir. Por
ejemplo, las ranas no tienen que aprender a atrapar moscas: nacieron con clulas cerebrales que fungen como detectoras de moscas y las hacen lanzar la lengua ante los
estmulos apropiados.
En el caso de otros animales, incluyendo los seres humanos, los genes cumplen una funcin mucho menor en
la determinacin de relaciones particulares entre conducta
y ambiente y les dan una mayor flexibilidad o variedad de
aprendizaje. Estos animales aprenden segn los cambios
que produce su comportamiento en el medio. As, a diferencia de las ranas, nuestro cerebro no est equipado con
clulas que localizan comidas en el ambiente, sino que heredamos la capacidad de aprender a conseguir esas comidas.
Que la capacidad se materialice, y en qu grado, depende
de nuestras experiencias personales.

El estudio
del aprendizaje

ara comenzar nuestra exploracin del aprendizaje,


primero lo definiremos y luego daremos una sinopsis de la historia de la investigacin psicolgica
referente a la materia.

QU ES EL APRENDIZAJE?
El a p rendizaje es un proceso que conlleva un cambio
constante en la conducta real o potencial y que se basa en
la experiencia. Veamos con detalle los elementos de la definicin.

170

En qu sentido la actitud constante de las bailarinas de


ballet concuerda con la definicin de aprendizaje?

CAMBIO EN LA CONDUCTA REAL O POTENCIAL

Es obvio que ha tenido lugar un aprendizaje cuando uno


es capaz de mostrar los resultados, como al manejar un
coche o al operar un horno de microondas. No podemos
observar el aprendizaje en s, pues de ordinario no vemos
los cambios en el cerebro; pero se manifiesta en el mejoramiento del desempeo. Sin embargo, muchas veces el
desempeo no exhibe todo lo que aprendimos. Asimismo,
en otras ocasiones adquirimos actitudes generales (como
la capacidad de apreciar el arte moderno o de comprender la filosofa oriental) que no son evidentes en nuestros
actos mensurables. En tales casos, adquirimos el potencial
de obrar un cambio en la conducta, porque asimilamos
valores y actitudes que influyen en los libros que leemos o
en el destino que damos al tiempo libre. Se trata de un
ejemplo de la distincin entre aprendizaje y desempe o : la diferencia entre lo que se ha aprendido y lo que se
manifiesta o ejecuta como conducta ostensible.
CAMBIO CONSTANTE

Para que un cambio en la conducta real o potencial se


considere aprendido, debe ser constante en diversas ocasiones. As, cuando uno aprende a nadar, siempre podr
hacerlo. Observe que los cambios constantes no siempre
son permanentes. Por ejemplo, digamos que usted se convirti en un buen lanzador de dardos cuando practic todos los das. Pero si renuncia al deporte, sus habilidades
se deteriorarn hasta volver al nivel original. Pero si una
vez aprendi a ser un campen lanzador de dardos, tiene

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

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que serle fcil aprenderlo por segunda vez. Algo se conserv de la experiencia antigua. En ese sentido, el cambio
puede ser permanente.
PROCESO BASADO EN LA EXPERIENCIA

El aprendizaje slo ocurre a travs de la experiencia. La


experiencia incluye tomar informacin (evaluarla y transformarla) y dar respuestas que incidan en el ambiente. El
aprendizaje consiste en una respuesta marcada por las
lecciones de la memoria. La conducta aprendida no incluye los cambios operados por la maduracin fsica o el
desarrollo cerebral que sobrevienen con los aos ni los
causados por enfermedades o lesiones cerebrales. Algunos cambios duraderos en la conducta requieren una experiencia que siga a un estado de madurez. Por ejemplo,
consideremos la cronologa que determina cundo un nio
est listo para arrastrarse, ponerse de pie, caminar, correr
y controlar esfnteres. No hay suficiente entrenamiento ni
prctica que den lugar a esas conductas antes de que el
nio haya madurado bastante. A los psiclogos les interesa descubrir qu aspectos del comportamiento pueden
transformarse mediante la experiencia y cmo se producen esos cambios.

CONDUCTISMO Y
ANLISIS CONDUCTUAL
Buena parte de las ideas referentes al aprendizaje de la
psicologa moderna arraigan en la obra de John Watson
(1878-1958). Watson fund la escuela de psicologa del
conductismo. Durante casi 50 aos, la psicologa estadounidense estuvo dominada por la corriente conductista declarada en el libro de Watson de 1919, Psychology
from the Standpoint of a Behaviorist. Watson afirm que
la introspeccin (los informes verbales de sensaciones,
imgenes y sentimientos) no constitua un medio aceptable para estudiar la conducta porque era demasiado subjetiva. Cmo podran verificar los cientficos la exactitud
de esas experiencias privadas? Pero si se rechaza la introspeccin, cul deba ser la materia de la psicologa? La
respuesta de Watson fue la conducta observable. En palabras de Watson, estados de la conciencia como el llamado fenmeno de la espiritualidad no son verificables
de forma objetiva y por esta razn no pueden convertirse nunca en datos para las ciencias (Watson, 1919, p. 1).
Watson tambin defina el objetivo principal de la psicologa como la prediccin y el control del comportamiento (Watson, 1913, p. 158).
B. F. Skinner (1904-1990) adopt la causa de Watson
y extendi su programa. Con el paso del tiempo, Skinner
adopt una postura de conductismo radical. Skinner aceptaba que la evolucin dot a cada especie de un repertorio
de conductas. En especial afirmaba, en su popular libro Ms
all de la libertad y la dignidad (1972), que todas las con-

B. F. Skinner se bas en las ideas de Watson y las aplic a


una gama amplia de conductas. Por qu centr Skinner
su psicologa en los hechos del medio ms que en estados
internos?

ductas aparte de este repertorio deban entenderse como


productos de formas simples de aprendizaje.
Skinner comenz la investigacin que lo llevara a fijar su posicin cuando, despus de leer el libro de Watson
Behaviorism, comenz su posgrado en psicologa en Harvard. Skinner hizo suya la objecin de Watson a los estados
internos y los hechos mentales. Se enfoc no tanto en su
validez como datos, sino en su legitimidad como causas de
la conducta (Skinner, 1990). En opinin de Skinner, los
hechos mentales, como el pensamiento y la imaginacin,
no son causa de la conducta, sino que son ejemplos de sta, originados por estmulos del ambiente. Supongamos
que privamos a una paloma de comida durante 24 horas,
la situamos en un aparato en el que puede obtener comida si pica un pequeo disco y nos encontramos con que
eso es lo que hace. Skinner argumentara que el comportamiento del animal se explica por completo con base en
los sucesos del entorno: la falta de comida y su uso como
reforzador. La sensacin subjetiva de hambre, que no se
observa ni se mide directamente, no es la causa de la conducta, sino el resultado de la falta de comida. No aade
nada a nuestra explicacin decir que el ave pic el disco
porque tena hambre o porque quera obtener comida. Para explicar lo que hace el ave, no hay que entender todo
acerca de sus estados internos; slo hay que entender los
principios sencillos del aprendizaje con los que la paloma
estableci la asociacin entre la conducta y el premio. Tal
es la esencia de la versin del conductismo de Skinner
(Delprato y Midgley, 1992).
Esta forma de conductismo iniciada por Skinner fue la
piedra filosfica original del anlisis de la conducta, el
campo de la psicologa que se ocupa de descubrir las
determinantes ambientales del aprendizaje y el comportamiento (Grant y Evans, 1994). En general, con el anlisis
de la conducta se pretende encontrar en el aprendizaje re-

El estudio del aprendizaje

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gularidades universales, que ocurran en todas las especies


animales, incluyendo a los seres humanos, en situaciones equivalentes. Estos investigadores suponen que los
procesos elementales del aprendizaje se repiten entre las
especies, es decir, que en todas las especies animales las
caractersticas bsicas de estos procesos son equivalentes.
Por eso los estudios con otras especies animales han sido
tan importantes para el progreso en este campo. Las formas complejas del aprendizaje son combinaciones y elaboraciones de procesos ms simples y no fenmenos
cualitativamente diferentes. En las secciones que siguen
describiremos el condicionamiento clsico y el operante: dos
formas simples de aprendizaje que dan lugar a conductas
bastante complejas.

PNGASE A PRUEBA

Cules son los tres elementos de la definicin de aprendizaje?


Por qu Watson y Skinner subrayan la importancia de las conductas observables en lugar de los hechos mentales?
Cul es el principal objetivo del anlisis de la conducta?
Qu significa que las formas del aprendizaje se repitan entre
las especies?

Condicionamiento
clsico: aprendizaje
de seales previsibles

LA OBSERVACIN ASOMBROSA
DE PVLOV
El primer estudio riguroso del condicionamiento clsico
fue el resultado del que quiz es el accidente ms famoso de la psicologa. El fisilogo ruso Ivn Pvlov (18491936) no estudiaba el condicionamiento clsico ni ningn
otro fenmeno psicolgico. Se encontr con el condicionamiento clsico mientras realizaba investigaciones acerca de la digestin, las cuales le valieron el premio Nobel
en 1904.
Pvlov dise una tcnica para estudiar los procesos
digestivos de los perros mediante la implantacin de tubos en sus glndulas y rganos digestivos para transportar las secreciones orgnicas a recipientes, con el fin de
medirlas y analizarlas. Para estimular estas secreciones,
los asistentes de Pvlov ponan carne en polvo en el hocico de los perros. Despus de repetir el procedimiento
varias veces, Pvlov observ una conducta inesperada
en sus perros: salivaban antes de que se pusiera el polvo en su hocico. Comenzaban a salivar a la simple vista de
la comida y luego de que el asistente la traa o incluso con
el ruido de sus pisadas. De hecho, cualquier estmulo que
precediera de manera habitual la presentacin de la comida incitaba la salivacin. Por accidente, Pvlov haba
observado que la asociacin de dos estmulos produca un
aprendizaje.
Por fortuna Pvlov tena las destrezas cientficas y la
curiosidad para iniciar un ataque riguroso a este sorprendente fenmeno. Ignor el consejo del gran fisilogo de
su tiempo, Charles Sherrington, de que renunciara a su
tonta investigacin de secreciones psquicas. Por el contario, Pvlov abandon su trabajo acerca de la digestin y,
con ello, cambi el curso de la psicologa para siempre

maginemos otra vez que ve una pelcula de terror.


Por qu se puso a sudar cuando la banda sonora
adelant que el hroe tendra problemas? Su cuerpo
aprendi a dar una respuesta fisiolgica (el corazn
acelerado) cuando un suceso del entorno (como msica de
miedo) se asocia con otro (escenas pavorosas). Este aprendizaje es el condicionamiento clsico, una forma bsica
en la cual un estmulo o hecho pronostica la ocurrencia de
otro estmulo o hecho. El organismo aprende una nueva
asociacin entre dos estmulos, un estmulo que antes no
incitaba la respuesta y uno que la incitaba de manera natural. Como veremos, la capacidad innata de asociar con
rapidez pares de acontecimientos del ambiente tiene implicaciones profundas para el comportamiento.

172

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

El fisilogo Ivn Pvlov (que aparece aqu con su equipo


de investigadores) observ el condicionamiento clsico
mientras realizaba investigaciones acerca de la digestin.
Cules fueron las principales aportaciones de Pvlov al
estudio de esta forma de aprendizaje?

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(Pvlov, 1928). Dedic el resto de su vida a indagar las variables que influyen en el comportamiento condicionado.
Este condicionamiento clsico tambin se llama condicionamiento pavloviano por el descubrimiento de este cientfico
referente a los principales fenmenos del condicionamiento y las variables que lo influyen.
La experiencia considerable de Pvlov en la investigacin le permiti seguir una estrategia simple y elegante para descubrir las condiciones necesarias para condicionar la
salivacin de sus perros. Como se muestra en la figura 6.1,
los perros de los experimentos eran colocados en un arns.
A intervalos regulares se presentaba un estmulo, como un
sonido, y se les daba comida a los perros. Es importante
observar que el sonido no tena para un perro ningn significado que se relacionara con comida o salivacin. Como se imaginar, la primera reaccin del perro al sonido
era una reaccin de orientacin: alzaba las orejas y mova
la cabeza para localizar la fuente del sonido. Sin embargo,
con los aparejamientos repetidos de sonido y comida se
detena la reaccin de orientacin y comenzaba la salivacin. Lo que Pvlov haba observado en sus investigaciones anteriores no fue casual: el fenmeno poda repetirse
en condiciones controladas. Pvlov demostr la generalidad del efecto mediante una variedad de estmulos neutros con respecto a la salivacin, como luces y golpes de
metrnomos.
Las principales caractersticas del condicionamiento
clsico del procedimiento de Pvlov se ilustran en la figura 6.2. En el centro del condicionamiento clsico se encuentran las respuestas reflejas. Un r eflejo es una respuesta
innata (como la salivacin, contraccin de las pupilas, espasmos en las rodillas o parpadeo) que despiertan de

manera natural ciertos estmulos que poseen una importancia biolgica para el organismo. Cualquier estmulo,
como el polvo de comida de los experimentos de Pvlov,
que incite de manera natural una conducta refleja es un
estmulo incondicionado (EI), porque el aprendizaje
no es una condicin necesaria para que el estmulo controle la conducta. El comportamiento fomentado por el
estmulo incondicionado se denomina r espuesta incondicionada (RI).
En un experimento cualquiera de condicionamiento
clsico, un estmulo neutro (como una luz o un sonido sin
significado en el contexto del reflejo EI-RI) se asocia una
y otra vez con un estmulo incondicionado de modo que
ste sigue previsiblemente a aqul. El estmulo neutro (como el sonido en el experimento de Pvlov) asociado con
el estmulo incondicionado es un estmulo condicionado (EC), por su poder de incitar una conducta como la
RI est condicionado a su asociacin con el EI. Despus
de varias pruebas, el EC produce una r espuesta condicionada (RC). Muchas veces la respuesta condicionada es
semejante a la incondicionada. Para los perros de Pvlov,
las dos respuestas eran de salivacin; pero en algunos
casos la RC se parece menos a la RI. La respuesta condicionada es cualquier respuesta que incite el estmulo condicionado como producto del aprendizaje. Hagamos un
repaso. La naturaleza suministra conexiones entre EI y RI,
pero el aprendizaje que ocurre por condicionamiento clsico establece una conexin entre EC y RC. El estmulo
condicionado adquiere parte del poder de influir en la conducta que antes era exclusivo del estmulo incondicionado.
Veamos ahora con detalle los procesos bsicos del condicionamiento clsico.

FIGURA 6.1

Procedimiento original de Pvlov


En los experimentos originales, Pvlov recurri
a diversos estmulos, como sonidos, campanas,
luces y metrnomos, que fungieran como
estmulos neutros. El experimentador presentaba
uno de estos estmulos neutrales y luego la
comida en polvo. La saliva del perro se
recolectaba mediante un tubo.

Condicionamiento clsico: aprendizaje de seales previsibles

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Antes del condicionamiento


Comida

Salivacin
Incita
automticamente
Respuesta incondicionada (RI)

Estmulo incondicionado (EI)

Sin salivacin

Sonido

Estmulo condicionado (EC)

Sin respuesta ni intervalo de respuesta

En el condicionamiento

Salivacin
Comida

Sonido
Seguido por

Estmulo condicionado (EC)

Incita

Estmulo incondicionado (EI)

Respuesta incondicionada (RI)

Despus del condicionamiento


Sonido

Salivacin
Incita

Respuesta condicionada (RC)

Estmulo condicionado (EC)

FIGURA 6.2

Caractersticas bsicas del condicionamiento clsico


Antes del condicionamiento, el estmulo incondicionado (EI) incitaba de manera natural la respuesta incondicionada (RI). Un
estmulo neutro, como un sonido, no tena este efecto incitador. Durante el condicionamiento, el estmulo neutro se asocia con
el EI. Mediante esta asociacin, ese estmulo neutro se convierte en estmulo condicionado (EC) y excita una respuesta
condicionada (RC) semejante a la RI.

PROCESOS
DEL CONDICIONAMIENTO
Qu efecto tiene la sucesin del EI y el EC en el xito del
condicionamiento clsico? Qu tan dbil es el aprendizaje? Qu tan exactas son las asociaciones? En esta seccin
revisamos las respuestas que se han desprendido de cientos
de estudios en una gama amplia de especies animales.
ADQUISICIN Y EXTINCIN

En la figura 6.3 se muestra un experimento hipottico de


condicionamiento clsico. En la primera parte se aprecia el
proceso de adquisicin, por el cual se estimula la RC y
se aumenta de manera gradual su frecuencia en pruebas
sucesivas. En general, el EC y el EI deben asociarse varias veces para que el EC incite una RC. Con asociaciones
sistemticas de EI y EC, la RC aparece con mayor frecuencia y se dice que el organismo ha adquirido una respuesta
condicionada.

174

En el condicionamiento clsico, como al contar un


chiste, es crucial la oportunidad. El EC y el EI deben presentarse con tal cercana en el tiempo que el organismo
perciba que estn relacionados (en la seccin posterior
acerca del aprendizaje de aversin al gusto veremos una
excepcin a la regla). Los investigadores han estudiado
cuatro esquemas de tiempo entre dos estmulos, como se
indica en la figura 6.4 (Hearst, 1988). El condicionamiento ms usado es el condicionamiento retrasado, en el que
el EC se presenta antes y perdura al menos hasta que se
presenta el EI. En el condicionamiento por vestigios el EC
se retira o suspende antes de presentar el EI. Vestigio se
refiere al recuerdo que se supone tiene el organismo del
EC, que ya no est presente cuando aparece el EI. En el
condicionamiento simultneo tanto el EC como el EI se presentan al mismo tiempo. En el caso del condicionamiento
retrgrado el EC se presenta despus del EI.
El paradigma de condicionamiento retrasado es el ms
eficaz, con intervalos breves entre la presentacin del EC

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(Fuerte)

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Adquisicin, extincin
y recuperacin espontnea
en el condicionamiento
clsico
Durante la adquisicin (EC + EI) la
fuerza de la RC crece con rapidez. En
la extincin, cuando el EI ya no sigue
al EC, la fuerza de la RC se reduce a
cero. La RC puede reaparecer despus
de un periodo breve de descanso,
incluso si el EI ya no est presente.
La reaparicin de la RC se llama
recuperacin espontnea.

(1)
Adquisicin
(EC + EI)

Periodo (3)
de
Recuperacin
reposo espontnea

(2)
Extincin
(EC solo)

Fuerza de la RC

FIGURA 6.3

(Dbil)

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(Tiempo

Pruebas

y el EI. El tiempo exacto entre el EC y el EI que produzca


el condicionamiento ptimo depende de varios factores,
como la intensidad del EC y la respuesta que se condiciona. Nos centraremos en esta respuesta. En el caso de las
respuestas musculares, como el parpadeo, lo mejor es un
intervalo corto, de un segundo o menos. En cuanto a las
respuestas viscerales, como el ritmo cardiaco y la salivacin, funcionan mejor los intervalos mayores, de cinco a
15 segundos. El miedo condicionado requiere un intervalo
an mayor, de muchos segundos y hasta minutos.
El condicionamiento es malo con el procedimiento simultneo y muy malo con el retrgrado. Pueden aparecer
indicios de condicionamiento retrgrado luego de algunas
asociaciones de EC y EI, pero desaparecen al avanzar el
entrenamiento, cuando el animal aprende que el EC es
seguido por un periodo sin el EI. En ambos casos el con-

dicionamiento es dbil porque el EC no predice el inicio


del EI (en la siguiente seccin volveremos a la importancia de la prediccin o contingencia).
Pero qu pasa si el EC (digamos, el sonido) ya no
predice el EI (el polvo de comida)? En esas circunstancias
la RC (la salivacin) se debilita con el tiempo y al final se
suspende. Cuando la RC ya no aparece en presencia del
EC (y a falta del EI), se dice que ha ocurrido una extincin
(ver la figura 6.3, parte 2). As, las respuestas condicionadas
no son necesariamente un aspecto del repertorio conductual del organismo. Ahora bien, la RC volver a aparecer
en forma dbil si el EC se vuelve a presentar solo (ver la
figura 6.3, parte 3). Pvlov llamaba r ecuperacin espontnea a esta reaparicin sbita de la RC despus de un
periodo de descanso (o tiempo fuera) sin mayor exposicin al EI.

Condicionamiento retrasado

Condicionamiento por vestigios

Condicionamiento simultneo

El inicio del EC (luz) precede al inicio


del EI (descarga) y la luz permanece
encendida la primera parte de la
descarga.

El inicio del EC (luz) precede al inicio


del EI (descarga) y la luz se apaga
antes de que inicie la descarga.

El EC (luz) y el EI (descarga) inician


y terminan al mismo tiempo.

Condicionamiento retrgrado
El inicio del EI (descarga) precede al
inicio del EC (luz) y la descarga termina antes de que se encienda la
luz.

EC

EC

EC

EC

EI

EI

EI

EI

Tiempo

Tiempo

Tiempo

Tiempo

FIGURA 6.4

Cuatro variaciones de la secuencia EC-EI en el condicionamiento clsico


Los investigadores han explorado los cuatro posibles arreglos en el tiempo entre el EC y el EI. El condicionamiento es ms
eficaz en un paradigma de retraso con un intervalo breve entre el inicio del EC y del EI.
Tomado de: Robert A. Baron, Psychology, 5a ed. Publicado por Allyn & Bacon, Boston, Mass. Copyright 2001 por Pearson Education. Reproducido con
autorizacin del editor.

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Cuando la asociacin original se renueva despus de la


extincin, la RC se fortalece con rapidez. Este reaprendizaje expedito es un caso de atenuacin: se requiere menos
tiempo para volver a adquirir una respuesta del que se requiri para adquirirla la primera vez. As, el organismo
debe retener parte del condicionamiento original aun despus de que la extincin experimental haya eliminado la
RC. En otras palabras, la extincin es ms bien dbil y no
extirpa el aprendizaje original. Por eso en nuestra definicin
de aprendizaje distinguimos entre ste y el desempeo.
GENERALIZACIN DE LOS ESTMULOS

Supongamos que le enseamos a un perro que la presentacin de un sonido de cierta frecuencia predice la llegada
del polvo de comida. La respuesta del perro es especfica
de ese estmulo? Si medita en la pregunta por un momento,
no le sorprender que la respuesta sea negativa. En general, cuando una RC se asocia con un EC particular estmulos semejantes tambin incitan esa respuesta. Por ejemplo,
si el condicionante era un sonido agudo, un sonido un
poco ms grave tambin despertara la respuesta. Es de
creer que un nio mordido por un perro reaccionar con
miedo incluso ante perros pequeos. Esta extensin automtica de respuesta a estmulos que nunca se haban
asociado con el EI original se denomina generalizacin de
los estmulos. Cuanto ms parecido sea un estmulo nuevo al EC original, ms fuerte ser la respuesta. Cuando la
fuerza de la respuesta se mide en una serie de estmulos
progresivamente desemejantes en una dimensin determinada, como se aprecia en la figura 6.5, se encuentra un
gradiente de generalizacin.
La existencia de gradientes de generalizacin debe
sugerirle una manera en que el condicionamiento clsico

C. Discriminacin
de estmulos

Respuesta condicionada

A. Gradiente de generalizacin
B. Gradiente de generalizacin
plano
abrupto
Fuerte
Fuerte
Fuerte
Respuesta condicionada

Gradientes de
generalizacin de
estmulos

cumple sus funciones en la existencia cotidiana. Como los


estmulos importantes casi nunca se presentan de la misma
forma en la naturaleza, la generalizacin de los estmulos
establece un factor de semejanza de seguridad al extender
el alcance del aprendizaje ms all de la experiencia original especfica. Con esta peculiaridad, los acontecimientos

Respuesta condicionada

FIGURA 6.5

Por qu un nio que se asust con un perro desarrolla


una reaccin de miedo ante todos los perros?

Despus de condicionar el sujeto


a un estmulo de color verde
medio, responde casi con la
misma intensidad ante estmulos
de tonalidades semejantes, como
se muestra por el gradiente plano
5
5
Dbil 1 2 3 4 5 6 7 8 9
Dbil
Dbil
de generalizacin en la parte A.
EC
EC
EC
Cuando se expone al sujeto a una
Dimensin del estmulo
Dimensin del estmulo
Dimensin del estmulo
gama ms amplia de estmulos
(color)
(color)
(color)
cromticos, las respuestas se
debilitan a medida que los colores se parecen menos al estmulo de entrenamiento. El gradiente de generalizacin se hace muy
abrupto, como se aprecia en la parte B. El experimentador podra dar al sujeto entrenamiento discriminatorio para cambiar el
gradiente de generalizacin de la parte A y que se asemeje al de C. En este caso, el estmulo del verde medio se asociara
continuamente con el EI, pero no los estmulos de otros tonos.
Tomado de: Principles and Methods of Psychology de Robert B. Lawson, Stephen G. Goldstein y Richard E. Musty, Copyright 1975 por Oxford
University Press, Inc. Reproducido con autorizacin de Oxford University Press, Inc.

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nuevos pero equiparables se perciben con el mismo significado (o importancia conductual) a pesar de sus diferencias aparentes. Por ejemplo, aun si un depredador hace un
sonido ligeramente distinto o si se ve desde otro ngulo,
su presa lo reconoce y reacciona con rapidez.
DISCRIMINACIN DE ESTMULOS

En algunas circunstancias es importante que la respuesta se


presente slo ante una gama pequea de estmulos. Por
ejemplo, un organismo no puede agotarse debido a que huya muy a menudo de animales que slo superficialmente se
parecen a sus depredadores naturales. La discriminacin
de estmulos es el proceso por el que un organismo
aprende a responder de manera diferente a estmulos distintos del EC en algn aspecto (por ejemplo, diferencias de
matiz o de altura del sonido). La capacidad de un organismo de discriminar entre estmulos semejantes (digamos,
sonidos de 1000, 1200 y 1500 Hz) se agudiza con entrenamiento para que slo uno (como de 1,200 Hz) prediga el
EI y en el que los dems se presenten de manera repetida
sin ste. Al principio del condicionamiento, los estmulos
similares al EC incitan una respuesta parecida, aunque no
tan intensa. A medida que avanza el entrenamiento discriminador, las respuestas a los otros estmulos dispares se debilitan. De forma paulatina, el organismo aprende qu
hecho o seal pronostica el inicio de un EI y cul no.
Para que un organismo funcione ptimamente en un
medio, la generalizacin y la discriminacin deben alcanzar un equilibrio. No se trata de ser selectivo en exceso
(puede resultar demasiado costoso ignorar la presencia de
un depredador) ni de ser demasiado sensitivo (para no
asustarse con cada sombra). El condicionamiento clsico
proporciona un mecanismo para que las criaturas reaccionen
con eficacia a la estructura de su medio (Garca, 1990).

ENFOQUE EN LA ADQUISICIN
En esta seccin examinaremos con ms detenimiento las
condiciones precisas para que tenga lugar el condicionamiento clsico: hasta aqu hemos descrito la adquisicin
clsica de respuestas condicionadas, pero no la hemos explicado. Pvlov crea que el condicionamiento clsico era
slo el resultado de asociar el EC y el EI. Desde este punto de vista para que una respuesta se condicione, el EC y
el EI deben presentarse en momentos muy cercanos; es
decir, deben ser contiguos en el tiempo. Como veremos
enseguida, en las investigaciones contemporneas se ha
modificado esta opinin.
La teora de Pvlov domin el condicionamiento clsico hasta mediados de la dcada de 1960, cuando Robert
Rescorla (1966) realiz un experimento muy revelador en
el que los sujetos fueron perros. Rescorla dise un experimento en el que compar las circunstancias en las que
un sonido (el EC) y una descarga elctrica (el EI) eran contiguos (lo cual, si Pvlov tena razn, sera suficiente para
producir un condicionamiento clsico) con las circunstancias en las que, adems, la confiabilidad del sonido pronosticaba la presencia de la descarga.

FIGURA 6.6

Caja transportadora
Rescorla tom la frecuencia con que los perros saltaban la
barrera como medida del condicionamiento del miedo.

ESTUDIOS

CLSICOS

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Cuestiones contingentes
En la primera fase del experimento, Rescorla entren a los perros
para que saltaran una barrera de una parte de una caja de traslado
a la otra para escapar a una descarga suministrada a travs de
la rejilla del suelo (vase la figura 6.6). Si los perros no saltaban,
reciban la descarga. Si saltaban, se pospona la descarga. Rescorla
tom la frecuencia con que los perros saltaban la barrera como
medida del condicionamiento del miedo.
Cuando los perros saltaban por la barrera de forma habitual, Rescorla los dividi en dos grupos y los someti a otro entrenamiento.
En el grupo aleatorio, el EI (la descarga) se suministraba al azar e
independientemente del EC (el sonido; ver la figura 6.7). Aunque
el EC y el EI ocurran a menudo muy prximos (se hacan contiguos
por casualidad) el EI tena tantas probabilidades de aparecer en
ausencia del EC como en su presencia. As, el EC no tena ningn
valor de pronstico. En cambio, en el grupo de contingencia el
EI siempre segua al EC. As, en este grupo, el sonido era el factor
de pronstico ms confiable de la aplicacin de la descarga.
Al terminar el entrenamiento, los perros eran devueltos a la
caja, pero con una variacin: el sonido usado en el segundo
entrenamiento sonaba slo en ocasiones, anunciando la
descarga. Qu ocurri? En la figura 6.8 se indica que los
perros expuestos a la relacin contingente (previsible) entre
EC y EI saltaron con ms frecuencia ante el sonido que los
perros expuestos slo a la relacin contigua (asociada).
La contingencia fue crucial para la seal que serva a los perros
como clave fidedigna de la descarga.

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A. Grupo aleatorio
E E
C I

E E
C I

E
I

E E
C C

E E E E E
C I C I C

E
I

E
I

E E
I C

E E E
C I C

E
I

Tiempo
B. Grupo de contingencia
E E
C I

E E
C I

E E E E
C I C I

E E
C I

Tiempo

FIGURA 6.7

Procedimiento de Rescolda para demostrar la importancia de la contingencia


Para el grupo aleatorio se distribuyeron al azar sonidos de cinco segundos (el EC) y descargas de cinco segundos (el EI) a
lo largo de la duracin del experimento. En el grupo de contingencia los perros experimentaron nicamente los sonidos y
las descargas que se daban en una relacin previsible (el inicio del EC preceda al inicio el EI 30 segundos o menos). Slo los
perros del grupo de contingencia aprendieron a asociar el EC con el EI.

178

ser un EC eficaz slo si es apropiadamente contingente e


informativo. Pero ahora desplacemos el inters de nuestra
atencin. Queremos identificar situaciones reales en las que
el condicionamiento clsico represente una funcin.
Promedio de respuestas por cinco segundos

As, adems de que el EC y el EI sean contiguos (cercanos


en el tiempo), el EC tambin debe ser un factor confiable
de pronstico de la llegada del EI para que se presente el
condicionamiento clsico (Rescorla, 1988). Este resultado
es muy lgico. En las situaciones naturales, en las que el
aprendizaje permite a los organismos adaptarse a los cambios de su medio, los estmulos aparecen por grupos, no
en unidades simples y distintas, como ocurre en los laboratorios experimentales.
Queda otro requisito para que un estmulo sea la base
del condicionamiento clsico: debe aportar informacin
acerca del entorno. Consideremos un experimento en el
que ratas aprendieron que un sonido predice una descarga.
Entonces, se aade una luz a la situacin de modo que luz
y sonido precedan a la descarga. Pero si despus la luz se
presenta sola, las ratas no parecen haber aprendido que
sta pronostica la descarga (Kamin, 1969). Para estas ratas,
el condicionamiento al sonido en la primera fase del experimento impidi todo condicionamiento posterior que hubiera podido ocurrir con la luz. Desde el punto de vista de
las ratas, la luz bien poda no haber existido, pues no daba
mayor informacin de la que ya daba el sonido.
El requisito de la informacin explica por qu el condicionamiento se presenta con ms rapidez cuando el EC destaca entre muchos otros estmulos que quizs estn presentes
tambin en el ambiente. Un estmulo se nota mejor cuanto
ms intenso es y ms contrasta con otros. Si uno pretende
producir un buen condicionamiento, debe presentar o un
estmulo nuevo e intenso en una situacin desconocida, o
un estmulo fuerte y familiar en un contexto novedoso.
Ahora vemos que el condicionamiento clsico es ms
complicado de lo que Pvlov pens. Un estmulo neutro

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

1.4

EC tiene
poder de
prediccin
EC no tiene
poder de
prediccin

1.2
1.0
.8
.6
.4
.2
0

Antes del EC Despus del EC


Sucesivos periodos de cinco segundos

FIGURA 6.8

Funcin de la contingencia en el
condicionamiento clsico
Rescolda demostr que los perros entrenados en la relacin
contingente EC-EI saltaban ms (y por eso evidenciaban
miedo condicionado) que los perros entrenados en la
relacin contigua pero independiente de EC-EI. Las flechas
indican el inicio y el final del sonido del EC.

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APLICACIONES DEL
CONDICIONAMIENTO CLSICO
Su conocimiento del condicionamiento clsico le servir
para entender conductas significativas. En esta seccin lo
ayudaremos a reconocer algunos casos reales de emociones y preferencias que sean resultado de este aprendizaje.
Tambin exploraremos la funcin que representa el condicionamiento clsico en la adiccin a las drogas.
EMOCIONES Y PREFERENCIAS

Al principio le pedimos que meditara en sus experiencias


con las pelculas de horror. En aquel caso usted aprendi
(de manera inconsciente) una asociacin entre la msica
de miedo (el EC) y ciertos acontecimientos probables (el
EI, es decir, los acontecimientos repulsivos representados
en las pelculas de terror). Si prestamos una atencin esmerada a los acontecimientos de la vida, descubriremos que
hay muchas circunstancias en las que bien a bien no sabemos explicar por qu tuvimos una reaccin emocional tan
fuerte o por qu la agudeza de nuestra preferencia por algo. Retroceda y pregntese si lo anterior es producto del
condicionamiento clsico.
Consideremos estas situaciones (Rozin y Fallon, 1987;
Rozin et al., 1986):
Estara dispuesto a comer un dulce que tiene la forma de heces de perro?
Estara dispuesto a beber una solucin azucarada si el
azcar fue tomada de un recipiente que usted sabe
que le pusieron por error una etiqueta de veneno?
Estara dispuesto a beber jugo de manzana en el
que se hubiera sumergido una cucaracha esterilizada?

Cmo condicionaron John Watson y Rosalie


Rayner a Albertito para que tuviera miedo de
los seres pequeos y peludos?

Si todas las situaciones lo hacen manifestar un rechazo


categrico, no es usted el nico. La respuesta del condicionamiento clsico de que algo es desagradable o peligroso
ahoga el conocimiento de que el estmulo est en buenas
condiciones. Como las respuestas condicionadas no se forman por razonamiento consciente, es difcil eliminarlas por
la va de la reflexin.
Uno de los resultados reales ms estudiados del condicionamiento clsico es el miedo condicionado. En los
primeros das del conductismo, John Watson y su colaboradora Rosalie Rayner trataron de probar que muchas respuestas de miedo se entendan como asociaciones de
estmulos neutros y algo que por naturaleza causa miedo.
Para comprobar su idea, experimentaron con un lactante
al que nombraron Albertito.

ESTUDIOS

CLSICOS

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

El miedo aprendido de Albertito

Cmo explican los procesos del condicionamiento clsico


las reacciones de miedo a las pelculas de terror?

Watson y Rayner (1920) entrenaron a Albertito para que tuviera


miedo de una rata blanca que antes le gustaba, mediante la asociacin del animal con un EI desagradable: un sonido fuerte a
sus espaldas producido golpeando una barra de hierro con un
martillo. La reaccin incondicionada de sobresalto y la tensin
emocional del ruido pernicioso form la base del aprendizaje de
Albertito para reaccionar con miedo ante la aparicin de la rata
blanca. Su miedo se estableci en apenas siete ensayos de condicionamiento. A continuacin, el condicionamiento emocional se
extendi al condicionamiento cultural cuando Albertito aprendi
a escapar del estmulo temido. El miedo del nio se generaliz a
otros animales con pelambre, como un conejo, un perro y aun
una mscara de Santacls (la madre de Albertito, una nodriza
del hospital donde se realiz el estudio, se lo llev antes de que los
investigadores pudieran suprimir el miedo condicionado de manera experimental, as que no sabemos lo que haya ocurrido con
Albertito [Harris, 1979]).

Condicionamiento clsico: aprendizaje de seales previsibles

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Ahora sabemos que el miedo condicionado es muy resistente a la extincin. Un nico acontecimiento traumtico puede condicionar a responder con reacciones fsicas,
emocionales y cognoscitivas intensas, quiz para toda la
vida. Por ejemplo, un amigo nuestro tuvo un accidente automovilstico grave durante una tormenta. Ahora, cada vez
que comienza a llover cuando maneja, sufre un acceso tal
de pnico, que a veces tiene que detenerse y esperar a que
pase la tormenta. En una ocasin, este hombre racional y
lgico se arrastr al asiento trasero y se acost en el piso
boca abajo hasta que la tormenta hubo transcurrido. En el
captulo 15 veremos que los terapeutas han diseado tratamientos para estos miedos, con los que se pretende contrarrestar los efectos de condicionamiento clsico.
No queremos dejarlo con la impresin de que el condicionamiento clsico slo da lugar a respuestas negativas.
De hecho, sospechamos que usted puede interpretar
reacciones de felicidad o excitacin como casos de condicionamiento clsico. Y los que se dedican al sector de la
publicidad esperan que el condicionamiento clsico funcione como una fuerza positiva. Por ejemplo, tratan de
crear en el pblico asociaciones entre sus productos (como vaqueros, coches deportivos o refrescos) y la pasin.
Esperan que los elementos de sus anuncios (personas o situaciones sexys) constituyan EI que despierten una RI
(sensaciones de estimulacin sexual). Por lo tanto, lo que
esperan es que el producto sea el EC, de modo que se le
asocien las sensaciones de excitacin. Para encontrar ms
ejemplos de condicionamiento clsico de emociones positivas, revise las circunstancias de su vida en las que haya
tenido una oleada de sentimientos agradables, por ejemplo
al volver a un lugar conocido.

Aos despus del final de la Segunda Guerra Mundial


los veteranos de la armada todava respondan como si
fueran seales de peligro a estmulos auditivos que se
parecieran a las antiguas llamadas de los acorazados.
Cmo explica el condicionamiento clsico esta
respuesta?

180

Cmo explotan los publicistas el condicionamiento


clsico para que uno sienta "pasin" por sus productos?

APRENDIZAJE DE LA DROGADICCIN

Consideremos esta situacin. El cuerpo de un hombre yace en un callejn de Manhattan. De su brazo cuelga una
jeringa a medio vaciar. La causa de la muerte? El forense
dictamin sobredosis, pero el hombre se inyectaba dosis
mucho mayores de la que se afirma que lo mat. Estos
incidentes desconciertan a los investigadores. Cmo un
adicto con tal tolerancia a las drogas puede morir por sobredosis si ni siquiera se introdujo una carga completa?
Hace tiempo Pvlov (1927) y despus su colega Bykov
(1957) sealaron que se adquiere tolerancia a los narcticos cuando un individuo anticipa la accin farmacolgica de una droga. El investigador contemporneo Shepard
Siegel perfeccion estas ideas. Propuso que el contexto
en el que se presenta el consumo de las drogas acta como estmulo condicionado en una situacin en la que el
cuerpo aprende a protegerse al evitar que la droga ejerza
su efecto usual. Una droga (EI) incita ciertas respuestas
fisiolgicas a las que responde el cuerpo con medidas contrarias destinadas al restablecimiento de la homeostasis
(ver el captulo 3). Estas medidas del cuerpo en contra
de la droga son la respuesta incondicionada. Con el tiempo, esta respuesta compensatoria se convierte tambin en
una respuesta condicionada, es decir, en situaciones relacionadas con el consumo de la droga (el EC), el cuerpo se

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

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prepara fisiolgicamente (la RC) para sus efectos esperados.


La tolerancia surge porque, en ese contexto, el individuo
debe consumir una cantidad de droga que supere la respuesta compensatoria antes de sentir un efecto positivo.
Se necesitan dosis cada vez mayores conforme la propia
respuesta condicionada crece.
Siegel puso a prueba estas ideas en su laboratorio con
ratas en las que indujo la tolerancia a la herona.

PNGASE A PRUEBA

ESTUDIOS

CLSICOS

Cul es la funcin de las conductas reflejas en el condicionamiento clsico?


Qu son el EI, RI, EC y RC?
Qu significan los conceptos de generalizacin y discriminacin?
Por qu es tan importante la contingencia para el condicionamiento clsico?
Cul es el impacto del condicionamiento clsico en
preferencias, emociones y tolerancia a las drogas?

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Aspectos condicionados de la tolerancia


a las drogas
En un estudio, Siegel y sus colaboradores condicionaron ratas para
que esperaran inyecciones de herona (EI) en una situacin (EC1)
y de dextrosa (agua azucarada) en otra situacin (EC2; Siegel et al.,
1982). En la primera fase del entrenamiento, todas las ratas se
volvieron tolerantes a la herona. El da de la prueba, todos los animales recibieron una dosis de herona mayor que la usual, casi el
doble de la cantidad anterior. La mitad la recibieron en la situacin
en la que se aplicaba la herona; la otra mitad, en la situacin en la
que se suministraron soluciones de dextrosa durante el condicionamiento. Dos veces ms ratas murieron en la situacin de la solucin
de dextrosa que en la de herona: 64 y 32 por ciento.

Se supone que las que recibieron la herona en la situacin


habitual estaban ms preparadas para la situacin potencialmente peligrosa porque el contexto (EC1) incit una
respuesta fisiolgica que contrarrest los efectos habituales de la droga (Poulos y Cappell, 1991).
Para averiguar si en los seres humanos funcionara un
proceso semejante, Siegel y un colaborador entrevistaron
a adictos heroinmanos que haban estado a punto de
morir por supuestas sobredosis. En siete de 10 casos, los
adictos se haban inyectado en un lugar nuevo y poco familiar (Siegel, 1984). Aunque este experimento natural no
arroj datos concluyentes, apunta a que una dosis para la
cual un adicto se ha vuelto tolerante en un lugar puede
bien ser una sobredosis en un sitio distinto. Este anlisis
nos permite suponer que el adicto que citamos al comienzo de la seccin muri porque nunca se haba inyectado
en ese callejn.
Hemos citado investigaciones con herona, pero el
condicionamiento clsico es un componente importante
de la tolerancia a varias drogas (Goodison y Siegel, 1995;
Poulos y Cappell, 1991; Siegel, 1999). Por lo tanto, los mismos principios que observ Pvlov entre perros, campanas
y salivacin, explican algunos mecanismos de la drogadiccin en seres humanos.

Condicionamiento
operante: aprendizaje
de las consecuencias

ayamos de nuevo al cine. Se termin la pelcula de


terror y usted se levanta del asiento. El amigo que
lo acompaa le pregunta si quisiera que filmaran
una secuela. Usted le responde: Aprend que no
debo ver pelculas de terror. Quiz tenga razn, pero qu
clase de aprendizaje es ste? Aqu tambin la respuesta inicia hacia el comienzo del siglo XX.

LA LEY DEL EFECTO


Alrededor de la misma poca en que Pvlov induca mediante condicionamiento clsico en sus perros rusos la salivacin al sonido de una campana, Edward L. Thorndike
(1898) observaba a gatos estadounidenses al tratar de escapar de laberintos (ver la figura 6.9). Thorndike public sus
observaciones y deducciones referentes al aprendizaje que
crea que se verificaba en sus sujetos. Al principio, los gatos
slo luchaban contra su confinamiento, pero cuando con
un acto impulsivo abran la puerta los dems impulsos
infructuosos [quedaban] suprimidos y el impulso que desemboc en el acto fructfero [quedaba] impreso por obra
del placer resultante (Thorndike, 1898, p. 13).
Qu haban aprendido los gatos de Thorndike? De
acuerdo con el anlisis del investigador, el aprendizaje fue
una asociacin entre los estmulos de la situacin y una
respuesta que el animal aprendi a realizar: una conexin
entre estmulo y respuesta (E-R). De este modo, los gatos
haban aprendido a realizar una respuesta apropiada (por
ejemplo, tocar un botn o una presilla) que en esas circunstancias (el confinamiento en un laberinto) llevaban al
resultado deseado (la libertad momentnea). Observe que
el aprendizaje de estas conexiones E-R se present de ma-

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FIGURA 6.9

Jaula trucada de Thorndike


Para salir de la jaula y llegar a la comida, el gato de
Thorndike tena que manipular un mecanismo para soltar
un peso que abrira la puerta.

El anlisis de Skinner era experimental ms que terico.


Los tericos se conducen por derivaciones y predicciones
de comportamientos a partir de sus teoras, pero los empricos, como Skinner, son partidarios de una metodologa
deductiva. Comienzan con el acopio y la evaluacin de datos en el contexto de un experimento y no se dejan llevar
por ninguna teora.
Para analizar de forma experimental el comportamiento,
Skinner estableci procedimientos de condicionamiento operante en los que manipulaba las consecuencias de
la conducta de un organismo para ver qu efecto tenan en
el proceder subsiguiente. Un operante es cualquier conducta que manifieste un organismo y se caracteriza por
los efectos observables que tiene en el ambiente. Literalmente, operante significa que incide en el ambiente, o que
opera en l (Skinner, 1938). Los operantes no son incitados
por estmulos especficos, como las conductas del condicionamiento clsico. Las palomas pican, las ratas buscan
comida, los bebs lloran y arrullan, algunas personas gesticulan al hablar y otras tartamudean. La probabilidad de
que estas conductas ocurran en adelante aumenta o disminuye mediante la manipulacin de sus efectos en el
ambiente. Por ejemplo, si el arrullo de un beb estimula

nera mecanicista, paulatina y automtica, a medida que los


animales experimentaban las consecuencias de sus actos
mediante prueba y error ciegos. Poco a poco aumentaban
las conductas que implicaban consecuencias satisfactorias;
al final constituan la respuesta dominante cuando los animales se colocaban en el laberinto. Thorndike llam a esta relacin entre conducta y sus consecuencias la ley del
efecto: una respuesta que implica consecuencias satisfactorias se hace ms probable; una respuesta que conlleva
consecuencias insatisfactorias, menos probable.

ANLISIS EXPERIMENTAL
DE LA CONDUCTA
B. F. Skinner se adhiri a la idea de Thorndike de que las
consecuencias en el ambiente ejercen un efecto poderoso
en el comportamiento. Skinner esboz un programa de investigacin que tena la finalidad de descubrir, mediante la
variacin sistemtica de las condiciones de los estmulos,
la forma en que las diversas condiciones ambientales repercuten en la probabilidad de que ocurra una respuesta:
Un dato natural en una ciencia de la conducta es la probabilidad de que un acto se presente en
un momento determinado. Un anlisis experimental
se ocupa de esa probabilidad en trminos de la frecuencia o tasa de respuesta [...] La tarea del anlisis experimental es descubrir todas las variables de
las que es una funcin la probabilidad de la
respuesta. (Skinner, 1966, pp. 213-214)

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Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

Qu contingencias ambientales haran que los bebs


sonrieran ms a menudo?

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el contacto deseado con la madre, el beb arrullar ms.


As, el condicionamiento operante modifica la probabilidad de las conductas operantes como funcin de sus consecuencias en el medio.
Para realizar su nuevo anlisis experimental, Skinner
invent un aparato con el que poda manipular las consecuencias del comportamiento: la cmara operante. En la
figura 6.10 se muestra el funcionamiento de la cmara.
Cuando despus de haber producido una conducta apropiada, definida por el investigador, una rata baja una palanca,
el mecanismo le da una croqueta de comida. El aparato
permite a los experimentadores estudiar las variables con
las que las ratas aprenden o no aprenden las conductas que aqullos definen. Por ejemplo, si la accin de la
palanca entrega una croqueta slo si la rata recorri un
crculo en la cmara, la rata aprender pronto (a travs del
proceso de modelacin que consideraremos abajo) a hacer
un crculo antes de presionar la palanca.
En muchos experimentos operantes, la medida que interesa es el grado en que un animal manifiesta cierta conducta en determinado lapso. Los investigadores anotan la
pauta y el total de la conducta presentada en el transcurso de un experimento. Skinner aplic esta metodologa al
estudio del efecto que tienen las contingencias de reforzamiento en la conducta de los animales.

Palanca

Taza de
comida

Dispensador
de croquetas

Disco

FIGURA 6.10

Cmara operante
En este aparato especial, caracterstico de los que se
usaban con las ratas, una presin en la palanca era
seguida por la entrega de una croqueta.

CONTINGENCIAS DE
REFORZAMIENTO
Una contingencia de reforzamiento es una relacin
constante entre una respuesta y los cambios que produce en
el ambiente. Por ejemplo, imaginemos un experimento en el
que cuando una paloma pica un disco (la respuesta) sigue
la presentacin de una semilla (el cambio correspondiente
en el ambiente). Esta relacin constante, la contingencia
de reforzamiento, estar acompaada por un incremento en
la tasa de picoteo. Para que la entrega de la semilla acente
slo la probabilidad de picar, debe depender nicamente de
la respuesta de picoteo: la semilla debe aparecer despus
de esa respuesta, pero no a continuacin de otras, como
dar la vuelta o inclinar la cabeza. Basados en la obra de
Skinner, los analistas modernos del comportamiento tratan
de entender la conducta en trminos de contingencias de reforzamiento. Veamos ms de cerca lo que se ha descubierto
en relacin con estas contingencias.
REFORZADORES POSITIVOS
Y NEGATIVOS

Supongamos que ahora se siente usted cautivado por la


idea de que su rata, su mascota, haga un crculo en su
jaula. Para aumentar la probabilidad de la conducta de hacer
un crculo, usted desea usar un r eforzador, que es cualquier estmulo que, al hacerse dependiente de una conducta, acrecienta la probabilidad de que sta se repita. El
reforzamiento es la aplicacin de un reforzador despus
de la respuesta.
Los reforzadores siempre se definen de manera emprica, por su efecto de cambiar la probabilidad de una
respuesta. Cuando miramos el mundo, observamos tres
clases de estmulos: aquellos que encontramos neutros,
los que encontramos apetecibles (sentimos un apetito
por ellos) y los que encontramos repelentes (queremos
evitarlos). Aclaremos que la composicin de estos estmulos no es la misma para todos los individuos: lo que sea
apetecible o repelente queda definido por la conducta de
cada organismo. Pensemos en las fresas. A muchas personas les parecen deliciosas, pero a uno de los autores
le parecen incomibles. Si usted pretende usar fresas para cambiar la conducta del escritor, es importante que
sepa que para l se trata de estmulos repelentes, no apetecibles.
Cuando una conducta es seguida por la entrega de un
estmulo apetecible, el suceso se denomina r eforzamient o
positivo. Su rata correr en crculos si como consecuencia de ello se le dar una comida apetecible. Los seres humanos dirn chistes si una consecuencia es una manera de
rerse que es agradable para ellos.
Cuando una conducta es seguida por la supresin de un
estmulo repelente, el hecho se denomina r eforzamiento
negativo. Por ejemplo, sera ms probable que uno de es-

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tos autores manifestara una conducta si pudiera dejar de


comer fresas. Existen dos formas generales de circunstancias de aprendizaje en las que se aplica un reforzamiento
negativo. En el condicionamiento de escape, los animales
aprenden que una respuesta les permitir escapar de un
estmulo repelente. Abrir un paraguas en un chaparrn es
un ejemplo comn de condicionamiento de escape. Aprendemos a llevar paraguas para escapar del estmulo repelente de empaparnos. En el condicionamiento de evitacin
los animales aprenden respuestas con las que evaden los
estmulos repelentes antes de que comiencen. Supongamos
que su coche tiene un zumbador que se activa siempre que
usted no se abrocha el cinturn. Usted aprender a ponerse el cinturn para evitar el ruido desagradable.
Para que distinga con claridad entre reforzamiento
positivo y negativo, recuerde lo siguiente: los dos reforzamientos incrementan la probabilidad de que ocurra la
respuesta que los precede. El reforzamiento positivo aumenta esa probabilidad mediante la presentacin de un
estmulo apetecible luego de una respuesta. El reforzamiento negativo hace lo mismo pero a la inversa, porque
suprime o evita que un estmulo repelente siga a la respuesta.
Recuerde que en el condicionamiento clsico, cuando
deja de presentarse el estmulo condicionado, la respuesta
condicionada se extingue. Lo mismo sucede en el condicionamiento operante: si se retiene el refuerzo, se presenta
una extincin del operante. Por lo tanto, si un comportamiento ya no genera las consecuencias previsibles, vuelve
al nivel en el que se encontraba antes del condicionamiento operante: se extingue. Tal vez ha visto conductas suyas
que se refuerzan y luego se extinguen. Ha tenido la experiencia de poner monedas en una maquina de refrescos y
que no le d nada a cambio? Si usted pate la mquina
una vez y sali la lata de refresco, se reforz la patada. Pero si en las ocasiones posteriores una patada no trajo por
resultado un refresco, esta conducta se extinguira.
CASTIGO POSITIVO Y NEGATIVO

De seguro conoce otra tcnica para disminuir la probabilidad de que ocurra una respuesta: el castigo. Un castigad o r
es cualquier estmulo que, al hacerse dependiente de una
respuesta, disminuye con el tiempo la probabilidad de que
ocurra esa respuesta. El castigo consiste en la aplicacin
de un castigador luego de una respuesta. As como identificamos reforzamiento positivo y negativo, existe tambin
castigo positivo y negativo. Cuando una conducta es seguida por un estmulo repelente, el suceso se denomina
castigo positivo (para recordar que es positivo, piense que
algo se suma a la situacin). Por ejemplo, tocar una estufa
caliente produce un dolor que castiga la respuesta anterior,
de modo que la prxima vez es menos probable que uno
toque la estufa. Cuando una conducta es seguida por la
supresin de un estmulo apetecible, el suceso es un castigo negativo (para recordar que es negativo, piense que

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algo se resta de la situacin). As, cuando un padre le niega un permiso a un nio que golpe a su hermanito, el
nio aprender a no volver a hacerlo. Qu clase de castigo explica el porqu usted se mantendra alejado de las
pelculas de terror?
El castigo y el reforzamiento son operaciones muy
relacionadas, pero difieren en puntos importantes. Una
manera de distinguirlos es considerar sus efectos en el
comportamiento. Por definicin, el castigo siempre reduce la probabilidad de que vuelva a ocurrir una respuesta;
el reforzamiento, tambin por definicin, siempre aumenta la probabilidad de que se repita una conducta. Por
ejemplo, algunas personas sufren jaquecas intensas despus de consumir bebidas con cafena. La jaqueca es un
estmulo que, como castigo positivo, reduce el comportamiento de consumir caf. Ahora bien, ya que se ha presentado una jaqueca, quien la sufre toma una aspirina u
otro analgsico para eliminarla. El estmulo del efecto
analgsico de la aspirina es el refuerzo negativo de la conducta de tomar este medicamento.
Ahora est familiarizado con las cuatro formas bsicas de cambiar la probabilidad de que se manifieste una
conducta. En la figura 6.11 se muestra cmo se aplicaran
a los comportamientos de su propia vida.
ESTMULOS DISCRIMINADORES
Y GENERALIZACIN

Es poco probable que usted desee cambiar la probabilidad


de expresar cierta conducta en todas las ocasiones. Ms
bien querr cambiar la probabilidad de que ocurra en
un contexto particular. Por ejemplo, a menudo queremos
incrementar la probabilidad de que un nio se siente de
forma tranquila en su saln de clases sin cambiar la probabilidad de que en el recreo grite y corra. Mediante sus
asociaciones con reforzadores o castigos, ciertos estmulos
que preceden una respuesta particular (los estmulos discriminadores) establecen el contexto para una conducta.
Los organismos aprenden que en presencia de unos estmulos pero no de otros, es ms probable que su conducta tenga un efecto particular en el ambiente. Por ejemplo,
en presencia de un semforo en verde se refuerza el acto
de cruzar una interseccin en un vehculo motorizado. Pero si la luz es roja, el acto se castiga: puede terminar en una
boleta de infraccin o en un accidente. Skinner se refera
a la secuencia de estmulos discriminadores, conducta y
consecuencias como la contingencia de tres trm i n o s
y crea que explicaba la mayor parte de los actos humanos (Skinner, 1953). En la tabla 6.1 se describe cmo
podra explicar la contingencia de tres trminos las diferentes clases de conductas humanas.
En condiciones de laboratorio, manipular las consecuencias de una conducta en presencia de estmulos discriminadores puede ejercer un control muy firme sobre
esa conducta. Por ejemplo, dar a una paloma una semilla

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FIGURA 6.11

El condicionamiento operante en su vida


Queremos darle la oportunidad de que elabore su propia aplicacin de reforzamiento positivo y negativo y de castigo
positivo y negativo. Primero escoja una conducta.
Una conducta (de usted o de otra persona) cuya frecuencia quisiera incrementar:
O una conducta que quisiera reducir:
Prepare su plan de accin en cada cuadrante. Por ejemplo, supongamos que una conducta que le gustara reducir es el
"tiempo en el telfono" de su compaero. Usted podra escribir en el cuadrante 1 "Le dar un dulce cada vez que una
llamada dura menos de dos minutos" o "Voy a empezar a abofetearlo cuando empiece a hablar por telfono y hasta
que cuelgue" en el cuadrante 4 (caso en el cual usted tratara ms bien de aumentar la conducta de "estar alejado del
telfono"). Observe que en la vida real es posible que no pueda ejecutar las acciones que invent para cada cuadrante.

ESTMULO APETECIBLE

ESTMULO REPELENTE

Reforzamiento positivo (1)

Castigo positivo (2)

Castigo negativo (3)

Reforzamiento negativo (4)

SE DA

SE QUITA

cuando pica el disco en presencia de una luz verde pero


no de una luz roja. La luz roja es un estmulo discriminador que determina la ocasin de picotear; la roja es un
estmulo discriminador que seala la ocasin de no picotear. Los organismos aprenden pronto a distinguir las condiciones, responden de manera regular en la presencia de
una y no responden ante la otra. Al manipular los componentes de la contingencia de tres trminos se restringe una
conducta a un contexto particular.
Los organismos tambin generalizan respuestas a otros
estmulos que parecen estmulos discriminadores. Cuando
una respuesta se refuerza en presencia de un estmulo discriminador, un estmulo semejante puede volverse discriminador de esa respuesta. Por ejemplo, las palomas entrenadas
para picar el disco en presencia de una luz verde tambin
lo harn ante luces de matices ms claros o ms oscuros
que el estmulo discriminador original. Del mismo modo,
generalizamos los tonos de verde y rojo en los semforos
como estmulos discriminadores para la conducta de continuar la marcha.

USO DE CONTINGENCIAS DE REFORZAMIENTO

Est listo para poner a trabajar sus nuevos conocimientos


referentes a las contingencias de reforzamiento? Veamos
estos puntos para que los considere:
Cmo definira una conducta que quiere reforzar o
eliminar? Siempre debe delimitar con cuidado la conducta especfica cuya probabilidad de ocurrir quiere
cambiar. El reforzamiento tiene que depender estrictamente de esa conducta. Cuando hay reforzadores independientes, su presencia tiene poco efecto en el
comportamiento. Por ejemplo, si un padre o una madre elogia tanto el trabajo mal hecho como los buenos
esfuerzos, su hijo no aprender a esmerarse en la escuela pero, por obra del reforzamiento positivo, puede
ser que se acenten otras conductas (cules seran?).
Cmo define los contextos en los que una conducta
es apropiada o inapropiada? Recuerde que pocas

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TABLA 6.1

Contingencia de tres trminos: relaciones entre estmulos discriminadores, conducta


y consecuencias

Estmulo
discriminador

Consecuencia
del estmulo

Echar una moneda a la


ranura

Tener un
refresco

Abanicarse

Escapar del
calor

Cerillera atractiva

Jugar con
cerillos

Quemarse o ser
descubierto y golpeado

Coles de Bruselas

Negativa a comerlas

Quedarse sin postre

1. Reforzamiento positivo:
1. Una respuesta en la presencia
de una seal produce la
consecuencia deseada.
Esta respuesta se incrementa.

Mquina de refrescos

2. Reforzamiento negativo (escape):


2. Se escapa de una situacin repelente mediante una respuesta
operante. Esta respuesta de
escape aumenta.

Calor

3. Castigo positivo:
3. Una respuesta es seguida por un
estmulo repelente. La respuesta
se elimina o suprime.
4. Castigo negativo:
4. Una respuesta es seguida por la
remocin de un estmulo apetecible. La respuesta se elimina o
suprime.

veces se pretende fomentar o desalentar todos los


casos de una conducta. Por ejemplo, arriba dijimos
que uno quisiera incrementar la probabilidad de que
un nio se siente en silencio en su saln sin alterar
la probabilidad de que grite y corra en el recreo.
Es necesario definir los estmulos discriminadores e
investigar en qu medida se generalizar la respuesta
deseada a estmulos semejantes. Por ejemplo, si el
nio aprendi a sentarse en silencio en su saln,
esa conducta se generalizara a otros entornos
serios?
Ha reforzado otras conductas sin saberlo? Supongamos que desea suprimir una conducta. Antes de acudir
al castigo como medio para reducir su probabilidad
(abundaremos acerca de este tema en el recuadro
La psicologa en la vida) hay que tratar de determinar si podemos identificar los reforzadores de
esa conducta. Si lo conseguimos, podemos tratar
de extinguir el comportamiento al eliminar tales reforzadores. Por ejemplo, imaginemos que un nio
acostumbra hacer berrinches. Uno se preguntara
si hemos reforzado los berrinches al prestarle ms
atencin al pequeo cuando grita. En tal caso,

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Respuesta
dada

intentaramos acabar con los berrinches mediante la


eliminacin del reforzamiento. Todava mejor, podemos combinar la extincin con el reforzamiento positivo de las conductas preferidas por la sociedad.
Es importante tener presente que los reforzadores
de los padres pueden hacer ms frecuentes problemas de
conducta de los hijos, como los berrinches. De hecho, en
la investigacin de los estilos de crianza se han sealado
los refuerzos desconocidos como una de las causas de los
problemas graves de conducta en los nios. Por ejemplo,
Gerald Patterson y sus colaboradores (Patterson, 2002;
Reid et al., 2002) esbozaron un modelo de coercin de la
conducta antisocial. La observacin de familias indica que
los nios corren riesgo si sus padres los amenazan por
conductas inapropiadas pero menores (como gimotear,
importunar o gritar) sin cumplir su palabra, y en otras ocasiones los someten a disciplinas speras o intempestivas
por los mismos comportamientos. Los nios aprenden la
leccin de que para conseguir las metas se requieren conductas agresivas o coercitivas relativamente grandes, lo
que lleva a un ciclo de comportamientos infantiles antisociales cada vez ms graves.

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servicio. Observa cmo se armonizan todas estas contingencias para cambiar la conducta tanto del adolescente
como la de sus padres?
Hemos recomendado que, en la medida de lo posible,
se usen refuerzos positivos para modificar la conducta.
Veamos ahora cmo diversos objetos y actividades fungen
como reforzadores.

PROPIEDADES DE
LOS REFUERZOS
Los reforzadores son los propulsores del condicionamiento operante, los que cambian o sostienen las conductas.
Los reforzadores tienen diversas propiedades interesantes
y complejas. No estn determinados desde el punto de
vista biolgico sino que se aprenden por experiencia y
pueden ser actividades en lugar de objetos. En algunas situaciones incluso los ms poderosos reforzadores no bastan
para cambiar una pauta de conducta dominante (en este
caso, diramos que las consecuencias no fueron verdaderamente reforzadoras).

Cmo pueden los padres


aprovechar las contingencias de
reforzamiento para incidir en el
comportamiento de sus hijos?

REFORZADORES CONDICIONADOS

Los analistas de la conducta sostienen que un comportamiento persiste porque da lugar a un reforzamiento. Aseguran que cualquier conducta, incluso las irracionales o
extravagantes, se explican al descubrir cul es el refuerzo
o la ganancia. Por ejemplo, los sntomas de los trastornos
fsicos o mentales a menudo no ceden porque la persona
se gana atencin y simpata y se libra de las responsabilidades normales. Estas ganancias secundarias refuerzan
las conductas irracionales y a veces autodestructivas. Se
da cuenta de cmo se mantienen las conductas de timidez
a pesar de que el tmido no quisiera serlo? Por supuesto,
no siempre es posible saber qu reforzadores operan en el
entorno; sin embargo, cuando una conducta se vuelve ms
o menos probable, conviene intentar su anlisis, as sea de
una manera somera.
Una ltima reflexin. Con frecuencia ocurre que las
situaciones cotidianas presentan combinaciones intrincadas de reforzamiento y castigo. Por ejemplo, supongamos
que una pareja recurre al castigo negativo y arraiga dos
semanas a su hijo adolescente cuando se pasa de la hora
de llegada. Para ablandar a sus padres, el muchacho ayuda en la casa ms de lo acostumbrado. Como supone que
esta conducta de servicio gusta a sus padres, el adolescente trata de que muestren una conducta de reduccin
del castigo. Si la estrategia cambia el castigo a slo una
semana, se presenta un refuerzo negativo a la conducta
de servicio del muchacho (porque sirvi para retirar parte del estmulo repelente de quedarse arraigado). Si el
muchacho volviera a ser arraigado (un estmulo discriminador), ser ms probable que muestre su conducta de

Cuando llegamos al mundo topamos con un puado de


r eforzadores primarios, como agua y comida, cuyas
propiedades reforzadoras estn determinadas por la biologa. Pero con el tiempo, estmulos neutros se asociaron
con esos reforzadores primarios y ahora fungen como r eforzadores condicionados de respuestas operantes. Los
reforzadores condicionados pueden ser fines en s mismos.
De hecho, buena parte del comportamiento humano est
influido menos por los reforzadores primarios de origen
biolgico que por la amplia variedad de reforzadores condicionados. Dinero, ttulos, sonrisas de aprobacin, estrellas doradas y otros smbolos de posicin se encuentran
entre los reforzadores condicionados ms poderosos que
influyen en el comportamiento.
Prcticamente cualquier estmulo puede convertirse
en reforzador condicionado si se asocia con un reforzador
primario. En un experimento, se utilizaron vales, prendas
simblicas, en el aprendizaje de animales.

ESTUDIOS

CLSICOS

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Reforzadores condicionados de chimpancs


Con uvas como reforzadores primarios se entren a un grupo de
chimpancs para que resolviera problemas. Adems se entregaban vales junto con las uvas. Cuando slo se ofrecieron vales, los
chimpancs siguieron trabajando por dinero porque despus
podan depositar sus vales ganados con el sudor de su frente en un
chimpomtico que cambiaba los vales por uvas (Cowles, 1937).

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LA PSICOLOGA EN LA VIDA

Cree usted en el viejo dicho de


que la letra con sangre entra?
Opina, por ejemplo, que los
nios que no reciben unas nalgadas de
vez en cuando se malcran? Si su
respuesta es afirmativa, piensa como
la mayora de los padres en Estados
Unidos. En una muestra de 991 padres,
35 por ciento dijeron que aplicaban
alguna forma de castigo corporal (por
ejemplo, nalgadas, bofetadas) a sus
hijos de uno y dos aos y 94 por ciento
lo haban hecho con sus hijos de tres y
cuatro aos (Straus y Stewart, 1999).
En otra muestra de 449 padres, 93 por
ciento haban recibido nalgadas y 87
por ciento lo aprobaban como forma de
castigo (Buntain-Ricklefs et al., 1994).
Vemos, pues, que las nalgadas son
bastante comunes y que en general
se aprueban como forma de castigo.
Pero cules son las consecuencias
para los nios golpeados?
Los investigadores han comenzado a
responder esta pregunta mediante el
examen de la relacin entre el recurso
de los padres al castigo fsico y la
agresividad de los nios. Al contrario
de la creencia popular, lo que muchos
tericos creen es que la agresin de
los padres hacia sus hijos (incluso en
el contexto de tratar de corregir un
comportamiento inapropiado) sirve
como modelo para las respuestas de
los propios nios en situaciones en
las que quieren controlar el comportamiento de otros. Es decir, los nios
aprenden de sus padres la agresin
fsica (diremos ms sobre el aprendizaje en la seccin sobre aprendizaje
por observacin). Cmo se verifica
esta idea? En un estudio con 273 nios
de preescolar en Indiana y Tennessee,
se pidi a los padres que contestaran

188

Si se guarda la
vara se malcra
al nio?
Marla Ranieri
Stanford University
cuestionarios acerca de los castigos fsicos que aplicaban a sus hijos (Strassberg
et al., 1994). Vamos a centrarnos en las
madres de los nios. Las madres de
alrededor de seis por ciento de los nios
no empleaban castigos fsicos. Sesenta
y ocho por ciento eran nalgueados por
sus madres. Los otros (26 por ciento)
reciban formas ms intensas de castigo: sus madres los golpeaban con los
puos o los azotaban.
Alrededor de seis meses despus de
que las madres sealaron cules eran
sus formas de castigo, se observ el
trato de los nios con sus compaeros
de la escuela. Los investigadores grabaron los actos de agresin de los nios
hacia sus condiscpulos; por ejemplo,
casos en que se mostraban bravucones
o se enojaban y golpeaban a otro nio.
A partir de estas observaciones, se
asign a cada nio una calificacin de
actos agresivos por hora. En la figura
de la pgina siguiente se presentan los
resultados. Como puede ver, cuanto
ms intensa era la forma de castigo, ms
agresivos eran los nios. Estos datos indican con mucha claridad que los nios
aprenden de sus padres un estilo agresivo. Quizs usted piense que los nios
eran golpeados porque ya eran nios
agresivos, pero otras pruebas de maduracin indican que no fue as (Chess y
Thomas, 1984). Sin embargo, supongamos que hay algo de verdad en la idea
de que los nios "malos" se ganan ms

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

castigos fsicos. En este estudio se aclara


que el castigo fsico no tiene el efecto
pretendido de ensear a estos nios a
ser mejores (Mahoney et al., 2000).
Si todava no lo convencemos de
que el castigo fsico no es una buena
estrategia de crianza, permtanos citar
los resultados de otro estudio. Este anlisis se bas en un subconjunto de datos de un proyecto ambicioso en el que
se estudi a 6002 familias estadounidenses para establecer esquemas y
consecuencias de la violencia familiar.
En este caso, los investigadores estaban interesados en el castigo fsico que
haban recibido las personas durante
su adolescencia y su relacin con los
resultados posteriores en la vida (Straus
y Kantor, 1994). Los resultados fueron
sorprendentes. Alrededor de 50 por
ciento de los integrantes de la muestra
dijeron que haban recibido castigos fsicos en la adolescencia (58 por ciento
de los muchachos y 44 por ciento de las
muchachas). Quienes fueron castigados
fsicamente tuvieron ms probabilidades
de sufrir un cmulo de problemas posteriores: tenan riesgo de padecer depresin, suicidio, alcoholismo, maltrato de
sus propios hijos y, en el caso de los
hombres, golpes de parte de la esposa.
Los investigadores concluyeron que
"suspender los golpes y todo castigo
corporal es una importante aportacin
a la prevencin primaria del maltrato
de hijos y parejas, depresin, suicidio
y problemas de alcohol" (p. 558). Esta
conclusin merece que la meditemos con
seriedad.
Esperamos haberlo convencido a partir de resultados concretos de las investigaciones de que golpear a los nios no
es una tcnica de crianza apropiada ni
eficaz. Sin embargo, observe que nuestra

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10
Actos agresivos de los nios por hora

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Sin castigo

Nalgadas

Violencia

Estilo de castigo de la madre

Castigo fsico y agresin infantil


Los nios que son golpeados por sus madres cometen ms actos
agresivos en el saln de clases que sus compaeros que no lo son. Los
nios ms agresivos son aquellos cuya madre aplica castigos violentos:
pegarles con el puo o con objetos.

intensin no es descartar todas las


formas de castigo. Hay situaciones en
las que, para detener pronto el comportamiento indeseable de un nio, el
castigo se vuelve la nica alternativa.
En las investigaciones se muestra que
el castigo debe cumplir ciertas condiciones (Walters y Grusec, 1977). Debe:

Ser expedito y breve

Debe aplicarse inmediatamente


despus de que ocurra la conducta

Tener una intensidad limitada

Responder a conductas indeseables especficas y nunca al


carcter de una persona

Limitarse a la situacin en la que


ocurre la respuesta

Consistir en penas y no en dolor


fsico

Pero cuidado: la razn de que los padres castiguen tanto a sus hijos es que

de esta forma detienen de inmediato


sus conductas indeseables. Como los
padres consiguen su objetivo a corto
plazo, la respuesta instantnea de los
hijos refuerza el castigo de los progenitores (Grant y Evans, 1994). Pero la
leccin es: "ganancia rpida, problemas
futuros". Los padres deben renunciar
con paciencia al refuerzo inmediato
para actuar en el mejor inters duradero
de sus hijos.

Condicionamiento operante: aprendizaje de las consecuencias

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ACTVIDADES COMO REFORZADORES POSITIVOS

Vales que no se comen pueden usarse como


reforzadores condicionados. En un estudio,
chimpancs depositaron vales en un chimpomtico
a cambio de uvas. Qu reforzadores condicionados
funcionan en la vida de usted?

Maestros y experimentadores saben que los reforzadores condicionados son ms eficaces y fciles de usar que
los reforzadores primarios porque 1) en las aulas hay pocos reforzadores primarios, mientras que casi todos los estmulos que estn bajo el control del maestro sirven como
reforzadores condicionados; 2) se entregan con rapidez;
3) son porttiles, y 4) su efecto de refuerzo es ms inmediato porque depende slo de la percepcin de recibirlos
y no de un procesamiento biolgico, como en el caso de
los reforzadores primarios.
En algunas situaciones, como los hospitales psiquitricos o los programas de tratamiento contra las adicciones,
se han establecido economas simblicas basadas en estos
principios. Las conductas deseadas (como acicalarse o tomarse una medicina) se definen de forma explcita y cuando se muestran esas conductas, el personal entrega los vales. Despus, los pacientes cambian los vales por diversas
recompensas y privilegios (Kazdin, 1994; Martin y Pear,
1999). Estos sistemas de reforzamiento son muy eficaces
para modificar el comportamiento de los pacientes en
cuanto al cuidado personal, limpieza de su entorno y, lo
ms importante, frecuencia del trato social positivo.

190

Supongamos que necesita convencer a un nio de que haga algo. Usted no quiere pagarle ni darle una estrellita dorada, as que le propone que hagan el trato de que, cuando
termine la tarea, podr jugar con su videojuego. En estas
circunstancias, su recurso a jugar con el videojuego concuerda con el principio de Premack, llamado as por su
descubridor David Premack (1965). El principio de Premack sostiene que una actividad ms probable (es decir,
una conducta con mayores probabilidades de ocurrir en
circunstancias ordinarias) sirve para reforzar una menos
probable. En sus primeras investigaciones Premack encontr
que ratas sedientas aprendieron a correr ms deprisa en
una rueda ejercitadota si despus tenan la oportunidad de
beber agua. Por el contrario, las ratas privadas de ejercicio
aprendieron a beber ms agua si esa respuesta era seguida
por una oportunidad de correr. De acuerdo con el principio
de Premack, un reforzador puede ser cualquier acontecimiento o actividad que el organismo valora.
Vemos as cmo aplicar el principio de Premack para que los nios realicen actividades de poca probabilidad. Para un nio sociable, jugar con sus amigos puede
reforzar los quehaceres menos gozosos, como terminar
primero la tarea de la escuela. Para un nio tmido, leer
un libro nuevo puede servir para reforzar la actividad menos
preferida de jugar con otros. Cualquier actividad valorada sirve como reforzador y as incrementa la probabilidad
de realizar otra actividad que en el momento no sea apreciada. Con el tiempo, existe la posibilidad de que se llegue
a valorar la actividad menos favorecida, pues el contacto
con ella se presta para el descubrimiento de su valor intrnseco.

PROGRAMAS DE
REFORZAMIENTO
Qu ocurre si usted no puede o no quiere reforzar a su
mascota en cada ocasin que muestra una conducta especial? Le contaremos una ancdota de B. F. Skinner cuando
era joven. Segn parece, un fin de semana se hallaba recluido en su laboratorio sin suficiente comida para recompensar a sus esforzadas ratas. Para ahorrar, les daba las
croquetas slo en ciertos intervalos, de modo que por mucho que oprimieran la palanca entre cada uno, no conseguan ninguna croqueta adicional. Sin embargo, las ratas
respondieron con este programa de reforzamiento parcial
tanto como con el reforzamiento continuo. Qu cree usted que pas cuando estos animales fueron sometidos al
entrenamiento de extincin y sus respuestas ya no eran seguidas por una croqueta? Las ratas en las que se haba reforzado de forma parcial el accionamiento de la palanca
respondieron durante ms tiempo y con ms vigor que las
ratas que haban obtenido un premio por cada respuesta.
Skinner haba encontrado algo importante.
El descubrimiento de la eficacia del reforzamiento parcial llev al estudio exhaustivo de los efectos de diversos

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

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p rogramas de reforzamiento de la conducta (ver la f igura 6.12). En la vida diaria experimentamos diversos programas de reforzamiento. Cuando usted levanta la mano
en clase, su maestro le concede la palabra unas veces y
otras no. Algunos jugadores de mquinas tragamonedas siguen echando su dinero en estos bandidos de una sola
mano aunque los refuerzos se entreguen muy de vez en
cuando. En la vida real o en los laboratorios, los reforzadores pueden entregarse de acuerdo con un programa de proporciones (despus de cierto nmero de respuestas) o por
un programa de intervalos (despus de la primera respuesta que siga a cierto lapso). En cada caso, el programa de
reforzamiento puede ser fijo (constante) o variable (irregular), lo que da como resultado un total de cuatro grandes
programas. Hasta aqu hemos aprendido acerca del efect o
de reforzamiento parcial: las respuestas adquiridas en
los programas de reforzamiento parcial son ms resistentes a la extincin que las adquiridas mediante reforzamiento
continuo. Veamos qu ms han descubierto los investigadores acerca de los programas de reforzamiento.
PROGRAMAS DE PROPORCIN FIJA (PF)

En los p rogramas de pro p o rcin fija el refuerzo se entrega despus de que el organismo ha dado un nmero
fijo de respuestas. Cuando el refuerzo sigue a una respuesta, se dice que es un programa PF-1 (que es el programa
original de reforzamiento continuo). Cuando el refuerzo
se entrega slo con la vigsimo quinta respuesta, se trata
de un programa PF-25. Los programas de proporcin fija
generan tasas elevadas de respuesta porque existe una
correlacin directa entre responder y reforzar: una paloma consigue toda la comida que quiera en determinado
periodo si pica con frecuencia. En la figura 6.12 se indica
que los programas PF producen una pausa antes de cada
refuerzo. Cuanto ms extensa sea la proporcin, mayor ser la pausa despus de cada reforzamiento. Si se extiende
la proporcin demasiado (de modo que se requieran muchas respuestas para recibir el reforzamiento) sin primero
entrenar al animal para que proporcione todas esas respuestas puede llevar a la extincin. Muchos vendedores
trabajan segn programas de proporcin fija: tienen que vender cierto nmero de unidades para que les paguen.
PROGRAMAS DE PROPORCIN VARIABLE (PV)

En un p rograma de pro p o rcin variable se determina


de antemano el nmero de respuestas entre reforzadores.
Un programa PV-10 significa que, en promedio, el refuerzo sigue a la dcima respuesta, pero puede venir despus
de una o de 20 respuestas. Los programas de proporcin
variable generan la tasa ms elevada de respuesta y muestran la mayor resistencia a la extincin, en especial si la
proporcin es grande. Supongamos que primero asignamos
a una paloma una proporcin pequea (digamos, PV-5) y
luego la pasamos a una ms grande. Una paloma en un
programa PV-110 responder hasta con 12,000 picotazos
cada hora y lo har durante horas incluso sin reforzamiento.

Proporcin fija
Respuestas

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Frecuencia acumulada de las respuestas

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Tiempo

PF
Pausas breves
despus de
entregar cada
refuerzo

Tiempo
Proporcin variable PV
No hay pausas
despus de
entregar cada
refuerzo
Tiempo
Intervalo fijo

Tiempo
Intervalo variable

IF
Pocas respuestas despus de
entregar cada
refuerzo
IV
Las respuestas
se dan con una
tasa muy
estable

Tiempo

FIGURA 6.12

Programas de reforzamiento
Estas pautas diferentes de conducta son producidas por
cuatro programas simples de reforzamiento. Las muescas
en las lneas indican cundo se presenta el reforzamiento.

Uno pensara que las apuestas se gobiernan con programas de PV. La respuesta de echar monedas a las mquinas
se mantiene en un nivel elevado constante por obra de la
ganancia, que se entrega despus de haber depositado un
nmero variable desconocido de monedas. Los programas
de PV lo dejan a uno conjeturando cundo vendr el premio: uno apuesta que ser luego de la siguiente respuesta, no despus de muchas respuestas (Rachlin, 1990).
PROGRAMAS DE INTERVALO FIJO (IF)

En un p rograma de intervalo fijo el refuerzo se entrega


por la primera respuesta dada despus de cierto lapso. En
un programa IF-10 el sujeto, despus de recibir el reforzamiento, tendr que esperar 10 segundos antes de que se
refuerce otra respuesta, cualquiera que sea el nmero de
respuestas. Las tasas de respuesta de los programas de IF
muestran un patrn surcado. Inmediatamente despus de

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cada respuesta reforzada el animal emite pocas respuestas


o ninguna. Cuando se acerca el momento del premio, el
animal responde cada vez ms. El pago de la quincena nos
coloca en un programa de IF.

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

La modelacin mejora el rendimiento deportivo


Un universitario de 21 aos, saltador de garrocha, busc la ayuda
de un equipo de investigadores para corregir un problema con su
tcnica de salto (Scott et al., 1997). En concreto, el problema
consista en que no extenda los brazos lo suficiente sobre su cabeza (mientras sostena la garrocha) antes de plantar la garrocha
para elevarse. Al comienzo de la intervencin, se calcul que el
promedio de la altura de sus manos en la salida era de 2.25 metros.
Se fij la meta de seguir un procedimiento de modelacin para
alcanzar su potencial fsico de 2.54. Se dispuso un haz fotoelctrico
para que cuando el saltador alcanzara la extensin deseada, se
interrumpiera el haz y el equipo hiciera sonar una seal. Al principio, el haz se coloc a 2.30 metros, pero cuando el saltador
llegaba a esa altura 90 por ciento de las veces, se movi a 2.35. Con
sucesivos xitos la altura se prolong a 2.40, 2.45, 2.50 y 2.52
metros. De esa manera la conducta del saltador se model para
que alcanzara la meta deseada.

PROGRAMAS DE INTERVALO VARIABLE (IV)

En los p rogramas de intervalo variable se determina


de antemano el promedio del intervalo. Por ejemplo, en
un programa IV-20 los reforzadores se entregan a una tasa promedio de uno cada 20 segundos. Este programa
genera una tasa de respuesta modesta pero muy estable.
La extincin es paulatina y mucho ms lenta que en los
programas de intervalo fijo. En un caso, una paloma pic
18,000 veces durante las primeras cuatro horas de suspensin del reforzamiento y pasaron 168 horas para que la
respuesta se extinguiera por completo (Ferster y Skinner,
1957). Usted ha pasado por un programa de intervalo variable si ha tomado un curso con un maestro que aplicaba
cuestionarios ocasionales e irregulares. Estudiaba sus notas
antes de entrar a cada clase?

MODELAMIENTO
Como parte de los experimentos, hemos hablado de ratas
que presionan palancas para obtener comida. Sin embargo,
incluso sta es una conducta aprendida. Cuando se mete
una rata en una cmara operante, es poco probable que
presione la palanca de forma espontnea; ha usado sus patas de muchas maneras, pero es poco probable que antes
haya jalado una palanca. Cmo se entrena una rata para que
realice una conducta que nunca hara por s sola? Ya preparamos un reforzador (comida) y un programa de reforzamiento (PR-1); qu sigue ahora? Para ensear conductas
nuevas o complicadas hay que aplicar un mtodo llamado
modelamiento por aproximaciones sucesivas en el cual
se refuerzan todas las respuestas que se aproximen gradualmente a la respuesta deseada hasta alcanzarla.
Veamos cmo se hace. Primero, se priva a una rata
de comida durante un da (sin el ayuno, no es probable
que la comida sirva como reforzador). Luego se colocan
de modo sistemtico las croquetas en el dispensador de
la cmara operante para que la rata aprenda a buscar la
comida. Entonces se inicia el verdadero proceso de modelamiento, para lo cual se hace depender la comida de ciertos aspectos de la conducta del animal, como orientarse
hacia la palanca. Luego, slo se suministra comida conforme la rata se acerca cada vez ms a la palanca. Poco
despus, el requisito para el refuerzo ser tocar la palanca. Por ltimo, la rata deber accionar la palanca para obtener la comida. As, para modelar el trabajo hay que definir lo que constituye un progreso hacia la conducta
prevista y seguir un reforzamiento diferencial para perfeccionar cada paso en esa direccin.
Veamos otro ejemplo en el que se recurri a la modelacin con el fin de mejorar el desempeo de un canadiense competidor internacional de salto con garrocha.

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Ya se imaginar qu difcil habra sido para el saltador


mostrar una mejora espontnea de 29 centmetros. La modelacin le produjo ese progreso mediante aproximaciones
sucesivas a la conducta deseada.
Volvamos a su mascota. Recuerde que hablamos de
entrenar a su rata para que hiciera crculos en su jaula.
Se le ocurre un plan de modelacin para conseguir este

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

Esta mujer, Sue Strong, es auxiliada por un mono que


recibi modelamiento operante para aprender a peinarla,
alimentarla, voltear las pginas de su libro y dar otras
respuestas que ella no puede dar por su parlisis.
Para cada una de estas conductas, puede ver las
aproximaciones sucesivas que reforzara para llegar al
punto final?

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progreso? Lo que hay que meditar es cul debera ser


cada aproximacin sucesiva. Por ejemplo, al principio reforzaramos a la rata slo por mover la cabeza en cierta direccin. Luego le daramos comida slo si girara el cuerpo
completo en la direccin correcta. Qu hara usted a continuacin?
Las dos formas de aprendizaje que hemos examinado
hasta ahora (el condicionamiento clsico y el operante)
se han estudiado con la premisa de que los procesos de
aprendizaje eran constantes entre las especies animales.
De hecho, hemos citado ejemplos de perros, gatos, ratas,
ratones, palomas y seres humanos para mostrar esa congruencia. Sin embargo, los investigadores han descubierto
que el aprendizaje se modifica en muchas situaciones por
las capacidades biolgicas y cognoscitivas de cada especie.
Pasemos ahora a los procesos que limitan la generalidad
de las leyes del aprendizaje.

PNGASE A PRUEBA

Qu es la ley del efecto?

Qu efecto tienen reforzadores y castigos en la conducta?

Qu papel juegan los estmulos discriminatorios en el condicionamiento operante?


Cules son las consecuencias de los programas de reforzamiento?
Cmo estimula el modelamiento los cambios en la conducta?

Biologa y aprendizaje

a nocin contempornea de que una sola versin


general de los principios asociacionistas del aprendizaje es comn a todos los seres humanos fue
propuesta por el filsofo ingls David Hume en
1748. Hume razon que cualquier teora por la que expliquemos las operaciones del entendimiento o el origen y la
conexin de las pasiones en el hombre gozar de mayor
autoridad si descubrimos que esa misma teora es requisito para explicar los mismos fenmenos en todos los dems
animales (Hume, 1748/1951, p. 104).
La simplicidad atractiva de esta idea ha sido puesta en
tela de juicio desde la dcada de 1960, a medida que los
psiclogos descubren restricciones o limitaciones a la generalizacin de los resultados del condicionamiento (Bailey
y Bailey, 1993; Garca, 1993; Todd y Morris, 1992, 1993).
En el captulo 3 nos familiarizamos con la idea de que los
animales evolucionaron en respuesta a la necesidad de
supervivencia. Podemos explicar muchas diferencias entre las

especies como adaptaciones a las exigencias de sus propios


nichos. El mismo punto de vista evolucionista se aplica a
la capacidad de aprender de una especie (Leger, 1992). Las
r estricciones biolgicas al aprendizaje son todas las limitaciones del aprendizaje impuestas a una especie por su
composicin gentica. Estas restricciones se aplican a las
capacidades sensoriales, conductuales y cognoscitivas del
animal. Examinemos dos campos de investigacin que muestran cmo alteran las relaciones entre conducta y ambiente
el genotipo de un organismo: los impulsos instintivos y el
aprendizaje de aversiones del gusto.

IMPULSOS INSTINTIVOS
Sin duda ha visto animales que realizan trucos en televisin
o el circo. Algunos animales juegan bisbol o ping pong y
otros manejan diminutos autos de carreras. Durante aos,
Keller Breland y Marion Breland se valieron de las tcnicas del condicionamiento operante para entrenar a cientos
de animales de muchas especies para que ejecutaran una variedad de conductas sorprendentes. Los Breland crean que
los principios generales obtenidos en las investigaciones de
laboratorio con casi cualquier tipo de respuesta o recompensa podan aplicarse directamente al control del comportamiento de los animales fuera del laboratorio.
Pero despus del entrenamiento, en determinada ocasin algunos animales comenzaban a portarse mal. Por
ejemplo, entrenaron a un mapache para que tomara una
moneda, la pusiera en un banco de juguete y tomara un
refuerzo comestible, pero el animal no pona la moneda
de inmediato. Peor an, cuando tena que depositar dos
monedas, su condicionamiento se desmoronaba por completo y no entregaba sus monedas de ninguna manera,
sino que las frotaba una con otra, las meta al banco y luego las sacaba. Pero es realmente tan extraa esta conducta? Los mapaches acostumbran frotar y lavar cuando quitan
las conchas de los cangrejos de ro, su comida favorita. Del
mismo modo, cuando los investigadores entrenaron cerdos para que realizaran la tarea de meter en una alcanca de
cochinito los vales que se ganaron con el sudor de su frente, los echaban al suelo, los movan con el hocico y los
lanzaban al aire. Tambin deberamos extraarnos con esto?
Los cerdos empujan y agitan su comida con el hocico como
parte natural de su repertorio heredado de conductas.
Estas experiencias convencieron a los Breland de que
incluso cuando los animales aprenden a emitir respuestas
operantes a la perfeccin, con el tiempo su conducta
aprendida deriva hacia la conducta instintiva. Llamaron
a esta tendencia impulso instintivo (Breland y Breland,
1951, 1961). La conducta de sus animales no se explica
mediante los principios del condicionamiento operante,
pero se entiende si uno considera las tendencias propias
de su especie impuestas por el genotipo heredado. Estas tendencias ahogan los cambios de conducta producidos
por el condicionamiento operante.
El grueso de la investigacin tradicional referente al
aprendizaje animal se ha enfocado en respuestas elegidas

Biologa y aprendizaje

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Cmo aprovechara las tcnicas del condicionamiento


operante para ensear a un animal a esquiar en el agua?

de manera arbitraria a estmulos convenientes y disponibles. La teora y la demostracin que hicieron los Breland
de los impulsos instintivos dejan en claro que no todos los
aspectos del aprendizaje estn bajo el control de los reforzadores de quienes ejecutan el experimento. Las conductas sern ms o menos fciles de cambiar en funcin de las
respuestas biolgicas normales del animal en su ambiente.
El condicionamiento ser mejor si uno puede enmarcar la
respuesta deseada por su importancia biolgica. Por ejemplo, qu cambios hara usted para que los cerdos metieran sus vales en la alcanca? Si los vales se asociaran con
un premio de agua para un cerdo sediento, no los hozara
en el suelo como si fueran comida, sino que los depositara en la alcanca como un activo valioso (diramos que
sus bienes lquidos?).

terriblemente enfermos despus de tomar esas comidas. Es


poco probable que la comida en s nos haya enfermado y
con gran valor hemos tratado, sobre todo con las palomitas,
de convencernos de ese hecho; pero de cualquier manera tenemos esa respuesta de repulsin. Vayamos a otras especies
de animales para encontrar alguna clave de las razones.
Supongamos que le pedimos que conciba una estrategia para probar diversas sustancias desconocidas. Si usted
tuviera la composicin gentica de las ratas, tendra mucho
cuidado. Al estar frente a una nueva comida o un nuevo
sabor, las ratas toman apenas una probadita. Si no se enferman, vuelven por ms. Para darle la vuelta a la moneda,
supongamos que incluimos una sustancia en el nuevo sabor
que hace enfermar a las ratas; as nunca volvern a comer
ese sabor. Este fenmeno se llama a p rendizaje de aversin al gusto. Es fcil ver por qu poseer esta capacidad
de probar y aprender qu comidas son seguras y cules txicas tiene tan gran valor para la supervivencia.
El aprendizaje de la aversin al gusto es un mecanismo en extremo poderoso. A diferencia de otros casos de
condicionamiento clsico, esta aversin se aprende con
slo una asociacin del EC (el nuevo sabor) y sus consecuencias (el resultado del EI, el elemento que produce la
enfermedad). As ocurre incluso con lapsos prolongados,
de 12 horas o ms, entre el momento en que las ratas consumen la sustancia y el momento en que se enferman. Por
ltimo, y tambin a diferencia de muchas asociaciones
del condicionamiento clsico que son muy frgiles, sta es
permanente despus de una experiencia. Aqu tambin,
para entender estas infracciones a las normas del condicionamiento clsico, tenemos que considerar en qu gran medida este mecanismo contribuye a la supervivencia.
John Garca, el primer psiclogo que document en
laboratorio el aprendizaje de aversin al gusto, y su colaborador Robert Koelling se valieron del fenmeno para
demostrar que, en general, los animales estn preparados de manera innata para aprender ciertas asociaciones. Los
investigadores descubrieron que algunas combinaciones
de EC y EI pueden someterse a condicionamiento clsico
en ciertas especies, pero no en otras.

APRENDIZAJE DE
AVERSIONES DEL GUSTO
Estos autores tenemos que hacerle dos confesiones: uno de
ellos todava siente nuseas ante la idea de comer cerdo
con frijoles; el otro tiene la misma reaccin con, ay!, las
palomitas de maz. Por qu? En cada caso nos pusimos

194

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

Por qu hay conductas que los mapaches no aprenden?

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ESTUDIOS

CLSICOS

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Correspondencias entre estmulos y consecuencias


En fase 1 del experimento de Garca y Koelling, se familiariz a
ratas sedientas con la situacin experimental en la que lamer un
tubo produca tres EC: agua endulzada con sacarina, ruido y luz
brillante. En la fase 2, cuando las ratas laman el tubo, la mitad
reciban slo el agua endulzada y la otra mitad, ruido, luz y agua
simple. Cada grupo fue dividido: a la mitad de las ratas de cada
grupo se les aplicaban descargas elctricas dolorosas y a la otra
mitad rayos X que las hacan sentirse nauseabundas y enfermas.
Se compar la cantidad de agua que bebieron las ratas en la fase 1
contra la que bebieron en la fase 2, cuando haba dolor y enfermedad (ver la figura 6.13). Las ratas bebieron mucho menos cuando
el sabor se asociaba con la enfermedad (aversin al gusto) y
cuando el ruido y la luz se asociaban con el dolor. Sin embargo,
hubo poco cambio en las conductas de las otras dos condiciones,
cuando el sabor predeca dolor y cuando el agua brillante ruidosa
predeca la enfermedad.

El patrn de los resultados apunta a que las ratas poseen


una tendencia innata a asociar ciertos estmulos con determinadas consecuencias (Garca y Koelling, 1966). Por
lo tanto, algunos casos de condicionamiento dependen no
slo de las relaciones entre estmulos y conducta, sino
tambin de la manera en que el organismo est predispuesto por gentica hacia los estmulos de su ambiente
(Barker, et al., 1978). Al parecer los animales han codificado en su herencia gentica las claves sensoriales (gusto,
olor o apariencia) que con mucha probabilidad sealan aspectos de un premio o peligro. El aprendizaje de aversin
al gusto es un ejemplo de lo que los investigadores denominan preparacin biolgica: cierta especie ha evolucionado
de tal manera que sus miembros tienen que aprender menos que lo normal para adquirir una respuesta condicionada. Los experimentadores que tratan de manera arbitraria
de romper estos nexos genticos se condenan a tener poco
xito. En el captulo 14 veremos que los investigadores
creen que los seres humanos estamos preparados biolgicamente para adquirir miedos intensos (las llamadas
fobias) a estmulos como serpientes y araas que han presentado peligros en el transcurso de la evolucin).
Los investigadores han dado aplicaciones prcticas a
los conocimientos sobre los mecanismos de aprendizaje de
aversin al gusto. Para impedir que los coyotes se coman a
las ovejas (y para impedir que los rancheros maten a los coyotes) John Garca y sus colaboradores pusieron hamburguesas txicas de cordero envueltas en piel de oveja a las
afueras de las zonas bardadas de los ranchos. Los coyotes
que comieron las hamburguesas se enfermaron, vomitaron
y adquirieron una aversin instantnea por la carne de cordero. Su desagrado ante la mera vista de las ovejas los mantiene alejados de esos animales y no los atacan.

Una de las instancias ms serias de las aversiones al


gusto en los seres humanos se presenta cuando los pacientes de cncer se vuelven intolerantes a la comida y
bebida normales. Sus aversiones son, en parte, consecuencia de sus tratamientos de quimioterapia, que por lo
general se reciben despus de los alimentos y, en consecuencia, ocasionan nuseas.

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Aversiones al gusto en pacientes con cncer


de mama
Un grupo de 22 mujeres sometidas a tratamientos de cncer de mama respondieron informes acerca de sus preferencias alimenticias
en el curso de ocho sesiones de quimioterapia, cada una separada
por tres semanas. Las mujeres indicaron todo lo que comieron 24
horas antes y despus del tratamiento. Calificaron cada comida y bebida en una escala de 1 (mucho desagrado) a 9 (mucho gusto). Los
investigadores consideraron que se haba establecido una aversin si
las calificaciones de una participante bajaban cuatro puntos durante
el transcurso de la quimioterapia. En total, 46 por ciento de las mujeres adquirieron una aversin a por lo menos una comida. Sin embargo, las aversiones que se formaron en las primeras dos sesiones
de la terapia fueron efmeras. Los investigadores especularon que, a
diferencia de las ratas y otros animales que adquirieron aversiones
al gusto, estas mujeres pudieron razonar que era la quimioterapia
la que ocasionaba las nuseas, no la comida. Si tomaban la comida
otra vez, se daban sesiones de extincin en las que se elimin la
aversin condicionada (Jacobsen et al., 1993).

Agua brillante y ruidosa


Porcentaje de consumo del lquido

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Agua con sacarina


100
80
60
40
20
0

Radiacin

Descarga

FIGURA 6.13

Tendencia innata
En los resultados del estudio de Garca y Koelling (1966)
se muestra que las ratas poseen una tendencia innata a
asociar ciertas claves con determinados productos. Las
ratas evitaron el agua endulzada con sacarina cuando
predeca una enfermedad pero no cuando predeca una
descarga elctrica. Del mismo modo, evitaban el "agua
brillante y ruidosa" cuando predeca una descarga pero
no cuando predeca una enfermedad.

Biologa y aprendizaje

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Al haber demostrado que las aversiones se adquieren


a travs de los mecanismos del condicionamiento clsico,
los investigadores estn en posibilidad de idear los medios
para contrarrestarlas (Bernstein, 1991). Por ejemplo, los investigadores han dispuesto que los nios con cncer no
coman justo antes de las quimioterapias. Tambin crearon
aversiones que fungieran como chivos expiatorios. Se
daba a los nios dulces y helados con sabores inusitados
para que los comieran antes de los tratamientos y que su
aversin al gusto se condicionara slo a esos sabores particulares y no a los sabores que en general les gustaban.
Los investigadores han descubierto otros aspectos de las
experiencias de los pacientes de quimioterapia que son
producto del condicionamiento clsico. Por ejemplo, muchos pacientes comienzan a sentir nuseas antes de las sesiones de quimioterapia, pues el medio clnico en el que
reciben el tratamiento empieza a funcionar como estmulo
condicionado (Tomoyasu et al., 1996; este efecto debe recordarle los estudios referentes a la tolerancia hacia las drogas).
De nuevo, entender las races de tales efectos en el con-

dicionamiento permite a los investigadores disear tratamientos para contrarrestarlos.


Ahora hemos visto por qu los analistas del comportamiento deben estar atentos al tipo de respuesta que cada
especie puede aprender mejor (Todd y Morris, 1992). Si pretende ensear a un perro viejo nuevos trucos, tendr que
adaptar los trucos al repertorio gentico conductual de los
animales. Pero nuestro estudio del aprendizaje no est completo todava, porque no nos hemos ocupado de las formas
que requieren procesamientos cognoscitivos ms complicados. Pasemos ahora a esas formas de aprendizaje.

PNGASE A PRUEBA

En qu circunstancia podra observarse un impulso instintivo?


Qu hace poco usual al aprendizaje de la aversin al gusto
como una respuesta condicionada?
Por qu ocurre la aversin al gusto en circunstancias de
tratamiento contra el cncer?

Influencias
cognoscitivas
en el aprendizaje

n nuestra revisin del condicionamiento clsico y


operante hemos demostrado que una amplia variedad de conductas se entienden como productos de
procesos simples de aprendizaje. Pero acaso se pregunte si existen ciertas clases de aprendizaje que requieran
procesos ms complejos y ms cognoscitivos. La cognicin
es la actividad mental que comprende la representacin
y procesamiento del conocimiento, como pensar, recordar,
percibir y hablar. En esta seccin estudiaremos formas del
aprendizaje de animales y seres humanos que no se explican slo mediante los principios del condicionamiento clsico y operante. Por tanto, postulamos que las conductas son,
en parte, resultado de procesos cognoscitivos.

COGNICIN ANIMAL

Cmo aplican los investigadores el


condicionamiento de aversin al gusto para
impedir que los coyotes maten ovejas?

196

En este captulo hemos destacado que, aparte de las restricciones de cada especie, las reglas del aprendizaje deducidas en las investigaciones con ratas y palomas se aplican
tambin a perros, monos y seres humanos. Los investigadores que estudian la cognicin animal han demostrado
que no slo el condicionamiento clsico y operante es el

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que se generaliza entre las especies (Wasserman, 1993,


1994). En su primera formulacin de la teora de la evolucin, Charles Darwin postul que las capacidades cognoscitivas evolucionaron junto con la morfologa de los animales.
En esta seccin describiremos dos clases impresionantes
de actividad animal que indican una mayor continuidad en
las capacidades cognoscitivas de animales humanos y de
otras especies.
MAPAS COGNOSCITIVOS

Edward C. Tolman (1886-1959) fue el pionero en el estudio de los procesos cognoscitivos del aprendizaje. Ide circunstancias experimentales en las que las asociaciones
mecnicas y unvocas entre estmulos y respuestas peculiares no explicaban la conducta observada en los animales.
Consideremos el laberinto de la figura 6.14. Tolman y sus
colaboradores demostraron que, cuando una ruta se obstaculiza en el laberinto, una rata con experiencia previa en
ese laberinto tomar la desviacin ms corta para librar la

barrera, aunque esa respuesta nunca hubiera sido reforzada (Tolman y Honzik, 1930). Por consiguiente, las ratas se
condujeron como si respondieran a un mapa cognoscitiv o interior (una representacin de la disposicin general
del laberinto) ms que debido a una ciega exploracin de
las partes por prueba y error (Tolman, 1948). Los resultados de Tolman mostraron que el condicionamiento abarca
ms que la mera formacin de asociaciones entre estmulos
o entre respuestas y reforzadores. Comprende el aprendizaje y la representacin de otras facetas del contexto conductual total.
En las investigaciones que se adhieren a la corriente
de Tolman se demuestra de manera constante una capacidad asombrosa de memoria espacial en aves, abejas, ratas,
seres humanos y otros animales (Benhamou y Poucet,
1996; Olton, 1992). Para comprender la eficacia de los
mapas cognoscitivos, consideremos las funciones que cumplen (Poucet, 1993):
Los animales tienen una memoria espacial para reconocer e identificar las caractersticas de su ambiente.
Los animales usan su memoria espacial para encontrar objetos importantes en su ambiente.

Caja
de comida

Los animales planean con su memoria espacial su


trayectoria por el ambiente.
Podemos observar el funcionamiento de los mapas cognoscitivos en las numerosas especies de aves que guardan
comida en un rea muy dispersa y la recuperan con gran
precisin cuando la necesitan:

B
Ruta 1

A
Ruta 2
Ruta 3

Salida

FIGURA 6.14

Uso de mapas cognoscitivos en el


aprendizaje de laberintos
Los sujetos preferan el camino directo (ruta 1) cuando
estaba despejado. Con un obstculo en A, preferan la
ruta 2. Si se situaba un obstculo en B, escogan la ruta 3.
La conducta de las ratas indicara que tenan un mapa
cognoscitivo de la mejor va para llegar a la comida.

El cascanueces de Clark es el campen entre


las aves guardadoras de comida que hemos estudiado. A finales del verano esas aves entierran
hasta 6,000 escondrijos con semillas de pino en las
laderas del suroeste estadounidense. Recuperan
esas semillas mucho despus, en la siguiente primavera, cuando la comida oculta es el sostn de
una poca de crianza excepcionalmente adelantada. [Shettleworth, 1993, p. 180]
Las aves no slo sobrevuelan el medio y se topan debido a su buena suerte con las semillas, sino que regresan,
hasta con 84 por ciento de exactitud, a los miles de lugares donde las escondieron (Kamil y Balda, 1990). Tambin
pueden distinguir los sitios en que todava tienen semillas
de los que ya vaciaron (Kamil et al., 1993). Las especies que
dependen en gran medida de escondrijos de semillas para
alimentarse superan a otras especies, incluso emparentadas, en las tareas de memoria espacial en laboratorio
(Balda et al., 1997; Olson et al., 1995). No se encuentran
diferencias relacionadas con la conducta de esconder comida cuando se comparan las especies en tareas de memoria
que no es espacial. Observe que las conductas de estas
aves no se refuerzan la primera vez que entierran las semillas. Slo si los mapas cognoscitivos se conservan fielmente durante el invierno podrn recuperar las semillas y
sobrevivir para reproducirse.

Influencias cognoscitivas en el aprendizaje

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LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

Las palomas hacen juicios basados en estructuras


de categoras

"Estmulo, respuesta, estmulo,


respuesta! Qu nunca piensas?"
(THE FAR SIDE, por Gary Larson. Copyright 1986. Universal Press
Syndicate. Reproducido con autorizacin. Todos los derechos reservados).

CONDUCTA CONCEPTUAL

Hemos observado que los mapas cognoscitivos ayudan en


parte a los animales a conservar detalles de la localizacin
espacial de objetos de su ambiente. Qu otros procesos
cognoscitivos aplican los animales para descubrir estructuras o categoras de experiencias en los estmulos que
perciben? En el captulo 10 propondremos que una de las
dificultades de aprender a hablar radica en que los nios
deben formar generalizaciones referentes a las categoras
y conceptos nuevos que aprenden, como las palabras perro
y rbol. Pero los nios no son los nicos animales capaces de enfrentar esta dificultad. Los investigadores han demostrado que las palomas tambin poseen la capacidad
cognoscitiva de usar distinciones conceptuales.

Estmulo

Edward Wasserman y sus colaboradores (1992) presentaron a palomas fotografas a colores de personas, flores, coches y sillas.
Para cada paloma dividieron los cuatro conceptos en dos categoras
generales (ver la figura 6.15). Por ejemplo, una paloma reciba
comida si picaba una tecla anaranjada despus de ver una flor o
una silla. Las palomas aprendieron a dar las respuestas apropiadas
alrededor de 80 por ciento de las veces o ms. En la segunda fase
de entrenamiento del experimento, se educ a las palomas para
que emitieran una respuesta nueva a cada miembro de una categora ms reducida tomada de las categoras generales. De esta
manera, la paloma tena que picar una tecla verde cuando vea
una persona y una blanca si vea una silla. De nuevo el desempeo
en esta tarea fue de 80 por ciento o ms.
Qu ocurra cuando se mostraba a las palomas una flor o un coche y tenan que escoger entre las teclas verde y blanca? No tenan
antecedentes de reforzamiento que asociara esos estmulos a esas
respuestas, as que no se poda predecir la conducta sobre la base
de procesos simples de aprendizaje. Qu hara usted si estuviera
en la misma situacin? En la primera fase del experimento habra
aprendido, por ejemplo, que las flores y las sillas van juntas. En la
segunda fase habra aprendido que debe dar una de dos respuestas a cada foto de una flor. Al ver una silla y la misma opcin de
respuestas, tratara de responder con la que se aplicara a la flor.
Tal fue, en efecto, lo que realizaron muchas palomas. En 60 a 70
por ciento de las pruebas, tomaron la informacin de la categora para mostrar una conducta que no haba sido reforzada.

Respuesta reforzada

FIGURA 6.15

Fase 1 de entrenamiento Personas y coches


Flores y sillas

Oprimir tecla anaranjada


Oprimir tecla roja

Aprendizaje de conceptos
en las palomas

Fase 2 de entrenamiento Personas


Sillas

Oprimir tecla verde


Oprimir tecla blanca

En la primera fase del entrenamiento se ensea


a las palomas qu conceptos pertenecen a la misma
categora general. En la segunda fase se les ensea una
nueva respuesta para un grupo de cada categora. En la
fase de prueba se demuestra la generalizacin a los
otros miembros de las categoras generales recin
adquiridas (ste es un ejemplo de las combinaciones de
estmulos y respuestas presentados a varias palomas).

Fase de prueba

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Estmulo

Respuesta de la categora

Coches
Flores

Oprimir tecla verde


Oprimir tecla blanca

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Ya vimos que en el condicionamiento clsico y operante la


generalizacin ocurre por la semejanza perceptual de los
estmulos. En este experimento de Wasserman y sus colaboradores, la generalizacin no comprendi dicha semejanza; por ejemplo, las sillas y las flores no se parecen. Por
el contrario, la base para la generalizacin fue la semejanza
cognoscitiva que se estableci por la estructura conceptual
recin adquirida. En investigaciones posteriores se indica
que las palomas son capaces de adquirir conceptos abstractos de igualdad y diferencia. Pueden emitir respuestas
diferenciadas cuando los elementos de una prueba son todos
iguales (por ejemplo, 16 imgenes idnticas de mquinas de
ferrocarril) o todos distintos (como 16 ilustraciones variadas) (Young y Wasserman, 2001; Young et al., 1997).
Dedicaremos los captulos 7 y 8 al anlisis de los procesos cognoscitivos de los seres humanos. Sin embargo, los
experimentos que explicamos aqu deben haberlo convencido de que los seres humanos no somos la nica especie
animal con capacidades cognoscitivas tiles y sorprendentes. Antes de concluir el captulo, pasemos a otra forma de
aprendizaje que requiere procesos cognoscitivos.

APRENDIZAJE
POR OBSERVACIN
Para introducir esta forma nueva de aprendizaje, quisiramos volver un momento a la comparacin de los mtodos
de ratas y seres humanos para probar comidas nuevas. Las
ratas son mucho ms cautelosas que nosotros, pero eso se
debe sobre todo a que les falta una fuente valiosa de informacin: datos de otras ratas. Cuando uno prueba alguna comida nueva, es casi siempre en un contexto en el
que uno tiene buenas razones para creer que otras personas han comido y disfrutado esa comida. Por lo tanto, la
probabilidad de su conducta de comer est influida por
su conocimiento de las pautas de reforzamiento de otros
individuos. Este ejemplo ilustra la capacidad de aprender
por medio del reforzamiento vicario y el castigo vicario.
Usamos nuestras capacidades cognoscitivas de memoria y
razonamiento para cambiar nuestras conductas de acuerdo
con la experiencia de los dems.
De hecho, buena parte del aprendizaje social se presenta en situaciones en las que la teora tradicional del condicionamiento no pronosticara un aprendizaje, porque el
sujeto no emiti una respuesta activa ni recibi un refuerzo
tangible. El individuo, despus de mirar que se castigaba o
premiaba la conducta de otra persona, se conduce despus
de la misma manera o se cuida de no hacerlo. Se trata de
a p rendizaje por observacin. La cognicin participa en
este aprendizaje en la forma de expectativas. En esencia,
despus de observar a un modelo, uno piensa que repetir
con exactitud lo que hace, se traducir en el mismo refuerzo o en igual castigo. Es posible que un nio pequeo se
comporte mejor que su hermana mayor porque aprendi de
los errores de ella.
Esta capacidad de aprender de la observacin as como
de la actividad es extremadamente til. Nos faculta para

adquirir pautas de conducta extensas e integradas sin pasar por el tedioso proceso de prueba y error de suprimir
de manera gradual las respuestas equivocadas y asimilar
las correctas. Uno de inmediato saca provecho de los errores y aciertos de los dems. Los investigadores han demostrado que el aprendizaje por observacin no es exclusivo
de los seres humanos. Entre otras especies, las palomas
(Zentall et al., 1996), los peces cebra (Hall y Suboski, 1995)
y hasta los pulpos (Fiorito y Scotto, 1992) son capaces de
cambiar su conducta despus de observar el desempeo
de otros miembros de su especie.
Una demostracin clsica del aprendizaje por observacin en seres humanos ocurri en el laboratorio de Albert
Bandura. Despus de ver modelos adultos que pinchaban, golpeaban y pateaban al mueco de plstico BoBo,
los nios del experimento mostraron despus con mayor
frecuencia las mismas conductas que nios en las condiciones de control que no haban observado a los modelos
agresivos (Bandura et al., 1963). En estudios posteriores se
ha probado que los nios imitan esas conductas con slo
ver secuencias filmadas de los modelos, aunque stos fueran personajes de caricatura.
Hay pocas dudas de que aprendemos mucho (lo mismo conductas de servicio social como antisociales) a travs
de la observacin de modelos, pero en el mundo hay
muchos modelos posibles. Qu variables importan para
determinar qu modelos tienen mayor influencia sobre usted? Las investigaciones han arrojado las conclusiones generales siguientes (Baldwin y Baldwin, 1973; Bandura,
1977). La conducta observada de un modelo ejerce mayor
influencia si:
Se ve que tiene consecuencias reforzadoras.
Se percibe al modelo bajo una luz positiva, querido
y respetado.
Hay semejanzas percibidas entre las caractersticas y
rasgos del modelo y el observador.
El observador es recompensado por prestar atencin
a la conducta del modelo.
La conducta del modelo es visible y notable; destaca
como una figura clara contra el fondo de modelos
rivales.
Imitar la conducta est dentro de las posibilidades
del observador.
Para comprender esta lista de resultados, debe imaginarse
en situaciones de modelamiento y ver de que manera opera cada elemento. Por ejemplo, imagnese que est viendo
a alguien que aprende a saltar en paracadas o considere
cmo aprende una persona a ser un buen integrante de
una pandilla mediante la observacin de sus amigos.
Como aprendemos tan bien de los modelos, es explicable que tanta investigacin psicolgica se haya dirigido
al efecto de la televisin en el comportamiento: influye en
los espectadores lo que ven que se premia o se castiga
en la televisin? La atencin se ha centrado en el vnculo

Influencias cognoscitivas en el aprendizaje

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entre los actos de violencia televisada (asesinatos, violaciones, asaltos, robos, terrorismo, suicidios) y la conducta de
nios y adolescentes. La exposicin a actos de violencia
fomenta la imitacin? Las conclusiones de las investigaciones psicolgicas son afirmativas: as ocurre con algunas
personas y, en particular, en Estados Unidos (Comstock y
Scharrer, 1999).

LAS IDEAS PUESTAS A PRUEBA

La televisin en la infancia y la agresin


en la edad adulta
Este proyecto comenz en 1977, cuando un equipo de investigadores midi durante dos aos a 557 nios televidentes que empezaban
ya el primer grado, ya el tercero. En particular, los investigadores tomaron medidas de cuntos programas con contenido violento vean
los nios. Quince aos despus, los investigadores pudieron realizar
entrevistas con 329 de esos nios, que entonces tenan 20 y 22 aos
(Huesmann et al., 2003). Los investigadores queran determinar
si haba una relacin entre la cantidad de violencia televisada que
vieron los sujetos en su niez y su nivel de agresividad como jvenes
adultos. Esta agresividad se midi tanto con autorreportes como con
informes de otras personas, como las parejas. Como se muestra en
la figura 6.16, los hombres y mujeres que en la niez haban visto
ms violencia en la televisin tambin mostraban la mayor agresividad en la edad adulta. Estos datos sealan que la violencia en la
televisin durante los primeros aos es causa de la agresividad posterior. Sin embargo, uno se preguntara si acaso la relacin causal
no sigue la direccin contraria: Podra ser que los nios destinados
a ser agresivos estuvieran desde entonces ms interesados en el
contenido violento? Por fortuna, los investigadores reunieron
datos con los que pudieron rebatir esta posibilidad. Por ejemplo, se
encontr una relacin muy estrecha entre la agresin de los nios
y la violencia que vean en televisin de adultos.

De este estudio se desprende que los nios que ven televisin violenta corren el riesgo de ser abiertamente agresivos
de adultos.
Varias dcadas de investigacin han demostrado tres
formas en que la violencia de la televisin tiene efectos negativos en la vida de los espectadores (Smith y Donnerstein, 1998). En primer lugar, como hemos visto, mirar la
violencia de la televisin incrementa, a travs de los mecanismos de aprendizaje por observacin, el comportamiento agresivo. Esta asociacin causal tiene sus implicaciones
ms importantes entre los nios: los hbitos agresivos originados por ver mucha televisin durante los primeros
aos forman la base de conductas antisociales en edades
posteriores. En segundo lugar, ver violencia en la televisin
lleva a los espectadores a sobrestimar los casos de violencia en la realidad cotidiana. Adquieren miedos indebidos
a ser vctimas de la violencia real. En tercero, la violencia

200

De arriba abajo: un adulto ejemplifica la agresividad; un


nio imita la agresin; una nia imita la agresin. Qu
muestra esta experiencia acerca del papel que
representan los modelos en el aprendizaje?

televisada genera desensibilizacin, una reduccin en la


estimulacin emocional y la tensin al observar conductas
violentas.
Observe que en la investigacin tambin se mostr que
los nios pueden aprender conductas de servicio si ven programas con modelos de esas conductas (Rosenkoetter, 1999;
Singer y Singer, 1990). Debe tomar con seriedad la idea de
que los nios aprenden de la televisin que ven. Si usted
tiene un hijo o cuida un nio, es conveniente que lo ayude
a elegir modelos apropiados en la televisin.
En un anlisis del aprendizaje por observacin se
descubre que los principios del reforzamiento influyen en el
comportamiento y que los seres humanos tienen la capacidad de aprovechar sus procesos cognoscitivos para cambiar conductas con premios y castigos vicarios. Este modo
de abordar el comportamiento humano ha resultado muy
poderoso. En el captulo 15 veremos programas exitosos
de terapia que han surgido a partir de la modificacin cognoscitiva de las pautas errneas de conducta.

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Agresin en la edad adulta

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Hbito infantil de
ver violencia en TV
Poco

0.8
0.6

Moderado
Mucho

0.4

0.2
0
0.2
0.4

Mujeres

Hombres

FIGURA 6.16

Violencia televisada y agresin


Tanto en hombres como en mujeres, aquellos individuos que haban visto la televisin ms violenta durante la niez tambin
mostraban la mayor agresividad de adultos. La medida de la agresin es una calificacin compuesta que expresa las
puntuaciones personales de los propios individuos y las que les dan otros. Calificaciones ms elevadas indican niveles
superiores de agresividad.

lleg a la sala a pesar de no haber seguido la ruta normal,


dio pruebas de tener un mapa cognoscitivo. Si el sonido
de la msica lo hizo temer por la integridad del hroe, sinti los efectos del condicionamiento clsico. Si el hecho de
no haber disfrutado la pelcula lo llev a jurar que nunca
vera de nuevo una cinta de terror, descubri el efecto que
tiene un castigo en el comportamiento.
Est listo para volver al cine?

PNGASE A PRUEBA

Por qu la observacin de modelos fomenta en los nios


las conductas de servicio a la comunidad?

Cerremos el captulo llevndolo de vuelta a la pelcula


de terror. Cmo explicara un anlisis de la conducta sus
experiencias? Si usted fue a ver la pelcula por recomendacin de un amigo, sucumbi al reforzamiento vicario. Si

A qu conclusiones han llegado los investigadores a partir de


las originales investigaciones de Tolman?
Por qu algunas especies tienen una memoria espacial particularmente bien desarrollada?
Qu pruebas indican que las palomas distinguen conceptos?
En qu circunstancias operan el reforzamiento y el castigo
vicarios?
Qu mecanismos explican por qu ver la violencia en televisin
incita una conducta agresiva?

Influencias cognoscitivas en el aprendizaje

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Recapitulacin de los puntos


principales
EL ESTUDIO DEL APRENDIZAJE

El mtodo de anlisis de la conducta de Skinner se


basa en la manipulacin de contingencias de reforzamiento y la observacin de los efectos en la conducta.

El

aprendizaje entraa un cambio constante


en la conducta real o potencial basado en la
experiencia.

La presentacin de las conductas se vuelve ms probable mediante reforzamiento positivo y negativo y


menos probable con el castigo positivo y negativo.

Los conductistas creen que buena parte de la conducta se explica mediante procedimientos simples de
aprendizaje.

La conducta apropiada en el contexto se explica por


medio de la contingencia de tres trminos: estmulo
discriminador, conducta y consecuencias.

Tambin creen que los mismos principios del aprendizaje se aplican a todos los organismos.

CONDICIONAMIENTO CLSICO:
APRENDIZAJE DE SEALES
PREVISIBLES
En el condicionamiento clsico, investigado primero
por Pvlov, un estmulo incondicionado (EI) excita
una respuesta incondicionada (RI). Un estmulo
neutro asociado con el EI se convierte en estmulo
condicionado (EC), que incita una respuesta condicionada (RC).

Los reforzadores primarios son estmulos que funcionan como reforzadores aunque un organismo no haya
tenido experiencias con ellos. Los reforzadores condicionados se adquieren por asociacin con los primarios.

Las actividades probables fungen como reforzadores


positivos.

La conducta se ve afectada por programas de reforzamiento variado o fijo y que se aplican a intervalos o
proporciones.

Las respuestas complejas deben aprenderse por modelacin.

La

extincin ocurre cuando el EI deja de seguir


al EC.

La generalizacin de estmulos es el fenmeno por el


que estmulos semejantes al EC incitan la RC.

El aprendizaje discriminatorio estrecha la gama de EC

BIOLOGA Y APRENDIZAJE
En las investigaciones se indica que el aprendizaje
est constreido por los repertorios de conductas de
cada especie.

a los que responde un organismo.

Para que se presente el condicionamiento clsico, debe haber una relacin contingente e informativa entre
el EC y el EI.

El condicionamiento clsico explica muchas respues-

Los impulsos instintivos ahogan algunas respuestas


aprendidas por reforzamiento.

El aprendizaje de aversin al gusto indica que las especies estn preparadas genticamente para ciertas
asociaciones.

tas emocionales y la tolerancia a las drogas.

CONDICIONAMIENTO
OPERANTE: APRENDIZAJE
DE LAS CONSECUENCIAS
Thorndike demostr que las conductas que traen re-

INFLUENCIAS COGNOSCITIVAS
EN EL APRENDIZAJE
Algunas formas de aprendizaje reflejan procesos ms

sultados satisfactorios se repiten.

202

Captulo 6 Aprendizaje y anlisis del comportamiento

complejos que los del condicionamiento clsico u


operante.

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Los animales forman mapas cognoscitivos para funcionar en un ambiente complejo.

Mediante el aprendizaje de conceptos, los animales

Las conductas se pueden reforzar o castigar de manera


vicaria. Los seres humanos y otros animales aprenden
por observacin.

forman generalizaciones acerca de la estructura del


ambiente.

TRMINOS
FUNDAMENTALES
adquisicin (p. 174)
anlisis de la conducta (p. 171)
aprendizaje (p. 170)
aprendizaje de aversin al gusto
(p. 194)
aprendizaje por observacin
(p. 199)
castigador (p. 184)
castigo negativo (p. 184)
castigo positivo (p. 184)
cognicin animal (p. 197)
condicionamiento (p. 169)
condicionamiento clsico (p. 172)
condicionamiento operante (p. 182)
contingencia de reforzamiento
(p. 183)

contingencia de tres trminos (p. 184)


discriminacin de estmulos (p. 177)
distincin entre aprendizaje y desempeo (p. 170)
efecto de reforzamiento parcial
(p. 191)
estmulo condicionado, EC (p. 173)
estmulo incondicionado, EI (p. 173)
estmulos discriminadores (p. 184)
extincin (p. 175)
extincin del operante (p. 184)
generalizacin de los estmulos
(p. 176)
impulso instintivo (p. 193)
ley del efecto (p. 182)
mapa cognoscitivo (p. 197)
modelamiento por aproximaciones
sucesivas (p. 192)
operante (p. 182)

programa de intervalo fijo (p. 191)


programa de proporcin variable
(p. 191)
programas de intervalo variable
(p. 192)
programas de proporcin fija (p. 191)
programas de reforzamiento
(p. 191)
recuperacin espontnea (p. 175)
reflejo (p. 173)
reforzador (p. 183)
reforzadores condicionados (p. 187)
reforzadores primarios (p. 187)
reforzamiento negativo (p. 183)
reforzamiento positivo (p. 183)
respuesta condicionada, RC (p. 173)
respuesta incondicionada, RI (p. 173)
restricciones biolgicas al aprendizaje
(p. 193)

Recapitulacin de los puntos principales

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C A P T U L O

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Memoria
206 QU ES LA MEMORIA?
Ebbinghaus cuantifica la memoria Formas de la memoria
Generalidades de los procesos de la memoria
210 MEMORIA SENSORIAL
Memoria icnica Memoria
ecoica
213 MEMORIA DE CORTO PLAZO
Y DE TRABAJO
Lmites de la capacidad de la
memoria de corto plazo
Adaptacin a los lmites de
la memoria de corto plazo
Memoria de trabajo
218 MEMORIA DE LARGO
PLAZO: CODIFICACIN
Y RECUPERACIN
Contexto y codificacin
Claves de recuperacin
Procesos de codificacin y
recuperacin Mejora de la
memoria de informacin sin
estructura Metamemoria
228 LA PSICOLOGA EN LA VIDA:
Utilidad de las investigaciones referentes a la memoria
para preparar los exmenes
229 ESTRUCTURAS DE LA
MEMORIA DE LARGO PLAZO
Estructuras de la memoria
Uso de las estructuras de la
memoria El recuerdo como
proceso de reconstruccin
236 ASPECTOS BIOLGICOS DE
LA MEMORIA
A la bsqueda del engrama
Amnesia Imagenologa
enceflica

l comenzar este captulo acerca de los


procesos de la memoria, quisiramos que
evocara su recuerdo ms antiguo. Hace
cunto tiempo se form ese recuerdo?
Qu tan vvida es la escena que recuerda?
Los recuerdos que tienen otras personas

del mismo acontecimiento han influido en su propio recuerdo?

Ahora hagamos un ejercicio diferente. Queremos


que se imagine lo que pasara si de pronto perdiera todo recuerdo de su pasado, de las personas que ha conocido y de lo que le ha sucedido. No recordara el rostro
de su madre, su dcimo cumpleaos ni su graduacin de
la preparatoria. Sin estas anclas en el tiempo, cmo
mantendra algn sentido de quin es usted, o de su
identidad personal? O supongamos que perdiera la facultad de guardar nuevos recuerdos, qu ocurrira con sus experiencias
ms recientes? Podra seguir una
conversacin o desenredar la
trama de un programa de
televisin? Todo se desvanecera, como si los
acontecimientos nunca

237 LA PSICOLOGA
EN EL SIGLO XXI:
La enfermedad de Alzheimer

hubieran existido, como si

242 RECAPITULACIN DE LOS


PUNTOS PRINCIPALES
Trminos fundamentales

Se le ocurre alguna actividad en la

jams hubiera pensado nada.


que no tenga que ver la memoria?

205

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Si no ha reflexionado en la memoria, se debe acaso a


que funciona razonablemente bien. La damos por hecho,
lo mismo que otros procesos orgnicos como la digestin
o la respiracin. Pero al igual que los dolores de estmago y las alergias, las veces en las que uno repara en la memoria es cuando algo anda mal: cuando se olvida de las
llaves, de una fecha importante, de los parlamentos en una
obra de teatro o de la respuesta de una pregunta en un
examen que uno ya se saba. No hay ninguna razn
para no encontrar estas ocasiones fastidiosas, pero reflexione tambin en el clculo de que el encfalo humano
puede guardar 100 billones de bits de informacin. La
tarea de administrar tal volumen es formidable. No es de
sorprender que a veces no encontremos una respuesta
cuando la buscamos.
Nuestro objetivo en este captulo es explicar por qu
recordamos tanto y por qu olvidamos parte de lo que sabemos. Analizaremos cmo las experiencias cotidianas
entran y salen de la memoria. Aprenderemos lo que la psicologa ha descubierto acerca de las formas de la memoria
y de la manera en que operan estas formas. Esperamos que
en tanto asimila las cualidades de la memoria, se d una
idea de la maravilla que es.

Un ltimo comentario: como este captulo trata acerca


de la memoria, enseguida la pondremos a trabajar. Queremos que recuerde el nmero 43. Haga todo lo que pueda
por recordar 43. Y, s, habr un examen!

Qu es la memoria?

ara empezar, definiremos memoria como la capacidad de almacenar y recuperar informacin. En


este captulo describiremos la memoria como un
procesamiento de informacin. Por consiguiente,
dedicaremos la mayor parte de nuestra atencin al flujo de
informacin que entra y sale de nuestros sistemas de memoria. Mediante el examen de los procesos que dirigen la
adquisicin y recuperacin de informacin podremos
perfeccionar la idea que tenemos acerca del significado de
memoria. Comenzaremos la exposicin con las primeras
investigaciones formales de la memoria, publicadas en 1885.
Despus introduciremos las distinciones entre formas de
memoria, determinadas por los investigadores contemporneos.

EBBINGHAUS CUANTIFICA
LA MEMORIA

Por qu actores y actrices recuerdan todos los


aspectos (movimientos, expresiones y
parlamentos) de sus actuaciones?

206

Captulo 7 Memoria

Decida si este enunciado le suena convincente: Los hechos


memorizados a fuerza en la poca de exmenes se desvanecen pronto si no estn bien afianzados con otros estudios y si no se someten luego a un repaso suficiente. En
otras palabras, usted puede atiborrar su memoria para un
examen, pero es poco probable que recuerde mucho a los
pocos das. Esta observacin aguda y muy actual fue realizada en 1885 por el psiclogo alemn Hermann Ebbinghaus,
quien esboz una serie de tales fenmenos para impulsar
su nueva ciencia de la memoria. Las observaciones de
Ebbinghaus constituyeron una defensa concluyente para una
investigacin emprica de la memoria. Se necesitaba una metodologa y Ebbinghaus invent una brillante. Invent slabas sin sentido, compuestas por tres letras: una vocal entre
dos consonantes, como CEG o DAX. Recurri a estas slabas
sin sentido, en lugar de palabras como PAN porque esperaba obtener una medida pura de la memoria, sin la contaminacin de aprendizaje o asociaciones anteriores en las que
una persona se pudiera apoyar para realizar la tarea de memorizacin experimental. Ebbinghaus no slo fue el investigador, sino tambin el sujeto. Ejecut l mismo las tareas
y midi su desempeo. La tarea que se asign fue la memorizacin de listas de diversa longitud. Escogi realizar la tarea mediante la memorizacin por repeticin.

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Para iniciar sus estudios, Ebbinghaus lea los elementos


uno por uno hasta terminar la lista. Luego la volva a leer
en el mismo orden y una vez ms, hasta que poda repetir todos los elementos en ese orden, lo cual era el criterio
de desempeo. Luego, para no repasar estos elementos
originales, se obligaba a memorizar muchas otras listas.
Despus de este lapso, meda su memoria y vea cuntos
repasos le tomaba volver a aprender la lista inicial. Si necesitaba menos repasos que en la primera ocasin, haba
guardado informacin de su estudio original (este concepto debe resultarle familiar por lo que se estudi en el captulo 6, referente a que los animales reaprenden con ms
rapidez una respuesta condicionada).

Con base en la obra de Ebbinghaus, los psiclogos


estudiaron el aprendizaje verbal durante varias dcadas,
mediante la observacin de sus sujetos mientras aprendan
y recordaban slabas sin sentido. Al estudiar la memoria en
su forma ms pura posible, sin la contaminacin del significado, los investigadores esperaban encontrar los principios que esclareceran los ejemplos ms complejos de
rememoracin. Los investigadores an aspiran a descubrir
estos principios bsicos, pero tambin han emprendido
el estudio del recuerdo de materiales ms significativos,
del tipo de la informacin que todos los das confiamos a
la memoria.

FORMAS DE LA MEMORIA
ESTUDIOS

CLSICOS

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Curva del olvido de Ebbinghaus


Por ejemplo, si Ebbinghaus necesitaba 12 repasos para aprender una lista y nueve para reaprenderla siete das despus, su
calificacin de ahorro para el tiempo transcurrido sera de 25
por ciento (12 repasos 9 repasos = 3 repasos: 3 repasos
12 repasos = 0.25 o 25 por ciento). Con estas cifras de ahorro
como parmetro, Ebbinghaus registr el grado de retencin de
memoria despus de varios lapsos. La curva que obtuvo se muestra en la figura 7.1. Como se aprecia, encontr una rpida
prdida inicial de la memoria seguida por una tasa de prdida
que declinaba poco a poco. La curva de Ebbinghaus es caracterstica de los resultados en experimentos de aprendizaje por
repeticin.

Porcentaje retenido

CH07.QXD

60
50
40
30
20
10
0

12345

10

15

20

25

30

Das

FIGURA 7.1

Curva del olvido de Ebbinghaus


La curva muestra cuntas slabas sin sentido recuerdan
los individuos con el mtodo de los ahorros, cuando se
prueban a los 30 das. La curva disminuye con rapidez y
luego llega a un plano de pocos cambios.

Cuando uno piensa en la memoria, lo que es ms probable que venga primero a la mente son las situaciones
en que uno recuerda o trata de recordar hechos o datos especficos: una pelcula favorita, las fechas de la Segunda
Guerra Mundial o nuestro nmero de clave en la universidad. De hecho, una de las funciones importantes de la
memoria es brindar acceso al pasado personal y colectivo.
Pero la memoria hace mucho ms que eso. Tambin presenta una continuidad uniforme a la experiencia de un
da al otro. Cuando uno va en un coche, por ejemplo,
esta segunda funcin hace que nos parezcan familiares
las tiendas del camino. Al definir las formas de la memoria, dejaremos en claro todo el trabajo que realiza sta
para cumplir sus funciones, muchas veces sin que nos demos cuenta.
MEMORIA IMPLCITA Y EXPLCITA

Consideremos la figura 7.2. Qu est mal en la imagen?


De seguro lo sorprende, por inusitado, que haya un conejito en la cocina. Pero de dnde proviene esa sensacin?
No es probable que haya recorrido todos los objetos, uno
a uno, preguntndose, por ejemplo, si el refrigerador o los
estantes van en la cocina. Por el contrario, el conejo se destaca como fuera de lugar.
Este sencillo ejemplo explica la diferencia entre usos
implcitos y explcitos de la memoria. El descubrimiento del conejo es implcito porque los procesos de la
memoria recurren a los conocimientos que tenemos de las
cocinas a la hora de interpretar la ilustracin, sin ningn
esfuerzo de nuestra parte. Supongamos ahora que le preguntamos qu falta en la ilustracin. Para dar la respuesta
tendr que echar a andar la memoria explcita. Qu hay
en una cocina ordinaria? Qu falta? (Pens en el fregadero o la estufa?). De esta forma, cuando se trata de aprovechar los conocimientos almacenados en la memoria, unas
veces les damos un uso implcito (la informacin se dispone sin esfuerzo consciente) y otras, explcito (hacemos un
esfuerzo consciente por recuperar la informacin).
Podemos hacer la misma distincin en lo que se refiere a la formacin de recuerdos. Cmo sabemos lo que

Qu es la memoria?

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FIGURA 7.2

Qu est
mal en esta
imagen?
Pens de inmediato en
qu hara el conejito aqu?
Si el conejo se destac
enseguida, es porque
sus procesos de memoria
realizaron un anlisis de
la escena fuera de la
conciencia y sealaron al
conejo como el elemento
extrao.

debe haber en una cocina? Alguna vez memoriz usted


una lista de lo que hay ah y de cul debe ser la distribucin? No es probable. Ms bien habr adquirido sus
conocimientos sin un esfuerzo deliberado. En contraste,
quizs aprendi de manera explcita los nombres de muchos objetos del lugar. Como veremos en el captulo 10,
para aprender la asociacin entre palabras y experiencias,
el yo ms joven tuvo que aplicar procesos de memoria
explcita. Aprendimos la palabra refrigerador porque alguien llam explcitamente su atencin hacia el nombre
del objeto.
La distincin entre memoria implcita y explcita ampla en gran medida la gama de las preguntas que deben
hacerse los investigadores acerca de los procesos de la
memoria (Bowers y Marsolek, 2003; Buchner y Wippich,
2000). En la corriente fundada por Ebbinghaus, la mayora
de las investigaciones se ha dedicado a la adquisicin explcita de informacin. En general, los experimentadores
entregaban a los participantes informacin nueva para que
la retuvieran y dirigan sus teoras a explicar qu recordaban
y qu no recordaban los sujetos en tales circunstancias. Sin
embargo, como veremos en este captulo, los investigadores han concebido mtodos para estudiar la memoria
implcita. As, podemos dar un recuento ms completo de
la variedad de usos a los que entregamos la memoria.
Aceptamos que la mayora de las circunstancias en las que
codificamos o recuperamos informacin representa una
mezcla de usos implcitos y explcitos de la memoria. Pasemos ahora a la segunda dimensin en que se distribuye
la memoria.

pero ahora no le cuestan ningn esfuerzo. Los ejemplos


que vimos antes de memoria implcita y explcita ataen al
recuerdo de hechos y acontecimientos, la llamada m e m oria declarativa. Ahora vemos que tambin tenemos recuerdos acerca de cmo hacer las cosas, la llamada memoria
de procedimientos. Como dedicaremos el grueso de este captulo a la manera de adquirir y aprovechar hechos,

MEMORIA DECLARATIVA Y DE PROCEDIMIENTOS

Sabe chiflar? Hgalo. Si no sabe, chasquee los dedos. Qu


clase de memoria le permite hacer esta clase de cosas? Es
probable que recuerde cundo aprendi estas habilidades,

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Captulo 7 Memoria

Por qu fingir que se marca un nmero telefnico nos


ayuda a recordarlo?

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nos ocuparemos un momento en analizar cmo adquirimos


la habilidad de hacer las cosas.
El trmino memoria de procedimientos se refiere a la
manera en que recordamos cmo se hacen las cosas. Sirve
para adquirir, retener y aplicar capacidades perceptivas, cognoscitivas y motrices. Las teoras referentes a la memoria de
procedimientos se enfocan en el tiempo de aprendizaje
(Anderson, 1996; Anderson et al., 1999). Cmo se pasa de
una lista de hechos declarativos acerca de alguna actividad
a la realizacin automtica e inconsciente de esa actividad?
Por qu despus de aprender una actividad se nos dificulta retroceder y enumerar los hechos declarativos componentes?
Observamos estos fenmenos incluso en la simplsima
actividad de marcar un nmero telefnico que, con el paso del tiempo, se nos ha vuelto familiar. Al principio tenamos que recordar cada dgito, uno por uno. Tenamos que
recorrer una lista de hechos declarativos:
Primero tengo que marcar 2
Luego tengo que marcar 0
Despus tengo que marcar 7
Etctera
Pero si marcamos el nmero varias veces, empezamos a
generarlo como una sola unidad, una secuencia uniforme
de acciones sobre un teclado numrico. El proceso se denomina compilacin de conocimientos (Anderson, 1987).
Como resultado de la prctica podemos ejecutar secuencias extensas de la actividad sin intervencin consciente.
Pero tampoco tenemos acceso consciente al contenido de
estas unidades compiladas: en el ejemplo del telfono observamos que no es raro ver que alguien no se acuerda del
nmero cuando no quiere marcarlo. En general, la compilacin de conocimientos hace difcil compartir los conocimientos de procedimientos. Lo habr notado si sus padres
le ensearon a manejar. Aunque hayan sido buenos conductores, quiz no fueron muy buenos para comunicar el
contenido de los procedimientos compilados referentes a
cmo manejar bien.
Tambin habr observado que la compilacin de conocimientos puede conducir a errores. Si usted domina el
teclado de su computadora, quizs haya sufrido el problema de que al asimilar bien una combinacin de teclas, los
dedos las anticipan aunque uno quiera escribir una palabra
que no es exactamente la misma. Una vez que tenemos
bien practicada la ejecucin de la memoria de procedimientos para una palabra, es poco lo que podemos hacer aparte
de terminar la secuencia. Sin memoria de procedimientos,
la vida sera en extremo laboriosa: estaramos condenados
a repetir paso a paso todas las actividades. Sin embargo,
cada vez que escribimos la palabra equivocada en el teclado podemos reflexionar en la concesiones entre eficiencia
y un posible error. Ahora continuaremos nuestra revisin de
los procesos bsicos que se aplican a todas estas formas
de la memoria.

GENERALIDADES DE LOS
PROCESOS DE LA MEMORIA
Cualquiera que sea la categora de la memoria, la capacidad de emplear en lo sucesivo los conocimientos exige
la operacin de tres procesos mentales: codificacin, almacenamiento y recuperacin. La codificacin es el procesamiento inicial de la informacin que desemboca en una
representacin en la memoria. El almacenamiento es la
retencin duradera del material codificado. La r ecuperacin es el acto de retomar la informacin guardada. Dicho
de manera sencilla, la codificacin obtiene la informacin,
el almacenamiento la guarda hasta que se necesite y la recuperacin la devuelve. Ampliemos estas ideas.
La codificacin requiere que formemos representaciones mentales de la informacin acerca del mundo externo. Entendemos la idea de representaciones mentales si
trazamos una analoga con las representaciones externas.
Imaginemos que queremos saber algo acerca del mejor
regalo de cumpleaos que le dieron la ltima vez (supongamos que no es algo que tiene puesto). Qu hara para
informarnos acerca del regalo? Describira las propiedades del objeto, hara un dibujo o fingira que usa el objeto. En cada caso, se trata de una representacin del objeto
original. Aunque es poco probable que alguna de las representaciones sea tan buena como tener el regalo a la vista, deben bastar para que conozcamos sus aspectos ms
importantes. Las representaciones mentales funcionan de
la misma manera. Conservan caractersticas importantes
de las experiencias de una forma que nos permite re-presentrnoslas.
Si la informacin est bien codificada, se guarda en almacenamiento durante cierto periodo. El almacenamiento
requiere cambios de corto y largo plazo en las estructuras
enceflicas. Al final del captulo analizaremos cmo tratan
los investigadores de localizar las estructuras enceflicas
en las que se guardan recuerdos nuevos y viejos. Tambin
veremos lo que ocurre en casos de amnesia aguda, en la
que los individuos se vuelven incapaces de almacenar recuerdos nuevos.
La recuperacin es el premio a los esfuerzos anteriores. Cuando funciona, nos brinda acceso (a veces en
fracciones de segundo) a la informacin que habamos
guardado. Se acuerda de lo que ocurre antes del almacenamiento: la codificacin o la descodificacin? Ahora
es fcil recuperar la respuesta, pero ser capaz de recuperar el concepto de codificacin con tanta rapidez y
confianza cuando repase el captulo dentro de unos das
o semanas? Descubrir cmo recuperamos un dato concreto de la vasta cantidad de informacin que guarda la
memoria es la dificultad que tienen los psiclogos cuando pretenden conocer el funcionamiento de la memoria
y la manera en que se fortalece.
Es fcil definir codificacin, almacenamiento y recuperacin como procesos de la memoria separados, pero la

Qu es la memoria?

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interaccin de los tres es bastante complicada. Por ejemplo,


para codificar la informacin de que hemos visto un tigre,
primero debemos recuperar de la memoria la informacin
referente al concepto tigre. Del mismo modo, para confiar a
la memoria el significado de una oracin como sta: Es tan
honesto como el Bendito Arnoldo hay que recuperar los
significados de cada palabra, recuperar las reglas gramaticales que especifican cmo se articulan los significados de
las palabras espaolas y recuperar la informacin de cultura general acerca de quin era exactamente el Bendito
Arnoldo: un famoso traidor de la Guerra de Independencia
estadounidense.
Ahora estamos preparados para analizar con ms detalle la codificacin, almacenamiento y recuperacin de la
informacin. Comenzaremos nuestra exposicin con las formas efmeras de la memoria, con la memoria sensorial, y
luego pasaremos a formas ms permanentes de memoria
de largo plazo (ver la figura 7.3). Le explicaremos cmo
se recuerda y por qu se olvida. Nuestra intencin es que en
adelante sea usted consciente de las formas en que aprovecha su capacidad de memorizar. Esperamos que esto sea
de utilidad para que mejore algunos aspectos de sus habilidades de memorizacin.

PNGASE A PRUEBA

Cules fueron las principales aportaciones de Ebbinghaus


a la investigacin de la memoria?

Qu distingue los usos explcitos de los usos implcitos

Memoria sensorial

omencemos con una demostracin del carcter fugaz de algunos recuerdos. En la figura 7.4 le ofrecemos una escena bastante concurrida. Queremos
que la vea un instante (alrededor de 10 segundos)
y que luego la tape. Supongamos que ahora le formulamos
varias preguntas acerca de la imagen.

1. Qu herramienta sostiene el nio de la parte inferior?


2. Qu hace el hombre que est al centro de la parte
superior?

3. En la esquina inferior derecha, la manija del paraguas apunta a la izquierda o a la derecha?


No sera mejor, para dar las respuestas, volver y echar otra
ojeada a la ilustracin?
Por fortuna, la oportunidad de echar otra ojeada al
mundo de los sentidos est incorporada en los procesos
de memorizacin por medio de la operacin de sistemas
de memoria sensorial. Cada memoria sensorial conserva
representaciones fieles de las caractersticas fsicas del estmulo sensorio durante no ms de unos segundos. Estas
memorias amplan la disponibilidad de la informacin tomada del ambiente. Para proporcionarle una idea ms slida,
describiremos las investigaciones referentes a la memoria de
los sentidos de la vista y el odo.

de la memoria?

Qu formas de memoria son declarativas y cules de


procedimientos?

Cules son las relaciones entre codificacin, almacenamiento


y recuperacin?

Memoria
sensorial

Memoria de trabajo
(incluye la memoria de corto plazo)

MEMORIA ICNICA
Los investigadores han llamado memoria icnica a la
memoria del sentido de la vista (Neisser, 1967). La memoria
icnica guarda mucha informacin durante breves momentos. Un recuerdo visual (un icono) dura alrededor de medio
segundo. La memoria icnica fue descubierta en los experimentos en que se peda a los sujetos que recuperaran informacin de imgenes que se les mostraban durante un
vigsimo de segundo.

Memoria de
largo plazo

FIGURA 7.3

El flujo de informacin dentro y fuera de la memoria de largo plazo.


Las teoras de la memoria describen el flujo de informacin dentro y fuera de la memoria de largo
plazo. Las teoras se ocupan de la codificacin inicial de informacin en la memoria sensorial y de
trabajo, la transferencia de informacin a la memoria de largo plazo para guardarla y la transferencia
de esa informacin de la memoria de largo plazo a la memoria de trabajo para recuperarla.

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Captulo 7 Memoria

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FIGURA 7.4

Cunto recuerda de esta


escena?
Despus de ver esta escena unos 10
segundos, cbrala y trate de responder
las preguntas del texto. En circunstancias
ordinarias, la memoria icnica preserva
una representacin del mundo visual
durante un instante antes de eliminarla.

ESTUDIOS

CLSICOS

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Memoria icnica
George Sperling (1960, 1963) present a los sujetos grupos de
tres filas de letras y nmeros.
7 1 V F
X L 5 3
B 4 W 7
A continuacin les pidi que realizaran dos tareas. En el procedimiento de informe completo trataron de recordar todos los
elementos de la imagen que pudieran. En promedio recordaban
unos cuatro carcteres. Otros sujetos participaron en un procedimiento de informe parcial, en el que se les requera que sealaran slo una fila, en lugar de todo el conjunto. Inmediatamente
despus de cada presentacin se haca sonar una nota aguda,
media o grave para indicar qu fila deban repetir los sujetos.
Sperling descubri que cualquiera que hubiera sido la fila solicitada, los participantes la recordaban bastante bien.

Como los sujetos sealaban atinadamente cualquiera


de las tres filas en respuesta a un sonido, Sperling concluy que toda la informacin de la imagen debi pasar a la
memoria icnica. Esto es una prueba de su gran capacidad.
Al mismo tiempo, la diferencia entre el informe completo
y el parcial demuestra que la informacin se desvanece con
rapidez: los sujetos del procedimiento de informe completo no pudieron recordar toda la informacin del icono.
Este segundo punto fue reforzado por experimentos en los
que se demoraba ligeramente la seal de identificacin. En
la figura 7.5 se muestra que a medida que el retraso aumenta de cero segundos a uno, el nmero de elementos
recordados se reduce sin cesar. Los investigadores han medido con mucha precisin el tiempo en que la informacin
debe transferirse del icono en descomposicin (Becher et
al., 2000; Gegenfurtner y Sperling, 1993). Para aprovechar la
otra ojeada al mundo visual, los procesos de la memoria
deben transferir con mucha rapidez la informacin a sitios
ms perdurables.
Observe que la memoria icnica no es lo mismo que
la memoria fotogrfica que algunos dicen que tienen. El
trmino tcnico de la expresin memoria fotogrfica es

Memoria sensorial

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FIGURA 7.5

Recuerdo por el mtodo del informe


parcial
La lnea continua muestra el nmero promedio de elementos recordados con el mtodo del informe parcial,
tanto inmediatamente despus de la presentacin
como en cuatro ocasiones posteriores. Para fines de
comparacin, la lnea punteada muestra el nmero
de elementos recordados con el mtodo de informe
completo (adaptado de Sperling, 1960).

Nmero de elementos recordados

10

Nivel del recuerdo


de informe completo

Nivel del recuerdo


de informe parcial
0

0.15

0.3

0.5

Retraso de la seal (segundos)

imaginera eidtica: las personas que experimentan la


imaginera eidtica recuerdan los detalles de una imagen,
durante mucho ms tiempo que con la memoria icnica,
como si an vieran una fotografa. En este caso, personas
significa nios: los investigadores han calculado que alrededor de ocho por ciento de los preadolescentes son eidticos
y casi ningn adulto (Neath, 1998). No se ha propuesto alguna teora satisfactoria para explicar por qu la imaginera
eidtica desaparece con el tiempo (Crowder, 1992). Si usted,
nuestro lector, es estudiante de preparatoria o universidad,
podemos decirle casi sin lugar a dudas que tiene memoria
icnica, pero no imgenes eidticas.

MEMORIA ECOICA
La memoria sensorial para los sonidos se llama memoria
ecoica. Al igual que la memoria icnica, la memoria ecoica
conserva por breves instantes ms informacin de la que
pueden referir los sujetos antes de que se pierda (Crowder
y Morton, 1969; Darwin et al., 1972). Los recuerdos ecoicos
duran ms que los icnicos, quiz hasta cinco o 10 segundos. Esta duracin ms prolongada de los recuerdos ecoicos podra relacionarse con la manera en que los sonidos
se expresan en el tiempo. Por ejemplo, cuando tratamos
de entender una oracin hablada, los sonidos se acumulan
y llegan al odo uno tras otro. Quiz la memoria ecoica
ayuda a reunir esos incrementos en unidades coherentes.
En la investigacin de la memoria ecoica se ha ilustrado otra propiedad importante de los recuerdos sensoriales:
la nueva informacin los desplaza con facilidad. Si alguien
le lee una lista de palabras, cada palabra nueva desplaza a
la anterior de la memoria ecoica. Al principio los investigadores crean que la semejanza fsica de los sonidos determinaba que un estmulo desplazara a otro en esta memoria
(Crowder, 1976). Sin embargo, ahora sabemos que tambin
importa la manera en que un escucha clasifica un sonido
(Ayres et al., 1979). Cuando escuchamos el mundo, divi-

212

Captulo 7 Memoria

dimos la corriente de la informacin que llega en unidades, para determinar qu sonidos concuerdan para formar
una unidad. La memoria ecoica depende de la manera en
que agrupamos las experiencias auditivas (LeCompte y
Watkins, 1995).

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

La categorizacin influye en la memoria ecoica


Algunos estudiantes participaron en un experimento de memoria en el que listas de letras eran seguidas por un sufijo, que
siempre era el mismo estmulo fsico: sonaba como el balido de
los borregos. Sin embargo, en un caso, se les hizo creer a los sujetos que en realidad se trataba de un sonido animal, por el
contrario, en otro caso crean que se trataba de una onomatopeya producida por un ser humano que trataba de sonar como
borrego (como en efecto ocurra). El sufijo serva para desplazar
la informacin de la memoria ecoica slo cuando los sujetos
crean que lo haba producido un ser humano (Neath et al.,
1993).

Recuerde que el sonido fsico concreto era el mismo en


ambos casos, pero slo cuando los sujetos clasificaron la
lista (letras ledas por un ser humano) y el balido (un ruido
hecho por un ser humano) de la misma manera se alteraba la memoria ecoica. Por tanto, incluso en las primeras
etapas de la codificacin y almacenamiento de recuerdos
es importante la interpretacin del mundo.
Se preguntar por qu los recuerdos sensoriales tienen
las dos propiedades bsicas de ser efmeros y fcilmente
desplazables. La respuesta es que estas propiedades corresponden a los hechos en la interaccin con el ambiente.
De continuo experimentamos nueva estimulacin visual y
auditiva. Esta informacin nueva tambin debe ser proce-

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sada. Los recuerdos sensoriales son lo bastante duraderos


para darnos la sensacin de continuidad del mundo, pero
no tanto que interfieran con las nuevas impresiones de los
sentidos. Ahora pasemos a los procesos de memoria que
nos permiten formar recuerdos ms duraderos.

PNGASE A PRUEBA

Cul es el principal objetivo de las memorias sensoriales?


Qu han aprendido los investigadores acerca de la capaci-

En esta seccin tambin consideraremos un concepto


general de los procesos de memorizacin que dan la base
de la continuidad permanente de los pensamientos y las acciones: la memoria de trabajo. Como veremos, la memoria de trabajo es el recurso de memoria que usamos para
cumplir tareas como el razonamiento y la comprensin lingstica. Supongamos que tratamos de recordar un telfono
y al mismo tiempo buscamos lpiz y papel para anotarlo.
En tanto que los procesos de la memoria de corto plazo nos
permiten conservar el nmero en la mente, la memoria de
trabajo, ms general, nos permite ejecutar operaciones
mentales para que la bsqueda sea eficiente. Comencemos
con la memoria de corto plazo.

dad y la duracin de la memoria icnica?

Por qu es tan fcil desplazar los recuerdos ecoicos?

Memoria de corto
plazo y de trabajo

ntes de comenzar a leer este captulo quiz no saba que posea una memoria icnica y una ecoica.
Pero es muy probable que supiera que existen algunos recuerdos que son efmeros. Consideremos
la situacin comn de consultar una agenda telefnica para encontrar el nmero de un amigo, nmero que recordamos apenas lo suficiente para marcarlo. Si el telfono
est ocupado, tenemos que volver a consultar la agenda. Si
pensamos en esta experiencia, es fcil comprender por qu
los investigadores han postulado la existencia de una
memoria de tipo especial llamada memoria de corto
p l azo (MCP).
No crea que la memoria de corto plazo es un lugar
particular al que se envan los recuerdos; ms bien es un
mecanismo integrado para concentrar los recursos cognoscitivos en un conjunto pequeo de representaciones mentales (Cowan, 1993; Shiffrin, 1993). Pero los recursos de la
MCP son efmeros. Como se aprecia en la experiencia de los
nmeros telefnicos, hay que tener cuidado especial para
que los recuerdos se codifiquen en formas ms permanentes. Vamos a enfocarnos en particular en los recursos de la
memoria de corto plazo que conducen a la adquisicin de
recuerdos explcitos. Este enfoque es necesario porque los
investigadores apenas comienzan a estudiar las representaciones de corto plazo de los recuerdos implcitos (McKone
y Trynes, 1999). Los resultados preliminares sugieren que
los recuerdos implcitos tambin pasan por un estado en el
que toman recursos de corto plazo antes de pasar a otras
formas ms duraderas de memoria.

LMITES DE LA CAPACIDAD DE
LA MEMORIA DE CORTO PLAZO
Las principales caractersticas de los recuerdos de corto plazo son una consecuencia inmediata de los grandes volmenes de informacin en los que es posible centrar la atencin.
Siempre se dispone de una gran cantidad de informacin
nueva. En el captulo 4 explicamos la forma en que los
recursos de la atencin se dedican a elegir los objetos y
hechos del mundo externo en los que invertimos nuestros
recursos mentales. As como hay lmites a la capacidad de
prestar atencin a ms de una muestra pequea de la informacin disponible, hay tambin lmites a la capacidad
de guardar ms de una pequea muestra de la informacin
activa en la MCP. Esta capacidad limitada de la MCP nos
obliga a aguzar la atencin mental.
Para calcular la capacidad de la MCP, los investigadores
acudieron primero a pruebas de alcance de la memoria.
En algn momento de la vida es probable que le hayan
pedido que desempeara una tarea como la siguiente:
Lea esta lista de nmeros aleatorios, cbrala y
escriba todos lo nmeros que pueda en el orden
en que aparecieron.
8

Cuntos obtuvo correctos?


Ahora lea la lista siguiente de letras aleatorias
y realice la misma prueba de memoria.
J M R S O F L P T Z B
Cuntas acert?
La mayora de las personas recuerdan entre el intervalo de
cinco a nueve elementos. George Miller (1956) propuso
que siete (ms menos dos) era el nmero mgico que caracteriza el desempeo de la memoria de las personas en
las listas aleatorias de letras, palabras, nmeros o casi cualquier clase de elemento familiar y significativo.
No obstante, las pruebas del alcance de la memoria
sobrestiman la verdadera capacidad de la MCP porque los
sujetos pueden emplear otras fuentes de informacin para
realizar la tarea. Por ejemplo, recuerde que la memoria

Memoria de corto plazo y de trabajo

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ecoica ayuda a mejorar el recuerdo de los ltimos elementos de una lista leda en voz alta (por lo menos cuando no
hay un sufijo). Cuando se descartan otras fuentes de memorizacin, los investigadores han calculado que la sola contribucin de la MCP a su alcance de memoria de (ms o
menos) siete elementos es de apenas dos a cuatro elementos
(Crowder, 1976). Pero si esa es toda la capacidad con la que
contamos para empezar a adquirir recuerdos nuevos, por
qu no advertimos las limitaciones con ms frecuencia?

ADAPTACIN A LOS LMITES DE


LA MEMORIA DE CORTO PLAZO
A pesar de las limitaciones en la capacidad de la MCP, funcionamos con eficacia gracias al menos dos razones. En
primer lugar, la codificacin de la informacin en la MCP
mejora por repaso y segmentacin. En segundo, la recuperacin de la informacin de la MCP es bastante rpida.

Bien 1.0

.8
Porcentaje correcto

CH07.QXD

.6

.4

.2
Mal
0

12

15

Breve

18
Extenso

Intervalo de recuerdo (en segundos)

REPASO

Si duda sabe que una buena manera de recordar el nmero de telfono de su amigo es repetir los dgitos mentalmente una y otra vez. Esta tcnica de memorizacin se llama repaso de mantenimiento. El destino de la informacin
sin repasar se demostr en un experimento ingenioso.

ESTUDIOS

CLSICOS

FIGURA 7.6

Recuerdo de la memoria de corto plazo


sin repaso
Cuando el intervalo entre la presentacin de los
estmulos y el recuerdo se llenaba con una tarea de
distraccin, el recuerdo empeoraba a medida que el
lapso se agrandaba.

L A S I D E A S P U E S TA S A P R U E B A

Sin repaso, los recuerdos de corto plazo se


desvanecen
Sujetos escucharon tres consonantes, como F, C y V. Tenan
que recordar esas