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CASUALIDAD

O DISE NO?

La retina invertida

Fotorreceptores

Luz
Epitelio
pigmentario

Luz

Retina

Nervio optico

La retina del ojo humano es una membrana que contiene unos ciento veinte millones

de celulas llamadas fotorreceptores. Estas ce


lulas captan la luz y la transforman en sena
les electricas. El cerebro interpreta dichas

senales como imagenes visuales. Los evolu


cionistas sostienen que la ubicacion de la retina en el ojo de las criaturas vertebradas
(con columna vertebral) demuestra que el ojo

no fue disenado.
Reflexione: La retina de los vertebrados
es una retina invertida: tiene los fotorreceptores situados en la parte posterior. Eso significa que para llegar a ellos, la luz tiene que

atravesar varias capas de celulas. En opinion

del biologo evolutivo Kenneth Miller, esta dis


posicion dispersa la luz, con lo que nuestra vi

sion es menos detallada de lo que podra ser.


Para los evolucionistas, la retina invertida

es evidencia de mal diseno o, mas bien, de

falta de diseno. Segun cierto biologo, la

disposicion invertida de la retina es funcionalmente absurda. Pero otras investigaciones


revelan que los fotorreceptores de la retina in
vertida estan inmejorablemente situados.

Se encuentran junto al epitelio pigmentario,

una capa celular que aporta el oxgeno y los


nutrientes indispensables para la buena vi

sion. Jerry Bergman y Joseph Calkins biolo


go y oftalmologo, respectivamente escribieron: Si el epitelio pigmentario estuviera

delante de la retina, la vision resultara gravemente afectada.


La retina invertida es particularmente ventajosa para los vertebrados con ojos peque
nos. Para obtener una imagen definida, entre
el cristalino y los fotorreceptores tiene que haber cierta distancia. Este espacio [la retina] se
encuentra abarrotado de neuronas, lo que representa un importante ahorro de espacio
para los vertebrados, dice el profesor Ronald

Kroger, de la Universidad de Lund (Suecia).

Ademas, como las neuronas de la retina


se encuentran agrupadas tan estrechamente

y estan cerca de los fotorreceptores, el proce

samiento de la informacion visual es rapido y


confiable.

Que piensa? Es la retina invertida una


estructura defectuosa, producto de la simple

casualidad? O fue disenada?

CASUALIDAD

O DISE NO?

El flagelo
bacteriano
Imagen
ampliada de
una bacteria
Flagelos

Helice

Codo

Rodamiento

Rotor

Aun bajo el lente de un potente mi


croscopio parece pequeno e insignificante.
Se le ha comparado a un poderoso motor

fueraborda. Que es el flagelo bacteriano?


Aunque existen varias clases de flagelos,

el flagelo bacteriano (del latn flagellum,

latigo) es seguramente el mas estudia


do. Incrustado en la pared de la celula bac
teriana, el flagelo rota y as permite que el
microorganismo se desplace hacia adelante, se detenga, retroceda o cambie de di
reccion. Se calcula que, de todas las bacte
rias conocidas, la mitad poseen algun tipo
de flagelo.
El ADN de la bacteria o microorganismo
contiene los planos del flagelo y de su
unidad propulsora. El entero mecanismo

esta compuesto por unas cuarenta protenas, comparables a las piezas de un motor. Y el flagelo tiene la asombrosa capacidad de autoensamblarse en apenas veinte
minutos!
La obra The Evolution Controversy (La

controversia de la evolucion) declara: El


flagelo bacteriano posee un motor que
rota a una velocidad de 6.000 a 17.000 re

voluciones por minuto. Mas fascinante aun


es el hecho de que en menos de un cuarto

de vuelta puede cambiar de direccion y comenzar a girar a 17.000 revoluciones por


minuto en sentido contrario. La revista
New Scientist se refiere al flagelo bacteriano como un ejemplo perfecto de un
complejo sistema molecular, una intrinca
da nanomaquina que supera por mucho

cualquier obra de ingeniera humana.

Los cientficos estan perplejos ante la capacidad del diminuto flagelo bacteriano de
autoensamblarse en la secuencia exacta,
de tal manera que sus cuarenta piezas en
cajen y funcionen a la perfeccion.

Que piensa? Es el flagelo bacteriano

producto de la casualidad, o del diseno?


Bacteria ampliada:
Unlimited, Inc.; diagrama del
5 Scientifica/Visuals

flagelo: recreacion artstica por gentileza de www.arn.org

CASUALIDAD

O DISE NO?

El ovipositor
de la avispa
de la madera

Fuerzas alternas

Mientras una valva


empuja hacia abajo
y perfora la madera,
la otra empuja hacia
arriba y sus dientes
proporcionan
resistencia

La hembra de la avispa de la madera deposita sus huevos en el interior de los pinos, utili

zando un metodo que ha inspirado a los cient

ficos para crear sondas quirurgicas mas


seguras y eficaces.
Reflexione: La avispa perfora la madera
del pino mediante un ovipositor, un tubo del
ancho de una aguja con dos vainas, o valvas,

entrelazadas, cada una de las cuales esta cubierta con dientes en forma de sierra que

apuntan hacia atras. Los dientes de una valva


se agarran a la madera, proporcionando resistencia, mientras que la otra se desliza un

paso hacia delante. A continuacion, los dientes de esta valva se agarran a la madera, proporcionando resistencia, mientras que la primera se mueve hacia delante. Por medio de

una oscilacion rapida durante la cual las valvas se alternan para proporcionar resistencia y
avanzar, el ovipositor penetra hasta unos dos

centmetros (menos de una pulgada) en la ma


dera con un mnimo esfuerzo, sin torcerse ni
romperse en el proceso.

Inspirandose en el ovipositor de esta avis


pa, los cientficos han creado un prototipo de

sonda quirurgica que funciona segun un principio similar. Su aguja de silicona consta de
dos valvas oscilantes, cada una con dientes de

tamano microscopico que pueden penetrar en

zonas profundas del cerebro con un dano mni


mo. Sin embargo, el instrumento tendra una

caracterstica adicional. La revista New Scien


tist explica: A diferencia de las sondas quirur
gicas actuales, que son rgidas, el dispositivo

sera lo suficientemente flexible para moverse

a lo largo de la ruta mas segura, por ejemplo,


circunvalando zonas peligrosas del cerebro du

rante la ciruga. Este tipo de sonda tambien

servira para reducir el numero de incisiones

necesarias para llegar a areas de difcil acceso.

Que piensa?: Es el ovipositor de la avispa


de la madera producto de la casualidad, o del

diseno?

Madera
Avispa: David R. Lance, USDA APHIS PPQ, Bugwood.org; diagrama:
J. F. V. Vincent y M. J. King, (1996). The mechanism of drilling by wood wasp
ovipositors, Biomimetics, 3: 187-201

CASUALIDAD

O DISE NO?

El pegamento
del gusano
castillo de arena

& Los investigadores


esperan reparar
los huesos fracturados
sin utilizar
piezas

metalicas
Gusano castillo de arena:
5 Peter J. Bryant, Universidad
de California (Irvine)

Para reparar los huesos rotos, los cirujanos emplean clavos, placas y tornillos; pero estas piezas resultan muy

poco practicas a la hora de fijar frag

mentos oseos mas pequenos. Hasta


hace poco, los investigadores se devanaban los sesos tratando de crear un
pegamento que se solidificara en condiciones de humedad, como las del interior del cuerpo humano. Ahora se

han topado con una posible solucion


estudiando el gusano castillo de arena.
Reflexione: Este gusano construye

su vivienda tubular acuatica con par


tculas de arena y de conchas marinas, las cuales une con un pegamento

producido por una glandula situada en

el torax. Esta sustancia es superior a

cualquier adhesivo sintetico utilizado


en la actualidad. Contiene un exclusivo

juego de protenas que al mezclarse


hacen que se solidifique bajo el agua y,

ademas, con rapidez. Con razon el gusano castillo de arena ha sido llamado

maestro albanil! Russell Stewart, in


geniero biomedico de la Universidad de

Utah, dice que este pequeno animal

ha solucionado un sinfn de complejos

problemas de adhesion.
Los investigadores han producido

versiones sinteticas mucho mas fuertes que el pegamento original. El producto que finalmente se use en los

quirofanos para reparar huesos fractu

rados tendra que ser ademas biodegradable para que se descomponga de


manera natural a medida que sana la

lesion. Si funciona en los seres huma

nos, supondra un gran avance medico.

Que piensa? Es el pegamento del


gusano castillo de arena fruto de la ca
sualidad, o del diseno?

CASUALIDAD

O DISE NO?

El sistema
de navegacion
de la tortuga
marina

CURIOSIDADES
Tras poner sus huevos y enterrarlos,
la hembra abandona el nido.

Para romper el cascaron de su huevo, la tortuguita utiliza un diente

especial llamado caruncula, que

despues se le cae.
Las tortugas marinas pasan el 90%

de su vida en el oceano.

Los investigadores describen la migracion


de las tortugas marinas desde su zona de ali
mentacion hasta las costas donde anidan

como uno de los fenomenos mas excepcio


nales en el reino animal. Durante decadas,
este reptil los ha tenido intrigados.

Reflexione: Cada dos o cuatro anos, la


hembra sale a la playa para poner sus hue
vos unos cien en una unica puesta y enterrarlos en la arena. Cuando los huevos

eclosionan, las tortugas recien nacidas se en


caminan hacia el oceano. Inician entonces

una asombrosa travesa que, en total, pue


de cubrir una distancia de 12.900 kilometros

(8.000 millas). Anos despues, ya adultas, las


hembras vuelven a la misma playa donde nacieron para poner sus propios huevos.

Como se orientan en su largo viaje?


Parece que heredaron una especie de mapa

magnetico, dice el biologo Kenneth Lohmann, de la Universidad de Carolina del Norte (Estados Unidos), citado en National Geo
graphic News. La investigacion indica que la

tortuga marina puede determinar su posicion

detectando el angulo y la intensidad del cam


po magnetico de la Tierra. Esta asombrosa
habilidad permite que las diminutas e inde
fensas cras inicien su viaje migratorio alre
dedor del Atlantico, y que lo hagan solas sin
seguir a otras tortugas, explica Lohman.

Que piensa? Es la capacidad de nave


gacion de la tortuga marina producto de la

casualidad, o del diseno?


5 Masa Ushioda/WaterF/age fotostock

CASUALIDAD

O DISE NO?

El caparazon del
CARACOL DE PIE
ESCAMOSO

Indentador

Capa
externa

Capa
media

Capa
interna

& Gentileza de Anders Waren

El caracol de pie escamoso (Crysomallon


squamiferum),
que habita en el fondo del

oceano Indico, posee uno de los caparazo


nes mas robustos de la naturaleza. Gracias

a el, este pequeno molusco es capaz de re


sistir la presion del agua a una profundidad de 2.400 metros (8.000 pies). Tampoco
se ve afectado por la elevada acidez del
agua ni los bruscos cambios de temperatura
propiciados por el agua caliente que brota

de los respiraderos hidrotermales. Ademas,

esta a salvo del ataque de los depredadores.


Reflexione: La concha de este caracol
consta de tres capas: la externa incorpora

partculas de sulfuro de hierro; la del me


dio se parece a la capa de protena que tienen otras especies de caracoles, y la inter
na esta compuesta de un mineral de
calcio denominado aragonito. Con este blindaje triple, el molusco es inmune a las poderosas pinzas de los cangrejos. Aunque uno

de ellos pase das enteros apretando su ca

parazon, no lograra quebrarlo.

Sirviendose de una maquina con punta


de diamante llamada indentador, los investigadores descubrieron que la capa externa

esta disenada para agrietarse de manera

que absorba la energa mecanica, segun la

revista Discover. Las grietas unicamente se


abren en forma de abanico y alrededor de

las partculas de sulfuro de hierro. Este microagrietamiento no solo absorbe la ener

ga, sino que evita la formacion de fisuras

mayores. La capa del medio tambien con

tribuye a la absorcion de la energa mecanica producida durante un ataque.


Los investigadores esperan copiar la es

tructura de este caparazon para disenar cas


cos y chalecos antibalas mas resistentes,

as como cascos de barcos y aviones. Hasta

los oleoductos de las tierras articas, que son

azotados por los icebergs, se beneficiaran,

anade la revista.

Que piensa? Es el caparazon del caracol de pie escamoso obra de la casualidad,

o del diseno?

CASUALIDAD

O DISE NO?

El unto
de los

mamferos marinos
Corte transversal
que muestra las
fibras de elastina

y colageno
entrecruzadas

Fibras
paralelas

Por mucho tiempo, los cientficos

no comprendieron como podan los delfines alcanzar velocidades cercanas a los

40 kilometros (25 millas) por hora, sencillamente porque carecen de suficiente masa
muscular. Sin embargo, ha sido descubierto su secreto, parte del cual reside en

el unto subcutaneo, una compleja sustancia que los delfines comparten con las mar
sopas, las ballenas y otros mamferos marinos.

Reflexione: El unto [de los mamferos


marinos] es una capa gruesa y compacta
de tejido conjuntivo sumamente organiza
do con un alto contenido de celulas adiposas, explica la New World Encyclopedia. Dicha capa cubre casi por completo al animal

y esta firmemente sujeta a los musculos y


huesos mediante redes bien estructuradas
de tendones y ligamentos en forma de aba
nico. Estos, a su vez, estan compuestos de

fibras de elastina y colageno. De modo que


el unto no es un simple aislante hecho de
grasa: es una compleja mezcla de diversos
tejidos corporales.

Pero como contribuye el unto a que delfines y marsopas como la de Dall, que al
canza los 56 kilometros (35 millas) por

hora naden tan rapido? Para empezar, les

da una forma mas hidrodinamica. En segundo lugar, el unto que se encuentra entre
las aletas dorsal y caudal contiene un entramado especialmente compacto de fibras de

elastina y colageno. Este diseno le proporciona elasticidad a la cola y acumula ener

ga mecanica, de modo que cuando los

musculos mueven la cola en una direccion,

el unto actua como resorte y tira en la direc


cion contraria, con lo cual aumenta el em
puje y se ahorra energa.

El unto tambien aporta flotabilidad y es

aislante. Ademas, la grasa que contiene al

macena energa para epocas de escasez.

No es de extranar, entonces, que quienes


tratan de aumentar la eficiencia de los siste

mas de propulsion marinos esten tan intere


sados en este versatil compuesto.

Que piensa? Es el unto, con sus multiples y extraordinarias propiedades, producto

de la simple casualidad, o fue disenado?

CASUALIDAD

O DISE NO?

El huevo
de las aves

Al huevo de las aves se lo ha llamado

un milagro de la ingeniera de empaque.

Por que?
Reflexione: Aunque a simple vista pare

ce solida, la cascara del huevo de gallina,


rica en calcio, tiene hasta 8.000 poros mi

croscopicos que permiten la entrada de ox


geno y la salida de dioxido de carbono un
intercambio imprescindible para que el em
brion pueda respirar. Al mismo tiempo, la

cascara y un conjunto de membranas pro


tegen al embrion de posibles infecciones
bacterianas. El albumen sustancia gelatinosa con alto contenido de agua que aparece en la clara le confiere al huevo su capacidad para absorber golpes.

Los investigadores estan buscando maneras de imitar la estructura del huevo a


fin de crear empaques con mayor resistencia a los impactos y un recubrimiento que

proteja la fruta de bacterias y parasitos. Sin


embargo, copiar a la naturaleza no es ta
rea facil, escribe Marianne Botta Diener en
la revista Vivai. De hecho, comenta que
hasta ahora los resultados no han sido

muy ecologicos que digamos.

Que piensa? Sera este milagro de la

ingeniera de empaque producto de la ca


sualidad, o del diseno?

Membrana exterior

INTERIOR
DE UN HUEVO
Membrana interior

Cascara
Yema

Chalaza (mantiene

en posicion la yema)

Disco germinal (donde

comienza el embrion)

Albumen denso

Albumen fluido

Camara de aire

CASUALIDAD

O DISE NO?

El diente
autoafilable
del erizo de mar

Diente en
crecimiento

Placa calcarea
Cinco dientes
Erizo de mar

Diente afilado

Utilizando sus cinco dientes, el erizo de


mar talla en la roca un agujero donde es
conderse. Pese a su funcion de roer y triturar, los dientes se mantienen constante
mente afilados. Eso es mucho mas de lo
que podemos decir de cualquier herramienta para cortar o triturar que conozcamos,

afirma Pupa Gilbert, profesora de Fsica


de la Universidad de Wisconsin-Madison

(Estados Unidos). En donde reside el secreto?


Reflexione: El diente del erizo de mar

esta compuesto por cristales unidos mediante una especie de cemento. No obstante, existen puntos de ruptura colocados en
lugares predeterminados del diente, ob
serva la profesora Gilbert. El material orga

nico presente en estos lugares es mas debil, lo que facilita el desprendimiento de las

capas desgastadas (algo parecido a la lAmbas fotos: gentileza de Pupa Gilbert/University of Wisconsin-Madison

nea perforada que permite separar un che


que del talon), dejando al descubierto un
borde nuevo y afilado. Como el diente crece
de forma continua desde su base y se afila

a s mismo por el extremo, nunca esta


romo o embotado. Gilbert se refiere al diente del erizo de mar como una de las pocas
estructuras en la naturaleza que se afilan a

s mismas.

Saber como funciona el diente autoafilable del erizo tiene importantes implicaciones para los fabricantes de herramientas.

En teora, podra desembocar en la fabri

cacion de herramientas que se afilen a s

mismas con el uso. La clave esta en el


mecanismo utilizado por el erizo, puntualiza la citada profesora.

Que piensa? Sera el diente autoafilable del erizo de mar producto de la casuali
dad, o del diseno?


CASUALIDAD O DISE NO?

La resistente
cabeza

del pajaro carpintero

Un impacto equivalente a entre 80 y 100 veces


la fuerza de la gravedad (g) es suficiente para pro
ducir una conmocion cerebral en el hombre. Sin

embargo, el pajaro carpintero soporta una fuerza


equivalente a 1.200 g cuando martilla con el pico

los troncos de los arboles. Como puede hacer su trabajo sin siquiera sufrir un dolor de cabeza?
Reflexione: Los investigadores han descubierto
cuatro elementos que le confieren propiedades

amortiguadoras a la cabeza de este pajaro:


1. Un pico fuerte y a la vez flexible
2. Un hioides, estructura formada por hueso

y tejido elastico que se extiende por detras del

craneo

3. Una zona de hueso esponjoso en el craneo

4. Poco espacio entre el craneo y el cerebro

para el lquido cerebroespinal


Cada uno de estos elementos contribuye a

absorber los choques mecanicos, por lo que el pa


jaro carpintero puede picotear un arbol a un ritmo

de 22 veces por segundo sin causarse una lesion


cerebral.
Inspirados en la cabeza de esta ave, los investigadores han fabricado una cubierta amortiguadora capaz de soportar impactos de hasta

60.000 g. Su invento podra, entre otras cosas,


proteger mejor la caja negra de los aviones, que en
la actualidad solo pueden resistir impactos de
1.000 g. Kim Blackburn, ingeniero de la Universidad de Cranfield (Reino Unido), dijo que el descubrimiento sobre las propiedades de la cabeza del

pajaro carpintero constituye un fascinante ejem


plo de como la naturaleza idea mecanismos muy
avanzados que funcionan conjuntamente para re
solver lo que en un principio parece un obstaculo
insalvable.

Que piensa? Sera la resistente cabeza del

pajaro carpintero producto de la casualidad, o del

diseno?

Pajaro carpintero de cabeza roja: 5 2011 photolibrary.com


CASUALIDAD O DISE NO?

La avispa papelera
y su instinto de ingeniera
Se ha dicho que la avispa papelera es una ingenie
ra consumada. Por que es tan acertada esa afirma
cion?
Reflexione: Como indica su nombre, la avispa papelera construye y mantiene su panal con una especie
de papel que ella misma fabrica.1 Primero recolecta
fibras de plantas y de madera seca en todo lugar ima
ginable: troncos, postes de cercas, postes telefonicos,

materiales de construccion, etc. Luego mastica las fibras ricas en celulosa y las mezcla con su saliva, que

es pegajosa y tiene un alto contenido de protenas.


Una vez aplicada, la pasta resultante se seca y forma

un papel ligero, pero firme y resistente. Ademas, gracias a las propiedades de la saliva, el papel emite y
absorbe calor, con lo cual se mantiene la temperatura

adecuada en las celdas de cra durante los das fros.


La avispa construye su nido bocado a bocado,

hasta producir un cumulo impermeable de celdas he


xagonales forma geometrica que combina rigidez y
eficiencia cubierto por una sombrilla de papel. Si la

zona es muy humeda, la avispa sencillamente ana


de mas saliva, que repele el agua. El insecto busca al
guna saliente que le ofrezca proteccion y suspende de
ella el panal que queda boca abajo mediante un
peciolo, o tallo. Y lo mejor es que, a diferencia de las

fabricas de papel, que contaminan el aire, el agua y la


tierra, la avispa no perjudica el medio ambiente en el
proceso.
Como era de esperarse, los arquitectos e inves
tigadores estan estudiando los productos de la avispa

a fin de disenar materiales de construccion de mayor


calidad que sean ligeros, resistentes, flexibles y biodegradables.

Que piensa? Es posible que un insecto con el ce


rebro del tamano de dos granos de arena aprenda

por s solo los principios de fabricacion de papel y ar


quitectura de panales? O son mas bien sus habilida

des en los campos de la ingeniera qumica y mecani


ca producto del diseno?

1 Un buen numero de especies de avispas fabrican panales de papel.


Las celdas alojan los huevecillos, de donde salen las larvas.

Despertad! Febrero de 2012

21


CASUALIDAD O DISE NO?

La superficie del ala


de la mariposa

Mariposa Papilio blumei

Los llamativos colores metalicos de las

alas de ciertas mariposas varan dependien


do del angulo desde el que se miren. En un
caso, el color es tan puro e intenso que puede verse a unos 800 metros (media milla)

de distancia. Por que es tan sorprendente el


ala de la mariposa?
Piense en lo siguiente: Las alas de
la mariposa Papilio blumei presentan hileras

de pequenas concavidades que reflejan la


luz de diversas maneras: el centro refleja la
luz amarilla y la verde; y los costados, la azul.
La luz que llega al centro de cada concavidad es reflejada directamente, mientras que
la que llega a los costados rebota sobre una

superficie de multiples capas, lo cual amplifica y polariza parcialmente o hace rotar


las ondas luminosas. La mezcla final se llama color estructural debido a la complejidad
del proceso que la genera.

Mariposa: Faunia, Madrid; vista microscopica:


5 Eye of Science/Photo Researchers, Inc.

Vista microscopica del


ala de una mariposa

A los investigadores les tomo diez anos

producir una replica simplificada de la superficie del ala de la mariposa. Esperan que

este avance lleve a la creacion de billetes y

tarjetas de credito mas difciles de falsificar,

as como de celdas solares mas eficientes.

Sin embargo, imitar el diseno en cuestion es

un verdadero desafo. El profesor Ullrich Steiner, del Centro de Nanociencia de la Universidad de Cambridge, escribe: A pesar de la

detallada comprension que tienen los cien

tficos de los fenomenos opticos, la paleta


de colores de la naturaleza es tan rica que a

menudo supera cualquier efecto optico gene


rado mediante la tecnologa.

Que le parece? Es la superficie del ala


de la mariposa producto de la casualidad, o

del diseno?


CASUALIDAD O DISE NO?

La trompa del elefante

Un equipo de investigadores esta desarrollando un brazo robot flexible y muy

agil. El jefe de diseno corporativo de la

compana a cargo dice que este nuevo brazo supera por mucho a los actuales siste
mas industriales automatizados. En que

se inspiraron? En la anatoma de la trompa del elefante, contesta el ejecutivo.


Piense en lo siguiente: La trompa del
elefante que pesa unos 140 kilos (300 li

bras) ha sido llamada el apendice mas

util y versatil del planeta. Esta herramienta multiuso sirve de nariz, tubo para sorber

lquidos, brazo y mano. Gracias a ella, su

dueno puede respirar, oler, beber, sujetar


cosas e incluso emitir trompetazos ensordecedores.

Pero eso no es todo. La trompa esta formada por unas cuarenta mil fibras musculares que posibilitan el movimiento en

cualquier direccion. Con ella, el elefante


puede levantar desde una moneda peque
na usando la punta hasta objetos de
270 kilos (600 libras).
Los investigadores esperan que su intento por imitar la estructura y capacidad de
la trompa del elefante resulte en robots in
dustriales y domesticos superiores a los

actuales. Un representante de la compana

senala: Hemos creado un sistema de apoyo completamente nuevo, distinto de los


robots convencionales, el cual permite por

primera vez a seres humanos y maquinas


interactuar eficientemente y sin riesgos.

Que le parece? Es la trompa del elefante producto de la casualidad, o del di


seno?


CASUALIDAD O DISE NO?

La cubierta hidrofila del ala del

escarabajo de Namibia

Se forman gotitas de agua,


las cuales se deslizan
hacia la boca del escarabajo

Unos novecientos millones de personas en


todo el mundo carecen de agua potable. En muchas
regiones recae sobre las mujeres y los ni
nos la tarea de realizar largas caminatas para
buscar agua y llevarla a casa. Me parece terrible
que los
pobres tengan que caminar horas todos
los das tan solo para conseguir un bien basico,
lamenta Shreerang
Chhatre, ingeniero del Insti
tuto Tecnologico de Massachusetts. En un intento
de paliar la situaci
on, Chhatre y sus colegas estan explorando tecnicas para obtener agua a partir de la niebla inspirados en el escarabajo de
Namibia.

Piense en lo siguiente: Todas las mananas,


el viento arrastra una neblina a traves del desierto africano de Namibia. El escarabajo de Namibia
aprovecha esta breve oportunidad
para ponerse

de cara al viento en un angulo preciso.1 Las cu1 Se ha observado a otras especies de escarabajos captar agua
de forma parecida.

biertas de las alas tienen unas protuberancias

formadas por una sustancia hidrofila que atrae


la humedad. La humedad se va acumulando y
forma gotitas
de agua, las cuales, al aumentar

de tamano, se desprenden por efecto de la gravedad y caen en unas depresiones situadas entre
las protuberancias. Como estas depresiones repelen el agua, las gotitas se deslizan por ellas hasta
caer en la boca del insecto.

El equipo de Chhatre quiere copiar este metodo


con el fin de recoger agua potable para la gente.
Desde luego, los humanos necesitan una mayor
cantidad de agua que el escarabajo
de Namibia

para sobrevivir, y la financiacion de semejante


ini
ciativa es toda una empresa.
De
ah

que
el
inge
niero diga que la captacion de agua de niebla es
una obra en curso.

Que le parece? Sera la cubierta hidrofila


del ala del
escarabajo de Namibia producto de la
evolucion, o del diseno?
Foto: Chris Mattison
Photography/photographersdirect.com


CASUALIDAD O DISE NO?

El caparazon
del Hinea brasiliana

Muchas criaturas marinas son bioluminiscentes, es decir, tienen la capacidad de


emitir luz. El caracol de la especie Hinea
brasiliana emplea dicha capacidad de una
forma singular. Cuando un cangrejo depredador se le acerca, se mete en su capara
zon y lanza destellos, cuyo resplandor

ahuyenta al cangrejo. Pero como brilla

esta luz a traves del caparazon?

Piense en lo siguiente: El caparazon


de este caracol marino, lejos de bloquear

la luz, la difunde. Los cientficos Dimitri


Deheyn y Nerida Wilson, en una investiga
cion realizada para el Instituto Scripps de

Oceanografa, de San Diego (California),


descubrieron que la luz emitida por este
caracol se reparte de manera uniforme por

todo el caparazon, que la intensifica diez

veces mas de lo que podra hacerlo un di


fusor comercial del mismo grosor (0,5 mil
metros; 0,02 pulgadas). Ademas, la capaci
dad que tiene el caparazon de transmitir la
luz a su alrededor es ocho veces superior
a la de los difusores fabricados por el hombre. Sorprendente como parezca, esta extraordinaria capacidad de difundir o trans-

+
Imagen ampliada

del caparazon
con luz normal

+
Imagen ampliada

del caparazon
emitiendo destellos
de luz difusa

mitir la luz no la poseen los caparazones de


sus parientes cercanos, los caracoles marinos que no son bioluminiscentes. Curiosa
mente, su luz es del color que viaja a mas
distancia en el agua del mar.

El doctor Deheyn sostiene que saber mas

de esta especie de caracol marino podra


servir para fabricar materiales con mejor

rendimiento optico. El campo de la biofo

tonica, que utiliza la luz para analisis y tra

tamientos medicos, tambien espera benefi


ciarse de esta investigacion. Y ahora que

esta en auge la utilizacion de diodos emisores de luz (LED), contar con difusores capa
ces de amplificar mejor estas pequenas

fuentes de luz sin duda contribuira a

ahorrar energa.

Que le parece? Sera el caparazon del

Hinea brasiliana producto de la evolucion, o

del diseno?

Izquierda: www.robastra.com; centro y derecha:


gentileza del doctor D. Deheyn, Instituto Scripps

de Oceanografa, UC San Diego


CASUALIDAD O DISE NO?

El cristalino regenerable de la salamandra


La salamandra tiene la sorprendente capacidad
de regenerar distintas partes de su cuerpo, como

organos, tejidos, extremidades y la cola. Pero son


los reemplazos tan buenos como los originales?

En el caso del cristalino ocular, los cientficos res


ponden: s.
Piense en lo siguiente: Las salamandras rege
neran el cristalino transformando celulas de iris en

celulas de cristalino. A fin de conocer mejor el pro

ceso, un equipo de biologos paso dieciseis anos estudiando unas salamandras japonesas. Durante

ese tiempo, los cientficos le extirparon el cristalino


a cada una dieciocho veces. Como era de esperar
se, este se regenero vez tras vez.

Al final del estudio, las salamandras tenan unos

30 anos cinco mas que las que viven en liber


tad. A pesar de ello, seguan regenerando el

cristalino tan rapido como cuando eran jovenes.

Por si fuera poco, los cristalinos eran practicamen


te identicos a los de ejemplares adultos que nunca

haban pasado por este proceso de regeneracion,


informa la Universidad de Dayton, en Ohio (Esta
dos Unidos). El biologo Panagiotis Tsonis, miembro

del equipo, reconocio: Hasta yo estaba un poco

sorprendido. Por que? Porque, segun dijo, el nuevo cristalino era perfecto.

Los cientficos esperan que la capacidad regenerativa de la salamandra les permita compren

der como regenerar tejidos humanos danados. La


salamandra es una excelente fuente de informa

cion para averiguar como funciona el proceso de re


generacion dice Tsonis, sobre todo en la vejez.

Que le parece? Sera el cristalino regenerable

de la salamandra producto de la evolucion, o del di


seno?

Los cristalinos de reemplazo son practicamente identicos a los originales


Foto superior: 5 Vibe Images/Alamy;
foto del medio: 5 Juniors Bildarchiv/Alamy


CASUALIDAD O DISE NO?

El sistema
de propulsion
de la medusa

El cuerpo de las medusas esta compuesto de agua por lo menos en un 95%,

y su diametro va de unos 2,5 centmetros

(1 pulgada) a mas de 2 metros (6 pies).


Muchas especies se impulsan mediante

musculos que contraen y relajan cadenciosamente su cuerpo acampanado. El movimiento es similar al de una sombrilla que
se abre y se cierra.

Piense en lo siguiente: Los cientficos

que estudian dinamica de fluidos han


descubierto que algunas especies de medusa, aunque no son nadadoras veloces,
poseen un asombroso sistema de propul

sion. Con cada contraccion de su cuerpo

crean un vortice en forma de anillo y lo expulsan con fuerza. El empuje de los anillos

genera una reaccion opuesta que impulsa


a la medusa hacia delante, de manera pa
recida a como se impulsa un avion de

reaccion, pero no con propulsion constante,

sino con pulsaciones de energa. Parece

simple senala la revista New Scientist,

pero el acto de formar un vortice en for


ma de anillo ha resultado muy difcil de re
presentar matematicamente.

Los investigadores estan estudiando

el mecanismo de propulsion de la medusa

a fin de fabricar vehculos subacuaticos


Foto: 5 JUNIORS BILDARCHIV/age fotostock;
dibujo: gentileza de Sean Colin

mas eficientes. Un ingeniero ya ha construido un submarino de 1,2 metros (4 pies)


de longitud que genera un efecto similar
al de la medusa y consume un 30% me
nos de energa que uno convencional. Otra

posible aplicacion sera su uso en el cam


po de la cardiologa. Debido a que, al

bombear, el corazon humano produce vorti


ces en forma de anillo en la sangre, los vor
tices anormales podran revelar enferme
dades cardacas en etapa temprana.

Que le parece? Sera el sistema

de propulsion de la medusa producto de la

evolucion, o del diseno?

La medusa crea un vortice en forma


de anillo y lo expulsa con fuerza
para generar empuje


CASUALIDAD O DISE NO?

Los bancos de peces

En todo el mundo, los accidentes de trafi

co matan cada ano a mas de un millon de


personas y dejan heridas a unos cincuenta millones. En cambio, los peces nadan en

bancos, o cardumenes, de millones de inte


grantes con practicamente cero colisiones.

Como se las arreglan, y que pueden ense

narnos que nos ayude a reducir el numero

de choques automovilsticos?
Piense en lo siguiente: En un cardumen, cada pez asimila lo que ocurre en su

entorno mediante los ojos y un organo sen


sorial llamado lnea lateral. Con ellos per

cibe la posicion de los peces que estan a su


alrededor y, de acuerdo con ello, reacciona
de tres posibles maneras.
1. Se mantiene al paso de sus vecinos.
Iguala la velocidad y mantiene constante la
distancia.

2. Acorta la separacion. Se acerca a los

vecinos mas distantes.

3. Evade el choque. Cambia de direccion

para evitar el contacto con los peces mas


cercanos.

Basandose en estas tres reglas de com


portamiento de los cardumenes, un fabri

cante de autos japones ha disenado un pe

queno vehculo robotizado que puede viajar


en grupo sin chocar. En vez de ojos, el ro

bot emplea tecnologas de comunicacion, y

en vez de lnea lateral, un localizador la


ser. La compana considera que este avan

ce dara pie a la creacion de autos anticoli

sion y contribuira a crear un entorno de

conduccion respetuoso con el medioambiente y libre de atascos.


Hemos recreado el comportamiento de

un banco de peces mediante tecnologa

electronica de ultima generacion comenta Toshiyuki Andou, principal ingeniero del

proyecto del vehculo robot. En un mundo tan motorizado, tenemos mucho que
aprender del comportamiento de un banco
de peces.

Que le parece? Seran los bancos


de peces producto del ciego azar, o del di
seno?

Peces: 5 Ralf Kiefner/age fotostock


CASUALIDAD O DISE NO?

Los sensores del

escarabajo joya
Los incendios forestales espantan a la ma
yora de los animales, pero atraen al escarabajo joya o escarabajo del fuego (Melanophila

acuminata). Por que? Porque la madera re


cien quemada es el lugar ideal para poner

sus huevos; ademas, como los depredadores


huyen de la zona, puede comer, aparearse y
desovar con tranquilidad. Pero antes que
nada, el escarabajo tiene que encontrar el in

cendio aunque este muy lejos. Como lo


logra?
Piense en lo siguiente: El escarabajo

joya esta provisto de unos organos sensoriales situados junto a las patas centrales, los

cuales sirven para captar la radiacion infrarroja emitida por un incendio forestal. Al absor
ber dicha radiacion, se calientan y emiten una

senal que dirige al insecto hacia las llamas.

Pero hay mas. En su caja de herramientas

tambien tiene otros sensores. Cuando arden

sus arboles favoritos, percibe a traves de las

antenas cantidades minusculas de ciertas


sustancias que los incendios arrojan al aire.
Con estos detectores de humo es capaz de

localizar un solo arbol humeante a una dis

tancia de casi un kilometro (mas de media

milla). La combinacion de estas habilidades

le permite ubicar incendios a unos 50 kilome


tros (mas de 30 millas) de distancia.

Los cientficos estudian los organos sensores y las antenas del escarabajo con miras a mejorar la eficacia de los detectores de

Receptores
infrarrojos
del escarabajo

incendios y de radiacion infrarroja. Como los

sensores infrarrojos de alta resolucion tradi


cionales tienen que ser enfriados, la intencion
es crear sensores superiores a los actuales
que funcionen a temperatura ambiente. Inspi
randose en las antenas del escarabajo, los in

genieros han disenado sistemas de deteccion

mas sensibles y capaces de distinguir entre


los compuestos producidos por los incendios

forestales y otros compuestos qumicos.


A los investigadores les admira el singular
modo como el escarabajo joya encuentra un

lugar donde desovar. Como desarrollaron la


capacidad de poner huevos de esta manera?, pregunta E. Richard Hoebeke, especialista en escarabajos de la Universidad de Cornell

(Estados Unidos). Y agrega: Que poco sabemos de los insectos con mecanismos sensoriales tan sensibles y complejos!.

Que le parece? Sera la capacidad del


escarabajo joya para detectar incendios fores

tales producto de la evolucion, o del diseno?


Foto de escarabajo: 5 Stephen Luk; receptores
infrarrojos: 5 Volker Steger/Photo Researchers, Inc.


CASUALIDAD O DISE NO?

El halterio de

la mosca

Sin sus halterios, la mosca


y la tpula

(ilustradas
en esta pagina)
no podran mantener un vuelo estable

1 Los halterios son propios de los dpteros (insectos


de dos alas), como las moscas, los mosquitos y los jejenes.
2 Por lo general, un giroscopio consiste en una rueda gi
ratoria montada sobre un eje, el cual esta, a su vez, soste
nido por un armazon. La gran velocidad de giro de la rueda contrarresta los movimientos externos, los campos

electromagneticos y la gravedad, con lo que su eje de ro

tacion tiende a permanecer inmovil. Este fenomeno

convierte al giroscopio en una brujula muy util.

Los halterios se mueven en un solo plano,

igual que el pendulo de un reloj, comenta la


Encyclopedia of Adaptations in the Natural
World. Pero si durante el vuelo la mosca

gira abruptamente sea a proposito o debido a una corriente repentina, el mango

del halterio se retuerce, anade la obra. Este

movimiento de torsion es detectado por un


denso grupo de terminales nerviosas conecta
das al halterio, las cuales transmiten la senal
al cerebro. Entonces, el insecto puede reaccionar y mantener [...] el rumbo. En consecuen
cia, las moscas son extremadamente agiles y

difciles de atrapar.

Los ingenieros preven que el principio en

que se basa el halterio hallara innumerables


aplicaciones en robots, insectos voladores

micromecanicos, vehculos espaciales, etc.

Quien iba a imaginarse que una criatu

ra tan pequena y desagradable tendra tan

to que ensenarnos?, escribio el investigador aeroespacial Rafal Zbikowski.

Que le parece? Sera el halterio de la

mosca producto de la evolucion, o del diseno?

Tpula: 5 ams images/Alamy; vista ampliada del halterio de una mosca: imagen modificada para propositos de claridad a partir

de una micrografa electronica con barrido tomada con permiso del sitio web Bugscope (http://bugscope.beckman.illinois.edu/)

Como es posible que la mosca realice

maniobras acrobaticas tan complejas y preci


sas? Como logra estabilizarse y mantener

el curso cuando la golpea una rafaga de viento? El secreto radica, en parte, en un dimi

nuto apendice ubicado detras de cada una de


sus dos alas: el halterio.1
Piense en lo siguiente: Los halterios

son como pequenos mazos o martillos unidos al cuerpo por el mango. Durante el vuelo,
suben y bajan como las alas, pero en direc

cion opuesta. Los cientficos han descubierto

que estos ingeniosos apendices son una especie de giroscopio que le permite a la
mosca conservar la estabilidad durante el
vuelo.2


CASUALIDAD O DISENO?

A AGUJA colipinta realiza uno

de los viajes migratorios mas


asombrosos que conoce el hombre. Esta ave vuela 11.000 ki
lometros (7.000 millas) durante

ocho das o mas sin detenerse.

El sistema de navegacion
de la aguja colipinta

Piense en lo siguiente: Los investigadores creen que algunos


tipos de aves se valen del campo

magnetico de la Tierra para orien


tarse, como si tuvieran una brujula cerebral. En el caso de la aguja

colipinta, puede que tambien se

gue de da por el Sol y de noche


por las estrellas. Parece que incluso es capaz de percibir cuando se acercan sistemas de tormentas y aprovecha los vientos
de cola. Sea como fuere, los ex
pertos todava no terminan de ex
plicarse como realizan estas aves

su increble viaje. Llevo estudian

dolas veinte anos dice el biolo


go Bob Gill, y todava me dejan
boquiabierto.

Que le parece? Es el siste


ma de navegacion de la aguja co
lipinta producto de la evolucion, o

fue disenado?

Foto: gentileza de Grandpa450

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g13 01-S


CASUALIDAD O DISENO?

L AGAMA salta con facilidad de


una superficie horizontal a una
vertical. Si la primera es resbalosa,
el lagarto pierde estabilidad, pero de
todas formas consigue aterrizar en

la pared. Como lo logra? El secreto

esta en su cola.

E
La cola del

agama

comun

Piense en lo siguiente: Cuando


estos lagartos saltan desde una

superficie aspera que permite que


se adhieran a ella, estabilizan el
cuerpo y mantienen la cola hacia
abajo, lo que les ayuda a saltar en el

angulo correcto. En cambio, cuando


la superficie es resbalosa, pierden el

equilibrio y saltan en un angulo incorrecto. Pero, una vez en el aire, corri


gen el angulo del cuerpo dando un
coletazo hacia arriba. No es tan simple como parece. Tienen que ir

ajustando el angulo de la cola para


mantenerse derechos, dice un informe publicado por la Universidad

Berkeley de California. Cuanto mas

resbalosa es la plataforma, mas tiene que levantar la cola el lagarto


para aterrizar sin contratiempos.

5 Ariadne Van Zandbergen

n
o

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q

La cola del agama puede ayudar

a los ingenieros a disenar vehculos


roboticos mas agiles para usarlos

en la busqueda de supervivientes
tras un terremoto u otro tipo de ca
tastrofe. Como los robots no son

ni de lejos tan agiles como los animales dice el investigador Thomas

Libby, todo lo que haga mas estable a un robot es un adelanto.

Que le parece? Es la cola

del agama producto de la evolucion,

o fue disenada?

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g13 02-S


CASUALIDAD O DISENO?

A ARANA saltarina posee un


sistema ocular muy especial
que le sirve para calcular con pre
cision la distancia a la que debe
saltar para alcanzar los objetos.

Como funciona dicho sistema?

La vision
borrosa de
la arana saltarina

Piense en lo siguiente: La ara


na se vale de una peculiaridad de
sus dos ojos principales, cada uno
de los cuales tiene una retina con
varias capas. Dos de ellas son
sensibles a la luz verde; de esas

dos, una recibe las imagenes enfocadas, y la otra las recibe borrosas.

Cuanto mas desenfocada aparece

la imagen en esta capa, mas cerca


del ojo se encuentra el objeto. Este

detalle permite a la arana calcular


la distancia exacta que tiene que
saltar para atrapar a su presa.

Por gentileza de Rundstedt Rovillos

n
o

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q

Los investigadores quieren co

piar esta tecnica de la arana sal


tarina para crear camaras 3D y
hasta robots que puedan calcular
la distancia a un objeto. El servicio de noticias en Internet Science

NOW explico que la vision de la

arana saltarina es un emocio


nante ejemplo de como pueden

arreglarselas unos animalitos de

medio centmetro de longitud


[0,2 pulgadas] y con un cerebro

mas pequeno que el de la mosca

para recopilar informacion visual


compleja y actuar en consecuencia.

Que le parece? Es la vision

borrosa de la arana saltarina pro

ducto de la evolucion, o fue disenada?

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g13 03-S


CASUALIDAD O DISENO?

A OFIURA, que habita en los arrecifes, tiene en la parte superior del


cuerpo una especie de armadura cu
bierta de lentes microscopicas que
funcionan como un gran ojo compuesto.

n
o

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Ofiura: 5 Fotosearch.com; ampliacion: por gentileza de la profesora Joanna Aizenberg, Harvard

Los bultitos cristalinos


de la armadura son
microlentes de alta calidad

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Piense en lo siguiente: Cuando

los cientficos examinaron las placas


de la armadura, descubrieron un

extrano conglomerado de protube


rancias cristalinas mas finas que un
cabello humano, informa la revista
Natural History. Estos bultitos, hechos de calcita (carbonato de calcio),
resultaron ser microlentes de alta
calidad que concentran la luz en un
conjunto de nervios aparentemente
fotosensibles ubicados debajo de las
placas. Cabe notar que las lentes tienen justo la forma necesaria para
producir una imagen clara.

La qumica Joanna Aizenberg se

nala que el caparazon de la ofiura,


que cumple un objetivo doble, es
muestra de un importante principio:

los materiales biologicos suelen ser


perfectamente capaces de cumplir

funciones multiples.
Inspirados en la ofiura, los investi
gadores han desarrollado un meto
do facil y barato para fabricar conjuntos de microlentes de carbonato
de calcio. Entre muchas otras cosas, se emplean en telecomunica
ciones para conducir senales lumi

nosas a traves de fibras opticas.

Que le parece? Es el gran ojo

de la ofiura producto de la evolucion,

o fue disenado?

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g13 05-S

El gran ojo
de la ofiura


CASUALIDAD O DISENO?

A BALLENA jorobada adulta

mide y pesa mas que un auto

bus, y aun as, este colosal mamfero se sumerge y da giros en el


agua con sorprendente agilidad.

Como lo logra? Parte del secreto

esta en la forma de sus aletas.

La aleta de la

ballena jorobada

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g13 06-S

Piense en lo siguiente: La ma

yora de las ballenas y demas ce


taceos tienen aletas con el borde
delantero liso. En el caso de la
ballena jorobada, en cambio, el
borde tiene una serie de protube
rancias llamadas tuberculos. Dichas protuberancias canalizan el

agua y la dividen en multiples vortices, o remolinos, creando turbu


lencia. Este efecto tuberculo le
da a la ballena mayor impulso, lo
cual le permite girar las aletas

en angulos mas pronunciados sin

atascarse. Ademas, reduce la


resistencia al agua, un importante beneficio en vista de lo largas
que son las aletas (casi un tercio
de la longitud del cuerpo de la ballena).

Los investigadores estan va


liendose de este concepto para

disenar timones, turbinas de


agua, molinos de viento y aspas

de helicoptero mas eficientes.

Que le parece? Es la aleta de


la ballena jorobada producto de la

evolucion, o fue disenada?


CASUALIDAD O DISENO?

El resistente cerebro de la
ardilla terrestre del Artico

Piense en lo siguiente: Cada dos o tres


semanas, la ardilla comienza a temblar
hasta que su cuerpo alcanza una temperatura de 36,4C (97,5F) y la mantiene
de doce a quince horas. Los investigado
res explican que este perodo, aunque corto, es fundamental para la supervivencia

del cerebro de la ardilla. Ademas, parece

que su cabeza se mantiene un poco mas


caliente que el resto del cuerpo durante el

perodo de hibernacion. En las pruebas de


laboratorio que se les hicieron a las ardi
llas mencionadas antes, se descubrio que

n
o

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Cuando la ardilla despierta, su cerebro

vuelve a la normalidad en cuestion de dos

horas. De hecho, segun un estudio, fun


ciona incluso mejor despues de la hiber

nacion. Los cientficos estan perplejos con


este proceso y dicen que es tan sorprendente como si un bosque se regenerara

en cuestion de das despues de un incendio.


Los investigadores esperan que este estudio les ayude a comprender mejor el potencial del cerebro humano. Su objetivo
es aprender a prevenir e incluso reparar el

dano celular provocado por enfermedades

cerebrales como el alzheimer.

Que le parece? Es el resistente


cere
bro de la ardilla terrestre del Artico pro

ducto de la evolucion, o fue disenado?

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g13 07-S
130409

la temperatura de sus cuellos nunca bajo

a mas de 0,7C (33,3F).

5 Steven J. Kazlowski/Alamy

UANDO un animal hiberna, su tempe


ratura corporal disminuye. Hasta que
punto? Al parecer,
un grupo de ardillas

terrestres del Artico han roto el record,

pues la temperatura de sus cuerpos llego


a los -2,9C (26,8F). A esta temperatu
ra se supona que sus cerebros se conge
laran. Como sobrevive este animalito?


CASUALIDAD O DISENO?

AS aves planeadoras pueden permanecer en el aire con muy poco esfuerzo.


El albatros viajero es un ejemplo sobresaliente. Esta ave, que tiene una envergadura de 3,4 metros (11 pies) y pesa casi
9 kilos (20 libras), puede recorrer miles

de kilometros sobre el mar con muy poca

energa. Cual es su secreto? Su anato

ma y su tecnica de planeo.

El eficiente vuelo
del albatros viajero

Piense en lo siguiente: Durante el vuelo, el albatros activa unos tendones especiales que mantienen extendidas las alas

y le permiten descansar los musculos.


Por otro lado, puede planear durante horas y horas gracias a que aprovecha ma
gistralmente los vientos oceanicos.
El albatros asciende, gira en la di
reccion del viento y desciende. Esta maniobra se repite una y otra vez, y le apor
ta la energa necesaria para superar la
resistencia del viento. Hace poco, los

cientficos lograron descubrir dicha maniobra. Usando rastreadores de alta pre


cision y programas especializados, se dieron cuenta de que el albatros obtiene la

energa en la parte alta de la maniobra, al

girar. Segun ellos, la extraccion de ener


ga es uniforme y continua y permite al
ave planear por horas y horas sin batir las
alas ni una sola vez.

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g13 08-S
130426

5 Minden Pictures/SuperStock

n
o

Este descubrimiento puede contribuir

al diseno de vehculos aereos mas eficientes o incluso sin motor.

Que le parece? Son el vuelo eficien


te del albatros y su anatoma especializa
da producto de la evolucion, o fueron di
senados?


CASUALIDAD O DISENO?

L PINGUINO emperador puede


moverse como una bala por el
agua y salir disparado hacia el

hielo. Como lo logra?

El plumaje
del

pinguino emperador

Piense en lo siguiente: El pin


guino emperador ahueca sus plumas a fin de atrapar aire y aislar
se del fro extremo. Pero ese

aire tambien le permite moverse

dos o tres veces mas rapido en

el agua. Un grupo de biologos marinos cree que lo consigue liberando el aire en forma de miles
de burbujitas que reducen la fric
cion superficial y aumentan la velocidad.

Los ingenieros estan buscando


maneras de aumentar la velocidad de los barcos usando burbu
jas para reducir la friccion en el
casco. No obstante, reconocen

que no sera nada facil recrear el

complejo plumaje del pinguino


con membranas o mallas porosas
hechas por el hombre.

Que le parece? Es el pluma


je del pinguino emperador pro
ducto de la evolucion, o fue dise
nado?

Pluma de

un pinguino
emperador

n
o

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g13 09-S
130613

Ping uino: Paul Nicklen/National Geographic Stock;


pluma: Division of Vertebrate Zoology, por
gentileza de Peabody Museum of Natural History,
Yale University, New Haven, Connecticut, USA


CASUALIDAD O DISENO?

24pelooyen/Pond5.com

El asombroso
odo del
saltamontes
sudamericano

EL OIDO DEL
SALTAMONTES

n
o

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sonidos, los convierte y analiza su fre


cuencia. Ahora bien, los cientficos han

descubierto un organo unico en su interior: una especie de globo alargado lleno

de lquido a presion. Dicho organo, al

que llamaron vescula acustica, funcio

na como la coclea de los mamferos, solo

que es mucho mas pequena. Esta es la


clave de la asombrosa capacidad auditiva
del saltamontes.
El doctor Montealegre Zapata, un investigador colombiano que trabaja en la
Facultad de Ciencias de la Vida de la Universidad de Lincoln (Reino Unido), comenta que estos hallazgos abren un camino

para el diseno de sensores ultrasensibles


bio-inspirados. Los investigadores creen

que tambien contribuira al avance de la

tecnologa de ultrasonido que se utiliza,


por ejemplo, en los hospitales.

Que le parece? Es el asombroso

odo del saltamontes producto de la evo

lucion, o fue disenado?

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g13 10-S
130626

L OIDO del saltamontes tropical sudamericano (Copiphora gorgonensis)

mide menos de un milmetro, pero funciona de forma sorprendentemente parecida

al odo humano. Con el, el insecto puede


detectar una amplia variedad de frecuencias a larga distancia. Por ejemplo, es capaz de distinguir entre el sonido que producen otros saltamontes y el que emite

su principal depredador, el murcielago.

Piense en lo siguiente: Los odos del


saltamontes se encuentran en sus patas
delanteras. Al igual que el sistema auditivo humano, el del saltamontes capta los

CASUALIDAD O DISEO?

La capacidad de
almacenamiento
del ADN

OS usuarios de computadora producen


enormes cantidades de informacin
digital, la cual debe almacenarse para su
uso posterior. Los cientficos buscan revolucionar los sistemas actuales de almacenamiento digital imitando un sistema natural muchsimo ms avanzado: el ADN.

Piense en lo siguiente: El ADN de


la clula contiene miles de millones de
datos biolgicos que se conservan por
muchsimo tiempo. Podemos extraer
[el ADN] incluso del hueso de un mamut, [...] y an se puede leer, asegura
Nick Goldman, del Instituto Europeo de
Bioinformtica. Adems, es increblemente pequeo y denso aade, y
no necesita electricidad, por lo que es
muy fcil de mantener y transportar.
Podra el ADN almacenar informacin
hecha por el hombre? La respuesta de
los cientficos es s.
Un equipo de investigadores ha logrado almacenar imgenes y archivos de texto y de audio en ADN artificial tal como
se hace con dispositivos digitales, y luego extraerlos sin ningn error. Los cientficos creen que, con el tiempo, un gramo
(0,04 onzas) de ADN artificial podra almacenar la informacin de tres millones
de discos durante cientos o hasta miles de aos. En principio, este sistema
podra almacenar toda la informacin digital del planeta. Por eso se ha llamado
al ADN lo ltimo en discos duros.

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el cdigo

g13 12-S
130902

Qu le parece? Podra el ADN, con


su gran capacidad de almacenamiento,
ser el resultado de la evolucin? O fue
diseado?

CASUALIDAD O DISEO?

El pegajoso secreto de
la araa comn de casa

A ARAA comn de casa (Parasteatoda


tepidariorum) fabrica puntos de fijacin para su telaraa con un adhesivo
que puede ser fuerte para pegarse a la
pared, o dbil para despegarse del suelo
y funcionar como trampa de resorte a fin
de capturar presas. Cmo logra la araa
producir ambos tipos de anclaje con un
solo pegamento?

Segn un comunicado de prensa de la


Universidad de Akron, los investigadores
que descubrieron esta maravilla de la naturaleza estn trabajando en el desarrollo de un pegamento sinttico que imite la
inteligente estrategia de diseo empleada por la araa de casa. La idea es crear
un adhesivo que pueda usarse tanto en
fracturas de hueso como en vendajes.

Araa comn de casa

Qu le parece? Ser la capacidad


de esta araa para fabricar con un solo
pegamento puntos de fijacin fuertes y
dbiles producto de la evolucin, o del diseo?

Araa: Premaphotos/Alamy; anclajes: Adaptado con permiso de Macmillan


Publishers Ltd: NATURE COMMUNICATIONS, Cobweb-weaving spiders produce
different attachment discs for locomotion and prey capture, 2012

Piense en lo siguiente: La araa


fija su telaraa en la pared, el techo o
una superficie similar tejiendo parches
de seda superadhesivos llamados discos
de anclaje. Estos discos son capaces de
resistir el impacto de una presa voladora.
Pero un grupo de investigadores de la
Universidad de Akron (Ohio, Estados Unidos) ha descubierto que la estructura de
los discos que se fijan al suelo es completamente distinta. Como tiene menos puntos de adherencia, el hilo de la tela puede
desprenderse con facilidad y llevarse consigo la presa que se tope con l.

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el cdigo

g14 01-S
131002

La tela de esta araa tiene dos niveles distintos de adhesin

CASUALIDAD O DISEO?

L RGANO luminoso o linterna


de una lucirnaga del gnero Photuris est recubierto de escamas dispuestas de forma irregular, las cuales
intensifican el brillo de la luz que produce el insecto.

La linterna de la
lucirnaga Photuris

Piense en lo siguiente: Los investigadores han descubierto que las


diminutas escamas de algunas especies de lucirnaga forman una superficie ondulada parecida al tejado
de una casa. Dichas escamas estn
ligeramente levantadas en el extremo (apenas tres micras, es decir, menos de la vigsima parte del grosor
de un cabello humano). Sin embargo,
eso basta para hacer a la linterna casi
un 50% ms brillante que si tuviera
una superficie plana.

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Qu le parece? Es la linterna de
la lucirnaga Photuris el resultado de
la evolucin, o fue diseada?
Los investigadores no han estudiado todas las especies del gnero Photuris.

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el cdigo

g14 02-S
131025

Lucirnaga: Gail Shumway/Photographers Choice/Getty Images; escamas: Optics Express

Escamas dispuestas
de forma irregular

Podra este principio aumentar la


eficiencia de las luces led, que se
emplean en dispositivos electrnicos?
Para averiguarlo, los cientficos cubrieron un conjunto de luces led con
una superficie ondulada similar a la
de la linterna de la lucirnaga. Con
qu resultado? Las luces brillaron
hasta un 55% ms. La fsica Annick
Bay dice: El aspecto ms importante
de este trabajo es que muestra lo mucho que podemos aprender observando cuidadosamente la naturaleza.

CASUALIDAD O DISEO?

La piel de las serpientes

Chua Wee Boo/age fotostock

Piense en lo siguiente: La estructura


y el grosor de la piel de las serpientes vara de una especie a otra, pero todas tienen algo en comn: es dura por fuera
y se va suavizando en sus capas interiores. Por qu es tan til esta caracterstica? Segn la investigadora Marie-Christin
Klein, los tejidos con una capa exterior rgida que va hacindose ms flexible en
las capas interiores distribuyen la fuerza
de los impactos por una superficie mayor. Esta estructura nica le da a la ser-

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piente la traccin que necesita para moverse por el suelo y a la vez reduce el
dao en la piel distribuyendo uniformemente la presin que ejercen sobre ella
las rocas afiladas. Como las serpientes
suelen mudar de piel solo cada dos o
tres meses, es vital que les dure todo ese
tiempo.
Las propiedades de la piel de serpiente
seran muy tiles en el campo de la ingeniera mdica, pues permitiran crear implantes resistentes a la friccin y de duracin extralarga. Por otro lado, los motores
y las cintas transportadoras necesitaran
menos lubricantes los cuales contaminan si logran imitar dichas propiedades.
Qu le parece? Es la piel de las serpientes producto de la evolucin, o fue diseada?

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g14 03-S
131126

OMO las serpientes no tienen extremidades, se arrastran para moverse,


por lo que necesitan una piel que resista
la friccin constante. Algunas especies
escalan rboles de troncos muy rugosos y
otras se arrastran sobre la spera arena.
Por qu es tan resistente su piel?

CASUALIDAD O DISEO?

AS alas de las mariposas son


tan frgiles que bastan unas
motas de polvo o gotas de roco
en su superficie para dificultar el
vuelo. Sin embargo, siempre se
mantienen secas y limpias. Cul
es el secreto?

Las alas
de la mariposa

Las alas de la mariposa son


un ejemplo ms de cmo la ciencia est intentando reproducir el
diseo de los seres vivos. Desde la escala ms pequea hasta
la ms grande, la naturaleza est
repleta de maravillas de ingeniera que han inspirado por siglos
a la humanidad, seala el investigador Bharat Bhushan.

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g14 04-S
140109

Qu le parece? Son las alas


de la mariposa producto de la
evolucin, o fueron diseadas?

Las alas de la mariposa estn


recubiertas de diminutas
escamas superpuestas

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Mariposa: Robyn Mackenzie, con permiso de Shutterstock.com;


escamas: por gentileza de Carolina Biological Supply Company

Piense en lo siguiente: Un grupo de investigadores de la Universidad estatal de Ohio descubri


que las alas de la mariposa morfo azul (Morpho didius), que son
lisas a simple vista, estn recubiertas de diminutas escamas superpuestas como las tejas del techo de una casa. A su vez, dichas
escamas tienen ranuras microscpicas en paralelo que hacen
resbalar el polvo y el agua. Los ingenieros estn tratando de imitar
esta textura para producir recubrimientos antipolvo e impermeables de alta tecnologa que se
puedan emplear en equipos mdicos e industriales.

CASUALIDAD O DISEO?

El sistema
de navegacin
del escarabajo pelotero

n
o

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g14 06-S
140227

Lo saba? Los escarabajos peloteros aflojan la


tierra y la abonan, dispersan semillas de plantas y
mantienen las poblaciones de moscas bajo control

Piense en lo siguiente: Ya se ha demostrado que estos escarabajos se guan


por la luz del sol y de la luna. No obstante,
tambin pueden avanzar en lnea recta en
noches sin luna. En Sudfrica, un grupo de
investigadores ha descubierto que no se
guan por estrellas individuales, sino por la
franja de luz que produce la Va Lctea. Segn la revista Current Biology, este es el
primer caso documentado en el reino animal de ese tipo de sistema de navegacin.
El investigador Marcus Byrne afirma que
los escarabajos peloteros poseen un sistema de navegacin visual tan efectivo
que puede funcionar con una cantidad mnima de luz de estrellas y un cerebro
muy limitado. Adems, aade que podran ayudarnos a disear sistemas capaces de distinguir objetos en condiciones
de poca visibilidad. Por ejemplo, se podra
programar un avin teledirigido para buscar supervivientes en un edificio destruido
imitando al insecto.
Qu le parece? Es el sistema de navegacin del escarabajo pelotero producto
de la evolucin, o fue diseado?

Galaxia: NASA, ESA y el Hubble Heritage (STScl/AURA)-ESA/Hubble


Collaboration; escarabajos: 5 Rolf Nussbaumer/age fotostock

L EXCREMENTO es una posesin muy


valiosa para el escarabajo pelotero.
Lo usa para alimentarse y depositar sus
huevos. Algunos machos lo utilizan para
atraer hembras de su especie. No extraa
que la competencia por conseguir excremento fresco sea intensa. Un grupo de investigadores observ a unos 16.000 escarabajos lanzarse sobre un montn de
estircol de elefante y llevrselo en solo
dos horas.
Algunas especies de escarabajo pelotero logran huir de la multitud formando una
pelota de excremento y rodndola lejos de
all. Entonces la entierran en un lugar donde el suelo sea blando. El escarabajo rueda su pelota en lnea recta para avanzar
rpido y reducir el riesgo de que se la roben.
Pero cmo se las ingenia este escarabajo para no dar vueltas en crculo, sobre todo de noche?

CASUALIDAD O DISEO?

El sistema reproductivo de
la rana incubadora gstrica

Las hembras incubaban unos 24 huevos. Para el momento del nacimiento, casi
el 40 % del peso de la madre corresponda a las cras. Es como si una mujer de
unos 70 kilos (150 libras) llevara en su
vientre 24 bebs de 1,8 kilos (4 libras)
cada uno. Las cras expandan el estmago de su madre a tal punto que le compriman por completo los pulmones, por lo
que se vea obligada a respirar por la piel.
Normalmente, las cras salan poco a
poco, conforme terminaban de desarrollarse. No obstante, si la madre perciba
algn peligro, poda adelantar el nacimien-

n
o

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Hay quienes afirman que el sistema


reproductivo de la rana incubadora gstrica evolucion. Sin embargo, para que
dicho sistema funcionara como es debido, la rana habra tenido que realizar modificaciones muy importantes en su composicin fsica y en su conducta... todas a
la vez! El cientfico y evolucionista Michael
J. Tyler escribi: Es imposible que su sistema reproductivo se haya transformado
lenta y gradualmente. [...] O funciona a la
perfeccin desde el principio o no funciona en absoluto. La nica explicacin posible, asegura Tyler, es que la rana haya
evolucionado de golpe. Hay quienes dicen que ese salto evolutivo en realidad
fue un acto creativo.1
Qu le parece? Habr sido el sistema reproductivo de la rana incubadora
gstrica producto de la evolucin, o del
diseo?
1 En su libro El origen de las especies, Charles Darwin escribi: La seleccin natural obra solamente aprovechando pequeas variaciones sucesivas; no puede dar
nunca un gran salto brusco.

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g14 07-S
140321

Para evitar que su estmago digiriera


los huevos, la madre no solo deba dejar
de comer, sino tambin de producir cidos
gstricos. Al parecer, los huevos liberaban
sustancias qumicas que detenan la produccin de dichos cidos.

to vomitndolos. En cierta ocasin, unos


investigadores vieron a una hembra lanzar
seis cras a un metro de distancia (40 pulgadas).

5 Michael J. Tyler/Science Source

A RANA incubadora gstrica, especie


australiana que se considera extinta
desde el 2002, tena un sistema reproductivo muy peculiar. La hembra se tragaba los huevos fertilizados y los incubaba
en su estmago. Al cabo de seis semanas,
las cras comenzaban a salir por la boca
completamente desarrolladas.

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