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Apollonius of Tyana09

Apollonius of Tyana09

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   home   :    ancient Greece   :   index    :    article by Jona Lendering ©

Apollonius of Tyana
The charismatic teacher and miracle worker Apollonius lived in the first  century AD. He was born in Tyana and may have belonged to a branch of  ancient philosophy called neo­Pythagoreanism. He received divine honors in  the third century. Although the Athenian sophist (professional orator)  Philostratus wrote a lengthy Life of Apollonius, hardly anything about the  sage is certain. However, there are several bits and pieces of information that  may help us reconstruct something of the life of this man, who was and is  frequently compared to the Jewish sage and miracle worker Jesus of Nazareth. 
Statue of a sophist from  the reign of  Septimius Severus  (Izmir) Philostratus ' Life of Apollonius   Local traditions   Apollonius' Letters   Apollonius' books   Maximus of Aegae   Moeragenes   Damis of Nineveh   Evaluation of the sources   Contemporaries   'Divine men'   Magic in what sense?   Literature

This is the concluding part of an article in nine pieces.

Magic in what sense?
We have seen above that Apollonius lived in the second half of the first  century, was a magician (extremely probable), adhered to the neo­ Pythagorean philosophy, and published books On astrology and On  sacrifices (all very probable).  The final problem we must address is: what kind of magician was Apollonius?  Just like today, the word 'magician' could have various meanings: it might  indicate evil sorcerers, charlatans, wizards, diviners and exorcists.   The fact that the Greek word magos could also indicate the Persian religious  specialist known as Magians, and a Median tribe, makes things really  complex. It should be noted that the words magos, astrologos,  mathematikos and chaldaios, which originally indicated the religious  specialists of the Achaemenid empire, astrologers, astronomers, and the  priests of the Esagila temple in Babylon, had become synonyms in the first  century CE. The most famous example of this confusion is the story of the  magoi who came to see the baby Jesus after an astronomical observation   (Matthew 2.1) ­ they were not wizards, Persian religious specialists or  Medes, but astrologers.  Philostratus is adamant in his condemnation of all types of magic; in the Life of Apollonius (LoA), he remarks several times that his hero was not a  magician, even though some may think that certain acts were the result of  wizardry. On the other hand, we possess a far more positive appreciation of   magic practices in the Letters of Apollonius. We have already seen Letter  16:  I think that those who follow no matter whom, ought to be  called 'magicians', if only they are determined to be divine and  just men. The plural 'magic practices' three sentences ago is important. There was not  one 'magic creed', there were many.  Is it possible to be a bit more precise about Apollonius' magic? The answer  may be 'yes' and the key may be LoA 3.41, a story about the Indian sages  that Philostratus has found in Damis:  Apollonius and Damis then took part in the interviews devoted  to abstract discussions; not so with the conversations devoted to  occult themes, in which they pondered the nature of astronomy  or divination, and considered the problem of foreknowledge,  and handled the problems of sacrifice and of the invocations in  which the gods take pleasure. In these Damis says that  Apollonius alone partook of the philosophic discussion together  with Iarchas [the chief Indian sages]. This is a bit odd, because there is no logical connection between 'the nature of  astronomy', 'sacrifice' and 'invocations'. However, the triad is repeated in the 

next lines:  In these Damis says that Apollonius alone partook of the  philosophic discussion together with Iarchas, and that Apollonius  embodied the results in four books concerning the divination by  the stars, a work which Moeragenes has mentioned. And Damis  says that he composed a work on the way to offer sacrifice to  the several gods in a manner pleasing to them.     Not only then do I regard the work on the science of the stars  and the whole subject of such divination as transcending human  nature, but I do not even know if anyone has these gifts; but I  found the treatise On sacrifice in several cities, and in the  houses of several learned men; moreover, if anyone should  translate it [note 5], he would find it to be a grave and dignified  composition, and one that rings of the author's personality.     And Damis says that Iarchas gave seven rings to Apollonius  named after the seven stars [i.e., the planets], and that  Apollonius wore each of these in turn on the day of the week  which bore its name. Even though Philostratus feels embarrassed with the existence of the book On  astrology and with the fact that On sacrifice was not written in Greek, he  cannot deny that he has found references to these books in both Damis and  Moeragenes, and that these books belonged together.  Scientific astronomy was not an Indian specialism. The leading astronomers of  Antiquity were those of the Esagila, the temple of Marduk in Babylon; the  Greeks usually called them Chaldaeans, but as we have seen above, this  name had become synonym with several other words. The Babylonian name  for the temple astronomer was tupšar Enûma Anu Enlil. We know quite a  lot about these officials: they made astronomical observations and were able  to predict the course of the planets, observed the entrails of the victims, 'read'  the future from the smoke of the sacrifices, noticed what troubles were  approaching, advised the authorities on the kind of sacrifices they had to bring  to ward of the dangers, and they cured people with incantations and  exorcisms.  This is remarkably similar to the above quoted words that Apollonius took an  interest in 'the nature of astronomy or divination, and considered the problem  of foreknowledge, and handled the problems of sacrifice and of the  invocations in which the gods take pleasure'. Nearly all the tasks of the  tupšar Enûma Anu Enlil are covered by these words and it is possible that it  was also covered in Apollonius' books On astrology and On sacrifice. In  LoA 1.31 we even encounter 'read' the future from the smoke of the  sacrifices. That Apollonius was capable of exorcism, we have already seen  above.  Of course it is far from proved that Apollonius knew in some way something  about the activities of the tupšar Enûma Anu Enlil. But on the other hand,  the Babylonian culture was not dead. If a contemporary of Apollonius,  Seneca, could imitate Socrates, there is nothing implausible in a Pythagorean  sage following in the footsteps of his role model and visiting the Esagila. He  would not have been the only foreigner who visited Babylon to study the  recently developed scientific astronomy; in the third century, a rabbi Samuel  did the same, graduated and became known under the age­old Babylonian  professional title 'astronomer and physician' (Talmud Babli, Baba Mesi'a  85b).  Perhaps it was not even necessary to travel all the way to Babylon to be  taught by a tupšar Enûma Anu Enlil. In Syria, there was an enclave of  Babylonian culture: Emesa, where, as we have seen above, the Sun was  venerated with the rituals of the Babylonian New Year's festival. And it  should be noted that Philostratus received 'Damis' from an empress who was  born in Emesa; it is possible that Damis contained an Emesian tradition about  an Apollonius whose concept of magic was essentially Babylonian.   

The collection of Apollonius' letters was published by Robert J. Penella, The  Letters of Apollonius of Tyana: A Critical Text (1979 Leiden). 

Philostratus' Life of Apollonius was ­together with the Letters and the  Treatise of Eusebius­ published in two volumes in the Loeb Classical Library  in 1912, with a translation by F.C. Conybeare; it has been quoted several  times in this article and is also available online. The new translation by C.P.  Jones is reviewed here.   The most important recent discussion of the problems related to the Life of  Apollonius, can be found in Jaap­Jan Flinterman's Power, paideia &  pythagoreanism. Greek identity, conceptions of the relationship between  philosophers and monarchs and political ideas in Philostratus' Life of Apollonius (1995 Amsterdam), pages 67ff. He questions the vision of Damis  that had been published by E.L. Bowie, 'Apollonius of Tyana: Tradition and  Reality' in Aufstieg und Niedergang der Römischen Welt 2.16.2 (1987)  1652­99; Bowie had maintained that Damis never existed, but Flinterman  convincingly shows otherwise.  M. Dzielka's Apollonius of Tyana in legend and history is especially useful  on the local traditions before Philostratus and the post­Philostratean  elaborations. Mark Geller's article 'The Last Wedge' (in Zeitschrift für  Assyriologie 87 [1997] 43­95) is useful on the last centuries of the  Babylonian civilization.  On the theoretical problems of the study of the 'divine man', see Jaap­Jan  Flinterman's article 'The ubiquitous "Divine Man"' in the journal Numen (43,  1996), pages 82­98.   home   :    ancient Greece   :   index  

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