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Pedro Pablo Villegas Yepes
Ingeniero Civil
Anlisis Morfomtrico de una cuenca
Con esta artculo quiero empezar unos nuevos tutoriales sobre cmo hacer un estudio
hidrolgico paso a paso, desde el anlisis morfomtrico hasta la determinacin de
caudales mximos y mnimos. aunque ya he publicado algunos tutoriales sobre
morfometra en la categora denominada Hydrology, estos nuevos tutoriales ilustrarn
el procedimiento paso a paso y se organizarn en la categora Curso Hidrologa
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educacin.
Las caractersticas fsicas de una cuenca son elementos que tienen una gran
importancia en el comportamiento hidrolgico de la misma. Dichas caractersticas
fsicas se clasifican en dos tipos segn su impacto en el drenaje: las que condicionan el
volumen de escurrimiento como el rea y el tipo de suelo de la cuenca, y las que
condicionan la velocidad de respuesta como el orden de corriente, la pendiente, la
seccin transversal, etc.
Existe una estrecha correspondencia entre el rgimen hidrolgico y dichos elementos
por lo cual el conocimiento de stos reviste gran utilidad prctica, ya que al establecer
relaciones y comparaciones de generalizacin de ellos con datos hidrolgicos
conocidos, pueden determinarse indirectamente valores hidrolgicos en secciones de
inters prctico donde falten datos o donde por razones de ndole fisiogrfica o
econmica no sea factible la instalacin de estaciones hidromtricas.
1. Parmetros generales de una cuenca
Constituyen la informacin mnima que debemos conocer para formarnos una primera
idea de la naturaleza y comportamiento de una cuenca. Son el rea, longitud,
permetro, ancho y desnivel altitudinal.
El rea de la cuenca sirve de base para la determinacin de otros elementos; por lo
general los caudales crecen a medida que aumenta el rea de la cuenca; el crecimiento
del rea acta como un factor de compensacin de modo que es ms comn detectar
crecientes instantneas y de respuesta inmediata en cuencas pequeas que en las
grandes cuencas.
La longitud, L, de la cuenca puede estar definida como la distancia horizontal del ro
principal entre un punto aguas abajo (estacin de aforo) y otro punto aguas arriba,
donde la tendencia general del ro principal corte la lnea de contorno de la cuenca.
El ancho se define como la relacin entre el rea (A) y la longitud de la cuenca (L), y
se designa por la letra W. De forma que:

Siguiendo el criterio de investigadores como Ven Te Chow, se pueden definir como


Cuencas Pequeas aquellas con reas menores a 250 km2, mientras que las que
poseen reas mayores a los 2500 km2, se clasifican dentro de las Cuencas Grandes.
El Desnivel altitudinal (DA), es el valor de la diferencia entre la cota ms alta de la
cuenca y la ms baja (DA=HMax-Hmin).

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2. Parmetros que caracterizan la forma de la cuenca
La forma de una cuenca es determinante de su comportamiento hidrolgico (cuencas
con la misma rea pero de diferentes formas presentan diferentes respuestas
hidrolgicas hidrogramas diferentes por tanto- ante una lmina precipitada de igual
magnitud y desarrollo), de ah que algunos parmetros traten de cuantificar las
caractersticas morfolgicas por medio de ndices o coeficientes
Los parmetros de forma principales son: Coeficiente de Gravelius y Rectngulo
equivalente y coeficiente de Horton.
ndice de Compacidad o de GRAVELIUS
Est definido como la relacin entre el permetro P y el permetro de un crculo que
contenga la misma rea A de la cuenca hidrogrfica:

La razn para usar la relacin del rea equivalente a la ocupada por un crculo es
porque una cuenca circular tiene mayores posibilidades de producir avenidas
superiores dada su simetra. Sin embargo, este ndice de forma ha sido criticado, pues
las cuencas en general tienden a tener forma de pera.
Factor de forma adimensional de HORTON
Horton ha sugerido un factor adimensional de forma designado como Rf que puede
deducirse a partir de la ecuacin siguiente:

Rf factor adimensional de forma de Horton


A rea de la cuenca
Lb longitud de la cuenca, medida desde la salida hasta el lmite, cerca de la
cabecera del cauce principal, a lo largo de una lnea recta

Este ndice de Horton ha sido usado frecuentemente como indicador de la forma del
Hidrograma Unitario

Figura 1. Hidrgrafas segn forma de la cuenca

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3. Parmetros que caracterizan el relieve de la cuenca
Curva hipsomtrica
La curva hipsomtrica representa el rea drenada variando con la altura de la
superficie de la cuenca. Se construye llevando al eje de las abscisas los valores de la
superficie drenada proyectada en km2 o en porcentaje, obtenida hasta un determinado
nivel, el cual se lleva al eje de las ordenadas, generalmente en metros.
Las curvas hipsomtricas tambin han sido asociadas con las edades de los ros de las
respectivas cuencas

Figura 2. Curva hipsomtrica de la cuenca

Histograma de frecuencias altimtricas.


Es la representacin de la superficie, en km 2 o en porcentaje, comprendida entre dos
niveles, siendo la marca de clase el promedio de las alturas. De esta forma, con
diferentes niveles se puede formar el histograma. El diagrama de barras puede ser
obtenido con los mismos datos de la curva hipsomtrica. Realmente contiene la misma
informacin de sta, pero con una representacin diferente, y da una idea
probabilstica de la variacin de la altura en la cuenca.
Altura media de la cuenca (H)
La altura media, H, es la elevacin promedia referida al nivel de la estacin de aforo de
la boca de la cuenca.
Pendiente media de la cuenca.
La pendiente media constituye un elemento importante en el efecto del agua al caer a
la superficie, por la velocidad que adquiere y la erosin que produce. Se calcula como

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media ponderada de las pendientes de todas las superficies elementales de la cuenca
en las que la lnea de mxima pendiente se mantiene constante.

Scuenca= pendiente media de la cuenca


Li= Longitud de cada una de las curvas de nivel (km)
E= Equidistancia de las curvas de nivel (km)
A= rea de la cuenca (km2)
Pendiente Media del cauce principal
En general, la pendiente de un tramo de ro se considera como el desnivel entre los
extremos del tramo, dividido por la longitud horizontal de dicho tramo, de manera que:

Perfil altimtrico del cauce principal


El perfil altimtrico es simplemente el grfico de altura en funcin de la longitud a lo
largo del ro principal.
Con base en la forma del perfil altimtrico del ro, se pueden inferir rasgos generales
de la respuesta hidrolgica de la cuenca en su expresin de la hidrgrafa, o sea, la
variacin del caudal con el tiempo. Tambin los perfiles se usan para estudios de
prefactibilidad de proyectos hidroelctricos, produccin de sedimentos, ubicacin de
posibles sitios susceptibles de avalanchas, etc. Generalmente, cuencas con pendientes
altas en el cauce principal tienden a tener hidrgrafas ms picudas y ms cortas que
cuencas con pendientes menores.

Figura 3. Hidrgrafas segn el perfil altimtrico del cauce principal

4. Caracterizacin de la red de canales.


Jerarquizacin de la red fluvial
La jerarquizacin permite tener un mejor conocimiento de la complejidad y desarrollo
del sistema de drenaje de la cuenca. El orden se relaciona con el caudal relativo del
segmento de un canal. Hay varios sistemas de jerarquizacin, siendo los ms utilizados
el de Horton (1945) y el de Strahler (1952).

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Figura 4. Mtodos de ordenacin de los segmentos y cursos fluviales

Densidad de drenaje.
Se calcula dividiendo la longitud total de las corrientes de la cuenca por el rea total

Para las unidades citadas, se han encontrado valores mnimos de Dd del orden de 7,
valores promedios en el rango de 20 a 40 y valores mximos del orden de 400.
Valores bajos de Dd, por lo comn, estn asociados con regiones de alta resistencia a
la erosin, muy permeables, y de bajo relieve. Valores altos son encontrados en
regiones de suelos impermeables, con poca vegetacin, de relieve montaoso. Los
patrones de drenaje tambin son fuente importante de informacin sobre la cuenca.

Figura 5. Patrones de drenaje