You are on page 1of 27

George R. R.

Martin - Homokkiralyok

Simon Kress egyedl lt terjedelmes vidki kastlyban, sivr, szikls dombok kztt, tven
kilomterre a vrostl. gy aztn, ha zleti gyei vratlanul elszltottk birodalmbl, nem
volt a krnyken sekki; akire nyugodtan rbzhatta volna a kedvenceit. A dgev hjval nem
volt gond: befszkelte magt a rg nem hasznlt harangtoronyba, s ahogy egybknt is
szokta, nllan szerezte be tpllkt. A totyogt pedig egszen egyszeren elzavarta,
gondoskodjon csak nmagrl. A kis szrnyeteg jllakott meztelen csigkkal, madarakkal s
sziklabogarakkal. A valdi fldi piranhkkal teli medence azonban komoly gondot jelentett.
Vgl is mindig gy oldotta meg a dolgot, hogy bedobott a tartlyba egy marhacombot. Ha a
vrtnl tovbb maradt tvol, a piranhk rendszerint egymst faltk fel. Eddig legalbbis ez
trtnt, s Kresst felettbb mulattatta a dolog.
m ezttal sokkal hosszabb idig maradt tvol, mint gondolta. Mire hazart, az sszes-hal
kipusztult. A dgev hja is. t a totyog zablta fel, felmszva a harangtoronyba. Simon
Kresst igen felbosszantotta az eset.
Msnap lgsikljn treplt a j ktszz kilomterre fekv Asgardba. Asgard volt a
legnagyobb vros a Balduron. A legrgibb s legnagyobb csillagkiktvel bszklkedhetett.,
Kress szerette elkprztatni bartait szokatlan, szrakoztat s drga llatokkal, amelyeket
elssorban Asgardban lehetett megvsrolni. .
Most azonban nem sok szerencsvel jrt. A Xenopets bezrt, a t'Etherane
llatkereskedsben megprbltak rszni egy jabb dgev hjt, az Idegen Vizek
kereskedsben a szoksos knlatot tallta: piranhkat, parzscpkat s tengeri tintahalakat.
Ilyen llatai mr voltak. Kress valami egszen jat, sokkal egzotikusabbat akart.
Mr szrklt, amikor a Szivrvny bulvron tallta magt. Olyan helyek utn kutatott, ahol
mg nem vsrolt. A bulvrt, amely kzel volta csillagkikthz, kt oldalrl
importkereskedsek szeglyeztk. A hatalmas rszvnytrsasgi ruhzak tekintlyes, hossz
kirakataiban ritka s drga importtermkek sorakoztak megdnttt prnkon. A htterkben a
stt draprik rejtelmess varzsoltk az ruhzbelsket. A nagy ruhzak kztt bvliboltok
lapultak meg.
A szk; csf kis zletek kirakatai zsfolva voltak mindenhonnan sszeszedett rtktelen
kacattal. Ide is, oda is betrt, de sehol nem tallt semmi kedvre valt.
Ekkor rbukkant egy egszen klnleges zletre.
A bolt kzel esett a kikthz. Mg sohasem jrt benne. Az zlet egy kicsi, egyemeletes,
minden feltnst nlklz pletet foglalt el, amely bekeldtt egy eufriabr s a Titkos
Nvrsg szentlye, egy bordlyhz kz. Ezen a krnyken a Szivrvny bulvr kezdett
egszen bazriv alakulni, ez a bolt azonban rendkvli volt, teljesen lebilincsel.
A kirakatokat hol spadtvrs, hol kdszer szrke; hol aranyosan csillog sznekben jtsz
kdftyol bortotta. A kdfggny bellrl kavargott, gomolygott s gyengn parzslott.
Kress klnbz trgyakat pillantott meg a kirakatban: gpeket, mvszi alkotsokat s egyb
dolgokat, amelyeket kptelen volt azonostani. Igazbl egyiket sem tudta szemgyre venni,
mivel a trgyak kztt sejtelmesen gomolyogtak a kdfelhk, s hol egyik, hol msik trgybl
mutattak meg egy-egy rszletet, aztn jra elrejtettk. Nagyon rdekes ltvny volt.
Nzte a kirakatot, s a kdbl egyszer csak betk formldtak ki. Egyszerre egy-egy sz
jelent meg. Olvasni kezdte:
WO & SHADE IMPORTCIKKEK
TERMKEK, MESTERS. LETFORMK S EGYB

A betknek itt vge szakadt. Kress mozogni ttott valamit a kdn t. Ennyi elg volt
szmra. Na meg az "letformk" sz a hirdetsben. Htracsapta stakpnyegt, s belpett a
boltba.
Belpve gy rezte, megcsaljk az rzkei. Az zletbels hatalmasnak tnt, sokkal
nagyobbnak, mint amekkort a viszonylag szerny kls sejtetett. A szrt fny vilgts
nyugalmat rasztott. A mennyezetre csigavonal csillagkddel csillagtjkpet festettek, amely
stt volt, letszer s nagyon szp. A pultok halvnyan vilgtottak, hogy jobban kiemeljk
az veg alatt killtott rut: Az oldalfolyosk padljt kd bortotta, amely helyenknt Kress
trdig rt, s a lba krl kavargott, ahogy lpett.
- Parancsoljon.
A n mintha a kdbl bukkant volna el. Magas, nylnk s spadt volt. Knyelmes szrke
overallt viselt fura kis sapkval, amelyet egszen htratolt a feje bbjn.
- Wohoz vagy Shade-hez van szerencsm? - krdezte Kress. - Vagy maga csak elad?
- Jala Wo vagyok, a szolglatra - felelte a h. - Shade nem foglalkozik a vsrlkkal,
eladkat pedig nem alkalmazunk.
- Ht nincsenek tl sokan - llaptotta meg Kress. - Klns, hogy eddig mg nem hallottam
nkrl.
- Ezt az zletet nemrg nyitottuk a Balduron - mondta a n -, de szmos ms vilgban is vannak zleteink. Mivel szolglhatok? Parancsol esetleg valami mvszeti darabot?
Gyjtnek ltszik. Van nhny gynyr Nor T'alush kristlymetszetnk.
- Nem, ksznm - vlaszolta Simon Kress: - Megszereztem az sszes kristlymetszetet,
ami tetszik. Valami llatflt keresek. .
- Taln egy letformt?
- Igen.
- Idegen legyen?
- Termszetesen.
- Van egy mimiknk a Celia vilgrl. Okos kis majmocska. Nemcsak beszlni tanul meg,
hanem a vgn utnozni fogja a hangjt, a hanghordozst, a gesztusait, st az arckifejezst
is.
- Aranyos lehet - mondta Kress -, de nincs benne semmi klns. Nincs r szksgem, Wo.
Valami egzotikusat szeretnk, szokatlant s nem aranyosat. Ki nem llhatm az aranyos
llatokat. Most van egy totyogm. Cothbl hozattam, s nem volt valami olcs. Idnknt
megetetek vele egy ellsnyi semmireval kismacskt. Ht ez a Vlemnyem az aranyos
llatokrl. rt engem?
- Volt-e mr olyan llata, amely istenknt tisztelte? - krdezte Wo titokzatos mosollyal.
- Egyszer-msszor - vigyorgott Kress. - De nem ignylek imdatot, Wo, csupn
szrakozsra vgyom.
- Flrertett - mondta Wo ugyanazzal a titokzatos mosollyal. - A sz szoros rtelmben
gondoltam az imdatot. - Mire cloz?
- Azt hiszem, van itt valami a maga szmra - mondta Wo. - Jjjn velem.
A vilgt pultok kztt a n vgigvezette egy mestersges csillagfnnyel megvilgtott
hossz, kdftyolos folyosn. A kdfggnyn thaladva eljutottak az zlet msik vgbe, s
meglltak egy nagy manyag tartly eltt. "Akvrium lehet" - gondolta Kress.
Wo kzelebb intette Kresst, aki odalpett, s ltta, hogy tvedett. Terrrium volt, amelyben
kt ngyzetmternyi terleten egy miniatr sivatagot rendeztek be. A spadt vrs fny
skarltsznv festette a fak homokot. Bazalt-, kvarc s grnitsziklk. A terrrium mind a
ngy sarkban egy-egy erd llt.
Kress hunyorogva jobban szemgyre vette a tartlyt, szrevette, hogy tvedett: valjban
csak hrom p erd volt, a negyedik, egy mlladoz lepusztult rom, mr teljesen sszedlt. A
tbbi hrom kbl s homokbl plt, s br kezdetlegesek voltak, de srtettnek. A lrses

oromzatok tetejn s az oszlopcsarnokokban apr lnyek ksztak-msztak. Kress a manyag


terrriumfalhoz nyomta az arct.
- Rovarok? - krdezte.
- Nem - felelte Wo. - Sokkal bonyolultabb letformk. s sokkal intelligensebbek is.
sszehasonlthatatlanul okosabbak a totyogjnl. Homokkirlyoknak hvjk ket.
- .Akkor is rovarok - szgezte le, elhzdva a tartlytl. - S nem is rdekel, mennyire
bonyolultak. - sszerncolta a homlokt. - Nagyon krem, ne is prbljon megetetni az
intelligencijukkal. Ezek a kis vackok sokkal aprbbak annl, semhogy tbb legyen a
fejkben egy cskevnyes agynl.
- Kzs rajtudattal rendelkeznek - mondta Wo. - Jelen esetben - erdtudattal. A
terrriumban tulajdonkppen csak hrom szervezet l, a negyedik elpusztult. Az erdje is
sszedlt, mint ltja.
Kress megfordult, s mg egyszer megnzte a tartlyt. - Szval, rajtudatuk van? Hm.
rdekes. - Elgondolkodott. - Akkor is csak egy tlmretezett hangyafarm. Valami jobbra
szmtottain.
- Hborznak egymssal.
- Hborznak? Hm. - Megint megnzte a terrriumot. - Nzze csak mg a szneket mutatott Wo a legkzelebbi erdn nyzsg llatkkra. Egyikk a tartlyfalat kaparszta.
Kress figyelmesen megnzte, de tovbbra sem tallta tbbnek egy rovarnl. pphogy akkora,
mint Kress krme, hatlb, testt hat pici szem veszi krl, fenyeget kis llkapcsa
sszecsattan, kt hosszj cspja krket r le a levegben. A teremtmny cspja, llkapcsa,
szeme s lba koromfekete volt, de az alapsznt, a tglavrs rnyalatot, testnek kemny
pnclja adta meg.
- Rovar ez - ismtelte Kress.
- Pedig nem az - mondta nyugodtan, de hatrozottan Wo. - Amikor a homokkirly megn,
levedli pnclozott kls csontvzt. Ha egyltaln megn, mert egy ekkora terrriumban
nemigen. - Megfogta Kress knykt, s odavezette a kvetkez erdhz. - Nzze meg itt a
szneket.
Megnzte. Msmilyenek voltak. Az itteni homokkirlyok pnclja lnkpiros volt, cspjuk,
llkapcsuk, szemk s lbuk pedig srga. tnzett a tartly tls felre. A harmadik erd
laki piszkosfehrek, piros oldalak voltak.
- Hmm - dnnygte.
- Mint mondtam, hborznak egymssal - kzlte Wo. - Szvetsgre is lpnek egymssal,
st mg fegyversznetet is tartanak. A negyedik erdt is egyestett ervel romboltk le. A
feketk nagyon elszaporodtak, ezrt a tbbiek szvetsgre lptek; s kzs ervel
elpuszttottk ket.
Kresst ez sem gyzte meg.
- Jpofa, nem vits, csakhogy a rovarok is hborznak egyms kzt.
- A rovarok nem istentenek senkit - mondta Wo. - Tnyleg?
Wo mosolyogva az erdre mutatott. Kress dbbenten nzte. A legmagasabbik erdtorony
falba egy arc volt bevsve. Felismerte Jala Wo arct.
- Hogyan...?
- A terrrium bels falra kivettettem arckpem hologramjt, az isten arct, rti ugye? n
etetem ket, n vagyok mindig a kzelkben. A homokkirlyok elementris pszichikus
rzkkel rendelkeznk. Teleptia. rzkelik a kzelsgemet, s miutn istenknt tisztelnek
engem, az arckpemmel dsztik az ptmnyeiket. Ott vagyok az sszes erdn, ltja? Tnyleg ott volt.
Jala Wo arca az erdtalon dert s nyugalmat rasztott. Nagyon letszer volt. Kress,
dbbenten nzte ezt a mestermunkt.
- Hogy Csinljk?

- Ells lbaik karknt funkcionlnak, mg ujjszersgek is vannak rajtuk: hrom kicsi,


hajlkony nylvny, melyek j szolglatot tesznek nekik mind az ptkezsben, mind a
csatrozsban. Csak emlkeztetkppen: ugyanazon szn egyedei kzs tudattal rendelkeznek.
- Mesljen mg rluk - krte Kress. Wo mosolygott.
- A "gyomor" az erdben l. n hvom "gyomornak". Ez persze csak szjtk. Ez az
klmnyi mret, mozdulatlan nnem valami egyszerre anya s "gyomor". A
"homokkirlyok" igazbl tves elnevezs. A mozg egyedek munksok s harcosok, az igazi
uralkod - a kirlyn. m ez az analgia is hibs. Lnyegt tekintve mindegyik erd egy-egyhermafrodita lny.
- s mivel tpllkoznak?
- A mozg egyedek pempt esznek, egyfajta elemsztett lelmet, amelyhez az erdben
jutnak hozz. A "gyomortl" kapjk, miutn az nhny napon t emsztette. A mozgk
gyomra nem fogad be mst, ezrt ha az anyakirlyn elpusztul, hamarosan k is elpusztulnak.
A "gyomor" ...nos, a kirlyn mindenev. Tpllsa nem-fog sokba kerlni nnek. Pldul
telmaradkok is remekl megteszik.
- S mi van az eleven tpllkkal? - krdezte Kress. Wo megvonta a vllt.
Igen, az egyes anyakirlynk felfaljk a msik erd mozgit.
- Kvncsiv tett - vallotta be Kress. - Csak ne volnnak ennyire picik.
- A maga homokkirlyai megnhetnek. Ezek azrt kicsik, mert kicsi a hely szmukra. gy
tnik, szablyozni tudjk a nvekedsket, hogy elfrjenek a rendelkezskre ll helyen. Ha
egy nagyobb tartlyba tennm ket, jra nvekedsnek indulnnak.
- Hmmm. A piranhs medencm ktszer ekkora, s most ppen resen ll. Ha kitiszttanm
s megtltenm homokkal...
- A felszerelsrl a Wo & Shade gondoskodik. Ezer rmmel.
- Persze, persze - mondta Kress. - Ngy srtetlen erdt krek.
- Igenis - mondta Wo.
Ezutn az rrl kezdtek alkudozni.
Hrom nappal ksbb Jala Wo megrkezett Simon Kress birtokra az alv
homokkirlyokkal s a berendez szemlyzettel. Wo segdei egytl egyig idegen lnyek
voltak. Ilyenekkel Kress soha letben nerci tallkozott: zmk, szles test ktlbak voltak,
ngy karral s kidlledt, tbb irnyba tekint szemekkel. Testket vastag, rdes br bortotta,
s teljesen lehetetlen helyeken csp-, tske- s dudorszer brkinvsek. gy tnt, a lnyek
ersek, s jl is dolgoztak. Wo klns zenei nyelven irnytotta ket, amilyet Kress mg
sohasem hallott.
Egy nap alatt mindennel elkszltek. A furcsa lnyek Kress terjedelmes nappalijnak
kzepre helyeztk a piranhs medenct, tisztra sroltk, s ktharmadig megtltttk
homokkal s kaviccsal. A ksz terrrium kr kanapt tettek, melyekrl knyelmesen lehetett
szemllni a "lakkat". Ezutn beszereltek egy specilis vilgtrendszert, amellyel egyrszt
biztostottk a homokkirlyok lthez nlklzhetetlen homlyos vrses fnyt, msrszt
lhetv tettk hologramok kivettst a tartly bels falra. A tartly tetejre
etetszerkezettel elltott, kemny manyag tet kerlt.
- gy anlkl tudja etetni a homokkirlyokat, hogy el kellene mozdtania a terrriumtett magyarzta Wo. - Gondolom, nem akarja megkockztatni, hogy a mozg egyedek
kiszkjenek.
A tartlytetben elhelyezett klmaberendezs pont a meg-. felel mennyisg nedvessget
kondenzlta a levegbl. T Szraz klmt kell fenntartani, de vigyzni kell; hogy ne
legyen tl szraz - mondta Wo.

A munka befejeztvel az egyik munks bemszott a tartlyba, s mly gdrket sott mind a
ngy sarokba. A msik tnyjtotta neki az alv anykat, miutn egyesvel kiszabadtotta ket
a. fagyos htanyaggal titatott utazdobozkkbl. Nem sok nznival volt rajtuk. Kresst
leginkbb egy foltos, flig romlott, szjjal rendelkez hscafatra emlkeztettk.
Az egyik furcsateremtmny minden sarokba besott egy-egy kirlynt. Wok ezutn
lezrtk a tartlyt, majd elvonultak.
- A meleg hatsra a kirlynk fellednek lmukbl mondta Wo. - Nem kell hozz egy ht
sem, hogy kikeljenek s elbjjanak a homokbl a mozgk. Fontos, hogy bsgesen etesse
ket. Minden erejkre szksgk lesz, hogy megllapodjanak. gy szmolom, krlbell
hrom hten bell felptik az erdket.
- s az arcom? Mikor fogjk bevsni a falba az arckpemet?
- gy egy hnap mlva vettse ki a hologramot - tancsolta Wo. - s legyen trelemmel. Ha
valami krdse merlne fel, hvjon fel. Wo & Shade mindig a szolglatra llnak. - Ezzel
meghajtotta a fejt, s elment.
Kress visszabandukolt a terrriumhoz, s bekapcsolta a vilgtst. A kis sivatag res volt s
mozdulatlan. Homlokt rncolva trelmetlenl dobolt ujjaival a manyag falon.
A negyedik napon mozgst vlt felfedezni a homok alatt: alig szrevehet, fld alatti
srgldst.
Az tdik napon megpillantotta az els mozgt - egy magnyos fehret.
A hatodik napon mr tucatnyit szmllt meg bellk: fehreket, vrseket s feketket. A
narancssrgk kslekedtek. Beszrt a tartlyba egy tl flig romlott telmaradkot. A mozgk
nyomban megszimatoltk. Rrontottak, s darabonknt elcipeltk, ki-ki a sajt sarkba. A
klnbz szn csapatok nagyon szervezetten dolgoztak. Nem harcoltak. Nmi csaldst
rzett, de gy dnttt, hagy mg nekik idt.
A narancssrgk a nyolcadik napon tntek el. Akkorra a tbbi homokkirly mr
ptkezsbe kezdett: apr kavicsokat cipeltek, s ptettk a kezdetleges erdtmnyeket.
Tovbbra sem hborztak. Mg csak fele akkork voltak, mint a Wo s Shade zletben
ltottak, de Kress arra gondolt, hogy gyorsan megnnek.
A msodik hten az erdk mr flig elkszltek. A mozgk szervezett csapatokban
nehzhomok-, grnit- s kavicsdarabokat vonszoltak a sarkokba, mg a tbbiek llkapcsuk s
cspjuk segtsgvel helyreigaztottk a homokot. Kress vsrolt egy kisebb tvcsvet, hogy
jobban lthassa a homokkirlyokat munka kzben, brmerre mennek is a terrriumban.
Krbe-krbe jrt a magas manyag falak krl, s tanulmnyozta a teremtmnyeket.
Lenygz ltvnyt nyjtottak. Az erdk kiss egyszerbbekre sikeredtek, mint szerette
volna, de kitallt valamit. Msnap az lelemmel egytt beszrt a tartlyba egy kis obszidint
meg sznes vegszilnkokat. Nhny ra elteltvel mr az erdk falait dsztettk.
Elsnek a fekete erd kszlt el, utna a fehr, majd a vrs. A narancssrgk mint
mindenben, ebben is utolsnak vgeztek. Kress a nappaliban tkezett a kanapn lve, hogy
figyelemmel ksrhesse a homokkirlyokat. gy gondolta, hogy most mr brmelyik
pillanatban kitrhet a hbor.
De csaldott. Mltak a napok, Kress csak nagy ritkn mozdult el a terrriumtl - ha fontos
dolga volt, vagy ha zleti hvsokat kellett elintznie. De a homokkirlyok csak nem akartak
hborzni. Kezdett nyugtalann vlni.
Vgl abbahagyta az etetsket.
Kt napra r, hogy a "sivatagi gbl" megsznt potyogni az telmaradk, ngyen a fekete
mozgk kzl bekertettek egy narancssrgt, s htravonszoltk a "gyomrukhoz". Elszr
megcsonktottk: letpdestk az llkapcst, a cspjait, s a lbait, majd a stt fkapun t
becipeltk a miniatr erdbe. A narancssrga tbb nem kerlt el. Egy ra mlva negyvennl

tbb narancssrga egyed keresztlmasrozott a homokon, s megtmadta a feketk erdjt. A


szmbeli flnyben lev feketk a mlybl trtek rjuk. A harc a tmadk elpuszttsval rt
vget. Az elpusztult s dgld mozgkat levittk a mlybe, s odavetettk a fekete
"gyomornak".
Kress jkedvre derlt: Dicsrte az eszt, hogy ilyen agyafrt tlete tmadt.
Msnap, amikor lelmet helyezett a terrriumba, megszerzsrt hrom sarokbl indult el a
harc. A feketk kerltek ki gyztesknt.
Ezutn egymst kvettk a hbork.
Majdnem egy hnappal azutn, hogy Jala Wo elhozta a homokkirlyokat, Kress bekapcsolta
a hologrfvettt, s a terrriumban megjelent az arckpe. A kp lassan forgott krbe-krbe,
gy Kress azonos arnyban tekinthetett le a kprl mind a ngy erdre. lethnek tallta a
kpet: ugyanaz a hamisksan vigyorg, szles szj, ugyanaz a telt arcforma, csillog kk
szempr, divatosan oldalra fslt sz haj, velt, erteljes szemldk.
A homokkirlyok rvidesen munkhoz lttak. Mialatt egkrl Kress kpmsa sugrzott
rjuk, gondoskodott a bsges ennivalrl: A hborskodst ideiglenesen felfggesztettk.
Minden tevkenysgk az imdat trgyra irnyult.
Az erdfalakon vgre megjelent Kress arckpe.
Elszr egyformnak tallta mind a ngy metszetet, de a munklatok elrehaladtval
figyelmesebben megnzte a reprodukcikat, s apr klnbsgeket fedezett fel a technikban
s a kivitelben. A vrsek voltak a legtallkonyabbak: apr palalemezkk beraksval
kiemeltk Kress hajnak szes sznt. A fehrek idlja fiatalnak s dvajnak ltszott, mg a
feketk krelta arc, br tulajdonkppen hajszlra ugyanolyan volt, megdbbentette t blcs s
jtkony arckifejezsvel. A narancssrga homokkirlyok mint mindig, most is utoljra
fejeztk be legkevsb rdekes mvket. A hborban szintn k hztk a rvidebbet; s
erdjk is sivrabb volt a tbbinl. Az arckpk primitv s karikatraszer volt, s gy tnt,
nem is ll szndkukban vltoztatni rajta. Amikor vgkpp abbahagytk a kp
megmunklst, Kress mg srtve is rezte magt, de semmit sem tehetett ez gyben.
Amikor valamennyi homokkirly elksztette az arckpet, kikapcsolta a hologrfot, s gy
dnttt, itt az ideje, hogy partit rendezzen. Bartai le lesznek nygzve. Taln mg hbort is
prezentlhat nekik, gondolta. Nekilt sszerni a vendgek nvsort, s kzben elgedetten
hmmgtt magban.
A parti remekl sikerlt.
Meghvott vagy harminc embert: nhny kzeli bartjt, akik osztoztak szrakozsaiban,
nhny volt szeretjt, tovbb szmos zleti s trsasgbeli, rivlist, akik nem utasthattk
vissza a meghvst. Tudta, hogy nhnyukra knosan, st srten fognak hatni a
homokkirlyok: Szmtott is r. Simon Kress ltalban sikertelennek knyvelte el azokat az
sszejveteleket, amelyekrl legalbb egy vendg nem tvozott el megbotrnkozva.
Hirtelen felindulsbl Jala Wo nevt is felrta a vendglistra. "Ha gondolja, hozza magval
Shade-et is" - diktlta r utiratknt a meghvra.
Nem okozott neki klnsebb meglepetst, hogy Jala Wo elfogadta a meghvst. "Sajnos,
Shade nem jn el a partira, ugyanis nem szokott rszt venni semmilyen trsasgi esemnyen rta Wo. - Ami engem illet, rmmel ragadom meg az alkalmat, hogy megnzzem, hogy
fejldnek a homokkirlyai:
Kress pazar vacsort rendelt a vendgeknek. Amikor a beszlgets vgre kezdett
ellaposodni, s a vendgek zme unottan a borospohr s a szivarka fel nylt, Kress felrzta
ket. Megrknydskre az telmaradkaikat sszekaparta egy nagy tlba.
- Fradjon ide mindenki - invitlta ket. - Be szeretnm mutatni nket legjabb
kedvenceimnek. - Kezben a tllal, a nappaliba tesskelte ket.
A homokkirlyok bevltottk Kress hozzjuk fztt remnyeit. Elkszletknt kt napig
heztette ket, gy most harcias hangulatban voltak. A vendgek krllltk a terrriumot, s

a tvcsveken keresztl, melyeket Kress elzkenyen odaksztett nekik, nztk a


homokkirlyokat, amint dics csatt vvnak az telmaradkokrt. A csata vgre Kress
csaknem hatvan elpusztult mozgt szmllt ssze. Elbukkantak a nemrgiben szvetsgre
lpett vrsek s feketk, magukkal cipelve az elesg zmt.
- Undort vagy, Kress - fordult hozz Cath m'Lane. Kt vvel ezeltt rvid ideig egytt
ltek, mg Kress gy nem rezte, nyomban megrl a lny szentimentalizmustl.
- Hlyesg volt eljnnm. Azt hittem, taln megvltoztl, bocsnatot akarsz krni. - Cath
sosem tudta megbocstani Kressnek azt, hogy a totyog felfalta a kiskutyjt, amely olyan
des volt; s amelyrt annyira odavolt. - Tbbet ne hvjl meg, Simon.
Cath s mostani szeretje kivonult. Nevets ksrte ket. A tbbi vendg krdsekkel
ostromolta Kresst.
Azt akartk tudni, honnan jttek a homokkirlyok.
- A Wo & Shade cgtl - felelte, s udvariasan az egsz este csendesen visszahzd Jala
Wo fel mutatott.
- Mirt dsztettk erdeiket a maga arckpvel?
- Mert n vagyok a szmukra minden j forrsa. De, gondolom, ezt gyis tudjk. - Ez a
megjegyzs tbbekbl kuncogst vltott ki.
- Fognak mg harcolni?
- Persze, csak nem ma. De ne aggdjanak, rendezek mskor is partit.
Az amatr tuds, Jad Rakkis, aki az idegen vilgokbl jtt llnyeket tanulmnyozta, ms
szervezett trsadalmakban l rovarokrl kezdett meslni, s a csatkrl, melyeket azok
egymssal vvnak.
- A homokkirlyok ugyan szrakoztatak, de voltakppen nem tl rdekesek. Javaslom,
olvasd el, amit pldul a Terran harcos hangykrl rnak.
- A homokkirlyok nem rovarok - vgott kzbe lesen Jala Wo, csakhogy Jad mr elment,
s senki sem figyelt a nre. Kress rmosolygott, s megvonta a vllt.
Malada Blade azt javasolta, hogy a legkzelebbi sszejvetelkn tegyenek fogadsokat a
hbor kimenetelre. tlete lelkes fogadtatsra tallt. lnk, csaknem egyrs beszlgets
kvetkezett a fogadsi szablyokrl s eslyekrl, azutn a vendgek szedelzkdni kezdtek.
Legtovbb Jala Wo maradt.
- Nos - mondta neki Kress, amikor kettesben maradtak -, gy tnik, a homokkirlyaim sikert
arattak.
- Szpen fejldnek - llaptotta meg Wo. - Mris nagyobbak az enyimnl.
- Igen - mondta Kress -, kivve a narancssrgkat.
- szrevettem - felelte Wo. - Szmban is kevesebben vannak, s az erdjk is olyan tttkopott.
- Ht, valakinek vesztenie is kell - mondta Kress. - A narancssrgk ksn bukkantak el,
s ksbb is telepedtek meg. Meg is isszk a levt.
- Ne haragudjon, de megkrdezhetem, hogy megfelelen eteti-e a homokkirlyokat? rdekldtt Wo.
Kress megvonta a vllt.
- Idnknt koplaltatom ket. Tudja, gy harciasabbakk vlnak.
Jala Wo sszerncolta a szemldkt.
- Semmi szksg arra, hogy heztesse ket. Hadd hborzzanak akkor, amikor jnak ltjk,
s amikor okuk van r. A hborzs hozztartozik a termszetkhz. Elragadan agyafrt s
bonyolult sszetkzseknek lehet tanja. Az heztetssel elidzett folytonos hborskods
lealacsonyt, s elveszti mvszi jellegt.
Kress nem hagyta annyiban Wo rosszallst.
- Kedves Wo, a sajt hzamban n tlem meg, hogy mi a lealacsonyt s mi nem. A maga
tancsa szerint etettem a homokkirlyokat, de nem akartak harcolni.

- Legyen trelmes.
- Nem - mondta Kress. - n vagyok az uruk s az istenk. Mirt kellene az sztneikre
hagyatkoznom? Nem harcoltak olyan gyakran, mint szerettem volna, gy aztn igaztottam a
helyzeten.
- rtem - mondta Wo. - Megbeszlem a dolgot Shade-del. - Nincs beleszlsuk - sem
magnak, sem neki! - csattant fel Kress.
- Ht akkor j jszakt - mondta megadan Wo. Tvozban, amikor belebjt kabtjba, egy
utols rosszall pillantssal illette Kresst.
- Nzze meg az arcmsait, Simon Kress - figyelmeztette a frfit. - Nzze csak meg ket.
Ezzel Jala Wo elment; Kress pedig zavartan visszabandukolt a terrriumhoz; s meredten
nzte az erdket. Arcmsai a helykn voltak, mint eddig is. Hacsak...
Felkapta a tvcsvet, s a szemhez emelte. gy is nehz volt szrevenni a vltozst, de gy
tnt, a kpek arckifejezse alig szreveheten mdosult. Mosolya mintha eltorzult volna, s
kiss gonosznak ltszott. A vltozs olyan jelentktelen volt, hogy aligha lehetett vltozsnak
tekinteni.
Vgl gy dnttt, hogy csak bebeszli magnak, s eltklte, tbb nem hvja meg Jala Wot
az sszejveteleire.
Az elkvetkez nhny hnapban Kress hetente elhvta maghoz nhny kebelbartjt,
hogy vgignzzk, amit elszeretettel "hborsdinak" nevezett. Miutn elszllt a kezdeti
lelkeseds, kevesebb idt tlttt a terrriumnl s tbbet az zleti gyeivel, a trsasgi lettel,
de tovbbra is szvesen ltta a bartait egy-kt hborra. A harcosokat szntelenl a mardos
hsg llapotban tartotta. Az hezs kemnyen sjtotta a narancssrgkat, melyek szemmel
lthatan sorvadtak, mg Kress arra nem kezdett gyanakodni, hogy kirlynjk elpusztult. A
tbbiek azonban egsz jl brtk.
Nha, lmatlan jszakin egy veg bor trsasgban ttelepedett az elstttett nappaliba,
ahol az egyetlen fnyforrst a miniatr sivatag homlyos, vrs izzsa jelentette. rkon t
ldglt ott egyedl, ivott, s nzte a homokkirlyokat. Rendszerint mindig folyt valahol harc,
s ha mgsem, semennyibe sem kerlt beindtani egyet, csupn egy falatka ennivalt kellett
bedobnia.
Hetente trsasg gylt ssze Kressnl, hogy fogadjanak a csatkra, mint Malada Blade
javasolta annak idejn. Kress mr szp sszeget nyert a fehrekre fogadva, melyek a terrrium
legersebb s legszmosabb kolnijv vltak. Az erdjk volt a legnagyobb. Az egyik
sszejvetelen Kress flretolta a tartlytet sarkt, s nem a szoksos kzps csatatrre,
hanem a fehrek erdje el dobta le az ennivalt. gy a tbbieknek, ha tpllkhoz akartak
jutni, az erd krzetben kellett rtmadniuk a fehrekre. Meg is prbltk, de a fehrek
vdekezni is kitnen tudtak. Kress szz standardot nyert el Jad Rakkistl.
Tny az, hogy Rakkis szinte minden hten komoly sszegeket vesztett a homokkirlyokon,
Lpten-nyomon hangoztatta, milyen jl ismeri ezeket a lnyeket s szoksaikat, azt lltotta,
hogy az els parti utn behatan tanulmnyozni kezdte ket, m amikor fogadsra kerlt sor,
sohasem volt szerencsje. Kress gyantotta, hogy Jad lltsai nem tbbek res hencegsnl.
Unalmban vagy taln kvncsisgbl egyszer maga is megprblt tbbet megtudni a
homokkirlyokrl. Knyvtrba ment, hogy kidertse, melyik vilgbl szrmaznak kedvencei.
A homokkirlyokat azonban sehol sem jegyeztk. Kress arra is gondolt, hogy felveszi a
kapcsolatot Woval, s tle krdezi meg, de aztn ms elfoglaltsga akadt, s a dolog teljesen
kiment az eszbl.
Egy hnap mlva Jad Rakkis, amikor vesztesge mr ezernl tbb standardra rgott, hna
alatt egy kis manyag dobozzal rkezett a "hborsdira". A dobozkban egy finom aranyszn
szrzettel bevont, pkszer lny lapult.
- Ez itt egy homokpk - jelentette be Jad Rakkis. A Cathaday vilgbl rkezett. Ma dlutn
vettem a t'Etherane llatkereskedsben. A homokpk mregzacskit ltalban eltvoltjk, de

ez a pldny rintetlen. Benne vagy egy csatban, Simon? Vissza akarom nyerni a pnzemet.
Ezer standardra teszem fel a pkomat a homokkirlyok ellen.
Kress szemgyre vette a manyagbrtnben kuksol llatkt. A homokkirlyok
ktsgtelenl megnttek, mr ktszer akkork voltak, mint Wo pldnyai - ezt Wo meg is
jsolta -, de eltrpltek a homokpk mellett. A pk mrges volt, a homokkirlyok viszont
nem, de szmbeli flnnyel rendelkeztek: Egybknt a homokkirlyok kzti folytonos
hbork mr kezdtek unalmass vlni. Kresst csbtotta e csata jdonsga.
- Benne vagyok - mondta. - De szerintem ostobasgot csinlsz, Jad. A homokkirlyok addig
tmadnak, amg ez a csf teremtmny el nem pusztul.
- Te vagy az ostoba, Simon - felelte mosolyogva Rakkis., - A cathadayi homokpk
klnfle zugokban s repedskben megbj fldtrkkal tpllkozik s... nos, nzd, a.
pkom egyenesen bestl az erdkbe, s felfalja az anyakirlynket.
A krlttk feltr nevets hallatn Kressnek elsttlt a tekintete. Erre nem szmtott.
- Ht akkor el vele - mondta ingerlten, s elment egy jabb italrt.
A pk akkora volt, hogy az etetrsen nem frt volna t egyknnyen. Rakkis kt vendg
segtsgvel arrbb cssztatta a terrriumtett, s Malada Blade odatartotta a manyag
dobozkt. Rakkis kirzta belle a pkot, amely puhn landolt egy miniatr homokbuckra a
vrs erd eltt. Egy pillanatig zavartan lldoglt, vszjslan mozgatta a szjt, s rngatta a
lbait.
- Na mi lesz mr! - srgette, Rakkis. Mindenki a terrrium kr sereglett. Simon Kress
elvette a kukkert, s a szemhez emelte. Ha mr egyszer veszt, legalbb lssa, mire megy
r ezer standardja.
A homokkirlyok szrevettk a betolakodt, s az egsz erd krnykn lellt a
tevkenysg. A pici skarltvrs mozgk dermedtn figyeltek.
A pk elindult a sokat gr stt kapu irnyba. Simon Kress arckpe szenvtelenl bmult
le a kapu feletti tornyocskbl.
Egyszerre csak lzas tevkenysg kezddtt. A legkzelebb ll vrs mozgk k alakba
sorakoztak, s a homokon t znleni kezdtek a pk fel. Az erd belsejbl jabb harcosok
tdultak ki, s hrmas sort alkottak, hogy megvdjk azt a fld alatti kamrt, amelyben a
kirlyn lakott. Homokbuckkon keresztl feldertk siettek a harcba.
Megkezddtt az tkzet...
A tmad homokkirlyok megrohantk a pkot. Lbt s potroht llkapcsok ragadtk meg,
s csngve rajta maradtak. Az aranyszn lbakrl a vrsek a tmad htra csaptak. Haraptk
s martk. Az egyik homokkirly rakadt egy szemre, s apr srga cspjaival kiszaktotta a
helyrl. Kress mosolyogva mutogatott r.
Csakhogy a homokkirlyok kicsik voltak s nem mrgezk, a pk pedig nem engedett.
Lbval lepcklte magrl a homokkirlyokat. Cspg llkapcsval megrintett tbbeket
is, melyek megmerevedtek a mrges rintstl. Immr tucatnyi vrs vergdtt halltusban.
A homokpk egyre tmadott. Megprblt keresztltrni az erd eltt hrmas sorban ll
rkn, de azok bekertettk, s ktsgbeesetten harcolva elleptk, Kress szrevette, hogy egy
csapat homokkirly leharapta a pk egyik lbt. A bstyk tetejrl a vonagl, duzzad
masszra ugrottak a vdk.
A homokkirlyok alatt eltnt pknak valahogy sikerlt lebuknia a sttsgbe s elmeneklt.
Jad Rakkis hatalmasat shajtott. Spadtnak ltszott.
- Elkpeszt - mondta valaki. Malada Blade elfojtott egy kacajt.
- Nzd csak! - fogta meg Kress karjt Idi Noreddian. Mindenkit annyira lekttt a sarokban
zajl kzdelem, hogy senki sem vette szre, mi folyik a terrrium tbbi rszben. Az erd
mozdulatlan volt; a homokban az elpusztult vrseken kvl semmi sem ltszott. De mi az
ott?

A vrsek erdje eltt felsorakozott hrom hadsereg. Tbbsornyi homokkirly llt majdnem
mozdulatlanul, tkletes elrendezsben: narancssrgk, fehrek s feketk. Vrtk, mi bukkan
fel a homok mlyrl.
Simon Kress mosolygott.
- Mentkordon - mondta. - Nzd csak meg a tbbi erdt, Jad.
Jad szitkozdott. Mozgk csapatai zrtk el a kapukat homokkal s kaviccsal. Ha a pknak
sikerlt is valahogy tllnie az elz viadalt, nem lesz knny bejutnia a tbbi erdbe.
- Ngy pkot kellett volna hoznom - mondta Jad Rakkis. - De azrt n nyertem. A pkom
most ott van, s eszi az tkozott kirlyndet.
Kress nem vlaszolt. Vrt. Az rnykos rszekben mozgolds tmadt.
Hirtelen vrsek radata znltt ki a kapun. Elfoglaltk llsaikat az erdn, s elkezdtk
helyrehozni a pk ltal okozott krokat. A hadsereg tbbi tagja sztszledt, s visszavonult
sajt helyre.
- Jad - szlt Sirnon Kress -, szerintem igazbl nem is tudod, hogy mi eszik mit.
A kvetkez hten Rakkis ngy karcs, ezsts kgyval lltott be. A homokkirlyok
klnsebb nehzsg nlkl azokat is elintztk.
Jad ezutn egy hatalmas fekete madrral prblkozott. A madr felfalt legalbb harminc
fehr mozgt, s szrnycsapkodsval s gyetlenkedsvel jformn lerombolta a fehrek
erdjt, de a vgn szrnyai elfradtak, s a homokkirlyok nagy lendlettel tmadtak r, ahol
csak leszllt.
A madarat rovarok kvettk, pnclos bogarak, mlyek nem sokban klnbztek a
homokkirlyoktl, viszont vgtelenl ostobk voltait. A szvetsgre lpett narancssrgk s
feketk levertk a pnclosok alakulatt, majd sztosztottk s feltrancsroztk ket.
Rakkis mr ktelezvnyeket adott Kressnek.
Krlbell ez id tjt egyik este Kress jra tallkozott Cath m'Lane-nl, amikor Asgardban
vacsorzott. Nhny percre elidztt a lny asztalnl, meslt neki a "hborsdikrl", s hvta,
vegyen is rszt bennk. Cath felhborodott, de aztn visszanyerte az nuralmt, s fagyoss
vlt.
- Valaki meg kell hogy lltson, Simon. Azt hiszem, n leszek az - mondta. Kress megvonta
a vllt, s visszament az asztalhoz, ahol j tvggyal elfogyasztotta a vacsorjt. Cath
fenyegetse teljesen kiment a fejbl. .
Egy ht mlva azonban egy alacsony, tmzsi n llt az ajtajban, s egy rendrjelvnyt
mutogatott neki.
- Panaszok rkeztek hozznk - kzlte. - Valban egy veszlyes rovarokkal teli terrriumot
tart a hzban, Kress? - Nem rovarok - felelte dhsen. - Jjjn, megmutatom. A n,
megtekintve a homokkirlyokat, a fejt rzta.
- Nem lesz ez gy j. Egybknt mit tud ezekrl a teremtmnyekrl? Pldul tudja, melyik
vilgrl valk? Megvizsglta ket az kolgiai Bizottsg? Van engedlye a tartsukra? A
jelentsben, amit kaptunk, az llt, hogy Nagyon veszlyes hsevk, s ezenkvl
flrzkenyek. Klnben honnan szerezte ezeket a micsodkat?
- Wo & Shade zletbl - felelte Kress.
- Sosem hallottam rluk - mondta a n. - Biztos becsempsztk ket, sejtve, hogy
kolgusaink sosem hagytk volna jv a behozatalukat. Nem, Kress, ez gy nem megy.
Knytelen leszek elkoboztatni s megsemmisttetni ezt a terrriumot. Ezenkvl nem ssza
meg a bntetst sem.
Kress szz standardot ajnlott fel a nnek, hogy felejtse el t a homokkirlyokkal egytt.
A n lekicsinylen csettintett a nyelvvel.
- Radsul egy megvesztegetsi ksrletet is hozz kell rjak a szmljhoz.
Amikor Kress ktezerre emelte fel az sszeget, a n kezdett rllni.

- Nem lesz knny, remlem, tudja - mondta. - rlapokat kell megvltoztatni, felvteleket
letrlni. Aztn egy amis kolgiai engedly beszerzse sem megy mrl holnapra. A
panaszbejelentsekrl nem is beszlve. s ha az a n ismt telefonl?
- Bzza csak rm - mondta Kress. - Majd n elintzem. Elszr csak gondolkozott rajta.
Aztn egy este felhvott nhny helyet.
Elsnek a t'Etherahe llatkereskeds jtt be.
- Kutyt szeretnk venni - mondta Kress. - Egy klykkutyt.
A keresked elcsodlkozott.
- Klykkutyt? Ez nem vall magra, Simon. Mirt nem ugrik be? Remek knlatom van.
- Nem akrmilyen klykkutyra van szksgem - mondta. - rja, elmondom, milyennek
kell lennie.
Ksbb feltrcszta Idi Noreddiant.
- Idi - mondta -, rlnk, ha ina este t tudnl jnni a holofelszerelseddel. Fel szeretnk
venni egy homokkirlycsatt. Ajndkba lesz az egyik bartomnak.
Azon az jszakn, amikor elksztettk a felvtelt, Simon Kress sokig fennmaradt.
Betpllt az agyba egy ellentmondsos j drmt, ksztett magnak nmi harapnivalt,
elszvott egykt szivarkt, s felbontott egy veg bort. Roppantelgedett volt nmagval, s
kelben egy pohrral tstlt a nappaliba.
Odabenn nem gett lmpa. A terrriumbl rad vrs vilgtstl az rnykok bborvrs,
izgat fnybe jtszottak. Kzelebb ment, hogy megnzze birodalmt. Kvncsi volt, hogy
haladnak a feketk az erd helyrelltsval. A kiskutya szrny romokat hagyott maga utn.
Az jjpts szpen haladt. Kress tekintete, amint kukkerfn keresztl figyelte a
munklatokat, vletlenl az arckpre tvedt. Megrmlt.
Htrbb lpett, hunyorgott, jkort kortyolt a borbl, majd jbl megnzte a kpet.
Az kpe ltszott a falakon, de ez az arc gonosz volt. Felpuffadt, malacszer arc, rajta torz,
ferde mosoly. Elkpeszten rosszindulatnak ltszott.
Szorongva krbejrta a terrriumot, s megvizsglta a tbbi erdt is. Alapjban vve mind
egyforma volt, csak hajszlnyira klnbztek egymstl.
A narancssrgk kihagytk a legtbb finom rszletet, de az eredmny gy is szrny
durvnak tnt: kegyetlen szj s kifejezstelen szemek.
A vrsek stnian vonagl mosollyal ruhztk tel a kpt. Szja furcsn, visszatasztan
rngott.
Kedvencei, a fehrek egy kegyetlen, ostoba idolkpet vstek az erdjkre.
Simon Kress a szoba szemkzti sarkba hajtotta a borospoharat.
- Hogy meritek! - sziszegte. - Most aztn egy htig nem kaptok enni, tkozottak... Felemelte a hangjt, mr-mr vistott. - Majd megtantalak benneteket! - Eszbe jutott valami.
Nagy lptekkel kisietett a szobbl, s egy pillanattal ksbb visszatrt, kezben egy antik
aclkarddal. Az egy mter hossz kard le mg nem tompult l. Vigyorogva felmszott a
terrriumhoz, s kiss flretolta a fedelet, csak annyira, hogy hozzfrjen a sivatag egyik
sarkhoz. Lehajolt, s kardjval lesjtott az alatta lev fehr erdre. Lengette a kardot,
semmiv zzva a tornyokat, a sncokat. A homok- s kavicsfalak leomlottak, maguk al
temetve a tleked mozgkat. Egy kardsuhintssal felismerhetetlenn tette a pimasz, srt
karikatrt, amit a homokkirlyok ksztettek rla. Ezutn a kard hegyvel megclozta a
"gyomor" kamrjba vezet stt torkolatot, s tiszta erbl lecsapott. Halk, buggyansszer
hangot hallott, s rezte, hogy a kard beletkzik valamibe. A mozgk remegtek s lerogytak.
Kress elgedetten visszavonult.

Egy pillanatig mg figyelt. Kvncsi volt, meglte-e az anyakirlynt. A kard hegye nedves
s ragacsos volt: Vgl a fehr homokkirlyok jra mozgoldni kezdtek. Ertlenl, lassan; de
mozogtak:
ppen vissza akarta cssztatni a helyre a tett, s t akart menni a msodik erdhz,
amikor gy rezte, mszik valami a kezn.
Felvlttt, s kiejtette a kardot. Egy homokkirlyt sprt le a brrl. Le a Sznyegre.:
Cipje sarkval rlpett; s csak taposta, mg akkor is, amikor az llat mr rgen nem lt. A
homokkirly sszeroppant, amikor rlpett. Ezutn mg mindig reszketve gyorsan lezrta a
tartlyt, s rohant a zuhany al, hogy alaposan megvizsglja magt. A ruhit kifzte.
Ksbb, nhny jabb pohr bor utn visszament a nappaliba. Kicsit restellte, hogy egy
homokkirly ennyire elrmisztette, de esze gban sem volt megint kinyitni a tartlyt.
Ettl kezdve llandan lezrva tartotta a terrriumtett, mgis gy rezte, meg kell bntetnie
a tbbieket is.
Arra gondolt, hogy meg kell olajoznia az agyt egy jabb pohr borral. Ahogy megitta a
bort, tmadt egy tlete. Vigyorogva a tartlyhoz ment, s tlltotta a nedvessgszablyozt.
Mire pohrral a kezben elaludt a kanapn, a homokerdket kezdte elmosni az es.
Arra bredt, hogy valaki dhsen zrget az ajtajn. Fellt. Feje ktyagos volt, agya lktetett.
Az a legrosszabb, ha bortl rg be az ember, gondolta. Kitmolygott az elszobba.
Az ajtban Cath m'Lane llt.
- Szrnyeteg vagy - mondta Cath. Arca megdagadt, pffedt s barzds volt a knnyektl. Egsz jjel srtam, te tkozott. De ennek vge, Simon, vge!
- Csak ne olyan hevesen - mondta Kress a fejt fogva. - Msnapos vagyok.
A lny tkozdva flretolta az tbl, s becsrtetett a hzba. Az egyik sarokbl eljtt a
totyog, s kvncsian nzte, mi ez a felforduls. Cath lekpte; s nagy lptekkel bevonult a
nappaliba. Kress tehetetlenl cammogott a nyomban.
- Vrj! - mondta. - Hova... nem teheted... - Rmlettl dermedten megtorpant. A lny egy
slyos prlykalapcsot cipelt a bal kezben.
- Ne - krte Kress.
Cath egyenesen a terrrium fel tartott.
- Ugye nagyon szereted ezeket a kis bbjosokat, Simon? Akkor tessk, lj velk egytt!
- Cath! - vlttte torkaszakadtbl Kress.
Cath knkzzel megragadta a kalapcsot, s tiszta erbl rcsapott a tartly oldalra. A
csapds hangjtl Kress legszvesebben siktott volna, de a ktsgbeesstl csak halk
nyszrgs jtt ki a torkri. A manyag zonban tartotta magt.
Cath megint lesjtott - reccs! - s a manyagon hajszlvkony repedshl keletkezett.
Amikor Cath htralendtette a kalapcsot, hogy harmadszor is odacsapjon, Kress rvetette
magt. Hadonszva gurultak vgig a padln. Cath kiejtette a kalapcsot, s fojtogatni kezdte
Kresst. A frfi kitpte magt, s beleharapott a lny karjba. Kiserkent a vre.
Feltpszkodtak.
- Nzd meg magad a tkrben; Simon - mondta a lny dhsen. - A szdrl cspg a vr.
gy nzel ki, mint a kedvenceid. Hogy zlik?
- Ki innen! - mondta Kress. szrevette az elz jjel elejtett kardot, s felkapta. - Kifel! ismtelte, s nyomatkul meglengett a kardot. - Kzelbe ne merszkedj mg egyszer a
terrriumnak!
Cath falnevetett.
- Hozzm ne merj nylni! - figyelmeztette, s lehajolt a kalapcsrt. Kress szitkozdva
rrontotta karddal. Mieltt felfogta volna, mi trtnik, az acl kardpenge belefrdott a lny

hasba. Cath m'Lane csodlkozva nzett Kressre, majd le a kardra. Kress nyszrgve
visszahklt.
- Nem akartam... Csak azt akartam...
A lny ott llt keresztldfve, vrzett; mr csaknem halott volt, de valamirt nem rogyott a
fldre.
- Te szrnyeteg - sikerlt kinygnie, br szja tele volt vrrel. Hirtelen megperdlt - Kress
nem akart hinni a szemnek, hiszen a lnybl killt a kard -, s utols erejvel rcsapott a
terrriumra. Az sszezzott fal apr darabokra trt, s a manyag-, homok- s kavicslavina
mag al temette Cath m' Lane-t.
Kress, idnknt hisztrikusan feljajdulva, sszekuporodott a kanapn.
A nappali szobban rendezett felforduls romjai all kezdtek elbukkanni a homokkirlyok.
Keresztlmsztak Cath testn. Nhnyan vatosan kimerszkedtek a sznyegre, a tbbiek
mris ott voltak a nyomukban.
Kress nzte a formld hadoszlopot, a homokkirlyok kgyz ngyszg alakzatt.
Valamit vittek - nylks, alaktalan valamit, egy emberfej nagysg nyershscafatot. Ki
akartk menteni a terrriumbl. Ez a valami lktetett.
Ez mr sok volt Kressnek. Kirohant a szobbl.
Csak ks dlutn merszkedett vissza a hzba. Szinte belebetegedett a fmelembe. Rohant
a lgsikljhoz, s bereplt a legkzelebbi, gy tven kilomterre fekv vrosba. Amint
biztonsgos tvolsgban rezte magt, keresett egy kis ttermet, ahol megivott tbb cssze
kvt, bevett kt darab msnapossg elleni tablettt, majd megevett egy komplett reggelit.
Lassanknt kezdte visszanyerni a llekjelenltt.
Borzalmas reggelt lt t, de nem volt rtelme sokat tprengeni rajta. Rendelt mg egy kvt,
s higgadtan vgiggondolta a helyzetet.
Meglte Cath m'Lane-t. Adja fel magt vagy lltsa azt, hogy baleset trtnt? Semmi
rtelme, hiszen leszrta a lnyt, s elzleg mr azt mondta annak a rendrnnek, hogy bzza
csak r. El kell tntetnie a bizonytkokat, s csak remnykedhet, hogy a lny senkinek sem
rulta el, hova megy aznap reggel. Ez mr jobban hangzik. Valsznlg Cath csak tegnap,
ks jjel kapta meg az ajndkot. Azt mondta, hogy tsrta az jszakt. Egyedl jtt. Remek!
Csak egy holttesttl s egy lgsikltl kell megszabadulnia.
Csakhogy ott maradtak a homokkirlyok. k megoldhatatlan nehzsget jelentenek.
Mostanra mind kiszabadult, efell semmi ktsg. Annak gondolatra, hogy most ott
nyzsgnek a hz sszes zugban, az gyban s a ruhi kztt, megfertzik az ennivaljt,
megfagyott benne a vr. sszeborzadt, de aztn sikerlt legyznie az undort. "Nem hiszem,
hogy olyan nehz lenne elpuszttani ket" gondolta: Nem kell meglnie minden egyes
mozgt, elg a ngy kirlynt. Ezt vghez tudja vinni. Elg nagynak ltszottak. Megkeresi s
megli ket.
Mieltt hazareplt volna, elment bevsrolni. Vett egy vdruht, amely a feje bbjtl a
lbujja hegyig befedte, a testt, valamint nhny tasak sziklabogr elleni mregpirult s egy
doboz betiltott, ers rovarirtszert. Ezenkvl vsrolt egy mgneses vontatszerkezetet is.
Hazarve tervszeren nekiltott a teendknek. Elszr Cath lgsikljt a mgneses
vontatktllel a sajtjhoz kttte. tkutatta Cath jrmvt; s nagy k esett le a szvrl. Az
els lsen megtallta, ami miatt aggdott: Idi Noreddian hologrfjnak kristlymetszett,
amely a homokkirlyok csatjt tartalmazta.
A lgsiklkkal vgezve magra lttte a vdruht, s bement a hzba Cath holttestrt:
Nem tallta.
Gondosan vgigkotorta a gyorsan szrad homokot, s nem maradt semmi ktsge: a holttest
eltnt. Lehet, hogy a lny arrbb vonszolta magt? Nem valszn, Kress azonban tovbb

kutatott. Futlag tvizsglta a hzat is, de nem lelte nyomt sem a holttestnek, sem a
homokkirlyoknak. A lny lgsiklja a hz eltt parkolt, ami gyant kelthetett, gy felhagyott
az alaposabb kutatssal. gy dnttt, majd ksbb folytatja.
Hetven kilomternyire a birtoktl egy mkd vulknsor terlt el. Odavontatta Cath
lgsikljt. A legnagyobbik vulkn izz kpja fltt kioldotta a mgneses vontatktelet, s
nzte, ahogy a lgsikl eltnik az odalent kavarg lvban.
Mr szrklt, mire visszatrt a hzhoz. Nem tudta, mitv legyen. tvillant az agyn, hogy
visszarepl a vrosba, s ott tlti az jszakt. De hamar elvetette ezt az tletet. Mg dolga van,
hiszen tovbbra sincs biztonsgban.
Kress krbeszrta a hzat mregpirulkkal Ez nem kelthet gyant, ugyanis mskor is tett
mr hasonl vintzkedseket. Vgezve az els szm feladattal, megtlttte mreggel a
szrpalackot, s bemerszkedett a hzba.
Szobrl szobra vgigjrta a hzat. Mindentt villanyt gyjtott, mg vgl mestersges
fnyr ragyogta krl. A nappaliban tovbb elidztt. Takartott. A szttrt terrriumba
visszalaptolta a homokot s a manyagszilnkokat. Megtrtnt, amitl rettegett: az sszes
homokkirly eltnt. Az erdk sszezsugorodtak s elmllottak. A Kress okozta "eszs"
salakoss tette ket, s az a kevs, ami mg maradt bellk, szinte semmiv lett a szrads
sorn.
Gondterhelten tovbb kutatott. A mreggel teli szrpalackot a htra szjazta.
A legmlyebb borpincjben vgre rtallt Cath m'Lane-nek a meredek lpcs aljn elterl
holttestre. A lny lbai, valsznleg a zuhanstl, kificamodtak. A holttestet elleptk a
nyzsg fehr mozgk, s Kress gy ltta, mintha a holttest meg-megrndult volna a kemnyre
dnglt fldes padln.
Elnevette magt, s a legersebbre csavarta a vilgtst. A leghts sarokban kt
palackllvny kztt egy zmk kis flderdt s egy stt lyukat pillantott meg. A pince
faln ki tudta venni arckpnek durva krvonalait.
A holttest jbl megvonaglott, s nhny centimterrel kzelebb kerlt az erdhz. Kress
egyszer csak szrevette az hesen vrakoz fehr kirlynt. Lehet, hogy be tudta volna kapni
szjval Cath lbfejt, de tbbet nem. Az egsz teljessggel kptelensgnek tnt. jfent
elnevette magt, s lefele indult a pincbe. Ujjt kszenltben tartotta a jobb karjra csavarod
szrpalackcs nyomgombjn. Az egy testknt mozdul homokkirlyok szzai otthagytk a
holttestet. Egy csapat fehr homokkirly csatasort alaktott Kress s a homokkirlyn kztt.
Hirtelen jabb tlete tmadt. Vigyorogva leengedte a kezt, amellyel az imnt mg mrget
akart fecskendezni.
- Catht sohasem volt knny megemszteni - mondta, jt derlve sajt szellemessgn. Ht mg akkorknak, mint ti. Segtek nektek. Vgl is mire valk az istenek?
Felment a lpcsn, s nemsokra egy hsvg brddal jtt vissza. A homokkirlyok
trelmesen vrtak, mg feldarabolta Cath m'Lane-t apr, knnyen emszthet darabokra.
jjel a vdruhjban aludt. A mrget a keze gyben hagyta, de nem volt r szksge. A
jllakott fehrk ott maradtak a pincben, a tbbiek nem mutatkoztak.
Reggel vgzett a nappali kitakartsval. Eltekintve a trtt terrriumtl, a dulakodsnak
nem maradt nyoma.
Egy knny ebd elfogyasztsa utn folytatta az eltnt homokkirlyok keresst. Nappali
vilgossgnl knnyen rjuk tallt. A feketk a sziklakertben tttek tanyt, s obszidinbl s
kvarcbl ers vrat ptettek maguknak. A vrseket a rg nem hasznlt szmedence aljn
fedezte fel, amelyet az vk sorn a szl telehordott homokkal. Ltta, hogy mindkt szn
mozg egyedei a kertjben kszlnak, s sokan mregpirulkat cipelve trnek vissza a

kirlynjkhz. Rjtt, hogy az ers mregre semmi szksg. Nincs rtelme megkockztatni a
harcot, amikor a mregpirulk gyis megteszik a magukt. Estre mindkt kirlyn elpusztul.
Mr csak a narancssrga homokkirlyok hinyoztak. Kress, egyre szlesebb krket rva,
tbbszr megkerlte a birtokot, de a narancssrgknak nyoma veszett. Forr, szraz nap volt,
s izzadni kezdett a vdruhban. Ekkor rjtt, hogy nem is olyan fontos megtallnia ket.
Valsznleg idekinn vannak, s akrcsak a vrsek s a feketk, k is eszik a mregpirulkat.
Visszastlt a hzhoz. tkzben sszeroppantott a talpa alatt nhny homokkirlyt, s ettl
egyfajta elgedettsget rzett. Benn a hzban levette magrl a vdruht, knyelmesen s
jzen megebdelt, vgl kezdett megnyugodni. Minden rendben van. Kt Kirlyn
nemsokra elpusztul, a harmadik olyan helyen van, hogy knnyen megszabadulhat tle, ha
mr kiszolglta a szndkait, s semmi ktsg, hogy megtallja a negyediket. Ami Catht illeti,
ltogatsnak semmi nyoma sem marad.
brndozst flbeszaktotta a kperny villogsa. Jad Rakkis volt. Azrt hvta t, hogy
eldicsekedjen a kannibl frgekkel, melyeket el akart hozni a ma esti "hborsdi"-ra.
Kress teljesen megfeledkezett az sszejvetelrl, de nyomban feltallta magt.
- Ezer bocsnat, Jad. Elfelejtettem szlni neked. Elegem fett az egszbl, s tladtam a
homokkirlyokon. Undort kis jszgok voltak. Nagyon sajnlom, de ma este nem lesz parti.
- Akkor most mit csinljak a frgeimmel?! - kelt ki magbl Jad.
- Tedd be ket egy gymlcskosrba, s kldd el a kedvesednek - felelte Kress, s ezzel be is
fejezte a beszlgetst. Gyorsan krbehvta a tbbieket is. Isten rizz, hogy brki is eljjjn,
amikor a homokkirlyok mg lnek.
ppen trcszta Idi Noreddiant, amikor bosszsgra rjtt, hogy nem kellett volna. De a
kperny vilgosodni kezdett, teht a vonal tls vgn felvettk. Kress gyorsan, kikapcsolta
a kszlkt.
Idi egy rval ksbb rkezett a megbeszlt idpontnl. Csodlkozott, hogy az sszejvetel
elmarad, de rlt, hogy kettesben tltheti Kresszel az estt. Kress elmeslte, hogy reaglt Cath
a hologramra, amit egytt ksztettek Idivel. Idi nagyon mulatsgosnak tallta. Mesls
kzben Kressnek sikerlt kipuhatolnia, hogy Idi senkinek sem tett emltst a csnytevskrl.
Elgedetten blintott, s jratlttte a borospoharaikat. Mr csak az veg aljn maradt egy kis
bor.
- Hozok egy teli veget - mondta Kress. - Nem akarsz lejnni velem a borpincbe?
Segtenl kivlasztani valami j vjratot. Mindig is jobban rtettl a borokhoz, mint n.
Idi szvesen ment, m amikor Kress kinyitotta a pinceajtt, s maga el engedte a lnyt, az
megtorpant a lpcs tetejn. - Hol van a lmpa? - krdezte. - s ez a szag! Mi ez a furcsa szag,
Simon? .
A kvetkez pillanatban belkte a nt. Idi rmlten sikoltozva bukfencezett le a lpcsn.
Kress becsukta az ajtt, s az elre odaksztett deszkkkal beszgezte. Mr majdnem ksz
volt a munkval, amikor lentl meghallotta Idi nyszrgst.
- Megsebesltem - zokogta a n. - Mi ez az egsz, Simon? - Ekkor felvistott, majd
sikoltozni kezdett.
rkon t hallatszott a sikoltozsa. Kress a szenzoriumhoz ment, s bekapcsolt magnak
egy pikns vgjtkba, hogy kitrlje az agybl ezt a hangot.
Amikor biztos volt abban, hogy Idi mr halott, elszlltotta a n lksikljt szakra, s a
vulknok fltt levetette a mlybe. A mgneses vontat j befektetsnek bizonyult.
Msnap reggel lement megvizsglni a pinceajtt. Bellrl furcsa kaparsz hangokat hallott.
Nhny msodpercig nyugtalanul flelt, s azon tprengett, htha Idi Noreddiannak sikerlt
tllnie. az jszakt, s most ki akar jutni, ezrt kaparja az ajtt. Nem, ez kptelensg. Csak a
Homokkirlyok lehetnek. Belegondolt eme felttelezsnek a kvetkezmnyeibe, s nem rlt
nekik. gy dnttt, hogy - legalbbis egyelre - lezrva hagyja az ajtt. Ezutn fogott egy
laptot, s kiment a kertbe, hogy betemesse erdjkbe a vrsek s a feketk kirlynit.

A kirlynket azonban igen j erben tallta.


A feketk erdje tele volt nyzsg homokkirlyokkal. Javtottk s tkletestettk az
obszidintl csillog ptmnyket. A legmagasabb tornyon, mely Kress derekig rt, a frfi
flelmetes karikatrja keskedett. Amikor kzelebb ment, a feketk abbahagytk a munkt,
s felsorakoztak kt fenyeget hadoszlopba. Kress htrapillantott, s ltta; hogy a tbbiek
felzrkztak mgje, hogy ne tudjon, elmeneklni. gy megrmlt, hogy elejtette a laptot, s
hanyatt-homlok rohant a csapdbl, csizmjval sszelaptva nhny mozgt.
A vrsek erdje mr majdnem elgte az szmedence szlt. A homokkal, betonnal s
sncokkal krbekertett kirlyn biztonsgban terpeszkedett egy gdrben. A medence
fenekt elleptk a vrs homokkirlyok. pp egy sziklabogarat s egy nagy gykot cipeltek az
erdbe. Kress rmlten lpett vissza a medence szltl. Valami reccsent. Lenzett. Hrom
mozg mszott fel a lbn. Ezeket lesprte s agyontaposta, de a tbbiek gyorsan
kzeledtek. Nmelyik akkora volt, mint Kress hvelykujja. A frfi kisebbekre emlkezett.
Futni kezdett. Mire megrkezett a biztonsgot nyjt hzba, szve vadul kalaplt, s teljesen
kifulladt. Az ajt becsukdott. Sietve bezrta... Remlte, hogy a hzba nem kerlt mreg. Itt
biztonsgban lesz.
Egy ers ital megnyugtatta az idegeit. Teht a mreg nem rtott nekik. Gondolhatta volna.
Wo figyelmeztette, hogy a "gyomor" brmit megeszik. A rovarlt kellett volna bevetnie.
Ivott mg egy jkora pohrral, magra lttte a vdruht, s a htra szjazta a
szrpalackot. Kinyitotta az ajtt.
Odakinn vrtk a homokkirlyok.
Kt, a kzs veszedelem ellen szvetsgre lpett hadsereggel, tallta szemben magt. Nem
szmtott erre. Azok az tkozott homokkirlynk egyms utn nemzettk a homokkirlyokat.
Szaporodtak, mint a sziklabogarak. Tengernyi volt bellk, mindentt homokkirlyok
ksztak-msztak.
Felemelte a csvet, s megnyomta a szrfejet. A homokkirlyok els sorra szrke
kdftyol zdult. Kress minden irnyba szrta a mrget.
A homokkirlyok, amelyeket elrt a mregkd, hirtelen sszerndultak s grcss
vonaglsok kzepette elpusztultak. Mosolygott. Ezek akarnak szembeszllni vele? Szles
vben szrta a mrget, magabiztosan tlpve a feketk s vrsek hullahalmazt. A
hadseregek meghtrltak. Kress tmadsba lendlt. Eltklte, hogy a homokkirlyokon
keresztltrve megkzelti a homokkirlynket.
Egyszer csak vge szakadt a visszavonulsnak. Kress irnyba ezernyi homokkirly
znltt.
Kszen llt az ellentmadsra. Nem engedett. Mregkdt szr kardjval hatalmas
nyolcasokat rt le a levegben. A homokkirlyok tmadtak, de odavesztek. Nhnyuknak
sikerlt ttrni, mivel Kress egyidejleg nem tudott minden irnyba fecskendezni. rezte,
hogy felmsznak a lbra, rzkelte, amint llkapcsukkal hasztalan marnak bele
vdruhjnak thatolhatatlan manyagba. Mit se trdve velk szrta, szrta szerteszt a
mrget.
Ekkor a fejn s a vlln finom koppansokat szlelt. sszerezzent, majd hirtelen
megfordult s felnzett. Hznak homlokzata szinte mozgott a nyzsg homokkirlyoktl,
melyek levetettk magukat fntrl, s esknt hulltak r a levegbl. Kress kr pottyantok.
Egyikk a frfi arcvdjre landolt, s egy vgtelennek tn iszonyatos pillanatiga frfi szeme
tjn kapirglt az llkapcsval. gy kellett letpnie onnan.
A magasra emelt csvel permetezte a levegt s a hzat. Addig szrta a mrget, mg a
repl homokkirlyok teljesen vagy flig elpusztultak. Kress khgtt a visszaszll
mregkdtl, de folytatta a permetezst. Csak akkor fordult ismt a fld fel, amikor a hz
homlokzata mr teljesen tisztnak ltszott.

Az sszes homokkirly krltte mszklt. - Testn mr tbb tucat rohanglt, s pr szzan


sietve igyekeztek csatlakozni. A cs felmondta a szolglatot. Hangos sistergst hallott, s vlla
mgl felszllt egy hallt hoz risi kdfelh, mly bebortotta s fojtogatta t. A frfinak
gett s knnyezett a szeme. A palackcs utn matatott, s kezt elleptk a haldokl
homokkirlyok.
A kis szrnyetegek keresztlrgtk a csvet, s az elszakadt. A megvaktott Kresst
mreglepel vette krl. A frfi botladozva s ordtva rohant vissza a hzhoz, futtban tpdeste
le magrl a homokkirlyokat.
Amikor bert, bezrta az ajtt, s lerogyott a fldre. Ide-oda gurult a sznyegen, mg
megbizonyosodott rla; hogy sszelaptotta az sszes homokkirlyt: A szrpalack addigra
kirlt, s ertlenl sistergett s spolt. Kibjt a vdruhbl, s lezuhanyozott. Bre
kipirosodott s fjt a tzforr vzsugrtl, viszont megsznt a "hangyamszs"-rzs.
Felvette a legvastagabb holmijt. Eltte idegesen, egyenknt kizta az sszes ruhadarabot: a
sr szvs alsnemt s a brnadrgot.
- Az rdgbe - morogta a foga kzt egyfolytban. - Az rdgbe! - Torka kiszradt. Miutn
alaposan tvizsglta az elszobt, hogy tiszta-e, vgre lelt, s tlttt magnak egy italt. - Az
rdgbe! - ismtelte. Remegett a keze, s a konyak kilttyent a sznyegre.
Az alkohol lecsillaptotta, de nem szntette, meg a flelmt. A msodik ital utn lopakodva
az ablakhoz osont. A vastag manyag ablaktbln hemzsegtek a homokkirlyok.
sszeborzadt, s htrament a kommunikcis llvnyhoz. Segtsget kell krnem, gondolta
pnikba esve. Hvja a hatsgokat. Rendrk jnnek lngszrval s...
Simon Kress flbehagyta a trcszst, s felshajtott. Nem hvhatja ki a rendrsget, hiszen
akkor be kell vallania a fehreket is, s a rendrk megtalljk a pincben a holttesteket. A
"gyomor" taln mr bekebelezte Cath m'Lane-t, de Idi Noreddiant mg biztos nem. Hiszen t
fel sem darabolta. Aztn meg ott vannak a csontok. Nem, csak vgs esetben szabad kihvnia
a rendrsget.
Gondterhelten lt az lvny mellett. A kommunikcis berendezs bebortotta az egsz
falat. Innen brkit el lehetett rni a Balduron. Kress drzslt volt s nagyon gazdag. Mindig
krkedett az gyessgvel. Ht most itt az ideje; hogy hasznostsa.
Eszbe jutott, hogy felhvja Wot, de azon nyomban elvetette ezt az tletet. Wo tl sokat tud,
s valsznleg krdezskdni fog. Nem bzhat meg benne. Nem, olyan valakire van szksge,
aki ezt teszi, amit kr tle, s nem krdezskdik.
Arcrl lassan eltnt a gondterhelt kifejezs, s mosoly lt ki r. Simon Kressnek vannak
kapcsolatai. Felhvott egy rg elfelejtett szmot.
A kpernyn megjelent egy ni arc: sz haj, szeld arckifejezs, hossz, hajlott orr. lnk
brsonyos hang szlalt meg.
- Hogy megy az zlet, Simon? - krdezte.
- Remekl, Lissandra - felelte. - Lenne egy megbzsom a maga szmra.
- Megint szllts? Annak mr j tz ve, ha jl szmolom. Azta felmentek az raim,
Simon.
- Jl megfizetem - mondta Kress. - Hiszen tudja, hogy nem vagyok fukar. Egy kis
rovarirtsrl lenne sz.
A n bgyadtan elmosolyodott.
- Beszljen nyltan, Kress. A beszlgetst senki sem hallgatja le.
- Komolyan beszlek. Tele vagyok rovarokkal. Veszlyes rovarokkal. Intzze el. Csak
semmi krdezskds. Megrtette?
- Igen.
- Lssuk csak, mire is lesz szksge... gy gondolom, hrom vagy ngy munksra.
Viseljenek hll vdruht, s legyen nluk lngszr vagy lzer, szval, ami a clnak

megfelel. Jjjn ki hozzm s nzze meg, mi a problmm. Tengernyi rovar. A sziklakertben


s a rgi szmedencmben
erdket-fog tallni. Romboljk le, s puszttsanak el mindent, ami bennk van. Ezutn
kopogjanak be, s elmondom a tovbbi teendket. Milyen hamar tudnak iderni?
- Egy rn bell ott vagyunk - felelte a n szenvtelen arccal.
Lissandra llta a szavt. Hrom munks ksretben rkezett egy karcs fekete lgsiklban.
Kress a msodik emeleti ablak biztonsgbl figyelte ket. A stt manyag vdruhban
egyik munksnak sem ltszott az arca. Kettnl hordozhat lngszr volt, a harmadik egy
lzergyt s robbanszereket cipelt. Lissandra res kzzel jtt. Kress arrl ismerte fel, hogy
adta az utastsokat.
A fekete lgsikl elszr elhaladt a levegben, felmrve a terepet. A homokkirlyok teljesen
megrltek: mindentt eszeveszetten rohangltak a bborvrs s az benfekete mozgk.
Kress megfigyelllsbl rltott a sziklakerti erdre, amely embermagassgra ntt. A
fekete mozgk ksztak-msztak a bstyafalakon, s egyenletesen znlttek az erd
belsejbe.
Lissandra Kress jrmve mell landolt lgsikljval. A gpbl kipattantak a munksok, s
fellltottk a fegyvereket. Rettenthetetlennek s kegyetlennek tntek.
A fekete hadsereg felsorakozott a munksok s az erd kz. A vrsek... Kress hirtelen
reszmlt, hogy nem ltja a vrseket. Hunyorgott. Hov lehettek?
Lissandra hadonszva elkurjantotta magt, erre a kt lngszrs munks ktfel szaladt, s
tzet nyitott a fekete homokkirlyokra. Fegyvereik tompa khgsszer hangot adtak ki,
amint eldrdltek. Torkolatukbl kk-vrs hossz lngnyelvek csaptak ki. A homokkirlyok
a nagy htl sszezsugorodtak, megfeketedtek s vgl elpusztultak. A munksok cikcakk
sorozatokat adtak le elre s htra. Tzlsk nem maradt eredmnytelen. A lngszrsok
vatos, kimrt lptekkel utat trtek maguknak.
A fekete hadsereg meggett s felbomlott. A mozgk, ahnyan voltak, annyifel
menekltek: nhnyan vissza az erdhz, a tbbiek az ellensg irnyba. m egynek sem
sikerlt a lngszrsok kzelbe frkznie. Lissandra profikkal dolgoztatott.
Ekkor az egyik munks megtntorodott.
Legalbbis gy tnt. Kress jbl odanzett, s ltta, .hogy az ember alatt megmozdult a talaj.
Alagutak, gondolta flelemtl reszketve Kress. Alagutak, gdrk, csapdk. A lngszrs
derkig sppedt a homokba. Krltte hirtelen vulknszeren kitrt a talaj, s az embert
elleptk a bborszn homokkirlyok. A munks elejtette a lngszrt, s vadul vakarzni
kezdett, mikzben veltrz vltseket hallatott.
Trsa egy pillanatig habozott, majd nekilendlve tzelni kezdett. A lngsugr elnyelte az
embert s a homokkirlyokat. Az vltsnek egy csapsra vge szakadt. A msik lngszrs
elgedetten visszafordult az erdhz, de az els lps utn visszaugrott, amikor lba bokig
elsppedt a beomlott talajban. Megprblta visszahzni. Meneklt volna, de a homok
beszakadt krltte. Az ember hadonszva csetlett-botlott, elvesztette az egyenslyt.
Mindentt, mint forrong massza, homokkirlyok nyzsgtek. Elleptk a vonagl, hemperg
embert. A hemzseg homokkirlyok kztt haszontalanul s elrvultan hevert a lngszr.
Kress, hogy felhvja magra a figyelmet; vadul verte kllel az ablakot, s kiablt:
- Az erdhz! Be kell venni az erdt!
Lissandra, aki htul llt a lgsikljnl, meghallotta, s intett a kezvel. Harmadik munksa
clzott a lzergyval, s tzelt. A lzersugr vgigsprt a talajon, s leszelte az erd tetejt.
Egy hirtelen mozdulattal a munks lefel irnytotta az gyt, s a lvs, vgigszntva a
homokot, darabokra aprtotta a k mellvdeket. A tornyok leomlottak. Kress arckpe
sztmllott. A lzer belemart a fldbe, s keresztl-kasul feltrta. Az erd sszeomlott, csak

egy homokbucka maradt belle. A feketk azonban mg mindig mozogtak. A j mlyen


eltemetett kirlynt nem rte srls.
Lissandra jabb parancsot adott. A munks flretette a lzert, meggyjtotta a robbanszer
gyjtzsinegt, s elrerontott. tugorva az els lngszrs fstlg holttestt, szilrd talajra
rkezett Kress sziklakertjben, s elhajtotta a robbanszert. A robbangmb derkszgben
zuhant r a fekete erd tetejre. Kresst elvaktotta a fehren izz fny. A levegben homok,
kavicsok s homokkirlyok repltek szerteszjjel. Egy pillanatra mindent elhomlyostott a
por. Fentrl, mintha dzsbl ntttk volna, homokkirlyok s homokkirly darabok hulltak.
Kress ltta, hogy a fekete mozgk meg sem mozdulnak, teht elpusztultak.
- A medenchez! - kiablta az ablak mgl. - Romboljk le a medencben az erdt!
Lissandra gyorsan felfogta, mirl van sz. A fldn sznyegknt hevertek a mozdulatlan
feketk, de a vrsek sietve visszavonultak, s jra csatasorba lltak. Lissandra embere
elszr nem tudta, mit tegyen, de aztn lehajolt s elhzott egy msik robbangmbt.
Lpett egyet elre, m Lissandra hvsra visszarohant.
Ezutn simn ment minden. Az ember a lgsiklhoz rt, s Lissandra felvette t. Kress a
msik szobba rohant az ablakhoz, hogy lssa, mi trtnik. Lissandrk szguldva a medence
fl repltek, s a munks a lgsikl biztonsgbl lehajiglta a bombkat a vrsek erdjre.
A negyedik bevets utn az erdt mr nem lehetett felismerni. A homokkirlyok
abbahagytk a mozgst.
Lissandra alapos munkt vgzett. Tbbszr egyms utn bombztatta mindegyik erdt.
Ezutn a munks bevetette a lzergyt. Mdszeresen tzelt minden irnyba, amg meg nem
bizonyosodott, hogy egyetlen llny sem maradt psgben a kis fldparcellk alatt.
Vgezve Lissandrk kopogtattak Kress ajtajn. A frfi eszelsen vigyorogva nyitott ajtt.
- Gynyr munka volt - mondta. - Egyszeren gynyr.
Lissandra levette fejrl a vdmaszkot.
- Nem ssza meg olcsn, Simon. Kt emberem odaveszett, arrl nem is beszlve, hogy az
n letem is veszlyben forgott.
- Persze hogy jl megfizetem, Lissandra - mondta gyorsan Kress. - Brmennyit kr,
megkapja, csak fejezze be a munkt.
- Mit kell mg csinlni?
- Ki kell takartani a borpincket - felelte. - Odalenn is van egy erd. De robbanszerek
nlkl kell elintznik. Nem szeretnm, ha rm omlana a hz.
Lissandra intett az embernek.
- Menj s hozd el Rajk lngszrjt. Valsznleg srtetlen.
A munks felfegyverkezve jtt vissza. Sztlanul s elszntan. Kress leksrte ket a
borpince bejrathoz. Bedeszkzva talltk a nehz ajtt, ahogy otthagyta, de
mintha kiss megvetemedett volna. Kidomborodott, mintha valami hatalmas nyoms rte
volna bellrl. Ez, akrcsak a krlttk uralkod csend, nyugtalantotta Kresst.
Amikor Lissandra embere eltvoltotta a szgeket s a deszkkat, Kress messzire lpett az
ajttl.
Azon kapta magt, hogy a foga kzt mormog.
- Biztonsgos lesz ez gy? - krdezte a lngszrra mutatva. - Tudja, nem szeretnk tzet.
- Van lzernk - felelte Lissandra. - Azzal fogjuk elpuszttani ket. A lngszrra
valsznleg nem lesz szksg. De szeretnm, ha itt maradna a biztonsg kedvrt. Van, ami
veszlyesebb a tznl, Simon.
Kress blintott.
A pinceajt megszabadult az utols deszkktl is. Lentrl mg mindig nem hallatszott
semmi. Lissandra csettintett az ujjaival, mire az embere. htrahzdott, bellt Lissandra
mg, s derkszgben az ajtra irnytotta a lngszrt. Lissandra visszahzta arcra a
maszkot, felemelte a nehz lzergyt, s elrelpve hirtelen rntssal kitrta az ajtt.

Odalentrl semmi mozgs, semmi hang, csak a sttsg.


- Van itt lmpa? - krdezte Lissandra.
- Csak bell - felelte Kress. - Jobb kz fell. Vigyzzon a lpcsn, nagyon meredek.
Lissandra tlpte a kszbt, tvette bal kezbe a lzert, s a felemelt jobbal a kapcsoltbla
utn kutatott. Nem trtnt semmi.
- Valahol itt van - mondta -, de gy tnik, hogy nem... Felsikoltott s htratntorodott.
Csukljra rtapadt egy hatalmas fehr homokkirly. Ahol belevjta az llkapcst, a
vdruhn keresztl kibuggyant a vr. A homokkirly akkora volt, mint Lissandra kzfeje.
Lissandra tszkdcselt a helyisgen, s csapkodni kezdte a kezt a legkzelebb. es falhoz.
Egyszer, ktszer, hromszor. Kzfeje nehz, tmr puffanssal-csapdott a falhoz. A
homokkirly vgre lepottyant. Lissandra nyszrgve trdre rogyott.
- Azt hiszem, eltrtek az ujjaim - mondta gyenge hangon. Kezbl mg mindig patakzott a
vr. A lzergyt leejtette a pinceajt kzelben.
- Nem megyek le - jelentette ki a munks szntelen, de hatrozott hangon.
Lissandra felnzett.
Nem. kell - mondta. - Az ajtbl tzelj, s gesd sznn mind. Megrtetted?
Az ember blintott.
- A hzam - sopnkodott Kress. Felfordult a gyomra. A homokkirly iszonyatosan nagy
volt. Mennyi lehet mg bellk odalenn? - Nem - folytatta. - Hagyjk. Meggondoltam
magam. Hagyjk.
Lissandra nem rtette. Kinyjtotta a kezt, melyet vr s zldes-fekete gennyes vladk
bortott.
- A kis bartja kesztyn keresztl belm mart. Lthatta, mi erfesztsembe kerlt, mg le
tudtam rzni. Nem rdekel a hza, Simon. Akrmi van is odalenn, elpusztul.
Alig hallotta, mit mond a n. Mozgst vlt felfedezni a pinceajt mgtti rnykok kztt.
Azt kpzelte, mindjrt elretr egy fehr hadsereg, s katoni akkork lesznek, mint a
Lissandrt megtmad homokkirly. Lelki szemvel ltta, hogy szz apr kar felemeli t s
levonszolja a sttsgbe, ahol mr vrja az hes "gyomor". Flt.
- Nem - mondta.
Lissandrk azonban nem trdtek vele.
Kress nekilendlt, s vllal nekiment az ppen tzelni kszl munks htnak. Lissandra
embere felmordult, elvesztette az egyenslyt, s lebukott a feketesgbe. Kress hallotta, amint
vgigzuhant a lpcsn. Ezutn ms zajok kvetkeztek: futkoss, fogcsattogtats s gyenge
bugyog hangok.
Megfordult, s szembetallta magt Lissandrval. A frfit hideg vertk lepte el, s egyfajta
beteges izgalom uralkodott el rajta. Szinte szexulis izgatottsgot rzett.
Lissandra nyugodt, hideg tekintettel nzett r a maszkjn keresztl.
- Mit mvel? - krdezte, amikor Kress felemelte az elejtett lzerfegyvert. - SIMON!
- Bkt teremtek - felelte kuncogva. - Az istenket csak nem fogjk bntani. Addig
legalbbis, amg ez az isten j s nagylelk. Kegyetlen voltam velk. heztettem ket: Ezrt
krptlst rdemelnek. rti?
- Maga rlt - szgezte le Lissandra. Ez volt az utols, amit mondott. A lzerrel Kress
lyukat getett a n mellkasban. tdugta rajta a kezt, s vgigvonszolva a holttestet a padln,
legurtotta a pincelpcsn. A zajok felersdtek: kitines kerepels, kaparszs s mly, tiszta
visszhangok hallatszottak. jbl bedeszkzta az ajtt.
Amint meneklt a pincbl, mlysges elgedettsg tlttte el, s szirupos rtegknt
bebortotta a flelmt. gy rezte, nem fl.

Azt tervezte, hogy otthagyja a hzt, berepl a vrosba, s egy jszakra kivesz egy szobt.
Elkpzelhet, hogy egy vig is ott marad. Ehelyett azonban inni kezdett. Maga sem tudta
pontosan, mi ksztette erre. rkon t, meglls nlkl ivott, aztn kihnyt mindent a nappali
sznyegre.
Valamikor elaludt. Mire felbredt, a hzban koromstt volt.
sszekuporodott a kanapn. Zajokat hallott. A falakon mszkltak. Mind ott voltak
krltte. Rendkvl lesen hallott mindent. Minden egyes reccsensben a homokkirlyok
lpseit vlte felfedezni. Becsukta a szemt, s vrt. Mindjrt rzi magn iszonyatos
tapintsukat. Flt megmozdulni, nehogy rjen hozz valamelyikhez.
Zokogott, de nerc mert megmozdulni. Eltelt egy kis id, s nem trtnt semmi.
Kinyitotta a sznit. Reszketett. Az rnykok lassan vilgosodni kezdtek, majd eltntek. A
magas ablakokon keresztl beszrdtt a holdfny. Szeme kezdett hozzszokni a
vilgossghoz.
A nappali res volt. Nem ltott az gadta vilgon semmit. Rszeg, lidrces kpzelgsei
voltak csupn.
sszeszedte magt, felkelt, s kzelebb ment a fnyhez. Nem ltott semmit. A szoba
csendes volt s elhagyatott. Hallgatzott. Semmi. Egy hang sem. A falakon sem volt semmi.
Flelemi szlte fantazils volt csupn.
Kressnek nkntelenl eszbe jutott Lissandra s az a lny a pincben. Elnttte a dh s a
szgyen. Mirt tette? Hiszen segtenie kellett volna Lissandrnak, elgetni, elpuszttani ket.
Mirt tette? ... Tudta a vlaszt. A kirlyn tette ezt vele, ltette bele a flelmet. Wo azt
mondta, a kirlyn pszichonikus. Mr akkor is, amikor mg kicsi. Most pedig nagy, szrnyen
nagy. Lakomzott Cathbl meg Idibl, s most ott van neki kt jabb holttest. Egyre
nvekszik. Rjtt az emberhs zre, gondolta.
Remegni kezd t, de visszanyerte nuralmt, s a remegs abbamaradt. A kirlyn nem
bnthatja t, hiszen az istenk, s a fehrek mindig is kedvencei kz tartoztak.
Eszbe jutott, hogyan dfkdte kardjval a kirlynt, mg mieltt Cath jtt volna. , az az
tkozott Cath!
Nem maradhat itt. A kirlyn ismt meghezhet. Amilyen risi, nem is kell sok id hozz.
Borzalmas tvgya lesz. Akkor vajon mit csinl? El kell mennie, gondolta, vissza az oltalmat
ad vrosba, mg addig, mg a kirlyn a borpincben van. Hiszen odalenn csak vakolat van,
s dnglt fldpadl, s a mozgk jtszva shatnak benne alagutakat... S ha kiszabadulnak...
Kress nem akart belegondolni.
Felment a hlszobjba, s sszecsomagolt. Hrom tskt vitt magval. Csak egy vlts
ruht tett be, tbbre nem lesz szksge. A maradk helyet megtlttte az rtkeivel:
kszerekkel, mtrgyakkal s mssal, amit nem akart elveszteni. Nem remlte, hogy mg
visszajhet.
A totyog leksrte a lpcsn. Mereven bmult r vszjslan csillog szemekkel. Az llat
lesovnyodott. Kressnek eszbe jutott, hogy rgta nem etette meg. Mskor a totyog
gondoskodott magrl, de az utbbi idben az lelemforrsok ktsgtelenl megcsappantak.
Az llat megprblta megragadni a lbt, de a frfi rmordult, s elrgta magtl. A
teremtmny srtdtten elkotrdott.
Kress kisurrant a hzbl, s becsukta maga mgtt az ajtt. Esetlenl cipelte a tskkat.
Egy pillanatig a hzhoz lapulva lldoglt. Mellkasban vadul- dobogott a szve. Csupn
nhnymter vlasztotta el a lgsikltl. De flt megtenni ezt a rvid tvolsgot. A ragyog
holdfny megvilgtotta a mszrls sznhelyt a hz eltt. Lissandra kt lngszrsnak
tetemei ugyanott hevertek, ahol a fldre zuhantak. Ltta az egyik meggett, kificamodott
testt, a msikat szinte maguk al temettk a dgltt homokkirlyok. Krltte ott voltak a
fekete s vrs mozgk. Nehezen tudta elhinni, hogy mr csak tetemek. Inkbb gy tnt, csak
vrnak, mint oly gyakran ezeltt.

Badarsg, szgezte le magban. jabb rszeg rmkpek. Hiszen ltta, hogy az erdk
felrobbantak. A homokkirlyok elpusztultak; a fehr kirlyn pedig a borpince foglya,
Nhny mly s kimrt shajts utn rlpett a homokkirlyokra, melyek megroppantak a
talpa alatt. Irgalmatlanul beletaposta ket a homokba. Nem mozdultak.
Mosolyogva keresztlstlt a csatamezn, hallgatva a hangokat, a biztonsg hangjait.
Reccsens. Roppans. Reccsens.
A fldre rakta a tskkat, s kinyitotta a lgsikl ajtajt. Az rnykbl valami mszott a fny
fel. Krvonalai homlyosan kirajzoldtak a lgsikl lsn. Olyan hossz volt, mint Kress
alkarja. Finoman sszekoccantotta az llkapcst, s mind a hat, a teste krl elhelyezked
szemvel felnzett r.
Kress a nadrgjba vizelt, s lassan htrlni kezdett.
A lgsiklbl jabb mozgs hallatszott. Nyitva hagyta az ajtt. A homokkirly eljtt, s
gyanakvan kzeledett fel. Kvettk a tbbiek, melyek eddig az lsek alatt lapultak, besva
magukat a krpitba. Elbjtak, s egyenetlen gyrt alkottak a lgsikl krl.
Megnyalta az ajkt, megfordult, s gyorsan elindult Lissandra lgsiklja fel.
Flton megtorpant. A msik lgsiklban is nyzsgtek a homokkirlyok. A hatalmas
rovarszr lnyek csak flig ltszottak a holdfnyben.
Feljajdult, s rohant vissza a hzhoz. A bejrati ajthoz rve felnzett.
Tucatnyi hossz, fehr alakot fedezett fel, amint fel-al mszklnak az plet falain. Ngyen
csapatba verdtek az elhagyott harangtorony cscsnl, ahol egykor a dgev hja ttte fel
tanyjt. Valamin munklkodtak. Egy arcot vstek a falba, egy knnyen felismerhet arcot.
Simon Kress felsikoltott, s berohant a hzba.
A jkora italmennyisg meghozta szmra az htott zsibbadt lmot. De felbredt.
Mindennek ellenre felbredt. Borzalmasan fjt a feje, a szja bds volt, s iszony hsget
rzett. Mg sohasem volt ennyire hes.
Tudta, hogy nem az gyomra korog.
A hlszobai toalettszekrny tetejrl egy fehr homokkirly nzett le r, alig szreveheten
mozgatva a cspjait. Akkora volt, mint a lgsiklbeli trsa az jjel. Ert vett magn, s a
helyn maradt.
- Meg... megetetlek - mondta a homokkirlynak. - Megetetlek. - Szja rettenetesen
kiszradt, olyan volt, mint a drzspapr. Megnyalta az ajkt, s kimeneklt a szobbl.
A hzat elleptk a homokkirlyok. Vigyznia kellett, hova lp. A homokkirlyok szemmel
lthatan klnbz feladatokon buzglkodtak. Ki-ki vgezte a dolgt. talaktsokat
csinltak a hzon. Hol elbjtak a falakban, hol elbjtak. Vstek. Kress kt, teljesen vratlan
helyen szrevett rbmul arcmst. Az arcok ferdk s torzak voltak, s hamusznek a
flelemtl.
Kiment a hzbl, hogy behozza a kt bomlsnak indult holttestet, amelyekkel gy gondolta,
lecsillapthatja a fehr kirlyn tvgyt. m mindkt holttest eltnt. Eszbe jutott, hogy a
mozgk knnyedn el tudnak cipelni a sajt slyuknl tbbszrsen nehezebb dolgokat.
Szrny mg belegondolni is, hogy a "gyomor" mindezek utn mg mindig hes.
Amikor visszajtt a hzba, egy hadoszlop homokkirly ppen lefele tartott a lpcsn.
Darabonknt cipeltk a totyogt. Kressnek gy tnt, hogy a fej szemrehnyan nzett r,
amint elvittk mellette.
Kirtette a htt, a mlyhtt, a szekrnyeket, mindent, s a hzban fellelhet sszes
ennivalt halomra rakta a konyhakr. Tucatnyi fehr mr vrt r, hogy elvigye. A fagyasztott
lelmiszerekhez nem nyltak; ott hagytk olvadozni, de minden egyebet elhordtak.

Miutn az ennival mint eltnt, gy rezte mintha mr nem gytrn annyira az hsg, br
egy fatatot sem evett. Tudta, hogy csak rvid idre kapott haladkot. Nemsokra a gyomor
jra meghezik, s akkor meg kell hogy etesse.
Tudta, mit kell tennie. A kommuniktorhoz ment.
- Malada - mondta mintegy mellkesen az els visszajelzsre -, ma este sszejnnek nlam
egypran. Tudom, hogy ksn sztok, de remlem, el tudsz jnni. Nagyon rlnk neki.
Jad Rakkis volt a kvetkez, akit felhvott, s utna a tbbieket is. A vgre kilencen
fogadtk el a meghvst. Ennyi elg lesz, remnykedett.
Odakinn vrta a vendgeit - a mozgk fantasztikus sebessggel eltakarodtak, s a kert
csaknem gy nzett ki, mint a csata eltt -, s beksrte ket a bejrati ajthoz. Elretesskelte
ket, azonban nem ment utnuk.
Amikor ngyen mr benn voltak a hzban, Kress vgre sszeszedte a btorsgt. Becsukta
az utols vendg mgtt az ajtt, fittyet hnyva a rmlt kiltozsokra, melyek rvidesen
flhasogat hangzavarr vltoztak, s az egyik vendg lgsikljhoz rohant. Nehzsg nlkl
bejutott, s nyomogatni kezdte az indtgombokat. Elkromkodta magt. Termszetesen a
lgsikl gy volt beprogramozva, hogy csak a tulajdonos parancsra emelkedett a magasba.
A kvetkez rkez Jad Rakkis volt. Alig szllt le a lgsiklja, Kress odarohant, s karjnl
fogva megragadta az ppen kikecmerg Rakkist.
- Vissza, gyorsan! - lkdste Rakkist. - Vigyl a vrosba! Siess, Jad! El innen!
Rakkis azonban csak bmult r, s nem akart megmozdulni. - Mirt, mi a baj, Simon? Nem
rtem. Mi van a partiddal? De ekkor mr ks volt, mert a laza homok megmozdult
krlttk. Vrs szemek meredtek rjuk, csattogtak az llkapcsok. Rakkis leveg utn
kapkodott. Mr mszott volna vissza a lgsiklba, de kt llkapocs szorosan megragadta a
csukljt. Hirtelen trdre bukott. A homok szinte forrt a fld alatti mozgsoktl. Jad ide-oda
doblta magt, s veltrzan ordtott, amikor a homokkirlyok sztszaggattk. Kress alig brta
vgignzni.
Ezutn mr nem prblt elmeneklni. Amikor mindennek vge lett, maga el tette az sszes
italt, amit a brszekrnyben tallt, s leitta magt a srga fldig. Tudta, ez az utols alkalom,
hogy rsze lehet ebben az lvezetben. Ezenkvl csak a borospincben maradt ital.
Egsz ll nap egy falat ennivalt sem vett maghoz, mgis eltelve, vgre jllakottan aludt
el. A csillapthatatlan hsg elmlt. A lidrces lom eltti utols gondolatai a krl forogtak,
kit hvhatna el holnap.
Forr szraz reggelre bredt. Amikor kinyitotta a szemt, ltta, hogy egy fehr homokkirly
jra elfoglalta a toalettasztalt. Gyorsan becsukta a szemt, remnykedve, hogy a rossz lom
elmlik, de nem mlt el. Mr nem tudott elaludni, s nemsokra azon kapta magt, hogy j
ideje nem tudja levenni a szemt a lnyrl.
J t percre volt szksge, mire rjtt, mi az, ami olyan furcsa: a homokkirly mozdulatlan
volt.
Az biztos, hogy a mozgk termszetellenes mozdulatlansgban tudnak lenni. Ezerszer ltta
mr, ahogy vrnak s figyelnek. De Valami mindig megtrte ezt a mozdulatlansgot: egy
sszecsattan llkapocs, egy megrezzen lb, egy megmoccan vagy meglibben hossz,
finom csp.
De a toalettasztalon a homokkirly teljesen mozdulatlan volt. Kress llegzet-visszafojtva
felllt. Nem mert remnykedni. Csak nem egy dgltt homokkirly? Mitl pusztulhatott el?
Keresztlment a szobn.

A homokkirly szeme stt volt s veges. Mintha felfvdott volna. Belseje puha s
rothad, tele gzzal, mely kifele nyomja a fehr pncllemezeket.
Kinyjtotta remeg kezt, s megrintette a homokkirlyt. Meleg volt, st forr, s egyre
forrbbnak tnt. Visszarntotta a kezt, s ettl a mozdulattl a homokkirly kls fehr
vzbl leesett egy darabka. Alatta ugyanolyan fehr szn hs volt, de ltszott rajta, hogy
lgyabb. Duzzadt volt s forr, s szinte lktetett.
Kress htrahklt, s kirohant az ajtn.
A hallban mg hrom, a hlszobaihoz hasonl, fehr mozgt tallt.
Homokkirlyokon tugrlva rohant le a lpcsn. Az sszes teremtmny mozdulatlan volt.
Tele volt velk a hz: nmely mr dgltt, nmely csak dgld vagy kbult, vagy ki tudja,
milyen. Nem rdekelte, mi bajuk, csak az rdekelte, hogy nem brnak megmozdulni.
A lgsikljban ngyet tallt bellk. Egyenknt felszedegette s elhajtotta ket, amilyen
messzire csak tudta. tkozott szrnyetegek! Bemszott a flig tnkretett lsekre, s
nyomogatni kezdte az indtgombokat.
Semmi eredmny.
jra s jra prblkozott. Semmi. Ez nem igazsgos, hiszen ez az lgsiklja, indulnia
kellene. Nem rtette, mirt nem akar felemelkedni.
Vgl kiszllt, s rosszat sejtve megvizsglta a jrmvet. Megtallta a hibt. A
homokkirlyok megrongltk a gravitcis fogaskereket. Csapdba esett. Nem tud
elmeneklni.
Dhngve visszamasrozott a hzba. Kiment a verandra, s leakasztotta az antik brdot,
amely a Cath m'Lane hallt okoz kard mellett lgott. Munkhoz ltott. A homokkirlyok
meg sem moccantak, amint apr darabokra hastotta ket. Az utols csapstl sztloccsantak,
testk mintha felrobbant volna. Belsejk borzalmas dolgokat rejtett magban: furcsa, flig
kifejldtt szerveket, nyls, vrses vladkot, amely ksrtetiesen hasonltott az emberi
vrre, s srga, vres-gennyes ragacsot.
Elpuszttott vagy hsz homokkirlyt, s ekkor rjtt erfesztsnek hibavalsgra. A
mozgk mr nem jelentettek semmilyen veszlyt. Semmilyent. Klnben is, annyi volt
bellk, hogy akkor sem tudn meglni valamennyit, ha jt nappall tve dolgozna.
Arra az elhatrozsra jutott, hogy le kell mennie a borpincbe s lesjtania a brddal a
kirlynre.
Elszntan elindult lefele, de amikor megltta a pinceajtt, megtorpant.
Az ajtt mr nem tehetett ajtnak nevezni. A szrnyetegek trgtk a falakat, s az ajtnyls
helyn egy nagy lyuk ttongott. Mit lyuk, reg! A beszegelt ajtnak nyoma sem, maradt, csak
a feketn ttong mlysg.
A pincbl irtzatos, fojtogat bz trt fl.
A nedves, vres falakat foltokban fehr taplszersg bortotta. S ami a legrosszabb llegzett.
Kress a helyisg tloldaln is rezte, hogy a kilgzs meleg szele tfj rajta. Erlkdtt,
hogy meg ne fulladjon, s amint a szl irnyt vltott, elmeneklt.
Visszatrve a nappaliba, elpuszttott mg hrom mozgt, s sszeroskadt. Mi trtnik? Nem
rtette.
Ekkor eszbe jutott, hogy van valaki, aki rtheti. A kommuniktorhoz ment, siettben
rlpett egy homokkirlyra, s buzgn imdkozott, hogy a berendezs mkdjn.
Amikor a tls vgn megszlalt Jala Wo, Kress zokogsba trt ki, s elmondott mindent.
A n hagyta, hogy Kress beszljen, egyszer sem szaktotta flbe. Keskeny, spadt arcra,
eltekintve az alig szrevehet rnctl a homlokn, nem lt ki semmilyen kifejezs. Miutn
befejezte, Wo csak ennyit mondott:
- Magra kellene hagynom. Kress megint zokogni kezdett.
- Ezt nem teheti. Krem, segtsen. Annyit fizetek...

- Magra kellene hagynom - ismtelte Wo -, de nem teszem.


- , ksznm - shajtotta Kress. - Ksznm...
- Nyugalom - szlt Wo. - Figyeljen rm. Maga tehet mindenrl. Ha jt tartja a
homokkirlyokat, elegns, ritulis harcosokk vlnak. heztetssel s knzssal
megvltoztatta a termszetket. Az istenk volt. Maga tette ket azz, amik. A kirlyn a
pincben megsrlt, s valsznleg mg nem plt fel. Elkpzelhet, hogy a sebtl, melyet
okozott neki, megtbolyodott. A viselkedse... nos, szokatlan.
Mielbb el kell meneklnie, Kress. A mozgk nem pusztultak el, csak alv llapotba
kerltek. Mondtam magnak, hogy amikor megnnk, kls vzuk leesik. Normlis
krlmnyek kztt a "vedls" tulajdonkppen hamarabb is bekvetkezhet. Mg sohasem
hallottam ekkora homokkirlyokrl, mint a magi, Kress. Fkpp nem ilyenekrl, melyek
fejldskben mg a rovarszakaszban vannak. Mg mernm kockztatni, hogy ez a fehr
kirlyn megnyomortsnak az eredmnye. De mindez most nem fontos.
Lnyeg az, hogy ezek a homokkirlyok most metamorfzison esnek t. Az a helyzet, hogy a
kirlyn, ahogy nvekszik, fokozatosan egyre intelligensebb vlik. Pszichonikus ereje
megersdik, tudata kifinomultabb, nagyravgybb lesz. A pnclos mozg egyedek csak
addig hasznlhatk, amg a kirlyn kicsi s csupn flrzkeny. Most azonban jobb
szolglkra van szksge, tbb kpessggel rendelkez testekre. rti? A mozg egyedek
jfajta homokkirlyoknak adnak letet. Hogy milyenek lesznek, magam sem tudom egszen
pontosan. Minden egyes kirlyn megalkotja a sajt fajt, amely megfelel elkpzelt
szksgleteinek s ignyeinek. Az j faj egyedei ktlbak, ngykarak, elll hvelykujjak
lesznek. Kpesek lesznek fejlett szerkezetek megptsre s mkdtetsre: A
homokkirlyok nem lesznek rzkenyek, de a kirlyn annl inkbb.
Kress szjttva nzett Wo arcra a kpernyn.
- Az alkalmazottai - nygte ki vgl -, akik kijttek fellltani a terrriumot...
Jala Wo bgyadtan elmosolyodott.
- Shade - mondta.
- Shade egy homokkirly - ismtelte dermedten Kress. - S maga egy tartlyra val
gyerekegyedet adott el nekem.
- Ne mondjon ilyen ostobasgokat - mondta Wo. - Az els letszakaszban egy homokkirly
inkbb spermiumhoz, mint gyerekegyedhez hasonlt. A hbork megedzik s kialaktjk a
termszetket. Szzbl csak egy homokkirly ri el a msodik letszakaszt. Ezerbl csupn
egy rkezik el a harmadik s a negyedik stdiumba s vlik Shade-hez hasonlv. A felntt
homokkirlyok nem tpllnak klnsebb rzelmeket a kicsi kirlynk irnt. Tl sok van
bellk, s az a rengeteg mozg valsgos istencsaps. - Jala Wo felshajtott. - De csak az idt
vesztegetjk ezzel a sok beszddel. Az a fehr homokkirly rvidesen rzknt fog
felbredni. Mr nem lesz magra szksge, st gyllni fogja, s igen hes lesz. Az tvltozs
megkveteli a magt. A "gyomornak" risi tpllkignye van az tvltozs eltt s utn.
Ezrt nem maradhat a hzban. rt engem?
- De nem tudok elmenni - mondta Kress. - A lgsiklmat tnkretettk, a tbbiekt pedig
kptelen vagyok elindtani. Nem tudom jraprogramozni ket. El tud jnni rtem?
- Igen - felelte Wo. - Azonnal indulunk Shade-del. Csakhogy Asgardtl tbb mint ktszz
kilomter az t, s magunkkal kell hoznunk a berendezst, melynek segtsgvel elbnhatunk
a maga alkotta elfuserlt homokkirlyokkal. Ott azonban nem vrhat. De van kt lba.
Induljon el gyalog kelet fel. Lehetleg tartsa az irnyt, s siessen, ahogy csak br. Arrafel,
meglehetsen kietlen a vidk. A lgi keresvel knnyszerrel megtalljuk. Lnyeg az, hogy
biztonsgos tvolsgba kerljn a homokkirlyoktl. Mindent rtett?
- Igen - rebegte. - , igen, igen. Miutn sztkapcsoltak, az ajthoz sietett. Flton valami
zajt hallott: egy flig pukkan, flig reccsen hangot.

Sztrepedt az egyik homokkirly. Ngy, rzsasznessrga vrrel bortott, apr kar bukkant
el, s kezdtk lernciglni az lettelen brt.
Kress rohanni kezdett.
Nem szmtott a hsgre. A dombok szrazak s sziklsak voltak. Kress meneklt a hztl.
Futott, amilyen gyorsan csak brt. Bordi alatt szrni kezdett az oldala, s elakadt a llegzete.
Csaknem egy rn t futott s gyalogolt, futott s gyalogolt a kegyetlenl perzsel nap alatt.
Patakokban csurgott rla a vertk. Szidta magt, hogy nem jutott eszbe vizet hozni magval.
Remnykedve, hogy megpillantja Wot s Shade-et, folyton az eget frkszte.
Nem volt felkszlve az effle megprbltatsokra, a forrsgra s a szrny szrazsgra.
Nem volt valami j kondciban. m amikor eszbe jutott a llegz kirlyn vagy az, hogy
hzt mr biztosan elleptk a cssz-msz, vonagl kis teremtmnyek, erre kapott. Bzott
abban, hogy Wo s Shade tudni fogjk a kis szrnyetegek elpuszttsnak a mdjt.
Azt is kitervelte, mit fog csinlni Woval s Shade-del. Mindez az bnk, s lakolni fognak
rte, hatrozta el. Lissandra ugyan halott, de ismer msokat, akik hasonl mestersget znek.
Bosszt ll! Szzszor is megfogadta, amint kszkdve s vertkezve haladt kelet fel.
Legalbbis remlte, hogy kelet fel tart. Nem tjkozdott tl jl, s nem is tudta biztosan,
ktsgbeessben merre vette az tjt, de azta valsznleg kelet fel tart, ahogy Wo
tancsolta.
Mr tbb rja futott, s mivel a lgsiklnak semmi jelt nem ltta, kezdett gyanakodni, hogy
mgis rossz irnyban halad. Eltelt mg nhny ra, s flni kezdett. Mi lesz, ha Wo s Shade
nem tallja meg? Meghal. Kt napja nem evett, legyenglt s flt; torka szinte felhorzsoldott
a szomjsgtl. Kptelen volt tovbbmenni. A nap lemenben van, s a sttsgben biztos
nem akadnak r. Mi trtnhetett? Lehet, hogy a homokkirlyok felfaltk Wot s Shade-et?
Ismt flelem szllta meg, betlttte minden porcikjt. Radsul knz szomjsgot s
gytr hsget rzett. De folytatta tjt. Futni prbt, de csak bukdcsolt, majd ktszer elesett.
A msodik essnl egy szikla vresre horzsolta a kezt. Menet kzben kiszvta a vrt.
Aggasztotta a fertzsveszly.
A lthatron mgtte felkelt a nap. A talaj kiss lehlt, s mr ezrt is hls volt. gy
dnttt, hogy teljes sttedsig megy, s aztn letelepszik valahol jszakra. Most mr biztos
elg messzire kerlt a homokkirlyoktl.
Felrve a kvetkez emelkedre, egy hz krvonalait ltta kirajzoldni. Az hznl ugyan
kisebb volt, de zrt nagy hznak lehetett tekinteni. Mindenesetre egy lakhely, ami
biztonsgot jelent. Kiablva futni kezdett a hz fel. telt s italt tall. Most mr muszj
valami tpllkot vennie maghoz. Szinte rezte az tel izt. Minden porcikja sajgott az
hsgtl. Lerohant a dombon, s futott a hz fel. Integetett s kiablt a lakknak: Mg ki
tudta venni az alkonyatban, hogy a hz. eltt vagy fl tucat gyerek jtszik.
- H, erre! - kiablt. - Segtsg! A gyerekek szaladva jttek fel. Kress hirtelen megllt.
- Nem - mondta. - , nem, nem, , nem!
Htralpett. Megcsszott a homokon, felllt, s megprblt elfutni. A kidlledt szem s
barns-narancssrga br irtzatos kicsi teremtmnyek knnyszerrel elkaptk Kresst, aki
hiba prblt kzdeni.
A hz fel cipeltk. Nyomorsgos, rozoga, omladoz homokhz volt, az ajtaja azonban
szles s stt. S mindennek tetejben llegzett. A ltvny elborzasztotta Kresst, de nem ezrt
ordtott fel. A tbbiek miatt, az apr, narancsszne gyerekek miatt; akik kimsztak az erdbl,
s kzmbsen nztk az elttk elhalad menetet.
Arcuk pont olyan volt, mint Simon Kress.
Pavlov Anna fordtsa