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Ttulo original:
Colombia Before Independence
Economy, society, and politics
under Bourbon rule
Traduccin:
Hernando Valencia Goelkel
Nicols Suescn

Pgina 05.
Colombia
antes de la Independencia
Economa, sociedad y poltica
bajo el dominio borbn

ANTHONY MCFARLANE
BANCO DE LA REPBLICA / EL NCORA EDITORES

Pgina 06.
Primera edicin en espaol:
Banco de la Repblica
El ncora Editores
Bogot, 1997
ISBN 958-96201-0-8

Portada:
diseo de Camila Cesarino Costa
Ilustracin:
Ro Bogot, dibujo de C. Austin, grabado de J. Harris (detalle)
Mapas:
Marco Fidel Robayo
Derechos reservados:
1997. Anthony McFarlane
Cambridge University" Press

Isanco de la Repblica
El ncora Editores
Bogot, Colombia
Composicin y fotomecnica: Servigraaphic Ltda.
Separacin de color: Elograf
Impreso en los talleres de Formas e Impresos Panamericana.
Impreso en Colombia
Printed in Colombia
Pgina 07.
CONTENIDO
TABLAS, FIGURAS Y MAPAS
ABREVIATURAS Y EQUIVALENCIAS
AGRADECIMIENTOS
INTRODUCCIN

pgina 9
pgina 11
pgina 15
pgina 17

1. FUNDACIONES

pgina 27

PARTE I
.
-ECONOMA Y SOCIEDAD EN LA NUEVA
GRANADA DEL SIGLO XVIII

pgina 59

2. RECURSOS Y REGIONES

pgina 61

3. LAS FRONTERAS MINERAS Y LA ECONOMA DEL ORO

pgina 117

PARTE II
LA ECONOMA DEL COLONIALISMO BORBNICO:
IA NUEVA GRANADA Y LA ECONOMA ATLNTICA
4. LA NUEVA GRANADA Y EL SISTEMA
MERCANTIL ESPAOL, 1700-1778
5. COMERCIO Y ECONOMA EN LA POCA
DEL COMERCIO LIBRE IMPERIAL, 1778-1796
6. LOS COMERCIANTES Y EL MONOPOLIO
Pgina 08.
PARTE III

pgina 153
pgina 155
pgina 195
pgina 250

LAS POLTICAS DEL COLONIALISMO BORBN:


RECONSTRUYENDO EL ESTADO COLONIAL

pgina 281

7. RENOVACIN: EL ESTABLECIMIENTO DEL VIRREINATO

pgina 283

8. INNOVACIN: LA VISITA GENERAL Y SU IMPACTO

pgina 314

PARTE IV
GOBIERNO Y POLTICA

pgina 343

9. EL PODER, LA POLTICA Y LA PROTESTA pgina 345


10. CIENCIA Y SEDICIN

pgina 405

PARTE V
LA CRISIS DEL ORDEN COLONIAL
11. LA GUERRA Y EL DEBILITAMIENTO
DEL ORDEN COLONIAL
12. LA CADA DEL GOBIERNO REAL
EPLOGO
pgina 512
APNDICE A
APNDICE B
APNDICE C
BIBLIOGRAFA
INDICE ONOMSTICO

pgina 437
pgina 439
pgina 479
pgina 521
pgina 532
pgina 536
pgina 545
pgina 565

Pgina 09.
TABLAS, FIGURAS Y MAPAS
TABLAS
2.1

Estructura ocupacional de Cartagena de Indias, 1779-80

2.2 Estructura ocupacional de Santa Fe de Bogot, 1783

pgina 79

pgina 95

3.1 Produccin de oro en las regiones mineras de la Nueva Granada, segn los
quintos, 1700-1799
pgina 131

5.1 El comercio entre Inglaterra y Espaa, 1784-1793

pgina 203

5.2 Exportaciones de Cartagena a Espaa 1784-1793

pgina233

11.1 Barcos e importaciones de Espaa, a Cartagena, 1796-1801 pgina 442


Figuras
3.1 Distribucin regional de la produccin de oro, segn los quintos, 1735-64
pgina 134
3.2 Distribucin regional de la produccin
de oro, segn los quintos, 1765-99

pgina 134

3.3 Valor del oro amonedado en las casas


de moneda de Bogot y de Popayn, 1700-1810

pgina 135

.3.4 Choc: Promedio anual de produccin


de oro segn los quintos, 1724-1803

pgina 138

Pgina 10.
3.5 Popayn: Promedio anual de produccin
de oro segn los quintos, 1700-1804
3.6 Antioquia: Promedios anuales del oro
registrado para su fundicin, 1700-1809

pgina 139
pgina 140

MAPAS
1.1 Relieve de la Nueva Granada
2.1
Distribucin de la poblacin en la
Nueva Granada, 1778-80
2.2 La regin de la Costa Caribe
2.3 La regin de la Cordillera Oriental
2.4 La regin del Valle del Cauca
3.1 El Choc
3.2 Antioquia
Pgina 11.

pgina 26
pgina 63
pgina 76
pgina 87
pgina 104
pgina 122
pgina 123

ABREVIATURAS Y EQUIVALENCIAS
ARCHIVOS
AGI
Archivo General de Indias, Sevilla
AHNM Archivo Histrico Nacional, Madrid AHNC Archivo Histrico de Colombia
(Archivo General de la Nacin)
ACC Archivo Central del Cauca, Popayn
AHA Archivo Histrico de Antioquia, Medelln
ACM Archivo del Cabildo, Medelln
BNC Biblioteca Nacional de Colombia, Bogot
BL
British Library, Londres
REVISTAS
ACHSC
Anuario Colombiano de Historia Social y de la Cultura
AEA
Anuario de Estudios Americanos
BHA
Boletn de Historia y Antigedades
HAHR Hispanic American Historical Review JLAS
Journal of Latin American
Studies
MONEDAS Y MEDIDAS
castellano: medida de peso del oro con un valor aproximado de 2.5 pesos de
plata.
peso de oro: 2 pesos de plata, aproximadamente.
marco:
medida de peso del oro equivalente a unos 230 gramos
y con un valor aproximado de 4 pesos de plata.
Pgina 12.
dobln: oro acuado en monedas de 2 escudos y con un valor aproximado de 4
pesos de plata
peso: plata acuada en monedas de 8 reales
real: 34 maravedes
carga: 130 kilos
quintal:
50 kilos
tercio: 50 kilos
fanega:
55 kilos
arroba:
12.5 kilos

libra: 1/2 kilo


Pgina 13.
Para Angela
Pgina 15.
AGRADECIMIENTOS
Mi trabajo sobre Colombia se ha beneficiado a lo largo de los aos con la ayuda y
el consejo de una serie de personas, a quienes aprovecho la oportunidad para
darles las gracias. El profesor John Lynch me suministr una invaluable
orientacin durante mis primeros aos de investigacin, al permitirme desarrollar
un inters en la historia colonial de la Amrica espaola y, bajo su supervisin,
completar la tesis doctoral que inici mi trabajo en la historia colombiana. Tambin
me benefici de su apoyo cuando era investigador en el Instituto de Estudios
Latinoamericanos de la Universidad de Londres, as como de la amistad y el
inters del profesor David Rock, colega entonces en el Instituto.
Amigos y compaeros historiadores en Espaa y en Colombia han hecho mucho
porque mis perodos de investigacin en los archivos resulten fructuosos y
agradables. Gracias especiales a Hermes y a Gilma Tovar, historiadores de la
Universidad Nacional de Bogot, por la generosidad y la amistad que me han
demostrado a lo largo de los aos y de las que mucho he disfrutado en Bogot,
Sevilla y Sigenza. Mi otra gran deuda en Colombia es con Margarita Garrido y
con el desaparecido Germn Colmenares. Sus invitaciones para ensear en la
Universidad del Valle me permitieron beneficiarme de su pericia en la historia
colombiana, mientras disfrutaba simultneamente la esplndida hospitalidad que
ellos y sus familias me ofrecieron sin reparos. El personal de los archivos en
Colombia y en Espaa ha sido sin excepcin corts y servicial. Estoy
particularmente agradecido con la seora Pilar Moreno de ngel y con el doctor
Jorge Palacios quienes, como directores del Archivo Nacional
Pgina 16.
en Bogot, hicieron mucho por agilizar mi investigacin y hacerla grata.
Quisiera tambin ampliar mis agradecimientos a los que me han ayudado durante
la redaccin de este libro. Simon Collier me alent a proseguir y me daba amables
pero oportunos recordatorios de la necesidad de terminar. En la Universidad de
Warwick Rachel Parkin, Rebecca Earle y especialmente Caroline Williams
contribuyeron a elaborar y presentar los cuadros en el texto, ayuda que aprecio
muy particularmente. Mi colega el doctor Guy Thomson ley pacientemente el
borrador del libro y me hizo comentarios alentadores, y el profesor John TePaske,
muy bondadosamente, me permiti referirme a los datos sobre el tesoro real en la

Nueva Granada compilados por l y por el profesor Alvaro Jara a partir de los
documentos del Archivo General de Indias. El apoyo financiero del programa de
becas internacionales de la Fundacin Ford me ayud a comenzar mi
investigacin en Colombia, y aportes subsiguientes de la Universidad de Warwick,
la Academia Britnica y el Banco de Espaa suministraron a intervalos cruciales
los medios para mantener y ampliar mi inters en la historia colombiana.
Pgina 17.
INTRODUCCIN
Esta es una historia de Colombia durante el ltimo siglo de gobierno espaol,
cuando el territorio de la moderna repblica de Colombia estaba en el centro del
virreinato espaol de la Nueva Granada. En gran parte basada en investigaciones
de archivos espaoles y colombianos, est diseada primordialmente como un
aporte a la historiografa de la Amrica espaola durante el perodo borbnico,
entre 1700 y 1810. Sin embargo, como no existe una historia general de Colombia
en ese perodo, el presente estudio ofrece tambin una sntesis que combina los
resultados de la investigacin en archivos con las pruebas y las interpretaciones
que se hallan en las obras especializadas de otros historiadores de la Colombia
colonial.
La eleccin de la regin y del perodo abarcados en este estudio se explica
fcilmente. Aparte de su inters intrnseco, Colombia, o Nueva Granada, como se
la denominaba durante el rgimen espaol, es una regin que merece ms
atencin por parte de los historiadores de Amrica Latina. Pues si bien era una
colonia de segunda categora que no competa en tamao o en riqueza con los
virreinatos del Per 1 Nueva Espaa, la Nueva Granada era independiente de los
grandes sistemas econmicos coloniales, centrados en torno a la minera en las
virreinatos ms antiguos, y surge como un territorio separado y distinto, con una
personalidad propia. Desde el siglo XVI el pas tena su propio sector de minera,
su propia conexin con el sistema de comercio espaol en el Atlntico y una
sociedad cada vez ms diferenciada dentro de la cual la poblacin indgena era
sustituida en gran parte por mestizos. Durante el siglo XVIII, la Nueva Granada se
convirti tambin en el ncleo del primer virreinato nuevo creado
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desde el siglo XVI, y presenci una de las grandes rebeliones populares del
perodo colonial tardo. As, a comienzos del siglo XIX se convirti en un gran
escenario para los experimentos y conflictos polticos resultantes de la ruptura con
Espaa en 1810 y, despus de 1819, le suministr a Bolvar una base para librar
las guerras de liberacin contra los bastiones supervivientes del poder realista en
el continente.
El perodo cubierto aqu, entre 1700 y 1810, tiene especial inters ya que abarca
una fase distintiva en la historia de Espaa y de su imperio, delimitada por dos
grandes coyunturas polticas. Abierto con la crisis desencadenada con la accesin

de la dinasta borbnica al trono en 1700, y cerrado con otra crisis causada por su
colapso en 1810, ste fue un perodo durante el cual la monarqua borbnica trat
de reconstruir el dominio espaol sobre su imperio, tanto poltica como
econmicamente. En efecto, se dice que el resurgente imperialismo espaol se
hizo tan vigoroso a fines del siglo XVIII que intent una verdadera "segunda
conquista de Amrica", y era tan perturbador de los intereses establecidos que
prepar las condiciones para el movimiento que ms tarde habra de llevar a la
independencia hispanoamericana.1
Nuestra imagen general de la historia de Amrica Latina en el siglo XVIII es
entonces la de regiones coloniales expuestas a un floreciente imperialismo borbn
que, al racionalizar el sistema colonial, poltico y econmico, con menosprecio de
los intereses coloniales, cre un contexto para el colapso eventual de la autoridad
imperial. Cabe dentro de este cuadro la Nueva Granada? Sabemos que sta era
una regin que, como otras de la Amrica espaola, se vea afectada directamente
por aquellas medidas borbnicas diseadas para cambiar las relaciones
econmicas y polticas con la madre patria; sabernos tambin que la reforma
colonial de los borbones suscit tensiones y resistencias, muy en especial durante
la revoluPgina 19.
cin comunera de 1781. En efecto, los historiadores de la Colombia colonial
suponen invariablemente que el cambio poltico y econmico durante el perodo
borbn cre tensiones que prepararon el camino hacia la independencia, bien al
inducirlas o al crear tiranteces en la contextura social y econmica del pas. 2 Pero,
precisamente, fue la-Colombia colonial tarda afectada por la resurreccin del
imperialismo espaol durante el siglo XVIII? La reforma administrativa de los
borbones trastorn el orden colonial en la Nueva Granada, al darle a Madrid un
control ms estrecho sobre el gobierno territorial, y forz a su pueblo a contribuir
con una porcin mayor de sus recursos a las necesidades de la metrpoli? La
reforma econmica de los borbones cambi el carcter de la economa colonial,
haciendo que contribuyera ms a Espaa con perjuicio para los intereses
coloniales? Y cules, precisamente, fueron las repercusiones de las reformas
borbnicas sobre las actitudes polticas y el comportamiento de la colonia? Cmo
respondieron los colonizados a las nuevas exigencias metropolitanas,
cul fue el carcter de esa respuesta? Podemos detectar en el comportamiento
poltico colonial alguna alteracin de la cultura poltica fue involucre ideas y
principios nuevos, tal vez sealando la emergencia de una conciencia protonacional que ms tarde saldra a la luz en los movimientos de independencia?
Al plantear tales preguntas, este libro mostrar que, durante todo el siglo XVIII, los
esfuerzos de la monarqua borbnica para reforzar el control sobre la Nueva
Granada y para incentivar la explotacin de los recursos de la regin afrontaron
1 El mejor resumen de esta posicin es John Lynch, The Spanish American Revolutions,
1808-1826 (2a. ed. Londres, 1986), cap. I.
2 Este argumento es expuesto vigorosamente por Indalecio Livano Aguirre, Los
grandes conflictos sociales y econmicos de nuestra historia (3a. ed., Bogot, 1968).

constantemente dificultades. Al comenzar el siglo, los ministros borbones hallaron


que el gobierno y el comercio de la colonia se hallaban en considerable confusin.
Bajo el rgimen de los Habsburgos la regin haba sido completamente
hispanizada, pero un gobierno laxo, caracterizado por las prcticas corruptas y la
colusin de funcionarios espaoles con los
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intereses provinciales, haba alterado seriamente la capacidad de Madrid para
imponer su voluntad. Los lazos econmicos de la Nueva Granada con Espaa
tambin se haban vuelto muy dbiles. El comercio a travs del monopolio espaol
poco haba hecho por fomentar exportaciones distintas al oro, y durante la
transicin del rgimen habsburgo al borbn una porcin sustancial de los
pequeos mercados de la Nueva Granada para importaciones europeas haba
sido usurpada por intrusos extranjeros que recurran al contrabando. La Nueva
Granada era adems un territorio extenso, diverso y poco integrado, donde la
divisin del poder entre los gobernadores provinciales frenaba la imposicin de un
mando central originado en Espaa, y donde las realidades geogrficas inhiban la
construccin de lneas claras de comercio y comunicacin con Espaa.
Poner a la colonia bajo un ms estrecho control espaol era algo que, sin
embargo, estaba ms all de la capacidad de los primeros gobiernos borbones.
Pues si bien la reforma se inici temprano en la Nueva Granada, sus avances eran
espordicos y se aplicaba con ineficiencia. Reacciones pragmticas a problemas
generales del comercio y la defensa coloniales eran seguidas por cambios de
poltica y largos perodos de inaccin. El primer experimento de gobierno virreinal
tuvo corta vida, y la reforma complementaria del sistema de comercio colonial
poco hizo para cambiar las relaciones de la colonia con el poder metropolitano. La
reimplantacin y la consolidacin del virrenato a mediados del siglo le dieron a la
corona una autoridad ms slida sobre la Nueva Granada, y la reforma simultnea
del sistema comercial produjo un flujo ms continuado de comercio trasatlntico.
Sin embargo, ni los virreyes ni los comerciantes espaoles alteraron
sustancialmente la posicin de la colonia dentro del imperio. Los virreyes le dieron
una imagen ms vigorosa a la autoridad real, pero el gobierno de la Nueva
Granada segua dominado por un establecimiento pequeo y conservador donde
los funcionarios veteranos se entendan con los intereses locales a fin de disfrutar
de las prerrogativas y de los atributos del cargo. El
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desarrollo comercial de la Nueva Granada estaba tambin dominado por intereses
establecidos, los cuales, hechos a las prcticas restric6i\-as del monopolio
comercial espaol, trataban no de ampliar el comercio sino ms bien de mantener
su influencia sobre los canales comerciales existentes.
Durante el reinado de Carlos III, la poltica espaola hacia la Nueva Granada fue
formulada por primera vez dentro de una estrategia coherente para controlar las
colonias y encauzar su potencial econmico y fiscal. Sin embargo, en cuanto
Madrid efectu un esfuerzo concertado para vigorizar el Estado colonial en la

Nueva Granada, se encontr con una poderosa reaccin en defensa de la


autonoma local. Esta reaccin, encarnada en la revolucin comunera de 1781, no
slo revel la continua debilidad del gobierno colonial, sino que desalent el
empeo de Madrid por trazar planes para la reestructuracin de la Nueva
Granada. Y si la rebelin mell el filo de la reforma poltica, el programa de Carlos
III para la reforma econmica imperial, construido alrededor del concepto de
"comercio libre" dentro del imperio, tambin fracas en su empeo de convertir a
la Nueva Granada en un satlite productivo de Espaa. El comercio con la
metrpoli se ampli, pero obstculos de vieja data para comercializar y controlar
los recursos de la Nueva Granada significaban que el rgimen de "comercio libre"
tena un impacto limitado tanto en el carcter del comercio colonial como en la
organizacin de la vida econmica de la regin.
Parece as que el cuadro de Colombia a fines de la Colonia como una sociedad
donde la explotacin metropolitana y la opresin indujeron grandes cambios
econmicos
y
generaron
irreparables
desgarrones
polticos
est
considerablemente adulterado. De hecho, las fuerzas del cambio poltico derivaron
ms de demostraciones de la debilidad de Espaa que de alardes de autoridad.
Primero, la diseminacin por parte de funcionarios espaoles de las ideas de
mejoramiento social y econmico, del tipo que el "despotismo ilustrado" de los
borbones introdujo para avanzar el desarrollo de la nacin
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espaola, se combin con el auge del republicanismo en Amrica del Norte y
Europa para inducir un cambio en los valores culturales y en la perspectiva poltica
de la pequea minora criolla educada de la Nueva Granadas, A fines del siglo
XVIII, la poltica borbnica acentu el resentimiento criollo hacia el gobierno
colonial al excluir a los criollos de posiciones de poder e influencia que ellos
consideraban deban compartir por derecho de nacimiento y de educacin. Al
mismo tiempo, la transmisin de nuevas ideas polticas y econmicas por medio
de funcionarios oficiales, libros y peridicos les dio un instrumento a los criollos
educados para criticar el rgimen colonial y para exhibir una identidad ms recia.
Los principios de la ciencia contempornea y de la economa poltica tambin los
estimularon para identificar y clasificar el carcter y los recursos de su tierra, lo
que a su vez hizo que los criollos percibieran su pas bajo una nueva luz. Por
medio de la discusin y del intercambio de informacin, gradualmente llegaron a
concebir una comunidad con una identidad y unos intereses que trascendan los
lmites estrechos y localizados de las regiones distintivas de la Nueva Granada.
Pero si una alternativa al gobierno espaol se imagin primero entre la pequea
intelectualidad criolla, la prescindencia del orden colonial slo se hizo posible
cuando el poder metropolitano se desmoron en su centro. Al final fue la crisis
imperial, ms que las reacciones contra el absolutismo de los borbones o la
clarividencia de precursores iluminados, la que cre las condiciones para la
emancipacin poltica en Colombia.
Estas observaciones y argumentaciones, que forman los hilos principales de este
libro, estn elaboradas en detalle en cinco secciones separadas. La parte I pinta

los contornos de la economa y de la sociedad en la Nueva Granada durante el


perodo colonial. Al caracterizar las estructuras sociales y econmicas del pas,
algunos historiadores colombianos han hecho nfasis en variaciones en los modos
de produccin. Luis Eduardo Nieto Arteta, por ejemplo, distingue entre sectores
"coloniales" y "anticoloniales", relacionados
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con diferentes patrones de colonizacin y tenencia de la tierra. Ms recientemente,
Salomn Kalmanowitz ha analizado la economa colonial en trminos de las
relaciones sociales desarrolladas entre colonos e indios, terratenientes y
campesinos mestizos y propietarios de esclavos y esclavos. 3 Son explicaciones y
enfoques explicativos valiosos, pero para efectos de este anlisis, centrado en la
situacin de la Nueva Granada dentro del imperio espaol, prefiero un enfoque
diferente, uno ms cercano al usado por Ospina Vsquez en su historia
econmica de Colombia.4 Este mtodo caracteriza la economa colonial por
regiones, partiendo del supuesto de que cada regin tiene su propia estructura
peculiar, basada en la historia de la interaccin de espaoles y nativos despus de
la conquista y moldeada por variaciones locales de geografa, clima, recursos y
acceso a los circuitos del comercio de ultramar. As, los captulos de la parte 1
describen el desarrollo social y econmico de la Nueva Granada durante el siglo
XVIII al recalcar el patrn de regiones subyacente a las divisiones administrativas,
recorriendo los contornos provinciales de la vida econmica y social y trazando
tendencias en la produccin de oro, la ms valiosa mercanca comercial del
territorio.
Este retrato de las formas y dinmicas de la economa colonial colombiana est
complementado, en la parte II, por un recuento dallado del comercio de ultramar
del territorio. Este tiene tres acciones. La primera es un anlisis de la poltica
comercial de los barbones y de sus efectos sobre el movimiento de la navegacin
y el comercio durante el siglo XVIII; la segunda muestra cmo la Mansin del
comercio afect la explotacin de los recursos y el desarrollo de la economa; un
captulo final de esta seccin analiza el carcter. la evolucin y la influencia de la
comunidad mercantil
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que manejaba el comercio de ultramar de la colonia, centrado especialmente en
los comerciantes peninsulares que dominaban la actividad en Cartagena de
Indias, el puerto principal de la Nueva Granada.
Los ensayos sobre la historia econmica de la Nueva Granada en el siglo XVIII
estn seguidos de un anlisis de la historia poltica y administrativa durante el
3 Luis Eduardo Nieto Arteta, Economa y cultura en la historia de Colombia (sexta. ed.,
Bogot, 1975), cap. I; Salomn Kalmanowitz, Economa y nacin: una breve historia de
Colombia (2a. ed., Bogot, 1986), parte I.
4 Luis Ospina Vsquez, Industria y proteccin en Colombia, 1810-1930 (Me-Je in. 1955).

ltimo perodo colonial. La parte III examina las etapas principales en la evolucin
de las polticas administrativas y fiscales espaolas durante el siglo XVIII, desde el
primer experimento de gobierno virreinal en 1719-23, pasando por el
reestablecimiento del virreinato de la Nueva Granada en 1739, hasta la "revolucin
en el gobierno" planeada por Carlos III y sus ministros durante los decenios de
1770 y 1780. La discusin del cambio poltico y de sus implicaciones
institucionales y financieras tiene su paralelo en la parte IV, mediante el anlisis de
las estructuras de gobierno, las caractersticas de la cultura poltica colonial y las
repercusiones polticas de los cambios en las instituciones y en la ideologa de la
monarqua espaola durante los finales del siglo XVIII.
La parte V concluye el estudio con el examen de los efectos de la guerra
internacional y de la crisis metropolitana en la vida econmica y poltica de la
Nueva Granada al comenzar el nuevo siglo, y con una explicacin de las
condiciones que hicieron posible un movimiento de autogobierno durante los aos
de crisis imperial entre 1808 y 1810. Un breve eplogo insina entonces cmo las
estructuras subyacentes de la sociedad y de la economa establecida durante el
dominio espaol continuaron moldeando el desarrollo del pas al menos durante
los primeros cincuenta aos de su existencia como repblica independiente.
Antes de proseguir, una definicin. Al referirme a la Colombia del siglo XVIII
prefiero usar el nombre espaol de "Nueva Granada" en lugar del estorboso y
anacrnico de "Colombia colonial". De hecho, Nueva Granada fue un ttulo puesto
a varias entidades administrativas de diferente escala y propsito durante el
perodo de
Pgina 25.
gobierno espaol. Cuando fue utilizado por primera vez por Gonzalo Jimnez de
Quesada a mediados del siglo XVI, el Nuevo Reino de Granada abarcaba las
tierras chibchas que haba conquistado, e inicialmente no iba ms all de las
prolongaciones de Santa Fe de Bogot y Tunja. El nombre tom una significacin
ms amplia tras el establecimiento de la audiencia de la Nueva Granada y de la
arquidicesis de la Nueva Granada a mediados del siglo XVI. La jurisdiccin de la
audiencia abarcaba el centro y el norte de Colombia, mientras que la mitad sur del
pas, en la enorme provincia de Popayn, caa bajo la jurisdiccin de la audiencia
de Quito. La arquidicesis, por el otro lado, vinculaba a la Nueva Granada con las
dicesis de Popayn, Santa Marta, Cartagena y Mrida. Por ltimo, durante el
siglo XVIII, la Nueva Granada qued relacionada con una entidad poltica mucho
ms grande, el virreinato de la Nueva Granada, que incorporaba un rea enorme
bajo su jurisdiccin, la que comprenda las audiencias de Quito y Nueva Granada
y la capitana general de Venezuela. Para evitar confusiones el lector debe anotar
que mi uso del trmino Nueva Granada sigue la prctica comn entre los
historiadores colombianos, y se refiere slo al territorio de la moderna Colombia.
Pgina 26.
Mapa 1.1

Relieve de la Nueva Granada


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1 FUNDACIONES
Para trazar los orgenes de la sociedad colonial espaola que ms tarde se
convirti en repblica de Colombia debemos volver a los decenios iniciales del
siglo XVI, cuando los espaoles merodeaban en la costa comprendida entre el
cabo de la Vela y el istmo de Panam en busca de oro y de esclavos. 5 Los
experimentos para constituir establecimientos permanentes en estas costas de
tierra firme comenzaron temprano. Alonso de Ojeda fund la primera colonia en
territorio colombiano en San Sebastin de Urab, en 1510, despus de que sus
excursiones a la regin de Cartagena fueran repelidas por tribus locales
beligerantes. Una mayor hostilidad de los indios, provocada por las renovadas
incursiones espaolas en busca de esclavos, oblig a un nuevo movimiento hacia
occidente, a Darin, donde los espaoles fundaron una nueva base en Santa
Mara de la Antigua. Una vez ms, la colonia fue de corta vida. Azotados por las
enfermedades, los indios locales se volvieron incapaces de sostener a la
comunidad parasitaria europea y en 1524 fue abandonado el lugar. Una vez ms
los espaoles se movieron hacia occidente, esta vez a Panam, la cual, con el
nombre de Castilla del Oro, se convirti en un nuevo foco de la actividad
espaola.6 Luego, en 1526, otros
Pgina 28.
espaoles crearon una base muy distinta en territorio colombiano, en el extremo
oriental de la costa del Caribe, y al fundar a Santa Marta abrieron el camino para
la que habra de ser una frontera crucial en la conquista del interior de Colombia.
Inicialmente, Santa Marta presenci el mismo tipo de explotacin destructora que
los espaoles haban practicado en Castilla del Oro. Las comunidades indias eran
saqueadas en busca de oro, abastecimientos y esclavos; si presentaban
resistencia quemaban sus casas y sus campos. Estas tcticas de tierra arrasada
no tardaron en despoblar el rea y, mientras los indios sobrevivientes huan a las
montaas vecinas de la Sierra Nevada, el establecimiento espaol se iba
extinguiendo. Sin embargo, Santa Marta perdur y se convirti en una plataforma
para las expediciones al interior desde comienzos del decenio de 1530, con
incursiones ms all de la Sierra Nevada en busca de nuevas fuentes de botn. 7
5 . La mejor fuente de informacin sobre estos primeros aos, en la que se basa este
relato, es Carl O. Sauer, The Early Spanish Main (Berkeley & Los Angeles, 1966), pp.
104-19, 161-77
6 Ibid., pp. 218-37, 247. Tambin Mario Gngora, Los grupos de conquistadores en
Tierra Firme, 1509-1530 (Santiago de Chile, 1962), pp. 16-38.
7 . Juan Friede, "La conquista del territorio y el poblamiento", en Manual de historia de
Colombia (2a. ed., Bogot, 1982), Vol. I, pp. 130-6. Sobre la historia de Santa Marta
ms avanzado el siglo XVI y durante el siglo XVII, ver Trinidad Miranda Vsquez, La
gobernacin de Santa Marta, 1570-1670 (Sevilla, 1976).

En el mismo decenio los espaoles obtuvieron otra base permanente en la costa


cuando, en 1533, Pedro de Heredia fund la ciudad de Cartagena de Indias. Este
establecimiento no tard en atraer a centenares de aventureros y extendi
rpidamente su influencia hacia occidente, a la regin del ro Sin y de Urab, y
hacia el sudoeste, hasta la parte baja de los ros Cauca y San Jorge. El oro
hallado en las tumbas indias del Sin actu como un imn, atrayendo a los
espaoles a saquear la regin con total indiferencia a la vida y la cultura indias.
Ms adelante la rapia espaola le abri paso a una explotacin ms sistemtica
de la tierra y sus habitantes. A partir de 1540 se establecieron ganaderas en las
vecindades de Cartagena, y los indios sobrevivientes eran congregados en
encomiendas con el fin de que suministraran los tributos requeridos para sostener
los establecimientos de los invasores. Como Santa Marta, Cartagena lanz
expediciones tierra adentro,
Pgina 29.
buscando en el interior nuevas fuentes de oro indio. 8 Y as, durante las dcadas de
1520 y 1530 los espaoles haban sentado los cimientos de una regin importante
en la sociedad colonial de Colombia: la de la costa del Caribe, centrada en
Cartagena y Santa Marta.
Al establecer bases en el litoral caribe, los espaoles no se limitaron a echar
races permanentes en la costa de Colombia; tambin crearon estaciones para
conquistar y colonizar desde ellas el interior colombiano. Despus de aos de
reconocimiento, incursiones y establecimientos en pequea escala, la penetracin
al interior de Colombia se logr finalmente a finales de los aos treintas y
cuarentas del siglo, despus del descubrimiento del Per por Pizarro. Al comienzo
su conquista del Estado inca amenaz con amenguar la actividad espaola en
Colombia, mientras la promesa de ricas recompensas atraa a los espaoles hacia
el Per. Pero el logro de Pizarro tambin espole a los espaoles en la bsqueda
de nuevas civilizaciones en las tierras entre Colombia y el Per, y un decenio
despus de la conquista peruana bandadas de aventureros europeos entraron al
interior de Colombia y crearon "el reino de la Nueva Granada".
PATRONES DE CONQUISTA
Los conquistadores espaoles entraron al interior de Colombia por varias rutas.
Una provena del sur, emanada de las zonas de conquista abiertas por Pizarro en
los reinos incas de Per y Quito. Este movimiento fue impulsado por expediciones
bajo el mando de Sebastin de Belalczar, quien llev a sus hombres desde Quito
hasta el valle del Cauca. En 1536 Belalczar fund Cali y Popayn, bases desde
las cuales los colonizadores espaoles habran de librar una lucha violenta y
prolongada contra las comunidades indias circundantes.

8 Carmen Gmez Prez, Pedro de Heredia y Cartagena de Indias (Sevilla, 1984),


especialmente pp. 1-91.

Pgina 30.
Luego lanz expediciones hacia el norte, en busca del legendario El Dorado. Una
de esas entradas al norte sigui el cauce del ro Cauca hacia las cordilleras
occidental y central de los Andes colombianos, lo que prepar el camino para la
creacin de una cadena de establecimientos que ligaban el valle del Cauca a los
establecimientos espaoles en las tierras ricas en oro de Antioquia. La otra
entrada fue a lo largo del ro Magdalena hacia la Cordillera Oriental. En 1538
Belalczar al fin lleg a tierra de los chibchas, tan slo para encontrarse con que
otras dos expediciones, de Santa Marta y Venezuela, haban llegado antes que l. 9
La primera expedicin en encontrar la tierra de los chibchas lleg en 1537,
enviada desde Santa Marta bajo el mando de Gonzalo Jimnez de Quesada; poco
despus la sigui la entrada de Belalczar desde el sur, as como una expedicin
conducida por Nicols de Federman que entr a las montaas colombianas a
partir de Venezuela.10 Despus de lograr un compromiso con los otros jefes,
Jimnez de Quesada tom control de la regin chibcha. Estableci el Nuevo Reino
de Granada y, a mediados de 1539, fund la ciudad de Santa Fe de Bogot como
su capital. Bogot se volvi entonces un nuevo foco para la conquista y la
colonizacin dentro de Colombia, a medida que expediciones conquistadoras se
diseminaban por las regiones vecinas. Hacia el norte, el establecimiento espaol
se extendi a Vlez, Tunja y Pamplona; al occidente, los espaoles cruzaron el ro
Magdalena y fundaron ciudades como Ibagu, Mariquita y Honda. Al oriente
descendieron de las cumbres de los Andes hasta los bordes del llano,
estableciendo plazas fuertes en Medina de las Torres, Santiago de las Atalayas y
San Juan de los Llanos. Hacia el sur desbrozaron un camino por las montaas del
Quindo, abriendo as contacto con los estableciPgina 31.
mientos recin nacidos de la regin del Cauca, un rea que a su vez se
comunicaba con las zonas de conquista en Quito. 11 A finales del siglo XVI dos
corrientes de exploracin y de conquista haban convergido en el centro
montaoso de Colombia. Con el descubrimiento de estas tierras, ricas en oro y en
indios, vinieron la exploracin, ocupacin y explotacin de las reas circundantes,
llenando el espacio que yaca entre las bases espaolas en el Caribe y las
conquistas espaolas en el imperio inca. Haba nacido as una trama nueva y
distintiva de colonizacin, formada desde el disperso archipilago de
establecimientos creados en las tierras que se extendan hacia el sur, desde la
costa caribe hasta lo ms profundo del interior.
9 Silvia Padilla, M. I. Lpez Arellano y A. Gonzlez, La encomienda en Popayn. Tres
estudios (Sevilla, 1977), pp. 1-19.
10 Juan Friede, Invasin al pas de los chibchas, conquista del Nuevo Reino de Granada
y fundacin de Santa Fe de Bogot (Bogot, 1966); un excelente sumario reciente es
Jorge Orlando Melo, Historia de Colombia: La Dominacin Espaola (2a. ed., Bogot,
1978), Vol. I, pp. 145-55.
11 Melo, Historia, pp. 125-44.

Esta red de centros urbanos incipientes, desde la cual los espaoles buscaban
dominar las tierras circundantes, no constituy de inmediato un dominio colonial
coherente. Antes de la llegada de los espaoles no haba un Estado indgena con
un comando comparable al de los imperios azteca e inca. En consecuencia, los
conquistadores del norte de los Andes no podan apropiarse un poderoso imperio
indgena tributario, como Corts y Pizarro lo haban hecho en Mxico y Per. En
cambio, la conquista y la colonizacin espaolas dividieron el territorio colombiano
en regiones de colonizacin diferenciadas y a veces competidoras, cada una
asociada con el radio de accin del grupo que la haba conquistado. En el norte,
los gobiernos de Cartagena y Santa Marta constituan dos de esas regiones; en el
centro del pas, el Nuevo Reino de Granada estaba aparte, como otra entidad
distinta; por ltimo, las regiones sur y occidental de Colombia caban dentro de la
enorme gobernacin de Popayn, la que formaba una regin separada del Nuevo
Reino. En efecto, durante algunos aos pareci que Popayn se hara
independiente tanto del Per como de la Nueva Granada. Cuando Antioquia se
volvi una provincia autnoma en 1563, esta posibilidad desapareci, pero
Popayn sigui siendo una sociedad de muchas maneras separada de
Pgina 32.
la Nueva Granada y distinta a ella. Era una regin donde la conquista haba sido
mucho ms lenta que en el Nuevo Reino, porque la prolongada resistencia de las
naciones indias en la Cordillera Central impeda que los colonizadores espaoles
explotaran recursos de tierra y trabajo al mando de los encomenderos. 12 Durante
la mayor parte del perodo colonial, la provincia de Popayn estuvo bajo la
jurisdiccin de la audiencia de Quito ms que de la audiencia de la Nueva
Granada. La Colombia posterior a la conquista era, as, una entidad fragmentada,
geogrfica, social y administrativamente. Las fundaciones espaolas estaban muy
dispersas y cada una tenda a convertirse en una clula aparte, cuyos habitantes
trataban de delimitar su propio territorio contra los competidores, a fin de
monopolizar sus recursos. Esta tendencia a la creacin de unidades locales
autnomas estaba adems acentuada por las dificultades de comunicacin y por
lo abrupto del terreno.
MEDIO AMBIENTE Y COLONIZACIN
El contexto geogrfico dentro del cual tom forma la sociedad colonial espaola se
aprecia rpidamente con una ojeada al mapa 1.1, que muestra los principales
contornos de la geografa del territorio. Ms de mil kilmetros separan a
Cartagena, en la costa caribe, de Pasto, en los lmites con Ecuador, y entre estos
dos puntos yacen varias regiones fsicas y climticas distintas. En el centro del
territorio hay un gran cuerpo de montaas, formadas por el extremo norte de los
Andes. De una sola cadena en el sur se despliegan en tres cordilleras que echan
12 Germn Colmenares, Historia econmica y social de Colombia, vol. II:
Popayn, una sociedad esclavista, 1680-1809 (Bogot, 1979), pp. 11-23.

cuas altas, casi paralelas en el centro del pas, separadas por los largos
corredores longitudinales trazados por el curso de los ros Cauca y Magdalena.
Las cordilleras llegan a alturas impresionantes, con un promedio de 2.000 metros
en occidente, 3.000
Pgina 33.
en el centro y casi 3.300 en el oriente, con muchos picos que pasan de los 4.500
metros. El resto del pas lo constituyen tres grandes zonas de tierras bajas,
flanqueadas a lo largo de las montaas. Una est en occidente, en la costa del
Pacfico, donde los ros de la Cordillera Occidental se deslizan hacia el ocano a
travs de una spera faja de llanuras en su mayor parte cubierta por densos
bosques pluviales. La otra est al oriente del centro de los Andes, donde los altos
picos y las cuencas intramontaosas de la Cordillera Oriental se deslizan a otra
regin mucho ms grande de tierras bajas. Aqu las masivas, dilatadas llanuras de
los llanos colombianos se forman en torno a los muchos ros que fluyen de la
Cordillera Oriental hasta las cuencas del Orinoco y del Amazonas. Por ltimo, al
norte del pas yace otra gran regin de llanuras, rota slo por una aparicin final
aislada de montaas altas en la Sierra Nevada de Santa Marta. Esta es la regin
costera del Caribe, un rea enorme atravesada por varios sistemas fluviales que
bajan de la cordillera hacia el mar.
La proximidad al ecuador significa que la mayor parte del territorio es tropical, pero
las diferencias de altura producen agudas variaciones regionales y locales en el
clima. Se destacan cuatro principales zonas climticas. La primera y ms extensa
est formada por las tierras bajas tropicales, que los espaoles llamaban tierra
caliente; puede definirse como la que incluye todas las reas a alturas por debajo
de los 1.000 metros, con una temperatura promedio anual superior a 24 grados
centgrados. Algunas de las tierras bajas tropicales albergaban sustanciales
poblaciones nativas en el tiempo de la conquista. Ejemplos notables son los
frtiles bolsones de tierra en la zona costera entre Santa Marta y el ro Sin y los
trozos de tierra caliente en la parte central de los valles del Cauca y Magdalena,
donde los suelos eran frtiles y la lluvia moderada. Pero la mayor parte de las
tierras bajas tropicales estaban muy poco pobladas, antes y despus de la llegada
de los espaoles. En la costa occidental, al borde del Pacfico, las altas
temperaturas de la tierra caliente se combinaban con fuertes lluvias y los suelos
pobres y pantanosos de
Pgina 34.
la regin estaban cubiertos por una densa capa de bosque primitivo. Al oriente, los
llanos ofrecan pocos halagos para establecerse en ellos. Los pastos y los
bosques de las llanuras, inundados recurrentemente, eran inapropiados para la
agricultura con arado y sostenan tan slo a grupos nmades de cazadores y
recolectores. Esas, entonces, eran regiones que tentaban a pocos colonizadores
espaoles, la mayora de los cuales prefera zonas montaosas donde la altura
aliviaba el calor de los trpicos y donde se encontraban en tierras frtiles grandes

poblaciones nativas.
Una zona as se encontr en el rea climtica de la tierra templada, donde el suelo
se levanta entre 1.000 y 2.000 metros y la temperatura media baja a alrededor de
17 grados y medio. All, en las vertientes y en los valles templados de las
cordilleras, donde cereales y cosechas nativas podan complementarse con
azcar, tabaco y algodn, los espaoles encontraron tierras frtiles y bien
pobladas. La otra zona climtica que los atraa era el pas ms fro, la tierra fra,
que est entre los 2.000 y los 3.000 metros. Aqu, especialmente en la Cordillera
Oriental entre Bogot y Tunja, y en las alturas sureas alrededor de Pasto, los
espaoles encontraron un medio que era ideal para una agricultura mixta de maz,
papas y cereales europeos como trigo y cebada. Ms all, por encima de los 3.000
metros, se extendan grandes zonas que los espaoles, como los indios,
ignoraban. Eran las tierras ms fras y casi incultivables del pramo, yermos
envueltos en niebla que se extienden hasta los lmites bajos de la lnea de nieve,
entre 4.000 y 5.000 metros. Fue as entonces, en la tierra fra y en la tierra
templada del interior montaoso, entre las cordilleras y en las vertientes de los ros
Magdalena y Cauca, donde los espaoles fundaron la mayor parte de sus
establecimientos coloniales. En estos escenarios no slo encontraban un medio
tolerante con los europeos, sino tambin sociedades indgenas grandes y
adelantadas. Sobre esta base, la sociedad colonial puso sus fundaciones ms
firmes.
Pgina 35.
LAS SOCIEDADES INDGENAS
EN EL TIEMPO DE LA CONQUISTA
Los invasores espaoles encontraron muchas culturas nativas diferentes dentro
del territorio de la Colombia moderna. Ninguna sobrevivi intacta al encuentro, y
algunas desaparecieron completamente. En Colombia, como en otras partes de
Amrica, el contacto con los espaoles parece haber sido ms mortal para los
indios en las tierras bajas tropicales. Cuando los espaoles llegaron por primera
vez al litoral caribe, a comienzos del siglo XVI, el hinterland de la costa estaba
poblado por varios grupos distintos, muchos de los cuales habran de desaparecer
ante la arremetida de la guerra, la enfermedad y la explotacin. Los Taironas, que
habitaban las faldas de la Sierra Nevada y las llanuras adyacentes en la pennsula
de la Guajira, eran la ms desarrollada de estas culturas. Vivan en
establecimientos nucleados, densamente poblados, y subsistan con el cultivo del
maz, la yuca, pimentones y otros vegetales; cultivaban algodn como material
para la ropa, y eran probablemente el pueblo ms avanzado tcnicamente en la
Colombia de la preconquista. Empleaban irrigacin en su agricultura, eran
expertos en cermica y en aurifera, y aunque casi todo lo construan de madera
usaban piedra para los edificios pblicos y para los elaborados caminos que unan
sus establecimientos.13 Al oeste de la regin tairona los espaoles encontraron
13 Gerardo Reichel-Dolmatoff, Datos histrico-culturales sobre las tribus de la antigua

otros grupos sobre los que tambin supieron imponerse. La ms notable de estas
sociedades costeas era el pueblo Sin, que ocupaba la parte media del ro Sin y
sus llanuras vecinas. Como los Taironas, vivan en comunidades estratificadas con
sistemas de mando permanentes, usaban irrigacin en su agricultura y crearon
magnficos artefactos con el oro obtenido en el comercio con las
Pgina 36.
tribus del interior.14 Entre los taironas y los sines haba otras agrupaciones
nativas ms pequeas, con su propio lenguaje distintivo y formas de organizacin
social. Eran tambin agricultores sedentarios que vivan del maz y de la yuca, los
dos grandes productos tropicales, complementados con pesca y caza abundantes
halladas en el rea costea. El litoral caribe estaba entonces relativamente bien
poblado antes de la conquista y su arco de establecimientos, alargndose por la
costa y hacia el interior por los grandes ros, primero haba de ser una barrera y
despus como un trampoln para la invasin espaola. 15
El interior montaoso de los Andes era el principal objetivo de esa invasin. All los
espaoles encontraron culturas indgenas florecientes, particularmente en las
cuencas altas de la Cordillera Oriental. Durante la evolucin del cultivo del maz en
el pasado distante, las cuencas intermontaosas, los estrechos valles y las
mesetas altas y frescas haban atrado migracin de los establecimientos
ribereos en las tierras bajas de la costa. Como el maz requiere un patrn
particular de distribucin estacional de la temperatura y de la lluvia para su cultivo
ms productivo, los campesinos nativos se haban desplazado al interior,
movindose a lo largo de los valles de los ros Magdalena y Cauca y hacia las
faldas montaosas en busca de la combinacin ptima de factores fsicos y
meteorolgicos. El terreno y el clima benignos de las cuencas altas suministraban
precisamente esa combinacin, y los indios que se asentaron en esta rea
desarrollaron concentraciones relativamente densas de poblacin, basados en una
agricultura intensiva y variada. En la regin formada por la alta desembocadura de
los ros Bogot y Sogamoso, situada entre 2.500 y 3.000 metros, estaba
emergiendo una vibrante civilizacin nativa en el momento de las invasiones
europeas. Grupos tribales se haban juntado dentro de la laxa federacin de los
"reinos"
Pgina 37.
chibchas, soportando una jerarqua de caciques, guerreros y sacerdotes y
conduciendo un activo e intensivo intercambio de productos agrcolas, textiles, sal
y oro, tanto entre ellos mismos como con grupos indios en otras regiones del
pas.16
Gobernacin de Santa Marta (Bogot, 1951).
14 B. LeRoy Gordon, Human Geography and Ecology in the Sin Country of Colombia
(Berkeley, California, 1957).
15 Para una relacin sumaria de los pueblos de la costa, ver Melo, Historia, pp. 44-48.
16 Relaciones detalladas de la sociedad y economa chibchas se encuentran en
Guillermo Hernndez Rodrguez, De los Chibchas a la Colonia y a la Repblica (Bogot,

Hacia el oeste y el sudoeste, en el valle del Cauca y la Cordillera Central, haba


muchas otras agrupaciones indias cuyos orgenes, culturas y relaciones estn
todava lejos de ser entendidos. Ninguno de estos grupos era comparable a los
chibchas en complejidad social y poltica, pero agrupados formaban un elemento
muy significativo de la poblacin de la preconquista en territorio colombiano. La
mayora de estos grupos indios viva en comunidades agrcolas basadas en el
cultivo del maz complementado con la caza y la pesca, con producciones
artesanales especializadas de textiles de algodn, un comercio activo y una
notable pericia en el trabajo del oro y de otros metales, especialmente entre el
pueblo
quimbaya. Las instituciones polticas y sociales variaban
considerablemente, pero muchas eran comunidades grandes, relativamente
complejas, con miles de habitantes organizados bajo gobiernos hereditarios y
sistemas de tributacin. No hay certeza sobre el origen de estos grupos. Algunos
historiadores creen que estos pueblos eran de origen caribe, debido a la prctica,
aparentemente diseminada, del canibalismo ritual, tal como la describen los
espaoles. Otros, con la evidencia de patrones lingsticos, sostienen que eran
descendientes de los pueblos chibchas que se haban fundido con grupos de otros
orgenes. Sea como fuere, al enfrentarse a los espaoles estas culturas diversas,
a veces competitivas, habran de montar una fiera y prolongada resistencia en
contra de los invasores.17
Pgina 38.
En el valle del Magdalena y las faldas circundantes los espaoles encontraron
otras numerosas sociedades indias, la mayora probablemente descendiente de
caribes que haban migrado a lo largo del gran ro y de sus afluentes. Esos
pueblos los sondaguas, los carares, los muzos, los colimas y los pijaos eran
agricultores sedentarios. Subsistan de la explotacin del maz y la yuca, vivan en
comunidades tribales organizadas en familias extendidas sin ningn grado alto de
especializacin o jerarqua, y a veces ocupaban territorios que estaban apenas
sumariamente demarcados de los de sus vecinos. Hacia el sur, en los altos del
Magdalena, este patrn variaba. All los pueblos conocidos como timans,
yalcones y pez vivan en comunidades ms grandes, ms estratificadas, basadas
en el cultivo del maz y la papa y con caractersticas culturales y lingsticas que
sugieren una antigua afiliacin con los chibchas ms que con la cultura caribe.
Todava ms al sur, en las altiplanicies donde la Colombia moderna limita con el
Ecuador, haba otros grupos, algunos de origen posiblemente caribe, otros
relacionados lejanamente con los chibchas, y todos los cuales representaban
1978), pp. 22-199, y en A.L. Kroeber, "The Chibcha", en Julian H. Steward (ed.),
Handbook of South American Indians, 7 vols. (New York, 1963), vol. 2, pp. 887-909.
17 Sobre las culturas indgenas de la regin caucana ver Gregorio Hernndez de Alba,
"The Highland Tribes of Southern Colombia", en Steward, Handdbook of South American
Indians, vol. 2, pp. 915-60; ver tambin su "Sub-Andean Tribes of the Cauca Valley", en
ibid., vol. 4, pp. 297-327. Sobre el comercio, minera y orfebrera de los indios del
Cauca, ver Herman Trimborn, Seoro y barbarie en el Valle del Cauca (Madrid, 1949),
167-92.

culturas distintivas. De stos, los pastos y los quillacingas eran probablemente los
ms grandes.18 Tenan una agricultura avanzada, basada en el cultivo de maz y
papas, y algunos habran de sobrevivir como poblaciones campesinas
sustanciales despus de la conquista espaola.
Las sociedades nativas fueron rpida y severamente empobrecidas en el siglo
despus de la conquista. Es imposible evaluar precisamente la escala y el ritmo de
la decadencia porque los clculos sobre la poblacin india de la poca varan
enormemente. Algunos historiadores creen que la poblacin nativa de Colombia
no pasaba de
Pgina 39.
850.000 habitantes cuando los espaoles llegaron. 19 Otros estiman que ascenda
a los tres millones y posiblemente pasaba de cuatro. 20 De hecho, un clculo
reciente indica una poblacin superior al milln de habitantes en la sola regin de
la Cordillera Oriental, con otro milln en el valle del Cauca, por lo menos medio
milln en la costa del Caribe y con poblaciones entre 300.000 y 400.000 para el
alto y medio valle del Magdalena y sus faldas centrales, y para la regin surea
del altiplano en torno a Pasto. 21 En vista de estos clculos, la escala de
decadencia demogrfica durante el siglo despus de la conquista es aterradora.
La mayora de las comunidades indias habran de experimentar reducciones
catastrficas, y algunas sufrieron la completa extincin.
CONTORNOS DE LA ECONOMA COLONIAL
La reduccin y destruccin de las sociedades indgenas, sbitas y violentas en
algunas reas y ms graduales en otras, tenan su paralelo en la emergencia de
nuevas formas de organizacin social y econmica diseadas para atender las
necesidades y aspiraciones de los espaoles. Emergieron dos patrones bsicos.
Uno era una economa rural donde la agricultura de arado se combinaba con la
cra de ganado para suplir las necesidades bsicas de los colonizadores
espaoles; el otro era una economa minera que extraa oro, esencial para el
comercio con Europa. Estas economas se establecieron dentro del mismo patrn
general que emplearon los espaoles en las
Pgina 40.
Amricas. Para establecerse en un rea, fundaban pueblos desde donde
buscaban dominar y explotar a la poblacin nativa local. Estos pueblos no eran
18 . Melo, Historia, pp. 51-4.
19 Jaime Jaramillo Uribe, Ensayos de historia social colombiana (Bogot, 1968), p. 91
20 Hermes Tovar Pinzn, "Estado actual de los estudios de demografa histrica en
Colombia", ACHSC, vol. 5 (1970), pp. 63-103. Para un reciente comentario sobre este
debate, y un nfasis en el efecto particularmente destructivo del acarreo de la carga
por parte de los indios, ver Thomas Gomez, L'envers de L'Eldorado. Economie Colonial
et Travail Indigne dans la Colombie du XVIme Sicle (Toulouse, 1984), pp. 309-24.
21 Melo, Historia, pp. 63-9.

centros comerciales naturales, hacia donde los productos de los hinterlands


rurales fluan a cambio de manufacturas; eran, ms bien, bases de poder desde
donde obligaban a los indios a suministrar bienes y trabajo para mantener las
comunidades de colonizadores.22
Los espaoles se sentan atrados ante todo a reas con poblacin nativa
sustancial, pues stas tenan trabajo indio que poda ser movilizado para atender
las necesidades de los colonizadores por medio de la encomienda y de la mita
urbana.23 Por eso la regin chibcha, con su densa poblacin, sus tierras bien
cultivadas y su fuerza laboral disciplinada, se volvi pronto el rea medular para la
ocupacin espaola del interior, centrada en Bogot y Tunja. 24 En el sur, los
espaoles se asentaron en el valle del alto Cauca, con fortines en Popayn y Cali;
al occidente entraron a la Cordillera Central y fundaron la provincia de Antioquia.
Las comunidades indias en esas regiones rara vez eran comparables con los
chibchas en su complejidad social y econmica; sin embargo, tenan poblaciones
relativamente grandes, sistemas agrcolas bien organizados y, ms importante,
tradiciones de minera de oro y de orfebrera, todo lo cual estaban ansiosos de
explotar los espaoles, As, las comunidades
Pgina 41.
indgenas ms grandes no tardaron en ser sometidas para satisfacer las dos
necesidades primarias de los espaoles: establecer una colonizacin permanente
basada en el control de las sociedades agrcolas nativas, y explotar los depsitos
de metales preciosos.
El desarrollo de la minera desempe un papel de particular importancia en
conformar la economa colonial. La bsqueda de oro en la regin haba
comenzado a principios del siglo XVI, cuando los espaoles llevaron a tierra firme
la sed de oro que haba dominado sus actividades en las islas del Caribe. As,
despus de establecerse en Santa Mara la Antigua, en el Darin, se lanzaron a
buscar oro en los ros y arroyos locales. En 1512 una expedicin al mando de
Balboa hizo una primera incursin en las regiones productoras del interior de
Colombia, partiendo desde el golfo de Urab en busca de las tierras de Dabeiba,
un gran cacique que se deca rico en oro. Sin embargo, no pudieron encontrar las
22 Para ms comentarios sobre el papel de los primeros pueblos espaoles en Amrica,
ver Richard Morse, ""Some Characteristics of Latin American Urban History", American
Historical Review, vol. 67 (1962), pp. 317-38.
23 Sobre el desarrollo de sociedades de asentamientos coloniales sobre la base de
estas instituciones en dos partes importantes de Nueva Granada, ver Germn
Colmenares, Encomienda y poblacin en la Provincia de Pamplona, 1549-1650,
(Bogot, 1969), y La Provincia de Tunja en el Nuevo Reino de Granada. Ensayo de
historia social, 1519-1800 (2a. ed. Tunja, 1984).
24 Un relato sobre la explotacin espaola de indios en las regiones de Santa Fe de
Bogot y Tunja, y de los esfuerzos reales para controlarla, se encuentra en Esperanza
Glvez Pial, La visita de Monzn y Prieto de Orellana al Nuevo Reino de Granada
(Sevilla, 1974). Sobre los mtodos punitivos para extraer oro de los indios, ver pp. 7-30,
105-8.

fuentes y durante otra generacin se concentraron en saquear los depsitos de


ornamentos hallados entre los pueblos nativos a lo largo de las playas de Tierra
Firme.25
En esos primeros aos, la bsqueda del oro se relacionaba ms con el pillaje que
con la minera. En la dcada de 1530 Pedro de Heredia y sus compatriotas
exploraron y atacaron la regin del Sin, entre Cartagena y Darin, depredando
las tumbas indgenas en busca de adornos pstumos. Despus del robo de
tumbas en el litoral caribe se vieron atrados hacia el interior en busca de botn, y
en particular hacia la Cordillera Central.26 Desde 1536 varias expediciones,
embriagadas por las mismas historias sobre Dabeiba que haban seducido a
Balboa mucho aos atrs, echaron camino hacia Urab, donde los hombres de la
costa habran de hallar competidores del sur. Cuando Juan de Vadillo lleg al alto
Cauca en 1538, encontr una expedicin enviada por Sebastin de Belalczar
desde Quito y que, bajo el mando de Jorge Robledo, haba descubierto ya oros
aluviales
Pgina 42.
en el alto Cauca y estaba ampliando su bsqueda a la regin vecina. Entretanto,
Jimnez de Quesada estaba entrando en las cuencas altas de la Cordillera
Oriental, un rea que ofreca la perspectiva de ricas reservas de metales
preciosos.27 Fue en esta coyuntura cuando el pillaje empez a ser suplantado por
la minera, llevando al desarrollo de una industria extractora que fue crucial para la
formacin de la economa colonial de la Nueva Granada. El saqueo de las
cabalgadas, las incursiones tpicas de los primeros aos en la costa, estaba ahora
dndole va gradualmente a una explotacin ms sistemtica de los recursos
minerales en el interior, propiciando el comienzo del primer gran ciclo de la minera
neogranadina.
La conquista de los chibchas produjo un impresionante botn en oro, pero a largo
plazo el Reino de la Nueva Granada fundado por Quesada result ser ms rico en
tierra y en gente que en minas de oro o plata. Aunque haba algunos yacimientos
de oro y ricas reservas de esmeraldas en las minas de Somondoco y Muzo, las
sabanas de la Cordillera Oriental tenan relativamente pocas fuentes de oro. Los
nicos depsitos sustanciales se encontraron a centenares de kilmetros al norte
de Bogot donde, aproximadamente desde 1552, los mineros pusieron en marcha
operaciones en las regiones de Vlez y Pamplona. Los primeros vecinos de
Bogot y Tunja tambin penetraron ms al interior, al occidente del ro Magdalena.
Hacia mediados del siglo fundaron los pueblos de Ibagu, Mariquita, Victoria y
Remedios, cada uno de los cuales se convirti en un foco para la minera del oro
25 Sauer, Early Spanish Main, pp.220-9.
26 Melo, Historia, p. 113-21.
27 Robert C. West, Colonial Placer Mining in Colombia (Baton Rouge, Louisiana, 1953),
pp. 5-8.

entre los afluentes occidentales del Magdalena. Estas zonas mineras, junto con
las de Pamplona, formaron el eje de la primera economa colonial al suministrarles
oro a los pueblos de la Nueva Granada durante el siglo XVI. Pero los depsitos
ms ricos estaban mucho ms all, en el sur y en el occidente de Colombia. All, a
lo largo del ro Cauca, importantes distritos mineros se desarrollaron en Cceres y
Santa Fe de Antioquia en el norte, alrededor
Pgina 43.
de Arma, Anserma y Cartago en el sur, y en la cabecera del Cauca, cerca de
Popayn. A esos campos mineros se aadieron otros durante la segunda mitad del
siglo XVI, cuando los espaoles del alto valle del Cauca se abrieron camino hacia
las tierras bajas del Pacfico, donde encontraron los ros ricos en oro del bajo
Choc. Fue principalmente en estos distritos donde en el siglo XVI se consolid la
bonanza del oro en la Nueva Granada.28
La carrera del oro fue un fenmeno de la segunda mitad del siglo, cuando la
minera de venas y aluviones empez a tomar mpetu en varias regiones del
pas.29 Hasta la mitad del siglo, mucho del oro de la Nueva Granada proceda de
escondites indios tornados principalmente de las tumbas sines y de los chibchas.
Entonces, alrededor de 1560, distritos mineros en Pamplona y en las vertientes
occidentales del Magdalena se convirtieron en la fuente primaria de oro, extrado
en su mayora por espaoles de Bogot. La produccin de oro en el sur y en el
oeste tambin prosegua durante esos aos, pero era menos estable y menos
valiosa, en parte debido a la escasez de trabajo indio. A partir aproximadamente
de 1580 esa escasez empez tambin a afectar a los distritos controlados desde
Bogot, mientras la fuerza laboral india descenda dramticamente. Sin embargo,
la produccin de oro se recuper de esta crisis temporal mientras nuevas minas
entraban en operacin despus de 1580. Estas estaban principalmente en
Cceres y Zaragoza, donde los depsitos eran tan ricos que los mineros podan
comprar esclavos negros para trabajarlos. La produccin ascendi a niveles sin
precedentes, llegando a su pice en el decenio final del siglo XVI. La bonanza
termin hacia 1620. La produccin de oro de la Nueva Granada comenz
entonces a descender o a estabilizarse, y no se recuper hasta cuando se
abrieron nuevos depsitos a fines del siglo XVII y comienzos del XVIII. Para
Pgina 44.
ese tiempo, sin embargo, se haban trazado los circuitos principales del comercio
interno y externo del territorio. La Nueva Granada se haba convertido en una
regin distintiva del imperio, por fuera de la rbita hacia el sur del gran espacio
peruano basado en la plata, y con sus propias conexiones comerciales con
28 Esta relacin sobre la primera minera est tomada de dos fuentes: Germn
Colmenares, Historia econmica y social de Colombia, 1537-1719 (Bogot, 1973), vol. I,
pp. 188-95, y West, Colonial Placer Mining, pp. 9-34.
29 Colmenares, Historia econmica, vol. I, pp. 217-50.

Espaa.30
Ms all de las movedizas fronteras de la economa minera se desarrollaba otro
tipo de sociedad colonial, con el empleo del trabajo indio para la agricultura.
Durante los aos de la bonanza minera, los encomenderos de la Nueva Granada y
Popayn explotaban el comercio con productos indios para obtener oro de las
zonas mineras.31 Los colonizadores espaoles crearon tambin grandes
propiedades en las reas centrales de la conquista, en el Caribe alrededor de
Cartagena, en el Reino de la Nueva Granada alrededor de Bogot y Tunja, en la
vecindad de Santa Fe de Antioquia y en el alto valle del Cauca en torno a Popayn
y ms all, hacia Pasto. Estas propiedades eran usadas por sus dueos para
cultivar productos europeos y para criar ganado para la venta en los mercados de
la ciudad y en las reas mineras. 32 Antes de terminar el siglo XVI, propiedades de
este tipo estaban reemplazando a la encomienda como fuente principal de
riqueza, a medida que aquella se debilitaba por el descenso en el nmero de
indios.33 Sin embargo, a comienzos del siglo XVII la prosperidad de la agricultura
disminuy cuando la decadencia de la minera impidi el crecimiento de los
mercados domsticos.
Pgina 45.
A medida que los blancos y los mestizos pobres encontraban cada vez ms difcil
vivir en la desfalleciente economa de los encomenderos y los mineros,
desertaban hacia reas rurales donde fundaban establecimientos agrcolas que
ms tarde habran de convertirse en parroquias espaolas. Tal, por ejemplo, fue el
origen de ciertas reas en las regiones de San Gil y Socorro, al norte de Tunja, y
en las de Medelln, en Antioquia, que habran de volverse mucho ms importantes
en el siglo XVIII.
Las tendencias a la ruralizacin y a una mayor autosuficiencia domstica en la
Nueva Granada durante el siglo XVII sugieren que la regin se volvi ms pobre a
medida que se reduca la minera de oro, pero no significan necesariamente que la
colonia hubiera visto una retirada generalizada a la decadencia econmica. Las
jeremiadas de los funcionarios reales pueden exagerar la escala de la depresin
en la Nueva Granada, ya que primordialmente estaban preocupados por explicar
el descenso en los ingresos y por consiguiente les inquietaba el desempeo de los
impuestos en la produccin de oro. Disminuida como incontestablemente lo
30 El concepto de un espacio peruano es desarrollado por Carlos Sempat Assadourian,
"Integracin y desintegracin regional en el espacio colonial. Un enfoque histrico", en
su coleccin de ensayos, El sistema de la economa colonial. Mercado interno, regiones
y espacio econmico (Lima, 1982), pp. 109-34.
31 Gmez, L'envers de L'Eldorado. pp. 81-9, 279-87.
32 Para una discusin general sobre la formacin de grandes propiedades en la Nueva
Granada, ver Juan Friede, "Proceso de formacin de la propiedad territorial en la
Amrica intertropical", Jahrbuch fr Geschichte von Staat, Wirtschaft und Gesellschaft
Latinoamerikas, vol. 2 (1965), pp. 75-87.
33 Para una discusin completa de la decadencia de la encomienda, ver Julin B. Ruiz,
Encomienda y Mita en la Nueva Granada en el siglo XVIII (Sevilla, 1975), pp. 125-218.

estaba, la produccin de oro continuaba animando el intercambio regional de


alimentos y manufacturas bsicas. En efecto, el comercio regional se estimul
despus de 1620 con el establecimiento de una casa de moneda en Santa Fe de
Bogot, y con la introduccin de una moneda de plata que facilitaba el comercio
interno al impulsar la circulacin del dinero y limitar los efectos deflacionarios de
las exportaciones de oro.34
La informacin sobre el comercio dentro de la Nueva Granada es escasa, pero la
competencia por el recaudo de ingresos en los puertos fluviales sugiere que el
comercio interno en productos domsticos era razonablemente boyante. 35
Comerciantes y terratenientes en los distritos de Santa Fe y Tunja, Neiva y
Popayn continuaban lucrndose
Pgina 46.
con la venta de trigo, ganado y productos del azcar en las regiones mineras de
Antioquia, Popayn y el valle del alto Magdalena, donde el flujo de oro con que se
pagaban consolidaba los fundamentos de una agricultura comercial establecida a
fines del siglo XVI.36 Haba tambin signos de que la colonia estaba desarrollando
un sector manufacturero rudimentario. En el decenio final del siglo XVI, el
presidente de la audiencia de Santa Fe llam a los corregidores bajo su
jurisdiccin para que organizaran el trabajo indio en talleres para producir telas de
lana, faldas de lana rstica, cobijas y sombreros. 37 En 1610 haba seis obrajes de
stos en la ciudad de Tunja, y durante el siglo XVII la ciudad se convirti en el
ncleo de un comercio floreciente, conducido con otras regiones de la Nueva
Granada y con la vecina Venezuela. 38 El crecimiento del comercio interregional se
reforz an ms durante finales del siglo XVII con el desarrollo de comunidades
agrarias en las regiones de San Gil y Socorro, las que producan textiles de
algodn crudo tanto para su propio uso como para mercados en otras reas de la
Nueva Granada. As, durante el siglo XVII la Nueva Granada pas por una larga
34 Sobre el establecimiento de la casa de moneda y la introduccin de moneda de
plata, ver Juan Friede, Documentos sobre la fundacin de la Casa de Moneda en Santa
Fe de Bogot (Bogot, 1963).
35 Sobre estos ingresos, ver Colmenares, Historia econmica, vol. I, pp. 277-9.
36 Ibid., p. 286.
37 Ibid., p. 135.
38 Un informe hecho en 1761 recordaba que Tunja haba sido "en el siglo pasado y en
parte del presente siglo el depsito de mercancas, no slo por la abundancia de
productos y bienes de toda clase sino tambin debido al vigor y a la constancia de su
comercio; los mercaderes y hacendados de Maracaibo y Mrida comerciaban
anualmente con la provincia de Tunja para abastecerse de mulas, cobijas, sombreros,
lienzos, camisas y otros llamados bienes domsticos, algunos para sus haciendas y
otros para aprovechar su intercambio por cacao en las ciudades de La Grita, Ccuta,
Salazar de las Palmas y San Faustino, efectuando este comercio en pesos fuertes, de
los cuales haba gran cantidad..." AHNC, Aduanas (Cartas), tomo 8, folio 428. Para
mayor informacin sobre la economa de Tunja en el siglo XVII, ver Luis Torres de
Mendoza, Coleccin de documentos inditos, 42 vols. (Madrid 1864-84), vol. 9, p. 418;
tambin Vicente Corts Alonso, "Tunja y sus vecinos", Revista de Indias, vol. 25 (1965),
pp. 196-202.

fase de cambio y consolidacin, durante la cual se hizo ms autosuficiente en


alimentos bsicos y en textiles crudos, y menos dependiente de la minera del oro
y de las importaciones de Espaa.
Pgina 47.
El comercio con Espaa estaba a cargo de los "galeones de Tierra Firme", que
abastecan a la Suramrica espaola va Cartagena de Indias y
Portobelo/Panam. En los primeros aos de la colonizacin espaola en territorio
colombiano, haba habido varias rutas posibles para conectar a la Nueva Granada
con las rutas de comercio espaol en el Atlntico. Una ruta era terrestre a travs
de Venezuela hasta el golfo de Maracaibo; otra posibilidad era una ruta que
conectara las vas martimas del Pacfico, que corran entre Per y Panam; otra
era por Cartagena de Indias, vinculada al interior por el ro Magdalena. Al final
predomin esta ltima, gracias principalmente a la ascendencia de Jimnez de
Quesada y su patrn Fernndez de Lago. As, en lugar de ser absorbida en una
esfera de influencia venezolana u orientada hacia la economa emergente
Per/Pacfico, la Nueva Granada tomara a Cartagena como su puerto principal y
mirara al norte, hacia el Caribe, para sus conexiones con el sistema de comercio
trasatlntico espaol.39
Mientras la produccin de oro se hallaba en su apogeo floreca el comercio con
Espaa; ste empez a reducirse aproximadamente desde 1610, en un descenso
que en apariencia se prolong a lo largo del siglo. 40 Ms o menos desde la mitad
del siglo los galeones que abastecan a la Nueva Granada y al Per se hicieron
cada vez ms irregulares, pasando de viajes anuales a cada dos o tres aos y a
veces a intervalos ms largos. As, entre 1675 y 1700 los galeones hicieron slo
seis viajes de ida y vuelta.41
Pgina 48.
Los historiadores suelen considerar este cambio en el patrn de los viajes, junto
con un descenso en el valor de los cargamentos de tesoro registrados
oficialmente, como sntoma de una decadencia en el comercio americano y como
seal de que las economas coloniales se estaban contrayendo o se estaban
volviendo ms capaces de suplir sus propias necesidades. De hecho, el
movimiento ms lento del trfico trasatlntico no reflejaba necesariamente una
crisis del comercio colonial. Es cierto que las cifras oficiales muestran un descenso
39 Ver Gmez, L'envers de L'Eldorado, pp. 1 19-39. Los primeros desarrollos del
comercio espaol con Nueva Granada estn descritos en Pierre y H. Chaunu, Seville et
l'Atlantique (1504-1650), 8 vols. (Pars, 1955-60), vol. XVIII (Parte 1), pp. 1016-42.
40 Colmenares, Historia econmica y social, vol I, p. 242.
41 Lugardo Garca Fuentes, El comercio espaol con Amrica, 1650-1700 (Sevilla,
1980), pp. 402-3.En su cuantificacin de los movimientos de embarcaciones durante
este perodo, Garca Fuentes muestra que el trfico trasatlntico cay a slo 22% del
total para el siglo y durante cincuenta aos escasamente recuper los niveles
alcanzados en el decenio de 1610 a 1619. Ibid., p. 218.

en el valor del tesoro llevado a Espaa desde Amrica del Sur, pero la
generalizada evasin de impuestos significa que las estadsticas del gobierno no
son muy de confiar. Si nos volvemos a los clculos ms realistas de ingresos al
tesoro provenientes de las Amricas que eran hechos por comerciantes fuera de
Espaa (en particular los holandeses), parece que, lejos de contraerse, el valor del
tesoro exportado desde las Indias subi considerablemente a finales del siglo XVII.
En efecto, estos clculos sugieren que los ingresos del tesoro alcanzaron en las
dcadas de 1670 y 1690 niveles que excedan los picos alcanzados en el auge de
la primera gran bonanza minera americana. 42 As, aunque las flotas viajaran con
mucha menor frecuencia en la segunda mitad del siglo XVII, es posible que hayan
llevado una mercanca ms valiosa.
Infortunadamente, no sabemos cunto contribuy la Nueva Granada al comercio
trasatlntico durante esos aos, ya que gran parte era de contrabando. Lo que
est claro, sin embargo, es que el comercio exterior de la colonia tenda a caer en
manos de extranjeros. Iba por medio del contrabando tanto dentro del sistema de
navegacin espaol como fuera de ste, directamente a puertos extranjeros en el
Caribe. Porque a medida que los ingleses, franceses y holandeses empezaron a
usar sus colonias caribeas como bases para el comercio
Pgina 49.
ilegal con las vecinas colonias espaolas, las costas de la Nueva Granada se
convirtieron en una meta favorita para los contrabandistas. Cartagena de Indias
era particularmente atractiva porque las importaciones podan cambiarse por oro
del interior, y porque los contratos para la trata de esclavos que la corona
espaola otorgaba a compaas extranjeras suministraban un tapujo para la
importacin ilegal.43 Los recursos coloniales se desviaban entonces hacia los
extranjeros por medio del contrabando, en un patrn de comercio ilegal que haba
de presentarles a los gobiernos borbones un problema persistente a lo largo del
siglo XVIII.
EL GOBIERNO COLONIAL: ESTRUCTURA Y DESARROLLO
A finales del siglo XVII la laxitud del control econmico espaol sobre la Nueva
Granada era comparable a la debilidad del gobierno colonial. En teora, el
gobierno estaba estructurado clara y efectivamente. En su cima estaba la
audiencia de la Nueva Granada, creada en 1550, con su sede en Bogot y con la
responsabilidad ltima en materia de leyes y gobierno civil. 44
42 Michel Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux metaux.Les retours des trsors
amricains d'apres les gazettes hollandaises (XVIe-XVIII siecles) (Cambridge,
1985),Tabla 41, p. 242; Tabla 42, p. 250; Tabla 43, p. 262; Tabla 45, pp. 279-82.
43 Curtis Nettels, "England and the Spanish American Trade, 1680-1715", Journal of
Modern History, vol. 3 (1931), pp. 1-53.
44 Para un comentario sobre las primeras fases del gobierno en la Nueva Granada y las
dificultades que confrontaba la audiencia, ver Gmez, L'envers de L'Eldorado, pp. 6377.

El territorio fue dividido adems en unidades de gobierno provincial, en una serie


de gobiernos, corregimientos y alcaldas mayores de diferente tamao, riqueza e
importancia. A fines del siglo XVII las ms importantes eran Santa Fe y Tunja, en
el corazn de la Nueva Granada, Cartagena en la costa del Caribe y Popayn al
sur. Estas provincias tenan los pueblos ms grandes y ms ricos del territorio y,
con ellos, los componentes ms vigorosos de su gobierno. Como gobiernos
separados, a su vez estaban divididos por las jurisdicciones de los gobiernos
fiscal, militar, civil y eclesistico, cada una diseada
Pgina 50 .
para mantener un rea especfica de autoridad. En la prctica, sin embargo, esas
divisiones fraccionaban en lugar de facilitar el control real del territorio porque
desintegraban la autoridad central, con lo cual agravaban los problemas de
comunicacin y mando impuestos por la distancia. Algunas provincias, por
ejemplo, estaban ms subordinadas que otras a la audiencia de Bogot. El
gobierno de Santa Fe era controlado muy fcilmente por la audiencia, ya que
algunas de las responsabilidades de su gobierno eran ejercidas directamente por
el presidente de la audiencia. Al otro extremo estaban el gobierno y comandancia
general de Cartagena, cuyo gobernador era nombrado directamente por el rey y
quien, en gran parte debido a su preeminencia militar, disfrutaba de un alto grado
de independencia frente a los jueces de la audiencia en Bogot. Muy complicada
era la situacin de Popayn, que caa bajo la doble jurisdiccin de las audiencias
de Santa Fe y Quito. En materias de gobierno civil y de defensa, la mayor parte de
la provincia caa bajo la autoridad de Quito, aunque esto era disputado por la
audiencia en Santa Fe, que conservaba ciertos derechos en esas esferas. En la
esfera eclesistica tambin haba divisiones, con la dicesis de Popayn
perteneciente a la arquidicesis de Santa Fe de Bogot, pero con algunas partes
de la provincia de Popayn, como Pasto, incorporadas a la dicesis de Quito. 45
La Nueva Granada del siglo XVII no era, pues, una entidad administrativa
unificada y coherente. Los lmites de los gobiernos civil y eclesistico distaban de
ser uniformes, las lneas de manejo fiscal cruzaban las fronteras entre las
audiencias y la autoridad de la audiencia de la Nueva Granada estaba
fragmentada bajo las jurisdicciones de gobiernos provinciales, varios de los cuales
funcionaban como unidades virtualmente autnomas y con gobernadores que
Pgina 51.
pocos odos prestaban a las rdenes de Bogot. 46 La penetracin de los intereses
45 La estructura administrativa de Nueva Granada, junto con comentarios sobre su
historia, est trazada en Francisco Silvestre, Descripcin del Reyno de Santa Fe de
Bogot (1789), (Bogot, 1968). Tambin se encuentran informaciones sobre la
provincia de Popayn en Peter Marzahl, Town in the Empire: Government, Politics and
Society in Seventeenth Century Popayn (Austin, Texas, 1978), p. 9.
46 Para un recuento general del gobierno a comienzos del siglo XVII en Nueva Granada,
ver Manuel Lucena Salmoral, "Nuevo Reino de Granada, Real Audiencia y presidentes.
Presidentes de capa y espada, 1605-1628", en Historia Extensa de Colombia, Vol. III,

locales en el tribunal de la audiencia reduca ms an su efectividad, al diluir la


eficiencia del control real sobre la Nueva Granada y al crear problemas que, en el
siglo XVIII, iban a persuadir a los borbones de crear una nueva autoridad poltica,
un virrey, para que presidiera la audiencia y los gobiernos provinciales.
Incluso antes del ascenso de la dinasta borbnica, la debilidad de la autoridad
real en la regin se haba vuelto motivo de seria preocupacin para la corona. Un
problema resultaba de los ataques a la soberana espaola en el rea. En 1695
los escoceses trataron de implantar una colonia en Darin y, aunque la expedicin
fue organizada con tanta inepcia que no represent mayor peligro, era un reto
directo e inquietante a la soberana espaola en el rea y requiri una respuesta
militar.47 Peor an, el puerto de Cartagena de Indias fue asaltado en 1697 por una
flota francesa bajo el mando del almirante Pointis y, tras un ataque exitoso, cay
en manos de los franceses. Aunque temporal, la cada de la ciudad caus
prdidas considerables a intereses econmicos tanto del rey como privados y fue
una derrota humillante para Espaa.48 No es sorprendente que hubiera producido
alarma en el centro del gobierno espaol y conducido a una investigacin
inmediata de alto nivel sobre la administracin civil y militar en Cartagena.
La debilidad revelada por la cada de Cartagena era simplemente un aspecto de
un problema de gobierno ms amplio en la audiencia de la Nueva Granada.
Durante el ltimo decenio del siglo XVII la autoridad de la administracin real
parece haberse virtualmente roto
Pgina 52.
en varios aspectos importantes. En 1685 El Consejo de Indias de Carlos II
comision una visita general a la Nueva Granada en respuesta a los informes
sobre "el desorden que existe en ese reino en el tratamiento de los indios y en la
coleccin de tributos", a la virtual esclavizacin de los indios por encomenderos en
la provincia de Popayn y a la prevalencia de prcticas fraudulentas en el registro
y la exportacin de oro.49 La visita no iba a ser un xito; de hecho, simplemente
dramatiz los problemas que se le haba comisionado para resolver. El visitadorgeneral Carlos Alcedo y Sotomayor se vio frustrado en su tarea por la captura de
Cartagena, y la visita concluy abruptamente cuando fue enviado a la ciudad a
investigar las razones de su cada. Pues cuando trat de aplicar sus rdenes, el
gobernador le neg el ingreso; insista en que ni Alcedo ni la audiencia tenan
ninguna jurisdiccin sobre l o sobre el establecimiento militar en la ciudad. El
gobernador arrest entonces a Alcedo y, tras fracasar en su intento de sobornarlo
con un gran cohecho, lo deport en un barco pequeo que haca agua rumbo a La
tomo 2 (Bogot, 1966).
47 Para un relato completo de la expedicin en Escocia y su suerte en Darin, ver John
Prebble, The Darien Disaster (Londres, 1968).
48 Enrique de la Matta Rodrguez, El asalto de Pointis a Cartagena de Indias (Sevilla,
1979).
49 AGI Santa Fe 357, "Copia de la comisin dada a D. Carlos de Alzedo, Oidor de la Real
Audiencia de Santa Fe para la visita de la tierra del Nuevo Reino de Granada" (Madrid,
1965); ibid., "Instruccin que ha de observar el Licenciado Don Carlos de Alzedo
Sotomayor".

Habana.50 Pero si la visita lleg a un sbito e ignominioso final, la informacin que


Alcedo reuni antes de su expulsin vale la pena repetirla, ya que arroja luz sobre
los problemas que el gobierno espaol confrontaba en la Nueva Granada al final
del perodo de los Habsburgos.
Para la corona espaola, el problema central era lograr un gobierno efectivo.
Alcedo encontr pocas reas donde la autoridad real no fuera burlada
abiertamente. En las dos principales provincias de Popayn y Santa Fe, el trabajo
indio era explotado sin tener en cuenta la ley, y los ingresos por tributos no
guardaban relacin con el nmero de indios. A la corona tambin se la defraudaba
en su ingreso por
Pgina 53.
medio de la extendida evasin de gravmenes y contribuciones sobre los
productos del recurso ms rico de la colonia, sus minas de oro. Alcedo informaba
sobre un decreto real que ordenaba el pago de 50.000 pesos que los vecinos de
Momps deban por quintos y que nunca se haba aplicado; encontr tambin que
la colusin entre mineros y funcionarios en la provincia de Cartagena permita el
fraude en escala tan grande que en veinte aos se haba pagado en quintos la
minscula suma de 241 pesos. Al referirse al pago de quintos al tesoro del
Tribunal de Santa Fe, Alcedo alegaba tambin que la corona estaba siendo
defraudada en la enorme suma de 20.386 castellanos al ao, una suma
equivalente a una produccin de oro de unos 407.700 castellanos (casi un milln
de pesos de plata). Adems, afirmaba que las costas de la Nueva Granada
estaban infestadas de contrabandistas y que los extranjeros, especialmente los
holandeses, disfrutaban de fcil acceso tanto a los mercados del pas como a su
oro.51 Y aunque Alcedo no haba logrado nada en su investigacin de la cada de
Cartagena, las pruebas recogidas en investigaciones posteriores indican que el
gobierno de la ciudad haba estado mucho ms ocupado en llenarse sus bolsillos
que en defender la plaza.52 Semejante corrupcin en una de las ciudades ms
importantes la de Nueva Granada sugiere que la malversacin de fondos reales
era cosa comn en los ms altos niveles del gobierno provincial.
Los informes de Alcedo carecen de suficiente alcance o de detalles especficos
para suministrar una visin vasta del gobierno y de la economa de la Nueva
Granada a fines del siglo XVII; sin embargo, trasmiten la impresin inconfundible
de que Espaa haba perdido el control de la regin de dos maneras
interrelacionadas. Una era econmica, y se reflejaba en el comercio de la colonia.
Al llamar la atencin sobre la prevalencia del contrabando en la costa caribe, el
informe de Alcedo muestra la debilidad del control comercial de
Pgina 54.
50 AGI Santa Fe 357, "Memorial de Carlos de Alzedo y Sotomayor al Consejo de Indias"
(San Lorenzo, octubre 31, 1699). Ver tambin Matta Rodrguez, El asalto de Pointis, pp.
135-49.
51 AGI Santa Fe 357, "Lo que resulta de las consultas hechas al Consejo por D. Carlos
de Acedo Sotomayor".
52 Matta Rodrguez, El asalto de Pointis, pp. 65-78.

Espaa sobre la colonia a fines del siglo XVII. Esta, por supuesto, era parte de una
deficiencia estructural ms seria en las relaciones econmicas imperiales, ligada a
la incapacidad de Espaa para suministrar a sus colonias una fuente de
importaciones que fueran lo bastante baratas para competir con productos
extranjeros suministrados directamente por los ingleses, holandeses y franceses
del Caribe. Las races del problema, en suma, estaban en la estructura misma del
comercio trasatlntico espaol que, al concluir el siglo XVII, era poco ms que un
conducto para productos extranjeros trasladados a Amrica a travs de Espaa.
La penetracin comercial extranjera tambin reflejaba la debilidad poltica de
Espaa en la colonia. No slo los bajos salarios y la laxa supervisin de los
funcionarios llevaban a una extensa colusin para el contrabando, sino que a
finales del siglo XVII la Nueva Granada tambin pareca haberse fragmentado en
un enjambre de provincias virtualmente autnomas alejadas de la supervisin
espaola. Los jueces de la audiencia en Bogot podan tratar de afirmar su
autoridad sobre las provincias, pero sta no era realmente reconocida. De hecho,
cuando el presidente de la Nueva Granada trat de respaldar la desdichada misin
de Alcedo a Cartagena en 1698, la consiguiente disputa entre el gobernador y la
audiencia estuvo a punto de llegar al conflicto armado y termin con la escapatoria
del gobernador a Jamaica.53 Tras esta spera crisis dentro del gobierno colonial
yaca otro fenmeno que reflejaba y acentuaba la debilidad de la autoridad real: la
generalizada evasin de los tributos reales. El estado empobrecido de los tesoros
reales de Nueva Granada mostraba que los funcionarios coloniales haban sido
corrompidos profundamente, mientras que la falta de fondos tambin deterioraba
la administracin y la defensa efectivas.
Pgina 55.
LA TRANSICIN AL RGIMEN BORBN
A comienzos del siglo XVIII, el control de Espaa sobre el gobierno y los recursos
de la Nueva Granada era sumamente dbil. Los gobiernos provinciales operaban
sin referencia a la audiencia en Bogot, las finanzas reales eran un desastre, el
comercio estaba principalmente en manos de extranjeros y la defensa costera era
tan dbil que Cartagena de Indias, el puerto principal y la fortaleza ms importante
de la colonia, haba sido incapaz de rechazar un ataque de un filibustero francs.
En suma, el gobierno de la Nueva Granada estaba dividido y era inefectivo,
cortado de la lnea clara de mando de la Espaa metropolitana y sin una fuente de
autoridad indisputada dentro de su propio territorio.
Si el gobierno en Madrid tena conciencia de estos problemas, no estaba en
posicin de remediarlos. Durante el ltimo decenio del siglo XVII el gobierno en
Espaa se hallaba a la deriva, en espera de la muerte de su rey invlido y sin
herederos. Luego, con la muerte de Carlos II en 1700, Espaa entr en una honda
crisis poltica. Cuando Felipe de Anjou, nieto y protegido de Luis XIV, hered el
53 Sobre la disputa entre la audiencia y el gobernador, y su resultado, ver ibid., pp.
135-70.

trono para convertirse en Felipe V de Espaa, apoyado por Francia, su sucesin


fue desafiada por Inglaterra, Austria y la Repblica Holandesa. Temerosas de una
dominacin francesa en Europa, estas potencias respaldaron a un aspirante de la
familia de los Habsburgos y formaron una Gran Alianza para oponerse a la
sucesin borbnica, con lo que sumergieron a Espaa en una prolongada guerra
internacional. Durante un decenio, el futuro de Espaa estuvo en el aire, a medida
que potencias rivales luchaban por su territorio en Europa y competan por la
ascendencia comercial en sus colonias americanas.
Al final de la Guerra de Sucesin espaola (1702-13), Felipe V mantuvo su trono y
Espaa entr en una nueva etapa de su historia poltica. Bajo una monarqua que
aspiraba a reconstruir el poder y el prestigio espaoles en Europa, se origin un
largo, espasmdico y disparejo proceso de reforma y realineamiento imperial,
comenzando
Pgina 56.
en Espaa pero extendindose gradualmente a las Amricas. En la Nueva
Granada el proceso comenz sorprendentemente temprano. Durante el ltimo
decenio de gobierno habsburgo, Espaa haba investigado los problemas de la
regin y durante el primer Borbn se tomaron acciones para remediarlos, como
parte de un programa ms vasto de reforma en el gobierno y el comercio
americanos.
La reparacin del sistema colonial espaol no empez inmediatamente. El
gobierno de Felipe V estaba preocupado con la supervivencia, y tena cuidado por
consiguiente de evitar cualquier novedad que pudiera turbar las relaciones con las
colonias.54 En cuanto tocaba al gobierno americano, esto significaba que
continuaban las prcticas establecidas por los Habsburgos. As, por ejemplo, la
corona continuaba vendiendo nombramientos para las audiencias coloniales, una
prctica que no slo recaudaba dinero sino que ayudaba tambin a mantener la
lealtad al nuevo rgimen al permitirles a los colonos compartir el poder y los
atributos del gobierno.55 En la Nueva Granada, entre tanto, no se hacan esfuerzos
para proseguir las investigaciones iniciadas por Alcedo y Sotomayor, ni tampoco
intento alguno para reparar los desrdenes en el gobierno encontrados por l. La
Nueva Granada, por consiguiente, continu bajo la misma forma dbil,
descentralizada de gobierno que haba prevalecido bajo el ltimo Habsburgo, sin
ninguna nueva intervencin de las autoridades centrales en Espaa. Fue tan slo
al terminar la Guerra de Sucesin cuando Felipe V se embarc en polticas para
revivir a Espaa y a su imperio; entonces, por primera vez durante el siglo XVIII, la
Nueva Granada se convirti en escenario para implementar las polticas
reformistas formuladas en Madrid.
Al principio, la reorganizacin borbnica del Estado espaol se concentr en
Espaa misma. Aconsejado por sus asesores franceses,
54 Henry Kamen, The War of Succession in Spain, 1700-1715 (Bloomington, 1969), pp.
9-41; John Lynch, Bourbon Spain, 1700-1808 (Oxford, 1989), pp. 22-60.
55 Sobre la venta de cargos en esos aos, ver Mark A. Burkholder y D.S. Chandler, From
Impotence to Authority: The Spanish Crown and the American Audiencias, 1697-1808
(Columbia, Mississippi, 1977), pp. 18-36.

Pgina 57.
Felipe V se dedic a la reforma administrativa interna, a remodelar al Estado
espaol en torno a lneas ms centralizadas, estabilizar la moneda y estimular las
finanzas reales. Su primera prioridad era desplazar el poder de la estructura
conciliar tradicional dominada por la aristocracia en beneficio de un gabinete o
despacho, que trabajaba a travs de departamentos ministeriales. Iniciada durante
la Guerra de Sucesin, esta reestructuracin administrativa se formaliz en 1714
con la creacin de cuatro secretaras de Estado: guerra, justicia, Estado y marina y
colonias. Pese a un breve revs en 1715, la nueva forma de gobierno continu
desarrollndose y propagando reformas, y a medida que echaba races hubo
mayor atencin del gobierno a las Amricas. Entre 1716 y 1723, la nueva
Secretara de la Marina y las Indias se volvi activa, poniendo en revisin tanto el
gobierno colonial como el comercio y elaborando polticas diseadas para hacer
de las colonias entidades ms pendientes de las necesidades espaolas. 56
Dentro de este contexto emergieron las primeras reformas borbnicas
implementadas en la Nueva Granada. La reforma poltica comenz con el
establecimiento del primer virreinato en 1719; la reforma econmica se inici en
1720 con un proyecto para revivir el comercio espaol con la Nueva Granada y
Per. En el curso del siglo estas reformas fueron seguidas por otras que,
encaminadas a mejorar el sistema colonial espaol reforzando la autoridad real y
aumentando el flujo de recursos coloniales desde Amrica hacia Espaa, tambin
afectaban la economa y el gobierno de la Nueva Granada. Sin embargo, antes de
examinar el impacto del imperialismo borbn, debemos trazar los rasgos salientes
de la sociedad y de la economa neogranadinas y rastrear las tendencias
principales de su desarrollo demogrfico y econmico durante el siglo XVIII.
Pgina 58.
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Pgina 59.
Parte I
Economa y sociedad en la
Nueva Granada del siglo XVIII
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Pgina 61.
RECURSOS Y REGIONES
Los mapas del siglo XVII de la Nueva Granada muestran un pas dividido en
cuatro grandes unidades administrativas, todas reliquias de la conquista espaola.
56 Kamen, The war of Succession, pp. 83-117; John Lynch, Bourbon Spain, pp. 60-6.

En la costa caribe estaban los dos gobiernos de Santa Marta y Cartagena; en el


interior, el Nuevo Reino de Granada dominaba el oriente del pas; en el oeste y
sudoeste yaca la gran gobernacin de Popayn, que se extenda hasta los lmites
con Ecuador. Los mapas del siglo XVIII, en contraste, presentan un cuadro ms
detallado de los rasgos topogrficos y de las divisiones administrativas del
territorio, mostrando todas las provincias creadas por colonizacin despus de la
conquista y, en mapas ms tardos, colocando estas provincias dentro del marco
del virreinato creado por la monarqua borbnica. 57 La mayor sofisticacin
cartogrfica era en parte un reflejo del progreso del gobierno bajo el rgimen
borbn, y el esplndidamente detallado Plan Geogrfico del Virreynato de Santa
Fe de Bogot, Nuevo Reyno de Granada, elaborado en 1772, refleja las nuevas
inquietudes con el ordenamiento y control del territorio colonial. 58 Pero si mejores
mapas presentan una definicin ms exacta de la tierra y sus lmites polticos,
mucho se oculta bajo
Pgina 62.
su ordenada superficie. Cuando la Nueva Granada cay bajo el gobierno borbn,
era un mosaico de regiones, cada una separada de las dems por largas
distancias y terreno dificultoso, y distinguidas por diferencias culturales surgidas
de variaciones en la mezcla local de europeos, indgenas y africanos. El rea de
colonizacin efectiva era, adems, bastante pequea. Mucho del territorio
mostrado en los mapas coloniales estaba slo tericamente controlado por el
Estado espaol. Entre los pueblos, y ms all de ellos, marcados en los mapas
contemporneos haba vastos sectores de tierra donde la colonizacin era
desvada o inexistente, donde los lmites administrativos estaban borrosos y donde
la presencia del gobierno se vea a veces limitada a la visita ocasional de
misioneros ambulantes. De hecho, en el siglo XVIII la Nueva Granada haba
asumido una configuracin demogrfica y econmica que no se prestaba
fcilmente a la explotacin espaola. La colonizacin se hallaba concentrada en el
interior, lejos de la influencia del comercio martimo; la poblacin estaba
compuesta principalmente de gentes libres que no le deban tributos al Estado ni
prestaciones econmicas a sus lites; y por ltimo, la economa se encontraba
fragmentada en regiones cuyas partes interactuaban ms unas con otras que con
el mundo atlntico.

DEMOGRAFA Y ECONOMA
Una perspectiva til para mirar la economa y la sociedad de la Nueva Granada en
57 Para algunas reproducciones de mapas coloniales de la Nueva Granada, ver Eduardo
Acevedo Latorre, Atlas de mapas antiguos de Colombia, siglo XVI a XIX (Bogot, 1986).
Para mayor informacin sobre mapas de Nueva Granada, ver Vicenta Corts, Catlogo
de mapas de Colombia (Madrid, 1967); Kits S. Kapp, The Early Maps of Colombia up to
1850 (North Bend, Ohio, 1971).
58 Este mapa est reproducido en Acevedo Latorre, Atlas, pp.100-1

el siglo XVIII la suministra el censo territorial efectuado en 1778-80. 59 En esos


aos, la Nueva Granada tena una poblacin pequea. De hecho, con menos de
800.000 personas, su poblacin era ms pequea de lo que haba sido a
comienzos del siglo XVI, antes de ser diezmados los nativos despus de la
conquista y la colonizacin espaolas. La mayor parte de la gente viva en el
Pgina 63.
Recursos y regiones
Mapa 2.1
Distribucin de la poblacin en la Nueva Granada, 1778-80
(Para los datos del censo en que se basa este mapa, ver Apndice A, Tabla 1)
Pgina 64.
campo, concentrada en el interior de rsticos pueblos provincianos con entre
5.000 y 15.000 personas viviendo en su jurisdiccin. Bogot, la capital virreinal y
principal ciudad de la Nueva Granada a fines del siglo XVIII, tena tan slo unos
20.000 habitantes; la otra y nica ciudad de tamao comparable era Cartagena de
Indias, el principal puerto de la Nueva Granada. 60 Como lo muestra el mapa 2.1, la
gran mayora de la poblacin viva muy al interior del pas, ms que todo en la
Cordillera Oriental, donde se haba fundado primero el reino. En 1780, esta regin
era el ncleo central de la Nueva Granada. Unas 360.000 personas (45% del total
de la poblacin de la colonia) viva all, en las mesetas y en las cuencas entre
Bogot y Pamplona, con otras 82.500 (10%) en las reas de tierra caliente
colindantes en las faldas y llanos adyacentes del valle del Magdalena, en
Guaduas, Neiva, Honda y la provincia de Mariquita.
Por fuera de este ncleo central haba otras tres regiones principales de
colonizacin. En el norte, en el litoral caribe, unas 162.000 personas (20% del total
de la poblacin) vivan en las provincias de Cartagena, Santa Marta y Ro Hacha,
la mayora en el hinterland de Cartagena de Indias, el principal puerto atlntico de
la colonia. Muy hacia el sur estaba la provincia de Popayn, con ms de 91.000
habitantes, la mayor parte en jurisdiccin de los pueblos que se extendan hacia el
sur por el valle del Cauca y hasta las mesestas en torno a Popayn y a Pasto.
Tomadas en conjunto, estas reas en la provincia de Popayn tenan alredor del
11.5% de la poblacin de Nueva Granada. Macla el oeste, la ocupacin colonial
era mucho menos sustancial. En la Cordillera Central, Antioquia tena un poco ms
de 46.000 habitantes (cerca del 6% de la poblacin), que vivan de la minera de
oro y de la agricultura en una regin que estaba
Pgina 65.
59 Este censo est esbozado en el Apndice A, Cuadro 1.
60 Para comparar las ciudades de la Nueva Granada en el siglo XVIII con las de otros
pases hispanoamericanos, ver Louis Hoberman y Susan Migden Socolow (comps.),
Cities and Society in Colonial Latin America (Albuquerque, New Mexico, 1986), p. 5.

todava muy poco colonizada. Ms al oeste y al sudoeste, en las tierras bajas del
Pacfico, estaban las otras zonas mineras importantes de la Nueva Granada.
Tomados en conjunto, los yacimientos de oro de Barbacoas, Raposo, Iscuand y
el Choc tenan una poblacin de unas 30.500 personas (4% del total de la Nueva
Granada), de las cuales la mitad estaban en la provincia del Choc. 61
Durante el siglo XVIII la poblacin estaba creciendo y cambiando, a medida que la
Nueva Granada se haca una sociedad fundamentalmente mestiza, muy distinta
de las sociedades espaolas en la entraa colonial de Mesoamrica y los Andes
centrales y del sur. En los censos de 1778-80, la poblacin estaba dividida en las
usuales cuatro categoras raciales: blancos, negros, indios y libres de todos
colores. De stas, el grupo ms grande era el de los libres o mestizos. En 1780, la
gente de raza mezclada constitua casi la mitad (46%) de la poblacin de la Nueva
Granada. La mayora de los dems estaban clasificados bien como blancos (26%)
o indios (20%), seguidos por una minora sustancial de esclavos negros (8%). La
preponderancia de los libres es sorprendente. A fines del siglo XVIII, la sociedad
india se haba encogido hasta la sombra de su antigua identidad, desplazada por
los mestizos y los blancos. Minada por las epidemias y la explotacin despus de
la conquista, las comunidades nativas que estaban en estrecho contacto con los
blancos se vean constantemente erosionadas por el mestizaje, el proceso de
cruce que arrojaba a los indios a la sociedad mestiza. Al final del siglo XVIII, las
nicas reas donde los indios eran todava una mayora local estaban en la
provincia de Pasto, en los llanos del Casanare y en reas fronterizas de las costas
Pacfica y Caribe, donde los indios haban resistido, o eludido con xito, la
penetracin blanca. En otras partes los indios se haban vuelto una minora en su
propia tierra, superados en nmero por blancos y mestizos en una estructura dePgina 66.
mogrfica que contrastaba agudamente con la de las tierras andinas al sur, con
Ecuador, Per y Bolivia.62
El mestizaje era la fuerza propulsora tras el crecimiento de la poblacin. En 1751
Basilio Vicente de Oviedo llam la atencin sobre el fenmeno del mestizaje y sus
repercusiones en la sociedad rural cuando se refera al cambio de poblacin en un
rea de la provincia de Tunja:
En la jurisdiccin que hoy es del pueblo de San Gil... Haba tres aldeas que en el
pasado tenan 1.000 indios; eran Guane, Chancn y Charal y Oiba. Hoy hay en
estas tres aldeas 200 indios, mientras que de los llamados espaoles que
incluyen blancos, mestizos, cuarterones y cholos hay ms de 10.000 habitantes,
de los que en verdad no ms de 200 han venido de Espaa a establecerse. 63

61 Apndice A, Cuadro 2.
62 Apndice A, Cuadros 3 y 4.
63 Basilio Vicente de Oviedo, Cualidades y riquezas del Nuevo Reino de Granada
(Bogot, 1930), p. 118.

Aunque Oviedo tena cuidado en aclarar que los indios no haban sufrido la misma
tendencia marcada a declinar donde se haban establecido pocos blancos, el
proceso que describe era tpico de la mayor parte de la Nueva Granada, y refleja
una tendencia general de la poblacin mestiza a expandirse a una tasa mucho
ms rpida que la de los indios. Los indios eran constantemente llevados de sus
propias comunidades a reas de colonizacin blanca donde, por matrimonio y
cohabitacin con mestizos, quedaban aadidos a la poblacin mixta mientras que
simultneamente reducan la base reproductiva de sus comunidades originales. 64
El crecimiento de la poblacin mestiza estaba muy marcado en la regin de la
Cordillera Oriental, donde se reflejaba claramente en presiones para revisar el
status de las tierras protegidas de los indios,
Pgina 67.
los reguardos de indios. Enfrentada al brusco descenso de la poblacin nativa a
fines del siglo XVI, la corona haba tratado de regular la explotacin de la fuerza
de trabajo indgena y de sistematizar el recaudo de tributos al concentrar a las
comunidades indias en resguardos, o tierras indias segregadas de los
establecimientos espaoles. Sin embargo, pese a estrictas prohibiciones legales
contra la intrusin en el resguardo por parte de no indios, la demanda de tierra por
parte de la creciente poblacin blanca y mestiza, combinada con la necesidad de
los indios de conseguir dinero para cumplir sus obligaciones tributarias, estimul la
cesin ilegal de tierras de resguardo a pequeos agricultores blancos y mestizos. 65
Investigaciones gubernamentales sobre las condiciones de las comunidades
indias revelan que este proceso de asimilacin y expropiacin haba llegado a una
etapa avanzada en la segunda mitad del siglo XVIII. 66 Para 1778 la invasin de las
tierras indias y la mezcla de razas estaban tan avanzadas que el "protector de los
indios" gubernamental ya no encontraba factible distinguir entre los elementos
indio y mestizo de la poblacin rural; recomendaba por lo tanto que la corona
deba reconocer la realidad al transferir formalmente los resguardos de la
propiedad comunal de los primeros a la propiedad individual de los ltimos. 67
Aunque menos numerosos que los mestizos, los blancos se haban vuelto un
segmento sustancial de la sociedad de la Nueva Granada. A fines del siglo XVIII
constituan un cuarto de la poblacin total. El crecimiento de la poblacin blanca,
como la de los mestizos, era
64 Ibid. Para una visin general del descenso de la poblacin india en las provincias de
Tunja y Santa Fe, y sus consecuencias, ver Colmenares, La provincia de Tunja, pp. 85114, y Margarita Gonzlez, El resguardo en el Nuevo Reino de Granada (Bogot, 1970),
pp. 47-80.
65 Jaime Jaramillo Uribe, Ensayos sobre historia social colombiana (Bogot, 1968). pp.
170-1; Gonzlez, El resguardo. pp. 65-70.
66 Los resultados de dos de estas investigaciones han sido publicados. Ver Andrs
Verdugo y Oquendo, "Informe sobre el estado actual de la poblacin indgena, blanca y
mestiza de las provincias de Tunja y Vlez a mediados del siglo XVIII", ACHS, Vol. I
(1963) y Francisco Antonio Moreno y Escand'n, Indios y mestizos de la Nueva Granada
a finales del siglo XVIII, comp. Jorge O. Melo (Bogot, 1985).
67 Gonzlez, El resguardo, pp. 71-7.

Pgina 68.
evidente en las regiones centrales de la Cordillera Oriental. En la enorme provincia
de Tunja y en menor extensin en la provincia de Santa Fe, los blancos pobres
(muchos de los cuales podran haber sido mestizos hacindose pasar por blancos)
parecen haberse multiplicado a una tasa rpida, particularmente en las reas
templadas de Socorro y San Gil, donde una frontera abierta haba sido colonizada
a fines del siglo XVII. Esta duplicacin entre las poblaciones blanca y mestiza
caus algunas fricciones sociales. Las pretensiones de limpieza de sangre (pura
descendecia hispnica) eran ferozmente rebatidas durante el siglo XVIII, mientras
los blancos luchaban por distinguirse de los crecientes grupos mestizos y mulatos.
Los conflictos sobre el derecho a usar el ttulo honorfico de "don" (apropiado
tradicionalmente por los blancos para demostrar su superioridad sobre los nativos
y los mestizos) se multiplicaron tambin, mientras los "nobles" provincianos
luchaban por restringir su uso a aquellos que por nacimiento o funcin asuman
una superioridad tanto sobre la poblacin blanca como sobre plebeyos indios o
mestizos.68 Evidentemente, el crecimiento de la poblacin blanca haba
generalizado el uso del don hasta el punto de que estaba perdiendo su sentido
como indicador de condicin social.
Las razones para el crecimiento de la poblacin blanca residan principalmente
dentro de la Nueva Granada. Aunque la emigracin espaola a las Amricas
revivi durante el siglo XVIII, el componente peninsular espaol de la poblacin
segua siendo pequeo. El crecimiento de la poblacin blanca surga por lo tanto
de un aumento natural entre los espaoles americanos o criollos, ms que de la
inmigracin. Por supuesto, el crecimiento de la poblacin criolla no se basaba slo
en la fecundidad de los habitantes puramente blancos. En los altos niveles de la
sociedad, entre los terratenientes ms ricos, dueos de minas, comerciantes y
funcionarios del gobierno, haba sin duda familias prominentes que podan alegar
una ascendencia
Pgina 69.
blanca ininterrumpida y que podan preservar una dinasta estrictamente blanca al
casarse dentro de su propia clase o con espaoles inmigrantes. Pero entre la
mayora de los blancos, por fuera de los rangos de las lites sociales, el
matrimonio o la cohabitacin con miembros de otros grupos raciales serva
probablemente para inflar el nmero de los que podan pasar por blancos. No es
difcil imaginar cmo un blanco pobre poda producir hijos con una mujer mestiza o
mulata, permitindoles adoptar el status superior, patrimonial y racial, y luego, al
mezclarse otra vez con mujeres mestizas, producir ms descendientes con una
aspiracin a la blancura.
Si la poblacin de la Nueva Granada estaba creciendo indudablemente a fines del
siglo XVIII, es difcil medir el ritmo de crecimiento o trazar sus variaciones
68 Jaime Jaramillo Uribe, Ensayos, pp. 181-203.

regionales. Segn el virrey Caballero y Gngora, la poblacin de todo el virreinato,


incluidas las dos audiencias de Santa Fe y Quito, creci a una tasa promedio
anual de 2.3% entre 1770 y 1778 y, pese a una epidemia de viruela, continu
creciendo sustancialmente en el decenio despus de 1778. Sugera que la
poblacin del virreinato haba aumentado probablemente en una sexta parte entre
1778 y 1788 (el equivalente de una tasa anual de crecimiento del 1.7%), para
llegar a un total de unos 1.492.680 habitantes. 69 Los clculos del virrey deben ser
tratados con cierto escepticismo porque, para el decenio 1778-88, estn basados
en cifras para la provincia de Antioquia, donde las condiciones sociales y
econmicas no eran tpicas de las halladas en otras regiones ms populosas. Sin
embargo, hay buenas razones para suponer que la tasa de crecimiento de la
poblacin en Antioquia era ms o menos equiparada por otras regiones principales
de la Nueva Granada. Pedro Fermn de Vargas, por ejemplo, llamaba la atencin
sobre la larga
Pgina 70.
tendencia alcista en los precios de los productos bsicos en Bogot entre 1739 y
1791 como prueba de que la poblacin de la ciudad estaba aumentando, y sus
comentarios sobre la regin del Socorro sugieren que sta era una zona de
crecimiento demogrfico particularmente fuerte.70 Igualmente, la reorganizacin de
las tierras indias en las provincias de Tunja y Santa Fe despus de la mitad del
siglo sugieren que all tambin la poblacin mestiza y de blancos pobres
continuaba creciendo vigorosamente.
Los censos de fines del siglo XVIII son un instrumento imperfecto para medir las
tasas y distribucin del cambio demogrfico en la Colombia de fines de la Colonia,
porque presentan un cuadro demasiado esttico de la poblacin de la regin. No
obstante, revelan al menos una sociedad que ha sido transformada
profundamente desde las invasiones espaolas. A fines del siglo XVIII la poblacin
indgena haba sido fuertemente debilitada en la mayora de las regiones. Esto era
especialmente cierto en las tierras bajas tropicales donde los espaoles se haban
establecido, tanto en la costa del Caribe como a lo largo de los valles del
Magdalena y del Cauca. All los efectos de la explotacin tras la conquista y las
epidemias haban aniquilado virtualmente a los pueblos indios. En las mesetas
andinas las comunidades indias haban sobrevivido junto con establecimientos
blancos y mestizos en resguardos que les daban una base independiente de
subsistencia; sin embargo, incluso en este medio eran cada vez ms aventajadas
en nmero por sociedades rurales dominadas por blancos y mestizos. Excepto en
la provincia surea de Los Pastos y en reas ms all de las fronteras del
establecimiento agrcola espaol, las comunidades indias por lo general no eran
sino rastros de su antiguo ser, reducidas a un punto en el que la recuperacin era
69 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 242. En cartas a Espaa escritas en el
momento de la epidemia de viruela, Caballero y Gngora aseveraba que la mortalidad
en la epidemia haba sido bastante baja, debido a la introduccin de la vacuna en
muchos de los pueblos principales: Caballero y Gngora a Glvez, Bogot, 15 de junio
de 1783, Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del Arzobispo-Virrey (no. 48).
70 Pedro Fermn de Vargas, Pensamientos polticos (Bogot, 1968), pp. 89-90, 100.

imposible. Para fines del siglo XVIII, entonces, la Nueva Granada se haba
convertido en una sociedad en gran parte hispanizada, donde la cultura espaola
se haba desprendido de sus bases
Pgina 71.
originales en las ciudades y donde criollos, mestizos y mulatos haban desplazado
a los pueblos nativos en el campo.
La conversin de la Nueva Granada en una sociedad esencialmente mestiza tuvo
implicaciones importantes para su desarrollo. La sociedad dual de "repblicas"
indias e hispanas contemplada por las primeras leyes espaolas haba sido casi
completamente subvertida por el mestizaje, y comparadas con los territorios
andinos al sur, las comunidades indias les daban slo una pequea contribucin a
la economa y al Estado espaoles, ya fuera en trabajo, mercados o impuestos.
Haba por supuesto variaciones regionales dentro de la Nueva Granada, pero
generalmente la ausencia de grandes poblaciones nativas, basadas en la
propiedad colectiva de la tierra y situadas en una relacin especial con el Estado
espaol, haba producido un orden social diferente al de las regiones de Amrica
donde los indios eran la mayora. Las divisiones raciales reforzadas con
desigualdades econmicas estratificaron la sociedad como lo hicieron en otras
partes de la Amrica espaola, pero la Nueva Granada era de muchos modos una
sociedad menos rgida que aquellas donde las culturas indias haban permanecido
fuertes, como las mesetas de Quito o las regiones sureas andinas del Per y del
Alto Per, o como el sur de Mxico. En la mayor parte de la Nueva Granada la
sociedad colonial era ms un hbrido tnico, las divisiones raciales eran menos,
importantes en la vida social y poltica y, sin lenguajes y culturas alternativos, la
sociedad de clase baja estaba ms completamente hispanizada. Esto no quiere
decir necesariamente que la sociedad se hallaba mejor integrada o sus estratos
populares ms fcilmente controlados y disciplinados por las lites hispnicas.
Quiere decir tan slo que la identidad tena diferentes races y asociaciones
culturales. Sin un sentido vigoroso de separacin tnica, la poblacin de mestizos
y de blancos pobres tenda a identificarse fuertemente con sus localidades. A
medida que crecan, parroquias y pueblos blancos y mestizos cultivaban
celosamente los derechos y privilegios locales y buscaban reconocimiento oficial
como municipaPgina 72.
lidades autnomas capaces de manejar sus propios asuntos. As, junto a las
jerarquas de las lites urbanas, de las grandes haciendas y de las empresas
mineras, algunas regiones de la Nueva Granada albergaban poblaciones grandes
y en crecimiento de campesinos y agricultores que socialmente tenan ms en
comn con las comunidades rurales de la Castilla del siglo XVI que con las
sociedades indias de Per o Mxico en el siglo XVIII. En este sentido, la Nueva
Granada tena poco parecido con las sociedades coloniales de sus vecinos
andinos, con sus grandes poblaciones quechua y aymar. Vista en conjunto,
tambin difera marcadamente de la sociedad de la vecina provincia de Caracas,

donde los plantadores criollos dominaban una sociedad basada en la esclavitud


africana.
El crecimiento y mestizaje de la poblacin de la Nueva Granada durante el siglo
XVIII gradualmente modific los patrones espaciales de asentamiento trazados
tras la conquista. El archipilago demogrfico creado por la colonizacin espaola
en los siglos XVI y XVII se ampli, tanto por la extensin de asentamientos en
fronteras mineras y ganaderas como por la difusin de la agricultura campesina en
las tierras altas. La estructura subyacente permaneci, sin embargo, intacta. Hacia
fines del siglo la Nueva Granada segua siendo un conglomerado laxo de
regiones, cada una centrada en los pueblos establecidos tiempo atrs por los
espaoles como bases para explotar los recursos humanos y naturales del
territorio.
La economa de la Nueva Granada del siglo XVIII era tambin estructuralmente
similar a la creada por los espaoles durante el siglo XVI. Se mova sobre dos ejes
principales. Uno era una agricultura ligada a la subsistencia y los mercados
domsticos; el otro era una economa minera que produca metales preciosos para
pagar el comercio con Europa. Durante el siglo XVIII, el oro segua siendo el
produit moteur de la Nueva Granada, y la agricultura colonial tena pocas
conexiones directas con los mercados externos. Algunos productos tropicales se
exportaban a Espaa, particularmente cacao cultivado en Ccuta y en el valle del
Magdalena. Pero como Espaa
Pgina 73.
poda obtener productos como azcar, tabaco y cacao en cantidad suficiente o de
mejor calidad en sus otras colonias, los mercados europeos tenan poca
pertinencia para la mayora de los campesinos y terratenientes de la Nueva
Granada. De ah que la agricultura comercial de la regin estuviera confinada en
gran parte a los circuitos de intercambio interregionales e intrarregionales. El ms
valioso de stos ligaba las regiones agrcolas de las mesetas orientales y del valle
del Cauca con las zonas mineras del oeste. Los centros de minera de oro de las
mesetas antioqueas y de las tierras bajas del Pacfico actuaban como imanes
para los comerciantes, atrayendo importaciones de quincallera, textiles y
productos de lujo de Espaa, as como los productos de la agricultura y la industria
de la Nueva Granada, incluidos ganado y derivados, telas ordinarias, trigo, queso,
cacao, tabaco y productos del azcar. Estos circuitos interregionales estaban
reforzados por otros que unan tierras altas y bajas. Haba, por ejemplo,
movimientos de ganado desde los pastos de las tierras bajas a los mercados
urbanos de las tierras altas; a la inversa, se llevaba trigo de las mesetas fras a
consumidores que necesitaban harina en los pueblos de las tierras bajas
tropicales. Haba tambin un floreciente comercio interregional en tela cruda de
algodn, llamada ropa de la tierra, producida en Socorro y los Llanos, y el tabaco y
los productos del azcar tambin se comerciaban extensamente dentro de las
regiones y entre una regin y otra.
La integracin econmica auspiciada por ese comercio interregional tena sin
embargo su contrapeso en las deficiencias del transporte y las comunicaciones.
En la escala temporal de la navegacin transocenica durante el siglo XVIII, el

principal puerto de la colonia estaba relativamente cerca de Espaa. El viaje de


Cdiz a Cartagena de Indias tomaba unas cuatro semanas; el viaje de regreso, va
Cuba y el canal de Bahamas, era un poco ms largo, de unos setenta das. 71 Esta
relativa facilidad de comunicacin entre Espaa y Nueva GraPgina 74.
nada terminaba sin embargo abruptamente en la costa del Caribe, y la mayor
parte del territorio colombiano estaba aislado de la economa atlntica. El ro
Magdalena suministraba un paso del Caribe al interior, pero era un viaje largo y
costoso, particularmente ro arriba desde la costa. En cuanto a las comunicaciones
terrestres, eran lentas e incmodas, cuando no positivamente peligrosas. Incluso
el trecho entre Bogot y Honda, que vinculaba la capital con el ro Magdalena y el
mundo exterior, se haca virtualmente impasable durante ciertos meses del ao,
llevando a un virrey a prevenir a su sucesor de que ste era "un camino cuyo solo
aspecto horrorizar a Su Excelencia, especialmente si se lo recorre en la
temporada de lluvias".72 El transporte entre la costa y el sur y el oeste del pas era
todava ms arduo, pues a veces requera viajar sobre senderos de montaa
llenos de precipicios, a veces cubiertos de bosques.
La economa de la Nueva Granada estaba, en consecuencia, altamente
regionalizada y sus regiones construidas alrededor de los pueblos grandes. Como
centros de administracin y comercio regional, estos pueblos eran los puntos
focales de la cultura hispnica, concentrando a los miembros de la sociedad
relativamente ricos, privilegiados y poderosos junto a los servidores domsticos,
artesanos, abogados, sacerdotes y mercaderes que provean los servicios
requeridos. Pero estos centros urbanos eran pequeos, y su capacidad de
estimular la produccin agrcola era correspondientemente dbil. Los habitantes
invariablemente reciban los alimentos bsicos de la jurisdiccin rural de sus
pueblos, por lo general dentro de un radio de uno o dos das de viaje. Ms all de
los permetros econmicos de los pueblos yacan fronteras abiertas de tierras sin
colonizar que, cuando se usaban, se dedicaban por lo general a rebaos
semiferales de ganado, los que se alimentaban de los pastos naturales de
haciendas inmensas, vagamente delimitadas. Si examinamos ahora las principales
regiones de la colonia hallaremos que este patrn bsico se
Pgina 75 .
repite por toda la Nueva Granada, pero con marcadas variaciones locales
causadas por diferencias en el clima y el relieve, y en sistemas de propiedad de la
tierra y de organizacin del trabajo.
CIUDADES Y REGIONES
LA REGIN CARIBE
La primera regin de colonizacin espaola en territorio colombiano fue en la
71 Ibid., p. 4.
72 Citado en R.C. West, Colonial Placer Mining, p. 126.

costa del Caribe y, gracias al papel de Cartagena de Indias como puerto principal
de la Nueva Granada, el rea continu desarrollndose durante el perodo
colonial. La economa de la regin estaba bsicamente conformada por redes de
actividad administrativa, comercial y agrcola que radiaban de Cartagena de Indias
y de Momps, centros de gobierno y bases para el comercio con el interior. Unidos
por el ro Magdalena, estos pueblos eran el eje principal de la economa costera y,
como lo muestra el mapa 2.2, la mayor parte de la poblacin de la regin estaba
concentrada en ellos y entre ellos.
De todas las regiones de la Nueva Granada, la costa caribe era la mejor situada
para aprovechar los mercados externos debido a su proximidad a las rutas
atlnticas y a sus nexos con Espaa por el sistema de flotas que llegaban a
Cartagena. Sin embargo, la agricultura costea se benefici poco con el comercio
trasatlntico y dependa ms bien de una red de mercados locales. Pues sin
acceso legal a los dinmicos mercados extranjeros del Caribe en las florecientes
economas de plantacin de las islas inglesas, francesas y holandesas, el
comercio martimo en productos agrcolas estaba confinado a los puertos vecinos
espaoles de Portobelo y las Antillas. Esos mercados poco espacio ofrecan para
la agricultura costea. Las islas espaolas del Caribe producan muchos de los
mismos alimentos tropicales y, en el caso de Cuba, incluso exportaban productos
agrcolas (principalmente tabaco y cera) a Cartagena. As, el comercio de ultramar
afectaba slo indirectamente la agricultura de
Pgina 76.
Mapa 2.2
La regin de la Costa Caribe. (Para los datos del censo en que
se basa este mapa, ver Apndice A, Tabla 5)
Pgina 77.
la regin, al fomentar la actividad comercial y productiva de pueblos que
practicaban el comercio entre Europa y el interior de la Nueva Granada.
Las dos primeras concentraciones de demanda en la regin fueron la ciudad de
Cartagena y el pueblo de Momps. Como centros principales para la organizacin
y distribucin del comercio exterior de la Nueva Granada, ambos soportaban
poblaciones relativamente considerables. Momps tena 7.000-8.000 habitantes
en la dcada de 1770, y era el puerto principal del ro Magdalena. 73 Reciba oro de
Antioquia y del Choc, tabaco de Ocaa y el alto Magdalena, cacao de Ccuta y
de Neiva, y trigo de Pamplona; durante la ltima parte del siglo XVIII, la presencia
en el pueblo de los monopolios reales de tabaco y aguardiente estimul tambin el
cultivo local de tabaco y azcar. La mayor parte de la tierra en su vecindad se
usaba para ganadera extensiva, la que produca carne, sebo y cueros para el
73 Esta cifra fue dada por el virrey, con base en la informacin recibida de los prrocos
de la ciudad, cuando los corregimientos de la provincia de Cartagena estaban siendo
reorganizados en 1776. AGI Santa Fe 586 (ramo I), virrey Flrez a Glvez, Santa Fe, 15
de agosto, 1776.

mercado de Cartagena.74 Cartagena de Indias era de lejos la mayor concentracin


de poblacin en la regin costea, y el epicentro de la economa regional. Hacia
fines del siglo XVIII la ciudad tena una poblacin de entre 14.000 y 16.000
habitantes, la que inclua cerca de la tercera parte de los blancos que vivan en la
regin costea.75 Como principal establecimiento militar y naval en el viPgina 78
rreinato y como base para el comercio de la colonia con Espaa, la ciudad le
ofreca empleo a una fuerza laboral sustancial de pequeos comerciantes,
artesanos y obreros. La tabla que sigue proporciona un atisbo del artesanado de la
ciudad, donde se muestra la ocupacin de 835 artesanos que fueron llamados a
servicio militar en tres de los barrios de la ciudad en 1779 y 1780. 76
El impacto de la ciudad de Cartagena en los campos circundantes puede
apreciarse en un informe hecho por Antonio de Arvalo en 1776, cuando fue
comisionado con el fin de investigar la capacidad de la ciudad para soportar un
asedio. Arvalo examin detenidamente la provisin de alimentos en Cartagena, y
su informe ofrece una luz inusitadamente clara de la relacin de una ciudad
colonial con la regin que la circunda. 77 Para alimentar a su poblacin, Cartagena
se basaba en parte en recursos agrcolas hallados dentro de la ciudad misma.
Buena parte de la comida consumida dentro del puerto frjoles, bananos,
pltanos, yuca, casabe, batatas, queso, mantequilla y derivados se cultivaba
dentro de la ciudad y en las afueras, particularmente en Bar, una isla que protege
a Cartagena del mar. Los vegetales eran provistos en gran parte por las huertas o
jardines comerciales situados dentro de los muros de la ciudad, y el pescado vena
en abundancia de la baha de Cartagena sin necesidad de recurrir a aguas ms
distantes. La ciudad produca tambin mucho de su propio cerdo. Arvalo
calculaba que, en una emergencia blica, siempre habra alredor de 500 puercos
listos para la matanza en corrales dentro de las murallas de la ciudad. En cuanto a
sal, esencial tanto para la preparacin de la carne como para la preparacin tanto
74 Esta y las siguientes observaciones sobre Momps y su regin se basan en los
informes emitidos por Francisco Silvestre, Descripcin, 55; Rafael Soto, Decenios de
Momps en la Independencia (Barranquilla, 1960), tomo 2, pp. 20-8; y, muy
importante, Orlando Fals Borda, Historia doble de la Costa, I: Mompox y Loba (Bogot,
1980), passim.
75 Un informe sobre la provincia de Cartagena, hecho por el obispo de Cartagena en
1772, calculaba que la poblacin que viva dentro de las murallas ascenda a ms de
14.000 habitantes. Ver Eduardo Gutirrez de Pieres, "Poblacin de la Provincia de
Cartagena de Indias en el ao 1772", Boletn Historial, Ao 3, no. 29 (Cartagena, 1917),
p. 2. De esta poblacin, ms de 2.000 eran esclavos. El censo de 1799 informaba sobre
una poblacin de 16.361, de los cuales 4.393 eran blancos y 3.048 esclavos: ver
Apndice A, Cuadro 5.
76 AHNC Miscelnea, tomo 31, folios 149-54, 1014-15; AHNC Milicias y Marina, tomo
48, folios 723-34.
77 El informe de Arvalo est reproducido en Enrique Marco Dorta, "Cartagena de
Indias: Riquezas ganaderas y problemas", Tercer Congreso Hispanoamericano de
Historia (Cartagena, 1962), Tomo I, pp. 335-52.

Pgina 79.
de puerco como de buey, haba mucha en las playas de Bar y en la cercana
cinaga de Tesca, recogida por los pobres que vivan en los tugurios fuera de las
murallas de la ciudad. El valor de la tierra en las cercanas de la ciudad era
demasiado alto y el suelo demasiado infrtil como para que los propietarios de la
ciudad se ocuparan del cultivo de productos bsicos. Se concentraban ms bien
en la produccin de "tejas, ladrillos, carbn de madera, lea, algo de ganado y
semejantes, que les ofrecen un rendimiento proporcionado al valor de la tierra y de
sus esfuerzos".78
TABLA 2.1
ESTRUCTURA OCUPACIONAL DE CARTAGENA DE INDIAS,
1779-80
Ocupacin
No.
Sastres
Carpinteros
Zapateros
Aurfices y plateros
Barberos
Tenderos
Albailes
Pintores
Herreros
Agricultores
Carpinteros de navo
Carniceros
Cigarreros
Horticultores
Pescadores
Escribientes
Fabricantes de edredones
Matarifes
Armeros
Lamparero
Hacendados
Msicos
Cofeccionistas
Silleros
Empacadores

78 22. Ibid., p. 338.

81
79
75
30
28
27
25
23
17
14
14
13
13
10
9
6
5
4
3
3
3
2
2
2
2

Fabricantes de tejas
Vigilantes de pesas
Pilotos
Escultores
Mdicos
Boticarios
Carreros
Teidores
Tallistas en madera
Arquitectos

2
1
1
1
1
1
1
1
1
1

Pgina 80.
La agricultura local y las huertas eran sin embargo insuficientes para abastecer los
mercados de la ciudad con maz y trigo, y la influencia de sus mercados se
extenda a las reas vecinas. El maz que se usaba para hacer pan de bollo, la
dieta diaria para la gente comn de la ciudad, se traa de las frtiles sabanas al
occidente de Cartagena, a las que las aguas costeras ofrecan fcil y barato
acceso. La mayor parte de las 36.000 fanegas de maz consumidas anualmente
en la ciudad venan de la regin del Sin, del complejo de asentamientos en torno
a la desembocadura del ro Sin, centrados en el pueblo de Lorica. El trigo, de otra
parte, era importado, ya del interior de la Nueva Granada o, como iba sucediendo
cada vez ms en el siglo XVIII, de ultramar. Aparte del maz, el mercado urbano
ofreca salidas para la carne y otros productos de la ganadera, para el azcar y
sus productos (en particular brandy de caa) y, en menor medida, cacao. Los
mercados para estos productos estaban dominados por grandes propietarios,
quienes tenan inmensas propiedades en las sabanas de Tol, en el hinterland de
Momps hacia el sur y, en menor medida, en las regiones al oriente del ro
Magdalena, en la provincia de Santa Marta. La cra de ganado era uno de los
pilares de la agricultura costea. Durante la primera mitad del siglo XVIII, la carne
de Cartagena parece haber dependido en gran parte de hacendados de Momps,
quienes traan ganado de sus tierras y de la vecina provincia de Santa Marta. 79 La
relacin de Arvalo de las haciendas ganaderas en el hinterland de Cartagena de
Indias indica que el abastecimiento de carne por reas cercanas a la ciudad haba
mejorado mucho en la dcada de 1770, aunque el tamao de las vacadas a treinta
o cuarenta kilmetros era generalmente pequeo.80
79 Luis Navarro Garca, "Los regidores en el abasto de Cartagena de Indias", AEA, vol.
38 (1981), pp. 173-214.
80 En las vecindades de la ciudad Arvalo cita cuatro ganaderos con un total de 190
animales; entre dos y cuatro leguas de la ciudad menciona once haciendas con unas
1.310 reses, de las cuales slo tres tenan manadas de ms de 200 cabezas; entre
cuatro y ocho leguas haba catorce haciendas donde el tamao promedio de las
manadas no era mucho ms alto. Slo cuando la distancia rebasaba las ocho leguas el
tamao promedio de las manadas pertenecientes a un solo propietario tenda a
exceder las 100 cabezas; incluso entonces, la finca grande, con 800 o 1.000 cabezas,

Pgina 81.
La mayor parte de la carne consumida dentro de la ciudad vena de fuentes ms
distantes: Arvalo anotaba que por lo general se necesitaban cuarenta das para
organizar el transporte de ganado desde las haciendas que normalmente
abastecan a Cartagena.81
La economa ganadera estaba casi toda en manos de grandes propietarios. En el
transcurso del siglo XVIII, los propietarios de tierras basados en Cartagena de
Indias y Momps constituyeron extensas propiedades al apoderarse de baldos y
legalizar su posesin mediante pagos a la corona. El impulso tras este movimiento
vena en parte de un grupo de espaoles peninsulares que llegaron con una
expedicin militar en 1698, tomaron residencia permanente en Cartagena y sus
descendientes llegaron a constituir una nueva lite de terratenientes y funcionarios
en la ciudad.82 La propiedad de la tierra era evidentemente esencial tanto para la
situacin social como para la estabilidad econmica de las principales familias
criollas, especialmente para aquellos que, como el conde de Pestagua, el marqus
de Santa Coa y el marqus de Valdehoyos, se hicieron lo suficientemente ricos
para conseguir ttulos aristocrticos con mayorazgos en sus propiedades. Pero las
grandes fortunas no se consiguieron slo en tierra. Las familias criollas ms ricas
de Cartagena y Momps acumularon fortuna mediante la participacin en el
comercio de ultramar, trata de esclavos y minera, as como agricultura, mientras
que consolidaban y extendan sus fortunas con juiciosos matrimonios, ya entre
ellos mismos o con inmigrantes peninsulares apropiados. 83
Pgina 82.
Las grandes haciendas eran un elemento importante en la estructura social agraria
de la regin costea. Para el meollo de su fuerza laboral, las haciendas dependan
de esclavos negros importados, muchos de los cuales eran empleados en la
produccin de caa de azcar. La hacienda costea era tpicamente una empresa
mixta en donde la produccin de caa de azcar formaba parte de una serie de
actividades, incluidos cultivos arables para satisfacer las necesidades de
subsistencia y, ms importante, cra de ganado para los mercados de carne de la
ciudad. Por lo tanto, empleaba esclavos en gran nmero. Una muestra de
diecisis haciendas costeas indica que era excepcional tener ms de cincuenta
esclavos trabajando en una sola hacienda. Tampoco se utilizaban los esclavos tan
slo en la economa del azcar, sino que formaban una fuerza permanente, a
era excepcional. Marco Dorta, "Cartagena de Indias", pp. 346-9.
81 Hermes Tovar Pinzn, Grandes empresas agrcolas y ganaderas (Bogot, 1980), pp.
32-4.
82 Carmen Gmez Prez, "El Consulado de Sevilla y la formacin de las oligarquas en
Cartagena de Indias a principios del siglo XVIII", IV Jornadas de Andaluca y Amrica,
vol. I (Sevilla, 1984)
83 Tovar Pinzn, Grandes empresas, pp. 97-130; Fals Borda, Historia doble de la costa,
Vol. I, 75A-126A.

veces bien adiestrada, de artesanos y vaqueros. 84 La tendencia de la tierra a


quedar concentrada en unidades ms grandes, algunas veces mantenidas en
secciones ms vastas, mltiples, consistentes entre 20.000 y 30.000 hectreas, no
era necesariamente un tributo al dinamismo de los mercados locales; era, ms
bien, una funcin de la disponibilidad de la tierra en reas escasamente pobladas
y de los problemas consiguientes de reclutar trabajadores libres. 85
El otro elemento en la sociedad agraria de las regiones costeas era un
campesinado libre que sobreviva con la agricultura de subsistencia, combinada
con el trabajo en transporte por el ro Magdalena. Los informes de Antonio de la
Torre, un funcionario espaol que viaj por la provincia a comienzos del decenio
de 1770, y el muy grfico relato dejado por el misionero Joseph Palacios de la
Vega de su viaje de Cartagena a Ayapel en 1787-8, muestran que muchos,
probablemente la mayora, de los habitantes rurales de la
Pgina 83.
regin vivan en condiciones primitivas y aisladas. 86 Carentes de un foco obvio
para su produccin, la mayor parte de la poblacin estaba diseminada en extensas
reas, trabajando a veces la tierra con una agricultura de corte y quema basada
en la unidad casera. Era misin de La Torre el conducir a estas gentes bajo la
autoridad real al congregarlas en comunidades reconocidas. En el censo de los 43
establecimientos que fund, calculaba que unas 41.133 almas haban vivido
dispersas entre las llanuras vrgenes y los bosques de la provincia. 87 Muchos, sin
embargo, quedaron ms all del control del Estado y del solaz de su Iglesia. En el
resto de la regin riberea, los asentamientos estaban diseminados a lo largo de
las orillas del Magdalena, ocasionalmente congregados en torno a un pequeo
puerto de ro o de una aduana, pero generalmente hallados en aldeas diminutas o
grupos familiares, a veces compuestos de esclavos fugitivos o sus descendientes.
Cuando el viajero francs Mollien subi por el Magdalena el 1823, record la vida
africana a lo largo del ro Senegal, a medida que la monotona de las selvas era
interrumpida por los trapiches y los sembrados de maz de los pocos y aislados
colonos negros quienes, lejos de una existencia comunal, practicaban una
agricultura mvil, de corte y quema en sus orillas. Su comentario final sobre las
condiciones encontradas a lo largo de la principal va de comunicacin interna de
la Nueva Granada da una vvida impresin de primitivismo indomado:
Nada ms aterrador que un viaje por el Magdalena; incluso la vista no es alivio,
porque sus frtiles orillas, que deberan estar cubiertas de plantaciones de cacao,
84 Tovar Pinzn, Grandes empresas, pp. 41-57.
85 Adolfo Meisel R., "Esclavitud, mestizaje y haciendas en la provincia d Cartagena,
1551-1851", Desarrollo y Sociedad (Bogot, 1980), no. 4, pp. 265-9
86 "Noticia Individual de las poblaciones nuevamente fundadas en la Provincia de
Cartagena... por don Antonio de la Torre Miranda", Boletn Historial (Cartagena, 1919),
nos. 45-46, pp. 490-512; e ibid, (Cartagena, 1926) nos. 49-51, pp. 606-28. Ver tambin
G. Reichel-Dolmatoff (ed.), Diario de viaje del Padre Joseph Palacios de la Vega (Bogot,
1955).
87 Noticia individual". p. 500.

caa de azcar, caf, algodn, ail, tabaco, esas mrgenes que deberan ofrecerle
al viajero sediento todos los
Pgina 84.
frutos deliciosos de los trpicos, que deberan estar adornadas c hermosas flores
estn, por el contrario, rebosantes de malezas, lianas y espinas bajo enhiestas
palmas de coco y dtil.88
Al oriente de Cartagena haba poca actividad econmica de importancia. La
provincia de Santa Marta haba quedado en la penumbra desde cuando el
comercio por el puerto haba sido cortado por el desarrollo de Cartagena como
trmino del comercio de la nueva Granada con Espaa. En el siglo XVIII la ciudad
era apenas pueblo grande, con una poblacin de unos 3.600 habitantes;
econmicamente estaba sostenida por el lento movimiento de mercado hacia y
desde la vecina regin del Caribe, y un comercio ms que todo de contrabando en
importaciones europeas, que se enviaba el sur al interior va Ocaa. La debilidad
del puerto como fuerza econmica se reflejaba en el hecho de que la mayor parte
poblacin de la provincia estaba establecida en el interior, a distancia considerable
de la costa, entre Valledupar y Ocaa. 89 Partes de la costa eran ricas en
pesqueras de perlas, pero como estas piedras preciosas podan obtenerse en
cantidades suficientes tan slo con comerciar con los indios, no suministraban
ningn impulso para el establecimiento de un asentamiento permanente. 90 Y
aunque los recursos agrcolas de la regin incluan algodn, cacao, ail, azcar y
ganado, su explotacin estaba limitada a satisfacer necesidades primordialmente
locales.91 Estas incluan el abastecimiento de
Pgina 85.
ganado para los mercados de Cartagena y ocasionales embarques de reses para
las islas del Caribe. Sin embargo, el temor de las autoridades al contrabando
estorbaba el comercio con las islas, y el desarrollo de la ganadera en Santa Marta

88 G. Mollien, Viaje por la Repblica de Colombia en 1823 (Bogot, 50-1


89 En 1793, la poblacin de Valledupar era de 3.781, mientrs que la de era de 5.679.
Ver Apndice A, Cuadro 5.
90 Para un relato de la pesca de perlas, escrito durante la dcada 174 (jesuita Antonio
Julin, ver su La Perla de Amrica. Provincia de Santa (Bogot, reimp. 1951), pp. 35-7.
91 Para la carencia de salida de las provincias para el comercio, ver "Pr de Santa Marta
y Ro Hacha del Virreynato de Santa Fe. Informe del Gobi d. Antonio de Ro Narvez y la
Torre" (Ro Hacha, 1778), en Sergio E Escritos de dos economistas coloniales: Don
Antonio Narvez y la Torre Jos Ignacio de Pombo (Bogot, 1965), pp. 35-8.

estaba gravemente limitado por la competencia de ganaderos en las jurisdicciones


de Momps y Cartagena.92
Ms all de Santa Marta, la colonizacin espaola disminuy rpidamente. La
vecina Ro Hacha era una frontera india, en gran parte inexplorada. En 1778 la
poblacin de colonos en toda la provincia era de menos de 4.000, con unos 1.500
en el pueblo de Ro Hacha 93. La poblacin india "no pacificada", por otra parte, era
mucho ms numerosa. Puede haber habido casi 40.000 indios no conquistados en
las provincias de Santa Marta y Ro Hacha durante la segunda mitad del siglo
XVIII, de los cuales entre 12.000 y 15.000 eran capaces de empuar las armas. 94
Durante el siglo, estos indios condujeron intermitentes y dainas incursiones en
asentamientos y propiedades de la frontera local, con lo que eventualmente
provocaron una retaliacin militar, respaldada por la corona, en la dcada de
1770.95 Sin embargo, la campaa de "pacificacin" poco logr. El spero medio
fsico de la pennsula de la Guajira y la continua resistencia de los pueblos nativos
continuaban desalentando la colonizacin espaola, confinada a unos cuantos
pequeos ncleos organizados en torno a solitarios puestos militares o de
misioneros.
As, en un momento tardo del siglo XVIII, grandes sectores de la regin seguan
despoblados e inexplotados, y slo los hinterlands de Cartagena y Momps vieron
alguna actividad sustancial comercial y agrcola. Dominada por grandes
propietarios, la agricultura se expanda para responder a la demanda urbana, pero
sin una demanda
Pgina 86.
externa significativa estaba confinada dentro de estrechos lmites. Unos cuantos
grandes propietarios fueron capaces de sostener un opulento estilo de vida
mediante sus contactos con el mercado urbano y con el comercio. La masa de la
poblacin, entretanto, lograba vivir apenas de la tierra, varada en una existencia a
la que apenas tocaban los flujos de comercio que pasaban, va ro Magdalena,
entre el interior de la Nueva Granada y la economa atlntica.
LA REGIN DE LA CORDILLERA ORIENTAL
Cuando se levant el censo de 1779, los sectores centrales de la Cordillera
Oriental contenan las reas ms densamente pobladas en la Nueva Granada.
Entre ellas, las provincias de Santa Fe, Tunja, Girn y Pamplona (mostradas en el
mapa 2.3) tenan casi la mitad de la poblacin total del territorio, desigualmente
repartida en una extensa red de pueblos y aldeas en las cuencas y los valles intermontaosos del rea de las tierras altas. Esta era la parte ms urbanizada de la
92 Silvestre, Descripcin..., p. 55.
93 Ver Apndice A, Cuadro 5.
94 AGI Santa Fe 702, "Clculo del nmero de indios guagiros, Hombres de Armas, que
se regula puede tener la Provincia de Ro Hacha".
95 Allan J. Kuethe, "The Pacification Campaign on the Riohacha Frontier, 1772-1779",
HAHR, vol. 50 (1970), pp. 467-81.

Nueva Granada colonial, con varios pequeos pueblos que constituan eslabones
en una cadena que iba hacia el norte desde Santa Fe de Bogot hasta Pamplona.
Asociadas a estos pueblos haba una serie de subregiones con diferentes
estructuras sociales y econmicas que interactuaban entre s, en parte porque las
comunicaciones intrarregionales se facilitaban por la relativa simplicidad de
movimientos del sur hacia el norte a lo largo de la cordillera. 96
Reducida a sus componentes, la regin en conjunto comprenda tres subregiones
principales. La primera se haba originado en torno a Bogot y Tunja, en las reas
de tierra fra donde los espaoles
Pgina 87.
Mapa 2.3
La regin de la Cordillera Oriental. (Para los datos del censo en que
se basa este mapa, ver Apndice A, Tabla 6)
haban conquistado a los chibchas. Bogot, capital de la audiencia de la Nueva
Granada y sede de los virreyes durante el siglo XVIII, era el principal centro
urbano en la regin y su hinterland era el rea montaosa ms poblada. En el
momento del censo la provincia de Santa Fe tena una poblacin de ms de
90.000 habitantes, concenPgina 88.
trada en la alta meseta alrededor de Bogot. Unos 16.000 fueron contados como
habitantes de la ciudad, la mayor parte blancos mestizos; los dems vivan en
pequeos pueblos cerca de Bogot, como Zipaquir, Facatativ y Chiquinquir, o
diseminados entre las numerosas aldeas y haciendas de la sabana de Bogot. A
dos das caballo de Bogot estaba Tunja, capital de una provincia altamente
poblada de unas 129.000 personas. Antes cercana rival de Bogot la ciudad
estaba en decadencia a mediados del siglo XVIII. En 1760 tena slo 3.000
habitantes dentro de un recinto urbano cuyas muchas casas lujosas e iglesias
ricamente decoradas daban testimonio de un pasado ms prspero. La mayora
de la poblacin de provincia estaba dispersa por el campo, y viva en las aldeas
caseros y en las fincas y haciendas que marcaban el paisaje montaoso. En
estas reas de tierra fra los principales cultivos en papas, trigo, cebada y maz; el
ganado pastaba en los declives y en las alturas, y se criaban corderos para
abastecer de lana a los tejedor locales.
Al norte de la tierra fra estaba una segunda rea muy poblada en la tierra
templada, antes dominada por la ciudad de Vlez, fundada en el siglo XVI. Aqu,
entre los 1.000 y los 2.000 metros, un centro floreciente de agricultura templada
haba surgido de las parroquias blancas y mestizas de rpido crecimiento creadas
96 El registro que Miguel de Santiesteban hizo en 1741 de su viaje de Bogot a
Venezuela va Pamplona muestra no obstante que era un largo y arduo recorrido
Suministra tambin un atisbo til de la topografa, sociedad y economa de la regil al
norte de la capital. Ver David J. Robinson (ed.), Mil leguas por Amrica, D, Lima a
Caracas, 1740-1741, Diario de don Miguel de Santiesteban (Bogot, 1992) pp. 200-20.

por la colonizacin de Vlez durante el siglo XVII. Adems de producir maz y


otros, alimentos para el consumo local, los agricultores en esta rea cultivaban
caa de azcar, tabaco, ans y algodn, y su produccin algodn era utilizada para
la manufactura artesanal de textiles de algodn crudo. San Gil y Socorro eran los
principales centros urbanos. A San Gil se le haba otorgado estatuto de ciudad en
1694, pero su crecimiento fue aventajado durante el siglo XVIII por Socorro. En
1781 Socorro se haba convertido en una ciudad floreciente y rpido crecimiento,
con una poblacin de unos 15.000 habitantes, y otros tantos que vivan en las
cercanas parroquias de su jurisdiccin Algunas de esas parroquias eran bastante
grandes. Simacota, Oiba
Pgina 89.
y Charal, por ejemplo, tenan cada una alrededor de 6.000 personas en su
jurisdiccin.97
Ms al norte haba una tercera subregin de la regin de la Cordillera Oriental, la
que consista en tres zonas ms pequeas. Estas eran la tierra caliente alrededor
de Girn y Bucaramanga, la tierra fra centrada en Pamplona y las vecinas
planicies tropicales alrededor de Ccuta. La poblacin en Girn y Bucaramanga
era escasa, con slo unos 10.000 habitantes. Cerca de Bucaramanga haba unas
minas que producan algn oro; de resto dependa de la produccin de azcar,
cacao, algodn y en especial tabaco de buena calidad, tanto para un pequeo
comercio de exportacin a la costa del Caribe como para los mercados de la
regin de la Cordillera Oriental.98 En la jurisdiccin de Pamplona haba unas
22.000 personas, la mayora en la tierra fra alrededor del pueblo mismo, pero
otros tambin extendindose a los llanos en torno a Ccuta, donde las haciendas
producan cacao y azcar. Formaban tambin el lmite norte de la regin y servan
como punto de contacto y de trnsito hacia los Andes venezolanos. 99
El eje de la colonizacin hacia el norte a partir de Bogot estaba as compuesto
por una serie de economas locales que abarcaban establecimientos casi todos en
tierras fras y templadas por encima de los 1.800 metros. Estos estaban
flanqueados por establecimientos de tierra caliente en las faldas de la cordillera. Al
occidente de Bogot se produca cerca de Guaduas maz y azcar para el
mercado bogotano, mientras que Mariquita y Neiva producan ambas cacao y
Pgina 90.

97 Los datos completos del censo para la regin de la Cordillera Oriental estn en
Apndice A, Cuadro 6. Datos adicionales sobre la poblacin de Socorro y su hinterland
son de John L. Phelan, The People and the King, The Comunero Revolution in Colombia,
1781 (Madison, Wisconsin, 1978), pp. 41-2.
98 Silvestre, Descripcin, pp. 46, 62.
99 Ibid., p. 61. Un recuento ms completo de Pamplona y Girn al final del perodo
colonial se encuentra en "Relacin territorial de la provincia de Pamplona, formada por
el doctor don Joaqun Camacho...", en Francisco Jos de Caldas, Semanario del Nuevo
Reino de Granada (Bogot, 1942), pp. 1-17.

ganado para vender en los altiplanos. 100 Al oriente de la cordillera estaban los
dilatados llanos del Casanare. All se criaba ganado grandes fincas antes de ser
llevado al altiplano a engordarlo para venta en mercados urbanos, y las
comunidades indias cultivaban algodn y lo manufacturaban en tela. 101
En toda la regin la agricultura era la base de la vida econmica ya que no haba
empresas mineras de importancia. Las minas de oro de Bucaramanga y Pamplona
haban sido virtualmente abandona y los intentos por revivir las minas de plata de
Mariquita y Pamplona se vean frustrados constantemente por la incapacidad de la
tecnologa contempornea para extraer los minerales a costos que fueran
prohibitivos.102Se encontraba oro de aluvin en la provincia de Neiva, as como en
Chaparral, cerca de Ibagu, y en varios lugares en el curso del Magdalena medio.
Sin embargo, todos eran demasiado pequeos como para crear un mercado
sustancial para productos agrcolas.103 La primera alternativa a la agricultura era la
manufactura de tela. Tanto el extenso uso de la ruana y la necesidad de mantas
de lana baratas para los cortantes climas de la tierra fra crea demandas de
artculos de lana que se satisfacan en parte con tejidos caseros y en parte por
artesanos que residan en los pueblos. En climas ms calientes, donde se
cultivaba el algodn, la manufactura de lana le dej el campo a la produccin de
tela de algodn. Segn Miguel de Santisesteban, quien escriba en 1714, sta era
basta. En parte serva como "camisas para gente pobre"; otros trozos mas
grandes, hechos por los indios para pagar su tributo, se usaban para
Pgina 91.
velas de barco o tiendas.104 Sin embargo, dado el alto precio de la tela importada,
haba amplios mercados en toda la Nueva Granada para tela domstica de
algodn, especialmente en el interior, y eso estimul el crecimiento de una
pequea pero floreciente industria casera en torno a Socorro y San Gil. Aunque
poco se sabe sobre la organizacin de la industria, los contemporneos coincidan
en que estas comunidades eran las ms prsperas e industriosas de la Nueva
Granada, y que disfrutaban de un comercio significativo no slo con otras reas en
el altiplano sino tambin con las distantes regiones de minera de oro en Antioquia
y el Choc.105
Bogot haba emergido como la principal ciudad de la regin debido a una
combinacin de tres factores: su papel como centro del gobierno, su posicin en
100 Silvestre, Descripcin, pp. 28-9, 57-8.
101 Ibid., p. 44. Para un relato completo del desarrollo de los llanos duran siglo XVIII ver
Jane Rausch, A Tropical Plains Frontier. The Llanos of Colon 1531-1831 (Albuquerque,
1984), especialmente caps. 3 y 4.
102 Para esfuerzos infructuosos por revivir las minas de plata de Mariquita Bernardo
Caicedo, D'Elhuyar y el siglo XVIII neogranadino (Bogot, 1971).
103 Silvestre, Descripcin, p. 59; Vicente Restrepo, Estudio sobre las mine oro y plata
de Colombia (Bogot, 1952). pp. 132-3, 202-7.
104 Robinson (ed.), Mil leguas por Amrica, p. 200.
105 Oviedo, Cualidades y riquezas, pp. 174-80; Silvestre, Descripcin, p. 61; Fermn de
Vargas, Pensamientos polticos, pp. 14, 26, 55, 103-4; Felipe Salvador Gilij, Ensayo de
historia americana (1784) (Bogot, 1955), pp. 373-5.

un rea frtil y populosa, y su funcin como principal punto de distribucin de las


importaciones tradas de Cartagena, en conjuncin con el puerto de Honda, sobre
el Magdalena. Despus de la conquista, Bogot haba competido por la primaca
con Tunja y con Vlez, que tenan su propia ruta al Magdalena por el puerto de
Carare pero, ayudados por la audiencia, los encomenderos y comerciantes de
Bogot aseguraron el desarrollo del camino real desde Honda e hicieron de esta
va la ruta principal para abastecer la Cordillera Oriental. 106 El estableciniento de la
casa de moneda en Bogot en 1620 no slo reconoci sino que reforz el papel
de la ciudad como centro para el mercado del oro y para la distribucin de
importaciones en el interior. Operando desde sus almacenes en la Calle Real, o
desde sus dependencias en Honda, los comerciantes de la capital mantenan una
red de comercio que se extenda a travs de la regin de la Cordillera Oriental y a
todo lo largo y ancho de
Pgina 92.
las regiones central y surea. Desde Honda manejaban un come importante con
las regiones mineras de Antioquia y Choc; desde la propia Bogot abastecan a
los pueblos y aldeas prcticamente toda la regin del altiplano, llegando por el
norte hasta Pamplona y por el sur hasta Popayn y Pasto. As, mediante el control
que comerciantes de Bogot ejercan sobre la distribucin de bienes importados,
los pueblos de la Cordillera Oriental podan disponer del oro producido en las
minas de occidente.
Santa Fe de Bogot era la ciudad principal de la Cordillera Oriental, y la principal
de la Nueva Granada. La poblacin dentro de su jurisdiccin pas de 20.000 en la
primera mitad del siglo XVI unos 30.000 al final. Durante todo el siglo, Bogot
sigui siendo primordialmente un centro administrativo y comercial. Como capital
de la audiencia y, despus, del virreinato de la Nueva Granada, sede de la
administracin civil y fiscal de la colonia y albergaba a sus principales funcionarios,
junto con un pequeo contingente abogados, notarios y funcionarios menores que
servan al gobierno. Era tambin una capital eclesistica, sede de la arquidicesis
Bogot y casa principal de varias rdenes regulares. En 1778 ciudad tena una
poblacin sustancial de unos 800 sacerdotes, frailes y monjas, que servan en
treinta iglesias y ocho monasterios. 107 1800 el nmero de miembros del clero haba
llegado a 1.200, de manera que haba un clrigo por cada veinticinco o treinta
personas dentro de la ciudad.108
Cuando visit a Bogot en 1741, a Miguel de Santiesteban pareci un lugar
agradable, "con calles anchas y planas, casas altas y bajas de piedra y encaladas,
tan espaciosas y confortables que casi todas tienen un jardn o un huerto...
106 Sobre el desarrollo de Honda como puerto fluvial principal que conectaba a la
Nueva Granada con la costa, ver Colmenares, Historia econmica y social, vol. I, pp.
269-76.
107 Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora (Bogot, 1951) Cuadro A.
108 Un examen til de la Bogot del siglo XVIII se encuentra en Gar) Brubaker, "Santa
Fe de Bogot: A Study in Municipal Development in Eightee Century Spanish America"
(Tesis de doctorado indita, Universidad de Te 1960). Para estadsticas de poblacin,
ver pp. 56-7.

fachadas externas con muchos


Pgina 93.
balcones de madera, portales de piedra e iglesias suntuosas, ricamente
adornadas, que reflejan la riqueza que antes tuvo la ciudad". 109 Pero, pese a su
esplndida localizacin, su trazado espacioso y atmsfera agradable, Bogot no
pareca una ciudad rica o productiva. Santiesteban anot que la ropa de la
poblacin local mostraba que Bogot y el interior de la Nueva Granada eran
pobres comparados con Per. Entre las mujeres blancas, la moda estaba atrasada
cien aos. Se vestan con gran simplicidad, con los sombreros y chales usados
por sus abuelas y sin nada de los lienzos, encajes y sedas finos comunes en Lima,
donde hasta los criados estaban vestidos a la moda. 110 Tampoco medio siglo
despus mostraba la ciudad mayores signos de prosperidad. En 1789, Francisco
Silvestre pens que la capital del virreinato era un pueblo rstico, donde las calles
sucias, sin pavimentar, eran ocupadas por borrachos y mendigos. 111
Ciertamente Bogot no era un centro industrial. Las listas de la milicia de 1783
ofrecen un atisbo de la estructura ocupacional de la ciudad, al suministrar
informacin sobre las ocupaciones de 665 hombres incorporados a las filas de
nueve compaas de milicianos. Aunque este grupo representaba slo un dcimo
de la poblacin masculina de la ciudad, da una idea de las actividades econmicas
dentro de la ciudad. Las ocupaciones enumeradas se muestran en el Cuadro
2.2.112 Con mucho, la mayora de estos artesanos venan de la propia Bogot.
Entre ellos haba muy pocos espaoles, mientras que entre los que venan de
fuera de la ciudad la mayora era de los pueblos y aldeas dentro de su hinterland,
tales como Zipaquir,
Pgina 94.
Chocont, Chiquinquir, Facatativ y Tunja. As, si bien en perodo los
contemporneos se referan a menudo al flujo de vagabundos en la ciudad, estaba
claro que Bogot no atraa a muchos extraos para su fuerza de trabajo artesanal,
compuesta casi en su totalidad por hombres nacidos y criados dentro de la ciudad
misma 113
Los trabajadores urbanos reclutados por las compaas de la milicia reflejan el
carcter de la ciudad como centro administrativo y comercial ms que
109 Robinson (ed.), Mil leguas por Amrica, p. 186.
110 Ibid., p. 189.
111 Silvestre, Descripcin, pp. 31-3.
112 Este cuadro est elaborado con informaciones suministradas en las listas de
nuevas compaas de la milicia establecidas en 1783, cuando se form un regimiento
de diez compaas con un complemento proyectado de mil hombres. El nmero total
de reclutas en las nueve compaas sobre las que se dispone de datos es de 672. De
estos 665 tenan especificadas sus ocupaciones. Ver AHNC Milicias y Marina, Tomo 18,
fols. 51-71.
113 El origen de los artesanos, cuando estaba registrado, era como sigue: de Fe de
Bogot, 451; de Espaa, 12; de pueblos vecinos, 88; de otros lugares, 12.

manufacturero. Un buen nmero estaba dedicado al comercio y las ventas.


Tratantes, pulperos, comerciantes al mayor y al detal suman ochenta y cinco, lo
que los convierte en el tercer grupo en cuanta, despus de los sastres y albailes.
En realidad, esta cifra disminuye la importancia de la actividad comer en la ciudad,
ya que no incluye ni a los comerciantes del comercio de Santa Fe o comercio de
Espaa, quienes estaban exentos servicio militar, ni a los muchos pequeos
comerciantes que movan entre la ciudad y el rea circundante. Haba pocos
tejedores en la ciudad, probablemente porque el tejido de algodn y lana estaba
concentrado en Tunja y en las ciudades de Socorro y San Gil. Pero los sastres
que cosan las telas recibidas de Europa, de Quito los tejedores caseros de las
provincias vecinas formaban el grupo individual ms grande. Estos hombres,
junto con los albailes, pateros, carpinteros, trabajadores en metales (es decir,
trabajadores en oro y plata, herreros y empleados de la Casa de Moneda),
parecen haber formado la espina dorsal del artesanado de la ciudad.
Los comentarios hechos por el virrey Guirior en 1777 sugieren que la mayora de
los artesanos sacaba un malvivir de la prctica sus oficios. Cuando trat de
agrupar a los artesanos de la ciudad gremios organizados, Guirior observ que los
oficios en Bogot estaban en tan pobre estado que en su atavo, ociosidad y vida
licenciosa los artesanos eran escasamente distinguibles de los mePgina 95.
TABLA 2.2
ESTRUCTURA OCUPACIONAL DE SANTA FE DE BOGOT, 1783
Ocupacin
No.
Sastres
104
Albailes
90
Zapateros
66
Carpinteros
57
Tratantes
54
Agricultores
35
Plateros
28
Barberos
21
Tenderos
20
Estudiantes
15
Trabajadores diurnos
15
Tejeros
13
Oficinistas
11
Sombrereros
10
Silleros
10
Panaderos
8
Msicos
7
Vagabundos
7
Trabajadores en hierro
7

Aurfices
Comerciantes al detal
Pintores
Empleados de la Casa de Moneda
Tenderos
Leadores
Peluqueros
Tejedores
Comerciantes al por mayor
Arquitectos
Peones
Vendedores de lea
Fabricantes de cuerda
Agentes
Fabricantes de plumas
Tapiceros
Boticarios
Reducidores
Relojeros
Mecnicos
Teidores
Alfareros
Cazadores
Empleados
Fabricantes de cirios
Avaluadores
Maestros de escuela
Jardineros
Empacadores
Teidores

6
6
5
5
1
5
5
4
4
1
4
1
1
1
1
1
1
1
1
1
1
1
1.
1
1
1
1
1
1
2

Joyeros
Fabricantes de cajas
Vigilantes de sala de billar
Cortadores de piedra
Molineros
Fabricantes de mantequilla
Lampaderos

2
2
2
3
3
3
3

digos y vagabundos.. Segn Guirior, ni siquiera se conformaban a un cdigo de


vestir europeo y civilizado, y le desagradaba particularmente la costumbre de usar
ponchos. "El uso de ruanas en estos Reinos", deca, "es una causa principal de
suciedad: cubre la parte superior del cuerpo y al usuario no le importa si est
limpio o sucio
Pgina 96.
por debajo: la gente comn va desnuda del pie a la rodilla, cubierta slo por la
ruana, la que si bien es una prenda muy apropiada montar a caballo, debera ser
prohibida para todos los dems uso. 114 Nada sali de las ambiciones de Guirior
por mejorar el artesanado de la ciudad, porque la pobreza y la simplicidad de la
ropa reflejaba carcter de una economa agraria aislada, donde incluso los
relativamente prsperos disfrutaban de slo muy modestos atributos de material.
La mayor parte de las reas en la Cordillera Oriental tena perspectivas limitadas
de desarrollo econmico. Aunque la regin tena muchas tierras frtiles y produca
una vasta gama de productos los mercados para su agricultura eran muy
restringidos. En el s XVII, los productores de trigo le haban vendido harina a
Cartagena donde abastecan tanto el mercado urbano como la flota espaola
visitaba el puerto. Durante el siglo XVIII este mercado extraregional, se perdi a
medida que Cartagena importaba cada vez ms su ha de ultramar, y la demanda
externa de alimentos vena principalmente de los distantes distritos mineros de
occidente, que compraban harina, queso y tabaco de reas de tierra fra. 115 Dentro
de la regin mis los mercados estaban altamente localizados, ya que la proximidad
de diferentes zonas climticas significaba que un amplio repertorio de productos
agrcolas se poda obtener dentro de reas peque La mayora de las comunidades
poda obtener productos bsicos como papas, maz, cebada, trigo, frjoles,
cebollas y otros vegetales de su vecindad inmediata, y los de tierra fra podan
usualmente conseguir azcar y tabaco de cultivadores que no estaban a ms
ochenta o noventa kilmetros. El mbito para la comercializacin agrcola estaba
as confinado a reas pequeas y a poblaciones pequeas, y el comercio de
alimentos estaba restringido generalmente
Pgina 97.
114 AHNC, Miscelnea, tomo 3, fols. 287-313. Cita del folio 293.
115 West, Colonial Placer Mining, pp. 115-22, describe este comercio.

a los mercados semanales de los pueblos locales. 116 Incluso Bogot, la ciudad
ms grande de la regin, ofreca slo un mercado muy limitado. Sus alimentos
bsicos estaban casi siempre provistos por pequeos productores que vendan
sus productos en la plaza, dejando a los grandes productores el suministro de
carne, trigo y azcar.
La sociedad agraria en la Cordillera Oriental distaba de ser homognea. En las
primeras reas de colonizacin, en la tierra fra alrededor de Bogot y Tunja,
grandes propiedades creadas como resultado de la conquista coexistan con
pequeas fincas y una agricultura campesina. La mayora de las grandes
haciendas se haba establecido a fines del siglo XVII, cuando el descenso de la
poblacin india y la multiplicacin por parte de la corona de ttulos de encomienda
disminuy el valor de las encomiendas existentes y alent a las familias de la lite
a acumular propiedades extensivas y mltiples. La formacin de las grandes
haciendas estaba muy avanzada en la dcada de 1590. Entonces, cuando las
tierras indias en la sabana de Bogot se haban reducido ya al 5% del territorio
que previamente tenan, casi la mitad de la sabana, incluidas las mejores llanuras,
haba sido tomada por espaoles, especialmente encomenderos. Las concesiones
de tierra se hacan en grandes unidades la unidad bsica de distribucin era la
estancia de ganado mayor, de unos diez kilmetros cuadrados que favorecan la
formacin de grandes propiedades privadas. Cuando la otra mitad de la sabana
fue distriPgina 98.
buida entre los aos 1590 y 1640, el tamao de esta unidad se redujo unos mil
metros cuadrados y permiti la emergencia de un estrato de campesinos de
tamao medio y pequeo, conocidos como estancieros y labradores. 117 Sin
embargo, en las altas llanuras alrededor de Bogot, el gran propietario con una
116 La mejor descripcin del siglo XVIII sobre la produccin agrcola y los
mercados en las regiones de tierra alta se encuentra en Oviedo, Cualidades y
riquezas, pp. 95-105. La geografa de Codazzi, escrita a comienzos del siglo XIX,
suministra tambin una descripcin detallada de la agricultura en la regin. Est
reproducida en Eduardo Arvalo Latorre (ed.), Jeografa Fsica y Poltica de las
Provincias de la Nueva Granada por la Comisin Corogrfica bajo la direccin de
Agustn Codazzi, 4 vols. (Bogot, 1957-8). Una soberbia evocacin del paisaje y la
sociedad en la regin de la Cordillera Oriental, tambin de mediados del siglo XIX,
es Manuel Anczar, Peregrinacin de Alpha (Bogot, ed. de 1970), passim. Para
una descripcin de los sistemas de comercio locales a comienzos del siglo XIX ver
Frank Safford, "Commerce and Enterprise in Central Colombia, 18211870" (Tesis
indita de doctorado, Columbia University, 1965), pp. 103-6.
117 Juan A. Villamarn, "Encomenderos and Indians in the Formatioi Colonial
Society in the Sabana de Bogot, 1537-1740" (Tesis indita de doct Brandeis
University, 1973), pp. 240, 291-2.

serie de estancias de ganado mayor dominaba la escena rural, y su poder se vea


reforzado con el sistema de organizar el trabajo indio. 118 Este le daba preferencia
al gran propietario en la alocacin de trabajo indio forzado, lo que les daba a los
hacendados una fuerza laboral tanto permanente como estacional con los
sistemas de alquiler y concierto.119 Incluso cuando el trabajo indio forzado se
aboli en 1720, el gran propietario no perdi sus ventajas. El nuevo sistema no
slo retena muchas de las formalidades del concierto tradicional, sino que la
posesin por el hacendado de extensos trozos de tierra le daba tambin dominio
sobre una fuerza trabajadora local. 120 Los indios estaban obligados a trabajar con
salarios bajos la mayor parte del ao, para cumplr sus obligaciones tributarias;
mestizos, blancos pobres e indios que habian dejado sus comunidades
suministraban una fuente adicional de trabajo, ya que podan ser incorporados a la
economa de la hacienda como arrendatarios, pagando renta con trabajo y
servicios.121
Pgina 99.
transcurso del siglo XVIII esta tendencia a la concentracin parece haberse hecho
ms pronunciada. Grandes empresas agrcolas integradas por varias haciendas
se hicieron ms comunes, principalmente porque los espaoles peninsulares que
se establecan en Bogot compraban tierras de familias antiguas y de la Iglesia, e
infundan sangre nueva a la lite de la ciudad con alianzas matrimoniales. 122
Propiedad concentrada de la tierra se encontraba tambin en otras reas de
conquista y colonizacin tempranas. En las reas de tierra fra alrededor de Tunja,
las haciendas eran por lo general ms pequeas que en la sabana de Bogot,
118 Numerosos ejemplos de tales haciendas, tanto seculares como eclesisticas
se describen en Camilo Pardo Umaa, Las haciendas de la Sabana: Su historia,
sus leyendas y sus tradiciones (Bogot, 1946), passim. Un ejemplo
particularmente notable era el mayorazgo de San Jorge, del que se cree cubra la
cuarta parte de la sabana de Bogot. Ver ibid., p. 210. Para ms informacin sobre
los propietaros en la sabana de Bogot, ver Tovar Pinzn, Grandes empresas,
pp.137-49.
119 Alquiler era "trabajo estacional de unos das o semanas, el que involucraba
comunidades enteras para plantar, limpiar y recoger"; concierto era "trabajo permanente en el que uno o ms hombres, a veces mujeres, servan en agricultura y
otros trabajos de la hacienda durante seis meses o ms". Ver Villamarn,
Encomenderos and Indians", p. 197. Sobre la preferencia otorgada a los grandes
propietarios en la alocacin de trabajo indgena, ver ibid., pp. 12, 206, 294.
120 Tovar Pinzn, Grandes empresas, pp. 63-73.
121 Villamarn, "Encomenderos and Indians", p. 237.
122 Tovar Pinzn, Grandes empresas, pp. 140-9.

pero all tambin haba marcadas desigualdades en la distribucin de la tierra. Las


tierras mejor situadas estaban, al parecer, en los resguardos indios y en manos de
propietarios grandes y medianos, con estancias entre 300 y 900 hectreas. 123 En
vecindad inmediata de Vlez, otra rea de colonizacin temprana, prevaleca el
mismo problema de acceso desigual a la tierra. En 1777, un funcionario colonial
comentaba que en Vlez "hay dos clases de personas: una de los que poseen su
propia tierra y constituyen la clase de caballeros, y otra de los pobres que viven en
tierras de los primeros, y que son conocidos como renteros". Pensaba que la
condicin de los ltimos era poco envidiable, ya que "haban nacido y crecido en
condiciones tan degradantes que, sufriendo una servidumbre peor que la de los
esclavos y siendo menos independientes que los siervos polacos, lo soportan
todo, debido al hbito y a fin de retener esa parcela de tierra en que nacieron y
donde nada poseen, excepto las hierbas y races con que se mantienen, cuando
los caballeros lo permiten as".124 Las grandes propiedades
Pgina 100.
predominaban tambin en el rea de tierra caliente de las faldas de la montaa.
En los potreros del alto Magdalena, en las provincias de Mariquita y Neiva, los
indios haban sido desplazados por Ia diseminacin de la crianza de ganado, y
tanto los jesuitas como los propietarios santafereos haban creado haciendas
extensas para ganado y caa de azcar.125
En las tierras altas, la economa de las grandes haciendas consagradas
principalmente a la cra de ganado y al cultivo de trigo se complementaba con una
economa campesina que produca para la subsistencia y para los mercados
locales. A medida que declinaba la poblacin india, campesinos blancos y
mestizos invadan las tierras que la corona haba reservado para las comunidades
indias, y durante el siglo XVIII estos resguardos actuaron como una frontera
interna que les suministraba a los campesinos una oportunidad para sembrar
independientemente de los terratenientes. Las visitas (inspecciones oficiales) de la
provincia de Tunja conducidas entre 1750 y 1778 muestran que se haba vuelto
comn para blancos y mestizos arrendar tierras e incluso vivir dentro de los
resguardos indios de las reas de Santa Fe y Tunja. 126 Cada vez ms los
123 Colmenares, La provincia de Tunja, p. 175. Sobre la estructura de la tenencia
de la tierra en la provincia de Tunja, ver tambin Orlando Fals Borda, El hombre y
la tierra en Boyac (Bogot, 1957), especialmente pgina 143; y, del mismo autor,
"Indian Congregations in the New Kingdom of Granada: Land Tenure Aspects,
1595-1850", The Americas, vol. 8 (1957), pp. 331-51, especialmente pp. 342-3.
124 AHNC Mejoras Materiales, tomo 7, fols. 3-4; Manuel Garca Olano al virrey,
1777.
125 Tovar Pinzn, Grandes empresas, pp. 149-86; Villamarn, "Encomendero and
Indians", p. 218.
126 Un relato general de la situacin prevaleciente en los resguardos durante este

funcionarios borbones reconocan que la solucin para esta ocupacin ilegal de


tierras india no era tratar de aplicar las leyes que la prohiban sino cambiarla Esto
llev a un rompimiento con la tradicin de proteger tierra indias, y al
reagrupamiento de las comunidades nativas, as como la venta de tierra sobrante
en los resguardos a no indios. La revisin de la poltica comenz en 1755 con la
supresin de varios resguardos en las provincias de Tunja y Santa Fe, despus de
visitas del oidor Verdugo y Oquendo en la primera y del oidor Joaqun de Arstegui
en la segunda. Luego tom nueva fuerza en la dcada de 1770, cuando el fiscal
de la audiencia, Francisco Antonio Moreno y Escandn,
Pgina 101.
recomend nuevos cambios en los resguardos como parte de una reorganizacin
del sistema de corregimientos de indios, que escasamente funcionaba. 127
Siguieron entonces nuevas ventas de tierras comunales indias, algunas a los
pequeos campesinos que las trabajaban y otras a terratenientes locales que
queran redondear sus propiedades.128
Pese al hecho de que las tierras altas eran relativamente populosas, la agricultura
en la regin estaba poco desarrollada. Para los grandes propietarios la tierra
arable era menos importante que la cra de ganado, y tierras frtiles apropiadas
para el cultivo del maz y de otros cereales se consagraban a menudo al pastoreo
extensivo, incluso en la sabana de Bogot. Algunos observadores
contemporneos consideraban al sistema de tenencia responsable por este
descuido de la agricultura, reprochndoles a los grandes propietarios por no
cultivar sus tierras. En 1776, por ejemplo, el virrey Guirior denunci "el grave dao
que surge del hecho de que algunos, en razn de antiguas concesiones o de otros
ttulos, se consideran dueos de tierras inmensas que no cultivan... ni les permiten
a otros que las cultiven, dejndolas en barbecho de tal modo que ni la comunidad
ni los individuos pueden lograr los beneficios ofrecidos por su usufructo..." 129
Pedro Fermn de Vargas le haca eco a este argumento en 1790, cuando se
quejaba de que "la extensin ilimitada de muchas haciendas crea un gran vaco en
la poblacin de estos territorios... convirtiendo tierras de trigo en potreros, y
privando al reino de un gran nmero de personas que podan ganarse la vida en
tierras que ahora alimentan animales". 130 Como el virrey Guirior, Fermn de Vargas
era partidario de una reforma para devolver esas tierras al mercado,
perodo se halla en Margarita Gonzlez, El resguardo, pp. 57-64.
127 Moreno y Escandn, Indios y mestizos de la Nueva Granada, pp. 26-30.
128 Margarita Gonzlez, El resguardo, pp. 74-5; Germn Colmenares, La provincia
de Tunja, p. 205.
129 Posada e Ibaez, Relaciones de mando, pp. 144-5.
130 Fermn de Vargas, Pensamientos polticos, p. 100.

Pgina 102.
y arga que slo una reparticin ms equilibrada promovera la prosperidad y el
desarrollo agrcola. Para reforzar su opinin llamo la atencin sobre las
condiciones en los valles templados en torno a Vlez, Socorro, San Gil y Girn,
donde la tierra estaba distribuida menos desigualmente. Aunque haba algunas
grandes haciendas en esas reas, la produccin agrcola se encontraba
principalmente en manos de pequeos agricultores independientes, muchos de los
cuales eran dueos de su propia tierra. Fermn de Vargas observaba que esto
alentaba el crecimiento de la poblacin y de la prosperidad, "porque sus
habitantes han dividido la tierra en pequeas partes que poseen y cultivan con
ms esmero, y tienen lo suficiente para mantener sus familias". Esto, aada con
admiracin, les permita "vivir como los antiguos romanos, y como ellos aumentar
progresivamente su poblacin".131
De hecho, la pobreza y el atraso de la sociedad agraria en las tierras altas
alrededor de Bogot y Tunja no puede atribuirse enteramente a la estructura de la
propiedad. La preferencia de los terratenientes por la cra de ganado era una
respuesta racional a las condiciones de un mercado pequeo, donde la mayor
parte de los alimentos eran suministrados por campesinos, y reflejaba tambin las
dificultades que encontraban para crear y controlar una fuerza laboral desprovista
de tierra. En efecto, pese a su posicin privilegiada, los terratenientes tenan un
nivel de vida bastante pobre, y eran una clase rica y poderosa. Hasta su expulsin
en 1767, los jesuitas haban sido los grandes propietarios de la regin, y haban
sido capaces de maximizar sus ingresos al sostener un complejo integrado de
empresas agrarias donde las haciendas en diferentes ambientes se
especializaban dentro de una red de mutua interdependencia. 132 Pero incluso los
grandes propietarios criollos no podan aproximarse a la riqueza agrcola generada
por los jesuitas ni imitar
Pgina 103.
su xito, porque sencillamente carecan de los mercados que les permitieran
hacerlo. Bogot, sede de la lite social y econmica, reflejaba la mediocridad de
las fortunas criollas. La ciudad no se distingua por su riqueza o su cultura, pocas
familias tenan ttulos aristocrticos, y los comentarios contemporneos sugieren
que, pese a sus grandes propiedades, los terratenientes locales eran, de acuerdo
a las normas europeas contemporneas, nada ms que una nobleza respetable,
ms bien empobrecida, con un estilo de vida sencillo y rstico. 133
131 Ibid.
132 Germn Colmenares, Las haciendas de los jesuitas en el Nuevo Reino
Granada, siglo XVIII (Bogot, 1969), especialmente pp. 45-68.
133 Moreno y Escandn "Estado del Virreinato de Santa Fe, Nuevo Reino de
Granada", BHA, vol. 23 (1935), p. 554. El estilo rstico de la capital se refleja en la

LAS PROVINCIAS DEL SUR


En el sur haba otra macroregin distinta en la enorme provincia de Popayn.
Administrada por un gobernador nombrado por la corona, la provincia tena una
jurisdiccin que abarcaba virtualmente la totalidad del sur y del suroeste de
Colombia. Excepto por los pueblos norteos de Cartago, Anserma, Caloto y Toro,
la provincia era parte de la audiencia de Quito e inclua las subprovincias de
Iscuand, Raposo y Barbacoas en la costa del Pacfico, y Pasto en las tierras altas
al sur, todas ellas administradas por tenientes gobernadores nombrados en
Popayn.
La regin estaba integrada por varias zonas geogrficas y econmicas distintas.
Su centro original yaca en la ciudad de Popayn,
Pgina 104.
Mapa 2.4
La regin del Valle del Cauca. (Para los datos del censo en que
se basa este mapa, ver Apndice A, Tabla 7)
donde los espaoles se haban establecido a comienzos del siglo XVI. Como
capital provincial, Popayn continuaba siendo el principal centro urbano, con unos
14.000 habitantes viviendo en sus alrededores y un grupo de vecinos que extraan
sus fortunas de la minera del oro en las regiones aledaas y ms importante, en
las tierras bajas del Pacfico.134 Al norte de Popayn, una cadena de pueblos que
se extenda a lo largo del elevado valle del alto rio
Pgina 105.
Cauca desde Caloto por Cali y Buga hasta Anserma, contena la mayor parte de la
descripcin dejada por el jesuita Gilij; ver su Ensayo, pp. 381-2. Es interesante
notar que la arquidicesis de Santa Fe estaba avaluada entre 12.000 y 14.000
pesos en 1760, mientras que las dicesis de Quito, Cuzco y La Paz excedan
todas los 20.000 pesos de valor, y cuando las arquidicesis de Lima y La Plata
valan 30.000 y 50.000 pesos respectivamente: AGI Quito 280, "Relacin de los
Arzobispados y Obispados..." Los comentarios de los viajeros extranjeros que
visitaron a Bogot despus de la independencia muestran lo poco que haba
cambiado la situacin durante los aos 1820s y 1830s: ver Safford, "Commerce
and Enterprise", pp. 41-48.
134
Para una visin de la ciudad a mediados del siglo, ver las observaciones de
Miguel de Santiesteban en Robinson (ed.), Mil leguas por Amrica, pp. 136-

poblacin de la regin, como lo muestra el mapa 2.4. Los pueblos del norte eran
tan slo los remanentes en decadencia de anteriores establecimientos mineros, y
los pueblos ms importantes de Buga, Cali y Caloto eran de modestas
proporciones. En la dcada de 1770 Cali tena unos 5.000 habitantes en el pueblo
mismo, con otros 6.000 en su hinterland, y Buga y Caloto eran de tamao
similar.135 Como Popayn, estos pueblos se conectaban con reas mineras en las
tierras bajas del Pacfico. Directamente hacia el oeste estaban las zonas
escasamente pobladas pero econmicamente importantes de Barbacoas,
Iscuand y Raposo, zonas de minera de oro en las tierras calientes bajas de la
costa Pacfica; hacia el noroeste estaba la provincia del Choc, otra rea minera
importante. Administrativamente el Choc era parte de la provincia de Popayn
hasta 1740, cuando se volvi una provincia independiente; econmicamente
mantena fuertes vnculos con los pueblos de Popayn y del Cauca, porque los
mineros ms ricos eran ciudadanos de Popayn y Cali y porque sus haciendas y
fincas eran la principal fuente de provisiones del Choc. Finalmente, en el borde
sur de la provincia estaba la regin de Pasto, supervisada por un teniente del
gobernador de Popayn. Unas 11.500 personas vivan en el pueblo y sus
alrededores, con otros 15.000 en aldeas diseminadas en el pas alto y fro dentro
del paisaje andino que lo rodeaba.
Entre las subregiones del sur de Colombia, Pasto se mantiene aparte. Social,
cultural y econmicamente tena ms en comn con el territorio de Quito que con
la regin nortea de Popayn y Nueva Granada. La mayor parte de su poblacin
era india y su agricultura era similar a la de la tierra fra en la Cordillera Oriental.
En conjunto era una regin pobre, donde slo los jesuitas parecen haber sido
capaces de crear empresas agrcolas exitosas que producan lana, ganado y
cereales para comerciar con las reas de Popayn y Quito.
Pgina 106.
Aunque las haciendas de las tierras altas eran capaces de vender trigo en pueblos
tanto de Popayn como de Quito, el alto costo del transporte a esos mercados
reduca su comercio a un trfico mas bien irregular, vulnerable a las conmociones
que los frecuentes aguaceros causaban en los caminos circundantes. 136 La suerte
de las haciendas jesuitas puestas a la venta en los aos setentas ilustra las
limitaciones de la economa de Pasto. El valor de siete grandes haciendas, sus
edificios, ganado y equipo, fue fijado en slo 103.599 pesos, un poco ms de
11.000 pesos por hacienda.137 Pese al bajo precio y a arreglos especiales para
facilitar la venta, hubo ofertas por slo cinco de las propiedades. Como explicaba
135 Ver Apndice A, Cuadro 7. Sobre Cali, ver Germn Colmenares, Cali:
Terratenientes, Mineros y Comerciantes, siglo XVIII (Bogot, 1983), p. 137.
136 ACC Libro Capitular (1775), tomo 27, fol. 57.
137 ACC Colonia C II-17it 52 75, Ramn de la Barrera al gobernador Jose Ignacio
Ortega, Pasto II, octubre 1770.

un funcionario los terratenientes de Pasto sencillamente no tenan los fondos para


hacer esas compras, salvo que se les dieran hipotecas muy extendidas en
trminos generosos.138 Pero cuando la corona redujo el interes pagable por las
hipotecas del 5% al 3%, segua habiendo quejas de que no podan hacerse los
abonos debido a las dificultades de intercambiar productos agrcolas por dinero en
efectivo.139
El corazn de la economa regional del sur resida en las tierras templadas cerca
de la ciudad de Popayn y a lo largo del ancho cauce del valle del ro Cauca, entre
Cali y Buga. En esas reas el oro, casi todo de las tierras bajas del Pacfico,
suministraba la base para el cambio externo, estimulaba el desarrollo de una
economa monetaria y aliviaba las presiones para subsistir inducidas por el
aislamiento de los mercados de ultramar. Aqu el oro llenaba la funcin que el
azcar o el cacao ejercan en la movilizacin de recursos en Brasil o Venezuela.
De las minas llegaba una constante demanda de carne y productos de la ganadera, de productos del azcar, principalmente aguardiente, y de tabaco, todos
los cuales eran abastecidos por la regin del valle del Cauca.
Pgina 107.
En toda el rea la cra de animales era una forma bsica de empresa agrcola, que
produca principalmente ganado pero tambin caballos de cra y mulas, o corderos
en las reas altas. Los criaderos ms grandes fueron posedos y manejados por
los jesuitas hasta 1767, cuando los expulsaron; pasaron entonces a manos de
administradores del gobierno antes de ser vendidos, casi siempre a grandes
terratenientes. El cultivo del azcar era tambin fundamental para la economa
agraria en el valle del Cauca. De Caloto a Cartago, los propietarios cultivaban
generalmente azcar en sus tierras, especialmente por la miel usada para hacer
aguardiente. En el decenio de 1770 muchos propietarios del valle del Cauca
estaban produciendo tabaco. Otro tanto suceda, segn parece, con los
propietarios del hinterland de Popayn, ya que el concejo municipal de la ciudad
protest contra el estanco de tabaco en 1772, basado en que los privara de los
beneficios de una cosecha esencialmente comercial.140 Despus de 1778 el
cultivo del tabaco se volvi ms concentrado, a medida que las reglas del
monopolio estatal restringan la produccin legal, primero a reas cerca de Caloto
y Buga y luego, en 1795, al rea de Llanogrande (Palmira moderna). 141 En las
tierras fras y frtiles en torno a la ciudad de Popayn la agricultura era ms
diversa que en el valle del Cauca. Los hacendados producan una serie de
productos de tierra templada como trigo, cebada y maz, papas, frijoles y cebollas,
138 Ibid.
139 Colmenares, Las haciendas de los jesuitas, pp. 135-6.
140 ACC Libro Capitular, 1772, tomo 26, ff. 153-5.
141 Gonzlez, Ensayos de historia colombiana, pp. 123-4.

mientras que tambin levantaban ganado. Como los jesuitas, los grandes
propietarios vendan sus productos en mercados urbanos o a mercaderes que los
llevaban a los distritos de minera, as como tambin usaban sus haciendas para
alimentar a los esclavos que empleaban en la minera. La economa de la
hacienda era entonces, generalmente, una mezcla de cultivos arables y de cra de
ganado, que produca tanto para el mercado como para la subsistencia del dueo
de la hacienda, sus dependientes y trabajadores. 142

Pgina 108.
Como en la regin costea del Caribe, las haciendas dedicadas a la ganadera
eran la forma ms comn de empresa de agricultura comercial. De hecho, la carne
era tan abundante que se haba convertido en la dieta del pueblo comn en la
regin del Cauca.143
La estructura agraria del rea central estaba dominada por grandes haciendas que
se haban formado al final de la Conquista, primero alrededor de la capital
provincial de Popayn y ms tarde en torno a Cali y Buga. En el siglo XVIII tres
tipos principales de empresas agrarias haban emergido en la provincia de
Popayn. Primero, las haciendas de campo del valle de Popayn, desarrolladas
en conjuncin con primeras encomiendas para abastecer de cereales a los
colonizadores espaoles; segundo, los inmensos hatos creados en tierras
tomadas en el valle del Cauca durante las guerras contra los indios de fines del
siglo XVI y comienzos del XVII, y consagrados al pastoreo extensivo; y tercero, las
haciendas de trapiche que producan productos del azcar para mercados
urbanos y de minera. Estas ltimas estaban casi invariablemente ligadas a hatos
de ganado, los que suministraban comida para el trabajo esclavo usado en la
economa del azcar.144
Aunque ms pequea que Popayn, Cali tambin era el foco de una sociedad
agraria dominada por grandes terratenientes. Aqu la poblacin india haba sido
pequea en tiempos de la colonizacin y la gran hacienda se desarroll a fin de
monopolizar el escaso trabajo disponible. Sin embargo, su enorme fecundidad
apenas fue explotada durante el perodo colonial. Se cultivaba poca tierra y gran
parte de ella estaba dedicada al ganado, que vagaba silvestre por extensos pastos
142 Zamira Daz de Zuluaga, Sociedad y economa en el valle del Cauca, Vol. 2:
Guerra y economa en las haciendas, Popayn, 1780-1830 (Bogot, 1983), pp. 3160.
143 Colmenares calcula que con una poblacin de unas 15.000 personas,
Popayan consuma 4.400 libras de carne diarias, o milln y medio de libras al ao.
sobre la organizacin del mercado de carne de la ciudad, ver Colmenares, Historia
econmica y social II: Popayn, pp. 218-27.
144 Ibid., pp. 199-207.

naturales y suministraba la carne que era la fuente principal del comercio de


Cali.145 La concentracin de tierra era extraordinaria:
Pgina 109.
Colmenares ha calculado que todo el valle del Cauca desde Cartago hasta Cali
puede haber estado en manos de unas cien personas, de las que 79 vivan en Cali
y Buga. Esto no las haca ricas. La agricultura ofreca ingresos mnimos, el precio
de la tierra era sumamente bajo, y la mayor parte de los terratenientes posea
pocas propiedades muebles. Para adquirir la moneda que tanta falta haca en el
sector agrario, los terratenientes tenan que volverse al comercio o la minera, o
hacer alianzas con comerciantes y mineros.
En el siglo XVIII el desarrollo de la minera de oro en las tierras bajas del Pacfico
le inyect un nuevo dinamismo a la economa del Cauca. El cultivo del azcar con
el uso de trabajo esclavo y organizado a veces por hacendados involucrados
tambin en la minera y que trasladaban a sus esclavos de actividades agrcolas a
mineras, se haba vuelto entonces el aspecto ms provechoso de la economa
agraria. El nmero de esclavos empleado en estas fincas rara vez pasaba de
treinta o cuarenta, pero la cifra representaba una alta proporcin de la inversin
general en agricultura. Y, como los propietarios de Popayn y de la costa del
Caribe, los terratenientes del Cauca empleaban a sus esclavos en una economa
de hacienda que buscaba la subsistencia interna mientras maximizaba los
ingresos de la minera y de las ventas de productos de azcar.146
A medida que el comercio con las reas mineras creci durante el siglo XVIII, las
oportunidades para sacar provecho de la agricultura aumentaron en la misma
forma. Las recompensas caan por lo general en manos de los grandes
propietarios, quienes a veces integraban minera y agricultura dentro de empresas
entrecruzadas. La capacidad de los grandes propietarios para dominar la
agricultura
Pgina 110.
comercial se deba en parte a la estructura existente de tenencia de la tierra y en
parte a la naturaleza de la economa minera. Los establecimientos mineros eran
pequeos y dispersos, a veces sumamente mviles y localizados por lo general en
145 Desde comienzos del siglo XVII Cali envi productos de ganadera a las reas
mineras para cambiarlos por oro, y a Quito y Popayn para cambiarlos por
manufacturas de los obrajes ecuatorianos y de los comerciantes que traan
productos de Espaa. Ver Gustavo Arboleda, Historia de Cali, 3 vols. (Cali, 1956),
vol. I, pp. 167-9, 202. La importancia de ese comercio para los propietarios del
rea puede juzgarse por los efectos de la plaga ganadera de 1688, y por la de
1772. Ver ibid., vol. I. p. 317, y vol. II, p. 360.
146 Colmenares, Cali, pp. 21-78.

las insalubres tierras bajas tropicales del litoral Pacfico. Los altos costos de
transportar bienes por los largos y difciles senderos tendan a mantener al
pequeo propietario lejos de participar en mercados interregionales, y los
mercados mineros eran en consecuencia controlados principalmente por el
pequeo grupo de familias ricas cuyos antecesores haban acumulado vastas
extensiones de tierras del Cauca, frtiles y bien situadas. Su dominio de la tierra,
reforzado por el poder poltico informal, capacitaba a esas familias para dominar
los mercados regionales, y su poder econmico estaba reforzado por conexiones
con la minera y el comercio que les daban acceso al capital y al crdito. Durante
los siglos XVI y XVII, la lite tradicional de encomenderos y terratenientes se haba
revificado por el matrimonio con inmigrantes peninsulares que suministraban la
riqueza necesaria para invertir en la minera, preservando sus valores seoriales
al absorber una orientacin racional y comercial. 147 Durante el siglo XVIII esta
tendencia continu, a medida que espaoles de xito se integraban por
matrimonio a la lite de Popayn, reforzando as su riqueza y su poder mientras
preservaban su carcter esencial.148 La nobleza con tierras de Cali tambin se
mostraba vida de absorber en sus rangos a los nuevos ricos. Propietarios de
minas y mercaderes inmigrantes se incorporaban al patriciado por matrimonio,
reforzando el pequeo grupo de familias principales que dominaban la ciudad. 149
As, mediante las operaciones de un sistema econmico que combinaba extenso
pastoreo de ganado con produccin de azcar altamente capitalizada, tierra arable
autosuficiente, minera de oro, empresas comerciales y cargos en el gobierno,
Pgina 111.
la nobleza criolla de Popayn y Cali captur buena parte de la riqueza de la regin
del Cauca y domin su sociedad.
La creacin y el sustento del poder econmico de esta nobleza se basaban en la
institucin de la esclavitud.150 En el siglo XVI, los fundamentos de la economa
147 La emergencia de un elemento importante de esta lite terrateniente, basada
en la ciudad de Popayn, se describe en Marzahl, Town in the Empire, pp. 3-34.
148 Colmenares, Historia econmica y social II: Popayn, pp. 237-47.
149 Colmenares, Cali, pp. 129-37.
150 La importancia de la esclavitud en la agricultura puede ilustrarse con el clculo
del virrey del nmero de esclavos empleados en minera en 1778 con relacin a la
poblacin total de esclavos enumerada en el censo de 1779. El virrey calculaba
que 6.320 esclavos eran empleados en las minas de la provincia en 1778; el
censo de 1779 mostraba que haba ms de 18.000 esclavos en la provincia.
Parece as entonces que casi las dos terceras partes de la poblacin esclava
estaban empleadas en trabajos agrcolas y domsticos. Ver Jos Manuel Prez
Ayala, Antonio Cabellero y Gngora, Virrey y arzobispo de Santa Fe, 1723-1796
(Bogot, 1951), pp. 348, 393-3.

agrcola y minera interrelacionada se haban construido sobre el trabajo indio,


hasta que su agotamiento forz a terratenientes y mineros a comprar esclavos
negros. Estos esclavos estaban destinados principalmente a las minas, pero
tambin fueron integrados a las labores agrcolas. La necesidad de un ncleo
constante de trabajadores para atender los rebaos en aumento, la prohibicin de
emplear indios en los ingenios y la transferibilidad de esclavos entre trabajos
mineros y agrcolas, todo eso haca del trabajo esclavo una propuesta atractiva
para los terratenientes con suficiente capital para invertir. 151 Una vez comprados,
los esclavos liberaban a los propietarios de su dependencia de blancos pobres o
mestizos, los que preferan buscar la independencia en cultivos de subsistencia o
en trabajo urbano, y les permitan tambin sacarles ms provecho a sus recursos
al utilizarlos intensivamente.
Los informes sobre administracin de fincas hechos por dos prominentes
hacendados durante el ltimo cuarto del siglo XVIII muesPgina 112.
tran cmo una fuerza de trabajo esclava puede utilizarse hasta el mximo en una
economa que combinaba la autosuficiencia con una vigorosa orientacin al
mercado. En 1775, Jos de Mosquera y Antonio de Arboleda esbozaron la
organizacin de sus haciendas en Popayn y en Caloto para instruccin de la
Junta Municipal responsable de la administracin de los bienes jesuitas
confiscados. Ambos hombres describieron trapiches que requeran grandes
cantidades de trabajo esclavo y de poder animal para su operacin. Informaban
que cada trapiche separado necesitaba cincuenta esclavos, hombres y mujeres,
que deban sembrar, cortar procesar la caa, mientras cultivaban maz y pltano
para su propia subsistencia. Adems, se necesitaban cincuenta caballos para la
constante molienda de la caa, con cuatro enyugados por parejas para suplir con
agua hirviendo a cada una de las cubas. Se necesitaban tambin veinte mulas
para transportar la caa cruda y la comida de los esclavos a los trapiches, y
cuarenta bueyes para llevar lea a los hornos. Estas no eran, observaba
Mosquera, reglas fijas para la produccin de azcar. El nmero de trabajadores,
mulas y bueyes usados variaba con la fertilidad de la tierra, la accesibilidad de
combustible para las cubas de azcar y la distancia de los sembrados de maz de
los trapiches.152 En un aspecto, sin embargo, el consejo era claro. Buscaba
151 Una visita hecha en Cali en 1688 indica que todava se seguan utilizando los
indios para trabajos agrcolas y que las encomiendas subsistan. Se dieron
entonces nuevas reglas para la regulacin del trabajo indio, y para asegurar que
los vecinos pudieran contratar a los indios como asalariados, asignando una
tercera parte de la encomienda todos los aos para este propsito. Sin embargo,
les estaba prohibido especficamente a los indios trabajar en un ingenio o en un
trapiche. Ver Arboleda, Historia de Cali, vol. I, 246-51.
152 ACC Colonia, Civil II-l7it, 54 04. Josef de Mosquera a Ignacio de Velasco
Popayn, 20 de febrero de 1775; Manuel Antonio de Arboleda a Junta Municipal
Popayn, 30 de marzo de 1775.

explotar el potencial comercial de la hacienda hasta el mximo, mientras trataba


de minimizar sus gastos y su dependencia de abastecimientos externos.
Las cuentas muy detalladas llevadas por el administrador de las haciendas ex
jesuitas de Japio y Matarredonda durante los aos de 1774 a 1777 muestran en
accin estos mismos principios. Cuanto fuera posible de las mercancas para uso
cotidiano, de alimentos y hasta muebles y sebo para las velas, era suministrado
por los propios recursos de la hacienda. Algunos artculos no se podan obtener
sino afuera (ropa para los esclavos, hierro y acero para hacer instrumentos, y
trabajos especializados como hacer cerraduras), pero esos gastos
Pgina 113.
eran controlados rigurosamente y mantenidos al mnimo. 153 Los datos sobre la
hacienda de Coconuco (otra propiedad ex jesuita, comprada por Francisco de
Arboleda en 1770) muestran tambin cmo los propietarios eran capaces de
reforzar su autonoma con el uso de trabajadores indios, cuando stos estaban
disponibles. Situadas en la tierra fra, las tierras de Coconuco se usaban para
cultivar varios granos y para pastar corderos y ganado. Los esclavos integraban el
ncleo de la fuerza laboral (por ejemplo como panaderos, queseros y curtidores),
mientras que la aldea indgena local era la fuente de trabajo agrcola estacional. El
uso del trabajo indio era, en efecto, una prctica tan arraigada y tan tradicional que
cuando el nuevo propietario le dio instrucciones a su administrador en 1823, no
detall los derechos y deberes de los indios como lo hizo con los esclavos. Tan
regulada estaba la prctica por viejos usos de origen colonial. Ms all del
hinterland de Popayn, el trabajo indgena por lo general no estaba disponible y
los propietarios se apoyaban o en esclavos o en el trabajo suministrado por negros
libres, mulatos y mestizos. 154 En la vecindad de la ciudad minera de Caloto, por
ejemplo, la mayor parte de la tierra era propiedad de vecinos de Popayn, quienes
tambin controlaban las minas locales y por consiguiente dominaban la economa
local. Aunque estos vecinos posean cincuenta y cuatro haciendas de campo en la
jurisdiccin de Caloto, el resto de la poblacin, unas 10.000 personas, o bien
estaban empleadas por los hacendados o trabajaban tierras que apenas eran
capaces de mantenerlas. En las reas de las ciudades de Toro y Anserma
prevaleca
153 ACC Col. Civil II-17it, 52 29. "Libro que yo Dn. Flix Antonio Manrique,
Administrador de estas haciendas de Japio y Matarredonda, pertenecientes a las
Temporalidades de Regulares expulsos del Colegio de esta Ciudad de Popayn,
he formado..."
154 J. Len Helguera, "Coconuco: Datos y documentos para la historia de una
gran hacienda caucana, 1823, 1824 y 1876", ACHC, vol. 5 (1970), pp. 189-203.
Sobre los indios de cuyo trabajo se suplan los propietarios de Popayn, ver
Joanna Rappaport, The Politics of Memory: Native Historical Interpretation in the
Colombian Andes (Cambridge, 1990), pp. 38-56.

Pgina 114.
una situacin similar de agricultura de subsistencia pobre, ocasionalmente
complementada con trabajo en las minas.155
La agricultura comercial en la regin del Cauca no era coto exclusivo de grandes
familias terratenientes como los Caicedos, los Mosqueras y los Arboledas. Debajo
de los altos puestos de la clase propietaria haba un grupo mayor de propietarios
ms modestos, que trabajaban sus hatos y estancias con dos o tres esclavos.
Estos hombres participaban tambin en la agricultura comercial, y cuando en 1765
se estableci el monopolio del gobierno para el aguardiente, se unieron a los
grandes propietarios para protestar contra l. 156 Los registros de la milicia en Cali,
Buga y Cartago atestiguan tambin la existencia de un grupo de labradores,
hombres que a veces arrendaban las tierras de los grandes propietarios de esos
pueblos.157 En Cali, estos blancos ms pobres eran conocidos como "montaeses
(porque no tenan casas en la ciudad) y constituan un grupo social intermedio que
buscaba a sus lderes entre los grandes propietarios de tierra. 158 En 1793 fueron
descritos por el procurador del concejo municipal en Cali como aquellos que "cran
sus finas razas de vacas, toros, mulas y caballos bajo la proteccin de los
propietarios que les permiten el uso de sus tierras gratuito o con un arriendo
pequeo.159 Alrededor de Buga haba unas 105 haciendas de trapiche en 1779,
algunas posedas por las mismas familias, mientras que el cultivo del tabaco
mantena a pequeos agricultores que arrendaban tierra de los grandes
propietarios, posiblemente repartindose la cosecha. 160
Pgina 115.
155 "Estado general de las ciudades y pueblos del Cauca en 1771", Boletin
Historial del Valle, Nos. 73-5 (Cali, 1941), pp. 58-96.
156 "Cali en 1765. Informe rendido al Virrey sobre la subversin del estanco de
aguardiente y los movimientos subversivos que eso ocasion", Boletn Historial del
Valle (Cali, 1937), nos. 43-5, pp. 246-52; Arboleda, Historia de Cali, tomo 2, pp.
326-7.
157 AHNC Virreyes, tomo 5, fols. 813-31.
158 Colmenares, Cali, pp. 1.38-40.
159 Arboleda, Historia de Cali, vol.I1I, p. 227.
160 Tulio Enrique Tascn, Historia de Buga en la Colonia (Bogot, 1939), pp 251-3;
Arboleda, Historia de Cali, pp. 139-40.

En las listas de la milicia, los labradores figuraban junto a los artesanos y unos y
otros se consideraban distintos de la masa de negros y mulatos libres. El viajero
francs Mollien observaba que "el orgullo racial no es menor en el valle del Cauca
que en las colonias del Caribe; y llega a tal punto que los pobres slo cultivan las
tierras de la montaa, donde el fro no permite el empleo de negros". Anotaba
tambin que incluso "los arrieros, orgullosos de su raza blanca, tienen vergenza
de caminar, de tal manera que se necesita un esfuerzo para distinguir a los pobres
(blancos) de los ricos". 161
Aunque el caso de los labradores indica que la agricultura del Cauca no estaba
dividida a lo largo de dos ejes rgidamente separados grandes propietarios
usando trabajo esclavo e indio por un lado, y campesinos dedicados a la
subsistencia y a trabajos ocasionales del otro, la estructura agraria de la regin
tena una tendencia marcada hacia el dualismo. De una parte estaban los grandes
propietarios que se especializaban en la ganadera y en la produccin de azcar y
dominaban los mercados respectivos. De la otra estaba la masa de pequeos
agricultores blancos, mestizos y mulatos cuya participacin en la economa de
mercado se limitaba a la venta de artculos de consumo como maz, pltanos y
vegetales. As, aunque la notable dependencia de los propietarios del Cauca de la
esclavitud y su estrecha relacin con mercados mineros y urbanos hacan que la
regin fuera particularmente sensible a las influencias externas que afectaban la
demanda de esos sectores durante el siglo XVIII, la tendencia de los hacendados
a buscar autonoma en el abastecimiento de sus haciendas y a forzar al pequeo
productor a tierras marginales significaba que la mayora de los agricultores se
vean poco afectados por cambios en la economa de mercado. Slo aquellos con
acceso a grandes provisiones de tierra y capital eran capaces
Pgina 116.
de aprovechar las ganancias ofrecidas por el comercio con los campos mineros y
los centros urbanos comerciales.
Y as, a lo largo de la Nueva Granada la agricultura ofreca pocas oportunidades
para la expansin de ingresos o la acumulacin de capital. Ni el comercio legal ni
el contrabando suministraban al agricultor salidas significativas para sus
productos, y los cultivos desde la gran hacienda hasta la parcela de subsistencia
de una familia campesina estaban encaminados principalmente a atender la
demanda domstica. La comercializacin de la agricultura dentro del contexto de
la economa domstica estaba, adems, restringida por la pequea escala de los
mercados internos. La mayor parte de los productos podan ser comercializados
slo localmente, mientras los altos costos del transporte les impedan competir con
sustitutos aceptables producidos en otras reas, y el comercio local serva a
mercados que eran demasiado pequeos en trminos de nmero de
consumidores y de poder adquisitivo como para promover la especializacin. La
propiedad de haciendas extensas que podan usarse para producir caa de
azcar, cereales y ganado mantena a las lites regionales, que disfrutaban de
161 Mollien, Viaje, p. 286.

ingresos por encima del promedio gracias a la agricultura, pero la produccin de


alimentos a bajo precio no favoreca la adquisicin de grandes fortunas. Tampoco,
por supuesto, la agricultura mantena nexos con la madre patria. El comercio con
Espaa dependa en cambio de las minas de oro que los espaoles haban
encontrado y desarrollado durante el siglo XVI y que, durante el perodo colonial,
sirvieron para financiar las importaciones de Europa.
Pgina 117.
3
LAS FRONTERAS MINERAS Y LA ECONOMA DEL ORO
Tras las conquistas del siglo XVI, la Nueva Granada pronto se hizo famosa por su
oro, y la minera del oro sigui teniendo vital importancia en la relacin colonial a lo
largo de los siglos de gobierno espaol. De todos sus recursos, el oro les pareci
siempre el ms importante a los gobiernos espaoles, porque financiaba el
comercio con la pennsula, estimulaba el comercio interregional y constitua una
importante fuente de ingresos para la Real Hacienda. Este punto lo expres con
nfasis un observador de fines del siglo XVIII, al anotar que
la principal y casi nica causa de la subsistencia de este vasto reino y del
comercio con Espaa es el oro que se extrae de las numerosas minas que se
laboran en las provincias de Popayn, el Choc y Antioquia; las otras provincias,
tales como las audiencias de Quito y de Santa Fe, viven de este oro y del
comercio con las provincias mineras...162
De manera que, en la medida en que tanto el comercio exterior como los
mercados domsticos dependan de la produccin de oro, el desarrollo del sector
minero es a todas luces un tema de la mayor importancia en la historia econmica
de la Nueva Granada durante el siglo XVIII, y por lo tanto merece detallado
examen. Sin embargo,
Pgina 118.
antes de que analicemos el progreso de la minera y su papel en la vida
econmica de la colonia, debemos cuidarnos desde el principio de no exagerar la
riqueza que el oro produca. Pues en trminos de escala, organizacin y
tecnologa, as como en el dinamismo econmico que generaba, la minera del oro
en la Nueva Granada no es para nada comparable con las grandes industrias de
la plata en el Mxico o el Per contemporneos, o con los yacimientos aurferos
del Brasil del siglo XVIII. Comparada, por cierto, con las mineras de Mxico o del
Per, a duras penas merece el nombre de industria. Localizada ante todo en
regiones de escasa poblacin, y por emplear una tosca tecnologa y slo una muy
pequea proporcin de la fuerza laboral de la regin, la minera del oro
neogranadina renda slo una fraccin de la riqueza producida por la de los dems
virreinatos y por lo tanto estimulaba en mucho menor grado la actividad
162 Citado en West, Colonial Placer Mining, p. 112.

econmica.
LAS TCNICAS MINERAS
Prcticamente todo el oro extrado en el siglo XVIII en la Nueva Granada se
encontraba en reas de difcil acceso, en medio de bosques hmedos tropicales
de tierras bajas o en apartadas zonas montaosas, lejos de los principales centros
de poblacin. La minera estaba all en manos de reducidas cuadrillas de esclavos
o de buscadores individuales que trabajaban en campamentos ubicados en reas
donde haba aluviones o gravas aurferas. El trabajo era de alta intensidad laboral
y empleaba una tecnologa sencilla, consistente en unas pocas tcnicas normales.
La ms generalizada era la de los lavaderos, en la cual las arenas se sacaban del
lecho de los ros durante la estacin seca con bateas donde se lavaban. Otra
tcnica bsica era la de cavar grandes hoyos para desplazar arenas y gravas
aurferas y luego tamizarlas en bateas para extraer el oro. Otra forma de minera
aurfera era el canaln. Este consista en hacer pasar el agua por un canal
paralelo al cual se arrojaban las arenas; los
Pgina 119.
materiales pesados se retiraban a mano o por la fuerza del agua, lo que. dejaba
en el fondo una capa fina de greda de la cual extraan los mineros los residuos de
polvo de oro. Como requera considerable preparacin y dependa de mantener un
suministro adecuado de agua, la tcnica del canaln empleaba una mano de obra
intensiva y tenda a ser usada por mineros que disponan de cuadrillas de
esclavos. Cuando no se poda conducir el agua de corrientes cercanas, los
mineros se vean obligados a trabajar segn la estacin y a depender de las aguas
lluvias que recogan en pequeos estanques durante el invierno. 163
Las minas caractersticas de Mxico y del Per, que producan oro siguiendo la
veta en profundos socavones, eran muy escasas en la Nueva Granada del siglo
XVIII. Despus de la conquista, los espaoles que explotaron las vetas de Buritic,
Anserma y Remedios mejoraron las tcnicas indgenas de cavar tajos abiertos o
hacer socavones de tiros inclinados y de triturar el oro a mano en molinos de
piedra. El refuerzo de las galeras con armazones de madera y el drenaje de los
socavones les permiti llegar a ms profundidad que los indios, y mediante la
introduccin de molinos de pisones manejados con agua tambin lograron extraer
oro de menas ms duras.164 Sin embargo, a pesar de los intentos por revivirla
durante el siglo XVIII, la minera de veta no avanz mucho. Las minas de filn eran
escasas, empleaban slo una diminuta fraccin de la fuerza laboral minera y
nunca se aproximaron a la escala o complejidad organizacional de las minas de
plata de Mxico y del Per.
Las minas de aluvin que producan la mayor parte del oro de la Nueva Granada
163 Para una descripcin ms detallada de estos mtodos, vanse West, Colonial
Placer Mining, pp. 55-62; Vicente Restrepo, Estudio sobre las minas, pp. 228-48, y
William F. Sharp, Slavery and the Spanish Frontier: The Colombian Choc, 1680-1810
(Norman, Oklahoma, 1976), pp. 46-50.
164 West, Ibid., pp. 54, 65-6.

utilizaban dos clases de mano de obra: la de los esclavos y la de los productores


independientes, o mazamorreros.
Pgina 120.
En las zonas mineras del Pacfico, la esclavitud era la forma dominante de trabajo
y la propiedad de las minas se concentraba en pocas manos. En Antioquia, al
contrario, haba menos concentracin de propiedad y, aunque se usaban esclavos,
el trabajo libre de los mazamorreros y de los buscadores jugaba un papel mucho
ms importante en la produccin. 165 La escala de las empresas mineras nunca fue
de grandes dimensiones. En su forma ms simple, la minera era obra de
productores independientes o de mineros que trabajaban con uno o dos esclavos.
Esta clase de minera era la ms frecuente en Antioquia. En las tierras bajas del
Pacfico, la bsqueda del oro estaba a menudo en manos de empresas mayores,
pero stas por lo general no eran muy grandes. En el Choc se consideraba
grande una cuadrilla de ms de treinta esclavos; y slo unos pocos entre los
mayores mineros posean ms de cien.166
Una vez retiradas de la tierra, las menas reciban escaso procesamiento adicional.
Las extradas de venas generalmente se trituraban a mano y el oro se separaba
de los residuos cernindolo cuidadosamente con una batea. Esta misma tcnica
de lavado se empleaba para separar el polvo de oro del concentrado aurfero
sacado de los aluviones. Segn la ley, todo el oro deba ser llevado a la fundicin
real, donde era ensayado, fundido en lingotes y gravado por la corona. El proceso
tcnico de fundicin era sencillo; slo requera unos pocos hombres diestros y
algunos operarios.167
Es claro entonces que la minera de la Nueva Granada era radicalmente diferente
de la de las regiones argentferas americanas. La
Pgina 121.
extraccin del oro no generaba las grandes empresas basadas en grandes
inversiones fijas y en un protoproletariado sustancial caractersticos de la minera
de la plata, y la refinacin no implicaba una tecnologa compleja o costosa.
Tampoco era muy notable su minera comparada con la del oro en el Brasil de la
poca, donde nuevos ciclos de hallazgos durante la primera mitad del siglo
causaron un auge de tan enormes proporciones que gener grandes
desplazamientos de migrantes, form nuevas reas de colonizacin y cambi el
equilibrio de toda la economa.168 No obstante, a pesar de su rusticidad, la minera
165 "Ordenanzas formadas por el Seor Don Juan Antonio Mon y Velarde, Antioquia,
agosto 23, 1787, en Emilio Robledo, Bosquejo Biogrfico del Seor Oidor Juan Antonio
Mon y Velarde, Visitador de Antioquia, 1785-1788, 2 vols (Bogot, 1954), vol. 2, p. 50.
166 Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 176, 206.
167 Hasta las ms complejas operaciones del proceso de acuamiento de las monedas
de oro usaban una tecnologa relativamente sencilla y escaso trabajo Vase la
descripcin de la maquinaria y de los gastos en A.M. Barriga Villalba Historia de la Casa
de Moneda, 3 vols. (Bogot, 1969), vol. 2, pp. 65-7.
168 A.J. Russell-Wood, "Colonial Brazil: The Gold Cycle, c. 1690-1750", en L. Bethell

era un elemento vital en la vida econmica de la Nueva Granada y, en cuanto polo


del desarrollo, el resurgimiento de la explotacin del oro a lo largo del siglo XVIII
tuvo importantes implicaciones tanto para la economa de la regin como para sus
relaciones con Espaa.
LA EXPANSIN DE LAS FRONTERAS MINERAS
El renacimiento de la minera neogranadina empez a fines del siglo XVII, al
abrirse nuevas fronteras de aluviones aurferos en dos regiones.'` Una de ellas
estaba localizada en las tierras bajas del Pacfico, al occidente del pas (vase
mapa 3.1); la otra estaba situada en la Cordillera Central, en las tierras altas de la
provincia de Antioquia (vase mapa 3.2).
Los campos mineros de las tierras bajas del Pacfico se comenzaron a explotar a
fines del siglo XVI, en los alrededores de Nvita y de Toro, y para la dcada de
1580 el Choc haba adquirido la importancia suficiente para ser constituido como
provincia separada. Sin embargo, la rebelin india de esa misma dcada haba
obligado a los colonizadores a abandonar Nvita y a restablecer su centro de
Pgina 122.
Mapa 3.1
El Choc. (Para los datos del censo en que se basa este mapa, ver Apndice A,
Tabla 8)
operaciones en Toro, en el valle del Cauca. Este repliegue hizo que se suprimiera
la gobernacin del Choc, y el rea fue puesta bajo la jurisdiccin de Popayn. La
minera de la regin tuvo un breve renacimiento en la dcada de 1630, al volver al
rea los mineros de Popayn con esclavos negros, hasta que la resistencia
indgena los oblig de nuevo a retirarse. Hacia fines del siglo XVII, los mineros de
las provincias de Popayn y de Antioquia volvieron de nuevo y, al sofocar las
hostilidades de los indios, se reinici la explotacin intensiva de los aluviones de la
regin. El antiguo real de minas de Nvita fue reestablecido, se formaron nuevos
campos minero en los afluentes de los ros San Juan y Atrato, y para 1726 la
corona reconoci la importancia econmica y el potencial fiscal del Choc
Economa y sociedad
Pgina 123.
Mapa 3.2
Antioquia. (Para los datos del censo en que se basa este mapa, ver Apndice A,
Tabla 9)
al separarlo de la jurisdiccin de Popayn y convertirlo en una provincia
independiente, con la sede del gobernador en Quibd. 169
(ed.), Cambridge History of Latin America, vol. 3 (Cambridge, 1984), pp. 547-662.
169 West, Colonial Placer Mining, pp. 16-18; Enrique Ortega Ricaurte (ed.), Historia

El impulso para recapturar y expandir la frontera minera del Choc haba


provenido de la provincia de Popayn, donde influyentes vecinos de varias
ciudades lograron aprobacin oficial para varias expediciones de sometimiento de
los indios y para el establecimiento de minas. En el curso de una generacin, entre
1690 y 1710, estos
Pgina 124.
mineros haban alcanzado un control que, a lo largo del siglo, enriquecera a un
pequeo grupo de familias de Popayn y de Cali, la mayor parte de las cuales
combinaban sus empresas mineras de Caloto y del Choc con grandes
posesiones agrcolas en los valles del Cauca y Popayn. 170 Los nuevos hallazgos
de oro de la provincia de Popayn encontraron un complemento paralelo en la
minera del extremo sur de la costa Pacfica, en las subprovincias de Raposo
Iscuand y Barbacoas, donde la extraccin del oro estaba sobre todo en manos de
mineros de Cali.171
El aumento de la oferta de esclavos negros facilit el crecimiento de la actividad
minera durante la primera mitad del siglo XVIII. Durante la Guerra de Sucesin
espaola, la Compaa Francesa de Guinea organiz una gran importacin de
esclavos a travs de Cartagena cerca de 4.250 entre 1703 y 1714, y la
English South Sea Company, que operaba bajo los trminos de la concesin
hecha en el tratado de Utrecht de 1713, mantuvo el alto nivel de importaciones
despus de la guerra. Entre 1714 y 1736, la compaa inglesa trajo a Cartagena
cerca de 10.300 esclavos y, al terminar el asiento ingls en 1736, los diferentes
concesionarios espaoles que se hicieron cargo del monopolio importaron 13.000
ms entre 1746 y 1757.172 Es difcil calcular exactamente cuntos de estos
esclavos fueron llevados a las regiones mineras, pero el vigoroso crecimiento de la
poblacin esclava del Choc indica que grandes cantidades de ellos trabajaban en
las minas de las tierras bajas del Pacfico. Los informes al Consejo de Indias
indicaban, en efecto, que la poblacin esclava del Choc haba aumentado a un
ritmo espectacular entre las dcadas de 1720 y 1730, al crecer de cerca de 500 en
la poca del primer virreinato (1719-23) a entre 10.000 y 12.000 en 1738. 173 Casi
sin ninguna
Pgina 125.
duda, esto era ciertamente una gran exageracin. Clculos ms cautelosos
muestran sin embargo que hubo un notable crecimiento a lo largo del siglo, sobre
todo en los primeros aos. El nmero de esclavos en el Choc aument de cerca
Documental del Choc (Bogot, 1954), pp. 165-9. La relacin ms corn-pieta de la
colonizacin en el siglo XVIII se halla en Caroline Hansen, "Conquest and Colonization in
the Colombian Choc, 1515-1740" (Tesis doctoral indita, Universidad de Warwick,
1991).
170 Colmenares, Historia econmica y social, Popayn, vol. II, pp. 144-52.
171 West, Colonial Placer Mining, pp. 18-20; Colmenares, Cali, pp. 95-102.
172 Colmenares, Historia econmica y social, Popayn, vol. II, pp. 41, 56.
173 AGI Santa Fe 264, Consulta del Consejo de Indias, octubre 20, 1738.

de 600 en 1704 a unos 2.000 en 1724, se duplic hasta casi 4.000 en 1759 y casi
se duplica de nuevo durante las siguientes dos dcadas, llegando a poco ms de
7.000 en 1782.174
Si la ampliacin de la frontera minera en las tierras bajas del Pacfico se debi
ante todo al trabajo de los esclavos negros, la de la provincia de Antioquia
dependi en gran parte del trabajo independiente y tuvo que ver con el aumento
natural de la poblacin de la regin. A fines del siglo XVI y principios del XVII,
Antioquia haba posedo las zonas mineras ms ricas del pas, localizadas en una
amplia extensin del territorio formada por las escarpaduras de la Cordillera
Central y regada por el ro Cauca y sus afluentes. Cuando los espaoles
encontraron sustanciales existencias de oro tanto en las vetas del cerro de Buritic
como en los aluviones de los ros, la regin atrajo una de las ms abundantes
fiebres del oro en la historia del pas. 175 En un principio los mineros se
concentraron en la explotacin de las vetas de Buritic y emplearon el trabajo de
los indios; esta actividad fue luego complementada y despus suplantada por la de
los yacimientos aluviales en los numerosos afluentes del ro Cauca. Las dos
clases de explotacin produjeron un auge que dur entre la dcada de 1590 y
principios de la de 1630, cuando el impulso inicial se debilit y termin. El
agotamiento de los depsitos ms ricos, combinado con insuficiencias de mano de
obra y los crecientes problemas para la obtencin de crditos y de alimentos, llev
a la minera antioquea a su punto ms bajo. En 1633,
Pgina 126.
un funcionario anot que todas las minas importantes estaban agotadas, y que
slo haba en toda la provincia unos sesenta indios disponibles para el trabajo en
la minera; despus de cuatro aos, tambin muchos esclavos haban muerto de
hambre. !176
De manera que para mediados del siglo XVII, los restos de las antao florecientes
comunidades mineras de Antioquia estaban trabajando en condiciones
crecientemente adversas. Despus de agotar los yacimientos ms accesibles, los
mineros se vieron obligados a desplazarse a regiones cada vez ms lejanas,
donde la produccin era menos segura, las provisiones esenciales ms difciles de
conseguir y las ganancias, por consiguiente, eran inferiores. Sin rendimientos
adecuados, los mineros no podan comprar los esclavos, base de su mano de
obra, e incluso si podan disponer de stos, no haba suficientes indios bajo el
control espaol que pudieran suministrar los alimentos bsicos para su
subsistencia. Fue as como la minera de Antioquia entr en un ciclo de depresin
que caus una regresin hacia una economa de subsistencia y que
progresivamente alej a su poblacin del contacto con las provincias vecinas
174 Para un repaso del cambio demogrfico en el Choc durante el siglo XVIII, vase
Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 17-24. Para la poblacin en 1780, vase
Apndice A, Tabla 8.
175 Para el desarrollo de la minera en Antioquia durante principios del perodo colonial,
vase West, Colonial Placer Mining, pp. 20-7.
176 Citado por Tulio Ospina, "El Oidor Mon y Velarde, Regenerador de tioquia",
Repertorio Histrico (Medelln, 1918), vol. II, pp. 414-15.

Quienes podan, evacuaban el rea, llevando consigo los restos de sus haberes y
dejando las poblaciones de la provincia en un estado de estancamiento y
decadencia del que muchas sobre todo Zaragoza, Remedios, Victoria y Cceres
jams se recuperaron. ! 177
Aunque la crisis de los primeros centros mineros produjo una decisiva interrupcin
de la primera fase del ciclo de oro, la provincia no se hundi en un marasmo
irreversible. A finales del siglo XVII, la sociedad antioquea empez gradualmente
a reagruparse en nuevas reas de colonizacin y, con la recuperacin
demogrfica y los nuevos asentamientos internos, sus habitantes comenzaron a
reabrir la frontera minera. En este proceso, la minera cambi de carcter.
Pgina 127.
All el restablecimiento, al contrario del chocoano, se bas en el trabajo
independiente ms que en el forzado, y la frontera se expandi por obra de
buscadores que se desplazaban de un ro a otro, cerniendo el limo de sus lechos
en busca de oro. El cambio de la colonizacin hacia el valle de Aburr y el
desarrollo de los aluviones de montaa en Tierra de los Osos, sobre el basolito
antioqueo, apuntalaron y sostuvieron un renovado crecimiento por lo menos
hasta mediados del siglo XVIII.178
No hubo un sbito auge como el que se vivi en Minas Gerais, en el Brasil,
durante el mismo perodo, y tampoco revivieron las grandes empresas que haban
funcionado en Antioquia en el siglo XVI. El renovado desarrollo de la minera se
debi, al contrario, a una combinacin de la agricultura y la bsqueda del oro entre
los campesinos libres que trataban de escapar de la economa de subsistencia.
Todava en 1776, la poblacin de toda la provincia era de slo 45.000 habitantes, y
su mayor ciudad no tena ms de 14.000 o 15.000 vecinos que vivan aislados en
los campos.179 La agricultura comercial era por lo tanto limitada, incluso en el
ncleo poblado que se concentraba en los asentamientos de Medelln, Santa Fe
de Antioquia, Marinilla y Rionegro. Estas pequeas poblaciones estaban a dos
das de distancia entre s, pero el transporte entre ellas era rudimentario y cada
una produca la mayor parte de sus alimentos. Las comunicaciones con las
provincias vecinas eran an ms difciles y, a causa de las escasas salidas para el
cacao, el tabaco, el algodn, el trigo y otros productos que se cultivaban en
Antioquia, la bsqueda del oro era la mejor oportunidad para obtener dinero y
bienes importados.180
Pgina 128.
177 James Parsons, Antioqueo Colonisation in Western Colombia (Berke:. Los Angeles,
1949), pp. 41-7.
178 Para una descripcin general de las tendencias econmicas y demogrficas en
Antioquia durante fines del siglo XVII y principios del XVIII, vanse ibid., p. 47; West,
Colonial Placer Mining, pp. 27-30; Restrepo, Estudio sobre las minas, pp. 41-2.
179 Francisco Silvestre, "Relacin que manifiesta el estado de la Provincia de
Antioquia... (1776)", Archivo Historial (Manizales, 1919), vol. 12, pp. 573-85.
180 Una completa relacin de la agricultura de Antioquia se encuentra en Ann Twinam,
Miners, Merchants and Farmers in Colonial Colombia (Austin, Texas, 1982), pp. 91-109.

El escape de la agricultura de subsistencia fue entonces uno de los incentivos de


la minera; otro fue la desigual distribucin de tierras en las principales
poblaciones. Durante su visita oficial a la provincia en la dcada de 1780, el oidor
Mon y Velarde anot que pareca paradjico atribuir la miseria del grueso de la
poblacin a la falta de tierras, porque entre la mitad y las tres cuartas partes del
rea de la provincia an estaban deshabitadas y sin cultivar. Pero tambin recalc
que la concentracin de la mayor parte de la creciente poblacin en el centro de la
provincia, y la existencia de grandes posesiones (a menudo sin ttulos legales y
con frecuencia mal explotadas o abandonadas) privaban a muchos de la tierra
necesaria para su propia subsistencia y la de sus familias. 181 Parece entonces que
Antioquia tena una considerable poblacin campesina obligada a dedicarse a la
minera por falta de tierra, siendo as el fundamento de una economa productora
de oro basada ms en el trabajo independiente que en la esclavitud.
Si el renacimiento de la minera de Antioquia dependi del trabajo independiente a
principios del siglo XVIII, en la segunda mitad del siglo tambin hubo muestras de
un aumento de la inversin en esclavos. A fines de 1750, el gobernador Jos
Barn de Chaves inform que slo haba 900 esclavos trabajando en las minas
antioqueas.182 Para 1778, este nmero haba al parecer aumentado hasta llegar a
entre 9.000 y 13.500.183 En 1758, slo un empresario registr el establecimiento
Pgina 129.
de treinta y nueve nuevas minas y obtuvo permiso para importar cien esclavos que
trabajaran en ellas.184 Como tambin se abrieron nuevas e importantes minas en
las dcadas de 1760 y 1770 en las reas de Ro Grande, Ro Chico y Santa Rosa
de Osos, aument consiguientemente la demanda de esclavos hasta cuando,
durante la dcada de 1780, algunos grandes mineros que usaban la tcnica del
181 Robledo, Bosquejo Biogrfico, vol. I, p. 195; vol. II, pp. 172, 199.
182 Rodolfo Segovia, "Crown Policy and the Precious Metals in New Granada, tsis de
maestra indita, Universidad de California, Berkeley, p. 53.
183 De acuerdo al censo local, en 1777 haba en Antioquia 13.501 esclavos, de los
cuales 8.000 se encontraban en la jurisdiccin de Santa Fe de Antioquia, y 2.500 en
Medelln: vase Apdice A, Tabla 9. El censo general del virreinato da cuenta de 8.931
esclavos, de los cuales 4.035 eran mujeres y 4.896 hombres; vease Apndice A, Tabla I.
Francisco Silvestre, quien fue gobernador de la provincia entre 1782 y 1785 y entre
1782 y 1785, calcul que la poblacin esclava de Antioquia se acercaba a los 10.000, o
sea un quinto de la poblacin total de la provincia: vase Silvestre, Relacin, pp. 156-7.
Es claro que el dato de menos de 4.896 esclavos en 1778, que figura en Twinam
(Miners, Merchants and Farmers, p. 40) es errado. Tomado del Estudio sobre las minas
de Restrepo, el dato se refiere nicamente a los esclavos varones, que este autor
presumi ser la mano de obra de las minas. De hecho, es evidente, de acuerdo a la
descripcin de Silvestre, que las mujeres y los nios tambin trabajaban en la
bsqueda del oro, aunque slo fuera por el hecho de que como los amos slo daban a
sus esclavos lo necesario para su subsistencia, stos tenan que trabajar en los
aluviones en los fines de semana para obtener comida y otros bienes.
184 AHNC Aduanas (Cartas), tomo 8, Jos de Arce y Zavala a la corona, Santa Fe,
octubre 2, 1760, folio 452. Hay alguna informacin adicional sobre la exploracin
minera de Quintana en Restrepo, Estudio sobre las minas, pp. 42-3.

canaln y el trabajo forzado contribuyeron a elevar la produccin de oro de la


provincia a niveles sin precedentes.185
LA PRODUCCIN DE ORO DURANTE EL SIGLO XVIII
Aunque estas muestras de crecimiento en el Choc y en Antioquia indican a las
claras un auge de la minera colombiana durante el siglo XVIII, es imposible un
clculo preciso de la produccin de oro. Los datos de la poca nos permiten
sealar el valor del oro que ingresaba a los canales oficiales, ya fuese para el
pago del quinto (la regala real), la fundicin para hacer lingotes (en las casas de
fundicin reales), o la amonedacin en las casas de moneda. Sin embargo, como
los mineros y los comerciantes a menudo eludan estos canales oficiales, las
estadsticas de los quintos, la fundicin y la amonedacin invariablemente
subestiman el valor del oro que se extraa en realidad. 186 Los cambios en las
tarifas de los impuestos
Pgina 130.
complican an ms la correlacin entre los ingresos por concepto del quinto y la
produccin de oro. A partir de 1696, el quinto se cobraba al 5%, con una adicin
llamada "cobo" del 1.5%; en 1759, los impuestos al oro cayeron al 6%, al ser
reducido el cobo al 1%; finalmente, en 1777 el quinto fue fijado en un uniforme 3%.
Estas reducciones de los impuestos, sobre todo la de 1777, pueden muy bien
distorsionar una curva de produccin basada en los ingresos por concepto de los
quintos, porque los mineros tenan menos razones para evadir los impuestos al
ser stos menores. Sin embargo, con el fin de indicar tendencias generales en la
escala de distribucin de la produccin de oro, presumiremos que la diferencia
entre la produccin registrada y la real fue ms o menos constante durante el
siglo, y advertimos que nuestros datos solo ofrecen indicadores aproximados
sobre la magnitud del volumen y las tendencias a largo plazo de la produccin. 187
Empezando con la presuncin de un promedio constante de evasin de
impuestos, Jorge Orlando Melo ha empleado dos fuentes para estimar las
tendencias en la produccin de oro de Colombia durante el siglo XVIII: los
registros de los quintos pagados en las principales regiones mineras y los informes
185 Ibid., p. 41; tambin Twinam, Miners, Merchants and Farmers, pp. 39-41.
186 Sharp sugiere que los quintos cobrados en el Choc pueden reflejar slo entre la
mitad y las dos terceras partes del oro extrado en realidad; sin embargo, como su
afirmacin de que la mitad del metal producido no pagaba impuestos se basa en la
clculo de Francisco Silvestre de la cantidad de oro exportado ilegalmente, aquella
puede ser demasiado alta, puesto que las exportaciones ilegales pueden haber pagado
quintos. Vase Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 71-3. En cuanto a Antioquia,
Twinam sostiene simplemente que como la evasin era tan generalizada y masiva, la
produccin de oro puede estar "en gran medida subestimada en las estadsticas de las
fundiciones", pero no intenta calcular la diferencia entre el oro fundido y el extrado.
Twinam, Miners, Merchants and Farmers, pp. 23-5.
187 Colmenares, Historia econmica y social, vol. I, pp. 222-34; Barriga Villalba,
Historia de la Casa de Moneda, vol. 1, pp. 102-3, 113-4, 329-38.

del oro acuado en las casas de moneda reales. 188 Para indicar las tendencias
generales de la produccin minera, la pauta de sta, que deriva del pago de los
quintos, se puede apreciar en la tabla 3.1 189
Pgina 54.
TABLA 3.1
PRODUCCIN DE ORO EN LAS REGIONES MINERAS DE LA NUEVA
GRANADA, DE ACUERDO A LOS QUINTOS,
1700-1799 (EN MILES DE PESOS PLATA)
Aos
1700-4
1705-9
1710-14
1715-19
1720-4
1725-9
1730-4
1735-9
1740-4
1745-9
1750-4
1755-9
1760-4
1765-9
1770-4
1775-9
1780-4
1785-9
1790-4
1795-9

Popayn
638
821
1069
1039
1308
1452
1270
1391
1124
792
564
944
1020
1055
1483
1360
1908
1731
1616
1541

Barbacoas

Choc

Antioquia

275
163

716
943
1501

176

613
317
326
243
461
921
952
995
893
1361
1688
1767
1783

2366
2323
2312
1747
1498
1687
1678
1808
1639
1940
2158
2667
2581

256
348
316
544
559
820
751
1125
1684
1987
2655
3281
3662

Estos datos, por supuesto, constituyen una incompleta representacin. Nada nos
dicen sobre el oro que circulaba ilegalmente, y muestran slo los pagos de quintos
en las cuatro tesoreras, no todas las cuales tienen datos completos sobre el
producto de estos impuestos a lo largo de todo el siglo. Sin embargo, como tales
tesoreras estaban situadas en las cuatro principales reas de produccin de oro,
los ingresos por concepto de los quintos merecen ser considerados, faute de
mieux, como un indicador aproximado de las tendencias a largo plazo.
188 Jorge Orlando Melo, "Produccin de oro y desarrollo econmico en el siglo XVIII", en
Sobre historia y poltica (Bogot, 1979), pp. 61-84.
189 Ibid., p. 68. Melo convierte los castellanos de oro en pesos de plata, o patacones, a
una tasa de 2.72 por castellano.

Pgina 132.
El primer interrogante para el cual el registro de los quintos ofrece una respuesta
aproximada se refiere a la escala del volumen de la produccin de oro y a su
desarrollo en el curso del siglo XVIII Como muestra la tabla 3.1, los quintos
sugieren que, en el ao promedio entre 1715 y 1719, las minas de la Nueva
Granada produjeron oro por valor de cerca de medio milln de pesos en plata (al
convertir los castellanos de oro en patacones a un promedio de 2.72 pesos por
castellano). Menos de veinte aos despus, entre 1735 y 1739, indican que la
produccin subi casi el doble, a 925.200 pesos anuales promedio. (Este dato lo
confirma Miguel de Santiesteban quien, despus de consultar con funcionarios
expertos de Popayn y Bogot, concluy que el territorio produca un mximo de
400.000 castellanos ms de un milln de pesos por ao). 190 Despus en la
dcada de 1750, la produccin parece haber bajado a cerca de 650.000 pesos
anuales, antes de aumentar de nuevo a unos 900.000 pesos por ao, y el
aumento continu en la dcada de 1780, a cerca de 1.5 millones por ao
promedio, hasta llegar entre 1795 y 1799 a una produccin de cerca de dos
millones, equivalente a los quintos pagados a las tesoreras reales. Los registros
de quintos tambin indican la relacin existente entre la cronologa del crecimiento
y las tendencias de la produccin regional. En Popayn y el Choc hubo un
crecimiento vigoroso hasta la dcada de 1740, con una fase de declinacin
relativa a mediados de siglo y un repunte durante las dcadas de 1760 y 1770.
Luego tuvo lugar una marcada divergencia en estas regiones. Despus de 1785,
el crecimiento se redujo aparentemente en Popayn (aunque no en la
subprovincia de Barbacoas), mientras que al estancamiento de mediados de siglo
en el Choc sigui un fuerte y ms o menos sostenido crecimiento hasta mediados
de la dcada de 1790. Los datos incompletos de Antioquia muestran, por otro lado,
una pauta diferente, con un alza entre 1750 y 1754
Pgina 133.
seguida por una impresionante y por lo general ininterrumpida tendencia al
aumento despus de 1770.
Los datos de los quintos tambin muestran la forma como cambi el peso relativo
de las regiones productoras a lo largo del siglo. Segn los datos de Melo, el
crecimiento durante la primera mitad del siglo se bas ante todo en el aumento de
la produccin de las minas de las provincias del Choc y Popayn (incluidas sus
subprovincias de la costa Pacfica). Luego, durante la segunda mitad del siglo, la
provincia de Antioquia se convirti en productora importante, y sus minas de
aluvin en tierras altas de la Cordillera Central aumentaron considerablemente la
produccin total del virreinato e hicieron de la regin un distrito minero de mayor
importancia que el Choc. Este cambio en el equilibrio de la produccin regional
se puede apreciar en las figuras 3.1 y 3.2.
La exactitud de los datos de los quintos se puede poner a prueba frente a otra
190 Robinson, (ed), Mil Leguas por Amrica, pp. 137, 187.

serie de estadsticas que proporcionan un ndice aproximado de la escala y


tendencias de la produccin durante el siglo. Estas se hallan en los informes sobre
el oro acuado en las casas de moneda. Como las de los quintos, las estadsticas
de amonedacin no tienen una correlacin directa con la produccin de oro,
puesto que no todo ste era acuado. En las regiones mineras de Antioquia y en
las tierras bajas del Pacfico el oro circulaba en polvo, ya que no haba otra clase
de moneda disponible; tambin se funda en lingotes que luego eran convertidos
en ornamentos.191 Si asumimos, no obstante, que el valor del oro acuado era de
una proporcin relativamente constante con respecto al producido, entonces los
datos
Pgina 134.
FIGURA 3.1
DISTRIBUCIN REGIONAL DE LA PRODUCCIN DE ORO, SEGN LOS
QUINTOS, 1735-64.
FIGURA 3.2
DISTRIBUCIN REGIONAL DE LA PRODUCCIN DE ORO,
SEGN LOS QUINTOS, 1765-99.
sobre la amonedacin nos dan otra medida, aunque tambin aproximada, de las
tendencias en la economa minera.
De nuevo aqu es clara la tendencia secular, como lo muestra la figura 3.3. Antes
de fines de la dcada de 1750, todas las monedas eran acuadas en la Casa de
Moneda de Bogot, y desde principios
Pgina 135.
FIGURA 3.3
VALOR DEL ORO AMONEDADO EN LAS CASAS DE MONEDA
DE BOGOT Y DE POPAYN (TOTALES DE LOS QUINQUENIOS),
1700-1810 (EN MILES DE PATACONES).
hasta mediados del siglo su produccin creci a un ritmo constante. Para la
dcada de 1730, el valor del oro acuado duplicaba el de principios del siglo, y en
las dcadas de 1740 y principios de la del cincuenta fue de nuevo el doble. 192
Entre 1758 y 1763 hubo una aguda reduccin en el valor de la moneda acuada,
pero esto probablemente fue causado ms por cambios institucionales que por
191 En 1748 la corona aprob un decreto virreinal que prohiba la exportacin de
lingotes de oro de la Nueva Granada; vase Jos Mara Ots Capdequ, Instituciones de
gobierno en el Nuevo Reino de Granada durante el siglo XVIII (Bogot, 1950), p. 130.
Sin embargo, posteriores referencias a exportaciones de "oro en pasta" sugieren que la
prohibicin no entr en vigor; el virrey Ezpeleta menciona especficamente que la
mayor parte del oro fundido en Momps se exportaba a Espaa en lingotes; vase
Vicente Restrepo, Estudio sobre las minas, pp. 195-7.
192 Vase Apndice B, Tabla 1.

alteraciones en la produccin. Pues durante esos aos empez a funcionar una


nueva casa de moneda establecida en Popayn, desviando as parte del oro
destinado antes a Bogot.
El establecimiento de esta nueva casa de moneda fue la culminacin de un
dilatado proceso que empez en la dcada de 1720, cuando el cabildo de
Popayn solicit a la corona licencia para establecer una ceca independiente en
esa ciudad. Los mineros payaneses insistieron en que una segunda casa de
moneda beneficiara tanto a la corona como a los mineros. Sostenan que si stos
llevaban el oro personalmente a la ceca, no incurriran en las prdidas anejas a la
Pgina 136.
venta del metal, con grandes descuentos, a los comerciantes de la capital, y que
por lo tanto habra menos posibilidades de que evadieran los impuestos. 193 En
1729 la corona, sin duda seducida por la perspectiva de mayores ingresos
impositivos, aprob la solicitud. Pero el establecimiento de la casa de moneda de
Popayn llev mucho ms tiempo. No slo no pudieron los mineros de la ciudad
reunir los fondos suficientes para pagarle a la corona el derecho manejar un ceca,
sino que el plan choc con la slida oposicin los concesionarios de la de Bogot,
quienes entablaron una prolongada demanda legal para proteger su tradicional
monopolio del acuamiento. Despus de una demora de dos dcadas, el proyecto
revivido gracias ante todo a la iniciativa de Pedro Agustn de Valencia, hijo de un
comerciante espaol que se haba convertido rico propietario de minas. 194 Pero
incluso entonces, la oposicin Bogot dilat su funcionamiento; en la dcada de
1750, lo complic una batalla legal con el heredero del concesionario de la ceca
Bogot, que persisti en su derecho al monopolio de la amonedacin en la Nueva
Granada con el apoyo de los intereses comerciales la capital. Ante estas trabas
legales, Valencia no pudo aprovechar de lleno su privilegio de acuamiento, hasta
que una cdula real 1758 lo confirm. Tras unos cuantos pleitos ms, el futuro de
la casa de moneda qued asegurado. Manejada por la familia Valencia hasta
Pgina 137.
que fue puesta bajo administracin directa de la corona en 1771, se convirti en
importante centro secundario para la amonedacin del oro durante el resto del
193 Los mineros informaban que al cambiar el oro con los comerciantes Bogot perdan
entre ocho y diez reales de plata por cada dobln (ACC L Capitular [1758], tomo 21,
folios 28-9). Asumiendo que se referan al dobl dos escudos, equivalente a cuatro
pesos de plata, esto significaba una prdida ms o menos el 25% por cada dobln. Los
clculos de Sharp para los trueques oro en el Choc muestran una prdida semejante:
vase su Slavery on the Spanish Frontier, pp. 63-5.
194 Un nuevo hallazgo de oro probablemente le dio a Valencia los medios impulsar este
proyecto. En 1743, haba descubierto nuevos yacimientos en Raposo y las ganancias
que le daban las minas de Yurumangu lo convirtieron en un los principales mineros de
Popayn. Sobre las minas de Yurumangu, vase Gustavo. Arboleda, Diccionario
biogrfico y genealgico del antiguo Departamento Cauca (Bogot, 1962), pp. 447-50.

perodo colonial.195
A lo largo de todo el siglo, la cantidad de oro acuado en la Nueva Granada tuvo
un aumento impresionante, sobre todo a mediados, al empezar a funcionar
simultneamente las casas de moneda de Bogot y de Popayn. En 1700, el valor
de las monedas acuadas en la capital slo fue de 167.000 pesos de plata; en
1800, la misma casa de moneda produjo casi medio milln de pesos y la de
Popayn cerca de un milln ms.196 El total de los quinquenios de oro amonedado
presentado en la figura 3.3 muestra que el acuamiento creci a todo lo largo del
siglo, con promedios de crecimiento rpidos en 1720-24, 1730-4, 1740-4, y en las
dcadas finales.
Datos especficos de las regiones mineras confirman las tendencias generales de
la dimensin y distribucin regional de la produccin de oro. En su estudio sobre el
Choc, William Sharp emplea los registros de los quintos para calcular la escala y
trayectoria de la produccin, y aunque sus clculos son por lo general ms bajos
que los de Melo, las tendencias (vase la figura 3.4) son similares en lo esencial.
Los datos de Sharp indican que la produccin de oro del Choc creci a lo largo
del perodo de mediados de la dcada de 1720 hasta 1750; luego, despus de
llegar a un tope de 165.000 castellanos por ao promedio entre 1741 y 1745, la
produccin declin hacia la mitad del siglo, y desde 1750 hasta 1790 se estanc
en un promedio que por lo general fue de menos de 126.000 castellanos. Durante
la dcada de 1790, la produccin aument de nuevo hasta alcanzar promedios
anuales de ms de 134.000
Pgina 138.
FIGURA 3.4
CHOC: PROMEDIO ANUAL DE PRODUCCIN DE ORO
SEGN LOS QUINTOS, 1724-1803
(EN MILES DE CASTELLANOS).
castellanos, sin poder nunca recuperar los altos niveles de la primera fase de
crecimiento de principios del siglo.197
Los registros de los quintos en los archivos de Popayn tambin muestran las
tendencias que, durante la mayor parte del siglo, confirman las identificadas por
Melo. Los equivalentes en la produce calculados segn los ingresos de los quintos
muestran que los medios anuales crecieron de cerca de 51.000 castellanos
durante la primera dcada a ms de 77.000 en la segunda, y llegando a al
aproximadamente 100.000 en la tercera. Esta tendencia al alza tambin se
interrumpi entre 1740 y principios de la dcada de 1750, cuando los ingresos de
195 Este esbozo de la temprana historia de la casa de moneda de Popayn procede de
relaciones que figuran en los archivos del cabildo, sobre todo ACC Libro Capitular, vol.
21, 1758, fols. 27-31; y de Miguel Lasso de la Vega, Los tesoreros de la Casa de
Moneda de Popayn (Madrid, 1927), pp. 1-48; y de Arcesio Aragn, Fastos payaneses
(Bogot, 1939), pp. 97-100.
196 Para los datos anuales, vase el Apndice B, Tabla 1.
197 Para estos datos, vase el Apdice B, Tabla 2. Sharp convierte los castel de oro en
plata a una tasa de 1:2.3 y 1:2.4.

Popayn por concepto de los quintos se redujeron en forma parecida a los del
Choc. Parece entonces que la produce de oro en el sur y el sureste de Colombia
se contrajo durante la dcada de 1740, al caer a un promedio anual de cerca de
70 castellanos, antes de declinar hasta llegar a unos 42.000 en la dcada de 1750.
Despus de 1759, los quintos se recuperaron gradualmente,
Pgina 139.
FIGURA 3.5
POPAYN: PROMEDIO ANUAL DE PRODUCCIN DE ORO, SEGN LOS
QUINTOS, 1700-1804 (EN MILES DE CASTELLANOS).
hasta que para fines de la dcada de 1770, promediaron de nuevo cerca de
95.000 castellanos. Finalmente, como muestra la figura 3.5, la ltima dcada del
siglo vivi un tremendo auge de los ingresos de los quintos de Popayn, que
indican una produccin anual promedio de 230.000 castellanos (cerca de 600.000
patacones) entre 1790 y 1799.198 Este abrupto crecimiento, que no se refleja en las
estadsticas de Melo, indica tal vez el aumento de la produccin en la subprovincia
de Barbacoas, que segn las estadsticas separadas de Barbacoas (en la tabla
3.1), se duplic durante los ltimos aos del siglo.
En Antioquia, el oro registrado para ser fundido (en la figura 3.6), sigue una
trayectoria de produccin bastante parecida a la que se refleja en los registros de
quintos compilados por Melo. Despus de oscilar en torno a un nivel promedio de
cerca de 22.600 pesos de oro durante la primera mitad del siglo, la produccin
registrada
Pgina 140.
FIGURA 3.6
ANTIOQUTA: PROMEDIOS ANUALES DEL ORO REGISTRADO PA
SU FUNDICIN, 1700-1809 (EN MILES DE PESOS DE ORO).
aument firmemente dcada tras dcada hasta su trmino. De los promedios de
cerca de 60.000 pesos de oro entre 1750 y 1759 valor del oro fundido en Antioquia
se duplic entre 1775 y 1779, antes de llegar a ms del doble, hasta alcanzar un
promedio a de ms de 260.000 pesos entre 1785 y 1799. 199 La pauta del
crecimiento de la minera en Antioquia difiere de la de Popayn y de las de las
tierras bajas del Pacfico en que su principal fase de expansin tuvo lugar durante
la segunda y no la primera mitad del siglo, al pasar la provincia de ser un
productor menor a principal fuente de oro de la Nueva Granada.
Los datos de este captulo equivalen aproximadamente, repitmoslo, a la
produccin real de oro, pero hay que recordar que el ritmo de crecimiento durante
198 Al convertir los castellanos en pesos de plata, he usado la tasa empleada por Melo,
de 2.72 por cada castellano. Para los promedios anuales del oro producido en Popayn,
calculado segn los registros de los quintos, vase Apndice B, Tabla 4.
199 Vase Apndice B, Tabla 3. El peso de oro equivala a dos pesos de plata

las ltimas dcadas tal vez es exagerado por efecto de los cambios en los
impuestos. La reduccin del quinto al 3% de 1777 puede haber inflado los
registros de oro en los aos siguientes, al reducir el incentivo para la evasin del
Pgina 141.
impuesto; en Antioquia, las medidas especiales que se tomaron para obligar a los
comerciantes a pagar el quinto tal vez incrementaron artificialmente los registros
de oro a mediados de la dcada de 1780. Sin embargo, esta clase de medidas
ciertamente no explica el crecimiento de los quintos en aos anteriores del siglo.
Adems, el ritmo de los cambios en la produccin de oro demuestra que es
imposible atribuir la recuperacin de la minera del virreinato a las polticas
borbnicas, puesto que el crecimiento ya se haba iniciado mucho antes de fines
de la dcada de 1770, cuando los funcionarios espaoles dieron pasos positivos
para la promocin del desarrollo minero. Sera justo decir que no fue el gobierno
de los Borbones el que estimul el desarrollo de la minera, sino que sucedi lo
contrario. El renacimiento de la extraccin de oro no slo revivi el inters de la
metrpoli en la Nueva Granada, sino que el aumento de la produccin del metal, al
estimular el comercio interregional de productos domsticos, tambin contribuy
en forma importante al afianzamiento del gobierno colonial con el incremento de
los ingresos por los impuestos a la produccin, el consumo y el comercio.
A pesar de tal crecimiento, la produccin de oro de la Nueva Granada contribuy
slo en muy menor grado al flujo del metal de las Amricas a Europa durante el
siglo XVIII. Si comparamos, por cierto, los datos esbozados en este captulo con el
oro importado a Europa desde Iberoamrica, es indudable que la Nueva Granada
fue durante la mayor parte del siglo un productor de oro muy menor comparado
con el Brasil. Las importaciones de oro del Brasil hacia Europa promediaron cerca
de nueve millones de pesos entre 1722 y 1731, superaron los ocho millones entre
1732 y 1741, se estabilizaron en cerca de seis millones entre 1752 y 1761, y se
aproximaron a los cuatro y medio millones en las dcadas de 1760 y 1770. Slo
hacia finales del siglo, mucho despus de que hubiera terminado el auge en el
Brasil, bajaron las exportaciones de ste a niveles cercanos al tope de la
produccin de oro neogranadina, de cerca de dos millones de pesos. La
produccin de oro de la Nueva Granada tambin era parte de la produccin total
Pgina 142.
de Hispanoamrica. Si comparamos nuestro clculo de la produccin de oro
neogranadina con los datos de Morineau sobre el oro de sus colonias importado a
Espaa, parece probable que en la ltima dcada del siglo la produccin de oro de
la Nueva Granada tuviera un valor cercano a la mitad del valor del metal que
ingres a puertos espaoles.200
LAS REGIONES MINERAS Y EL COMERCIO DEL ORO
200 Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, Tabla 71, pp. 4T

Las regiones mineras mismas eran por lo general pobres y no mostraban ni la


menor seal de la riqueza que producan. Compare con la gran zona de extraccin
de oro de Minas Gerais en el Brasil las reas mineras de la Nueva Granada eran
zonas atrasadas y pauprrimas, alejadas de los principales asentamientos.
Cualquier ganancia que produjera la minera iba a manos de personas que vivian
en otras regiones, sobre todo en centros del gobierno y del comercio como
Popayn, Bogot y Cartagena. En las tierras bajas del Pacfico haba muchos
obstculos para el desarrollo regional, pues ni la tiera ni el clima eran favorables
para la explotacin agrcola. Compare con las tierras y el clima acogedor de la
regin contigua del Cauca, el clima hmedo y tropical y la espesa selva del Choc,
Barbacoas, Raposo e Iscuand tenan poco que ofrecer a los colonizadores, y
durante mucho tiempo siguieron figurando entre las reas menos pobladas y
desarrolladas de Colombia. Los mineros de la costa Pacfico eran ante todo
extraos que llevaban esclavos para buscar el oro y que, fuera de las pequeas
cantidades de alimentos producan, persuadidas u obligadas, las diminutas
comunidades indgenas, dependan de comida y otros artculos importados de
otras regiones. La inversin en esclavos y la dependencia de abastecimientos
externos convertan estas zonas en empresas de riesgo, e incluso las ganancias
de los mineros bien capitalizados no eran muy jugosas:
Pgina 143.
Sharp calcula promedios de rendimiento de entre el 7% y el 10%, pero pueden
haber sido inferiores.201 Cualesquiera que fuesen las ganancias de sus empresas,
los mineros de Popayn y de Cali ciertamente no las invertan en las zonas
mineras, sino que las llevaban al valle del Cauca, donde valindose de esclavos
que pasaban de la minera a la agricultura podan apoyar empresas familiares
basadas en las grandes haciendas. Es adems probable que buena parte de las
ganancias de la minera del Pacfico cayera en manos de los comerciantes que
trataban, directa o indirectamente, con las zonas mineras.
Los mineros de los yacimientos aurferos de frontera cambiaban el polvo de oro
por provisiones de comida, aguardiente, tabaco, metal para herramientas y
manufacturas llevadas por los rescatadores. Estos comerciantes entregaban luego
el polvo de oro a sus mayoristas, o lo registraban personalmente en las
fundiciones reales para convertirlo en lingotes y pagar el quinto. 202 Este
intercambio les convena obviamente a los mineros en un importante aspecto. Los
liberaba de la obligacin de entregar el polvo de oro a las fundiciones y de pagar el
201 Para los clculos de Sharp, vese su Slavery on the Colombian Frontier, pp. 171-89;
para una crtica de su mtodo y una explicacin de por qu la minera puede haber
tenido tasas de ganancia inferiores, vase Colmenares, Historia econmica y social,
vol. II, pp. 153-65.
202 El hecho de que los comerciantes y mercaderes registraban y pagaban la mayor
parte del oro producido en las zonas mineras es palpable en un informe de 1703 del
fiscal de la Real Audiencia, en el curso de una controversia sobre los porcentajes que
los mineros y comerciantes deban pagar por el quinto; el informe est reproducido en
Barriga Villalba, Historia de la Casa de Moneda, vol. 1, pp. 335-6.

quinto, y los abasteca de las provisiones necesarias para sostener sus


actividades. Pero la dependencia de los comerciantes tambin tena sus
desventajas, porque el trueque del oro entre mineros y comerciantes se haca en
trminos que favorecan a estos ltimos. Los mercaderes que en el Choc
compraban el metal directamente a los mineros pagaban menos que su valor real
y sacaban provecho de la diferencia entre el tipo de cambio en los yacimientos y el
valor del metal en las fundiciones reales.203 Aunque los mineros
Pgina 144.
pueden haber pensado que se trataba de una transaccin aceptable su
dependencia de ellos para todo, menos los alimentos ms bsicos los haca
vulnerables a una explotacin de otra clase. Pues parece que los comerciantes
dispuestos a enfrentarse a las dificultad del trueque con las regiones mineras slo
proporcionaban pequeas cantidades de artculos a altos precios, y obligaban a
los mineros a aceptar trminos onerosos, sobre todo si dependan del crdito en
1780, un visitante del Choc observ que los comerciantes obligaban a los
mineros, para que dispusieran de todo lo que requeran, a comprar una variedad
de mercancas, algunas de las cuales no necesitaban. Adems, con frecuencia
acudan al crdito para obtenerlas comprometindose a pagar la deuda con
futuros. Si se retrasaban en el pago, su dependencia aumentaba, al acumularse
los intereses. En 1780 se deca que era tan comn esta situacin que los mineros
del Choc deban ms de lo que posean. 204
En la regin antioquea, el medio ambiente fsico y climtico era ms apropiado
para el desarrollo agrcola y urbano, y la zona era por lo tanto ms desarrollada
social y econmicamente que las reas mineras del Pacfico. Sin embargo, por
haber desaparecido rpidamente la poblacin indgena en el siglo XVI, Antioquia
qued durante mucho tiempo marginada de la sociedad colonial y su desarrollo en
el siglo XVIII tuvo que partir de una pe base demogrfica. La minera, no obstante,
contribuy ms al desarrollo regional que en la costa del Pacfico, porque la
controlaban en gran parte habitantes locales. Esto ayuda a explicar por que
Medelln se convirti en un centro urbano de creciente importante hacia fines del
perodo colonial, y por qu Antioquia sigui desarrollando una floreciente
economa regional despus de la independencia. Pero aunque las crecientes
ganancias de las minas enriquecieron la provincia a lo largo del siglo XVIII,
Antioquia
Pgina 145.
dependa en buena parte de mercancas importadas, y este comercio tenda a
drenar la regin de recursos. En 1787, el oidor Mon y Velarde inform que los
bienes importados a Antioquia se vendan a precios entre el 50 y el 100% ms
203 Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 63-4.
204 "Relacin del Choc... conforme al reconocimento del Capitn de In don Juan
Jimnez Donoso", noviembre 15, 1780, en Ortega Ricaurte, Documental del Choc, pp.
227-33.

altos que en las regiones no mineras. La prctica de vender a crdito (fomentada


por la carencia de monedas de plata de pequeas denominaciones) haca subir
an ms los precios.205 Al explicar la relativa pobreza de la provincia, Mon y
Velarde anot que comerciantes de otras regiones acaparaban la mayor parte de
su riqueza. "Los comerciantes que hacen trueque por el oro", dijo,
lo sacan todo de la provincia, donde no se conoce ahora ni la menor industria o
manufactura porque hasta los bienes ms toscos son trados del Reino (de la
Nueva Granada), de manera que todo el oro sale sin haber circulado en lo ms
mnimo entre los habitantes y los mineros. Todos son vasallos de los
comerciantes, y stos a su vez de sus corresponsales en Santa Fe, Cartagena y
Santa Marta.206
Los comerciantes a veces formaban sociedades con los mineros, pero por lo
general evitaban comprometerse directamente en la produccin. 207 Su papel en la
minera era ms bien el de suministrar esclavos y mercancas, generalmente a
crdito. En ocasiones los mineros hacan sus compras directamente a los
mayoristas de ciudades como Cali, para luego llevar sus provisiones a las minas
Pgina 146.
del Pacfico.208 Sin embargo, el procedimiento ms comn consista en que
pequeos comerciantes tomaban sus mercaderas de mayoristas o hacendados
con crditos de hasta un ao, para luego venderlas en los distritos mineros a
cambio de polvo de oro. Una vez adquirido el metal, lo utilizaban para
transacciones comerciales adicionales en ciudades como Popayn, Cali, Honda,
Momps, Cartagena y Santa Fe, donde podan cancelar sus deudas y adquirir
nuevas mercancas.
LA MINERA DEL ORO Y LA ECONOMA
DE LA NUEVA GRANADA
Como parte de este comercio dependa de bienes importados de ultramar, una
porcin de la produccin de oro de la Nueva Granada sala del pas sin haber
205 "Sucinta relacin de lo ejecutado en la visita de Antioquia...", en Robledo, Bosquejo
Biogrfico, p. 350; AHA Colonia, Hacienda, tomo 747, manuscrito 11988. "Informe
hecho por el Sr. Don Juan Antonio Mon y Velarde... para el uso de la moneda en esta
Provincia", Antioquia, agosto 23, 1787.
206 AHA Colonia, Hacienda, tomo 747, manuscrito 11988.
207 Este no haba sido siempre el caso. En 1761, un funcionario de la tesorera record
que en el pasado algunos mineros pudientes se haban unido a los comerciantes de
Cartagena para importar esclavos para la minera, pero observ que los comerciantes
se haban tornado reacios a financiar a los mineros por las prdidas que haban tenido,
y que ahora se abstenan de entrar en sociedad con ellos. "Informe de los medios tiles
y convenientes a el fomento del Reino, beneficio de los vasallos, y aumento de la Real
Hacienda", AHNC Aduanas (Cartas) tomo 8, folio 436, Jos de Arce y Zavala, Santa Fe,
octubre 2, 1760.
208 Colmenares, Cali, pp. 113-15.

afectado en nada su economa. Pero las minas de oro no eran simples enclaves
unidos directamente a Europa. De hecho, hasta 1784 a las regiones mineras del
Pacfico les estaba vedado el contacto directo con las rutas martimas del Atlntico
debido a repetidas prohibiciones de navegar en el ro Atrato. Esta medida,
encaminada a evitar las exportaciones ilegales de oro extranjeros en el Caribe, no
elimin el contrabando, pero s signific que el Choc se abasteca dentro de la
economa domstica en la provincia de Popayn, o en Momps, Honda y Santa
Fe. Los comerciantes de Cartagena, adems, se mostraban satisfechos con este
arreglo. Cuando en 1774 el virrey los consult sobre la posibilidad de abrir el
Atrato al comercio con el Caribe, se opusieron firmemente a la idea. Aceptaron
que la libre navegacin en el Atrato les convendra a los importadores espaoles,
pero sostuvieron que el acceso al mar perjudicara un valioso comercio
interregional y que, al privar a los productores neogranadinos de importantes
mercados agrcolas y de otra clase, echara a perder la ms amplia demanda de
imporPgina 147.
taciones europeas.209 De hecho, cuando se abri el Atrato en 1784, se emple
ante todo para importar hierro, acero y otras manufacturas europeas, mientras que
las provincias vecinas del virreinato siguieron abasteciendo los alimentos y otros
artculos.210 De modo que antes de que el oro saliera del pas, irrigaba y
estimulaba la economa de las regiones adyacentes, generando un comercio de
productos agrcolas y otros, y ampliando as los mercados de las regiones
agrarias. Este comercio inclua una amplia variedad de productos coloniales: el
azcar y sus derivados, el tabaco, la sal, el ans, el queso, el trigo, la carne de res
salada y seca, as como el algodn crudo, los lienzos y las telas de lana,
transportados por la red de trochas que iban de Popayn a las tierras bajas del
Pacfico, y de Bogot y la Cordillera Oriental a Antioquia. 211
Pruebas de los efectos estimulantes del renacimiento minero se encuentran en el
desarrollo del comercio en las ciudades de Popayn y Bogot, el cual, a juzgar por
los ingresos de los impuestos de venta, mostr una slida tendencia a la
expansin, sobre todo en la ltima mitad del siglo. El valor promedio anual de las
alcabalas cobradas en Bogot fue de menos de 6.000 pesos entre 1700 y 1704;
permaneci igual entre 1720 y 1724, y para 1740-5 slo hubo un ligero
crecimiento, al llegar a poco ms de 8.000 pesos. Luego tuvo lugar una sbita alza
entre 1756 y 1760, a ms de 28.600 pesos, seguida por un alto y sostenido
promedio de crecimiento hasta llegar, entre 1805 y 1808, a entradas anuales
209 AGI Consulados 333, Junta de los individuos del Comercio de Espaa, Cartagena,
agosto 6, 1774.
210 En 1774, la corona orden a las autoridades coloniales investigar el asunto de la
apertura a la navegacin del ro Atrato pero, a pesar de la recomendacin favorable del
virrey Guirior, no fue abierta hasta 1784. AGI Santa Fe 956, Caballero y Gngora a
Glvez, mayo 31, 1784; tambin Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora, p. 363; y
Silvestre, Descripcin, p. 41.
211 West, Colonial Placer Mining, pp. 112-22.

promedio superiores a los 100.000 pesos. 212 Los ingresos de la alcabala pagada
por bienes vendidos
Pgina 148.
dentro de la jurisdiccin de la ciudad de Popayn aumentaron ritmo similar, pero
en menor escala. Entre 1722 y 1726, los ingresos promediaron menos de 900
pesos por ao; entre 1741 y 174 promedio anual fue de 2.671 pesos. Despus de
que la casa de moneda comenzara sus operaciones en 1753, crecieron
rpidamente el siguientes dcadas, llegando a un promedio de cerca de 20.000
pesos entre 1795 y 1804.213 En ambos casos, el veloz aumento de las dcadas de
1750 y 1760 es en parte atribuible a una mayor eficiencia a administrativa, al pasar
el cobro de la alcabala de recaudadores a comisin a la administracin directa
real.214 Pero tambin hubo seales de un crecimiento cierto, palpable en los
ingresos de los diezmos cobrados a la produccin agrcola. 215
En Popayn, los efectos econmicos del desarrollo minero fueron ms obvios en
la ciudad, sobre todo despus de que empezara a funcionar la casa de moneda a
mediados del siglo. En 1763, el procurador del cabildo local inform que la
presencia de la ceca haba significado un gran estmulo tanto para la minera
como el comercio de la provincia, al aumentar el intercambio con las regiones
mineras del Pacfico y al librar a los mineros de su dependencia de los
comerciantes de Bogot. Anteriormente, estos ltimos forzaban a los mineros a
venderles a bajos precios, pudiendo as "engordar como una sanguijuela con la
sangre y sustancia de provincias, que es el oro...". 216 El establecimiento de la casa
de moneda cambi esta relacin, segn el cabildo, y Popayn prosper. Los
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registros de las mercancas que ingresaban a la ciudad muestran que el comercio
con Quito, sobre todo de telas de sus obrajes, aument abruptamente a mediados
del siglo.217 Otra seal del vigoroso crecimiento del comercio de Popayn fue el
212 Les estoy muy agradecido a los profesores John TePaske y Alvaro Jara por esta
informacin extrada de su investigacin indita sobre los ingresos reales registrados
en Bogot. Posteriores referencias a su investigacin figurarn TePaske y Jara, "Cartas
cuentas de la real caja de Santa Fe de Bogot", manuscrito indito.
213 Vase Apndice C, Tabla 8.
214 ACC Colonia CII-20ea 51 38.
215 Para un anlisis del producto de los diezmos en Popayn, que incluye sobre
Antioquia, vase Jorge Orlando Melo, "La produccin agrcola en Pc en el siglo XVIII,
segn las cuentas de diezmos", en Fedesarrollo, Ensayos historia econmica
colombiana (Bogot, 1980).
216 ACC Libro Capitular (1763), tomo 23, folios 38-9.
217 Datos dispersos en informes sobre el comercio de ingreso a Popayn indican este
aumento de las importaciones de los textiles de Quito, descritos como "ropa de Quito",
en la siguiente forma: 1735, 241/2 cargas; 1745, 2501/2; 1765, 2531/2; 1769, 612
(ACC Colonia C II-5a 36 24 y 40 95; ACC Conia II-14a 50 51 y 50 73). A este desarrollo
sin duda influy en parte la separacin del comercio quiteo de los mercados
peruanos, que sigui a la abolicin de los galeones y a la apertura de la ruta del Cabo

hecho de que atrajo un nmero creciente de inmigrantes espaoles, algunos de


ellos comerciantes que casaron con la lite criolla propietaria de tierras y de
minas.218 En 1756 haba suficientes espaoles para justificar la formacin de una
compaa de milicia de "forasteros",219 y para 1764 el tamao de la comunidad
mercantil rivalizaba con el de Bogot y Cartagena. 220 En 1778, la corona reconoci
el renacimiento de la ciudad como centro comercial al acceder a la demanda de
sus comerciantes de establecer un tribunal mercantil independiente para resolver
los asuntos "del copioso nmero de comerciantes domiciliados y casados en la
regin, adems de los muchos mercaderes de Quito, Santa Fe,
Pgina 150.
Honda y Cartagena que tienen aqu sus corresponsales o agentes..." 221 A partir de
entonces, Popayn tuvo una delegacin mercantil de igual categora que las de
Bogot y Quito.222
El comercio de Antioquia, la mayor parte del cual se haca a travs de Bogot,
mostraba una tendencia similar a crecer vigorosamente lo que estaba acorde con
la creciente produccin de oro de la provincia. Mientras el valor de las
importaciones no llegaba por lo general a los 40.000 patacones antes de 1750,
despus de 1760 se dobl, y se duplic de nuevo en la dcada de 1770, antes de
llegar a un monto de cerca de un milln entre 1780 y 1810. 223 Y como la mayor
parte del comercio era de bienes producidos en la Nueva Granada, sobre todo de
los textiles crudos fabricados en la regin del Socorro, la minera antioquea
evidentemente contribuy a la activacin de la economa del centro del virreinato
de Hornos en la dcada de 1740 y que hizo que los productos de la industria de Quito
se enfrentaran a la competencia de importaciones ms baratas de telas europeas.
Tambin lo facilitaron las transferencias de impuestos hechas por el gobierno de Quito
a las autoridades de Cartagena, bajo la forma de un situado o subsidio anual para los
gastos militares del puerto. A cargo de los comerciantes que lo llevaban de Quito a la
Nueva Granada, por va de Popayn, el situado era una til fuente de capital para
financiar el comercio en el camino.
218 Vase Gustavo Arboleda, Diccionario Biogrfico y Genealgico, para datos sobre
algunos comerciantes espaoles que se establecieron en la ciudad durante el siglo
XVIII, y que muestran cmo los absorbi la sociedad local por medio de los
matrimonios.
219 ACC Libro Capitular, tomo 20 (1756), folios sin nmeros. Desafortunadamente este
documento slo nombra los oficiales de esa "Compaa Miliciana de Espaoles
Forasteros", todos los cuales eran importantes comerciantes, pero no da el nmero o
los nombres de los dems miembros.
220 Cuarenta individuos del "comercio de Popayn" dirigieron una peticin a la corona,
pidiendo que el cobro de los ingresos de la alcabala y el aguardiente, bajo contrato
colectivo con ellos desde 1761, siguiera su curso normal hasta el trmino de ste.
Vase ACC Colonia C II-20ea 51 38.
221 ACC Libro Capitular, tomo 28 (1777), fol. 146.
222 AHNC Consulados, tomo 3, fols. 433-5. Real Orden, julio 3, 1778.
223 Twinam, Miners, Merchants and Farmers, Tabla 7, pp. 51-4. Al final su segundo
perodo como gobernador de Antioquia, en 1785, Francisco Silves calcul que ms de
250.000 pesos, o sea medio milln de pesos de plata, salan la provincia cada ao,
tanto en forma de polvo como de lingotes: vase Silvest Relacin, p. 147.

en la misma forma en que los yacimientos aurferos del Pacfico inyectaron nueva
energa a la economa de la provincia de Popayn. 224
No se debe, sin embargo, exagerar la influencia econmica del sector minero,
porque ciertamente no transform la economa de Nueva Granada. Dentro del
gran territorio que se extenda de los llanos y selvas de las tierras bajas tropicales
y a lo largo del terreno quebrado de las cordilleras andinas, la posibilidad de un
crecimiento econmico sigui siendo muy limitada a causa de la dispersin y
pequea escala de la colonizacin, las dificultades para el transporte interno y el
carcter aislado y de baja productividad de la minera. Estos factores fueron
constantes durante el siglo XVIII e impidieron
Pgina 151.
la integracin econmica regional, dejando a la Nueva Granada como una
economa esencialmente subdesarrollada. El resurgimiento de la minera, no
obstante, contribuy en algo al cambio de las condiciones que haban colocado a
la regin al margen del imperio espaol a fines del siglo XVII y durante el XVIII.
Pues al estimular los circuitos del comercio interno, suministrar los medios para
comprar ms importaciones europeas y dar al gobierno la oportunidad de elevar y
gastar ms ingresos, la minera del oro sera la base de una revitalizacin del
gobierno espaol en la Nueva Granada, as como de su comercio con la
pennsula.
Pgina 153.
Parte II
La economa del colonialismo borbn: la Nueva Granada y la economa atlntica

Pgina 154.
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4
LA NUEVA GRANADAY EL SISTEMA MERCANTIL ESPAOL,
1700-1778
Hasta este punto hemos examinado las estructuras de la colonizacin, la sociedad
y la economa de la Nueva Granada en el siglo XVIII, y hemos visto en alguna
medida los nexos econmicos que unan la colonia a Espaa. Sin embargo, al
concentrarse en el carcter de las estructuras sociales y econmicas del Nuevo
Reino, los captulos anteriores tendieron a recalcar los elementos de continuidad y
224 Sobre la composicin del comercio antioqueo, vase Twinam, Mine Merchants and
Farmers, pp. 60-9.

de evolucin internas sin prestar mayor atencin a los factores externos que
afectaron su desarrollo. No obstante, el siglo XVIII presenci por supuesto
importantes cambios en las relaciones entre Espaa y sus colonias, a medida que
los Borbones que ocuparon el trono de los Habsburgos trataron de contrarrestar el
proceso de decadencia al parecer inexorable que haba afectado a Espaa
durante el siglo XVII. La nueva dinasta no slo estableci una autoridad
centralizada y absolutista dentro de la metrpoli sino que, mediante reformas
polticas, militares y econmicas, intent realizar lo que se ha llamado la "segunda
conquista de Amrica".225
No fue ste un proceso que empez de inmediato o que se llev a cabo sin
tropiezos. El tono de las primeras reformas fue vacilante y su aplicacin
accidentada, y la gran poca de cambio slo lleg
Pgina 156.
con el reinado de Carlos III. Sin embargo, a principios del siglo la Nueva Granada
sinti las repercusiones de los cambios en el centro de la metrpoli cuando su
comercio y su administracin se vieron afectados por los primeros esfuerzos de
Madrid tendientes a recuperar el control de los recursos de su imperio.
Posteriormente, otras fases de la reforma colonial tuvieron impacto en la regin,
alterando an ms sus sistemas comerciales y administrativos. Con el fin de
determinar el efecto de estas reformas, examinaremos ahora los cambios en la
poltica mercantil espaola y mostraremos las razones de su origen, as como la
forma en que fueron aplicadas y en que afectaron el comercio y la economa del
Nuevo Reino. Nuestro punto de partida es el comienzo del siglo, la poca de la
transicin del gobierno de los Habsburgos al de los Borbones, cuando la crisis del
imperio coincidi con el virtual colapso del sistema comercial atlntico que
vinculaba las economas coloniales a la madre patria.
LA NUEVA GRANADA Y EL SISTEMA
COMERCIAL ESPAOL
Durante todo el perodo colonial, el comercio del Nuevo Reino fue un monopolio
formal de Espaa, reglamentado por el cdigo legislativo mercantilista que
amparaba todo intercambio con las Amricas. Desde el siglo XVI, la metrpoli
restringi el comercio de sus colonias a un sistema regido por el Estado, con el fin
de enriquecer a la monarqua y a los grupos privilegiados dentro de ella. Durante
la mayor parte de la Colonia, este sistema tuvo tres aspectos esenciales. En
primer lugar, todo el comercio se canaliz a travs de un nico puerto de ingreso,
Sevilla hasta 1717 y luego Cdiz. En segundo lugar, todo el intercambio fue
organizado por el gremio mc cantil de los Cargadores a Indias que, junto con la
Casa de Contratacin, responda por el comercio trasatlntico, haca que
cumplieran los reglamentos comerciales y se encargaba del cobro de los derechos
respectivos. Todo el trfico transocenico se limitaba
225 John Lynch, The Spanish American Revolutions, 1808-1826 (Sgda. Ed., Londres,
1986), p. 7.

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a los comerciantes espaoles autorizados; los extranjeros, con escasas
excepciones, estaban legalmente excluidos del comercio directo indiano, aunque
participaban en l a travs de intermediarios hispanos. En tercer lugar, el comercio
colonial se llevaba a cabo en convoyes armados, uno de los cuales, llamado "la
flota", abasteca al virreinato de la Nueva Espaa desde Veracruz, mientras que el
otro, conocido como "los galeones de Tierra Firme", haca otro tanto para la
Amrica del Sur espaola a travs de Cartagena de Indias y de Portobelo.
La Nueva Granada estaba directamente integrada a este sistema comercial
gracias a sus minas de oro y a la magnfica baha natural de Cartagena, puerto
que se haba convertido en un centro principal del comercio espaol a fines del
siglo XVI y principios del XVII. Por Cartagena ingresaban diversos artculos
europeos, incluyendo materias primas esenciales como el hierro y el acero, una
amplia gama de textiles y muchos productos agrcolas como el vino, el aceite de
oliva y las especias. A cambio, el Nuevo Reino proporcionaba oro acuado "en
joyas, en lminas o (ilegalmente) en polvo; tambin exportaba, en parte a Espaa
y en parte a otras colonias, como Cuba o Mxico, pequeas cantidades de
productos exticos tropicales, tales como el cacao. Desde hace tiempo creen los
historiadores que este comercio tuvo una aguda reduccin a fines del siglo XVII,
porque las flotas de Tierra Firme navegaron con menos frecuencia a la Amrica
del Sur y porque segn los registros oficiales de sus cargamentos de oro, fue
menor el comercio que transportaban. Sin embargo, como anotamos en el primer
captulo, los informes extranjeros no oficiales sobre los metales preciosos que
llegaban a Europa desde las Amricas indican que el comercio de fines del siglo
XVII era bastante boyante, puesto que moviliz mayores caudales que en
cualquier poca anterior.
Se ignora cul fue la contribucin de la Nueva Granada a este aparente
renacimiento, porque los registros de los metales preciosos que llegaban a Europa
desde Tierra Firme no distinguen entre los
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procedentes del Per y aquellos provenientes del Nuevo Reino. Parece probable,
sin embargo, que el comercio de ste aumentara durante las ltimas dcadas del
perodo de los Habsburgos, porque se descubrieron y explotaron nuevas minas de
oro, sobre todo en la costa del Pacfico. Pero aunque se incrementara la
capacidad del territorio para recibir importaciones de Europa, stas fueron de
escaso beneficio para Espaa o para su gobierno. Los cargamentos ms valiosos
llevados a las Indias consistan en reexportaciones forneas, y la mayor parte de
los caudales por los que eran intercambiados iba por lo tanto a manos de
extranjeros, lo que dejaba muy poco para los productores espaoles o para el
Estado, constantemente defraudado.226 Sucedi as que cuando muri Carlos II,
226 Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, pp. 268-9; vase tambin
Lynch, Bourbon Spain, p. 21.

las colonias americanas no dependan econmicamente de la metrpoli: los


comerciantes y productores extranjeros se llevaban la mejor parte de sus
mercados y caudales.
La debilidad fundamental de las relaciones econmicas coloniales qued
ampliamente revelada cuando accedi al trono el borbn Felipe V. Durante la
Guerra de Sucesin espaola, el sistema de flotas trasatlnticas ces virtualmente
y la creciente separacin entre las economas coloniales y la metropolitana se
convirti en un hecho. Sin flotas para transportar su comercio con las Amricas,
los extranjeros que haban dominado la Carrera de Indias forjaron entonces
contactos directos con las colonias espaolas. Las intrusiones en los mercados
coloniales espaoles eran tanto de aliados como de enemigos. Por un lado, los
mercaderes franceses aprovecharon la alianza de Luis XIV con la Espaa
borbnica para organizar un trfico con las Amricas directamente desde los
puertos franceses; incursionaron particularmente en los ricos mercados del
virreinato del Per. Por otro lado, los comerciantes ingleses y holandeses
montaron un productivo comercio de contrabando desde sus bases mercantiles en
el Caribe, desde donde establecieron rutas
Pgina 159.
de comercio ilegal con Mxico a travs de Veracruz, con el Per por el istmo de
Panam y con la Nueva Granada a travs de Cartagena y Santa Marta. 227
Tal fue la escala de la penetracin econmica extranjera y tan serias las prdidas
tanto para los comerciantes espaoles como para el Estado borbnico, que los
ministros de Felipe V pensaron en cambiar todo el sistema del comercio colonial.
En 1705, por ejemplo, la Junta de Comercio discuti dos propuestas para
reorganizarlo. Una de ellas recomendaba la creacin de una compaa
monopolista con un capital de cerca de veinte millones de pesos, para que pudiera
competir con las grandes compaas que las dems naciones europeas
empleaban para su comercio con las colonias. 228 La otra propuesta contemplaba la
total abolicin de los convoyes, para ser reemplazados por "el libre trfico de
navos individuales desde los puertos de Espaa hasta los de las Indias". 229 Sin
embargo, no se emprendi ninguna de ellas y el trfico trasatlntico espaol
continu en un estado de severa desorganizacin hasta el trmino de la guerra.
Para la Nueva Granada, como para el Per, esto significaba que el comercio con
los extranjeros tomaba en gran parte el lugar del que hacan con los espaoles, y
como veremos ahora, los primeros gobiernos borbnicos encontraron muchos
obstculos para reconstruir el control espaol del comercio con la Amrica del Sur.
Pgina 160.
227 Sobre la influencia extranjera, sobre todo la francesa, en el comercio
hispanoamericano durante la Guerra de Sucesin, vase Geoffrey J. Walker, Spanish
Politics and Imperial Trade, 1700-1789 (Londres, 1979), pp. 19-63.
228 AGI Indiferente General 2046A, "Papel segundo en que se propone la forma de
establecer la navegacin de las Indias", Manuel Garca de Bustamante, agosto 15,
1705.
229 Ibid., Parecer de D. Ambrosio Daubenton, septiembre 10, 1705.

EL COMERCIO DURANTE Y DESPUS


DE LA GUERRA DE SUCESIN ESPAOLA, 1700-1720
El clculo preciso del comercio neogranadino a principios del siglo XVIII es
imposible, porque los registros oficiales por lo general distinguan entre las
exportaciones del Per y las del Nuevo Reino. De una cosa, sin embargo,
podemos estar seguros. Tanto durante Guerra de Sucesin como despus, el
comercio de Espaa con colonia fue casi completamente anulado por los
traficantes ilegales extranjeros. En el curso de la guerra, los comerciantes
espaoles se quejaron constantemente de la competencia de los contrabandistas
forneos en Cartagena y a todo lo largo de la costa caribe y exigieron medidas
para detener las prdidas que aquella implicaba para su comercio. En 1702, por
ejemplo, los comerciantes hispanos informaron que los franceses estaban
haciendo grandes importaciones ilegales tanto de Cartagena como de Santa
Marta, con la ayuda de funcionarios complacientes. Se quejaron ante todo de las
actividades de algunos comerciantes franceses que, despus de arribar con el
escuadrn del almirante Ducasse, se dieron evidentemente a la tarea de
establecer un comercio directo entre Francia y Cartagena. Para combatir esta
amenaza, los espaoles le solicitaron a la corona nombrara nuevos oficiales en el
puerto, sin injerencia del gobernador de Cartagena o de la audiencia de la Nueva
Granada.230 No se to ninguna accin, sin embargo, y para 1704 haba surgido una
amenaza de otra fuente, bajo la forma de un gran comercio de contrabando en
Santa Marta, donde el gobernador se confabul con comerciantes ingleses y
holandeses.231 Junto con el matute a travs de Portobelo, valor del comercio ilegal
era enorme. En 1705 se dijo que "en un ao con otro... se llevan a Inglaterra seis
millones de pesos, la mitad
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en oro y plata y la otra en bienes", todo transportado a Jamaica por
contrabandistas desde los puertos de Cartagena y Portobelo. 232
La renovacin de los convoyes espaoles no alivi el problema. Cuando los
primeros galeones llegados de Espaa desde 1695 ingresaron a la baha de
Cartagena, al mando del conde de Casa Alegre, trajeron consigo un mnimo
sosiego ante la intromisin extranjera. Durante los seis meses que siguieron a su
arribo, treinta barcos de contrabando entraron en el puerto, todos con mercancas
que despus fueron transportadas al interior de la Nueva Granada y de all a las
provincias del Per.233 Enfrentados a tal competencia y detenidos por la demora de
los comerciantes peruanos en llegar a Portobelo, los galeones se vieron obligados
230 AGI Consulados 314, Cristbal de Mrmol al Consulado de Sevilla, noviembre 21,
1702.
231 AGI Consulados 314, Joseph Bermdez Becerra al Consulado de Sevilla febrero 5,
1704; Consulado de Sevilla a Bermdez Becerra, octubre 3, 1704.
232 AGI Indiferente General 2046A, Parecer de D. Antonio Daubenton, septiembre 10,
1705.
233 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, p. 38.

a esperar casi dos aos en Cartagena, donde hicieron ventas por cerca de cuatro
millones de pesos.234 La flota zarp entonces hacia Portobelo en enero de 1708,
para encontrar all a los mercaderes peruanos que haban partido de Lima con
carga por valor de ms de siete millones de pesos. 235 Aunque el comercio haba
sido menor del que esperaban los comerciantes espaoles, la mayor desgracia
acaeci despus, cuando en junio de 1708, al regresar de Portobelo a Cartagena
para preparar la travesa a Espaa, los galeones fueron atacados cerca a este
ltimo puerto por el almirante Wagner, con tremendas prdidas. Slo dos barcos
sobrevivieron y pudieron refugiarse en Cartagena, donde sus cargamentos fueron
descargados a la espera de una escolta para cruzar el Atlntico. Finalmente, el
almirante francs Ducasse, poco antes de que terminara la guerra, regres a
Espaa en 1712 con ocho o nueve millones del caudal que se haba salvado del
desastre de la flota de Casa Alegre.236
Pgina 162.
As que los primeros galeones en llegar a Cartagena despus de ms de una
dcada fracasaron por completo en revivir el comercio espaol con el Nuevo
Reino, y despus de este fiasco prcticamente se cortaron los lazos comerciales
entre la colonia y la metrpoli, permitiendo que una vez ms cayeran en manos
extranjeras lo recursos de aquella, hasta el trmino de la guerra. Un espaol
residente en Cartagena dio en 1712 una idea de la escala del contrabando calcul
que probablemente llegaba a los dos millones de peso anuales, pagados con oro
neogranadino.237 Parece, por lo tanto, que durante todo el curso de la guerra la
mayor parte del comercio de la colonia recay en los extranjeros; slo poco ms
de cuatro millones de pesos reunidos en la feria de Cartagena de 1706 llegaron a
Espaa procedentes de la Nueva Granada. En trminos econmicos, la colonia se
haba separado casi completamente de Espaa, al no confiar en la metrpoli para
la mayor parte de sus importaciones, y al no proporcionarle sino una fraccin
relativamente pequea de su produccin aurfera.
La libertad comercial informal de la Nueva Granada continuo despus de la
guerra, cuando la intromisin inglesa en la Amrica espaola adquiri
proporciones an mayores. En el tratado de Utrech. (1713), a Inglaterra le fueron
concedidos el asiento de negros (el contrato oficial monopolista para
proporcionarle los esclavos a Hispanoamrica) y el extraordinario privilegio de
enviar un "barco anual" a los puertos americanos para comerciar junto con las flota
trasatlnticas espaolas. Obtenida de Espaa como precio por la paz esta
concesin pona en peligro tanto la integridad del monopolio colonial espaol
como los ingresos de la corona por concepto de comercio, pues les dio entrada
legal a los ingleses en el comercio americano, adems de abrigo para el
234 El clculo de la contribucin de Cartagena procede de AHN, Cdices, Libro 755b,
Consultas y pareceres del Consejo de Indias, tomo IV, fol. 34, "Informe de Bartolom
Tienda de Cuervo", 1734.
235 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 44, 272, nota 84.
236 Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, p. 312.
237 AGI Consulados 315, Leonardo Bossmarte al Consulado de Sevilla, octubre 6,
1712.

contrabando. Y, peor an, lo trminos del tratado de Utrecht limitaron las opciones
espaolas para
Pgina 163.
reformar su sistema de comercio colonial. El barco anual ingls estaba vinculado
al movimiento de los convoyes, de manera que para cumplir con las obligaciones
del tratado, Espaa se vio forzada a conservar el anticuado e ineficiente mtodo
comercial que desde haca mucho tiempo haba demostrado su incapacidad para
contrarrestar la competencia extranjera. En lugar de reemplazar el sistema de las
flotas, los ministros borbnicos slo pudieron intentar revivirlo. 238
Su fracaso en lograrlo se reflej en el dbil comportamiento del comercio en los
aos que siguieron a la guerra. Entre 1713 y 1721, slo un pequeo convoy de
cuatro barcos zarp hacia Cartagena y Portobelo, y despus de encontrar
considerables obstculos para disponer de su cargamento, se perdi en el mar
durante el viaje de vuelta en 1715. 239 No se sabe el valor de los metales preciosos
transportados por esta flota, pero es improbable que superara unos pocos millones
de pesos, procedentes tanto de la Nueva Granada como del Per. En 1718 y
1719, algunos barcos que zarparon de Cartagena llevaron 750.000 pesos
adicionales, pero incluso esto dej las exportaciones totales del Nuevo Reino a
Espaa en un nivel apenas algo superior al alcanzado durante los muy turbulentos
aos de la Guerra de Sucesin. Es claro entonces que mucho quedaba por hacer
para que Espaa volviera a canalizar los recursos de la colonia dentro de los
parmetros legales de la Carrera de Indias.240
Los problemas que tuvo Espaa para controlar el comercio de la Nueva Granada
no se limitaban, por supuesto, a esta regin; eran parte de una crisis ms grave
que afectaba todo su comercio con Amrica del Sur. Los traficantes extranjeros no
slo actuaban en Cartagena y en Santa Marta, sino tambin en Portobelo, donde
comerciaban con plata y otros productos del Per. De hecho fue la
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desviacin hacia los extranjeros del comercio peruano y no del neogranadino lo
que bloque la renovacin de los galeones de Tierra Firme. Mientras el
contrabando los abasteca en forma adecuada, los comerciantes peruanos no se
mostraban dispuestos a organizar convoyes para enviar su plata a Panam o a
Portobelo y, como el Per era el principal mercado de los galeones, su renuencia a
comerciar con Espaa haca en extremo difcil que se reiniciara el sistema. El
comercio espaol qued atrapado, por lo tanto, en un crculo vicio de declinacin.
Mientras los contrabandistas extranjeros seguan ocupando los mercados con
bienes ilegales, no era fcil restaurar los itinerarios regulares de los galeones; y al
no arribar stos, floreca el comercio de aquellos. Para salir de este atolladero y
238 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 93-4.
239 Ibid., 59-63.
240 Sobre el comercio de Tierra Firme como un todo en el perodo 1713-20, vase ibid.,
pp. 67-92.

enfrentar al desafo econmico ingls, el gobierno borbnico trat de revitalizar las


flotas trasatlnticas mediante una firme intervencin incorporada en el Proyecto
para Galeones y Flotas, que introdujo 1720.
La finalidad del Proyecto era la de restablecer el sistema de flotas, de manera que
Espaa pudiera recuperar su comercio colonial, reconstruir su marina mercante y
aumentar los ingresos de la corona por los derechos del comercio. Para los
galeones de Tierra Firme esto significaba expediciones anuales desde Cdiz en
septiembre con un plazo mximo de cincuenta das para que los comerciantes
completaran sus transacciones en Cartagena y Portobelo, y de quince das
adicionales en La Habana en el viaje de vuelta. 241 Como el Proyecto no modificaba
la estructura tradicional de la Carrera de Indias, su xito dependa en gran parte
de la imposicin de medidas contra el contrabando en Amrica para garantizar que
los traficantes extranjeros no coparan los mercados antes del arribo de las flotas.
Tal cosa pareca factible debido al reciente establecimiento del virreinato de la
Nueva Granada en 1719, puesto que exista entonces
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una autoridad ms fuerte capaz de contener el contrabando y la corrupcin que
arruinaban el comercio espaol. En la prctica, no obstante, ni la reorganizacin
comercial ni la vigilancia administrativa fueron suficientes para restaurar el
monopolio colonial. El reglamento del Proyecto que los galeones deban zarpar
en plazos regulares y predecibles era constantemente quebrantado, y el nuevo
virrey result ser un deficiente guardin contra la intromisin de los traficantes
extranjeros.
LA REFORMA DEL SISTEMA DE FLOTAS Y EL COMERCIO
DE LA NUEVA GRANADA, 1720-1739
Cuando por primera vez se pusieron a prueba los nuevos reglamentos del
Proyecto, los galeones fracasaron en cumplirlos o en satisfacer las esperanzas de
sus proponentes. Los primeros galeones en zarpar bajo las nuevas reglas salieron
de Espaa meses despus de lo previsto, y pasaron dos aos en aguas del Caribe
despachando su tarea.242 El mismo problema que se supona deban resolver los
galeones fue el causante de la demora: el contrabando extranjero en las costas de
la Nueva Granada. Desde la Guerra de Sucesin, los contrabandistas se haban
concentrado cada vez ms en el Caribe, dejando a un lado el Pacfico, y el
comercio ilegal en las costas del Nuevo Reino haba adquirido las dimensiones de
un trfico permanente, con rutas bien establecidas, complicidad oficial y mercados
estables. La costa caribe neogranadina, sobre todo en los puertos de Cartagena,
Santa Marta y Ro Hacha, se convirti en un rea de intensa actividad
contrabandista, asociada tanto con las acciones de la English South Sea Company
241 Para la descripcin y anlisis del Proyecto, vase Antonio Garca-Baque Cdiz y el
Atlntico, vol. I, pp. 152-8, 197-208, y Walker, Spanish Politics Imperial Trade, pp. 10711.
242 Sobre los galeones de 1721 bajo el mando del general Baltasar de Guevara, vase
Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 137-49.

como con los numerosos pequeos traficantes extranjeros que deambulaban


libremente entre las islas
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espaolas y a lo largo de las costas del continent. 243 Antes de que los galeones
llegaran, en 1721, los extranjeros ya actuaban en Cartagena y a lo largo de la
costa, e incluso haban establecido una base en Barranquilla, desde donde podan
enviar sus mercaderas directamente al interior.244 De all haban avanzado tierra
adentro, y para 1721 Momps se haba convertido en una importante plaza de
contrabando, donde los extranjeros comerciaban con tanta libertad como en la
misma csta.245 Y a la profunda penetracin extranjera en el comercio de la Nueva
Granada se sumaba el abundante contrabando a travs de Portobelo, que
malograba el comercio espaol con el Per. Cuando los galeonistas zarparon para
encontrarse con los comerciantes peruanos despus de pasar cinco meses en
Cartagena, encontraron que muchos extranjeros haban llegado antes que ello
incluyendo no slo el barco anual ingls, sino tambin catorce navo ingleses y
holandeses que esperaban vender sus cargamentos a cambio de plata peruana. 246
Grandes cantidades de plata fueron a dar manos de los traficantes y cuando el
convoy regres a Cartagena en agosto de 1722, contena muchas mercancas sin
vender, que depositaron en la ciudad. 247 A la larga, despus de dos aos en las
Indias, los galeones de Guevara volvieron a Espaa con cargamento avaluados en
12.3 millones de pesos, una cantidad no muy apreciable si se tienen en cuenta los
muchos aos que haban transcurrido dese la flota anterior.248
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Fue sta una gran desilusin para los comerciantes andaluces que haban
organizado la flota y para el gobierno espaol, y el fracaso de los galeones origin
amargas recriminaciones. Estas cayeron ante todo sobre el recin posesionado
virrey de la Nueva Granada, cuya presencia en Cartagena al parecer no haba
tenido el menor efecto en el control del comercio ilegal, a pesar del hecho de que
uno de sus principales deberes era librar del contrabando el puerto y la costa
antes del arribo del convoy. En la prctica, el virrey Villalonga fracas por completo
en cumplir con esta responsabilidad. Aunque fue a Cartagena con rdenes para
combatir el fraude y el contrabando, ste no disminuy durante su residencia en el
243 Sobre el contrabando durante el perodo del barco anual ingls, vase G. H. Nelson,
"Contraband Trade under the Asiento", American Historical Review, vol. 51 (1945) pp.
55-67.
244 AGI Santa Fe 374, Joseph de Aguila a la corona, Cartagena, marzo 29, 1721.
245 AGI Santa Fe 374, Francisco Baloco Leygrave a la corona, mayo 30, 1721; agosto
25, 1721.
246 AGI Santa Fe 374, Joseph Garca de Luna a la corona, septiembre 22, 1722.
247 Sobre los galeones de Guevara, vase Walker, Spanish Politics and Imperial, Trade,
p. 149.
248 Valor del caudal en Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, Tabla 54,
pp. 362-6.

puerto. Se dijo, por cierto, que en lugar de combatirlo haba sacado provecho de
l. Cuando Patio, el ministro responsable del comercio colonial, orden una
investigacin secreta del contrabando que haba frustrado la misin de la flota de
1721, se confirm que el virrey, junto con otros importantes funcionarios de
Cartagena, entre ellos el gobernador y su esposa, estaba implicado en romper las
mismas reglas que se supona deba haber hecho cumplir] Era tal la dimensin de
la corrupcin oficial en el puerto, segn Patio, que "no se ha impedido que ningn
barco, fuese ingls, holands o francs, arribe en el puerto o en la costa, y
disponga de todo su cargamento..." 249 Se descubri, por cierto, que poco despus
de la llegada de los galeones, dos barcos franceses haban vendido cargas por
valor de un cuarto de milln de pesos en Cartagena y en la costa de Tol. Estos
hallazgos, junto con las quejas de los comerciantes espaoles de la Carrera de
Indias, llevaron a la introduccin de nuevas medidas contra el contrabando y, lo
que fue ms importante, contribuyeron a la supresin del primer virreinato de la
Nueva Granada en 1723. Sin embargo, aunque la corona pronto abandon el
experimento del virreinato, persisti en la reforma comercial del Proyecto y trat
tercamente de que funcionara. Fue as como poco despus del regreso a Espaa
de los galeones
Pgina 168.
de Guevara, los sigui casi de inmediato un nuevo convoy, bajo el mando del
general Grillo.
La flota al mando de Grillo cont con algo ms de suerte que su predecesora.
Despus de llegar a Cartagena en febrero de 1724, los galeones tuvieron que
competir con el barco anual ingls y por lo tanto pasaron ms de dos aos all
antes de proseguir a mediados de 1726 a Portobelo, donde de nuevo el
contrabando era dueo y seor. Al llegar a Portobelo, los galeonistas encontraron
que el escuadrn ingls de all haba neutralizado las medidas espaolas contra el
contrabando y, confinados por barcos de guerra ingleses, tuvieron otra demora de
dos aos.250 Sin embargo, a pesar de todas sus dificultades, al regresar
posteriormente a Espaa lo hicieron con un caudal de cerca de 20.3 millones de
pesos.251 Por lo tanto, el perodo de ocho aos entre 1723 y 1730 presenci un
aumento en las exportaciones de Tierra Firme a Espaa. En conjunto, los
galeones de Guevara y de Grillo haban regresado con cerca de 32.6 millones de
pesos de Portobelo y Cartagena, suma considerablemente mayor que la reunida
por los dos convoyes que haban hecho la travesa durante la Guerra de Sucesin
e inmediatamente despus.
La incipiente recuperacin del comercio espaol con Tierra Firme se mantuvo
durante la siguiente dcada. En 1730 otra flota, al mando de Lpez Pintado, zarp
hacia all. Los galeones esperaron seis meses en Cartagena antes de seguir a
Portobelo para encontrarse con la flotilla peruana, y lograron regresar a Espaa
despus de solo un ao en aguas americanas. Las transacciones en Cartagena
249 AGI Santa Fe 374, Joseph de Patio a Andrs de Pez, Cdiz, abril 14, 1722.
250 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 151-5.
251 Morineau, Incroyable gazettes et fabuleux mtaux, Table 54, pp. 362-6

fueron al parecer un gran xito, gracias a eficaces medidas contra el contrabando


tomadas por el gobernador de Quito y por el comandante de los galeones. En
enero de 1729, Dionisio Alcedo y Herrera, el presidente de la audiencia de Quito,
haba prohibido el comercio terrestre con Cartagena durante un ao antes y uno
despus del arribo de la flota, para garantizar que el comercio legal no sirviera de
pantalla para el contrabando, como
Pgina 169.
haba sucedido en el pasado.252 Adems, al llegar Lpez Pintado con su flota logr
frustrar los planes de los funcionarios locales que planeaban vender bienes
extranjeros capturados antes de la feria y desmantelar un crculo de
contrabandistas que operaba en complicidad con la guardia costera. 253 Como
resultado de esto, las ventas de los galeones en Cartagena fueron extraordinarias;
Alcedo y Herrera inform despus que haba tenido un movimiento total de cerca
de siete millones de pesos.254 La decepcin en Portobelo, sin embargo, equilibr el
xito en Cartagena. Cuando los galeones encontraron all a los comerciantes
peruanos, la presencia del barco anual ingls sabote a los espaoles. No slo
llevaron stos menos plata de la esperada, sino que gastaron nueve millones de
pesos en mercancas suministradas por los ingleses. De modo que el vuelco
relativamente rpido hacia un mejor funcionamiento de los galeones de 1730
disimul un serio fracaso en el propsito del convoy. La flota regres pronto a
Espaa, pero tuvo que dejar en Portobelo gran parte de su cargamento no
vendido.255 Una vez ms, la preferencia de los sbditos coloniales por tratar
directamente con los extranjeros haba socavado el funcionamiento del sistema
monoplico espaol, y el producto del caudal de la flota fue decepcionantemente
bajo: entre once y trece millones de pesos. A esto sigui, sin embargo, un envo de
lingotes de oro de entre 3.3 y 4.1 millones en 1737, al despachar lentamente sus
cargamentos los galeonistas que haban permanecido en las Indias. 256
Tras esta experiencia, la corona acept por fin que la renovacin de un eficiente
sistema de convoyes anuales para el comercio con
Pgina 170.
el Per y la Nueva Granada era una imposibilidad prctica. Desde la inauguracin
del Proyecto para Galeones y Flotas en 1720, su reglamento bsico que las
travesas de los galeones deban ser regulares y predecibles haba sido
invariablemente incumplido, y los pocos convoyes que lograron llegar a Cartagena
252 Consulados 316, Dionisio de Alcedo y Herrera al Consulado, Quito, junio 30, 1730;
AGI Consulados 317, Manuel Lpez de Pintado a Dionisio Alcedo y Herrera, Cartagena
de Indias, junio 28, 1731.
253 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, p. 179.
254 AGI Consulados 317, Dionisio de Alcedo y Herrera al Consulado de Cdiz, Quito,
noviembre 20, 1733.
255 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 177-88.
256 Estos datos y los siguientes sobre el comercio de Tierra Firme proceden de
Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, Tabla 54, pp. 362-6.

y Portobelo haban hecho muy poco por combatir el contrabando. Enfrentada a


este hecho, la corona suspendi los galeones de Tierra Firme en enero de 1735, y
permiti que barcos individuales registrados surtieran los mercados cuando fuera
necesario. Tambin reconoci Madrid que, para ser eficaz, el sistema de las flotas
tena que armonizarse con el nivel de demanda de los mercados coloniales. Se
estableci, por lo tanto, un sistema de avisos o barcos correo diseado para
obtener informacin sobre los mercados y la partida de los galeones, con el fin de
que los comerciantes espaoles no encontraran los precios demasiado bajos y las
ventas demasiado lentas al llegar a las Amricas. 257 De manera que, durante
algunos aos, barcos individuales con licencia de la corona llevaron a cabo el
comercio y, entre 1735 y 1740, estas embarcaciones condujeron a Espaa desde
Cartagena y Portobelo cerca de 15.6 millones de pesos.
En 1737 se hizo un dbil intento de revivir los convoyes de tierra Firme, al permitir
la corona la organizacin de una pequea flota de barcos mercantes, escoltada
por navos de la guardia costera bajo el mando del general Blas de Lezo, para que
zarpara hacia Cartagena y Portobelo. Dada la larga interrupcin desde el anterior
convoy, los comerciantes espaoles esperaban que los mercados coloniales
estuvieran listos para una renovacin del comercio. Era sta una idea demasiado
optimista. El xito en Cartagena de la flota en 1731, combinado con la posterior
continuacin del contrabando, haba dejado perfectamente provistos los mercados
de la Nueva Granada.258
Pgina 171.
De modo que cuando en 1737 arrib a Cartagena el convoy de Blas de Lezo, slo
llegaron al puerto un milln de pesos, en lugar de los cuatro millones esperados. 259
Esta flota satur an ms los mercados y pasaran muchos aos antes de que se
vendieran sus cargamentos. Algunos comerciantes que viajaron con el convoy
estaban todava en Cartagena doce aos despus, aun tratando de vender sus
mercancas. Y la proyectada feria en Portobelo nunca tuvo lugar. 260 Despus de
dos aos de negociaciones y de presiones oficiales, la "Armada del Sur"
finalmente lleg a Panam en julio de 1739 para comerciar con el convoy espaol
en Portobelo. Pero antes de que la feria se pudiera llevar a cabo, Portobelo fue
capturada y saqueada por el almirante Vernon en diciembre de 1739, marcando
as el final de su larga historia como uno de los principales centros comerciales del
257 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 195-200.
258 Un comerciante de Cartagena advirti que el contrabando era el mayor que haba
visto en treinta y-dos aos de experiencia; haba alcanzado tales dimensiones que
haba provocado una gran baja en los precie,; de los textiles importados y privaba a las
provincias de la Nueva Granada, Popayn y Quito de todos los fondos disponibles para
el comercio legal; AGI Consulados 318, Gervasio de Herrera al Consulado, Cartagena,
octubre 20, 1736.
259 AGI Santa Fe 1162, Blas de Lezo al Marqus de Torrenueva, Cartagena de Indias,
marzo 28, 1737.
260 AGI Consulados 324, Diputados del Comercio al Consulado, Cartagena, febrero 8,
1749.

Atlntico espaol.261 Los galeones de Tierra Firme nunca navegaron de nuevo. Su


suspensin continu durante la guerra anglo-espaola de 1739 a 1748 y no fueron
revividos despus, a pesar de las peticiones del consulado de Cdiz.
Al reflexionar sobre el perodo entre 1720 y 1739, es claro que el Proyecto para
Galeones y Flotas, en cuanto mtodo para revivir el comercio colonial espaol, no
colm las expectativas, sobre todo las del comercio con Amrica del Sur. En lugar
de convertirse en una alternativa para el comercio ilegal extranjero, las ferias de
Portobelo y de Cartagena sirvieron simplemente de canales adicionales para los
contrabandistas, sobre todo para la South Sea Company
Pgina 172.
inglesa.262 La magnitud de las prdidas de Espaa a causa de los contrabandistas
extranjeros se puede juzgar al comparar el valor del producto de las tesoreras
procedentes de Amrica del Sur durante los perodos de 1679 a 1698 y de 1721 a
1740; en el primero fluctu entre 146.3 y 160.3 millones de pesos, en el segundo
estuvo entre 84 y 96 millones de pesos. Esta declinacin se debi en parte a la
contraccin del comercio desde Cartagena y Portobelo. Entre 1679 y 1698, las
flotas de Tierra Firme transportaron entre 133.6 y 143.6 millones de pesos; entre
1721 y 1740, los caudales descendieron a entre 64 y 67.1 millones de pesos. De
manera que el producto de las tesoreras de Tierra Firme sum un promedio anual
de 6.7 y 7.1 millones de pesos a finales del siglo XVII, y entre 1721 y 1740 el
promedio descendi a entre 3.2 y 3.3 millones de pesos por ao. 263
El Proyecto no puede ser descartado como un completo fracaso, sin embargo,
pues le permiti a Espaa recuperar algo del comercio que haba perdido a causa
de los traficantes extranjeros durante los veinte primeros aos del gobierno de los
Borbones. Incluso en la ruta de Tierra Firme, en la que los contrabandistas eran
particularmente activos, hubo algn crecimiento en el comercio legal entre 1721 y
1740, al cual contribuy la Nueva Granada. Entre 1700 y 1719, los caudales
exportados a Espaa desde Cartagena probablemente no superaron los 7
millones de pesos (para un promedio anual de menos de medio milln). Despus
de la reforma del sistema de galeones en 1720, por otro lado, la dimensin del
comercio espaol con la Nueva Granada aument considerablemente, a pesar de
las dificultades en la regularizacin de las flotas. Cuando los galeones de Guevara
regresaron a Espaa en 1723, llevaron 12.3 millones de pesos, de los cuales el
Nuevo Reino suministr cerca de seis. Entre
Pgina 173.
1729 y 1730 se transportaron a Espaa cerca de 20.3 millones de pesos
procedentes de las ventas de los galeones de Grillo de 1723, de los cuales por lo
261 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 203-9.
262 Dice Lynch de la compaa que entre 1715 y 1732, "probablemente controlaba por
lo menos el 25% de todas las exportaciones britnicas a Espaa y Amrica, a salvo del
monopolio formal espaol": Lynch, Bourbon. Spain, p. 151
263 Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, Tablas 39 y 54, pp. 232-6 y
362-6, 369.

menos 11.4 millones procedan de Lima. La contribucin de la Nueva Granada


puede por lo tanto haber alcanzado los ocho millones de pesos. 264 La flota de
Lpez Pintado, de 1730 a 1731, tambin comerci con xito en Cartagena. Se
inform que de la Nueva Granada llegaron siete millones de pesos para el
comercio en el puerto, haciendo una gran contribucin a los entre once y trece
millones que los galeones finalmente transportaron a Espaa. Parece, entonces,
que el Nuevo Reino suministr cerca de 21 millones de pesos a las tres flotas que
zarparon entre 1723 y 1730, de manera que solamente en estos convoyes la
colonia export un promedio anual de por lo menos un milln durante el perodo
de 1721 a 1740. Este clculo se basa en evidencias imperfectas, pero est
sustentado por las afirmaciones del virrey Castelfuerte en 1731, segn las cuales
la Nueva Granada poda suministrar al comercio tres millones de pesos en
intervalos de tres aos.265
La abundancia de la contribucin neogranadina a las tres flotas no puede, sin
embargo, atribuirse a la intervencin del gobierno para revivir los galeones de
Tierra Firme. Pues durante las primeras dcadas del siglo XVIII, la explotacin de
nuevos aluviones increment considerablemente el valor del oro extrado en la
colonia, aumentando as su capacidad de financiar el comercio trasatlntico. Este
crecimiento se reflej en el pago de quintos a la corona en cuatro de las
principales regiones mineras. Entre 1715 y 1719, los quintos pagados fueron
equivalentes a una produccin anual de 441.200 patacones (pesos plata); entre
1735 y 1739, la produccin promedio anual, calculada de nuevo segn los quintos,
aument a
Pgina 174.
925.200 patacones.266 Parece, por lo tanto, que la recuperacin del comercio
espaol con la Nueva Granada se debi por lo menos tanto al creciente vigor del
sector minero como a la reforma del sistema comercial.
Aunque haba oro disponible para el comercio con Espaa, los comerciantes de la
metrpoli ejercan un dbil dominio sobre el comercio exterior de la Nueva
Granada. Cuando el general Blas de Lezo lleg en 1737 con su pequeo convoy
de buques mercantes, inform que Cartagena estaba virtualmente bloqueada por
los contrabandistas extranjeros y calcul que cerca del 75% de la produccin de
oro de la colonia se estaba conduciendo a travs de la provincia para pagar
importaciones de contrabando.267 En ese mismo ao, el gobernador de Cartagena
confirm que el contrabando estaba absorbiendo la mayor parte del oro de la
regin. Anot que los contrabandistas extranjeros estaban cambiando de tcticas,
al pasar de barcos grandes a chalupas bien armadas que navegaban a todo lo
264 Para el valor total del caudal llevado a Espaa en estos galeones, vase ibid., pp.
362-6. Para el valor del caudal cargado en El Callao, vase Walker, Spanish Politics and
Imperial Trade, p. 273, nota 84.
265 Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 196-7.
266 Calculado de acuerdo a los datos en Tabla 3.1: vase el cap. 3.
267 Lance R. Grahn, "An Irresoluble Dilemma, Smuggling 'in New Granada, 1713-1783",
en Fisher, Kuethe y McFarlane, Reform and Insurrection in Bourbon New Granada and
Peru, p. 138.

largo de la costa, y estim que se llevaban cerca de dos millones de pesos


anuales.268 De manera que para fines de la dcada de 1730, los contrabandistas
extranjeros seguan participando en el comercio de la Nueva Granada en la misma
proporcin en que lo haban hecho a principios del siglo.
Es evidente que ni la reforma administrativa ni la comercial haban logrado colocar
a la Nueva Granada bajo un control espaol firme y constante. La economa del
territorio segua teniendo dbiles lazos con la metrpoli y un flujo sustancial de oro
de la colonia, junto con la plata peruana que se colaba por los agujeros del
monopolio en Portobelo, continu cayendo en manos de los traficantes que
navegaban en las aguas del Caribe. Bajo estas circunstancias se requera una
drstica reorganizacin para que Espaa recuperara su comercio
Pgina 175.
y reforzara su autoridad poltica. En 1739 dio los primeros pasos en busca de
ambos objetivos. Cuando reinici la guerra con Inglaterra, la corona avanz hacia
una completa reestructuracin de los sistemas comerciales y administrativos que
por tanto tiempo haban gobernado a la Amrica del Sur espaola. En la Nueva
Granada, esta segunda fase de la reforma borbnica produjo dos cambios. El
primero fue su incorporacin dentro de un reinstituido virreinato; el segundo fue un
dramtico abandono de la vieja estructura del comercio colonial, que involucr la
supresin definitiva de las flotas de Tierra Firme, as como un reordenamiento de
las normas largamente establecidas del comercio trasatlntico. A la reforma
poltica y sus implicaciones volveremos despus; antes debemos investigar el
impacto de la reorganizacin del sistema comercial colonial.
REORDENAMIENTOS EN EL COMERCIO SURAMERICANO
El estallido de la guerra contra los ingleses en 1739 puso fin al asiento britnico,
permitiendo que Espaa reparara una seria falla en' su monopolio comercial y
brindndole la oportunidad de desechar en forma permanente el desacreditado
sistema de los galeones. Desde entonces, barcos mercantes individuales, y no
convoyes, llevaron a cabo el comercio espaol con las Amricas. Conocidos como
registros sueltos", o buques registrados, podan viajar a diferentes puertos del
Caribe y del Atlntico. Los canales comerciales se ampliaron an ms con el
permiso a los barcos espaoles de navegar en el Pacfico por la va del Cabo de
Hornos. De modo que en la Nueva Granada la reorganizacin poltica interna
coincidi con una nueva reforma del sistema comercial. As como el Proyecto para
Galeones de 1720 sigui de cerca al establecimiento del primer virreinato en 1719,
su reinstitucin en 1739 coincidi con el abandono del sistema de flotas. 269
268 AGI Santa Fe 422, Informe del gobernador de Cartagena, octubre 17, 1737,
mencionado en Consejo de Indias, octubre 21, 1738.
269 Segn los reglamentos del Proyecto de 1720, las licencias se concedan a
individuos para cargar los barcos registrados enviados a las Indias. Para los barcos
sueltos en el comercio de la costa del Pacfico, vase Sergio Villalobos R., El comercio y
la crisis colonial (Santiago, 1968), p. 67. Para una lista de los que fueron enviados a
Amrica entre 1700 y 1740, vase Walker, Spanish Politics and Imperial Trade, pp. 230-

Pgina 176.
Aunque haba amplios precedentes del empleo de barcos registrados en el
comercio trasatlntico, a guisa de suplementos y sustitutos ocasionales de las
flotas, la suspensin de stas marc un nuevo rumbo en la historia del comercio
espaol con Amrica del Sur. A partir de entonces los comerciantes espaoles se
libraron de la compaa de asiento inglesa y pudieron establecer contactos ms
regulares con los mercados americanos. Segn Vsquez de Prada, esto produjo
una nueva clase de comerciantes, formada por espaoles que emigraron a
Amrica para trabajar all, y que por no tener necesariamente contactos con las
casas comerciales andaluzas, preferan la libertad comercial a las restricciones. 270
La dimensin del comercio colonial con Espaa, que Garca-Baquero ha calculado
rastreando los cambios de tonelaje en el transporte trasatlntico, tambin mostr
una ntida tendencia al crecimiento, para el que los buques registrados fueron el
principal vehculo.271 Pero donde tuvo mayor efecto la suspensin temporal de las
flotas durante la guerra de 1739 a 1748, fue en la Amrica del Sur espaola. Pues,
al contrario de las flotas mexicanas, que se renovaron en 1757, los galeones de
Tierra Firme fueron permanentemente abandonados y el trfico ms libre de los
barcos sueltos fue aliciente para el desarrollo de rutas mercantiles fuera de la
antigua arteria comercial suramericana que haba unido a Espaa con Per por la
va de Panam y de Portobelo.272
Pgina 177.
El reemplazo de los galeones, que haban transportado grandes cargamentos de
la metrpoli a las colonias con largos intervalos, por barcos sueltos que zarpaban
irregularmente con pequeos cargamentos; tuvo importantes implicaciones para la
estructura total del comercio colonial espaol con la Amrica del Sur. La oferta y la
demanda ya no se concentraron en las ferias de Portobelo y de Cartagena, sino
que se dispersaron entre una cantidad de centros urbanos que se aprovisionaban
en los mercados de extensas zonas interiores. Liberado de las rutas prescritas y
de los itinerarios errticos de los convoyes, el transporte martimo pudo entonces
responder a los cambios de precios de los mercados coloniales y dirigirse a reas
que reunan las circunstancias ms favorables para el intercambio.
Los puertos que sufrieron en forma ms inmediata la abolicin del sistema de
galeones fueron aquellos que haban servido como terminales, es decir, Cartagena
de Indias, Portobelo y Lima. De stos, Portobelo fue el ms afectado. El cese de
3.

270 Valentin Vsquez de Prada, "Las rutas comerciales entre Espaa y Amrica en el
siglo XVIII", AEA, vol. 25 (1968), pp. 206-7.
271 Garca-Baquero, Cdiz y el Atlntico, vol. I, pp. 164-74; 541-6.
272 Guillermo Cspedes del Castillo, "Lima y Buenos Aires. Repercusiones econmicas
y polticas de la creacin del Virreinato de la Plata", AEA, vol. 3 (1946) pp. 702-12. Para
comentarios adicionales sobre el impacto de la supresin de los galeones en la Amrica
del Sur, vase Roland D. Hussey, The Caracas Company, 1728-1784 (Cambridge, Mass.,
1934), y Sergio Villalobos R., El comercio y la crisis colonial, pp. 69-91.

los galeones y la apertura de una ruta directa al Per por la va del Cabo de
Hornos socavaron su papel como centro del comercio entre el Atlntico y el
Pacfico y, por estar situado en una regin pobre, escasamente poblada y con muy
poco comercio propio, perdi su razn de ser. Cartagena y Lima no se vieron tan
adversamente afectadas, puesto que ambas tenan sus propias e importantes
zonas econmicas interiores y por lo tanto siguieron siendo focos de atraccin
para un considerable comercio con Espaa. Lima, sin embargo, vivi una
disminucin de su importancia comercial, pues dej de monopolizar el intercambio
entre Espaa y el Per y tuvo que enfrentarse a la competencia de Buenos Aires y
de Cartagena. Despus de haber dejado de apoyar consistentemente el sistema
de galeones, los comerciantes limeos descubrieron de pronto sus bondades y
rogaron a la corona que lo reinstituyera.273
Pgina 178.
El afn de Lima por volver al sistema de flotas para contrarrestar la competencia
de Buenos Aires se acentu por el hecho de que Cartagena tambin comenz a
desafiar el tradicional monopolio comercial de la gran regin econmica peruana.
De los tres puertos, por cierto, que haban sido puntos cardinales del sistema de
galeones, slo Cartagena sac indudables ventajas de su desaparicin. Mientras
que Lima tena que lidiar con la competencia de Buenos Aires en sus mercados
tradicionales, el papel de Cartagena como puerto principal de su regin no fue
alterado. No slo sigui siendo el centro de intercambio de mercancas extranjeras
por el oro de la Nueva Granada, sino que tambin empez a tener una mayor
participacin en el comercio de Quito, que hasta entonces haba controlado Lima.
El alejamiento de Quito de la rbita comercial limea ya era evidente a principios
del siglo, debido a la disponibilidad de contrabando en Cartagena, pero se acentu
todava ms despus de la supresin de los galeones. Este desplazamiento se
reflej en una disputa entre los comerciantes de Lima y los de Cartagena que
empez a fines de 1750, cuando se enfrentaron con respecto a sus derechos de
comerciar en el Pacfico. Los comerciantes peruanos, por su lado, trataron de
evitar la importacin a los mercados del Pacfico de bienes transportados a travs
de Cartagena o de Panam; mientras que, por el suyo, los comerciantes
neogranadinos insistieron en que los bienes importados a Lima por la va del Cabo
de Hornos no deberan ser reembarcados a Guayaquil. Entre 1758 y 1760 el
consulado de Lima, con el apoyo del virrey Superunda, sostuvo que los mercados
de las provincias de Quito eran parte del comercio de Lima y argument que
permitir el acceso a stos de Cartagena perjudicara la economa peruana en dos
formas. Aumentara, en primer lugar, el contrabando entre el Caribe y el Pacfico; y
adems afectara la industria naviera del Pacfico, puesto que los comercianPgina 179.
273 Este cambio de actitud se debi a la prdida de efectividad del monopolio causada
por la apertura de las nuevas rutas comerciales, por va del Cabo de Hornos y Buenos
Aires, y a la intrusin de nuevos comerciantes. Vase Walker, Spanish Politics and
Imperial Trade, pp. 212-14.

tes limeos empleaban sus ganancias de las importaciones de Quito para hacer el
mantenimiento de sus barcos en los astilleros de Guayaquil. 274 Al parecer la
corona pas por alto estas quejas durante mucho tiempo, pues slo hasta 1768 se
volvi a discutir el asunto. Apoyados por el virrey Amat, los comerciantes de Lima
le pidieron de nuevo a Madrid que terminara el comercio entre Cartagena y Quito a
travs de Portobelo, porque perjudicaba tanto el comercio de Lima con la regin
de Quito como la industria naviera del Pacfico. 275 Los comerciantes cartageneros
presentaron fuertes descargos en contra. Sostuvieron que el comercio de Quito
deba ser de su incumbencia, y en esto contaban con la ayuda de funcionarios
reales ansiosos de defender los ingresos que aqul les proporcionaba en el
puerto; anotaron que los comerciantes de Quito haban operado en Cartagena
desde fines del siglo XVII y que este comercio se haba vuelto normal desde la
suspensin de los galeones, bajo el entendimiento de que los comerciantes
quiteos no interfirieran con el monopolio limeo reexportando bienes de
Cartagena al Per;276 insistieron en que se perturbara todo su sistema comercial
si se aceptaba el monopolio de Lima en los mercados de Quito, y declararon que
la corona haba determinado claras lneas de demarcacin del comercio
suramericano. Al abrir a la navegacin el Cabo de Hornos le haba concedido al
Per una ruta de abastecimiento, dejando as a los puertos norteos de Cartagena
y Portobelo los mercados del nuevo virreinato de la Nueva Granada. Pasar por
alto estos lmites jurisdiccionales arruinara, segn ellos, al comercio espaol.
Segn Cartagena, esta divisin deba mantenerse porque "la principal
consideracin y el principal mercado del comercio espaol en este Reino [de la
Nueva Granada] es la provincia de Popayn, a causa de los lazos y relaciones que
sus asuntos tienen con Quito y el Choc, en
Pgina 180.
vista de su situacin entre ambos..." 277 Si se alteraba esta divisin, predecan,
menos barcos navegaran de Cdiz a Cartagena, a lo cual seguira una escasez
de importaciones que lgicamente hara evaporar cualquier progreso contra el
contrabando. Se volvera a la poca de los galeones con su secuela de "viejos y
olvidados vicios de esta costa, que no pudo contener la vigilancia de los ms
celosos funcionarios de aquellos tiempos, dejando en completa ruina al comercio
espaol, al Reino en completo decaimiento, y a la Caja Real vaca e incapaz de
cubrir los costos de mantenimiento de las plazas fuertes de este Virreinato". 278
Con el fin de resolver la disputa, la corona encarg una completa investigacin y
permiti entretanto el libre movimiento de importaciones a Quito tanto por la va
del Pacfico, del Cabo de Hornos a Lima, como por la del Atltico, a travs de
274 La historia de esta disputa est resumida en AGI Consulados 331, el virrey Amat a
la corona, Lima, abril 20, 1767.
275 Ibid., Informe del Tribunal del Consulado de Lima, Madrid, enero 8, 1768.
276 Ibid., Informe de la Real Contadura de Cartagena, 1769.
277 Ibid., Informe de los diputados del comercio, Cartagena, diciembre 2, 1769.
278 Ibid.

Cartagena.279 Y en este punto qued el asunto definitivamente. Se priv a los


peruanos del monopolio del mercado quiteo, pero tambin se neg su control a
los cartageneros. Ambas ciudades tuvieron entonces que competir por l. No era
sta la solucin perfecta para los comerciantes de Cartagena, que habran
preferido monopolizar el mercado quiteo de bienes europeos. Sin embargo, los
benefici a largo plazo, pues aunque Lima sigui abasteciendo a Quito, Cartagena
fortaleci sus contactos tanto con la provincia de Popayn como con las populosas
provincias montaosas de Quito.
Si el papel de Cartagena en el comercio trasatlntico permaneci intacto e incluso
gan en importancia, cmo afect el volumen y el valor del comercio
neogranadino con Espaa la reorganizacin de la Carrera de Indias? Crearon los
barcos sueltos contactos ms estrechos y regulares entre el Nuevo Reino y
Espaa? Estimularon all nuevos desarrollos de sus recursos, vinculando ms la
colonia a las necesidades de la potencia metropolitana? Para responder a estas
Pgina 181.
preguntas, debemos examinar ms de cerca las pautas del transporte martimo y
del comercio entre Cartagena y Cdiz durante los cuarenta aos transcurridos
entre 1739 y 1778.
EL COMERCIO DE LA NUEVA GRANADACON ESPAA, 1739-1778
El efecto del nuevo sistema martimo en la Nueva Granada se vio obstaculizado al
principio por la guerra anglo-espaola de 1739 a 1748, cuando las acciones
enemigas dificultaron constantemente la navegacin entre Espaa y sus colonias.
Los barcos registrados mantuvieron contacto con Cartagena durante la guerra,
pero slo a costa de grandes prdidas. Sin embargo, al finalizar el conflicto, los
barcos sueltos sin duda constituyeron un sistema ms frecuente y estable para el
comercio de Espaa con el Nuevo Reino. En la dcada de 1749 a 1758, treinta y
siete buques partieron de Cdiz rumbo a Cartagena, seguidos por veintiocho de
1759 a 1768, y por treinta y seis de 1769 a 1778. No todos estos barcos eran
mercantes estn incluidos algunos barcos correo y de guerra, pero estas
cantidades muestran a las claras que el cambio de los galeones por los barcos
con licencia permiti un contacto Irs regular entre Espaa y su colonia. 280
El nuevo sistema de transporte martimo no fue de inmediata eficacia en la
disminucin del contrabando. A su llegada a Cartagena en 1737, el general Blas
de Lezo reorganiz rpidamente, aunque con gran costo para la tesorera real, la
guardia costera con el fin de combatir la intromisin extranjera, pero cuando
Vernon atac a Cartagena a mediados de 1740, Blas de Lezo fue muerto y sus
barcos de guerra destruidos, dejando la costa a merced de los contrabandistas
hasta el trmino de la guerra.281 El resultado fue un tremendo auge
279 Ibid., Real Cdula, San Lorenzo, octubre 17, 1768.
280 Vase Apndice C, Tabla I.
281 Grahn, "An Irresoluble Dilemma", en Fisher, Kuethe y McFarlane, Reform and
Insurrection in Bourbon New Granada and Peru, p. 139.

Pgina 182.
del comercio ilegal. En 1743 los comerciantes de Cartagena se lamentaron de que
los traficantes "eran amos del comercio en todas estas costas", y el gobernador de
Panam inform que seguan acudiendo al istmo, donde recogan la plata de los
comerciantes peruanos.282 La dimensin del contrabando en esos aos se refleja
en el clculo contemporneo segn el cual, durante el gobierno del virrey Eslava
(1739-1749), se confiscaron solamente en Cartagena ms de siete millones de
pesos en contrabando.283
Cuando la paz fue restaurada, el nuevo sistema parece haber tenido ms xito en
la reconduccin del flujo de recursos de la Nueva Granada que pas de los
traficantes extranjeros a manos espaolas. Aun antes de que la guerra terminara,
el contrabando al parecer haba empezado a declinar. El autor ingls de las
"Anotaciones sobre el comercio espaol" record que grandes cantidades de
mercancas fueron devueltas sin vender de las colonias espaolas entre 1746 y
1748, y los funcionarios ingleses de las Indias Occidentales informaron un notable
descenso en el comercio ilegal antes de que la guerra terminara. Un observador
francs, al comentar la disminucin del contrabando entre Santo Domingo y Cuba,
atribuy el hecho a la eficiencia del nuevo sistema de navegacin adoptado por los
espaoles, y las evidencias procedentes de la Nueva Granada sugieren que este
medio s estimul una rpida recuperacin del comercio de Espaa con su
colonia.284 Un informe de Cartagena de 1750 declar que la afluencia de
importaciones legales que sigui a la guerra haba causado una baja de precios, y
entre 1748 y 1753 el comercio espaol en el puerto parece haber florecido, al
alcanzar el nivel inusualmente alto de tres millones de pesos anuales. 285
Pgina 183.
El xito del comercio hispano se reflej en el descenso de las confiscaciones de
contrabando en Cartagena. Entre 1750 y 1754, su monto descendi a menos del
10% de su valor durante la guerra, y entre 1755 y 1759 se redujo a. prcticamente
nada. Esta disminucin puede en parte atribuirse a un desplazamiento del matute
a Santa Marta, donde las confiscaciones aumentaron entre 1750 y 1754, pero en
la medida en que el contrabando se puede calcular segn el valor de los bienes
ilegales capturados por las autoridades, al parecer hubo un descenso sustancial
282 AGI Consulados 319, Miguel Lasso de la Vega al virrey Eslava, Cartagena enero 9,
1743; AGI Consulados 320, Dionisio de Alcedo y Herrera, Panam noviembre 15, 1743.
283 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 72.
284 Richard Pares, War and Trade in the West Indies (Oxford, 1936), p. 114.
285 AGI Consulados 325, Marqus de Valdehoyos al Consulado, Cartagena, octubre 25,
1750. El clculo del comercio procede de la Histoire Philosophique del abate Raynal. El
dato dado por Raynal para las exportaciones de Cartagena es de 14.553 livres tournois,
que convertidas a pesos nos dan, ala tasa de 5:1, 2.910.633 pesos. De estos,
2.187.460 pesos eran en oro y plata. Vase Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux
mtaux, p. 495.

en el valor total del comercio ilegal en la Nueva Granada. 286 Algunos


contemporneos creyeron que los barcos sueltos haban puesto fin a las
violaciones flagrantes del monopolio espaol que tan comunes eran en la primera
mitad del siglo XVIII. En 1769 los comerciantes de Cartagena se refirieron al
contrabando en gran escala como "los viejos y olvidados vicios de la costa", como
si hubieran estado sepultados en el pasado desde mucho tiempo antes. 287 La
nueva organizacin del comercio se acerc ms, en pocas palabras, a alcanzar
los objetivos para los que obviamente haba fracasado el Proyecto de 1720, es
decir, el flujo regular del comercio espaol y una reduccin de la intromisin
extranjera.
Los logros del sistema de barcos registrados no se deben exagerar, sin embargo.
Aunque los buques de Cdiz arribaron con ms frecuencia a Cartagena, la
dimensin del trfico con Espaa segua siendo muy reducida. Slo tres barcos
cada ao, en promedio, llegaron a Cartagena de Espaa entre 1749 y 1778. De
unos tres millones de pesos anuales entre 1748 y 1753, los registros de
importaciones
Pgina 184.
oficiales de Espaa en Cartagena descendieron a un promedio anual de cerca de
un milln de pesos entre 1754 y 1778.288 Las autoridades coloniales tambin
siguieron considerando el contrabando como un problema grave que requera
mano fuerte. Fue as como en 1758 el virrey Sols prohibi que los barcos
extranjeros importaran harina a Cartagena, con el argumento de que este
comercio serva de mampara para el contrabando; y para mantener la proscripcin
dispuso que un contratista privado abasteciera el puerto con harina del interior. 289
Esto caus protestas entre los cartageneros, pero tales protestas slo lograron
convencer al virrey de que sus medidas contra el contrabando eran exitosas, y le
recomend a su sucesor que continuara con ellas. 290 Messa de la Cerda y Guirior
mantuvieron entonces la prohibicin a la importacin de harina extranjera y
continuaron con los esfuerzos por abastecer a Cartagena con trigo de la Nueva
Granada.291
En la prctica, los artculos extranjeros siguieron ingresando al puerto ilegalmente.
286 Para el valor de las confiscaciones oficiales de contrabando, vase Grahn, "An
Irresoluble Dilemma", en Fisher, Kuethe y McFarlane, Reform and Insurrection in
Bourbon New Granada and Peru, Tablas 3 y 5, pp. 134, 144.
287 AGI Consulados 331, Informe de los diputados del comercio, Cartagena, diciembre
2, 1769.
288 Morineau, Incroyables gazettes et fabuleux mtaux, p. 41 8, nota 89; p. 420. Las
exportaciones totales de oro llegadas a Espaa de Cartagena entre 1765 y 1778 fueron
de 12.928.174 pesos. Segn los registros oficiales en algunos aos no hubo
exportaciones, mientras que en otros fueron sustanciales; el promedio anual del
perodo fue de 923.441 pesos.
289 Sobre el contrato, vase Mara Angeles Eugenio Martnez, "Reapertura de la va
Carare-Vlez. El asiento de Blas de la Terga (1754)", AEA, vol. 41 (1984), pp. 513-52.
290 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 85.
291 Ibid., pp. 109, 143.

Los funcionarios locales ocasionalmente suavizaban las restricciones a los barcos


no espaoles y esto, junto con la importacin de esclavos, contribuy a mantener
bien abiertos los canales del contrabando durante las dcadas de 1760 y 1770.
Hubo, por ejemplo, el escndalo que se produjo en 1764 en torno al arribo ilegal
de siete barcos forneos (dos franceses y cinco ingleses) en 1763 y 1764, y a la
venta pblica de sus cargamentos de esclavos, trigo, vino y otras mercancas. 292
Se usaban, adems, los vacos de la legislacin para proteger el contrabando. Un
truco comn era el
Pgina 185.
de los extranjeros que fingan daos en sus buques para entrar al puerto
legalmente y luego, con la complicidad de los funcionarios, disponer de sus
cargamentos para pagar las reparaciones. 293 De manera que aunque el reemplazo
de las flotas por los barcos sueltos estableci contactos ms firmes entre Espaa
y el Nuevo Reino, la metrpoli estaba todava lejos de ejercer un monopolio del
comercio exterior de su colonia, o de cortar el constante flujo de sus recursos
hacia los contrabandistas ingleses, franceses u holandeses.
El principal defecto de la reforma fue el hecho de que no realiz una
reconstruccin radical del sistema global del comercio colonial. El comercio
trasatlntico de Espaa sigui constreido por muchos frenos institucionales, tales
como la necesidad de obtener licencias de la corona, la obligacin de zarpar
exclusivamente de los puertos designados en la licencia, y las altas tarifas y
derechos portuarios tanto en la pennsula como en Amrica. La forma en que los
funcionarios espaoles tasaban los derechos al comercio alentaba, adems, el
contrabando. La mercanca enviada a las colonias era avaluada por ellos de
acuerdo al peso y al volumen y no a su valor, de manera que los comerciantes
hispanos favorecan los bienes costosos y desechaban la franja baja del mercado,
dando as campo a los contrabandistas. La existencia de oro en la Nueva Granada
tambin era un aliciente para el comercio ilegal, porque las vecinas colonias
extranjeras del Caribe padecan de una perenne carencia de metlico. Finalmente,
a pesar de la mejora de la guardia costera, era imposible vigilar efectivamente los
puertos y las costas del virreinato. Las autoridades trataron de detener el
contrabando en Cartagena mediante la prohibicin de importar harina, pero aqul
sigui filtrndose en el pas por los boquetes abiertos por funcionarios portuarios
sobornados y por los barcos extranjeros que fondeaban a todo lo largo de la
extensa costa entre Ro Hacha y el istmo de Panam.
Pgina 186.
Si la reorganizacin del sistema comercial no logr reservar los mercados
neogranadinos para Espaa, mucho menos pudo estimular la explotacin de los
292 AHNC Aduanas (Cartas), tomo 5, fols. 945-6.
293 AHNC Aduanas (Cartas), tomo 12, fols. 449-51; AHNC Aduanas, tomo 8, fols. 18990. Vanse tambin los comentarios del virrey Messa de la Cerda: Posada e Ibez,
Relaciones de mando, pp. 109-10.

recursos naturales de la colonia. En la poca de los galeones, su comercio


consista en el intercambio de oro por textiles europeos (la mayor parte
reexportaciones canalizadas a travs de Espaa) y por una mezcla de ferretera
de hierro y acero, alimentos como aceitunas, aceite, vino, pimienta y canela,
adems de una miscelnea de otros artculos, los ms importantes el jabn, la
cera y el papel. La aparicin de los barcos sueltos no produjo cambios
fundamentales en esta norma. Las importaciones de Espaa consistan en la
misma mezcla previa, y el oro sigui siendo la principal forma de pago de la Nueva
Granada.294 Los comerciantes de Cdiz que operaban en Cartagena se
empeaban ante todo en obtener oro a cambio de sus importaciones y, fuera de
dos o tres artculos corno pequeas cantidades de cacao, mostraban escaso
inters en el desarrollo de las exportaciones potenciales del virreinato. 295 Al no
disponer de los de Espaa, los recursos de la Nueva Granada no tenan otros
mercados legtimos. Cartagena tena algo de comercio con las islas espaolas del
Caribe, consistente sobre todo en importaciones de tabaco, azcar y cera de Cuba
y cacao de Guayaquil (a travs de Portobelo), a cambio de reexportaciones de
artculos europeos, principalmente a este ltimo puerto. Pero este comercio era de
escasa importancia para los agricultores de la Nueva Granada, sobre todo los de
las provincias costeras, pues en trminos de produccin agrcola las islas
espaolas eran economas de competencia ms que
Pgina 187.
complementarias. Sin embargo, las islas extranjeras con economas bien
desarrolladas de plantaciones de azcar estaban dispuestas a adquirir productos
agropecuarios del continente, que incluan el ganado y las mulas criadas en las
provincias de Ro Hacha y Santa Marta. Pero como este comercio estaba
prohibido, salvo bajo licencias especiales concedidas por las autoridades
coloniales, constitua una estrecha e incierta salida para el excedente agrcola de
la Nueva Granada.
Parece, en resumidas cuentas, que el sistema mercantilista espaol, tal como
funcion durante la mayor parte del siglo XVIII, frustr el desenvolvimiento
econmico del virreinato. Es necesario reconocer que sus posibilidades de
desarrollo no eran muy grandes, pues la mayor parte de la poblacin del Nuevo
Reino estaba localizada muy al interior del pas y careca de fcil acceso a los
mercados externos por los costos impuestos por las distancias y las dificultades
del transporte. Las restricciones al comercio con los extranjeros privaron, sin
embargo, a los agricultores neogranadinos de las pocas posibilidades que tenan
294 La informacin sobre las importaciones a la Nueva Granada se basa en 1, registros
de los barcos que llegaron a Cartagena en las dcadas de 1760 y 1770, se encuentra
en AGI Contratacin 1663 (ramos 1-4) y 1664 (ramos 1-2). El aba Raynal hizo una
descomposicin general de las importaciones de 1748 a 1-5 mostrando que de cerca
de 1.8 millones de pesos en bienes europeos importad a Cartagena en promedio anual,
ms de 1.3 millones de pesos consistan manufacturas extranjeras. Vase Morineau,
op. cit., p. 492.
295 Para una lista de las exportaciones de Cartagena entre 1748 y 1753, va la
relacin del abate Raynal, citada en ibid., p. 495.

de vender sus productos en ultramar. La reglamentacin mercantilista, por cierto,


no slo bloqueaba el acceso de los productos agrcolas a los mercados
extranjeros, sino que tambin fallaba en proteger a quienes producan para el
mercado domstico. Los productores de trigo de Santa Fe y de Tunja se quejaban
constantemente de que a pesar de la prohibicin del comercio directo con los
extranjeros, Cartagena era regularmente abastecida con harina fornea que
desalojaba a su producto de los mercados en la costa. De modo que aunque los
reglamentos del monopolio espaol dificultaban la exportacin de productos
agrcolas, no evitaban la importacin de esos mismos productos provenientes de
fuentes extranjeras.
NUEVAS PERSPECTIVAS DE LA POLTICA ECONMICA
Durante la dcada de 1770, los ministros coloniales empezaron finalmente a
reconocer y a encarar estos problemas, cuando el
Pgina 188.
gobierno de Carlos III trat de modificar y modernizar la poltica mercantilista. Tras
la derrota de Espaa ante los ingleses en la Guerra de los Siete Aos, Madrid
adopt la idea de una completa reforma del sistema colonial.- Empez lentamente
en 1765 con un decreto selectivo de comercio libre para las islas del Caribe,
permitindoles comerciar con puertos espaoles distintos a Cdiz, que tradicional
y exclusivamente concentraba el comercio de las colonias. Despus, en 1776 y en
1777, esta medida se extendi a Santa Marta y Ro Hacha, basndose en que
estas regiones empobrecidas, situadas fuera de las principales rutas comerciales,
requeran de mayor libertad para fomentar su comercio y desarrollo. 296 Adems,
con este cambio en la actitud oficial espaola, los principales funcionarios
estatales de la Nueva Granada se animaron tambin a pensar en el desarrollo
econmico de la colonia y a proponer reformas para promover una explotacin
ms eficaz de sus recursos.
Cuando el virrey Messa de la Cerda present un informe final a la corona, en su
relacin de mando de 1772, recalc el hecho de que el sistema mercantil existente
no explotaba lo suficiente a la colonia y, al anotar la pobre condicin de su
economa, pidi medidas para mejorar la minera y el transporte interno. Tambin
insisti en que Espaa deba sacar mayor provecho de la amplia gama de
productos tropicales y otros de la Nueva Granada. Sostuvo que esto promovera la
prosperidad y reducira la intromisin fornea, al apartar la tentacin de los
habitantes de las provincias costeras de Santa Marta y Ro Hacha de comerciar
con extranjeros.297
296 La extensin del comercio libre a Santa Marta fue decretada en una Cdula Real
del 4 de octubre de 1776; la de Ro Hacha en una Cdula del 20 de agosto de 1777:
AHNC. Aduanas, tomo 6, fols. 308-11; 493-5. Sobre la introduccin del comercio libre
en Cuba, vase Allan J. Kuethe and G. Douglas Inglis, "Absolutims and Enlightened
Reform: Charles III, the Establishment of the Alcabala, and Commercial Reorganization
in Cuba", Past and Present, No. 109 (1985), pp. 118-43.
297 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 105-9.

Pgina 189.
Otros crticos condenaron el sistema vigente en trminos ms fuertes, culpndolo
del estancamiento de la economa colonial. Uno de ellos fue Francisco Antonio
Moreno y Escandn, un criollo que lleg a ser fiscal y oidor de la audiencia de
Bogot. En 1772, Moreno escribi un largo informe en el que, entre otras cosas,
abog por nuevas polticas para desarrollar la economa de la Nueva Granada. El
sistema comercial existente, sostuvo, no satisfaca ni los intereses de la corona ni
los de sus sbditos coloniales, porque simplemente no aprovechaba los mltiples
recursos de la regin. "Este Reino", anot,
no goza de un comercio activo... Su sustancia consiste en el oro extrado de sus
minas, sin comercio, venta o exportacin de sus productos agrcolas y
manufacturas. Su provisin de mercancas, textiles y otros llamados bienes
espaoles depende de uno que otro barco suelto enviado de Cdiz al puerto de
Cartagena, de donde estas importaciones se envan al interior del Reino, a un alto
costo en derechos y transporte... Es tal la debilidad de este comercio que
aprovecha a muy pocos, y quienes sacan provecho del comercio trasatlntico son
menos an.298
No slo no ofreca el comercio exterior suficientes canales para los productos
agrcolas y bienes manufacturados, sino que segn Moreno y Escandn tambin
deprima el comercio y la produccin dentro de la colonia, tanto al socavar las
manufacturas regionales, como en el caso de la industria de textiles de Quito,
como al drenar el metlico en el pago de las importaciones. Peda, por lo tanto,
restricciones a las importaciones de Europa y medidas especiales para promover
las exportaciones, sobre todo del litoral caribe. Sugiri que el comercio exterior se
incrementara y diversificara preferiblemente al conceder privilegios monopolistas
temporales a
Pgina 190.
compaas privadas, de manera que pudieran formar un comercio de materias
primas y de productos agrcolas.299
Estas ideas de reforma encontraron slido apoyo en Manuel de Guirior, quien fue
virrey de la Nueva Granada entre 1772 y 1776 Como sus predecesores, Guirior
pensaba que era esencial diversificar y desarrollar las exportaciones, pero bajo la
influencia de Moreno y Escandn sus propuestas para lograr este cambio fueron
ms radicales. Guirior no slo recomend la anulacin de los derechos de muchos
productos agrcolas para fomentar su exportacin a Espaa sino que tambin
propuso una moderacin general de las restricciones tradicionales a las
exportaciones. Observ que los comerciantes espaoles compraban slo oro y
298 Francisco Antonio Moreno y Escandn, "Estado del Virreinato de Santaf, Nuevo
Reino de Granada", p. 588.
299 Ibid., pp. 589-92.

cacao de la Nueva Granada y que, debido a la estructura de los derechos,


preferan obtener el azcar en La Habana en lugar de llevar a Espaa las
abundantes existencias de azcar, algodn, tabaco, palo de tinte y cueros del
virreinato. La reduccin de los derechos era un medio para corregir esto, pero
Guirior no lo consideraba suficiente para promover las exportaciones. Sugiri, por
lo tanto, que se les permitiera a los neogranadinos exportar a puertos extranjeros
del Caribe cualquier excedente dejado por los comerciantes espaoles. 300 En el
pasado, las licencias privadas se haban concedido en casos estrictamente
determinados. Guirior sugiri entonces, sin embargo, que este comercio se
formalizara y regularizara.
Para defender este rompimiento con los tradicionales reglamentos del monopolio
espaol, sostuvo que las normas vigentes contribuan a la depresin, ms que al
desarrollo, de la economa de la colonia. Al igual que Moreno y Escandn, insisti
Guirior en que la demanda de oro en barras o amonedado para pagar las
importaciones de Espaa tenda a drenar el reino del metlico que requera para
facilitar y promover el comercio interno. Moreno y Escandn recomend que
Pgina 191.
el problema se abordara tanto con el estmulo a la produccin de oro como con la
diversificacin de las exportaciones; Guirior sigui la misma lnea argumental, pero
la llev ms all. Propuso la libertad de los comerciantes para exportar a puertos
de colonias extranjeras, y quiso restringir las importaciones de Espaa a la Nueva
Granada.301
El control de las importaciones europeas no era una idea del todo subversiva,
puesto que la mayor parte de las exportaciones de Espaa consista en
manufacturas extranjeras. Cuando Guirior critic a los comerciantes de Cdiz por
no desarrollar los recursos de la colonia y por su preferencia a importar bienes
extranjeros simplemente repeta, por cierto, ideas que se estaban poniendo cada
vez ms de moda en los crculos oficiales espaoles. Pero en su relacin de
mando incluso las super. En el documento sostuvo que el comercio espaol
existente en realidad perjudicaba la economa de la Nueva Granada al drenarla de
metlico a cambio de artculos de lujo que slo servan para estimular una
"frivolidad nociva" en los consumidores coloniales. Observ que sera preferible
para los intereses espaoles permitir una mayor autonoma econmica de la
colonia: medidas para promover el crecimiento de la economa domstica,
incluyendo su industria textil, fortaleceran en ella el poder administrativo y militar
de Espaa, al robustecer la base econmica de la que extraa sus ingresos. 302
La apreciacin del virrey Guirior del potencial econmico del Nuevo Reino y sus
propuestas econmicas sugieren que estaba fuertemente influenciado por la
opinin criolla, y en particular por Moreno y Escandn. No slo criticaba el
300 AGI Santa Fe 552. Informe de Toms Ortiz de Landzuri en carta del virrey Guirior
de junio 15, 1773, Madrid, febrero 28, 1774.
301 AHNC Milicias y Marina, tomo 125, fols. 1000-7: "Causas de que procede la pobreza
general del Reino..."
302 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 143-6.

monopolio de Cdiz por dejar de estimular las exportaciones de la colonia;


tambin lo pintaba como un obstculo para el desarrollo agrcola y manufacturero
de la regin. Moreno y Escandn, y tambin Guirior, reconocan que esta situacin
no era fcilmente modificable dentro del monopolio
Pgina 192.
espaol, porque los mercados metropolitanos no podran absorber los productos
neogranadinos y porque la nica forma de generar un crecimiento guiado por las
exportaciones era quebrantar las barreras institucionales al comercio con los
extranjeros en el Caribe. Despus de todo, anot Guirior, la supresin de una
forma tan natural de comercio no contribua mayor cosa a la preservacin del
monopolio. Donde se prohiba el comercio legal, surga el ilegal como irrefrenable
sustituto. De manera que en lugar de suprimir un comercio que el gobierno era
incapaz de detener, Guirior le recomendaba a la corona que lo usara a favor del
Estado. Las ventajas fiscales eran obvias. En el corto plazo, la legalizacin del
comercio con las colonias extranjeras reducira el costo de la vigilancia de la costa
y elevara los derechos de aduana; a largo plazo, la actividad econmica
producida por este comercio generara mayores ingresos gravables para la
tesorera real.303
Era sta, pues, una nueva poltica econmica para la Nueva Granada, diseada
para estimular el crecimiento mediante una mayor libertad para exportar,
combinada con la intervencin del gobierno para fomentar el desarrollo minero y
agrcola. La primera reaccin oficial espaola, redactada por Toms Ortiz de
Landzuri, de la Contadura General, fue, sin embargo, la de rechazarla de
inmediato. Landzuri reconoci la necesidad de hacer un cambio en la poltica,
porque el comercio del Nuevo Reino con Espaa era escaso en relacin con su
tamao y riquezas naturales, y porque la economa de la colonia se encontraba en
tan "deplorable estado que... agobia a la corona con ms de 400.000 pesos
enviados del Per para mantener sus bases militares, plazas fuertes y
fortificaciones..." Pero atribuy el dbil rendimiento de su economa al contrabando
extranjero ms que a las deficiencias del sistema comercial espaol, y denunci la
propuesta de Guirior de exportar libremente a las coloPgina 193.
nias extranjeras como algo "tan escandaloso que slo puede considerarse con
asombro".304
Sin embargo, se efectuaron cambios en la poltica comercial espaola durante los
aos siguientes, como parte de una total reforma del sistema de comercio
trasatlntico. La mayor libertad de comerciar concedida a los puertos
neogranadinos de Santa Marta y Ro Hacha en 1776 y 1777 fue por lo tanto
preludio de un cambio ms amplio. Como anot el virrey Flores, era en extremo
difcil aislar las zonas de "libre comercio" de la costa del resto de la colonia;
303 AHNC, Real Audiencia, tomo 9, fols. 256-66.
304 AGI Santa Fe 552, Tomas Ortiz de Landazuri, Madrid, febrero 28, 1774.

concluy, por lo tanto, que "las circunstancias exigan una libertad general". 305 Esta
concesin se produjo el 12 de octubre de 1778, cuando el famoso "Reglamento de
comercio libre" extendi el comercio libre imperial a todas las colonias de
Hispanoamrica, dejando slo algunas restricciones temporales en el comercio de
la Nueva Espaa y de la capitana general de Caracas. Con el Reglamento de
comercio libre, anot despus el virrey Caballero y Gngora, la corona haba
"reconocido por fin la importante verdad de que los derechos de importacin y
exportacin cobrados por la aduana no son tanto una rama de la tesorera como
un medio por el cual la poltica puede hacer que el comercio nacional prime sobre
el extranjero..."306
La extensin del comercio libre imperial a la Nueva Granada en 1778 lleg
acompaada de una nueva reforma del gobierno. En 1776, Jos de Glvez se
convirti en Ministro para las Indias y de inmediato se entreg a la gran tarea de
reestructurar el gobierno colonial. En conformidad con la estrategia general de
Glvez, Juan Francisco Gutirrez de Pieres fue nombrado regente de la
audiencia de Santa Fe el 6 de abril de 1776; por decreto real del 23 de diciembre
de ese mismo ao tambin se le otorg el poder de visitador general de la
audiencia, las cajas y las diferentes administraciones de la Nueva
Pgina 194.
Granada y de las provincias de Tierra Firme. Gutirrez de Pieres lleg a
Cartagena el 20 de agosto de 1777 y se posesion de su cargo en Santa Fe en
enero de 1778.307
Mientras se entregaban a la revisin y reforma del gobierno de la Nueva Granada,
las autoridades centrales proclamaron el comercio libre, aboliendo por fin el
monopolio de Cdiz y del sistema de flote mientras Espaa le declaraba la guerra,
una vez ms, a Inglaterra. De manera que en 1778 las reformas polticas y
econmicas del virreinato convergieron, tal como haba sucedido en 1719, 1720 y
1739. Pero primero nos concentraremos en las implicaciones para la Nueva
Granada de las polticas econmicas de Carlos III, y trataremos de medir los
efectos del comercio libre en el comercio y vida econmica de la colonia.
Pgina 195.
COMERCIO Y ECONOMA EN LA POCA DEL COMERCIO LIBRE IMPERIAL,
1778-1796
La clave de la reforma econmica de Carlos III fue el Reglamento de Comercio
Libre de 1778 que, al dar mayor libertad al comercio dentro del imperio, dio la
305 AGI Indiferente General, Flores a Glvez, Bogot, febrero 28, 1777 (no. 324).
306 Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora, p. 353.
307 Pablo E. Crdenas Acosta, El movimiento comunal de 1781 en el Nuevo Reino
de Granada, 2 vols. (Bogot, 1960), vol. I, pp. 83-4.

oportunidad de desencadenar el potencial econmico del mundo hispnico. Las


principales disposiciones del Reglamento se pueden enunciar en pocas palabras.
En primer y ms importante lugar, eximi al comercio colonial de las restricciones
del viejo sistema, centrado en Cdiz y dominado por una privilegiada oligarqua de
comerciantes andaluces. En 1778 se suspendi formalmente el monopolio de
Cdiz, y desde entonces los puertos hispanoamericanos quedaron abiertos al
comercio recproco. Con el fin de promover el comercio colonial, el Reglamento.
Tambin redujo las numerosas limitaciones que afectaban el trfico y el comercio
trasatlnticos. Se suavizaron, por ejemplo, las normas para el envo de
cargamentos a Amrica, se abolieron varios tributos al trfico y al comercio y se
redujeron y normalizaron los derechos que ste pagaba. Los pasos para aumentar
el volumen del comercio de Espaa con sus colonias estuvieron, adems,
acompaados por medidas para promover la venta de productos espaoles con
miras a estimular la agricultura y la industria metropolitanas. Se fijaron, con este
fin, tarifas preferenciales para las exportaciones de Espaa a sus colonias,
obligando as a que los productos extranjeros pagaran derechos
Pgina 196.
ms altos que los espaoles.
En ltimo lugar, el Reglamento redujo las tarifas a las exportaciones de las
colonias a Espaa para que su economa absorbiera un flujo mayor y ms
econmico de materias primas y otros productos primarios de las Amricas.308
Bajo Carlos III el gobierno de Madrid tambin trat de estimular el libre movimiento
comercial entre Espaa y sus colonias, cancelar monopolios locales tales como el
que los corregidores de indios ejercan sobre el comercio de las comunidades
indgenas tanto en Mxico como en el Per. En algunas reas de la vida
econmica colonial, la intervencin estatal fue an ms all, aunque no siempre
en beneficio de los productores locales. Mientras la corona promova activamente
la produccin de metales preciosos y de artculos primarios que podan ser
intercambiados por bienes procedentes de Espaa, los productos americanos que
competan con stos (tales como los textiles de Quito y de Mxico o los vinos del
Per y de la Argentina) quedaron a merced de intensa e ilimitada competencia de
las importaciones. Es claro que el objetivo del gobierno borbnico no era el mero
hecho de promover la prosperidad de las colonias, sino el de convertirlas en
mayores y ms dependientes mercados para las exportaciones de la metrpoli, as
como en firmes abastecedoras de metales precisos y otros recursos naturales.
Encaminado a beneficiar a Espaa mediante la extensin de mercados para su
agricultura y su industria, el comercio libre parece haber tenido gran xito durante
los aos en que la metrpoli evit comprometerse en guerras internacionales.
Durante la larga pausa blica entre Espaa e Inglaterra de 1782 a 1796, el
comercio colonial creci en forma rpida. Las exportaciones de Espaa a las
308
El texto del reglamento est publicado en Bibiano Torres Ramrez y Javier Ortiz de
la Tabla, (eds.), Reglamento para el comercio libre, 1778 (Sevilla, 1979).

Amricas aumentaron en cerca de un 400%, y los productores hispanos lograron


incrementar su participacin en los mercados americanos de un 38% en 1778 a un
promedio del 52% entre 1782 y 1796. Las exportaciones
Pgina 197.
de las colonias a Espaa aumentaron incluso en mayor medida. El valor de su
promedio anual entre 1782 y 1796 fue diez veces mayor que el de 1778. La mayor
parte de este incremento se debi a las exportaciones adicionales de metales
preciosos, que con un 56% del total de las exportaciones americanas seguan
representado la mayor parte de las utilidades coloniales para Espaa. La
constante predominancia del producto de los metales no debera, sin embargo,
opacar el hecho de que el comercio libre estimul una diversificacin sin
precedentes de las exportaciones coloniales. Los contactos ms estrechos con
Espaa ampliaron los mercados para los productores americanos de artculos
como el azcar, el tabaco, el cacao, el algodn y los colorantes. El comercio libre
imperial fracas en final de cuentas en estimular un crecimiento suficiente de las
manufacturas para transformar la economa agraria de Espaa en una economa
industrial, puesto que favoreci a los productores agrcolas a costa de sus
industrias y reforz la tradicional estructura del comercio colonial, dentro de la cual
Espaa abasteca de alimentos, ms que de manufacturas, a sus colonias; y
porque canaliz el comercio a travs del puerto tradicionalmente dominante de
Cdiz.309 La liberacin del sistema comercial colonial foment, no obstante, una
notable expansin que le permiti a Espaa aprovechar en mayor medida los
mercados y recursos de sus colonias americanas.
El comercio libre ofreci beneficios menos obvios para los sbditos coloniales de
Espaa. Por un lado, la mayor libertad de comerciar dentro del imperio les dio
algunas ventajas a los consumidores y productores americanos. La eliminacin de
las restricciones al trfico y al comercio trasatlntico abri, en primer lugar, nuevas
rutas y redujo el poder de los oligopolios mercantiles que tradicionalmente haban
controlado la Carrera de Indias. Por la misma razn, el comercio libre redujo los
precios de las importaciones de Europa,
Pgina 198.
en beneficio del consumidor colonial, y ofreci al mismo tiempo nuevas
oportunidades a los productores americanos, para quienes abri una gama ms
amplia de mercados potenciales para sus exportaciones. Esto fue de particular
importancia para las que hasta entonces haban sido economas marginales, como
las de Cuba, Ro de la Plata y Venezuela, porque les brind la oportunidad de
exportar los productos de sus plantaciones y estancias. 310 Por otro lado, el
309 John Fisher, Commercial Relations between Spain and Spanish America in the
Era of Free Trade, 1778-1796 (Liverpool, 1985), pp. 87-90.
310 Sobre la forma comercial y el comercio de estas economas, vanse Allan J.

comercio libre imperial tuvo tambin implicaciones perjudiciales para los intereses
econmicos coloniales all donde las importaciones europeas competan con la
agricultura y las manufacturas domsticas. Porque a medida que los comerciantes
peninsulares, ansiosos por sacar ventaja de la mayor libertad de que gozaban,
inundaban los mercados americanos con importaciones de Europa, la
consecuente cada de sus precios reduca las ganancias de los comerciantes
locales o los llevaba a la quiebra; tambin lesion la agricultura y las manufacturas
coloniales al exponerlas a una mayor competencia de sustitutos europeos.
Adems, el comercio espaol ofreca un crecimiento relativamente pequeo de los
mercados para las exportaciones americanas, salvo en el caso del oro, de manera
que el crecimiento del comercio trasatlntico abri escasas posibilidades para un
crecimiento basado en las exportaciones, y en forma paralela drenaba de metlico
a las economas coloniales. Desde este punto de vista, la reforma comercial de
Carlos III fue un eficaz instrumento de un nuevo imperialismo que, en palabras de
John Lynch, "aument la situacin colonial de Hispanoamrica e intensific su
subdesarrollo".311

Pgina 199.
EL "COMERCIO LIBRE" Y EL COMERCIO
DE LA NUEVA GRANADA
Para medir los efectos de la poltica econmica borbnica en la Nueva Granada
durante los ltimos aos del perodo colonial, debemos primero tener en cuenta el
impacto de la reforma comercial en el volumen de su comercio con Espaa
durante los aos que siguieron a la introduccin del comercio libre. Las
repercusiones de la reforma no fueron aqu para nada dramticas o inmediatas,
porque de inmediato, despus de que fuera instituida, se vio frustrada por los
efectos de una guerra internacional. Poco despus de que en 1778 llegara a
Cartagena la noticia de la reforma, los precios de los bienes europeos
descendieron en forma espectacular, en previsin de la afluencia de importaciones
que haca posible la recin modificada Carrera de Indias. Este efecto no tard sin
embargo en invertirse cuando la guerra contra los ingleses interrumpi el flujo del
trfico espaol en el Atlntico. De modo que aunque los precios de las
importaciones europeas bajaron en Cartagena en 1778, cuando las noticias del
Reglamento llegaron por primera vez al puerto, el anticipado auge del comercio
Kuethe, Cuba, 1753-1815: Crown, Military and Society (Knoxville, Tennessee
1986); Tulio Halperin Donghi, Politics, Economics and Society in Argentina in the
Revolutionary Period (Cambridge, 1975); P. Michael McKinley, Pre-revolutionary
Caracas: Politics, Economy and Society, 1777-1811 (Cambridge, 1985).
311 Lynch, The Spanish American Revolutions, p. 14.

con Espaa no se verific.312 Muy al contrario: poco despus de que empezara la


guerra, el comercio trasatlntico espaol se paraliz y la corona tuvo que tomar
medidas extraordinarias para continuarlo, organizando convoyes para la travesa
del ocano, ofreciendo seguros especiales por medio de la tesorera real y
permitiendo en 1780 que los neutrales comerciaran con puertos escogidos de
Hispanoamrica.313 Estas medidas no mejoraron el comercio exterior de la Nueva
Granada. A los neutrales no se les permiti fondear en Cartagena o en cualquier
otro puerto neogranadino, y el abasteci-

Pgina 200.
miento por medio de los convoyes era muy escaso y demorado, de manera que
para mediados de 1780 haba en Cartagena cerca de dos millones de pesos
embotellados esperando ser enviados a Espaa. 314 El bloqueo del comercio del
puerto termin, no con el intercambio con Espaa sino gracias al permiso de
comerciar con extranjeros En marzo de 1781 la corona permiti que los
comerciantes de Cartagena trataran con puertos de potencias aliadas y neutrales,
lo cual permiti el contacto con puertos norteamericanos y con las colonias
francesas y holandesas del Caribe.315
Fue irnico que la corona liberara a la Nueva Granada del monopolio espaol slo
un par de aos despus de que estableciera el comercio libre para fortalecerlo; sin
embargo, pens en la concesin de comerciar con extranjeros amigos y neutrales
apenas como una desviacin temporal de la poltica comercial de Carlos III,
tomada con la intencin de ayudar al gobierno del Nuevo Reino a encarar las
vicisitudes de la guerra. Pues debido a que el virrey Flres haba puesto en orden
las defensas de Cartagena durante 1780, los gastos del gobierno haban
aumentado en forma exorbitante mientras declinaban los ingresos del comercio,
causndole al virrey serios problemas financieros. Flres haba por lo tanto urgido
a la corona para que abriera el comercio de Cartagena por razones fiscales, con el
312 AGI Santa Fe 659, Gutirrez de Pieres a Glvez, abril 30, 1779.
313 Sobre los efectos de la guerra en el comercio del Per y de Ro de la Plata,
vase Villalobos, El comercio y la crisis colonial, pp. 99-100; los esfuerzos reales
por mantener el flujo del comercio colonial los describe E. Rodrguez Vicente, "El
comercio cubano y la guerra de emancipacin norteamericana", AEA, vol. II
(1954), pp. 61-106
314 Cuando un convoy lleg por fin a aguas americanas, estaba sobre todo
formado por barcos que llevaban mercurio a Nueva Espaa; pocas mercancas
estaban destinadas a Cartagena. Para su composicin, vase ibid., pg 81.
315 AGI Indiferente General 1955, Real cdula, marzo 14, 1781.

objetivo de revivir los ingresos de las aduanas y convencer a los comerciantes de


Cartagena de hacer prstamos al gobierno. 316 En trminos fiscales, la medida
rpidamente demostr su valor. El comercio con los extranjeros trajo consigo una
afluencia de importaciones que increment el producto de los aranceles a los
bienes europeos importados (el almojarifazgo de entrada de gneros de
Castilla).317 Tambin restaur la confianza de los comerciantes car-

Pgina 201.
tageneros quienes, aplacados por el permiso de comerciar con puertos
extranjeros, le hicieron al virrey un jugoso prstamo de medio milln de pesos,
pagadero en La Habana al finalizar la guerra. 318 Fue sta, entonces, una medida
razonable y realista de tiempos de guerra. Le permiti a la corona aumentar los
ingresos del comercio que en otra forma hubieran ido a manos de los
contrabandistas, y dej satisfechos al gobierno y a los comerciantes de la Nueva
Granada. Pero la medida tambin produjo desventajas para Espaa. Al trmino de
la guerra, el comercio entre Espaa y la Nueva Granada fue reemplazado por el
intercambio con los extranjeros, sentando un precedente que habra de
obstaculizar la restauracin del comercio espaol en tiempos de paz y de mitigar
as el impacto del comercio libre en las relaciones econmicas del Nuevo Reino
con la metrpoli.
En general, el comercio colonial espaol se expandi rpidamente al finalizar la
guerra en 1783, al precipitarse los comerciantes para aprovechar la mayor libertad
comercial y para explotar los mercados coloniales agotados por el conflicto. 319 Tal
cosa no sucedi en la Nueva Granada. Al contrario de otros puertos importantes
de Hispanoamrica, Cartagena no vivi un auge de postguerra del comercio con
Espaa. Para mediados de 1785, pocos barcos haban arribado de puertos
metropolitanos, y no fue sino hasta fines de ese ao cuando el comercio espaol
con el virreinato dio alguna seal de crecimiento. 320 El marasmo de postguerra
316 AGI Santa Fe 593 (ramo 2), Flores a Glvez, mayo 6, 1780; ibid., junio 27,
1780.
317 Vase Apndice C, Tabla 2.
318 AGI Consulados 337, Francisco Simn de Miranda al Tribunal del Consulado,
Cartagena, agosto 11, 1781.
319 Fisher, Commercial Relations between Spain and Spanish America, pp. 45-7,
61-2.
320 AGI Santa Fe 605, Caballero y Gngora a Glvez, julio 20, 1785.

result en parte del comercio con los extranjeros durante la contienda. En 1784,
Madrid haba dado autorizacin a los comerciantes del puerto para que vendieran
los artculos extranjeros importados legalmente durante la guerra, para que
pudieran deshacerse de las grandes existencias que haban acumu-

Pgina 202.
lado.321 Esta no fue, sin embargo, la nica razn de la inactividad del comercio
espaol con la colonia durante los primeros aos del comercio libre. Ms
importante fue la continuacin del comercio directo con los extranjeros, prctica
que haba proseguido en tiempos de paz dentro de las normas establecidas
durante la guerra. En 1783 y 1784, la mayor parte de los barcos que entraron a
Cartagena procedan ms de puertos extranjeros que de los espaoles. Algunos
comerciantes usaron licencias concedidas en tiempos de guerra, que las
autoridades coloniales seguan respaldando; algunos tenan autorizaciones
especiales para comerciar con puertos franceses, sobre la base de que el aliado
de Espaa requera ayuda y apoyo despus de la contienda; a algunos, incluso,
se les permita comerciar con puertos ingleses en el Caribe, supuestamente como
excusa para obtener informacin militar.322 De manera que cuando los boquetes en
el monopolio comercial de Espaa se cerraron formalmente al volver la paz, en la
prctica se dilat la restauracin del comercio de la colonia con la metrpoli, por la
tolerancia del gobierno hacia el comercio legal con los extranjeros.
Despus de 1785 desaparecieron por fin estas distorsiones causadas por el
bloqueo y las medidas de emergencia debidas a la guerra, y el comercio de la
Nueva Granada con Espaa empez a responder en forma ms flexible al rgimen
del comercio libre. Los resultados se reflejaron con claridad en el trfico de barcos
321 La presencia de estas existencias fue reconocida por una resolucin real al
virrey en 1784, que permiti a los comerciantes vender artculos extranjeros
adquiridos durante la guerra. AGI Santa Fe 605, Caballero y Gngora a Glvez,
enero 15, 1785.
322 Para una consideracin ms detallada de la composicin de las mercancas
que ingresaron a Cartagena en esos aos, y de las medidas que permitan el
comercio con los extranjeros, vase Anthony McFarlane, "El comercio exterior del
Virreinato de la Nueva Granada: Conflictos en la poltica econmica de los
Borbones, 1783- 1789", ACHSC, vol. 6-7 (1971-2), pp. 70-7, 95-6. Un resumen de
la cantidad de barcos extranjeros, en comparacin con los barcos de Espaa que
ingresaron a Cartagena entre 1783 y 1790, figura en el Apndice C, Tabla 3.

entre Cartagena y los puertos de la pennsula, que aument sustancialmente a


fines de

Pgina 203.
TABLA 5.1
EL COMERCIO ENTRE INGLATERRA Y ESPAA, 1784-1793
Ao Importaciones
1784
1785
1786
1787
1788
1789
1790
1791
1792
1793

1.543.648
2.584.896
2.155.797
1.644.501
3.363.957
2.593.647
1.233.525
1.677.260
1.462.840
1.296.473

Promedio anual

Exportaciones
(pesos)
1.650.525
1.981.733
462.098
4.648.231
2.074.521
2.300.708
2.312.101
2.843.518
1.859.880
919.272
1.955.652

2.105.259

la dcada de 1780 y principios de la de 1790. 323 Igual cosa sucedi con el valor de
las importaciones y exportaciones entre Espaa y Cartagena, tal corno lo muestra
la Tabla 5.1, en la que figuran los registros oficiales. 324La dimensin de esta
expansin comercial se puede apreciar mediante una simple comparacin del
valor de las importaciones y las exportaciones en esta dcada con el realizado
durante los aos anteriores al comercio libre. Antes de 1778, las importaciones de
Espaa a Cartagena llegaban a cerca de un milln de pesos anuales. Despus de
1785 se dispararon, llegando a un tope de 3.3 millones en 1788 y promediando
1.96 millones de pesos anuales durante toda la dcada de 1784 a 1793. Las
exportaciones de la colonia a Espaa tambin aumentaron considerablemente,
pro323 Vase Apndice C, Tabla 3 y Tabla 9. Debe anotarse que una gran proporcin
de los barcos que arribaron a Cartagena de Espaa procedan de Cdiz, el centro
tradicional del trfico. Para una ilustracin de los puertos de origen metropolitano
de los barcos que zarparon hacia Cartagena, vase Apndice C, tabla 4.
324 AGI Santa Fe 957, Real Aduana de Cartagena de Indias, abril 14, 1795.

Pgina 204.
mediando 2.1 millones de pesos anuales entre 1784 y 1793, nivel que casi duplic
el ao promedio entre 1754 y 1764.
La mayor libertad para el comercio que permita el rgimen del comercio libre hizo
entonces aumentar el de Espaa con la Nueva Granada, llevndolo en la dcada
posterior a 1785 a un nivel ms alto que en cualquier otro momento del siglo XVIII.
Cmo afect este crecimiento la economa del Nuevo Reino? En su historia
econmica de Colombia, W.P. McGreevey sugiere que las polticas de Carlos III
lograron estimular la produccin para la exportacin y aumentar el volumen del
excedente remitido a la metrpoli, induciendo as "el advenimiento de una
economa verdaderamente orientada hacia las exportaciones". Sostiene de igual
modo que la economa de la Nueva Granada se estanc, a pesar de la produccin
y de las exportaciones, porque los impuestos remitidos a Espaa absorbieron el
excedente generado por el crecimiento. 325 Sin embargo, si examinamos ahora el
comportamiento de las exportaciones e importaciones neogranadinas durante
fines del siglo XVIII, encontraremos que este anlisis es errneo. Aunque la
poltica borbnica aument la apertura de la colonia a las importaciones, esto no
hizo que su economa se orientara ms claramente hacia las exportaciones que en
cualquier otro perodo anterior; si el crecimiento de aquella fue lento y vacilante,
esto no se debi a que Espaa drenara en impuestos el excedente de la regin (lo
cual no hizo), sino ms bien a que no proporcion mercados para los recursos de
sta.326
Pgina 205.
LA REFORMA BORBNICA Y LA MINERA
DE LA NUEVA GRANADA
Examinemos, en primer lugar, el crecimiento de las exportaciones de la Nueva
Granada. Desvi la poltica borbnica una mayor porcin de sus recursos
mineros, agrcolas o de materias primas del mercado domstico a la economa
metropolitana, y estimul una mayor produccin para las exportaciones?
Empecemos por el sector minero, tradicionalmente el principal medio del pas para
financiar su comercio exterior. En este campo, la poltica borbnica logr
indiscutiblemente canalizar hacia Espaa una mayor produccin de oro. Esto se
refleja con claridad en las estadsticas comerciales expuestas en la tabla 5.1 y en
325 William Paul McGreevey, An Economic History of Colombia, 1845-1930
(Cambridge, 1971), pp. 24-33; cita de la p. 30.
326 El giro de los ingresos de los impuestos de la Nueva Granada a Espaa se
discute en el captulo 8.

la 5.2, ya que ambas muestran un crecimiento de las exportaciones, en particular


de las de oro. Pero si el comercio libre permiti que Espaa tomara ms oro de la
Nueva Granada al aumentar la competitividad de las importaciones de la
pennsula, ni la reforma comercial borbnica ni la intervencin directa del gobierno
en el lugar de la produccin produjeron una diferencia perceptible en la estructura,
dimensin o produccin de las minas de oro del virreinato.
La reorganizacin comercial no benefici all, en primer lugar, la minera del oro en
la misma forma en que afect la minera de la plata en Mxico. Como la plata que
se produca en la Nueva Espaa, el oro de la Nueva Granada no se mercadeaba
directamente. La mayor parte de su produccin se acuaba, y era de esta
existencia de metlico de donde los comerciantes espaoles tomaban la mayor
parte del oro que exportaban a la pennsula. En cuanto productores de un artculo
que se procesaba internamente antes de ser exportado y que se tasaba en
trminos de una relacin bimetlica fijada por la corona, los mineros no reciban
ningn estmulo directo de los mercados externos que abastecan; por lo tanto, los
cambios en la demanda causados por la reforma comercial tuvieron un impacto
mnimo en el ritmo de la produccin minera. La influencia de aquella en el sector
minero debe, por lo tanto, buscarse en los efectos que tuvo en las condiciones de
produccin. Pues era de los factores que afectaban la
Pgina 206.
organizacin de la oferta tales como la disponibilidad de capital, el nivel de los
conocimientos tcnicos y las condiciones de los medios de transporte que
dependa en ltimas la produccin de oro.
En Mxico, las repercusiones de la reforma comercial se transmitieron
directamente a la industria minera por medio de los cambios que el comercio libre
produjo en la comunidad mercantil. Al socavar la privilegiada posicin de los
comerciantes oligoplicos de Ciudad de Mxico, las reformas comerciales los
animaron a desplazar sus fondos hacia otras reas de la actividad econmica,
entre ellas la extraccin y el procesamiento de la plata. 327 No hubo un movimiento
comparable del capital comercial de la Nueva Granada hacia el sector minero tras
el Reglamento de 1778. La minera era rara vez una alternativa atractiva para el
comercio, porque estaba localizada en reas de frontera alejadas de los
principales centros de la sociedad colonial, y porque exiga sustanciales
inversiones en esclavos y era difcil de administrar con xito desde lejos. En una
ciudad como Popayn, donde los comerciantes pudientes se casaban en el
patriciado local, exista probablemente algn flujo de capital entre la minera y las
empresas comerciales, pero sta no era una condicin tpica de la industria como
un todo. En el virreinato haba pocas fortunas cuantiosas basadas en la minera y
el rico propietario ausentista de Popayn era una figura excepcional; la mayor
parte de los mineros de oro eran pequeos empresarios que vivan en condiciones
327 David Brading, Miners and Merchants in Bourbon Mexico, pp. 116, 130, 152.

primitivas en las apartadas regiones de la frontera minera, y que reciban slo


pequeas e inciertas ganancias de manos de los buscadores. 328 Mientras el
comerciante pudiera obtener oro mediante

Pgina 207.
el intercambio y la compra en el mercado abierto, no tena buenas razones para
arriesgar sus fondos en la minera misma, y la nica inversin que los
comerciantes dedicaban a la minera consista por lo general en crditos a corto
plazo, que adelantaban en forma de bienes pagaderos en unos pocos meses. En
estas circunstancias, los funcionarios borbnicos consideraban la intervencin del
gobierno como un recurso esencial, y lanzaron en consecuencia una serie de
proyectos destinados a inyectar en la minera nuevos capitales y tecnologas, y a
mejorar las condiciones de su organizacin. Es dudoso, sin embargo, que estos
planes tuvieran en s mismos mayor efecto en la produccin minera que las
reformas del comercio libre.
Los planes de Carlos III para estimular la minera se iniciaron en 1777, cuando el
quinto, el impuesto que deban pagar los mineros, se redujo del 5% al 3%. Sin
embargo, algunos importantes funcionarios de la Nueva Granada siguieron
convencidos de que el comportamiento del sector minero iba muy a la zaga de su
potencial, y durante los ltimos aos del reinado de Carlos III introdujeron una
serie de planes para estimular su crecimiento. En esto jug un papel de primera
importancia el arzobispo virrey Caballero y Gngora (1782-1789). Cuando inform
por primera vez a los ministros de Indias sobre las condiciones econmicas de la
colonia, reiter el viejo lugar comn oficial segn el cual el descuido de "sus
metales preciosos y riquezas naturales" era la causa principal de su atraso, y pidi
la intervencin directa del gobierno para fomentar y diversificar la explotacin
minera.329 Segn Caballero y Gngora, la escasez de capital y la anticuada
tecnologa eran los principales obstculos para el crecimiento, y patrocin por lo
tanto varios planes para mejorar la inversin y las tcnicas de trabajo en el sector
minero. Algunos de estos proyectos como los que propuso para el desarrollo de
la minera del hierro, el cobre, el plomo y. el zinc no

328 Para un comentario contemporneo sobre las bajas ganancias del sector
minero, vanse las observaciones del oidor Mon y Velarde sobre Antioquia, en
Robledo, Bosquejo biogrfico del Seor Oidor Juan Antonio Mon y Velarde, tomo
2, p. 66. Para anotaciones generales sobre la pobreza de los mineros, y clculos
de la tasa de ganancia, vase Pedro Fermn de Vargas, Pensamientos polticos,
pp. 57-60. Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 171-89, presenta clculos
recientes de la tasa de ganancia entre los grandes propietarios de minas del
Choc.
329 Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del Arzobispo-Virrey: Caballero
y Gngora a Glvez, Santa Fe, octubre 15, 1782 (no. 9).

Pgina 208.
resultaron en nada; sus planes para aumentar la produccin de oro llevaron, por
otro lado, a varios proyectos patrocinados por el gobierno en las principales zonas
mineras de la Nueva Granada.
El menos conocido de estos proyectos fue uno en que el mismo Caballero y
Gngora estaba directamente involucrado, mediante su creacin y patrocinio de la
Real Compaa de Minas y Planificaciones Industriales de Popayn. Este incluy
un pequeo grupo de ricos ciudadanos de esta ciudad que, dirigido por Pedro
Agustn de Valencia, un importante propietario de minas y tesorero retirado de la
casa de moneda local, cooper con el gobierno en la creacin de una sociedad en
comandita para explotar las abandonadas minas de oro y plata de Almaguer. Se
trataba, en su concepcin, de un ambicioso plan que contemplaba el empleo de
"uno o dos mil hombres o ms, en parte esclavos y en parte hombres libres
remunerados segn su capacidad". Para sostener sus operaciones mineras, la
sociedad se propona comprar tierras para el pastoreo de ganado en el valle del
Pata y para criar ovejas cerca de Almaguer, con el fin de usar su lana para
fabricar telas crudas para sus trabajadores, as como con el algodn que tambin
se cultivara en tierras de la compaa. Tambin pensaba la sociedad organizar la
produccin de alimentos bsicos, tales como los pltanos, el maz, el arroz y el
trigo, para alimentar a sus mineros. 330 Para iniciar la empresa, diecisiete
importantes vecinos de Popayn dieron 22.000 pesos en esclavos y dinero,
equivalentes a cuarenta y cuatro acciones de quinientos pesos, en las cuales tena
la familia Valencia inters predominante. Pedro Agustn de Valencia posea
diecisiete acciones y sus hijos Joaqun y Toms adquirieron otras siete
conjuntamente.331 La mayor parte de

Pgina 209.
los dems accionistas posean slo una, y el papel dominante de los Valencias se
incrementaba por el hecho de que por los menos seis accionistas estaban
330 AGI Santa Fe 837, Caballero y Gngora a Vldez, Turbaco, abril 8, 1788 (no.
227).
331 En 1788, los accionistas y sus valores fueron enumerados como sigue: Pedro
Agustn de Valencia, 17; Rafael de Rebolledo, 1; Joaqun de Valencia, 2; Joaqun
Snchez Ramrez de Arellano, 2; Toms de Valencia, 5; Manuel Bernardo Alvarez,
1; Antonio Snchez Ramrez de Arellano, 1; Gregorio de Angulo, 1; Ignacio
Carvajal, 1; Francisco Josef de Quintana, 1; Andrs Prez de Arroyo, 2;
Luis Tadeo Jimnez, 1; Juan Antonio de Ibarra, 1; Eduardo Alonso de Yllera, 1;
Josef Martnez de Escobar, 2; Agustn Nieto Polo, 4.

vinculados a ellos por matrimonio, o tenan relaciones comerciales con Pedro


Agustn de Valencia.332
La compaa no dependa solamente de la iniciativa y el capital privados. El
gobernador de Popayn y el arzobispo virrey apoyaron ambos con entusiasmo la
empresa y, adems de cuatro acciones compradas por el virrey para la corona, el
gobierno metropolitano le hizo un prstamo por medio de la tesorera de la colonia.
El patrocinio y el apoyo financiero de la corona, junto con la concesin de
derechos de monopolio sobre los metales de Almaguer, parecan asegurar el xito
de la sociedad. Para 1789 haba aumentado su capital a 40.000 pesos, y
Caballero y Gngora estaba convencido de que tendra un futuro brillante. 333 Pero
tanto el optimismo del virrey como el de los accionistas se desplom muy
pronto.334 Despus de unos pocos aos, la compaa abandon la concesin de
Almaguer y empez a operar en las minas de la Vega de Supa y Quiebralomo,
cerca de la ciudad de Anserma, al norte de la provincia. All al parecer tuvo ms
xito, pues los trabajos continuaron hasta por lo menos 1810. 335 En ltimas, sin
embargo, el aporte de la sociedad al desarrollo del sector minero de la provincia
fue insignificante. Cuando el gobernador de Popayn inspeccion su provincia en
1797, menospreci las condiciones de las minas en general, y especficamente
inform que haba escasas seales de progreso en las opera-

Pgina 210.
ciones de la compaa en el rea de Supa. 336 De manera que ni la intervencin
del gobierno ni la iniciativa privada lograron cambiar las condiciones bajo las que
operaba el sector minero en el sur y el suroeste de la Nueva Granada. Desprovisto
de capital y sirvindose de una tecnologa primitiva, el crecimiento de su
produccin dependa ms de la extensin de la frontera minera que de una mayor
productividad en la explotacin de los recursos.
Otro proyecto del gobierno para incrementar la produccin minera se encuentra en
el plan propuesto en 1778 por el oidor Antonio Vicente de Yez, durante su visita
al Choc. Yez sostuvo que la carencia de trabajo y capital dificultaba la
explotacin de las minas de oro chocoanas, y decidi que el gobierno poda aliviar
332 Estos eran Alvarez, Angulo, Arroyo y Rebolledo. La informacin sobre sus
relaciones con la familia Valencia se encuentra en Gustavo Arboleda, Diccionario
Biogrfico, pp. 5, 6, 27, 100, 221, 373, 447-50.
333 Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora, pp. 347-8.
334 Segovia, "Crown Policy and the Previous Metals in New Granada", pp. 75-86,
nos ofrece una relacin general de las actividades de la compaa.
335 AGI Santa Fe 837, el gobernador de Popayn a la corona, agosto 20, 1794.
336 AGI Santa Fe 623, Informe del gobernador de Popayn, diciembre 5, 1797.

esta situacin mediante el suministro de esclavos negros. Su proyecto era similar,


y probablemente copiado de un plan favorecido aos antes por los mineros de
Popayn. En 1781 Vicente Hurtado, un funcionario del cabildo de esta ciudad,
haba argumentado que las minas de Popayn, Antioquia y el Choc tenan una
baja produccin porque sus propietarios no tenan ni el capital privado ni el apoyo
financiero del gobierno requeridos para la compra de esclavos. Sugiri por lo tanto
que la corona estableciera un fondo de inversiones administrado por el gobierno
para la compra de esclavos, que podran entonces distribuirse a crdito entre los
mineros, en trminos asequibles para ellos. Para capitalizar este fondo,
recomend que el quinto se tasara segn la antigua tarifa del 5%, y que la mitad
de los ingresos recogidos se transfiriera a una cuenta especial para financiar las
importaciones de esclavos.337 Como los quintos por lo general los pagaban los
comerciantes que trataban con el oro ms que los mismos mineros, el proyecto
era a todas luces un intento de obligar a los tratantes de oro a contribuir con parte
de sus ingresos a la reinversin en el proceso de produccin. El proyecto de
Yez de 1788 era

Pgina 211.
similar al de Hurtado tanto en su concepto como en su ejecucin, puesto que
trataba de estimular la produccin mediante el suministro de fondos reales para la
compra de 1.500 esclavos que deban ser distribuidos entre los mineros del Choc
en trminos favorables. El proyecto result ser un terrible fracaso, pues fue
propuesto en un momento en que estaba descendiendo la produccin de oro del
Choc y en el que por lo tanto los mineros no estaban dispuestos a ensanchar sus
empresas.338
Un campo adicional para la intervencin del gobierno en la minera fue la provincia
de Antioquia. All se proyect y en parte ejecut un programa inusitadamente
completo para promover la explotacin de los recursos minerales y agrcolas bajo
la supervisin de Juan Antonio Mon y Velarde, oidor de la audiencia de Santa Fe y
visitador de Antioquia de 1786 a 1788. Tradicionalmente considerado como el
primer arquitecto del extraordinario ascenso de Antioquia a un primer plano
econmico dentro de Colombia, Mon y Velarde de hecho obtuvo muchas de sus
ideas de Francisco Silvestre, quien durante su perodo inicial como gobernador de
la provincia, de 1775 a 1776, llam la atencin del gobierno sobre sus ricos
recursos y formul planes positivos para su explotacin. 339
337 AGI Santa FE 836, gobernador de Popayn, "Informe sobre un proyecto para
el comn General", Madrid, diciembre 10, 1782.
338 Sharp ofrece una descripcin del proyecto y de sus resultados en Slavery on
the Spanish Frontier, pp. 472-4.
339 Francisco Silvestre, "Relacin que manifiesta el estado de la provincia de
Antioquia (1776)", Archivo Historial (Manizales, 1917), pp. 569-605.

Segn Silvestre, el oro era "tan comn en toda la extensin del territorio, que si su
poblacin correspondiera a las del Per y de la Nueva Espaa... esta provincia
opacara por s sola... todas las riquezas que han dado fama a esos dos
poderosos reinos".340 Tal como eran las cosas, la produccin estaba muy por
debajo de su potencial. En las minas de tierras altas como las de Santa Rosa de
Osos, la escasez de agua y de maquinaria para controlarla significaba que ricos
depsitos de oro aluvial slo se podan trabajar cuando llova,
Pgina 212.
mientras que el agotamiento de los yacimientos ms conocidos implicaba que los
mineros tenan que internarse cada vez ms en tierras apartadas, donde era difcil
mantener tanto cuadrillas de esclavos como mineros independientes. Pero ms
grave an, las mayores reservas de oro, comparadas con las cuales los depsitos
aluviales eran mero detrito, se encontraban en las "muchas minas de veta sin
tocar o descuidadas, aunque las piedras que se encuentran sobre la faz de la
tierra muestran un oro que deslumbra los ojos". 341 Las legendarias minas de
Buritic, sobre las que se deca que haban rendido hasta 30.000 castellanos por
ao solamente para el mantenimiento de los soldados que vigilaban a las
cuadrillas de esclavos, estaban ahora totalmente abandonadas, y la minera se
haba pasado por completo a los aluviones. Silvestre atribuy esto a la falta de
conocimientos tcnicos apropiados y a la de capital suficiente para sostener la
clase de empresa que se requera para esa clase de minera. Recomend por lo
tanto el apoyo de la corona a compaas mineras capaces de suministrar tanto el
capital como la pericia tcnica y, como prueba de su confianza en este enfoque, el
mismo Silvestre form una compaa para explotar las vetas de Buritic.
La importancia que Silvestre dio a la restauracin de las minas de veta estaba a la
par con su preocupacin por encontrar medios para estimular el comercio de la
provincia. Interna y externamente, el comercio de Antioquia se vea perjudicado
por el mal transporte, la escasez de moneda circulante (que se reflejaba en la
general dependencia del crdito) y el oneroso sistema de impuestos al comercio.
Silvestre hizo una serie de propuestas para superar estos obstculos. Reconoci,
en primer lugar, la necesidad de integrar a Antioquia dentro de la economa
general mediante la mejora de las comunicaciones con las provincias vecinas.
Recomend por consiguiente mejorar tres rutas principales: la de Cartagena
pasando por Ayapel y el ro San Jorge, para darle a Antioquia acceso directo a

340 Ibid., p. 572.


341 Ibid., p. 551.

Pgina 213.
la costa; la del ro Magdalena por va de Sonsn y de Mariquita, con el fin de
mejorar las comunicaciones con el cuerpo principal de la Nueva Granada, y
finalmente la de las minas de oro del Choc a travs de Bebar, para unirla con
otra regin minera. En segundo lugar, insisti en que se dieran pasos para animar
a los habitantes de la provincia a despejar y mantener las trochas entre sus
poblaciones, pues esto permitira que los campos mineros tuvieran ms fcil
acceso a provisiones ms baratas, y porque ampliara la esfera del mercado
interno para los productos agrcolas. En tercer lugar, aconsej que se introdujeran
monedas de oro y plata para facilitar el intercambio y fomentar la produccin de
oro. Sugiri finalmente que se redujeran los derechos al comercio entre las
provincias para que los comerciantes aumentaran sus transacciones con Antioquia
y hubiera as menos incentivos para el contrabando. 342
La insistencia de Silvestre en la necesidad de que el gobierno emprendiera
acciones positivas para estimular el comercio y la minera en Antioquia abri el
camino para las polticas reformistas de los aos siguientes. Durante la inspeccin
al virreinato del visitador general Gutirrez de Pieres, ste recurri a los informes
de Silvestre y recomend que se realizaran los proyectos del ex gobernador,
aadiendo que Silvestre sera ideal para llenar el papel de la "persona autorizada,
activa y celosa que con sus polticas y su ejemplo podra animar a los mineros y
estimular su industria".343 En consecuencia, Silvestre cumpli un segundo perodo
como gobernador de 1782 a 1785, y su propuesta de que se hiciera una
inspeccin general de la provincia y de sus minas se implement cuando Juan
Antonio Mon y Velarde fue enviado a la provincia en 1786. 344
Pgina 214 .
Al llevar a cabo su visita entre 1786 y 1788, Mon y Velarde hizo eco a muchos de
los juicios de Silvestre. Encontr que sus habitantes eran por lo general muy
pobres, la agricultura rara vez superior a la de subsistencia, el comercio interno
estancado y el gobierno corrupto y desorganizado. 345 Para redimir la provincia de
su pobreza, Mon y Velarde condujo una enrgica campaa para reformar su
industria minera. Como el cdigo legal que reglamentaba las operaciones de sta
342 Ibid., pp. 572-99.
343 AGI Santa Fe 837, Gutirrez de Pieres a Glvez, Santa Fe, agosto 31, 1779
344 Para una relacin de la carrera de Silvestre, as como una transcripcin del
informe que dej al final de su segundo perodo como gobernador, vase
Francisco Silvestre, Relacin de la Provincia de Antioquia, ed. y trad. por David J.
Robinson (Medelln, 1988).
345 Robledo, Bosquejo biogrfico del Seor Oidor Juan Antonio Mon y Velarde,
tomo I, pp. 195-196; tomo 2, pp. 143-4.

era anticuado y haba sido desechado, Mon y Velarde consider esencial una
revisin de las ordenanzas mineras para clarificar los derechos y
responsabilidades del gremio y para mejorar la condicin de sus miembros. 346 Su
objetivo primordial en este campo era controlar los denuncios para que los
individuos no pudieran reclamar derechos a vastas extensiones de tierra con el
nico propsito de evitar que otros las explotaran. 347 Tambin consider esencial la
intervencin del gobierno para revivir las ricas minas de veta de Buritic. La
compaa de Silvestre no haba hecho progresos all, y Mon y Velarde recomend
que se trasladara a Antioquia a los expertos mineros espaoles pagados por la
corona que en ese entonces trataban de revivir las minas de plata de Mariquita,
con el fin de que ellos pudieran reiniciar los trabajos en Buritic y renovar la
inversin privada en la minera de vetas. 348
Los planes del visitador para revitalizar la minera fueron ms all de la
intervencin en la industria porque Mon y Velarde reconoca que su progreso
dependa de disminuir los altos costos de la produccin causados por los precios
inflados de los artculos bsicos. Antioquia dependa de las importaciones de
regiones vecinas de
Pgina 215.
cacao, tabaco, licores y textiles; en consecuencia, la financiacin del consumo
bsico, en lugar del fomento de la produccin, absorba una alta proporcin de las
ganancias del sector minero. Y como el pago de las importaciones drenaba de oro
a la provincia, se descuidaban sus ricos recursos agrcolas. As que para promover
la produccin agrcola que se requera para apoyar una sana industria minera y
transformar a los campesinos en prsperos contribuyentes, Mon y Velarde puso en
prctica varias medidas encaminadas a aumentar la produccin de alimentos y
facilitar el comercio dentro de la provincia. 349 En las ciudades principales, como
Santa Fe de Antioquia, Medelln y Rionegro, estableci comits, llamados juntas
de agricultura, compuestas por altos funcionarios y representantes locales y
encargadas de hallar los medios para incrementar la produccin de alimentos. 350
346 AHA Minas tomo 357, mss. 6706. "Testimonio del expediente formado para el
arreglo de las ordenanzas de minas compuesto de varios oficios de algunos
sujetos que se hallan con conocimiento de las minas" (1788).
347 Robledo, Bosquejo biogrfico del Seor Oidor Juan Antonio Mon y Velarde,
tomo 2, pp. 65-7, 365-7.
348 Ibid., pp. 354-5.
349 Para una completa discusin sobre la agricultura de la provincia en el siglo
XVIII, vase Twinam, Merchants, Miners and Farmers, pp. 91-109.
350 Robledo, Bosquejo biogrfico del Seor Oidor Juan Antonio Mon y Velarde,
tomo 2, pp. 116-18, 126.

Como buena parte de la tierra en torno a las ciudades principales estaba


concentrada en manos de grandes propietarios que no las cultivaban o que
obligaban a los labradores a pagar alquileres altos, la poblacin tenda a
dispersarse en los alrededores, donde se ganaba la vida a duras penas. Para
aumentar la produccin comercial de alimentos, trat de reagrupar a estos
aislados labriegos en aldeas, donde se podra organizar la produccin para
abastecer de artculos bsicos los campos mineros; tambin intent animar a los
campesinos para que cultivaran cacao, tabaco y algodn, con el fin de impedir la
necesidad de importarlos.351
Otro elemento clave de los planes de Mon y Velarde para fomentar la
comercializacin de los recursos antioqueos fue su proyecto para introducir la
moneda de plata y garantizar as que se pudiera exportar ms oro sin
desmonetizar la regin. La plata era prcticamente desconocida en Antioquia y,
como la provincia no tena casa de
Pgina 216.
moneda, las monedas de oro eran muy escasas; el principal medio de intercambio
era simplemente el polvo de oro sin tratar tomado de los ros. Esta era a todas
luces una forma de dinero inadecuada. El polvo de oro se usaba ante todo en las
transacciones entre los mineros y los comerciantes que los abastecan de
importaciones y, como era barato en relacin con los bienes importados, tenda
constantemente a filtrarse a las regiones vecinas, privando a Antioquia de una
fuente de intercambio para los pagos internos. Sin una moneda alternativa, los
salarios y las transacciones locales tenan que pagarse al trueque o a crdito,
operaciones ambas que demoraban el funcionamiento de una economa de
mercado y privaban al gobierno de ingresos impositivos. El empleo del polvo de
oro como medio de intercambio tambin despojaba de ingresos a la corona al
reducir la cantidad del metal que a travs de canales oficiales se usaba para
fundirlo y acuarlo.352 Mon y Velarde insisti por lo tanto en que la moneda de
plata era vital tanto para el desarrollo econmico de la provincia como para los
intereses fiscales de la corona. Logr en consecuencia un arreglo con un grupo de
comerciantes que operaban entre Antioquia y el exterior para que compraran unos
25.000 pesos en monedas de plata de las casas de moneda de la colonia para
remitirlas a Santa Fe de Antioquia, donde se pagaran por un precio equivalente,
ms una prima en oro.353 Al introducir la moneda de plata a la regin, Mon y
Velarde trat de resolver un problema que afectaba a toda la economa de la
351 Ibid., pp. 13-25, 329-330, 350-4, 357-8.
352 AHA Colonia, Hacienda tomo 747, mss. 11988.
353 AHA Colonia, Libros tomo 466, mss. 584. "Expediente sobre elecciones de los
Diputados del Comercio de esta ciudad y jurisdiccin de Antioquia... y orden del
Virrey para se establezca oro y plata acuada en esta provincia" (1788).

Nueva Granada y que en particular pona en serias dificultades a las regiones


mineras: la tendencia a drenar el oro, dejndolas sin metlico y deprimiendo la
economa.
Aunque las reformas de Mon y Velarde en Antioquia fueron mucho ms completas
que las empleadas para promover la minera en Popayn y en el Choc, su
impacto en la produccin minera fue tal
Pgina 217.
vez igualmente limitado. Pues a pesar de sus esfuerzos, el cdigo minero sigui
siendo letra muerta, el polvo de oro continu como principal medio de intercambio,
y veinte aos despus de su visita un observador contemporneo encontr que el
sector minero careca an de provisiones, capital y experiencia tcnica
adecuados.354 En Antioquia y en otras regiones productoras de oro de la Nueva
Granada, ni la intervencin del gobierno ni la reorganizacin comercial tuvieron
mayor impacto en la produccin. El crecimiento haba empezado mucho antes de
los cambios de poltica de fines del siglo XVIII, y ni el suministro de esclavos ni la
mejora de la tecnologa minera alteraron mayor cosa su ritmo. El verdadero xito
de la poltica borbnica no se dio en el aumento de la produccin o en el
rendimiento de la industria minera, sino en aprovechar su crecimiento para
incrementar los ingresos de la corona y las importaciones de Espaa. En los
ltimos aos del siglo XVIII, la produccin de oro oficialmente registrada mostraba
un enorme aumento desde principios del siglo, pero el papel del gobierno en su
expansin haba sido insignificante. La minera tambin segua esencialmente
inalterada en el punto de suministro: todava era una industria de dispersos
campos mineros en fronteras aisladas que se concentraba casi exclusivamente en
la produccin de oro. Entretanto, los intentos de fines del siglo de desarrollar otros
recursos mineros, como los proyectos financiados por la corona para revivir la
extraccin de la plata en Mariquita, controlar las minas de esmeraldas de Muzo o
explotar los yacimientos de platino, fueron todos costosos fracasos. 355
354 Jos Manuel Restrepo, "Ensayo sobre la Geografa, Producciones, Industria y
Poblacin de la Provincia de Antioquia en el Nuevo Reino de Granada", en
Francisco Jos de Caldas (ed.), Semanario del Nuevo Reino de Granada (18081810).
355 Para la relaciones del virrey sobre estos proyectos, vanse Prez Ayala,
Antonio Caballero y Gngora, pp. 348-52, y Posada e Ibez, Relaciones de
mando, pp. 343-8, 500-4. Los antecedentes del proyecto minero de la plata los
discute Arthur Whitaker, "The Elhuyar Mining Mission and the Enlightenment",
HAHR, vol. 31 (1951), pp. 558-83. Sus resultados en la Nueva Granada estn
descritos en detalle por Bernardo J. Caycedo, D 'Elhuyar y el siglo XVIII
Neogranadino (Bogot, 1971), pp. 123-258, y por Sandra Montgomery Keelan,
"The Bourbon Mining Reform in New Grenada, 1784-1796, en Fisher, Kuethe y
McFarlane, Reform and Insurrection, pgs. 41-53. Para relaciones del Proyecto del
platino, vanse Segovia, Crown plicy an the Precious Metals in New Grenada,

Pgina 218.
LA DIVERSIFICACIN Y EXPANSIN DE LAS EXPORTACIONES
La atencin del gobierno al desarrollo de los recursos de la Nueva Granada para
la exportacin no se limit, sin embargo, a la minera, y para medir los efectos de
la poltica borbnica en la produccin tambin debemos examinar el desarrollo de
sus exportaciones no minerales durante los aos del comercio libre. El inters
oficial en el fomento de la explotacin de una gama ms amplia de sus recursos
no empez con aquel. Durante la dcada de 1770, altos funcionarios de la colonia
estuvieron de acuerdo en que su progreso econmico dependa del desarrollo de
un comercio "activo", para reducir as su dependencia del oro como medio para
pagar las importaciones. En 1772, por ejemplo, Moreno y Escandn haba
sugerido que la corona deba conceder derechos de monopolio comercial a una
compaa para explotar el palo de tinte de Santa Marta; en 1776, el virrey Guirior
recomend el comercio libre con colonias extranjeras como medio para encontrar
mercados para la produccin agrcola. Las reformas del Reglamento de comercio
libre sustituyeron en ltimas estos proyectos, pero los funcionarios oficiales
siguieron promoviendo planes para diversificar las exportaciones del Nuevo Reino,
mediante proyectos oficiales para estimular el desarrollo de la exportacin de
cuatro productos principales: el algodn, el cacao, la corteza de cinchona y palo
de tinte.
La exportacin de cueros tambin mostraba una ligera tendencia al alza, pero aun
durante su auge era tan pequea que no merece un examen detallado. 356 Cuando
se enviaban a Espaa, generalmente los usaban como lastre y su exportacin no
tena efectos apreciables en
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las regiones donde se producan. De mucha ms importancia era el algodn,
cultivado sobre todo en la provincia de Cartagena.
En las dcada de 1760 y de 1770, el gobierno borbnico se interes en el
desarrollo de las exportaciones de algodn americanas como materia prima para
la industria textil espaola. Fue as como en 1776 se levantaron los derechos a la
exportacin de algodn crudo, y en 1768, 1770 y 1771 se decretaron restricciones
cada vez ms estrictas a la importacin a Espaa de telas de algodn
extranjeras.357 Antes de 1778, ninguna de estas medidas tuvo un efecto apreciable
pp. 93-113; tambin Sharp, Slavery on the Spanish Frontier, pp. 51-4.
356 Vase Apndice C, Tabla 5.
357 Richard Herr, The Eighteenth Century Revolution in Spain (Princeton, 1958), p.
140.

en el comercio de este producto en la Nueva Granada. 358 Pero tras la introduccin


del comercio libre, mostr un notable aumento. Despus de 1785, el promedio
anual de las exportaciones de algodn a Espaa fue cerca de diez veces mayor
que el predominante antes de la introduccin del comercio libre, y a finales de la
dcada de 1790 segua creciendo.359 En su debida perspectiva, sin embargo, el
crecimiento de las exportaciones de algodn tuvo escaso impacto en la economa
neogranadina. Sus efectos se sintieron ante todo en la provincia de Cartagena,
donde se cultivaba el algodn en pueblos y aldeas cercanos a la costa, y donde la
siembra, procesamiento y transporte de la cosecha constituyeron una nueva
fuente de trabajo.360 Un informe presentado al gobernador de Cartagena en 1794
declar que el algodn era el nico fruto de exportacin de la provincia y
Pgina 220.
que daba empleo a "una masa de gentes pobres que se dedican a su cultivo". 361
No haba, sin embargo, producido mayor prosperidad. Los campesinos vendan su
produccin en parte por dinero y en parte para vestirse, pero su trabajo apenas les
alcanzaba para sobrevivir, con perodos de privacin entre las cosechas.
Pequeas cantidades de algodn crudo, cultivado en la tierra caliente en torno a
Girn, tambin empezaron a encontrar mercado en Espaa durante la dcada de
1790.362 Impresionados por el ejemplo de los Estados Unidos, algunos
observadores contemporneos comentaban la posibilidad de desarrollar grandes
exportaciones de algodn como medio para estimular la economa del Nuevo
Reino. No obstante, como suceda con frecuencia, las expectativas excedan los
logros. Aunque el algodn se convirti en el segundo artculo de exportacin
despus del oro y aunque fue la ms importante contribucin hacia la
diversificacin de un balance exterior de intercambio dominado por el oro, a duras
penas roz la superficie de la economa y la sociedad agrarias. El cultivo para la
exportacin alter temporalmente el patrn de la agricultura de subsistencia en la
regin costera al borde del Caribe, pero la mala calidad del algodn impidi que se
358 Durante la dcada de 1770, las exportaciones de algodn de la Nueva
Granada fueron muy pequeas; slo se enviaron a Espaa 2.573 arrobas; en
1775, nicamente 1.775. (Los datos se calculan segn la documentacin de los
barcos de esos aos, en AGI Contratacin 2654, ramos 1-5; Contratacin 2661,
ramos 1-4; Contratacin 2662). La respuesta a la concesin tarifaria de 1776 fue
tan dbil que la corona le orden al gobernador de Cartagena que la diera a
conocer entre los agricultores de la provincia (AHNC Aduanas [Cartas] tomo 3, fol.
399).
359 Vase Apndice C, tabla 6.
360 AHNC Aduanas, tomo 13, fol. 377; AHNC Aduanas tomo 22, fols. 617-20.
Vanse tambin los comentarios de dos observadores contemporneos en S.E.
Ortiz, Escritos de dos economistas coloniales, pp. 73-74, 229.
361 AGI Santa Fe 643, Sndico procurador general Manuel de Otoya al gobernador
de Cartagena, mayo 9, 1794.
362 Pedro Fermn de Vargas, Pensamientos Polticos, p. 14.

impusiera firmemente en los mercados de ultramar.363 Al mismo tiempo, su cultivo


en el interior permaneci sobre todo en manos de campesinos que lo producan
para fabricar textiles bastos con destino al mercado domstico.
La mayor facilidad de acceso a los mercados espaoles bajo el nuevo rgimen
comercial tambin favoreci la expansin en Cartagena del comercio del cacao
durante la dcada de 1780 y principios
Pgina 221.
de la siguiente.364 Pero tambin en este campo, el crecimiento de las
exportaciones fue relativamente pequeo y no estimul un aumento de
importancia en la produccin. El incremento de su comercio en Cartagena
despus de 1785 se debi ms a un cambio en las rutas comerciales, causado por
la poltica oficial de Venezuela, que a un crecimiento sustancial de la demanda del
cacao de la Nueva Granada. La regin productora ms importante era el valle de
Ccuta, el cual exportaba parte de sus cosechas por los puertos de Venezuela
desde haca mucho tiempo. Sucedi entonces que cuando en 1785 el intendente
general en Caracas impuso un tope de 5.000 fanegas a las exportaciones de
Maracaibo a Veracruz, los productores neogranadinos perdieron un importante
mercado. Segn el cabildo de Pamplona, que de inmediato protest ante el virrey
en nombre de los productores de Ccuta, el comercio a travs de Maracaibo era
tan importante que las restricciones haban causado una vertiginosa cada de los
precios del cacao local, lo que haba ocasionado la prdida de la mayor parte de la
ltima cosecha. El cabildo advirti por lo tanto que si las autoridades venezolanas
no anulaban la medida, la Nueva Granada perdera la plata que Mxico pagaba
por el cacao, y los productores tendran que reducir la produccin, puesto que
Espaa no era capaz de absorber ni siquiera la mitad de las 8.000 fanegas que
cada ao se enviaban normalmente a Maracaibo. 365 Pero a pesar de las
recomendaciones en apoyo del fiscal de la audiencia de Bogot, las restricciones
siguieron vigentes.366 En 1788 los hacendados del valle de Ccuta todava estaban
tratando de encontrar una salida alternativa que les permitiera obviar los
obstculos al trfico por Maracaibo. Sugirieron que la corona abriera el Orinoco y
sus afluentes para que ellos pudieran comerciar con Espaa y Mxico a travs del
puerto
Pgina 222.
363 Una de las grandes dificultades era la limpieza del algodn antes de su
exportacin a ultramar. Este sigui siendo un problema durante el siglo XIX,
cuando se hicieron esfuerzos por promover su exportacin. Vase Guillermo Wills,
Observaciones sobre el comercio de la Nueva Granada, con un apndice relativo
al de Bogot (1831) (Bogot, 1952), pp. 19-22.
364 Vase Apndice C, Tabla 7.
365 AHNC Aduanas tomo I, fols. 366-99. Cabildo de Pamplona al virrey, agosto 30,
1785.
366 Ibid., fols 372-3. El fiscal al virrey, mayo 31, 1786.

de Guyana.367 De nuevo insistieron los funcionarios ante el virrey y ante el


gobierno metropolitano, pero el proyecto naci muerto. 368 Fue as como el
aparente crecimiento de las exportaciones de cacao a la metrpoli durante la
dcada de 1780 puede de hecho esconder un descenso en la produccin, debido
a la prdida de los mercados inter-coloniales. Ciertamente Pedro Fermn de
Vargas estaba convencido de ello, al escribir sobre el tema en 1791. Registr que
la produccin de cacao de Ccuta haba descendido como resultado directo de las
restricciones al comercio por Maracaibo.369 Una confirmacin adicional del fracaso
del comercio libre en su desarrollo tambin se encuentra en los comentarios de
1794 del virrey Ezpeleta, en los que sostena que los impuestos internos al cacao,
combinados con el alto costo del transporte, haban elevado sus precios a niveles
que no podan competir con las cotizaciones de los productores de otras
colonias.370
Durante el virreinato del arzobispo virrey Caballero y Gngora, la accin del
gobierno anim un breve aunque notorio desarrollo de las exportaciones de
cinchona y de palo de tinte, dos productos previamente descuidados. De los dos,
la corteza de cinchona era el menos importante en trminos de volumen y de valor
exportados. Sin embargo, el comercio de este artculo constituye un ejemplo
interesante de una tpica intervencin econmica borbnica, con la cual buscaba
el gobierno aprovechar la moda dieciochesca de la investigacin cientfica en
beneficio tanto de la economa metropolitana como de la tesorera real. Los planes
para la exportacin de cinchona empezaron en la Nueva Granada con las
investigaciones
Pgina 223.
llevadas a cabo por la Expedicin Botnica, el estudio panormico de la historia
natural iniciado en 1783 por el arzobispo virrey y patrocinado por la corona.
Dirigida por el cientfico espaol Jos Celestino Mutis, la Expedicin tuvo la misin
de investigar el medio ambiente del virreinato y de clasificar su flora y fauna. 371 Su
propsito no era, sin embargo, puramente acadmico. Desde tiempo atrs se
haba interesado Mutis en el descubrimiento y desarrollo de recursos naturales de
valor econmico, y los botnicos bajo su direccin mostraron gran inters en
plantas que podan tener valor comercial. El arzobispo virrey comparta este
367 AHNC Aduanas (Cartas) tomo 9, fols. 658-60.
368 AHNC Aduanas (Cartas) tomo 4, fols. 469-73. Francisco Silvestre tambin
recomend el plan en su informe sobre el virreinato: vase Silvestre, Descripcin,
p. 61. El virrey Caballero y Gngora lo tuvo por tan digno de la atencin real que lo
incluy como un proyecto para su consideracin en su Relacin de mando: vase
Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora, p. 360. El hecho de que no entrara en
funcionamiento lo demuestra la repeticin de su recomendacin en la dcada de
1790: vase Pedro Fermn de Vargas, Pensamientos polticos, p. 30.
369 Pedro Fermn de Vargas, Pensamientos polticos, p. 56.
370 AGI Santa Fe 643, Ezpeleta a Gardoqui, octubre 19, 1794.
371 Florentino Vezga, La Expedicin Botnica (Bogot, 1936), pp. 26-33.

inters y, al encontrar la Expedicin tres diferentes clases de cinchona, no tard en


explotar la investigacin botnica para usos comerciales y fiscales. Se enviaron
muestras a Espaa, y Caballero y Gngora emprendi despus el desarrollo del
comercio de la droga a favor de la tesorera y bajo administracin directa de
funcionarios reales. Su plan era realizarlo con el mecanismo de un monopolio de
mercadeo del Estado que comprara el producto en la colonia a precios fijos y lo
transportara luego a Espaa, donde se hara cargo de su venta. El auge de las
exportaciones de cinchona (27.000 arrobas entre 1785 y 1788) fue, sin embargo,
breve y las ambiciones de Caballero y Gngora no se realizaron del todo. 372
Acosado por una mala organizacin, por la falta de inters oficial en Espaa y por
la competencia de las exportaciones de cinchona por Guayaquil, el proyecto se
marchit lentamente, dejando una dbil huella en la economa de la colonia. 373
La intervencin del gobierno en la promocin de las exportaciones fue mucho ms
exitosa en el comercio del palo de tinte, una madera
Pgina 224.
de las provincias de Santa Marta y Ro Hacha que produca un colorante rojo
similar al del palo campeche del Brasil y de Centroamrica. Durante la dcada de
1770 se haban hecho varias propuestas para desarrollar estas provincias
estratgicamente situadas pero de escasa poblacin, aunque no fue sino hasta
1778 cuando Antonio de Narvez y la Torre, entonces gobernador de Santa Marta,
present el primer plan para desarrollar la exportacin de la "madera del Brasil"
que se encontraba en abundancia en la provincia. 374 En 1784 se le orden al virrey
que investigara el proyecto y que estudiara los medios prcticos para ponerlo en
accin; como resultado, se estableci una agencia del gobierno para el desarrollo
del comercio del palo de tinte.
El proyecto representaba varias ventajas para la corona. Prometa, en primer
lugar, un freno a la intervencin extranjera en un rea estratgica, as como
ampliar la explotacin de los recursos naturales de la colonia. En segundo lugar,
ofreca un medio para suministrar a la metrpoli una valiosa materia prima que de
otra manera podra caer en manos de aventureros extranjeros. Este comercio
finalmente, de ser correctos los razonamientos de Narvez y la Torre, disuadira a
los ingleses de intervenir en el territorio espaol de Amrica Central al socavar su
comercio de palo campeche. Sin embargo, aunque la corona sin duda apreciaba
los beneficios a largo plazo que tendra con el desarrollo del palo de tinte de Santa
372 AGI Santa Fe 957, "Resumen en un Quatrenio de las embarcaciones que han
salido de este Puerto de Cartagena para los de la Pennsula desde el ao de 1785
hasta el de 1788".
373 Para un comentario contemporneo sobre el fracaso del estanco de la
cinchona, vase el "Ensayo sobre un nuevo plan de administracin en el Nuevo
Reino de Granada", en Antonio Nario, Escritos polticos (Bogot, 1982), pp. 1819. Vase tambin Wills, Observaciones sobre el comercio de la Nueva Granada,
p. 25.
374 Ortiz, Escritos de dos economistas coloniales, pp. 26-7, 52.

Marta, el ms eficaz e inmediato impulso provino de las urgentes necesidades


financieras del gobierno del virreinato. En 1783 se le haba ordenado al arzobispo
virrey que reafirmara la soberana espaola en el rea en disputa de la costa del
Darin, y para lograrlo recibi instrucciones de formar una expedicin militar de
pacificacin del rea y prepararla para que la ocuparan colonos blancos. Esta
orden se dio en un momento en que no haba fuerza naval en Cartagena, en que
el "situado" haba sido suspendido, y en que la tesorera colonial, ya bajo la
presin
Pgina 225.
de los gastos de defensa durante la guerra de los aos anteriores, tena que pagar
grandes prstamos hechos por los comerciantes de Cartagena. De manera que,
sin provisin oficial de tropas, barcos o dinero, el alto costo de la expedicin
ms de un milln de pesosdeba ser sufragado por la misma colonia, que
tambin deba proporcionar la mayor parte de los hombres. 375
Enfrentado a esta extraordinaria carga fiscal, el arzobispo virrey se apresur a
adoptar el plan de desarrollo de las exportaciones de palo de tinte como medio
para financiar la colonizacin del Darin. Ya haba concedido al comerciante
cataln Gerardo de Oligos licencia para exportar el producto de Santa Marta a las
colonias extranjeras del Caribe, y para traer a cambio plvora, harina y otras
provisiones para la guarnicin militar de Cartagena. 376 En 1785 dio un paso
adicional, y recomend la organizacin de un estanco de palo de tinte. 377 Esta
propuesta encontr desde el principio una recepcin desfavorable en Madrid,
debido a la oposicin de ciertos intereses mercantiles espaoles. Un grupo de
comerciantes de Cdiz con contactos en Cartagena se haba interesado poco
antes en el comercio del palo de tinte y, celoso de sus intereses, trat de sabotear
los planes de intervencin del Estado del arzobispo virrey. Como

375 Prez Ayala, Antonio Caballero y Gngora, pp. 366-8. Una relacin de la
expedicin se encuentra en Manuel Luengo Muoz, "Gnesis de las expediciones
militares al Darin en 1785-86", AEA, vol 18 (1961), pp. 333-416.
376 Gerardo de Oligos era un comerciante de Barcelona que lleg a Santa Marta
en 1777 y trat intensamente con las colonias extranjeras durante la guerra de
1799 a 1783. Al continuar este comercio despus de la contienda, recibi especial
tratamiento del virrey, quien personalmente protest ante las autoridades
holandesas cuando unos comerciantes de Curazao timaron a Oligos (AGI Santa
Fe 552, Informe de Francisco Machado en carta de Caballero y Gngora,
noviembre 20, 1787). En 1784, se le concedi a Oligos licencia especial para
exportar productos coloniales a colonias extranjeras debido a la falta de barcos
espaoles en Santa Marta (AHNC Aduanas [Cartas] tomo 5, fols. 1164-5). En 1785
recibi contrato para exportar palo de tinte a las colonias y al morir el negocio pas
a manos de su hijo, Pablo Oligos, quien sigui operando desde Santa Marta
(AHNC Aduanas [Anexo], tomo 14, fols. 617-46).
377 AGI Santa Fe 603, el virrey a Glvez, Cartagena, diciembre 24, 1785.

Pgina 226.
resultado de sus intrigas, ste recibi en 1784 una orden real en la cual se le
reprochaba haberle hecho concesiones a Oligos, y se le ordenaba permitirles al
conde de Prazca y a otros comerciantes de Cdiz la exportacin del artculo a
Espaa sin interferencia del contratista cataln. 378
Sin embargo, en vista de las nuevas presiones financieras causadas por la
expedicin del Darin, se sinti justificado a subordinar los intereses comerciales
privados a los de la corona y simplemente sigui adelante con su plan de
establecer un estanco de palo de tinte. En mayo de 1786 comision al fiscal de la
audiencia de Santa Fe, don Antonio Vicente de Yez, para visitar la provincia de
Santa Marta y Ro Hacha con el fin de investigar el estado de la tesorera local, de
eliminar el contrabando y de establecer el monopolio de la madera. 379 Para
octubre, Caballero y Gngora pudo formular un caso ms detallado a favor del
establecimiento del estanco, sosteniendo que el conde de Prazca y sus asociados
haban informado mal a la corona al presentar su caso contra la intervencin del
gobierno. Anot que el abundante contrabando que se practicaba en la regin, la
necesidad de pacificar a los indios guajiros y las exigencias fiscales de la
expedicin del Darin en su conjunto hacan esencial que la tesorera real sacara
ventaja de la extraordinaria demanda de palo de tinte en las colonias vecinas. 380
De hecho, mientras el arzobispo virrey argumentaba an a su favor, Yez ya
haba puesto el plan en accin, al ordenar que quienes tuvieran palo de tinte en su
poder dentro de la jurisdiccin de Cartagena vendieran sus existencias a los
depsitos del gobierno en un plazo de quince das. 381 Como el principal historiador
de Santa Marta ha declarado errneamente que
Pgina 227.
el plan nunca fue llevado a la prctica, vale la pena hacer un breve recuento de su
historia.382
En su forma original, el proyecto era sencillo. La administracin colonial
simplemente se interpuso entre los cortadores de palo de tinte y los
exportadores.383 No hubo restricciones al corte de la madera, siempre y cuando
378 Jos Mara Ots Capdequ, Nuevos aspectos del siglo XVIII espaol en
Amrica (Bogot, 1946), pp. 344-5.
379 AHNC Miscelnea (Colonia), tomo 73, fols. 527-8, Caballero y Gngora,
Turbaco, mayo 7, 1786.
380 AGI Santa Fe 957, Caballero y Gngora al Marqus de Sonora, Turbaco,
octubre 19, 1786.
381 AHNC Aduanas tomo 10, fols. 34-6.
382 Ernesto Restrepo Tirado, Historia de la Provincia de Santa Marta, 2 vols.
(Sevilla, 1929), vol. 2, p. 262.
383 Segn el plan del virrey, el palo de tinte sera comprado al precio fijo de cinco
pesos por carga y luego vendido a los comerciantes por cinco pesos el quintal,
operacin con la cual la tesorera real tendra una doble ganancia. Una carga era
igual a diez arrobas y diez libras, o sea 260 libras; el quintal era de cuatro arrobas

fuera vendida a los depsitos del gobierno a un precio fijo de cinco pesos por
carga; el estanco lo venda entonces a los comerciantes a cinco pesos por quintal.
Con la manipulacin de los precios de compra y de venta, el estanco cubrira sus
costos administrativos, y sus ganancias sufragaran los gastos de la expedicin del
Darin.384 Caballero y Gngora, optimista, le asegur al Ministro para las Indias
que los habitantes de la regin acogan el nuevo arreglo con satisfaccin porque
les brindaba un mercado seguro para el palo de tinte, y al mismo tiempo los
libraba de su dependencia de unos pocos ricos comerciantes de Cartagena y
Santa Marta que monopolizaban su comercio en la provincia. En lugar de
Pgina 228.
los adelantos en mercancas que los comerciantes y sus agentes les daban a los
cortadores a precios excesivamente altos, el monopolio oficial les hara todos los
pagos en efectivo y esto, sostena el arzobispo virrey, les proporcionara buenos
salarios y estimulara la economa de la provincia con el consiguiente flujo de
dinero.385 Admiti sin trabas que los comerciantes espaoles tomaban a mal el
monopolio, pero sostuvo que a larga se reconciliaran con l, porque el nuevo
sistema les permitira comprar todo el palo de tinte que quisieran en un mismo
almacn sin tener que confiar sus fondos y reputaciones a agentes y fletadores. Y
como el precio de venta del producto en Cdiz era de entre 18 y 20 pesos por
quintal, tendran un margen razonable de ganancia.
Tanto los intereses de los cortadores como los de los comerciantes eran, por
supuesto, algo secundario dentro del propsito principal del arzobispo virrey. En su
posicin, el estanco era vital dentro de sus planes para financiar la expedicin del
Darin, y fue esto lo que llev a una intervencin del gobierno mayor que la
contemplada originalmente. En 1787, ste dej de ser un puro intermediario y se
convirti en activo participante en las exportaciones de palo de tinte; con esto,
abri un canal directo de intercambio con los recin independientes Estados
Unidos de Amrica. El arzobispo virrey incluso supervis de cerca el comercio por
medio de un agente contratado especficamente con este fin. Salvador de los
Monteros, a quien aquel haba empleado anteriormente para la exportacin de
y diez libras, o 100 libras. En esta forma, por cada dos quintales y medio vendidos
haba un excedente de diez libras, lo que segn calculaba el virrey, producira otro
quintal por cada diez cargas vendidas. La tesorera ganara as no slo quince
pesos por carga debido a la diferencia del precio de compra y el de venta, sino
que tambin recibira una ganancia escondida de ocho pesos por cada diez
cargas. Caballero y Gngora tuvo la ingenua esperanza de que tanto los
cortadores como los comerciantes seran engaados por la treta de imponer
diferentes medidas para la compra y la venta. Anticip, por cierto, que las
ganancias seran suficientes para pagar el salario de los empleados del estanco,
dejando las ganancias corrientes como un ingreso neto para la corona.
384
385 AGI Santa Fe 957, Caballero y Gngora al Marqus de Sonora, Turbaco,
octubre 19, 1786.

provisiones navales de Jamaica a la Nueva Granada, fue enviado a Nueva York


con la misin de obtener tanto provisiones como colonizadores para la expedicin
del Darin.386En Nueva York, Monteros organiz el comercio en sociedad con
Lynch y Stoughton, a una tasa de inters
Pgina 229.
del 7% para los diferentes plazos que le ofrecieron y con una comisin del 5%
para los agentes estadounidenses sobre la mercanca adquirida. 387 Las
provisiones de los Estados Unidos se transportaban en barcos norteamericanos a
la Nueva Granada, donde los cargaban con productos coloniales para el viaje de
vuelta. Los barcos llevaron algunos cargamentos de algodn y de cueros, pero la
principal exportacin era el palo de tinte, para ser vendido all directamente por la
administracin real. Se llevaba directamente a Nueva York y Filadelfia, donde
Monteros lo almacenaba mientras haca arreglos para su venta en los Estados
Unidos, o su envo a Londres y Amsterdam.
El arreglo no siempre funcion sin contratiempos, y la correspondencia de Montero
con el arzobispo virrey ilustra algunos de los problemas que afectaban la
exportacin de los productos neogranadinos. La decisin de ste de que el
proyecto se financiara a s mismo cre peridicos problemas de liquidez para su
agente, quien descubri que las exportaciones de la Nueva Granada requeran un
cuidadoso mercadeo en los Estados Unidos. En 1788 Monteros reconoci que el
palo de tinte, el algodn y los cueros que reciba eran artculos productivos, pero
anot que tenan que venderse gradualmente para mantener sus precios. Tambin
encontr dificultades por la irregularidad de las ventas y los pagos. En ese mismo
ao se quej de que el negocio a menudo se interrumpa debido a que no poda
pagarles a los transportadores que haban completado el viaje redondo; esto no
slo lo haca impopular entre aquellos sino que implicaba gastos extra, al verse
obligado a pagarles intereses. Le pidi por lo tanto al arzobispo virrey que le
enviara dinero y mercancas para poder cancelar deudas pendientes y liquidar
rpidamente los fletes.388 Para fines de 1788, sus problemas se haban agudizado.
Mientras esperaba un giro por los cargamentos de palo de tinte que haba enviado
a Londres y Amsterdam, tuvo que enfrentarse a las crecientes exigenPgina 230.
cias de sus acreedores de Nueva York. Pero como la demanda del producto en los
puertos norteamericanos no era elstica, el sbito arribo de unos lotes haba
deprimido sus precios, lo cual hizo ms difcil an que Montero pagara sus
deudas.389 Hubo, por cierto, seales de que el mercado de palo de tinte estaba
386 En enero de 1787, Salvador de los Monteros inform al virrey que haba
partido de Jamaica y se encontraba en Puerto Prncipe, en ruta a Nueva York:
AHNC Aduanas (Anexo), tomo II, fols. 4-14.
387 Ibid., fols. 60, 70, 127, 458.
388 Ibid., tomo 14, fols. 909-11. Monteros al virrey, Nueva York, mayo 21, 1788.
389 Ibid., fols. 993. Monteros al virrey, Nueva York, septiembre 12, 1788.

llegando a un punto de saturacin, y Monteros advirti que se haca cada vez ms


difcil obtener buenos precios en cualquier mercado accesible. 390 Sin embargo,
para ese momento el estanco de palo de tinte haba cumplido un valioso propsito
fiscal para la corona. Slo en 1788, se registraron exportaciones a los puertos
norteamericanos de cerca de 86.693 arrobas, cantidad que en trminos de
volumen era casi tres veces mayor que los embarques de algodn (entonces la
mayor exportacin agrcola del virreinato) enviados a Espaa. 391 Y, aunque los
ingresos por concepto de este comercio no resolvieron los problemas financieros
del arzobispo virrey, s produjeron entradas en un momento en que las finanzas
del gobierno estaban trastornadas como consecuencia de la insurreccin
comunera.
Si la desviacin del arzobispo virrey del credo mercantilista espaol demostr el
potencial fiscal de una poltica comercial ms flexible, y si pareci justificar los
argumentos de los funcionarios que favorecan el comercio con los extranjeros
como medio de estmulo para la explotacin de los recursos agrcolas y materias
primas de la Nueva Granada, no sera, sin embargo, un precedente para una
mayor libertad comercial o un crecimiento de las exportaciones. Un problema fue
la contraccin aguda del comercio de palo de tinte despus de 1788, al
encontrarse en la tan frecuente dificultad
Pgina 231.
en que se hallaban las exportaciones de productos bsicos de las colonias: la
tendencia de que la oferta superara la demanda. Al permitir voluminosas
exportaciones del palo de tinte, el arzobispo virrey haba reducido sus precios en
los mercados de ultramar y socavado as su propio experimento del estanco. En
1789 se suprimi el monopolio de palo de tinte del gobierno y su comercio volvi a
manos de particulares.392 Este no se repuso, sin embargo, pues los comerciantes
de Cartagena, desanimados por los precios descendentes, no se hicieron cargo de
la iniciativa auspiciada por el Estado. 393
Otro y ms grave problema provino de los esfuerzos del gobierno por promover las
exportaciones mediante el comercio con los extranjeros: abri nuevos canales
para las importaciones de contrabando. Aun antes del comercio de palo de tinte
con los puertos de los Estados Unidos, los comerciantes de Cartagena se
quejaron de que el contrabando a travs de Santa Marta era de tales dimensiones
390 AHNC Aduanas (Anexo), tomo 14, fols. 944-6. Monteros al virrey, Nueva York,
septiembre 12, 1788.
391 Ibid., fols. 417-8, 892-3, 885-6, 925, 931, 935-7, 940-1, 987. La cantidad de
palo de tinte exportada a los Estados Unidos en 1788 super el total enviado a
Espaa en los cuatro aos comprendidos entre 1785 y 1788. En este lapso, cerca
de 69.348 arrobas se enviaron a Espaa, una exportacin anual promedio de
17.704 arrobas (AGI Santa Fe 957, "Resumen de un Quatrenio...".)
392 AGI Santa Fe 957, Gil y Lemus a Valds, Cartagena, febrero 28, 1789.
393 AGI Santa Fe 957, Toms Prez de Arroyo a la corona, Madrid, julio 11, 1791;
Agustn Gnecco a la corona, Madrid, noviembre 19, 1793.

que estaba minando los mercados para sus importaciones legales. 394 Suplicaron
entonces a la corona que prohibiera el intercambio con los extranjeros, pues
estaba destruyendo su actividad legal. Una investigacin oficial hecha en 1785
confirm esta opinin. Pues al averiguar el volumen de las remesas extranjeras
que haban entrado a Cartagena desde el final de la guerra con Inglaterra en 1783,
encontr que las licencias especiales para comerciar con colonias extranjeras
concedidas por el arzobispo virrey haban convertido un expediente de guerra en
un trfico constante y creado un considerable y creciente comercio de
contrabando en los puertos de Santa Marta y Ro Hacha. 395 Estos puertos, declar,
se haban convertido en los focos del contrabando en las costas de la Nueva
Granada, y ste haba alcanzado un punto en que la mayor parte de las
mercancas generales se
Pgina 232.
podan obtener a menos precio que en la misma Cdiz. Al calcular que por lo
menos tres millones de pesos en telas y otros artculos haban ingresado
ilegalmente desde el fin de la guerra por esos dos puertos, el informe concluye
que el contacto con los extranjeros causaba grandes perjuicios al comercio
metropolitano con la colonia, y que por lo tanto deba ser suprimido. 396 Mientras
Caballero y Gngora permaneci en su cargo, este consejo fue del todo desodo;
el comercio del palo de tinte sirvi de mampara para el contrabando con los
Estados Unidos, y las licencias dadas para el comercio de esclavos y provisiones
llevaron a un creciente contrabando con los ingleses de Jamaica. Decidido a
aumentar los ingresos para el proyecto del Darin, el arzobispo virrey opt por
desconocer estos efectos secundarios de sus polticas. Sin embargo, stas
provocaron protestas cada vez ms clamorosas entre los comerciantes que
llevaban a cabo el comercio con Espaa, y despus del fin de su virreinato en
1789, sus sucesores devolvieron la poltica comercial a su rumbo acostumbrado,
dirigido ante todo a proteger los mercados para las importaciones espaolas.
La poltica econmica borbnica no logr entonces orientar la Nueva Granada
hacia las exportaciones, y as suministrar a la metrpoli una gama ms amplia y
diversa de sus recursos. Para 1793 el carcter de su comercio segua siendo
sustancialmente el mismo, y slo mostraba una' insignificante tendencia a
diversificar su composicin. Como lo indica la tabla 5.2, las remesas de oro
siguieron representando ms del 90% de sus exportaciones a Espaa durante
fines del siglo XVIII, y la diversificacin del sector exportador fue mnima. 397 Las
exportaciones de cacao, algodn, palo de tinte y productos similares fueron
mayores de lo que haban sido antes del comercio libre, pero todava constituan
slo una pequea parte del total. Mientras su valor se calculaba en miles de
pesos, el del oro llevado a ultramar se meda en millones.
394 AHNC Aduanas tomo 2, fols. 323-31.
395 Ibid., fols. 333-9, 351-3.
396 AHNC Real Hacienda, tomo 8, fols. 412-14.
397 AGI Santa Fe 957, Real Aduana de Cartagena de Indias, abril 14, 1795.

Pgina 233.
TABLA 5.2
EXPORTACIONES DE CARTAGENA A ESPAA, 1784-1793
Ao
1784
1785
1786
1787
1788
1789
1790
1791
1792
1793
Promedio anual
Porcentaje

Metales preciosos (pesos)


1.570.217
1.817.098
372.156
4.424.081
1.939.462
2.114.290
2.108.328
2.558.245
1.634.037
671.117
1.920.903
91

Artculos (pesos)
80.308
164.635
89.942
224.150
135.059
186.418
203.773
285.273
225.845
248.155
184.157
9

La reorganizacin del comercio colonial no haba, como es evidente, alterado la


norma "pasiva" que por largo tiempo haba sido caracterstica del comercio
neogranadino. El flujo hacia Espaa de la creciente produccin de oro de la
colonia haba aumentado para pagar las importaciones de la metrpoli, pero la
exportacin de productos agrcolas y de materias primas haba crecido slo
ligeramente. Adems, los proyectos para desarrollar nuevas exportaciones
chocaron con serios obstculos. Los mercados espaoles para los nuevos
productos como el cacao, el algodn, los cueros y la corteza de cinchona eran
demasiado pequeos para sostener nuevas actividades econmicas sustanciales,
en tanto que la explotacin de los mercados forneos con el palo de tinte perjudic
al comercio espaol al permitir la entrada de extranjeros a los puertos de la Nueva
Granada y conducir as un comercio ilegal que competa con las importaciones
espaolas. El desarrollo de sus exportaciones dentro del marco del monopolio
espaol era, en resumidas cuentas, claramente problemtico. Los mercados de
Espaa eran plazas inadecuadas para los
Pgina 234.
productos de la colonia, y el contacto directo con los mercados extranjeros
capaces de absorber sus exportaciones no se poda permitir permanentemente
porque socavaba el monopolio hispnico. Tampoco fueron los nicos obstculos
que encontr Espaa para aprovechar los recursos del Nuevo Reino. Si
examinamos ahora el comercio de importacin, encontraremos que en este campo
el comercio libre tambin tuvo un xito apenas pasajero y limitado.
EL COMERCIO LIBRE Y LAS IMPORTACIONES DE LA NUEVA GRANADA

El cese del monopolio de Cdiz y la mitigacin de otras restricciones al comercio


ayudaron a aumentar los mercados de la colonia para los productos espaoles,
como lo demuestran tanto la Tabla 5.1 como la 5.2. Pero el comercio libre no
garantiz la dependencia de los proveedores espaoles. Aunque los comerciantes
de la pennsula mejoraron su posicin en los mercados del Nuevo Reino, los
continuos contactos con los extranjeros, tanto legales como ilegales, significaron
que una importante proporcin de los recursos de la colonia sigui cayendo en
manos forneas. La intromisin del contrabando fue, como siempre, un problema
que afect al comercio hispanoamericano ms all de los lmites de la Nueva
Granada. Las deficiencias de la industria espaola y los altos derechos a los
productos extranjeros hicieron que el contrabando se generalizara, tanto dentro
del comercio entre Espaa y sus colonias, como directamente entre stas y los
puertos forneos. El principal estmulo al comercio ilegal provino de la incapacidad
de Espaa para suministrar textiles que pudieran competir en calidad y precio con
los que producan otros pases europeos. El comercio libre colonial sin duda
estimul la manufactura de los textiles espaoles, sobre todo a los productores
catalanes de seda y telas de algodn, y ayud a Espaa a reducir su anterior
dependencia de los fabricantes
Pgina 235.
extranjeros.398 No obstante, los extranjeros siguieron suministrando la mayor parte
de las exportaciones de Espaa a sus colonias y persistieron como fuertes
abastecedores de bienes manufacturados.399 Cdiz, que continu siendo el centro
de la mayor parte del comercio americano, exportaba ms mercancas extranjeras
que espaolas, y la mayor parte de sus exportaciones espaolas eran productos
agrcolas de Andaluca. Incluso las exportaciones de Barcelona a las Amricas
tenan un enorme componente agrcola: el 31% de sus exportaciones era de
aguardiente, comparado con un 27% de telas estampadas y lienzos, y un 16% de
sedas.400 En Espaa los principales beneficiarios del comercio libre fueron
398 Sobre el desarrollo de la industria de textiles catalana y el comercio de la
regin con las colonias, vase Pierre Vilar, La Catalogne dans l'Espagne Moderne,
3 vols. (Paris, 1962), vol. 3, pp. 112-15, 126, 484-5, 559-66. Sobre la ampliacin
del mercado mexicano de los textiles espaoles, vase Brian R. Hamnett, Politics
and Trade in Southern Mexico, 1750-1821 (Cambridge, 1971), pp. 115-16.
399 A principios del siglo XIX, el estadista espaol Canga Arguelles calcul que la
participacin de Espaa entre 1784 y 1796 haba sido de cerca del 50%. Vase J.
Canga Arguelles, Diccionario de Hacienda (sgda. ed., Madrid, 1833), tomo I, p. 43.
Este clculo se confirma en el reciente examen estadstico del comercio colonial
de Fisher, quien estima en un 49.1% la participacin extranjera en el comercio con
Espaa durante 1788 y 1796. Vase Fisher, Commercial Relations between Spain
and Spanish America, p. 46.
400 Ibid., pp. 49-52.

entonces los productores agrcolas ms que los industriales, y los extranjeros


siguieron manteniendo una cuota principalsima en los mercados de Amrica.
La corona trat de fomentar la produccin nacional de textiles elevando los
aranceles a la importacin de telas extranjeras y a su reexportacin a las colonias,
llegando a veces incluso a prohibir su entrada a Espaa y sus colonias. Los
comentarios de algunos observadores contemporneos sugieren, sin embargo,
que tales medidas slo estimularon el fraude y el contrabando. Una treta para
evadir las altas tarifas y las prohibiciones de los textiles extranjeros era
simplemente la de esconderlos como exportaciones espaolas que se remitan a
Amrica. En Cdiz, a fines del siglo, exista el florePgina 236.
ciente negocio de simular como productos espaoles las medias francesas para
que pagaran derechos inferiores de exportacin a las colonias. 401 Otro medio de
que disponan los comerciantes forneos para llegar a los mercados americanos
era el de evitar completamente a Espaa mediante el contrabando directo, por lo
general a travs de las colonias extranjeras en el Caribe. Era una operacin
arriesgada, pero las elevadas ganancias compensaban los riesgos. El observador
francs J.F. Bourgoing calcul que el comercio ilegal y directo desde Europa les
ahorraba a los contrabandistas derechos de por lo menos un 14% a la importacin
a Espaa, un 7% a su reexportacin y otro 7% al llegar al puerto americano. Al
deducir los costos de los contrabandistas, Bourgoing calcul que la evasin de los
derechos les daba una ventaja del 22% sobre el comerciante legal espaol, sin
incluso tener en cuenta las ganancias adicionales que podan alcanzar con la
exportacin ilegal de productos americanos. 402 Las prohibiciones del comercio de
artculos como el hilo, las medias y otros gneros extranjeros aumentaban an
ms los incentivos al contrabando. La reduccin de la oferta de tales artculos de
Espaa simplemente aumentaba sus precios y la posibilidad de que se llevaran de
contrabando.403
401 J.F. Bourgoing, Tableau de l'Espagne Moderne (sgda. ed., Paris 1797), p. 446.
402 Ibid., pp. 187-8.
403 Un comentarista describe este efecto as: "Cmo es posible que la
prohibicin de abastecer con medias extranjeras el comercio de las Indias
decretada por el reglamento de 1788 no produjera el inevitable contrabando,
puesto que en Espaa ni se hacen bien (sobre todo las de seda blanca) ni en
suficiente cantidad, y cuando esos habitantes tenan que abastecerse por
cualquier medio y a cualquier riesgo; y an ms cuando, como resultado de la
prohibicin, un par de medias de la banda o a la limea... tienen precios en Lima
hasta de 40 y 60 pesos el par debido a su escasez? Un comerciante ira en contra
de sus propios intereses si no se expusiera al remoto peligro de perder un artculo
que le proporciona tan exuberante ganancia, incluso despus de generosos
sobornos para los aduaneros". A. Arellano Moreno, Documentos para la historia
econmica en la poca colonial (Caracas, 1970), p. 493.

Otro incentivo para el comercio ilegal era la debilidad de los reglamentos contra el
contrabando. Cuando era capturado, el matute
Pgina 237.
se venda al pblico a favor de la tesorera real, con lo que se frustraba el objetivo
mismo de su prohibicin, es decir, eliminar la competencia de las telas producidas
en Espaa. Un observador sostuvo, por cierto, que el gusto de los consumidores
por estos bienes se haba desarrollado a raz de medidas de esa clase tomadas
durante la guerra de 1779 a 1783 con Inglaterra, cuando la venta de los botines
haba atrado hacia stos la demanda de sus sustitutos espaoles. 404 La poltica
comercial britnica tambin constitua un obstculo para la capacidad de Espaa
de suprimir el comercio ilegal en el rea del Caribe. En 1766 Inglaterra haba
establecido puertos libres en sus colonias de las Indias Occidentales con el fin de
fortalecer su papel como centros para el comercio con las posesiones francesas y
espaolas. Antes de la Guerra de Independencia de los Estados Unidos, la mayor
parte del comercio de los puertos libres se haca con los franceses, pero despus
de 1783 las exportaciones de manufacturas britnicas a las colonias espaolas se
convirtieron en el elemento ms importante de un comercio que al crecer atrajo la
creciente atencin de los intereses industriales ingleses. 405
A estas condiciones generales que favorecan el comercio ilegal, se sumaban los
factores especficamente locales que seguan haciendo de la Nueva Granada una
meta, favorita de los contrabandistas. Sus puertos estaban a corta distancia de los
puertos extranjeros del Caribe, las posibilidades de que los detectaran en alguna
de las numerosas bahas y ensenadas de su extensa costa eran muy escasas, y
sus comerciantes podan pagar con oro las importaciones. Las polticas de la
corona encaminadas a promover el desarrollo de las exportaciones de mercancas
y a incrementar el suministro de esclavos para el sector minero tambin ayudaron
inadvertidamente al contrabando. Ya en 1785 los comerciantes y funcionarios de
Cartagena se quejaron de que las licencias concedidas por el arzobispo
Pgina 238.
virrey Caballero y Gngora para comerciar con las colonias extranjeras servan de
pretexto para un contrabando en gran escala. Sin embargo, aquel persisti en
permitir que tanto los barcos espaoles como los extranjeros importaran
provisiones y pertrechos navales de las islas del Caribe, y como el comercio de
palo de tinte con los Estados Unidos tambin alcanz una dimensin considerable,
esto caus una creciente oposicin tanto entre los comerciantes de la costa como
entre los hacendados del interior.
En 1787, los representantes de los comerciantes espaoles en Cartagena
404 Ibid., pp. 498-9.
405 Francis Armytage, The Free Port System in the British West Indies (Londres,
1953) pp. 68-71, 84-93.

informaron a la corona que la tolerancia del arzobispo virrey hacia el comercio con
los extranjeros estaba causando serios perjuicios a los intereses comerciales tanto
de la metrpoli como de la colonia. Argumentaron que la exportacin de metales
preciosos para pagar las manufacturas importadas directamente de las
posesiones extranjeras pona en peligro la industria y el comercio de Espaa,
mientras que las importaciones de trigo extranjero estaban arruinando a la
agricultura colonial.406 El gobernador de Cartagena, indispuesto contra el
arzobispo virrey por su rechazo a consultarlo sobre el problema del comercio
exterior, aadi su voz al coro de quejas sobre la frecuencia de los contactos con
los extranjeros. En 1787 el gobernador Carrin y Andrade declar que numerosos
barcos ingleses, franceses y holandeses fondeaban con regularidad en Cartagena,
mientras que creca constantemente el trfico de barcos espaoles hacia las
colonias extranjeras con licencias del virreinato. Haba, que supiera l, ms de
cuarenta de tales licencias y pasaportes en el secretariado del gobierno de
Cartagena, as como unos sesenta registros de cargamentos trados de puertos
forneos por barcos supuestamente al servicio del gobierno. Segn el gobernador,
las armas y provisiones que podan importarse de Veracruz o de algn otro puerto
colonial espaol eran tradas de colonias extranjeras para
Pgina 239.
esconder la entrada de mercancas prohibidas. 407 En 1788 el gobernador repiti
estos argumentos, al informar de nuevo sobre "la multitud de barcos que han
venido a este puerto con bienes y efectos de las colonias extranjeras". 408 Tambin
dio informacin detallada sobre el carcter del comercio ilegal, y sobre la
participacin en l de miembros del crculo del arzobispo virrey.409
El gobernador Caaveral, sucesor de Carrin en Cartagena, reanud al ao
siguiente las crticas de ste a las polticas de Caballero y Gngora. Al pedir
consejo sobre el tratamiento que deba dar a los barcos procedentes de puertos
extranjeros, denunci las transgresiones del funcionario a las rdenes reales que
prohiban este comercio y declar que entre 1782 y 1789 haba permitido el arribo
a Cartagena de ms de cien barcos venidos de puertos forneos. 410 El cabildo de
Bogot tambin objet este comercio, basndose en que anulaba todos los
esfuerzos de los virreyes Guirior y Flres por fomentar el comercio interno del trigo
y reducir la dependencia de las ciudades de la costa de las mercancas
406 AGI Santa Fe 955. Peticin al Consejo de Indias, julio 26, 1787; ibid., "Noticias
de Cartagena de Indias en fecha 16 de abril de este presente ao de 1787".
407 AGI Santa Fe 1014, el gobernador de Cartagena a Valds, octubre 26, 1787.
408 Ibid., Cartagena, febrero 1, 1788.
409 Ibid., Cartagena, mayo 30, 1788; ibid., Cartagena, agosto 16, 1788.
410 AGI Santa Fe 1015, el gobernador a Valds, Cartagena, agosto 31, 1789.

extranjeras. El cabildo conden las consecuencias de este retrgrado paso con


dramtico nfasis. Al repasar el virreinato de Caballero y Gngora, su vocero lo
denunci como "el fatal perodo" en el cual
la agricultura declin, el comercio encontr toda suerte de tropiezos, y se
abandon totalmente a la industria que an estaba en su infancia; mientras
nuestro propio trigo qued sin mercado, se condujo con pretexto de su importacin
el ms vigoroso contrabando en la playas y a todo lo largo de la costa del Reino,
vendindose descaradamente bienes extranjeros en detrimento de los nuestros,
arrancando de nuestras manos el dinero que nuestros comerciantes han debido
tomar y remitir a sus corresponsales espaoles; y haciendo, en fin, que nuesPgina 240.
tras provincias parecieran ms colonias inglesas que dominios del Catlico
Rey...411
Tan acres crticas a las medidas del arzobispo virrey confirman un cambio de
direccin que se estaba orquestando desde arriba. Cuando termin su perodo en
1789, los comerciantes de Cartagena encontraron al ms eficaz aliado para la
proteccin de su monopolio del comercio en el nuevo virrey, Francisco Gil y
Lemus. Durante los seis meses de ejercicio del cargo permaneci en Cartagena,
donde recibi la fuerte influencia del establecimiento mercantil del puerto. Poco
despus de posesionarse, el virrey inform que su problema principal era controlar
el comercio semioficial con las colonias extranjeras del Caribe. Se quej de lo
difcil que era calcular la extensin del comercio que se haba formado sobre la
doble base de la exportacin de palo de tinte y de las importaciones de trigo, pues
no exista una documentacin completa sobre las licencias que se haban
concedido para legalizarlas.412 Pero se mostr convencido de que por ser
pretextos para el contrabando, ambas clases de comercio constituan una seria
amenaza para el control econmico metropolitano de la colonia, y resolvi
eliminarlas. Se propuso por lo tanto acabar con la importacin de harina a
Cartagena, con el argumento de que su complicidad con el contrabando destruira
el comercio con Cdiz. Opt, en segundo lugar, por devolver a los particulares el
comercio de palo de tinte, permitiendo que los comerciantes espaoles hicieran
contratos con el estanco de Santa Marta y transportaran a Espaa el producto por
su cuenta.413
Para completar su consolidacin del control metropolitano del comercio exterior de
la colonia, Gil y Lemus tambin recomend que se depurara la administracin en
Cartagena. Sostuvo que se haba
411 AGI Santa Fe 655, Cabildo de Santa Fe a Valds, Santa Fe, octubre 26, 1789.
412 Para una comparacin del nmero registrado de barcos que entraron a
Cartagena de Espaa y puertos extranjeros en el perodo 1783-90, vase
Apndice C, Tabla 3.
413 AGI Santa Fe 573 (ramo 2), Gil y Lemus a la corona, Cartagena, enero 30,
1789.

Pgina 241.
corrompido tanto que la venta de licencias para tratar con los extranjeros se haba
convertido en s misma en un negocio con cotizaciones pblicas. Recomend
entonces que se despidiera a todos los que haban conspirado para protegerlo, y
pidi perfeccionar las medidas contra el contrabando como la nica manera de
eliminar "la triste necesidad de contemplar la constante extraccin de riquezas con
la cual los extranjeros prosperan, mientras los sbditos del Rey se debilitan y son
aniquilados".414 En esta forma, durante el breve gobierno de Gil y Lemus, se
invirti la poltica comercial de Caballero y Gngora. Se cancelaron las relaciones
legales con los extranjeros, y se dio el tono para la reanudacin de prcticas ms
compatibles con los cnones del mercantilismo espaol bajo el virrey Jos de
Ezpeleta (1790-6).
La supresin del comercio con los extranjeros result imposible. Mientras Espaa
no pudo abastecer a la colonia de todos los bienes que sus mercados requeran,
continu el comercio con las islas extranjeras del Caribe. Y, a principios de la
dcada de 1790, el contrabando entre stas y la Nueva Granada no slo continu,
sino que prosper. Los capitanes de los barcos mercantes daban cuenta a su
regreso a Espaa de malas ventas en Cartagena, y la exactitud de sus informes
se refleja en las estadsticas oficiales que muestran cmo empez a descender el
valor de las importaciones a la metrpoli, al caer de un promedio anual de
2.439.470 pesos de 1786 a 1789 a uno de 1.417.524 entre 1790 y 1793. 415 Los
comerciantes de
Pgina 242.
Cartagena tambin subieron el tono de sus quejas contra el contrabando. En
1795, un grupo de ellos inform que durante los tres aos anteriores sus negocios
haban tenido un agudo descenso debido a su influencia. 416 Reconocieron que la
guerra contra Francia, declarada en 1793, haba contribuido parcialmente a esta
recesin, pero insistieron en que la principal causa era el flujo del contrabando
procedente de las islas extranjeras del Caribe. Aunque el valor del comercio con la
414 Ibid., febrero 27, 1789. Para sus propuestas de reforma, vase ibid., mayo 14,
1789.

415 Los informes de los capitanes de los barcos se encuentran en AHNC Aduanas, tomo
9, fols. 718-19, 916-17, 927; AGI Indiferente General 2449, Presidente Juez de Arribadas
a Pedro de Lerena, Cdiz, febrero 1, 1791; ibid., febrero 22, 1791; ibid., "Declaracin y
nota de la carta que conduce de Cartagena de Indias el Bergantn La Resolucin",
Barcelona, junio 12, 1791; AGI Indiferente General 2450, Presidente Juez de Arribadas
al Conde de Lerena, Cdiz, junio 29, 1791; Indiferente General 2450, Presidente Juez de
Arribadas al Conde de Lerena, Cdiz, junio 29, 1791; Indiferente Genera 12451,
Presidente Juez de Arribadas a Gardoqui, Cdiz, mayo 22, 1792; Indiferente General
2453, idem, abril 30, 1793; ibid., mayo 7, 1793
416 AHNC !aduanas (Cartas), tomo 10, fols. 996-1000

pennsula haba cado en un 50%, afirmaron que en el mismo perodo el


contrabando haba alcanzado un volumen de entre tres y cuatro millones de
pesos. Escaseaban los tejidos de lana, y las sedas y otros artculos espaoles se
vendan a precios normales, pero haba saturacin de lienzos y toda clase de telas
de algodn. Era tal su abundancia en Cartagena y en toda la colonia que varias
clases de estopillas y lienzos, as como toda una gama de telas de algodn
prohibidas, se venda a precios inferiores a los de Cdiz y otros puertos
espaoles. En la ciudad de Cartagena, el comercio de estos artculos era tan
abierto que se vendan en las calles, y tan comn su consumo que todo el mundo,
"desde la dama hasta la esclava, desde el artesano hasta el ms respetable
comerciante, lleva finas muselinas, muselinetas y otras prohibidas telas de
algodn peinado".417
Al pedir medidas ms estrictas contra la funesta competencia del contrabando, los
comerciantes argumentaron que el trfico de esclavos, liberado de sus
tradicionales restricciones por el decreto real de 1791, serva de pretexto legal
para el contrabandista. Bajo la nueva legislacin, se les permita a los traficantes ir
a las islas extranjeras en sus propios barcos para buscar all esclavos que podan
pagar con oro y otros productos de la colonia. 418 Las licencias se daban en teora
solamente para un viaje de regreso, y slo podan
Pgina 243.
traer esclavos y algunos artculos autorizados. En la prctica casi todas las
embarcaciones hacan varios viajes para el trfico bajo una misma licencia,
importaban slo dos o tres esclavos cada vez y traan a cambio grandes
cargamentos de telas de Jamaica y otras islas. Estos eran entonces descargados
a menudo en la aldea costera de Sabanilla o en las diminutas islas del Rosario
cercanas a la costa, donde las mercancas eran a su vez cargadas en pequeas
embarcaciones que las llevaban a Cartagena o directamente a los mercados del
interior.
El trfico libre de esclavos tambin abri un peligroso boquete en el monopolio
espaol. En 1794 el virrey Ezpeleta inform al Ministro para las Indias que desde
1791 slo 446 esclavos se haban importado al Nuevo Reino bajo las nuevas
normas, y que el trfico de esclavos se haba convertido ni ms ni menos que en
un vehculo para el contrabando.419 Sin embargo, el virrey mostr escasa simpata
por las quejas de los comerciantes cartageneros, a quienes acus de complicidad
en el trfico. En 1792, dos detallados informes sobre el contrabando en el puerto
le revelaron a Ezpeleta la red de fraude y corrupcin que envolva la actividad
comercial de la ciudad y que afectaba tanto a los comerciantes como a la
administracin. Segn su annimo informante, el contrabando era visto como algo
perfectamente normal tanto por el pblico como por las autoridades. Sostuvo que
417 Indiferente General 2466, Representacin del Sndico del Consulado de Cartagena.
418 Para una discusin completa de la nueva poltica hacia el trfico de esclavos, vase
J.F. King, "Evolution of the Free Slave Trade Principle in Spanish Colonial
Administration", HAHR, vol. 22 (1942), pp. 34-56.
419 AGI Santa Fe 643, Ezpeleta a Gardoqui, octubre 19, 1794 (no. 614)

la misma administracin de la aduana estaba corrompida hasta la mdula. Su


director era un importante contrabandista, as como el comandante de la fortaleza
de Bocachica (que dominaba la estrecha entrada a la baha de Cartagena y era el
punto clave para controlar el movimiento de los barcos), sus subordinados y varios
destacados comerciantes. Todas estas personas, deca, estaban involucradas en
el mercadeo de artculos de contrabando. 420 Un incidente registrado en 1795
confirma esta opinin. Cuando Toms Andrs Torres, un importantsimo
comerciante, fue arrestado por vender
Pgina 244.
Importaciones de contrabando, no neg los cargos; simplemente sostuvo que si el
gobernador justificaba su caso contra l, tendra entonces que arrestar a toda la
poblacin, porque todo el mundo estaba implicado en el matute. 421
A pesar de los esfuerzos por terminar el trfico legal con los extranjeros, el
comercio ilegal sigui tan campante, no sin la ayuda de las licencias concedidas a
barcos privados y de guerra para viajar a colonias extranjeras. En 1792, por
ejemplo, una goleta que estaba a punto de zarpar hacia Jamaica recibi 60.000
pesos, de los cuales slo 12.000 estaban destinados para su misin oficial. Los
restantes 48.000 pesos fueron enviados por particulares involucrados en el
comercio ilegal. Fuera de los comerciantes, los funcionarios tenan tambin gran
inters en el viaje, pues muchos de ellos haban recibido prstamos de aquellos
para invertir en l. Ninguno de los funcionarios del puerto, "desde el gobernador
hasta el ltimo administrador e incluso el fiscal de la Caja Real", ignoraba la
travesa o su propsito. Cuando los guardias no haban sido reclutados por sus
superiores para ejercer la actividad ilegal, eran impotentes para actuar por su
temor de perder el trabajo. Las mismas fortalezas, almacenes y barcos del rey se
haban convertido en depsitos de contrabando, en centros de un trfico ilegal que
afectaba toda la actividad comercial de la ciudad y se filtraba a las provincias
vecinas.422 En 1794 la corona reconoci que el "gran comercio clandestino" que
pasaba por Cartagena, Ro Hacha, Santa Marta y Portobelo estaba socavando el
trfico legal, pero no ofreci antdoto distinto al de una mayor vigilancia por parte
del virrey, poltica que haba fracasado consistentemente desde la introduccin del
virreinato.423 Es claro entonces que la liberalizacin del comercio imperial no haba
logrado asegurar el mercado de la Nueva Granada para las importaciones, as
como haba dejado de desarrollar sus recursos para la exportacin.
Pgina 245.
LOS EFECTOS DEL COMERCIO LIBRE EN LA ECONOMA
DE LA NUEVA GRANADA
Para concluir nuestra evaluacin del comercio y la economa del Nuevo Reino
420 AHNC Aduanas (Cartas), tomo 10, fois. 985-7.
421 AHNC Aduanas, tomo 20, fols. 678-80.
422 AHNC Aduanas (Cartas), tomo 10, fols. 989-90.
423 AGI Santa Fe 960, Real orden, abril 20, 1794.

durante la poca del comercio libre, quedan dos observaciones generales por
hacer. La primera es comparativa y tiene que ver con su posicin y desempeo
dentro del sistema del comercio colonial como un todo. Vista dentro de este
contexto general, es claro que la Nueva Granada segua en la periferia econmica
del imperio a fines del siglo XVIII. De 1782 a 1796, el valor promedio anual de las
exportaciones de Espaa a las Amricas se cuadruplic y las exportaciones
coloniales a la metrpoli aumentaron diez veces. 424 El comercio del virreinato, al
slo doblar su valor, tuvo entonces un crecimiento considerablemente menor que
el del comercio espaol trasatlntico en su totalidad. Luego no es extrao que la
Nueva Granada fuera un contribuyente relativamente sin importancia al comercio
colonial espaol, lo cual contradeca la creencia oficial de que la reforma comercial
y la riqueza de sus recursos naturales la convertiran en una de las colonias ms
dinmicas de Espaa. De 1782 a 1796 las exportaciones de Cartagena y Santa
Marta representaron slo cerca de un 3.2% de las importaciones hispanas de las
Amricas, comparadas con alrededor del 14% del Per, el 12% del Ro de la Plata
y el 10% de Venezuela. Como mercado para las importaciones de Espaa era
relativamente ms importante, pues compraba el 8.2% de las mercancas
enviadas desde Cdiz. Pero ste era tambin un pobre desempeo comparado
con el del Per, que absorbi el 21% entre 1785 y 1796, o con el de Venezuela y
el Ro de la Plata, que recibieron ms del 10%. La introduccin del comercio libre
imperial hizo entonces poco por cambiar la relacin econmica del Nuevo Reino
con Espaa. La regin sigui siendo una colonia ineficiente, ms bien introvertida
que, a pesar de la aparente riqueza
Pgina 246.
de sus recursos naturales, slo haca una pequea contribucin y de lento
crecimiento al comercio colonial americano.425
La segunda observacin general sobre la Nueva Granada en la poca del
comercio libre es especfica de la regin misma, y atae a las causas y
consecuencias de su limitado crecimiento comercial. El pobre desempeo del
comercio con Espaa se origin en parte en los expedientes polticos que
permitieron que los recursos de la colonia fueran a dar a manos extranjeras.
Durante el virreinato del arzobispo virrey Caballero y Gngora, el aumento del
comercio con los extranjeros, con licencia del gobierno para asegurar el apoyo
financiero al proyecto de colonizacin del Darin, debilit el trfico de Espaa a
Cartagena. Y aunque sus sucesores invirtieron esta poltica, las importaciones de
contrabando siguieron perjudicando los mercados para el comercio espaol
durante los primeros aos de la dcada de 1790, antes de la reanudacin de la
guerra con Inglaterra. Los comerciantes calcularon, por cierto, el contrabando en
ms de un milln de pesos anuales en los tres aos entre 1793 y 1796, colmando
as la mitad de los mercados de la colonia. De modo que si la Nueva Granada se
abri ms a las importaciones a finales del siglo, esto fue resultado tanto de la
424 Fisher, Commercial Relations between Spain and Spanish America, pp. 88-9.
425 Ibid., pp. 55, 77. Para una comparacin entre los comercios de la Nueva Granada y
del Per, vase J.R. Fisher, "The Effects of Comercio Libre on the Economies of New
Grenada and Peru: A Comparison", en Fisher, Kuethe, y McFarlane, Reform and
Insurrection of Bourbon New Grenada and Peru, pp. 147-63

intervencin extranjera como del imperialismo borbnico.


Si Espaa fracas en alcanzar el dominio de los mercados de importaciones,
tambin dej de generar un crecimiento de las exportaciones. A pesar del alivio en
las restricciones al comercio, ni Espaa ni sus colonias ofrecieron fuerte demanda
de los productos agrcolas de la Nueva Granada, de modo que los productores
locales permanecieron en gran parte aislados de los mercados ultramarinos. Es
cierto que hubo alguna mejora en las oportunidades para exportar productos como
el cacao, el algodn, los cueros, la cinchona y el palo de tinte, pero eran tan
escasas que no podan ser base de un
Pgina 247.
crecimiento econmico general. Adems, cualquier impacto positivo que tales
exportaciones hubieran podido tener en la economa debe ser contrapuesto al
impacto negativo de las importaciones agrcolas de Espaa que competan con los
productos coloniales. La importacin ilimitada de aguardiente cataln a Cartagena
llev a una cada en los precios del aguardiente local, lo cual disminuy a su turno
la demanda de la melaza que producan los hacendados de la costa. Tampoco fue
compensado esto por las facilidades para exportar azcar. Como anotara un
vocero de los terratenientes de la costa al pedir la prohibicin de las importaciones
de aguardiente, el azcar de la Nueva Granada simplemente no poda competir
con el de las islas del Caribe. 426 Tambin los productores de trigo del interior se
sintieron perjudicados por las polticas comerciales de la dcada de 1780. Tanto
barcos espaoles como extranjeros importaban harina a Cartagena, sobre todo de
los Estados Unidos, lo que evitaba que el trigo local recuperara los mercados
perdidos en la costa. Estos efectos econmicos de la poltica comercial espaola
pueden ayudar a explicar por qu el movimiento de insurreccin contra Espaa,
que se inici en 1810, atrajo prontamente el apoyo de las lites de Cartagena y de
Bogot, ciudades ambas con un grupo concentrado de grandes propietarios de
tierras.
En la Nueva Granada, entonces, el comercio libre result doblemente defectuoso.
Fracas en asegurar la primaca espaola en los mercados de importacin y en
promover el crecimiento mediante las exportaciones. Este doble fracaso no slo
debilit el papel de Espaa como metrpoli econmica, sino que tambin fue
perjudicial polticamente, pues los criollos se volvieron cada vez ms crticos de
las deficiencias del sistema espaol y cada vez expresaron ms libremente su
oposicin a l. En 1791, por ejemplo, Pedro Fermn de Vargas anot que para la
mayor parte de la poblacin, concentrada en el interior, el comercio ultramarino no
era asunto de su incumPgina 248.
bencia. Acept que el comercio libre le haba dado cierto estmulo a la economa
de la costa, pero observ que el interior del pas segua siendo el mismo de la
426 AGI Santa Fe, Sndico procurador general Manuel de Otoya al gobernador de Cartagena,
mayo 9, 1794

poca de las flotas. La distancia de la metrpoli, los altos aranceles y el estado en


extremo lamentable de las cornunicaciones internas significaban que la gente del
comn no poda comprar importaciones europeas, y que las pretensiones de
Espaa de suministrarlas eran intiles. Vargas le recomend por lo tanto a Espaa
que abandonara su quijotesca poltica de pretender dominar el mercado colonial y
que se limitara a abastecer nicamente "las finas mercancas que tienen mercado
entre los ricos", para estimular en cambio una industria de textiles que satisfaciera
las necesidades locales.427 Sus crticas tambin mostraban la conciencia criolla de
que la poltica espaola haba fracasado del todo en crear el comercio "activo" que
previeron los reformadores de la dcada de 1770. Comprendi Vargas que la
preocupacin por la minera del oro y la dependencia de la colonia de las
exportaciones de metlico para pagar por sus importaciones eran obstculos para
el desarrollo econmico. 428Sostena, en efecto, que aunque el oro era uno de los
escasos artculos en los cuales la Nueva Granada tena una ventaja internacional
relativa, la organizacin de la economa en torno a la minera impeda el desarrollo
tanto de la industria como del pas en general. Apoyada en el trabajo de baja
productividad de los esclavos y en el trabajo de subsistencia, y aquejada por los
altos costos de los suministros bsicos, la minera no era propicia para los
avances tcnicos o la acumulacin de capital. Segn Vargas, el mejor medio para
estimular la economa de la colonia era el fomento de su agricultura y de su
produccin industrial tanto para el mercado interno como para el externo.
Recomend con este fin que la corona redujera los derechos al comercio de
ultramar, que permitiera el libre comercio con los extranjeros y que tomara
medidas para mejorar el transporte.429 No
Pgina 249.
era la suya una voz solitaria. En 1797 Antonio Nario, otro importante crtico criollo
del gobierno espaol y despus destacado lder del movimiento de independencia,
tambin se lament del estancamiento econmico de la Nueva Granada, al
describir su comercio como "lnguido" y sus habitantes como "los ms pobres de
Amrica". Nada es ms comn all, dijo Nario, "que una familia harapienta, sin un
real en su bolsa, viviendo en una choza miserable rodeada de plantas de algodn,
canelos, cacaoteros y otras riquezas, entre ellas piedras preciosas". Al igual que
Vargas, Nario deseaba que hubiera mayor libertad para que los productores
comerciaran tanto en los mercados internos como en los externos, para que
pudieran comercializar los ricos recursos naturales del territorio; tambin favoreca
la introduccin del papel moneda y del cobre para contrarrestar la escasez de
efectivo causada por su exportacin. 430
El gobierno espaol, sin embargo, pas por alto las propuestas criollas para
desarrollar la economa. En la vecina Caracas, que no posea metales preciosos,
427 Fermn de Vargas, Pensamientos polticos, pp. 102-5. 121.Ibid, pp. 57-65.
428 Ibid, pp. 57-65.
429 Ibid., pp. 96-8, 102-3, 110.
430 "Ensayo sobre un nuevo plan de administracin en el Nuevo Reino de Granada", en Nario,
Escritos polticos, pp. 13-37; citas de la p. 14.

haba una libertad de facto para comerciar con los extranjeros, permitiendo as que
los productores aumentaran y diversificaran sus exportaciones. 431 En la Nueva
Granada, en contraste, la preocupacin de la corona por canalizar el oro hacia su
sistema comercial sigui privando a los productores de otras salidas. El desarrollo
del comercio de ultramar estaba confinado por las reglas del sistema espaol y
qued en manos de los comerciantes de Cartagena, un pequeo grupo de
peninsulares quienes, gracias a sus contactos en Cdiz, dominaron el comercio
exterior. Si examinamos ahora sus actividades, se aclarar lo muy poco que
contribuyeron al desarrollo de los recursos del territorio, pues sus relaciones con la
economa colonial ms all de Cartagena fueron siempre dbiles, y por lo tanto
mnimo su compromiso con el desarrollo domstico.
6
LOS COMERCIANTES Y EL MONOPOLIO

A principios del siglo XVIII, la Nueva Granada careca de una clase mercantil
sustancial e influyente como las existentes en el Per y en Mxico. En 1695 un
grupo de unos veinte comerciantes de Bogot estableci un consulado calcado de
los de Lima y Ciudad de Mxico, al contratar con la corona el pago del impuesto
real conocido como la avera, derecho que gravaba las mercancas importadas por
los galeones a cambio del derecho de una jurisdiccin comercial autogobernada.
432
El consulado de Santa Fe no dur mucho tiempo, sin embargo. Sus miembros
no podan cumplir con sus obligaciones financieras y, cuando el mismo sistema de
galeones se desplom durante la Guerra de Sucesin espaola, el consulado
perdi su razn de ser. Fue suspendido en 1713, lo que reflej la incapacidad de
los comerciantes neogranadinos de sostener una institucin de esta clase. 433
Muchas dcadas habran de pasar antes de que se restableciera
Pgina 251.
un consulado de comercio en el virreinato. Cuando la institucin fue revivida en
1795, sucedi en Cartagena, el puerto principal del pas y base de su lite
mercantil.
431 Sobre esta poltica en Caracas, vase McKinley, Pre-revolutionary Caracas, pp. 39-45.
Pgina 250.
432 Los comerciantes involucrados en el proyecto eran muy pocos. Un documento redactado por
su abogado, Toms de Solrzano, enumer a veinte patrocinadores: AGI Consulados 68,
Pretensiones de los comerciantes del Nuevo Reino de Granada... Madrid, marzo 23, 1695
433 Roberte S. Smith, "The Consulado in Santa Fe de Bogot", HAHR, vol. 45 (1965), pp. 442-7.
Hay una relacin ms completa de los orgenes e historia del consulado en Manuel Lucena
Salmoral, "Los precedentes del Consulado de Cartagena: El Consulado de Santaf (1695-1713) y
el Tribunal del Comercio Carta-genero", Estudios de Historia Social y Econmica de Amrica, no. 2
(Universidad de Alcal de Henares, 1986), pp. 179-98.

CARTAGENA DE INDIAS Y EL COMERCIO


DE LA NUEVA GRANADA
Aunque Bogot era la sede del gobierno de la Nueva Granada, Cartagena era el
eje de su comercio y a todo lo largo del siglo XVIII el desarrollo de su lite
mercantil estuvo asociado con este puerto. Haba comerciantes en otras ciudades,
por supuesto. Bogot, Momps, Honda y Popayn eran todas importantes
mercados y centros de distribucin de las importaciones europeas, y haba
numerosos centros regionales de esta clase de comercio en ciudades como Cali,
Medelln y Pasto. Pero la mayor concentracin de comerciantes se daba en
Cartagena, por razones de fcil explicacin. Como primer puerto de escala para
las flotas de Amrica del Sur, desde haca mucho era el principal foco para el
comercio de importaciones y exportaciones de la Nueva Granada, hacia donde
viajaban los comerciantes de provincia para cambiar los metales preciosos por las
mercaderas europeas. La descripcin de la ciudad hecha por Juan y Ulloa en
1735 nos permite vislumbrar su vida comercial:
La baha de Cartagena es el primer lugar en Amrica al cual tienen licencia de
llegar los galeones; y goza as de los primeros frutos de su comercio, por las
ventas pblicas que all se hacen. Estas ventas, aunque no estn sujetas a las
reglas vigentes en la feria de Puerto Bello, son bastante considerables. Los
comerciantes de las provincias interiores de Santa Fe, Popayn y Quito, no slo
ofrecen sus propias mercaderas, sino tambin los dineros confiados a su cargo,
por varias clases de artculos y por las provisiones de mayor demanda en sus
respectivas regiones. Sus mercaderes traen oro y plata en moneda, lingotes y
polvo, y tambin esmeraldas... Esta pequea feria de Cartagena, pues as puede
llamarse, ocasiona la apertura de diversas
Pgina 252.
tiendas, llenas de toda clase de mercaderas; siendo la ganancia en parte para los
espaoles que vienen en los galeones y son recomendados o tienen sociedad con
los cargadores, y en parte para quienes habitan en la ciudad... Este tumulto
comercial dura lo que permanecen los galeones en la baha; pues tan pronto
parten, vuelven a su lugar el silencio y la tranquilidad. A este llaman los habitantes
de la ciudad tiempo muerto, pues en relacin al comercio con otros gobiernos, no
es digno de noticia. 434
Segn esta descripcin, es claro que el comercio exterior de la Nueva Granada
estaba en gran parte controlado por dos grupos de comerciantes, ambos activos
en Cartagena. El primero era el de los cargadores, los comerciantes espaoles
que viajaban con las flotas para vender sus mercaderas en las ferias de
Cartagena y de Portobelo. El segundo grupo estaba formado por mayoristas
residentes en Cartagena, que compraban provisiones de los galeones para
revenderlas a los minoristas locales y redistribuir en el interior. Estos, como los
434 Jorge Juan y Antonio de Ulloa, A Voyage to South America (trad. John Adams, abreviada,
Nueva York, 1964), pp. 40-4.

cargadores, eran peninsulares o inmigrantes espaoles. Juan y Ulloa se refiri a


ellos como los chapetones y, al anotar que "hacan todo el comercio del lugar y
vivan en la opulencia", los diferenci de las familias de los criollos, o espaoles
americanos, que en Cartagena "eran los terratenientes". 435
Mientras rigi el sistema de las flotas, el desarrollo de la comunidad mercantil del
puerto estuvo limitado por la privilegiada posicin de los miembros de la
Universidad de Cargadores a Indias la agremiacin de los comerciantes
espaoles que trataban con las colonias, quienes eran los nicos intermediarios
legales en el comercio trasatlntico. Organizado por la Casa de Contratacin y por
la Universidad de Cargadores, el sistema de las flotas canaliz el comercio
colonial a travs de un nico centro en Espaa y garantiz que las casas
comerciales situadas en los puertos andaluces de SePgina 253.
villa, Cdiz, Puerto de Santa Mara y Sanlcar controlaran el comercio ultramarino
y limitaran al mismo tiempo la participacin dentro de sus respectivas colonias de
los mercaderes en las Amricas. 436 Bajo este sistema, los cargadores controlaban
el comercio entre la Nueva Granada y Espaa. Traan mercaderas de Cdiz (que
reemplaz a Sevilla como centro del comercio colonial en 1717), las vendan en la
feria de los galeones en Cartagena y luego regresaban a Espaa con el producto,
obteniendo ganancias tanto de las operaciones independientes como de aquellas
a comisin. Entretanto, los comerciantes neogranadinos, como los de otras
colonias, estaban restringidos al comercio dentro del virreinato, en cuantos
distribuidores de las importaciones tradas por las flotas. Durante la dcada de
1720 y principios de la de 1730, los comerciantes ricos de Mxico y del Per
trataron de modificar este oligopolio al formar un comercio directo con Espaa. De
haber tenido xito, esta iniciativa hubiera podido fortalecer los grupos mercantiles
en todas las Amricas, incluso en la Nueva Granada, al permitirles una mayor
participacin en los productivos comercios de importacin y exportacin. Sin
embargo, presionada por el consulado de Cdiz, la corona decret que todo el
comercio trasatlntico deba ser realizado por "los agentes que se embarcan en
las flotas, galeones y otros barcos". 437 A los residentes en Amrica no se les poda
dirigir mercancas directamente, ni se les permita enviar mercaderas como no
fuera a travs de peninsulares o de la Universidad de Cargadores. A pesar de la
fuerte oposicin de los consulados de Mxico y del Per, esta orden, que prohiba
a los comerciantes de las colonias enviar dinero a Espaa para comprar
provisiones, fue reiterada en 1735. 438Bajo tales condiciones, los comerciantes
neogranadinos no pudieron entablar un comercio realmente independiente con
Espaa. En lugar de ste, de435 Ibid., p. 27.
436 Sobre los cargadores a Indias, vase Garca-Bauero, Cdiz y el Atlntico, vol. I, pp. 458-63
437 Rafael Antez y Acevedo, Memorias histricas sobre la legislacin y gobierno del comercio
de los espaoles (Madrid, 1797), p. 298
438 J.J. Real Das, "Las ferias de Jalapa", AEA, vol. 16 (1959), pp. 251-3.

Pgina 254.
pendan de los mercaderes andaluces para su abastecimiento de importaciones, y
al mismo tiempo deban operar nicamente dentro de la colonia.
REESTRUCTURACIONES
DE LA ORGANIZACIN MERCANTIL
Desde mediados del siglo, la comunidad comercial de la Nueva Granada se
fortaleci a medida que cambiaron las normas mercantiles tras la eliminacin del
sistema de los galeones. Ahora que el comercio lo llevaban a cabo embarcaciones
individuales y no convoyes peridicos, los mercaderes peninsulares dejaron de
viajar en grupos para encontrarse con sus homlogos coloniales en tiempos y
lugares fijados de antemano, para un intercambio corto e intensivo. En lugar de
esto, agentes locales que podan proporcionar un constante flujo de informacin
sobre las condiciones del mercado local y administrar el movimiento ms lento,
pero continuo, de ocasionales barcos sueltos, manejaron cada vez ms el
comercio ultramarino. En 1749 la corona tambin aliger los reglamentos que
gobernaban el comercio trasatlntico, al permitirles a los ciudadanos americanos
que enviaran y recibieran mercaderas de la metrpoli sin tener que emplear a los
cargadores como intermediarios.439
Ambas reformas fomentaron el crecimiento de una comunidad mercantil en
Cartagena, aunque la liberalizacin de los reglamentos del comercio colonial con
la metrpoli no permiti an que los comerciantes locales compitieran libremente
con los cargadores. Pues el decreto de 1749 contena una importante salvedad,
encaminada a evitar que los comerciantes de las Amricas pudieran prescindir
completamente de los servicios de las casas comerciales espaolas que siempre
haban organizado el trfico trasatlntico. Cualquier comerciante espaol que
enviara mercancas a un vecino
Pgina 225.
americano tena que garantizar bajo juramento que haban sido compradas por el
residente con sus propios fondos. Veinte aos despus, este medio de evitar que
los comerciantes coloniales suplantaran a los cargadores todava era defendido
enrgicamente. El presidente de la Casa de Contratacin trat de cambiar la regla
en 1769, pero sus esfuerzos encontraron una inmediata respuesta del consulado
de Cdiz, el cual asever que el cambio arruinara a sus miembros. Permitirles a
los residentes americanos que comerciaran como sus propios agentes hara
superfluos a los cargadores, sostuvo el consulado, porque los propietarios de las
mercancas exportadas a las Amricas por lo general extranjeros simplemente
trataran directamente con los americanos. El Consejo de Indias de inmediato
reconoci el peligro para los comerciantes espaoles y mantuvo el viejo
439 Antez y Acevedo, Memorias histricas, pp. 300-5.

reglamento.440 De manera que a pesar de las modificaciones a su estructura, la


Carrera de Indias sigui siendo coto de los espaoles registrados como miembros
o matriculados en la Universidad de Cargadores a Indias. Sin embargo, a pesar de
la constante tendencia de la corona a proteger el monopolio andaluz contra la
competencia extranjera, el cese del sistema de galeones sin duda estimul el
desarrollo de una lite mercantil en la Nueva Granada, situada sobre todo en el
puerto de Cartagena. Pues al ser reemplazadas las flotas por barcos sueltos, los
comerciantes transentes que haban dominado el comercio en la poca de las
flotas cedieron cada vez ms su lugar a agentes que residan en Cartagena por
varios aos a la vez y que se identificaban con la colonia y su comercio.
Podemos rastrear la evolucin de la comunidad mercantil del puerto en una serie
de disputas en torno a los derechos de la jurisdiccin mercantil que empezaron
despus de la eliminacin de los galeones. Durante la poca de las flotas, los
comerciantes espaoles que viajaban a Cartagena estaban matriculados en la
Universidad de
Pgina 256.
Cargadores a Indias, y llevaban con ellos diputados de comercio escogidos por su
gremio para dirimir los litigios comerciales entre sus miembros mientras
permanecan en Amrica. De manera que cuando la ltima de las flotas de Tierra
Firme lleg a Cartagena en 1737, sus comerciantes estaban acompaados por
diputados autorizados para dirimir los litigios comerciales, y mientras siguieron en
el puerto durante la siguiente dcada, atrapados por la guerra y la lentitud de las
ventas, estos diputados continuaron ejerciendo la jurisdiccin mercantil. Esta
prctica cambi a mediados del siglo, cuando los diputados de la ltima flota
regresaron a Espaa. Al quedar sin su corte mercantil, los comerciantes espaoles
que permanecieron en Cartagena le pidieron primero al virrey y luego al consulado
de Espaa que escogieran entre ellos a dos individuos como diputados del
comercio en el puerto.441 El consulado de Cdiz acept, como era de esperar,
reconociendo sin duda que los comerciantes espaoles necesitaban una corte
comercial permanente en el puerto, ahora que el reemplazo de los galeones por
los barcos sueltos animaba a los comerciantes a quedarse en Cartagena como
agentes. Una vez establecida la corte, los cargadores entablaron luego tenaz
lucha por evitar que los residentes en el puerto compartieran su privilegiada
posicin, decisin que provoc prolongadas disputas entre la comunidad mercantil
de la ciudad.
Los problemas empezaron en 1756 con una serie de disputas en torno a la
eleccin de los diputados del comercio y al alcance de sus poderes, que
proporcionan un til barmetro de los cambios en la lite mercantil de la ciudad.
Pues durante las dos dcadas siguientes los comerciantes de Cartagena se
440 AGI Indiferente General 801, Ao de 1796, Consultas de negocios seculares: Marqus del
Real Tesoro, febrero 28, 1769; Consulado de Cdiz, marzo 21, 1769; Consejo de Indias, julio 10,
1769.

441 AGI Consulados 325, Diego Luis de Medina et al. al Consulado de Cdiz, Cartagena, enero
30, 1750.

dividieron en dos bandos, al tratar los cargadores de conservar su condicin


exclusiva contra los mercaderes que residan en el puerto. Ambos grupos estaban
compuestos por espaoles peninsulares. La diferencia consista en que un grupo
estaba constituido por matriculados o miembros registrados de la
Pgina 257.
Universidad de Cargadores, y el otro por comerciantes vecinos, es decir, por
personas que nunca haban estado matriculadas o que haban perdido su
membreca por haberse establecido permanentemente en el puerto.
El conflicto entre estos dos grupos empez en 1756, cuando algunos
comerciantes residentes eligieron a dos diputados para que actuaran en su
nombre en un desacuerdo con el vicegobernador de la ciudad. Esto de inmediato
ocasion la protesta de los delegados nombrados por el consulado de Cdiz,
quienes se quejaron ante el virrey de que slo ellos tenan el derecho de hablar en
nombre de la comunidad mercantil. 442 En 1757 la disputa brot de nuevo cuando
un comerciante peninsular se neg a reconocer la autoridad de los delegados
nombrados por los diputados de Cartagena. Poco despus, en 1759, los
cargadores sostuvieron su derecho de controlar la jurisdiccin mercantil al solicitar
un tribunal que juzgara sus casos separadamente de aquellos de los comerciantes
residentes. Para resolver el conflicto, el virrey busc una concesin al darles a
ambos grupos participacin en la eleccin de los diputados: en 1759 orden que
diez comerciantes se deban unir a diez matriculados de Cdiz y que cada grupo
deba elegir un diputado propio. Este compromiso no satisfizo, sin embargo, a los
matriculados. Al evocar con nostalgia la poca de los galeones como una era de
perdida armona, cuando los comerciantes eran claramente identificados con
Espaa o con la colonia, insistieron en que la nica forma de evitar ulteriores
disputas era volver a trazar los tradicionales lmites. En 1760 el virrey decidi
ponerse de su lado. Acept que, para eliminar los conflictos entre los comerciantes
de Cartagena, los matriculados deberan tener su propio tribunal separado,
compuesto por dos de sus miembros y por el gobernador de la provincia. 443
Pgina 258.
La competencia entre los cargadores y los residentes no termin all. Los
cargadores siguieron sintindose amenazados por los comerciantes locales
quienes, segn explic uno de los diputados en 1765, "tienen mayor conocimiento
y relaciones con el Reino [de la Nueva Granada], [porque] los compradores viajan
regularmente [a Cartagena] con pedidos para ellos, y hacen en sus casas las
primeras operaciones..."444 Los comerciantes vecinos, por otro lado, pensaban que
sus homlogos de Cdiz los discriminaban injustamente. En un momento dado,
442 AGI Consulados 326, Arrechederreta y Villanueva al Consulado, Cartagena, diciembre 13,
1756. Los delegados escogidos en Cartagena fueron Joseph Antonio Zavala y Joseph Inocencio
Morquecho
443 AHNC, Consulados, tomo 4, fols. 530-44, 618-49, 699-708, 710-12, 717-18.
444 AGI Consulados 329, Diputados del comercio al Consulado, Abril 29, 1764.

por ejemplo, se negaron a pagar sus cuotas a un prstamo que requera la corona,
basndose en que las obligaciones de la deuda no se haban distribuido
justamente de acuerdo a la capacidad de pago, y le pidieron al virrey que revisara
el asunto imparcialmente. 445En 1776 tambin le informaron al virrey que los
excluan sistemticamente del importante cargo de maestra de plata, pues los
diputados del consulado de Cdiz favorecan slo "a quienes tienen el ttulo de
comerciantes de Espaa, sin permitir que los de Cartagena disfruten del mismo
beneficio".446
Estas quejas fueron al parecer parte de una campaa, dirigida por el comerciante
de Cartagena Juan Fernndez Moure, para garantizarles a los residentes los
mismos derechos de que gozaban los comerciantes de Cdiz. En 1771 Fernndez
Moure ya le haba solicitado al virrey que permitiera la participacin de los
residentes en el tribunal de comercio del puerto, o que en caso contrario nombrara
sus propios diputados. Pues, como anot, aunque los cargadores y minoristas
(mercaderes) en el puerto tenan diputados autnomos, los comerciantes
peninsulares residentes eran el nico grupo sin un medio independiente para
manejar sus propios asuntos. 447A esto se opusieron enseguida los matriculados,
quienes siguieron negndoles
Pgina 259.
a los residentes ingreso en el tribunal del comercio por temor de que debilitara su
control del trfico trasatlntico.448
La prolongada disputa se resolvi en 1776, cuando una orden virreinal aboli la
distincin entre los matriculados y los residentes y los coloc bajo la jurisdiccin
del mismo tribunal. Aunque la oposicin de Cdiz demor esta decisin, los dos
grupos se reconciliaron finalmente bajo el nuevo rgimen comercial que introdujo
el Reglamento de comercio libre.449 Con el advenimiento del comercio libre
imperial ya no haba razones para mantener la diferencia entre los comerciantes
espaoles en el puerto, y en 1784 los mayoristas se unieron para pedir un
consulado que supervisara las operaciones de todos los comerciantes
involucrados en el comercio ultramarino de Cartagena. 450
Es evidente que el reemplazo de las flotas por los barcos sueltos haba causado
ajustes en la organizacin del comercio entre Espaa y el Nuevo Reino, al
estimular el crecimiento de una comunidad residente de comerciantes
445 AHNC Real Hacienda (Cartas), tomo 2, fois. 411-16.
446 AHNC Consulados, tomo 5, fols. 307-11.
447 AHNC Consulados, tomo 4, fols. 749-50.
448 AGI Consulados 332, Francisco Barroso al Consulado, Cartagena, julio 31, 1771; AGI
Consulados 333, Francisco Joaqun Barroso al Consulado, agosto 27, 1774; ibid., julio 10, 1775;
AGI Consulados 335, Francisco Joaqun Barroso al Consulado, junio 30, 1775.
449 AGI Santa Fe 552, Informe de Francisco Machado, Madrid, mayo 11, 1778.
450 AHNC Consulados, tomo 4, fols. 751-2. Esta carta de los comerciantes de Cartagena al virrey
de agosto 26, 1784, se refiere a la "armoniosa unin" de los dos cuerpos de- mercaderes e informa
sobre "lo til y conveniente que ser a este comercio el establecimiento de un formal Tribunal del
Consulado a imitacin y con las mismas reglas y privilegios que obtienen los de las ciudades de
Mxico y Lima..."

peninsulares que actuaban como agentes para los negocios en Cdiz. El


desarrollo de una clase mercantil colonial todava era limitado, sin embargo, pues
los miembros del gremio espaol de los cargadores continuaron ejerciendo
vigorosa influencia en el comercio trasatlntico, al limitar la participacin de sus
miembros y restringir la membreca a aquellas personas que eran matriculadas de
Espaa, activas y registradas. Antes de que se estableciera el comercio libre,
stas defendieron sus privilegios con
Pgina 260.
persistencia y xito, por temor de que si se les daba a los residentes paridad de
condiciones, ello allanara el camino para la abierta competencia de los coloniales.
La determinacin de los cargadores de evitar tal peligro se refleja claramente en
un incidente que ocurri en 1774, cuando un comerciante criollo, un tal Bernardo
Alzar, trat de ingresar al comercio como cargador matriculado. Los diputados
comerciales de Cdiz en el puerto de inmediato pidieron que Alczar fuera
descartado. Era, segn ellos, no slo americano sino mulato, y por lo tanto
excluido del comercio segn la ley. Insistieron en que no haba lugar para los
coloniales en el comercio ultramarino, porque de permitirles el comercio con
Espaa arruinaran a los comerciantes peninsulares. 451
Algunos comerciantes pudieron sin embargo aprovechar la ley que les permita a
los residentes entablar comercio con Espaa usando sus propios recursos. Los
registros de los barcos que salieron de Cartagena en las dcadas de 1760 y 1770
incluan, por ejemplo, remesas hechas a nombre de importantes terratenientes de
la ciudad y de la provincia de Cartagena. Patricios como la marquesa de
Valdehoyos de Cartagena, el marqus de Coa y el maestre de campo Jos
Fernando de Mier y Guerra, ambos de Momps, hicieron todos envos de cacao,
cueros y dinero en el curso de esos aos. 452 Estas eran, sin embargo,
consignaciones espordicas ms que un negocio regular, y estas operaciones
eran muy inferiores a aquellas de los grandes terratenientes de Caracas quienes,
a finales del siglo XVIII, exportaban productos agrcolas en cantidades
considerables y a veces en sus propias embarcaciones. 453 Lo cual no es
sorprendente, por supuesto, pues las propiedades de los hacendados en la regin
de la costa neogranadina se usaban sobre todo para la cra de ganado y el
Pgina 261.
cultivo de la caa de azcar para el consumo local, y ofrecan por lo tanto escasas
posibilidades para una agricultura de exportacin.
LOS AGENTES ESPAOLES EN CARTAGENA

451 AGI Consulados 333, Francisco Joaqun Barroso al Consulado, noviembre 30, 1774.
452 La informacin sobre los cargamentos enviados a Espaa en estos aos se encuentra en AGI,
Contratacin 2654, 2661, 2662.
453 McKinley, Pre-revolutionary Caracas, p. 67

Ya fueran cargadores registrados o comerciantes vecinos residentes, los


mercaderes que organizaban el comercio a travs de Cartagena eran todos
espaoles peninsulares que actuaban sobre todo como agentes del as casas
comerciales de Cdiz y como comisionados del trfico establecido all. Los
registros de los barcos que hacan la travesa entre Cartagena y Espaa durante
las dcadas de 1760 y 1770 muestran que la mayor parte del comercio operaba
de esta manera. La vieja forma, bajo la cual las personas de Cdiz hacan el viaje
de regreso, no fue del todo suplantada, pero en general los intermediarios en
Cartagena manejaban los negocios.
Los archivos comerciales que identifican a los comerciantes espaoles en
Cartagena sugieren que la mayor parte eran emisarios de las casas comerciales
de Cdiz, enviados al puerto para recibir los cargamentos y organizar los viajes de
vuelta, a veces como miembros de una firma familiar espaola que requera
agentes para manejar sus operaciones locales. 454 Los registros de los barcos
revelan, sin embargo, que no siempre se limitaban a trabajar para una sola casa
comercial. Generalmente se hacan cargo de mercaderas enviadas "a cuenta y
riesgo" de diferentes comerciantes de la pennsula y enviaban los cargamentos de
vuelta sobre la misma base. Aunque el papel primordial de los mercaderes era el
de agentes y comisionados los registros de las dcadas de 1760 y 1770 tambin
muestran varios casos de comerciantes en Cartagena que importaban y
exportaban por su propia cuenta. No obstante, sta parece haber sido un fraccin
Pgina 262.
menor de sus negocios. La mayor parte del comercio se originaba en Espaa, y la
principal actividad de los agentes era vender las importaciones y enviar las
utilidades a comisin.
Una disputa sobre la validacin del testamento de Antonio Paniza, un comerciante
espaol que muri en Cartagena, sugiere el carcter y el alcance de tales
negocios. Cuando en 1778 se liquidaron los negocios de Paniza, Guerra de Mier y
Compaa, sus cuentas mostraron una amplia gama de actividades, reflejadas en
sus dbitos. Algunos eran pequeas cantidades, evidentemente debidas por
minoristas que haban tomado artculos a crdito de las bodegas de la compaa;
otras, por lo general mucho mayores, eran deudas de comerciantes de Cartagena,
de varias ciudades del interior y del extranjero, de La Habana, Madrid y Portobelo.
Estas deudas podan ser bastante considerables para el nivel de la Nueva
Granada. Manuel Daz de Hoyos, un comerciante de Bogot, deba por ejemplo
15.000 pesos por mercancas recibidas de la compaa y pagaderos en un plazo
de tres aos. Es interesante tambin que Paniza, Guerra y Mier y Compaa
parece haber actuado como un banco, al prestar efectivo a prestatarios
adecuados. El obispo de Cartagena y otros clrigos figuraban entre sus deudores,
as como un minorista de Cartagena que haba hipotecado su casa a un inters
del 5% anual. Los activos de la compaa tambin incluan propiedades tanto
urbanas como rurales. Una hacienda con su pequea cuadrilla de esclavos fue
454 Para algunos ejemplos vase Anthony McFarlane, "Comerciantes y Monopolio en la Nueva
Granada: El Consulado de Cartagena de Indias", ACHSC, vol II (1983), pp. 49-52.

avaluada en poco ms de 8.700 pesos, y cuatro casas en Cartagena valan


16.000. La propia fortuna de Paniza llegaba a ms de 150.000 pesos, de los
cuales 44.000 en efectivo y bienes, pero la mayor parte consista en deudas
comerciales por un total de 74.000 pesos.455 Otro comerciante espaol, Juan
Pablo Sarratea, quien muri en Cartagena en 1711, posea una fortuna menor
pero aun as considerable. Tenido por sus colegas como uno de los principales
importadores, por sus firmes contactos con la casa de Cdiz de Senz y Tejada,
Sarratea
Pgina 263.
dej una herencia que se pens pudo alcanzar los 100.000 pesos. 456 Para los
niveles de la Nueva Granada del siglo XVIII, eran stas sumas importantes y
sugieren que los principales importadores del puerto obtenan buenas ganancias.
Aunque su presencia en Cartagena fortaleci los lazos comerciales con la madre
patria, la cantidad de comerciantes espaoles era reducida. Una peticin
presentada al virrey en 1763 enumer treinta y tres, de los cuales identific a
veintisis como miembros del "comercio de Espaa" y a siete como comerciantes
de Cartagena.457 Un registro de las contribuciones de los mercaderes a un
prstamo para la corona enumera cuarenta y dos comerciantes en 1771, pero no
distingue entre los miembros registrados como cargadores y los residentes. 458
Unos pocos aos despus, en 1774, una orden real declar que slo haba un
"pequeo nmero" de cerca de cincuenta matriculados en la Universidad de
Cargadores. La comunidad mercantil de Buenos Aires, para hacer una nica
comparacin, tuvo un crecimiento ms vigoroso en este perodo, al pasar de
cuarenta y cuatro comerciantes en 1744 a 145 en 1778. 459
LOS COMERCIANTES Y EL COMERCIO EN EL INTERIOR
La relacin que exista entre los comerciantes del interior de la Nueva Granada y
los de Cartagena era similar a la que haba entre stos y los de Cdiz. Como
principal fuente de las importaciones de artculos europeos, los comerciantes del
puerto ocupaban una ventajosa posicin dentro del sector ms valioso del
mercado colonial. Los merPgina 264.
caderes de los principales centros del comercio interno dependan de ellos para
abastecerse de importaciones extranjeras y en general tambin dependan de los
455 AHNC, Testamentarias de Bolvar, tomo 26, fols. 917-95.
456 Ibid., tomo 52, fols. 980-3.
457 AGI Consulados 321, Diputados del Comercio al Consulado, Cartagena, Abril 30, 1745; AGI
Consulados 328, Joseph Antonio de Zavala al Consulado, Cartagena, junio 20, 1763.
458 AHNC Real Hacienda (Cartas), tomo 2, fols. 408-9.
459 Susan M. Socolow, The Merchants of Buenos Aires, 1778-1810: Family and Commerce
(Cambridge, 1978), p. 13.

crditos que aquellos les concedan para sus negocios. En ocasiones viajaban a
Cartagena para comprar importaciones con efectivo, pero era ms corriente que
las obtuvieran mediante envos de los comerciantes del puerto, en prolongados
crditos y con la promesa de pagar al proveedor en un plazo dado y a una tasa de
inters determinada.460
Las importaciones se distribuan por varias rutas que comunicaban a Cartagena
con el interior. Algunas llevaban directamente a las zonas mineras, y los
mercaderes que abastecan tanto el rea del Choc como la provincia de
Antioquia a veces lo hacan mediante comunicacin directa con los comerciantes
de Cartagena. O viajaban al puerto para comprarles las importaciones a sus
mayoristas, o stos enviaban representantes a las poblaciones y caseros
mineros, o hacan envos de mercaderas a los mercaderes de provincia que
actuaban como agentes suyos. Este comercio se poda hacer por el ro Cauca
pasando por Cceres, pero para principios de la dcada de 1770 la ruta ms
habitual fue por va del puerto de Nare sobre el ro Magdalena, y luego por tierra
hasta Medelln y Santa Fe de Antioquia, un duro viaje de unos veinte das. 461 Nare
tambin era el punto de entrada para los mercaderes que iban a Antioquia desde
las ciudades de la Cordillera Oriental como Bogot, Tunja y otras, tambin con
gran costo y muchas dificultades.462 Los comerciantes
Pgina 265.
de Popayn tambin tenan contactos con la comunidad mercantil de Cartagena, a
pesar de la gran distancia que los separaba. Hacan su comercio a travs de
Honda y a lo largo del ro Magdalena, o por el camino real que llevaba a Bogot,
Tunja y Pamplona, y de all a la costa. Sin embargo, el punto ms importante para
la distribucin interna de las importaciones y el mayor centro mercantil del interior
era Bogot, situada estratgicamente en el rea ms poblada de la colonia. 463
Los comerciantes de Bogot, como los de otras ciudades del interior, por lo
general dependan de los mayoristas de Cartagena para las remesas de
460 La inexistencia de los archivos notariales de Cartagena durante este perodo hace
imposible el empleo de los contratos mercantiles como medio para rastrear las
relaciones comerciales entre el puerto y el interior. Hay, sin embargo, ocasionales
indicaciones sobre su naturaleza en contratos comerciales hallados en otras fuentes.
Vase, por ejemplo, AHNC Consulados, tomo 4, fols. 962-4; Biblioteca Luis Angel
Arango (Bogot), Documentos relativos a amonedacin y fisco en la Colonia, Ms. 118.
461 El mejor estudio sobre las rutas internas de transporte lo hace West, Colonial
Placer Mining, pp. 112-30.
462 Para una descripcin contempornea de las rutas comerciales de Antioquia en
1786, vase Silvestre, Relacin, pp. 116-26; una grfica relacin de las dificultades que
afectaban el transporte en Antioquia tambin se encuentra en Twinam, Miners,
Merchants and Farmers, pp. 82-6.
463 Una indicacin sobre el tamao y recursos de la comunidad mercantil de la capital,
comparados con los de otras ciudades importantes, se puede percibir en las
contribuciones que hicieron al donativo de 1793. Vase Papel Peridico de Santaf de
Bogot, no. 99, pp. 371-2, no 116, pp. 505-6, no. 102, pp. 395-6, no. 158, p. 844, para
las contribuciones de los comerciantes de Santa Fe, Popayn, Honda y Momps.

mercaderas importadas. Al actuar como comerciantes por su propia cuenta o


como agentes de los mayoristas de Cartagena, reciban las mercancas del puerto,
por lo general a un crdito de entre seis meses y un ao, y hacan arreglos para el
envo de lingotes o monedas al vencerse el plazo. Luego vendan las mercaderas
en sus tiendas de la capital al por mayor o al menudeo, o hacan pequeos envos
a mercaderes en otras ciudades del interior, a menudo extendiendo una cadena
crediticia que empezaba en Cdiz. No existe un estudio sobre los comerciantes de
Bogot, pero la naturaleza de los negocios que entablaban y la manera como los
conducan pueden percibirse en algunos ejemplos extrados de los contratos que
registraban comerciantes de importancia ante los notarios de la capital. Manuel Daz de Hoyos, un espaol emparentado con familias aristocrticas de
Cartagena, fue un miembro notable de la comunidad mercantil de Bogot durante
la segunda mitad del siglo XVIII. Por
Pgina 266.
cerca de cincuenta aos ejerci su comercio en la capital, y para la dcada de
1790 se haba convertido en un muy respetado ciudadano y en capitn de la
milicia montada de la ciudad.464 Durante sus primeros tiempos en Bogot actu
como agente de la marquesa de Valdehoyos, residente en Cartagena, propietaria
de grandes haciendas y especuladora en el trfico de esclavos. En 1760 aparece
Daz de Hoyos en los registros notariales declarando un prstamo de 6.000 pesos
oro hecho a un comerciante venezolano en nombre de la marquesa, y que deba
pagrsele a ella con grandes cantidades de cacao. 465 En 1770 sus contratos
muestran que, adems de disponer de ms de 20.000 pesos en mercancas de su
almacn en Bogot, tambin prest 300 pesos oro al recin nombrado gobernador
de la provincia de los Llanos para cubrir sus gastos. 466 Despus, los prstamos en
dinero adquieren ms importancia en los registros: en 1780 se encontraban entre
sus deudores varios comerciantes y miembros de la administracin, quienes en
total admitieron deudas por ms de 5.000 pesos, a intereses del 6%. 467 En 1784
tambin le prest 5.300 pesos a un propietario de minas y esclavos del Choc,
que se estipulaba deban ser pagados en oro de esa regin. 468 Durante la dcada
de 1790 invirti grandes sumas en el comercio directo con Cdiz. En 1791 les
facilit 300.000 pesos a dos comerciantes, Bernardo Gutirrez y Luis Merino, para
que organizaran en su nombre un negocio de importaciones de Cdiz. 469 Para
1797 sostuvo que aquellos lo haban defraudado y que estaba al borde de la ruina
total. Sin embargo, sus das como comerciante no haban terminado: en 1800 los
comerciantes de la capital reconocieron haber recibido de Daz de Hoyos cerca de
464 AHNC Consulados, tomo 3, fol. 171.
465 AHNC Notara Primera, tomo 191 (1760), fol. 772.
466 Ibid., tomo 201 (1770), fols. 248-9, 297, 300, 308-9.
467 Ibid., tomo 205 (1780), fols. 99-100, 175-6, 233-4.
468 Ibid., (1790), fols. 84-5.
469 AHNC Consulados, tomo 3, fols. 171-5.

300.000 pesos en mercancas.470


Pgina 267.
Los documentos notariales tambin registran las actividades de otros
comerciantes de Bogot con negocios de un nivel ms modesto, y que distribuan
mercancas importadas entre los mercaderes de provincia que iban a la capital, as
como entre otros de la ciudad. As por ejemplo, Ventura de la Pea registr en
1770 algunos crditos en artculos importados que haba concedido a unos
mercaderes de las ciudades de Vlez e Ibagu. Estas deudas deban ser
canceladas en un plazo de nueve meses, en parte en monedas de oro y en parte
en telas de fabricacin local que poda revender en la capital.471 Era esa slo una
fraccin de sus negocios. Para 1780 sostuvo que tena un capital de 30.000
pesos, de los cuales se le deban 25.000 en deudas comerciales pendientes. El
resto consista en 4.000 pesos en moneda y 1.000 en lminas de oro y plata. 472
Otros contratos registran los nombres de muchas otras personas dedicadas a la
distribucin de importaciones europeas en el interior, generalmente mediante
remesas a los mercaderes de provincia con el compromiso de un pago futuro
(generalmente un ao despus) en moneda de oro o plata, o en productos de la
regin de los beneficiarios. 473 Entre los dems comerciantes espaoles de
importancia en la capital estaban Vicente Rojo y Pedro Ugarte, que fueron
regidores del cabildo en los aos anteriores a 1810. Adems de sus negocios con
mercancas importadas, ambos, como Daz de Hoyos, estaban involucrados en el
prstamo de grandes sumas a otros comerciantes y funcionarios. 474
Pgina 268.
El comercio de importaciones de Europa era, sin embargo, slo parte del que se
realizaba en Bogot. Un informe oficial de 1761 sobre la administracin y
rendimiento de la alcabala de la capital muestra que de lejos la mayor cantidad de
artculos que pagaban impuestos consista en "gneros del Reino", o productos de
la economa domstica. Las importaciones de Europa sumaban 400 cargas de
mercancas, as como 2.000 jarras de vino, pescado, aceitunas y aceite de oliva, y
470 AHNC Notara Segunda, tomo 198 (1800), fols. 228-32, 285-7.
471 AHNC Notara Primera, tomo 201 (1770), fols. 189-90, 413.
472 AHNC Notara. Segunda, tomo 161 (1780), fol. 163.
473 Los archivos notariales estn repletos de contratos relativos a esta clase de negocios. Los
ejemplos en los que se basan las afirmaciones anteriores proceden de AHNC Notara Primera,
tomo 191 (1760), fols. 298-9, 358-9; tomo 201 (1770), fols. 5-6, 21-2, 68, 90-1, 143, 201, 218, 220,
294; tomo 205 (1780) fols. 70-1, 80-1, 304, 421-2; tomo 228 (1810), fols. 26, 27, 38, 62, 156, 172-3,
188, 199, 232, 252, 267-70, 375-6.

474 . AHNC Notara Primera, tomo 201, fol. 147, tomo 161, fol. 86 (1790), fols. 26-34, 253-4, tomo
228 (1810), fols. 131, 208, 251; Notara Segunda, tomo 198 (1800), fols. 5-6.

395 barras de hierro. Aquellas 261 cargas consistan en "gneros nobles" y


textiles, sobre todo lienzos, tejidos de lana, sedas y sombreros; las otras 139
cargas eran una miscelnea de artculos, en general varias clases de mercera,
cera, papel, pimienta de Castilla y tabasco, canela, cominos y quincallera. El
volumen de los productos domsticos que ingresaban a la capital era ms de
setenta veces mayor, y llegaba a las 19.300 cargas. Casi tres cuartas partes de
este volumen consista en melaza, que por s sola representaba 13.900 cargas. El
resto era azcar, tabaco, cacao, y ans (2.500 cargas), lienzos domsticos,
camisas y frazadas de Tunja, y tejidos de lana de Quito (ms de 2.500 cargas), as
como artculos diversos tales como jabn, cuero, sandalias de cuero, sebo, pabilos
y muchos alimentos (arroz, conservas, quesos, tortas de miel y de queso,
garbanzos, ajo y pescado salado). En 1761, cerca de 1.600 reses y 4.500 cerdos
coparon la demanda de carne de la ciudad.
La mayor parte del comercio de productos domsticos lo haca sin duda una
multitud de pequeos mercaderes que vendan sus mercancas en el mercado de
la ciudad o a travs de las pequeas tiendas minoristas conocidas como pulperas,
o simplemente en las calles. De sus vidas y actividades no sabemos
prcticamente nada: los pequeos comerciantes de la Nueva Granada colonial
esperan an a su historiador. Un hecho es obvio, sin embargo. Las ganancias de
sus transacciones eran mucho menores que las producidas por las importaciones.
De hecho, aunque stas eran slo una fraccin del volumen de mercancas
vendidas en la capital, su valor era mayor que el de los productos domsticos. De
ms de medio milln de
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pesos en mercaderas que pagaban el impuesto de venta, las importaciones se
avaluaron en 281.000 pesos y aquellos en 240.000. 475 Segn escriba en 1789 el
administrador de las aduanas en Bogot, no haba una demarcacin clara entre
los mayoristas y los minoristas. Al quejarse de las dificultades que tena para
cobrar la alcabala, observ que "hasta los mercaderes de la mejor clase venden
pequeas cantidades de mercaderas de sus almacenes, hasta la cantidad o valor
de un cuartillo, la menor denominacin de la moneda en este pas". 476 Sin
embargo, aunque los comerciantes de la "mejor clase" estaban dispuestos a tratar
en un nivel mezquino, durante principios de la dcada de 1780 empezaron a
reclamar la paridad de oportunidades y de condiciones con sus homlogos de
Cartagena.
En un principio las peticiones de los comerciantes de la capital fueron modestas.
En 1785, el representante nombrado por los "diputados y otros individuos del
comercio de Bogot" anot que sus clientes estaban en constante contacto con
Cdiz y otros puertos espaoles autorizados para el comercio colonial, de donde
pedan mercaderas para revender en la ciudad, lugar de su residencia. Por esta
razn, le pedan al virrey que estas importaciones llegaran directamente a la
capital sin demora o interferencia de la aduana de Cartagena. El virrey, dispuesto
475 AHNC impuestos varios (Cartas), tomo 26, fols. 237-42.
476 AHNC Aduanas (cartas), tomo 3, fols. 921-7. Cita del fol. 921.

a tomar cualquier medida para estimular el comercio, accedi a su demanda. 477


Sin embargo, el nmero de comerciantes que firmaron la peticin sugiere que
stos eran todava un grupo muy pequeo. Slo once lo hicieron, la mayor parte
espaoles peninsulares que se identificaron como "individuos del comercio de esta
ciudad con las de Cartagena, Cdiz y otros puertos del Reino
Espaol".478Evidentemente, la mayor parte de los comerciantes del interior an
dependa de Cartagena y rara vez trataba directamente con los proveedores de la
Espaa metropolitana.
Pgina 270.
La relativa debilidad de la comunidad mercantil de Bogot se hizo ms patente en
1796 cuando, en respuesta a la creacin de un consulado en Cartagena, los
comerciantes de la capital pidieron el establecimiento all de un consulado
separado que sera del todo independiente del puerto y con jurisdiccin sobre las
provincias del interior. Como cerca de treinta y cuatro comerciantes "que emplean
su capital en el comercio con Espaa" y un nmero igual de comerciantes "que
compran aqu y en Cartagena" apoyaron la peticin, es claro que la comunidad
mercantil de Bogot haba crecido y se haba fortalecido. 479 No obstante, el virrey
Ezpeleta se neg a reconocer su igualdad con los de Cartagena. "Es bien sabido",
observ contundente,
que el comercio del Reino de la Nueva Granada con la metrpoli y otras colonias
de Amrica se hace sobre todo por el puerto de Cartagena, donde se congregan
los verdaderos comerciantes que reciben las mercaderas por su cuenta, y de all
las distribuyen en las provincias del interior, donde generalmente hay agentes y
minoristas que las revenden de segunda y tercera mano. 480
LOS COMERCIANTES DE CARTAGENA
EN LA POCA DEL COMERCIO LIBRE
Tras la introduccin del comercio libre, la mayor libertad para comerciar con
Espaa trajo algunos nuevos hombres a los negocios neogranadinos, sobre todo a
la comunidad mercantil de Cartagena. El cambio ms patente en ella fue la llegada
de los catalanes con grandes importaciones de aguardiente, inmediatamente
despus del decreto.481 Una dcada despus, en 1789, los catalanes que "trafican
Pgina 271.
477 AHNC Aduanas, tomo 20, fol. 779
478 Ibid., fol. 779.
479 AHNC Consulados, tomo 2, fols. 1004-27.
480 AGI Santa Fe 957, el virrey Ezpeleta a Diego de Gardoqui, Santaf, julio 19, 1796.
481 AGI Santa Fe 659, Gutirrez de Pieres a Glvez, abril 30, 1779.

y comercian en esta ciudad" organizaron sus propia contribucin a las


celebraciones por el ascenso al trono de Carlos IV, sealando con ello que se
haban convertido en un grupo homogneo y bien asentado. 482 Se siguieron
especializando en el aguardiente, y sus cotanos atribuyeron su xito econmico
al hecho de que estaban dispuestos a pasar del negocio de las importaciones a la
venta directa al por menor en tiendas y puestos de la ciudad. 483
La participacin catalana en el comercio de Cartagena era parte de un aumento
ms amplio de la comunidad mercantil. Una lista de los dbitos acumulados por la
administracin de aduanas local entre 1789 y 1790 incluye 175 personas, de las
cuales cuarenta y nueve haban desaparecido, muerto o estaban insolventes. 484
No todos estos deudores eran necesariamente comerciantes, pero aun si
permitimos un margen de error, la cifra sugiere un considerable aumento en el
nmero de mercaderes que operaban en el puerto. Sin embargo, otra evidencia
indica que el nmero de "comerciantes al por mayor" que se hacan cargo de
buena parte de las importaciones segua siendo reducido. Las listas de quienes
asistieron a las reuniones de comerciantes en 1780 y 1786 slo mencionan a
cincuenta individuos.485 Durante principios de la dcada de 1790 el nmero de
estos comerciantes era casi el mismo. Las listas de los donantes a la corona en
1793 identifican a cuarenta y seis de ellos quienes, en cuanto miembros del
comercio de Cartagena y del cabildo de la ciudad, hicieron pagos conformes a su
posicin.486 Un censo de 1795 registr los nombres de cerca de cincuenta y tres
comerciantes, junto con cincuenta y nueve asociados o empleados que

Pgina 272.
fueron censados en la misma direccin y que eran parientes de los patrones o de
algn otro miembro de la comunidad mercantil.487
Dentro de este grupo dedicado al comercio con Espaa parece haber tenido lugar
una gran rotacin de personal. De los cuarenta y dos comerciantes nombrados en
1771, slo once permanecan en Cartagena en 1786. Asimismo, de los cincuenta y
tres registrados por el censo de 1795, slo dieciocho haban tenido negocios en el
puerto diez aos antes. Esta pauta continu durante la dcada siguiente. Para
1808, menos de la mitad de los comerciantes nombrados en el censo de 1795
482 AHNC Historia Civil, tomo 18, fols. 346-9, 357-8.
483 Hay una completa relacin del comercio cataln de aguardiente en Gilma Mora de Tovar, "El
comercio de aguardientes catalanes en la Nueva Granada (siglo XVIII)", Boletn Americanista, no.
38 (1988), pp. 209-26.
484 AHNC Aduanas, tomo 12, fols. 733-42.
485 AHNC Consulados, tomo 5, fols. 68-9, 84-6, 91-3; AHNC Comercio, tomo I, fol. 39.
486 Papel Peridico de Santaf de Bogot, no. 107, fols. 435-6 (septiembre 13, 1793); no. 186, fol.
1068 (abril 3, 1795).

487 AHNC Censos de varios departamentos, tomo 6, fols. 73-6.

residan todava en la ciudad y figuraban como miembros de la comunidad. 488 Pero


no hay duda de que los comerciantes ocupaban una alta posicin en el puerto, lo
que se reflejaba en su dominio del cabildo. En 1793, por ejemplo, por lo menos
nueve de sus catorce funcionarios eran comerciantes. 489
Bajo los trminos del Reglamento de comercio libre, a los espaoles nacidos en
Amrica, o criollos, se les permita comerciar con Espaa en pie de igualdad con
los peninsulares. No slo se les acordaron los mismos derechos para importar
mercancas de Espaa por su cuenta, sino que tambin podan fletar barcos para
tratar independientemente con los puertos autorizados de la metrpoli. 490 Pero en
la prctica exista oposicin a su participacin en el comercio ultramarino de la
Nueva Granada; mientras fue ministro para la Indias Jos de Glvez, la poltica
oficial trat de restringir a los comerciantes criollos al comercio interno, mientras
los peninsulares se hacan cargo del trfico trasatlntico. 491 Algunos criollos
trataron
Pgina 70.
no obstante de introducirse en la lite mercantil: Igancio de Pombo, por ejemplo,
fue un nativo de Popayn que entr a las filas del comercio de Espaa y se
convirti en importante figura de la comunidad comercial cartagenera durante los
ltimos aos del gobierno colonial. Pero fue un personaje excepcional. En
Cartagena, como en el resto de Amrica, las prcticas del comercio trasatlntico
apuntalaban el dominio peninsular. Con su enfsis en operaciones de crdito
convenidas a travs de grandes distancias en una poca de comunicaciones
lentas y de complicados y largos perodos de elaboracin, el comercio colonial
dependa en gran parte de las relaciones personales y de la confianza mutua entre
los comerciantes. Cualquier casa comercial que enviara mercaderas de Espaa a
un agente en la colonia dependa en gran medida de su juicio, eficiencia y
honestidad. El incumplimiento de un agente poda arruinar a su patrocinador,
porque la recuperacin de una deuda acarreaba dilatados y costosos trmites
judiciales que podan lesionar la reputacin y la liquidez de un comerciante. Los
espaoles tenan entonces poderosas razones para emplear miembros de su
familia o compatriotas como socios y agentes. 492 No slo era factible que estos
paisanos inspiraran ms confianza, sino que las leyes espaolas ofrecan ms
garantas contra el dolo. Todos los comerciantes que partan de Espaa como
agentes, comisionados con mercancas para dar a crdito, tenan que presentar
488 La informacin sobre la comunidad mercantil en 1808 procede de una lista de contribuyentes
al donativo real de ese ao. AHNC Abastos, tomo 9, fols. 613-17.

489 Papel Peridico de Santaf de Bogot, no. 186, abril 3, 1795, p. 1068.
490 Para los reglamentos que regan la participacin americana en el comercio espaol, vase
Antez y Acevedo, Memorias histricas, pp. 296-305.

491 Para una declaracin directa de Jos de Glvez sobre esta poltica, vase Luis Ospina
Vsquez, Industria y proteccin en Colombia 1810-1930 (Medelln, 1958), pp. 44-5.

492 . Vase Brading, Miners and Merchants in Bourbon Mexico, p. 111.

fianzas de garantes y pagar 500 ducados de velln si no regresaban a Espaa


para cancelar sus deudas en el plazo dado. 493 La comunidad mercantil de
Cartagena era entonces un cuerpo compuesto sobre todo por inmigrantes
peninsulares que mantena contactos estrechos con Espaa y cuyas relaciones
comerciales a menudo estaban reforzadas por las de parentesco.
El comercio libre tambin dej casi intactas las prcticas bsicas que regan con
anterioridad. Aunque pudo haber un aumento en el
Pgina 274.
nmero de fletadores y de comerciantes que viajaron al puerto para vender
importaciones o comprar productos neogranadinos, los principales mercaderes de
Cartagena siguieron actuando sobre todo como agentes y comisionados de las
firmas espaolas. Las cartas que Juan Antonio Valds incluy en su cuaderno de
1796 y 1797 contienen muchos ejemplos de stas y otras clases de negocios. 494
Valds era agente de varias firmas peninsulares; reciba mercaderas y remita las
ganancias con comisiones de entre el 5 y el 6%. Tambin haca sus propias
operaciones comerciales, y esta combinacin era sin duda la regla entre los
mayores comerciantes de Cartagena. Los negocios independientes producan
mayores ganancias, pero tambin ocasionaban mayores riesgos. De manera que
al emplearse, regular u ocasionalmente, como agentes para las casas de Cdiz,
los comerciantes de Cartagena ganaban comisiones que complementaban sus
capitales y al mismo tiempo los protegan contra prdidas totales. Entretanto
segua vigente la antigua ruta entre Cartagena y Cdiz por va de La Habana. Los
ricos comerciantes de Cartagena manejaban sus negocios de importacin y
exportacin a travs de una cadena mercantil que habitualmente usaba letras de
cambio para facilitar el comercio, con el aval del flujo de oro de la Nueva Granada.
Los pagos en oro no eran, sin embargo, la nica forma de abonarlo debido. Si
confiaban ante todo en el comercio de importaciones, invertan tambin entonces
en los productos de exportacin que les ofrecan posibilidades de lucro en los
mercados ultramarinos.495 Sin embargo, como hemos visto, el comercio de
productos agrcolas y de materias primas sigui siendo slo un pequeo elemento
en el balance comercial de la Nueva Granada, que todava dependa en gran parte
de las remesas de oro. La comunidad mercantil de Cartagena sigui por lo tanto
siendo pequea, concentrada en las importaciones ms que en las exportaciones,
y en consecuencia

493 Este perodo se fij en tres aos en 1778. Vase AGI Indiferente General 2412, el Presidente
de la Contratacin a Glvez, Cdiz, julio 7, 1778.

494 Archivo de la Academia Colombiana de Historia (Bogot): Borrador de cartas, no. 4.


495 . Ren de Pedraja Toman, "Aspectos del comercio de Cartagena en el siglo XVIII", ACHSC,
vol. 8 (1976), pp. 107-25.

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con una injerencia muy limitada en la totalidad de la economa de la Nueva
Granada.
EL CONSULADO DE CARTAGENA.
El proceso que llev a la fundacin del consulado de Cartagena empez en 1789,
cuando los representantes de los comerciantes del puerto reclamaron por primera
vez el derecho de tener un consulado independiente. Adujeron dos razones
principales para establecerlo: en primer lugar, que el volumen de negocios en
Cartagena haba crecido hasta el punto de que se necesitaba una corte mercantil
independiente para encargarse de los crecientes litigios comerciales; en segundo
lugar, y apoyados por el virrey, sostuvieron que el consulado jugara un importante
papel en la promocin del desarrollo econmico de la colonia y en la colaboracin
con las autoridades para combatir el aumento del contrabando. 496 Esta iniciativa no
reflejaba ningn fresco dinamismo de la comunidad mercantil. Los comerciantes
de Cartagena, como sus homlogos en otras partes, actuaron sabiendo que la
corona se propona implementar los planes expuestos en el Reglamento de 1778
de establecer una serie de nuevos consulados, y su propuesta era simplemente
una entre otras similares hechas por grupos de mercaderes en varios puertos
americanos durante la dcada de 1780. En 1785 y 1786 se les permiti establecer
consulados a los puertos espaoles de Mlaga, Alicante, La Corua y Santander, y
como otros comerciantes en las Amricas anticipaban parecida accin en las
colonias,497 los de Cartagena estaban ansiosos por asegurarse de que tambin los
tuvieran en cuenta. En 1792, poco despus del nombramiento de Diego de
Gardoqui como Ministro de

Pgina 276.
Indias, al igual que los comerciantes de La Habana, Caracas y Buenos Aires,
repitieron su peticin.498 Esta vez fue concedida y, en 1795, se promulg una orden
real determinando los reglamentos para el funcionamiento del consulado en
Cartagena.499
496 AGI Santa Fe 957, "Reglas que se proponen por los Diputados de Cartagena", febrero 28,
1789; ibid., Gil y Lemus a Valds, Cartagena, marzo 15, 1789.

497 Manuel Nues Dias, El Real Consulado de Caracas (Caracas, 1971), pp. 202-5.
498 German Tjarks, El Consulado de Buenos Aires, 2 vols. (Buenos Aires, 1962), vol. I, p. 56; AGI
Santa Fe 957, Manuel de Rodrigo y Espinosa a la corona, julio 16, 1792.
499 AGI Santa Fe 957, Real cdula de ereccin del Consulado de Cartagena de Indias, junio 14,
1795.

Para fines de 1795 el consulado inici labores, operando bajo las mismas normas
bsicas que regan a los otros consulados creados poco antes en Amrica. 500 Los
participantes en el comercio ultramarino de la colonia tuvieron el derecho de elegir
anualmente representantes en un tribunal con jurisdiccin legal sobre los asuntos
comerciales en' toda la Nueva Granada, incluida la audiencia de Quito. En el
primer ao de su existencia, la corona escogi a sus funcionarios. En los
siguientes, los principales oficiales convocaron una junta general compuesta por
todos los mayoristas y minoristas activos en el comercio exterior, junto con
fletadores que haban pagado el impuesto de avera por su cuenta, y todos los
comerciantes habilitados que haban vivido por lo menos cinco aos en cualquier
poblacin o ciudad donde exista una delegacin del consulado. 501 Estos elegan
entonces personas para los cargos vacantes en el cuerpo administrativo, entre los
cuales el de un magistrado, dos cnsules, un sndico y nueve consejeros. Los
funcionarios de tiempo completo el secretario, el tesorero y el contador eran
nombrados por la corona.
Los estatutos originales del consulado requeran que sus funcionarios fueran
comerciantes de notable solvencia financiera, respetaPgina 277.
dos y reconocidos como destacados miembros de la comunidad mercantil. Los
representantes de los comerciantes de Cartagena fueron ms especficos.
Recomendaron que los cargos por eleccin se reservaran para comerciantes con
un capital activo de ms de 16.000 pesos, minoristas con un capital activo mnimo
de 10.000 pesos, y propietarios de barcos de no menos de cien toneladas,
capaces de travesas ultramarinas.502
Los funcionarios del consulado tenan dos funciones principales. Por un lado, el
magistrado y dos cnsules actuaban como corte responsable para tratar asuntos
comerciales y litigios mercantiles. El tribunal de justicia se reuna a intervalos
regulares para or los casos presentados por los comerciantes respecto a
transacciones comerciales, bancarrotas, el manejo de los testamentos de sus
miembros, la constitucin y liquidacin de compaas, y as sucesivamente. Esta
era para los jueces una dispendiosa responsabilidad, y no todos los comerciantes
estaban preparados para dedicarle tiempo. Juan Antonio Valds, por ejemplo,
solicit que se le dispensara de ejercer un cargo porque, segn dijo, las reuniones
y juntas del consulado lo ocuparan la mitad de la semana, obligndolo a

500 . Estos reglamentos estn explicados en detalle por Nues Dias, El Real Consulado de
Caracas, pp. 234-77, y por Ralph Lee Woodward, Class Privilege and Economic Development, The
Consulado de Comercio de Guatemala 17931871 (Chapel Hill, 1966), pp. 9-20.
501 AGI Santa Fe 957, Real cdula de ereccin del Consualdo de Cartagena de Indias, artculo
XLV.

502 AGI Santa Fe 957, Extracto de las reglas formadas por los comerciantes de Cartagena... para
gobierno del consulado que pretenden establecer. Artculo 1.

descuidar sus asuntos privados.503 Para acelerar el despacho de los litigios


comerciales fuera del puerto, el consulado estaba tambin autorizado para
nombrar delegados en las ciudades del interior, y en 1796 present a la corona
una lista de veintin oficiales situados en todas las principales ciudades de la
Nueva Granada, incluso en el Istmo de Panam y en Guayaquil, el principal puerto
de la audiencia de Quito. 504 Estas personas representaban al consulado en las
provincias y tenan las mismas funciones que el consulado desempeaba en
Cartagena. Ni el tribunal ni sus delegados tenan el derecho de or
Pgina 278.
apelaciones. Estas se presentaban ante el Tribunal de Alzadas, una corte
organizada por el gobernador de Cartagena y por el juez de la audiencia de
Bogot en consulta con los litigantes involucrados en cualquier caso de apelacin.
La segunda funcin general del consulado era formar una junta de gobierno
compuesta por funcionarios elegidos o de tiempo completo que se reuna dos o
tres veces al mes para estudiar los medios ms apropiados de estmulo a la
actividad econmica de la colonia.505 Se le dieron concretamente las
responsabilidades de construir y mantener un camino transitable entre la capital y
el puerto ribereo de Opn, de fabricar embarcaciones aptas para navegar en los
ros Magdalena y Cauca, y de mejorar los canales en esos ros. Se le encarg
adicionalmente iniciar la navegacin durante todo el ao en el canal del Dique, un
canal tributario del Magdalena que permita la comunicacin directa entre ste y el
puerto de Cartagena.506 Para financiar ste y otros proyectos, se le dio al
consulado el privilegio de recaudar una avera, impuesto de un medio por ciento
sobre todas las mercancas importadas y exportadas por los puertos de sus
jurisdiccin.
Iniciado bajo una oleada de retrica optimista y de encomiables intenciones, el
consulado fall en generar cualquier entusiasta compromiso de los comerciantes
con sus objetivos ms generales. Fue en la prctica una institucin limitada
estrechamente a un reducido grupo de comerciantes predominantemente
espaoles que simplemente se rotaban entre ellos sus cargos. En las reglas
formuladas por la corona, se haban tomado precauciones para que el tribunal no
cayera en manos de una pequea y perpetua camarilla que pudiera usarlo para su
propio provecho. Se seleccionaba por lo tanto a los funcionarios mediante un
complicado procedimiento, bajo reglamentos encaminados a garantizar que
estuvieran relacionados entre s.
Pgina 76.
503 AGI Santa Fe 957, Juan Antonio Valds a Diego de Gardoqui, octubre 31, 1795
504 AGI Santa Fe 957, el Consulado a Gardoqui, abril 30, 1796.
505 AGI Santa Fe 957, Real cdula de ereccin del Consulado, artculos XXI, XXII.
506 Ibid., artculo XXIII.

Sin embargo, para 1799 el consulado le pidi a la corona liberalizarlos, basndose


en que la red de relaciones que una a los comerciantes de Cartagena haca
imposible que se cumplieran.507 Desempear un cargo en el consulado se convirti
entonces en algo as como un asunto de familia, en el cual los lazos de sangre y
de matrimonio reforzaban la identidad de los intereses econmicos. En los diez
aos sobre los que existen registros de las elecciones, hubo 116 cargos
disponibles.508 Estos los ocuparon setenta personas diferentes, de las cuales
treinta y seis desempearon cargos slo una vez, mientras que las ochenta
posiciones restantes fueron ocupadas por treinta y cuatro personas que trabajaron
en varias posiciones y en diversas ocasiones. Lo comn fue entonces que una
persona ocupara un cargo dos veces, a veces tres, reflejando as la tendencia del
comercio ultramarino a concentrarse en las manos de un pequeo grupo de
comerciantes peninsulares en Cartagena.
Esta camarilla no estaba del todo aislada de la sociedad colonial, a pesar de su
composicin abrumadoramente peninsular, porque los espaoles se casaban en la
sociedad criolla, sobre todo en Cartagena, donde establecan lazos con la lite
terrateniente local. Pero los comerciantes de Cartagena no tenan relaciones
slidas con las lites criollas del interior. Muy identificada con los vaivenes del
comercio trasatlntico espaol y dependiente de l, la clase mercantil de
Cartagena era esencialmente una comunidad encerrada, compuesta sobre todo
por peninsulares que no participaban y carecan en gran medida de conexiones
con la poltica del pas fuera de los lmites del puerto. Ms cerca por mar de
Espaa que de muchos sitios en el interior del virreinato, ocupaban una posicin
marginal dentro de la sociedad colonial, en la que se lucraban gracias a su papel
de intermediarios comerciales, pero a cuya vida econmica y social contribuan
muy
Pgina 280.
poco. Cuando el sistema del comercio colonial espaol empez a desmoronarse
bajo las presiones de la guerra internacional entre 1796 y 1808, este divorcio del
resto de la sociedad neogranadina y de los intereses de los criollos los habra de
convertir en blanco de crecientes crticas y enemistades.

Pgina 283.
Parte III
La poltica del colonialismo borbn:
reconstruyendo el Estado colonial
507 AGI Santa Fe 959, el Consulado al Secretario del Estado, Cartagena, noviembre 1, 1799.
508 Estos aos fueron 1795, 179'/ a 1801, y 1804 a 1808. Los resultados de las elecciones en
estos aos se encuentran registrados en AGI Santa Fe 958, 959, 960.

RENOVACIN: EL ESTABLECIMIENTO
DEL VIRREINATO
De la anterior relacin del comercio de la Nueva Granada durante el siglo XVIII, es
obvio que la reforma econmica borbnica fracas en la transformacin de su
comercio y en la reconfiguracin de su economa. Durante la mayor parte del siglo,
el comercio creci con mucha lentitud y la economa de la regin sigui
orientndose ms hacia la autosuficiencia que hacia las exportaciones. Incluso
despus de la introduccin del comercio libre, que permiti la expansin del
intercambio con Espaa durante la dcada de 1780, el crecimiento de las
exportaciones fue escaso y los extranjeros continuaron compitiendo efectivamente
con los espaoles en el comercio de importacin. El mercantilismo borbnico no
increment entonces significativamente la explotacin de la regin, ni estrech
mayor cosa los vnculos econmicos entre la Nueva Granada y la metrpoli.
Sin embargo, los ajustes en la poltica econmica fueron slo una de las maneras
mediante las cuales el imperialismo espaol incidi en la Nueva Granada durante
el siglo XVIII. Tras la sucesin borbnica, Madrid supervis ms de cerca la
administracin de la regin y el gobierno de Felipe V inici una serie de reformas
que, a lo largo del siglo, intentaron fortalecer la autoridad de la corona, mejorar sus
defensas contra los ataques externos y obligar a sus sbditos coloniales a
sufragar en mayor medida los costos del imperio. Para investigar el origen de tales
reformas y medir su impacto, debemos volver al principio del siglo XVIII, cuando
Felipe V dio el primer paso hacia
Pgina 284.
la reorganizacin del gobierno del territorio al incorporarlo dentro de una nueva
entidad poltica, el virreinato de la Nueva Granada.

AUGE Y CADA DEL PRIMER VIRREINATO


De todas las primeras medidas de los Borbones para revitalizar el dominio de
Espaa sobre sus colonias, la fundacin del virreinato de la Nueva Granada fue la
ms notable, pues cre el primer virreinato nuevo americano desde mediados del
siglo XVI. Para comprender por qu la Nueva Granada fue objeto de tan especial
atencin, deben tomarse en cuenta varios factores. El ms importante fue la
inusual crisis que ocurri en 1715 en el seno del gobierno de la Nueva Granada,
un acontecimiento que signific para las autoridades de Madrid una clara
advertencia de que sta era un rea agitada y problemtica del imperio. La visita
de Alcedo y Sotomayor (1695-8), la cada de Cartagena en manos de los
franceses en 1697 y el consiguiente fracaso de la inspeccin de Alcedo ya haban
revelado una generalizada negligencia de la administracin colonial, as como
preocupantes debilidades en sus defensas. A estos problemas, sin resolver por la
Guerra de Sucesin al trono de Espaa y que pronto resurgieron, tuvo que
enfrentarse la monarqua de los Borbones.
En septiembre de 1715, tres oidores de la audiencia de Bogot depusieron al
presidente y capitn general de la Nueva Granada, Francisco de Meneses, y en
un extraordinario golpe de Estado lo pusieron bajo arresto, confiscaron sus
propiedades y lo enviaron de su palacio en la capital a una prisin en
Cartagena.509 En justificacin
Pgina 285.
de su accin, los oidores sostuvieron que Meneses haba creado una especie de
Estado policial en Bogot. Afirmaron que haba elevado a los soldados comunes
509. Breves recuentos del derrocamiento de Meneses se encuentran en Jos Antonio
Plaza, Memorias para la historia de la Nueva Granada, desde su descubrimiento hasta
el 20 de julio de 1810 (Bogot, 1850), p. 287; Jos Manuel Groot, Historia eclesistica y
civil de Nueva Granada, 2 vols. (Bogot, 1956 ed.), vol. 2, pp. 11 a 21; Sergio Elas
Ortiz, Nuevo Reino de Granada: Real Audiencia Presidentes de Capa y Espada, 16541719; Historia extensa de Colombia, vol. III. tomo 3 (Bogot, 1966), pp. 229 a 232.

de su palacio "casi a la par con los ministros reales, por la autoridad que les ha
otorgado...", y que haba producido tal atmsfera de temor y recelo que nadie "al
ver un soldado no siente temor de ser emplazado o capturado por orden del
mencionado presidente".510
Para legitimar el golpe, los oidores tambin difundieron el rumor de que tenan
"una orden muy secreta y especial de Su Majestad", autorizndolos para actuar
contra Meneses.511 Al investigarse, sin embargo, el conflicto entre el presidente y
sus colegas jueces de la audiencia, se demostr hasta qu punto estaba
subordinada la autoridad de la corona a intereses locales y personales. Cuando
primero lleg a la Nueva Granada en 1711, Meneses tena grandes deudas con la
compaa de asiento francesa, a causa de emprstitos que sta le haba hecho
cuando fue anunciado originalmente en 1707 su nombramiento en la presidencia
de la Nueva Granada. Bajo la presin de pagar sus deudas, tuvo que entrar en
arreglos financieros con dos comerciantes espaoles de Cartagena, mientras
usaba su autoridad en Bogot para obtener pagos a cambio de favores polticos.
Esto hubiera podido pasar desapercibido, de no ser por el genio irascible de
Meneses, su descuido en cultivar a los dems magistrados de la audiencia y su
participacin en una disputa con una prominente familia criolla en relacin con el
acceso a puestos pblicos. La familia Flrez de Bogot, desde haca tiempo con
gran poder en la burocracia, us su influencia para manipular rivalidades dentro de
la audiencia y fraguar la cada de Meneses. 512
Pgina 286.
510 AGI Escribana de Cmara 818A, "Quaderno principal de los autos obrados sobre el
retiro y prisin del seor don Francisco de Meneses," fols. 1-2, septiembre 25, 1915.
511 AGI Santa Fe 367, "Copia del informe que hace al Rey... la parte del clero de la
ciudad de Santaf sobre la deposicin de D. Francisco de Meneses."
512 Germn Comenares, "Factores de la vida poltica: el Nuevo Reino de Granada en el
siglo XVIII (1713-1740)", en Manual de Historia de Colombia, vol. I, pp.
397 a 402. El derrocamiento de Meneses puede tambin haber sido parte de conflictos
mayores relacionados con las ganancias del comercio de contrabando en la Nueva
Granada, que en 1711 haban precipitado un pleito entre el gobernador de Cartagena y
los ciudadanos principales de Momps: vase Fals Borda, Historia doble de la costa, vol
I, pp. 88A-92A.

El golpe palaciego de 1715 fue factor importante para persuadir a la corona de la


necesidad de reformar el gobierno de la Nueva Granada. La primera reaccin de
Madrid se produjo en 1716, cuando el Consejo de Indias comision a Antonio
Coban Valds, en cuanto oidor elegido de la audiencia de Bogot, para investigar
el asunto y, en el trmino de dos meses, formular las acusaciones necesarias. Si
encontraba al depuesto presidente culpable de cualquier crimen grave, como
"sedicin, traicin o cosa similar", entonces Meneses deba permanecer en prisin;
de lo contrario, los oidores que lo haban depuesto deban ser arrestados y
reemplazados por dos abogados decanos, y Meneses restituido en su puesto. 513
Coban no complet su misin en el tiempo asignado; Meneses, de hecho, todava
estaba en prisin en 1718 y ni siquiera haba sido formalmente interrogado. Sin
embargo, para ese momento la corona ya haba decidido modificar el gobierno de
la Nueva Granada. En 1717 don Antonio de Pedrosa y Guerrero, un ministro del
Consejo de Indias que haba servido como fiscal en la audiencia de Santa Fe
durante las dcadas de 1680 y 1690, fue enviado a la Nueva Granada facultado
para establecer un virreinato con sede en Bogot. 514
Cuando Pedrosa lleg a la Nueva Granada a mediados de 1718, asumi autoridad
sobre el gobierno como presidente de la audiencia y capitn general, y no en
cuanto virrey, pero en la prctica su encargo le permita ejercer una autoridad que
en muchas formas exceda la de un virrey. Esta inclua el poder de suprimir las
audiencias de Panam y de Quito, de actuar sin injerencia de la audiencia de
Santa
Pgina 287.
Fe o de cualquier otro oficial de la Nueva Granada, y de investigar todos los

513 AGI Escribana de Cmara, tomo 818B, "Autos de Cobin", Legs. 23 a 26.
514 Esta relacin del primer virreinato se basa en Mara Teresa Garrido Conde. "La
primera creacin del Virreinato de Nueva Granada", AEA, vol 21 (1964), pp. 25 a 144.

aspectos del gobierno, as como de reformar lo que fuera necesario. 515 Fiel a sus
instrucciones, Pedrosa inici una revisin completa de la administracin de la
colonia y reafirm la necesidad de sentar una firme autoridad en su centro. Los
informes que recibi pronto revelaron que la Real Hacienda en la Nueva Granada
estaba al borde de la bancarrota. Las cajas, o tesoreras locales, a menudo
estaban vacas y, en lugar de fondos, disponan simplemente de listas de deudas
contradas con ellos tanto por civiles como por oficiales de la corona. Las tareas
ms urgentes de Pedrosa eran la restauracin de la Real Hacienda y la remisin
de fondos a Espaa, y se dedic a ellas con energa y eficiencia.
Para revitalizar las finanzas reales, Pedrosa no impuso nuevos impuestos sino que
trat de hacer valer los existentes. Exigi el pago de tributos por los esclavos
importados ilegalmente, orden que todas las tesoreras provinciales cobraran sus
deudas y enviaran sus excedentes a la capital, y trat de aumentar los ingresos de
los quintos pagados en Bogot mediante una recaudacin ms eficiente. Para
1719 Pedrosa dio cuenta de resultados positivos. No slo estabiliz las finanzas
de Cartagena y de Santa Marta, las principales plazas fuertes de la Nueva
Granada en la costa caribe, sino que tambin acumul cerca de 50.000 pesos
para enviar a la pennsula. Adems, haba intervenido en muchas otras reas del
gobierno, en asuntos de mucha y poca monta, y parece que haba avanzado algo
en el restablecimiento de un cierto orden y seriedad en el manejo de los asuntos
pblicos.516 A mediados de 1719 se haban completado los preparativos para un
nuevo gobierno y don Jorge de Villalonga, Conde de la Cueva, lleg a la capital
para posesionarse como el primer virrey de la Nueva Granada.
Durante estos aos, reformas ms amplias del rgimen colonial, que afectaron
tanto la administracin como el comercio en el conPgina 288.
515 Ibid., pp. 47-52.
516 Ibid., pp. 63-84.

tinente americano, apuntalaron la renovacin del gobierno de la Nueva Granada.


Cuando se restaur la paz despus de la Guerra de Sucesin, los ministros
espaoles empezaron a concentrarse en las irregularidades del gobierno de las
colonias y, en 1717, estimulado tal vez por la crisis en la Nueva Granada, Felipe V
cre un comit especial para investigar y mejorar el funcionamiento de las
audiencias americanas. Despus de decidir que el bajo nivel de muchos oidores
americanos socavaba su funcionamiento, el Consejo de Indias decidi librar las
audiencias de magistrados incompetentes o superfluos, y en 1718 suprimi por
completo la audiencia de Panam.517 Junto con la reforma poltica, tambin en
estos aos se conform la nueva determinacin de defender el monopolio espaol
de los recursos coloniales. Las primeras seas de la intencin de los Borbones de
reestructurar el comercio colonial se presentaron en 1714, cuando la corona cre
los nuevos puestos de Oidor y de Alcalde Visitador de la Veedura General del
Comercio entre Castilla y las Indias, y envi dos oficiales a Amrica con amplios
poderes para investigar y condenar a los contrabandistas, combatir el fraude en el
tesoro real y sugerir formas de mejorar el comercio colonial de Espaa. Dos aos
despus, en mayo de 1716, los ministros de Felipe dieron un paso ms en esta
direccin al contemplar soluciones ms permanentes para los problemas del
comercio americano. De sus reuniones de 1716 y de 1717 surgieron varias
reformas importantes. Una fue la creacin del nuevo cargo ministerial de
Intendente General de la Marina en enero de 1717, puesto en el que fue
nombrado Jos Patio, quien lo ocup simultneamente con el de presidente del
tribunal de la Casa de la Contratacin. Otra reforma en mayo de 1717 traslad
ste y su monopolio del comercio americano de Sevilla a Cdiz; una tercera
estableci un servicio regular de correo entre Espaa y las colonias, diseado
para mejorar las comunicaciones entre los mercaderes y los mercados. Estas
reformas tambin prepaPgina 289.

517 Burkholder y Chandler, From Impotence to Authority, pp. 37-39.

raron el camino para la reforma general del comercio colonial, que fue incorporada
en el Proyecto para Galeones y Flotas de 1720. 518
La reforma del gobierno de la Nueva Granada fue entonces parte de un esfuerzo
general por aumentar la eficiencia de la administracin y del comercio coloniales
entre 1717 y 1720. Sin embargo, fue mucho ms radical que la simple depuracin
de personal que tuvo lugar en otras audiencias americanas, donde los jueces
fueron destituidos o reemplazados. Esto sucedi en parte porque la audiencia de
la Nueva Granada presentaba un problema poltico de una clase inusual y
especfica, resultado de una extraordinaria disputa en el seno de su gobierno, y en
parte por el deseo de Madrid de mejorar las empobrecidas finanzas de la regin y
de proteger sus vulnerables puertos del Caribe contra ataques forneos. 519 Pero
stos no fueron los nicos motivos para establecer un virreinato en Bogot. Como
la monarqua de los Borbones respondi a la penetracin comercial extranjera en
sus colonias, el establecimiento del virreinato tambin se dio en relacin con
pasos para reconstruir el comercio con la regin as como con el resto de Amrica
del Sur. Se necesitaba una administracin ms estricta y un gobierno ms eficaz
no slo para aumentar el producto fiscal de las tesoreras de las colonias; tambin
se requeran para rechazar la agresin comercial de sus rivales europeos. Fue as
como a la llegada del primer virrey en 1719 pronto, en 1720, sigui el proyecto
para reiniciar las flotas trasatlnticas, y uno de los principales deberes del nuevo
virrey era el de detener la penetracin extranjera del monopolio comercial de
Espaa.
Reformar el control poltico y econmico de Espaa sobre la Nueva Granada era,
sin embargo, ms fcil que mantenerlo, y esta primera fase de la reforma
borbnica, con sus planes de mejora del gobierno y del comercio con Espaa, no
tard en fracasar. El fiasco fue en parte culpa del primer virrey, don Jorge de
Villalonga. Deci518 El trasfondo del Proyecto entre 1716 y 1720 est analizado en Walker, Spanish
Politics and Imperial Trade, pp.88, 100-7.
519 Garrido Conde, "La primera creacin del Virreinato", pp. 41-42.

Pgina 290.
dido a desplegar su rango, Villalonga insisti en organizar una costosa y elaborada
recepcin en Bogot contra los consejos de Antonio de Pedrosa, el oficial que
haba, preparado la nueva forma de gobierno y que haba sido virrey de facto
durante los dos aos anteriores. Despus de que Pedrosa partiera para Espaa,
Villalonga ocasion ms disputas al destituir a los funcionarios designados por
Pedrosa y al anular algunas de sus medidas, primero en Bogot y luego en
Cartagena.520

Aunque

la

extravangancia

de

Villalonga

contrastaba

desfavorablemente con la eficiencia espartana de Pedrosa, y aunque su


comportamiento fue causa de quejas en Espaa, lo que finalmente lo perdi fue su
fracaso en contener la marea del contrabando, y lo que acab con el experimento
del virreinato en la Nueva Granada. Su presencia en el puerto entre diciembre de
1720 y mayo de 1721 no contribuy en nada para evitar que el contrabando
socavara el comercio de los galeones de Tierra Firme de 1721 y frustrara los
objetivos del Proyecto de 1720, y peor an, el virrey y su squito fueron acusados
de complicidad en el contrabando. Irritados ante la posibilidad de que el ministro
mismo encargado de detener el contrabando lo hubiera practicado, los ministros
de Madrid pidieron que se actuara en su contra. En mayo de 1722, el fiscal del
Consejo de Indias nombr a un ministro especialmente comisionado para separar
al virrey Villalonga de su cargo hasta tanto se investigara su complicidad en el
contrabando. De ser encontrado culpable, el virrey deba ser arrestado, recluido en
un sitio aceptable a veinte leguas de, Santa Fe de Bogot y embargados sus
propiedades, crditos, efectivo, libros y papeles. Medidas igualmente fuertes
deban tomarse contra el gobernador de Cartagena y otros oficiales sospechosos
de contrabando.521
En este caso el Consejo de Indias se abstuvo de tomar medidas tan drsticas.
Simplemente reprendi a Villalonga por sus deficientes informes sobre la situacin
520 Ibid, pp. 91-118.
521 AGI Santa Fe 374, Fiscal del Consejo de Indias, Madrid, mayo 11, 1722.

de la Nueva Granada y pospuso cualquier


Pgina 291.
accin adicional hasta su residencia. 522 Cuando sta eventualmente se llev a
cabo, Villalonga sali avante, absuelto de los numerosos cargos de contrabando
en su contra.523 Sin embargo, aunque el asunto se resolvi a favor de Villalonga, el
decepcionante desempeo de los galeones de 1721 haba demostrado su
incapacidad para resguardar el comercio espaol, y sus conflictos con los
gobernadores de Cartagena y sus dificultades para organizar las defensas de la
ciudad tambin reflejaron su fracaso en imponer la autoridad en la administracin
de la colonia.524 Fue as como, al multiplicarse las dudas sobre la honestidad y la
eficiencia del virrey, la misma estructura del gobierno neogranadino fue
cuestionada. En 1723 la corona concluy que los costos de mantenimiento de la
corte virreinal excedan sus beneficios. El virreinato fue debidamente suprimido,
despus de slo cinco aos de vida. 525 Con la partida del virrey, el gobierno de la
colonia volvi a su antigua forma. La audiencia de Santa Fe se convirti de nuevo
en la principal institucin de la autoridad real en el territorio, bajo un presidente
que tambin era gobernador y capitn general de la Nueva Granada. En 1723 don
Antonio Manso Maldonado fue nombrado en la presidencia y, en 1724, lleg a
Bogot para posesionarse. En ese momento, despus del frustrado intento de
gobierno virreinal, Madrid perdi inters en el Nuevo Reino. Este deterioro sin
duda estuvo conectado con el hecho de que el mismo gobierno metropolitano
perdi su rumbo a mediados de la dcada, con la abdicacin de Felipe V en 1724
y el breve prodominio de un aventurero holands, el barn Ripperd, como primer
ministro. Aun cuando el gobierno recuper cierta estabilidad con la cada de
Ripperd a mediados de 1726, la necesidad de satisfacer las ambiciones
522 Ibid., oct. 22, 1722.
523 Garrido Conde, "La primera creacin del Virreinato", pp. 127-133.
524 Sobre Villalonga en Cartagena, vase Juan Marchena Fernndez, La institucin
militar en Cartagena de Indias en el siglo XVIII (Sevilla, 1982), pp. 216-220.
525 Garrido Conde, "La primera creacin del Virreinato", pp. 119-125, para un recuento
de la supresin del virreinato.

dinsticas europeas de Isabel de Farnesio opac el desarrollo de la


Pgina 292.
poltica colonial.526 Jos de Patio, uno de sus principales proponentes, y quien se
convirti en un ministro decisivo en el gobierno de Felipe, aparentemente estaba
ms interesado en usar el comercio con las Indias para mejorar las finanzas de la
monarqua que en la creacin de una poltica colonial coherente. De este modo se
debilit el temprano impulso borbnico de reformar el gobierno de las Amricas. 527
La confusin en el gobierno espaol produjo el estancamiento de la Nueva
Granada, y nada nuevo se logr en ms de una dcada despus de la supresin
del virreinato. Cuando termin el experimento de reforma poltica en la Nueva
Granada, el territorio simplemente recay en la antigua forma de gobieerno, con
todas sus fallas concomitantes. Cuando Antonio Manso, el presidente de la
audiencia entre 1724 y 1729, present su informe a la corona al finalizar su
perodo en el cargo, critic severamente la ineficiencia del gobierno de la regin
tanto en el nivel central como en el local. Segn Manso, el principal obstculo a un
buen gobierno estaba en el corazn mismo de la administracin, en la audiencia.
Los oidores, sostuvo, eran o insuficientemente calificados, o carecan de
experiencia, o estaban demasiado involucrados en intereses locales para gobernar
imparcial y objetivamente en nombre de la corona. En el nivel local, el gobierno
tambin era dbil y corrupto, debido a la pobreza de los corregimientos, al bajo
nivel de los corregidores y al generalizado desmedro de la administracin
municipal. Para remediar la situacin, Manso recomend que por un lado el
presidente deba tener ms poder para controlar a sus magistrados, y por otro que
los oidores deban ser escogidos con ms cuidado entre candidatos con
experiencia en otras audiencias, o que fueran abogados expertos. Tambin
recomend que los oidores deban ser hombres con menos lazos en la sociedad
local, y sugiri que la influencia de los intereses coloniales se podra reducir
mediante una rotacin ms rpida de los oidores, de modo
526 Lynch, Bourbon Spain, pp. 81-98
527 Ibid., pp. 145-146.

Pgina 293.
que stos no se convirtieran en residentes permanentes. Pues anot que aun si
aquellos no estaban casados en la sociedad local, los parientes que los
acompaaban eran causa de parcialidad en el despacho de la cosa pblica. A sus
recomendaciones de cambios en los niveles ms altos, Manso aadi sugerencias
para mejorar el gobierno local. Pidi el nombramiento de corregidores, de nivel
ms alto, y una vigilancia ms rigurosa en la venta de puestos en los cabildos para
asegurar que "personas de calidad" sirvieran en el gobierno municipal. 528 Parece
entonces que, despus de tres dcadas de monarqua borbnica, los esfuerzos de
la corona por fortalecer su autoridad poltica en la Nueva Granada se vieron en
gran parte frustrados.
EL REESTABLECIMIENTO DEL VIRREINATO
Aunque el primer virreinato se haba derrumbado por culpa de la incompetencia de
Villalonga, las intrigas de sus enemigos y la tambaleante resolucin de las
autoridades de Madrid, el experimento dej una impresin duradera. Los
comentarios de Manso de 1729 indican que la reforma del gobierno de la Nueva
Granada sigui siendo objeto de la poltica de los Borbones, y para mediados de la
dcada de 1730, la ansiedad oficial respecto a la amenaza econmica y militar
britnica en la cuenca del Caribe foment iniciativas para revivir el virreinato. El
primer paso se tom en 1724, cuando Patio convoc un comit de ministros para
examinar las razones de la temprana supresin del virreinato de la Nueva
Granada y para decidir si deba ser reinstituido. Entre los consultados estaba
Bartolom Tienda de Cuervo, quien haba tenido experiencia de primera mano en
la Nueva Granada en cuanto oficial en Cartagena durante la
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528 Para sta y otras crticas y recomendaciones de Manso, vase su informe final, en
Posada e Ibaez, Relaciones de mando, pp. 9-14.

primera viceregencia, y que entonces dio importante estmulo para su


restablecimiento.
En agosto de 1734, Tienda de Cuervo present un informe sobre la colonia en el
que describa sus recursos, examinaba su historia reciente y llegaba a
conclusiones claras en cuanto a sus necesidades futuras. 529 La Nueva Granada,
insisti Tienda de Cuervo, era rica en extremo en recursos naturales y tena un
gran potencial econmico. Le asegur a la corona que las minas de oro tanto de
las provincias de Antioquia como del Choc estaban aumentando su produccin
considerablemente, que slo las minas del Choc producan metales preciosos en
una escala comparable a la del Per, y que el territorio contena una rica variedad
de otros recursos descuidados -en detrimento de la metrpoli y de la colonia. Para
evitar la prdida de buena parte de esa riqueza por el contrabando de los
extranjeros, Tienda de Cuervo abog con entusiasmo por la restauracin del
virreinato. En su opinin, la autoridad de un virrey era esencial, tanto por razones
fiscales como polticas. Llam la atencin en primer lugar sobre las ventajas
fiscales de un virreinato renovado, al anotar que los recursos fiscales haban
aumentado considerablemente durante la primera viceregencia. En segundo lugar,
insisti en que solamente un virrey poda ejercer un poder capaz de garantizar el
cumplimiento de las medidas contra el contrabando por parte de los gobernadores
de las provincias. Con una forma apropiada de gobierno, concluy, la Nueva
Granada podra realizar su tremendo potencial econmico y fiscal, y ser as "ms
rico, ms prspero y poderoso que el resto de los dominios de Su Majestad en
Amrica".530
Era improbable que tales afirmaciones en s mismas condujeran a la reforma. Fue,
sin embargo, un momento propicio para restaurar el virreinato porque entre 1737 y
529 El informe de Tienda de Cuervo se halla en AGI Santa Fe 385. Reproducido en
Jernimo Becker y Jos Mara Rivas Groot, El Nuevo Reino de Granada en el siglo XVIII
(Madrid, 1921), pp. 203-230.
530 Ibid., p. 229.

1739, el Consejo de Indias


Pgina 295.
de nuevo se preocup por la reforma del gobierno colonial y convenci a la corona
de que actuara contra los abusos en las audiencias americanas.531 Una vez ms,
las ideas frescas sobre el gobierno de la Nueva Granada se desarrollaron en el
contexto de una revisin general de la administracin colonial, al igual que dos
dcadas antes. En 1737 el rey le envi el informe de Tienda de Cuervo a tres
importantes oficiales para su urgente examen y recomendaciones. Su respuesta
fue inequvoca. En enero de 1738 Jorge Villalonga (conde de la Cueva y ex virrey
de la Nueva Granada), el marqus de Torreblanca (teniente general de la marina)
y Francisco de Varas (presidente de la Casa de Contratacin) acordaron que el
virreinato deba ser restablecido. Dieron tres razones de peso: mejorar el comercio
espaol con el Nuevo Reino impidiendo el contrabando extranjero, fortificar el
territorio contra posibles ataques de los holandeses y los ingleses, y establecer
una autoridad central capaz de tomar las medidas necesarias para reformar y
controlar su gobierno.532 Al recibir este informe, el rey le orden al Consejo de
Indias que llegara a una pronta decisin sobre el asunto. 533 En marzo de 1738 el
fiscal del consejo consign su apoyo a la propuesta, recalcando que un virrey en la
Nueva Granada debera reprimir los "excesos y atropellos" de los gobernadores
provinciales que habitualmente desafiaban la autoridad de la audiencia y ejercan
un poder "absoluto y desptico" sobre los sbditos del rey.534 Finalmente, en
octubre de 1738, se salv el ltimo obstculo;

531 Sobre la renovada campaa para reformar las audiencias, vase Burkholder
Chandler, From Impotence to Authority, pp. 46-8.
532 AGI Santa Fe 385, Informe sobre consulta que da D. Jorge Villalonga, Madrid, enero
29, 1738; don Francisco de Varas al marqus de Torrenueva, Cdiz, enero 26, 1738; el
informe del marqus de Torreblanca, tambin presentado en enero de 1738, est en
AGI Santa Fe, 264, Consejo de Indias, Consulta del 20 de octubre de 1738.
533 AGI Santa Fe 572, del rey al conde del Montijo, Buen Retiro, febrero de 1738.
534 AGI Santa Fe 385, Respuesta del Fiscal en vista de varios informes sobre el
restablecimiento del Virreynato de Santa Fe, Madrid, marzo 12, 1738.

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en un completo y puntual informe al rey, el Consejo de Indias dio su
consentimiento a la propuesta.535
Su decisin no fue unnime. Cuatro ministros del consejo rindieron un voto
particular de inconformidad, o informe minoritario, que insista en que la
resurreccin del virreinato generara ms costos que beneficios. Sostenan, no sin
razn, que el desarrollo de, las minas de Popayn y del Choc continuara a pesar
de la presencia o ausencia de un virreinato, en tanto que las regiones sin riquezas
minerales continuaran empobrecidas debido a su aislamiento del comercio
ultramarino. Tambin sealaron que si la razn principal para revivir el virreinato
era evitar el contrabando, la corona deba tener en cuenta que esto poda lograrse
por otros medios.536 Sin embargo, la propuesta de una accin positiva sali airosa.
Con el convencimiento de que la audiencia de la Nueva Granada no tena los
suficientes medios para ejercer la autoridad real a lo largo y ancho de su
jurisdiccin y de que aquella solo poda ser impuesta mediante la presencia de
una nica figura poderosa y autorizada, Felipe V restableci en consecuencia el
virreinato. En abril de 1739 nombr al mariscal de campo Sebastin de Eslava
virrey de la Nueva Granada y simultneamente lo ascendi al rango de teniente
general del ejrcito real.537
La decisin de restablecer el virreinato, tomada despus de aos de consultas, por
no decir de vacilacin, se precipit debido al inminente estallido de una guerra
internacional. En diciembre de 1738, noticias de ataques holandeses al comercio
martimo en el Caribe ya estaban llegando a Espaa desde Cartagena y La
Habana, y al ao siguiente los ministros borbnicos empezaron a trazar planes
para la defensa de los puertos del Caribe contra ataques ingleses. 538 Por
535 AGI Santa Fe 264, Consejo de Indias, consulta del 20 de octubre de 1738.
536 Ibid., Voto particular de Manuel de Silva, Antonio de Soppna, Joseph de Lasequilla y
Antonio de Pineda.
537 AGI Santa Fe 265, el rey al conde del Montijo, Aranjuez, abril 24, 1739.
538 AGI Santa Fe 572, el marqus de Torrenueva a Sebastin de la Quadra, Buen Retiro,

sospechar que Cartagena sera blanco principal, la corona le


Pgina 297.
orden al virrey Eslava, en julio de 1739, que partiera pronto para la Nueva
Granada con el fin de hacerse cargo de su defensa. 539 Que ste fue uno de los
principales motivos para revivir el virreinato lo subraya adems el hecho de que el
nuevo virrey era un soldado experimentado, el primero en una serie de militares
que tuvieron el cargo de virrey del Nuevo Reino. Sin embargo, sera engaoso
presentar la estrategia militar como la nica razn para reconstituir el virreinato;
las discusiones que precedieron el nombramiento de Eslava demuestran que al
gobierno espaol tambin le preocupaban temas ms generales del desarrollo de
la colonia. Aunque una de las primeras tareas del virrey era fortificarla contra
ataques extranjeros, tambin se esperaba que impusiera una mayor autoridad real
sobre el gobierno y el pueblo, que encauzara su comercio en la rbita espaola y
que aumentara el producto fiscal y econmico de la colonia. Como presidente de
la audiencia, el virrey estaba investido de plena autoridad sobre sus magistrados,
a quienes se instruy para que le dieran su plena cooperacin y obedecieran sus
mandatos en todo lo relacionado con la administracin, la guerra y las finanzas. En
cuanto capitn general y gobernador, posea plena autoridad militar y era
responsable tanto de la defensa externa como del orden interno. En materia fiscal,
al virrey se le otorgaron poderes generales para garantizar el funcionamiento
eficiente de la tesorera real.540
La reinstitucin del virreinato marc una segunda y principal coyuntura de la
reforma borbnica de la Nueva Granada y un nuevo rumbo en la historia
administrativa y poltica de la regin. Al contrario de su predecesor, el nuevo
virreinato perdur, y entre 1739 y 1810 doce virreyes se sucedieron en el cargo
diciembre 26, 1738.
539 AGI Santa Fe 572, Buen Retiro, julio 11 y julio 13, 1739.
540 Este y otros aspectos del poder virreinal estn resumidos en Jos Mara Ots
Capdequ, Instituciones del gobierno del Nuevo Reino de Granada, pp. 176-254.

poltico ms alto de la colonia. Pero qu signific este cambio en la prctica?


Cumpli el virreinato con las funciones previstas por el rey y sus ministros? Para
estimar los logros y limitaciones del gobierno virreinal, exami-

Pgina 289.
naremos ahora sus primeros cuarenta aos, antes de que en 1778 empezara la
tercera y ltima coyuntura de la reforma borbnica.
EL GOBIERNO VIRREINAL: CONSOLIDACIN Y LOGROS
La Nueva Granada, por supuesto, haba estado nominalmente sujeta a un virrey,
puesto que su audiencia estaba dentro de la muy amplia jurisdiccin del virreinato
del Per. En la prctica, sin embargo, los virreyes del Per tenan poca influencia
efectiva sobre el Nuevo Reino. Aisladas por la distancia y las malas
comunicaciones, la audiencia y provincias haban llegado a gozar de un alto grado
de autonoma. Francisco Silvestre describi con vigor en 1789 los problemas
asociados con dicha autonoma, al recordar el estado del gobierno en los primeros
aos del siglo. "Como era tanta la distancia desde Lima", dice Silvestre,
cada oidor se crea soberano; cada cual aspiraba al mando y a la imposicin de su
voluntad; cada cual formaba su clientela, y los poderes que deban unirse en
procura de la paz caan en el desorden y la discordia, o se unan con el nico
propsito de sojuzgar o derribar a quienquiera buscara el mando... La Caja Real
estaba atrapada entre los entremetidos y los poderosos; la justicia era una farsa, o
se usaba contra los dbiles; el comercio enriqueca a los extranjeros en la costa. 541
Segn Silvestre, el restablecimiento del virreinato en 1739 haba transformado
esta situacin, al poner a la Nueva Granada bajo un control ms firme, de modo
541 Silvestre, Descripcin, p. 10

que "desde entonces la negligencia en todas las reas del gobierno comenz a
enmendarse y corregirse".542
Estos comentarios deben tratarse con cierto sigilo, ya que Francisco Silvestre era
un hombre cuyo respeto por el gobierno virreinal se haba formado por su
experiencia como gobernador de Antioquia
Pgina 299.
y como secretario de un virrey. Al recapacitar, sin embargo, su nfasis en los
resultados positivos del virreinato es bastante razonable. Puesto que a largo plazo,
la asignacin de la autoridad suprema a un virrey redistribuy el poder de los
gobiernos regionales en favor del central, puso las provincias de la Nueva
Granada bajo una autoridad mucho ms firme que la que haba prevalecido bajo el
rgimen de los Habsburgos y, al mismo tiempo, aument los ingresos que los
sbditos de la corona le pagaban a la tesorera real. Esta redistribucin del poder,
sin embargo, no se logr sin dificultades, y la Nueva Granada continu gozando
de una autonoma de facto a pesar de la presencia de los virreyes. Porque aunque
los virreyes disponan de considerable poder, sus rdenes continuaban
transmitindose a travs de los canales existentes de gobierno, con todos sus
reglamentos y ordenanzas heredados, sus demarcaciones jurisdiccionales y su
capacidad de resistirse al cambio.543 Los virreyes no slo se enfrentaron a la
oposicin de la audiencia y de los gobernadores respecto a temas especficos,
sino que tambin la rutina ineficiente y corrompida de los gobiernos locales
funcion como un freno general a las iniciativas de la capital del virreinato. 544 En
1743, por cierto, slo unos pocos aos despus de su nombramiento y de su
triunfal defensa de Cartagena, el virrey Eslava estaba tan contrariado por la
542 Ibid, p. 77.
543 Los deberes del virrey y su relacin con otras agencias principales del gobierno
colonial estn esbozados en Clarece H. Haring, The-Spanish Empire in America (Nueva
York, 1963 repr.) pp. 110-127.
544 Para ejemplos de la oposicin de la audiencia y del gobierno provincial, vase Jos
Mara Ots Capdequ, Instituciones del gobierno del Nuevo Reino de Granada, pp. 121138, 150-166, 339-341.

obstinacin de los funcionarios locales que solicit permiso para retirarse de su


cargo.545 Sus cartas revelan las causas de su desilusin. Estaba en primer lugar
muy enojado por el escaso respeto hacia el gobierno que encontr en la colonia.
"Estos criollos", anotaba con irritacin, "aman el desorden ms que el buen
gobierno y la administracin (y) los espaoles y los criollos, incluyendo a
Pgina 300.
clrigos y funcionarios, ven el virreinato como una carga muy pesada... lo opuesto
de la libertad de que gozaban para sus desmanes en el pasado". 546 Unos aos
despus, en 1746, Eslava reiter su queja de que el virreinato era prcticamente
ingobernable. "Cada una de estas provincias", observ, "necesita su propio virrey,
y cada audiencia un consejo supremo que examine la conducta de sus
magistrados". Y de nuevo identific como un problema especial el desafo a la
autoridad del rey que se daba dentro del gobierno, particularmente entre los
oidores. Si su sucesor deseaba lograr algo, sostuvo Eslava, sera esencial que las
audiencias no interfirieran en asuntos de gobierno y finanzas, a no ser que
estuvieran especfica y legalmente autorizadas.547
Las quejas de este tenor no terminaron con Eslava; todos sus sucesores
comentaron la forma como la indiferencia burocrtica hacia las rdenes reales y el
dbil carcter de los empleados oficiales obstaculizaban sus planes. 548 Pero
aunque la Nueva Granada continuara siendo un lugar difcil de gobernar, el
virreinato era un instrumento de la autoridad real mucho ms eficaz que la
audiencia, y tuvo un notable impacto en la vida poltica neogradina del siglo XVIII.
De los cuatro virreyes nombrados despus de 1739 Eslava (1739-1749), Pizarro
(1749-1753), Sols (1753-1761) y' Messa de la Cerda (1761-1772) tres
545 AGI Santa Fe 572, Eslava al marqus de la Ensenada, noviembre 11, 1743.
546 Ibid
547 AGI Santa Fe 572, Eslava al marqus de la Ensenada, Cartagena, septiembre 15,
1746.
548 Para ejemplos, vanse los informes dejados por los tres virreyes que siguieron a
Eslava, publicados en Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 77-78. 99-100, 150154.

desempearon el cargo durante diez a doce aos, y sus largos perodos de


ejercicio del poder sin duda contribuyeron a aplicar una autoridad ms fuerte en la
administracin. El hecho de que los virreyes fueran oficiales de alto rango del
ejrcito sin duda reforz su autoridad sobre los gobernadores provinciales con
nombramientos militares, conteniendo as su autonoma, que haba sido gran
defecto del gobierno real. Sin embargo,
Pgina 301.
ms importante fue el hecho de que entre 1739 y 1778 los virreyes lograron
extraer ms impuestos de los sbditos coloniales, que pudieron utilizar para cubrir
en parte los costos de la defensa y del gobierno de la regin.
Uno de los principales propsitos del virreinato, desde el momento de su
restauracin, fue el de mejorar las finanzas reales. En las instrucciones dadas al
virrey Eslava al posesionarse en 1739, se puso gran nfasis en la reforma del
aparato fiscal, y en los aos siguientes Eslava y sus sucesores trataron de ampliar
la gama impositiva y de extender el sistema administrativo para la recaudacin de
los impuestos.549 La reorganizacin fiscal fue lenta al principio, puesto que Eslava
permaneci en Cartagena de Indias durante su virreinato preocupado por la
defensa de la ciudad contra la ofensiva de los ingleses. 550 En esto tuvo gran xito,
al repeler el ataque de Vernon a Cartagena en 1740, propinndoles as un duro
golpe a las armas britnicas en el Caribe. Aunque sus deberes militares lo
distrajeron de su tarea de reforma fiscal, Eslava dio algunos pasos importantes
hacia el aumento de los ingresos de la Real Hacienda. Empez por buscar el
incremento del producto de los impuestos existentes, en primer lugar con medidas
549 Para las instrucciones a Eslava de la corona, vase AGI Santa Fe, "Copia de la
Instruccin que por el Consejo se ha de dar al nuevo Virrey de Santa Fe...".
550 El xito ms notable de Eslava como virrey fue la defensa de Cartagena contra el
ataque del almirante Vernon en 1741, victoria que garatizara su promocin. Sobre el
ataque a Cartagena y su defensa, vase James A. Robertson, "The English Attack on
Cartagena en 1741", HAHR, vol. 2 (1919), pp. 62-71, y Marchena Fernndez, La
institucin militar en Cartagena, pp. 121-144. Para la posterior carrera de Eslava y su
papel en la formulacin de la poltica colonial, vase Lynch, Bourbon Spain, pp. 175176, 190.

para reducir la evasin y para facilitar el pago de tributos en la ciudad y provincia


de Cartagena.551 Su sucesor, Jos de Sols (1753-1761), continu con el mismo
planteamiento, al buscar el aumento del rendimiento de los impuestos mediante el
establecimiento de la presencia oficial en regiones abandonadas y
Pgina 302.
el esfuerzo por vencer inveteradas costumbres de evasin. Se establecieron por
consiguiente nuevas ramas de la tesorera en Ocaa, Cartago y Barbacoas, y se
nombr a un teniente real para supervisar la administracin en Medelln, en la
provincia de Antioquia.552 Sin embargo, el impacto del gobierno virreinal en el
rendimiento de los impuestos fue ms importante en el establecimiento de una
nueva rea impositiva, basada en el estanco de aguardiente, o monopolio real de
la venta de este licor de caa, que entr en vigor bajo el virrey Eslava.
Los planes para implantar el monopolio del aguardiente eran de larga data.
Empezaron poco despus de la sucesin borbnica, cuando luego de infructuosos
intentos de prohibir la fabricacin y venta del licor en los ltimos aos del siglo
XVII, la corona decidi controlar las ventas por medio de un monopolio real.553 La
primera orden de establecer- un estanco se hizo en 1700, pero pas algn tiempo
antes de que fuera puesta en prctica. 554 El mandato real tuvo que repetirse en
1704, y luego, disputas dentro de la administracin real que reflejaban conflictos
entre los intereses privados envueltos en la importacin y venta de aguardiente
continuaron demorando su operacin hasta 1710. En ese ao los ingresos del
estanco figuraron finalmente en las cuentas generales de la Real Hacienda, donde
551 AGI Santa Fe 288, Eslava a la corona, Cartagena, marzo 6, 1744; ibid., marzo 23,
1744.
552 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 78-79.
553 AGI Santa Fe 366, Real Cdula, agosto 10, 1714. El Pardo en "Testimonio de autos
sobre la prohibicin del aguardiente de caa".
554 Esta relacin de los primeros aos del estanco se basa en parte en informacin
encontrada en Gilma Mora de Tovar, Aguardiente y conflictos sociales en la Nueva
Granada, siglo XVII (Bogot, 1988), pp. 20-40. Donde han sido necesarias adiciones o
correcciones, me he basado en las fuentes primarias indicadas en las notas.

siguieron apareciendo en cantidades apreciables hasta 1716 y 1717. Los ingresos


de esta fuente disminuyeron entonces en forma dramtica, al caer de un promedio
de varios miles de pesos por ao a ridculas sumas de slo unos pocos cientos de
pesos.555 La interrupPgina 303.
cin de los ingresos por concepto del aguardiente reflej el trastorno de la nueva
poltica y demostr lo eficaz que poda ser la oposicin local contra un gobierno
dbil. En 1714 se reinici el debate sobre la veda y mientras tuvo lugar se
suspendi el estanco de aguardiente. 556 Esto caus una larga interrupcin en su
desarrollo. Ms de una dcada pas antes de que en 1726 la audiencia le
informara al Consejo de Indias sobre el asunto del estanco, y otra dcada
transcurri antes de que fuera finalmente restablecido, en 1736. Estas largas
demoras sugieren la intensa actividad de los intereses de la colonia en contra de
medidas antipticas. Pero finalmente el Consejo se convenci de impulsar los
planes para el monopolio cuando la, audiencia de Bogot declar, en 1732, que
ste ofreca la nica solucin para los graves problemas fiscales de la colonia. 557
Despus de un nuevo retraso, un mandato real orden por fin, en 1736, el
monopolio del gobierno sobre la venta del aguardiente de caa y expidi
reglamentos para su administracin. Ya en 1738 considerables rentas de esta
fuente empezaron a ingresar de nuevo a la Hacienda Real, por primera vez desde
1716.
El avance decisivo en el incremento de los ingresos del aguardiente sucedi
despus de la restauracin del virreinato, cuando el virrey Eslava extendi el
alcance de las operaciones del estanco a reas que haban sido eximidas
anteriormente.558 Los resultados fueron sorprendentes. Los ingresos despegaron a
555 TePaske y Jara, Cartas cuentas de la real caja de Santa Fe, manos. ind.
556 AGI Santa Fe 366, Consulta del Consejo de Indias, julio 19, 1732.
557 Ibid.
558 Mora de Tovar, Aguardientes y conflictos, pp. 30-33.

principios de la dcada de 1740, al doblarse el promedio de recaudos entre 1741 y


1746, y al cuadruplicarse durante los cincuentas y principios de los sesentas. 559 En
el campo crucial de las finanzas de la colonia, era evidente que los virreyes
hicieron valer el fruto de su trabajo. De igual importancia fue el hecho de que los
virreyes les dieran un enfoque ms intervencionista a los asuntos coloniales.
Durante su virreinato, el virrey
Pgina 304.
Eslava trat de imponer la administracin real directa del monopolio de
aguardiente en la ciudad de Honda, y slo fracas por la oposicin de la audiencia
y del Tribunal de Cuentas de Bogot. 560 Una dcada despus, su sucesor puso el
estanco de Momps bajo administracin directa y, como los ingresos aumentaron
en ms del doble, el hecho se convirti en un fuerte precedente para la extensin
adicional del monopolio y para reemplazar a los concesionarios privados por
funcionarios reales.561
De modo que en el cuarto de siglo que sigui al restablecimiento del virreinato, la
renovacin del gobierno de la Nueva Granada produjo indiscutibles recompensas
en el campo vital de las finanzas reales. Esto no fue por completo obra de los
virreyes, puesto que se haban sentado algunas bases antes de 1739; despus de
todo, el proyecto de monopolio del aguardiente de 1732 haba sido de la
audiencia. Pero fue bajo el virreinato, en la dcada de 1740, y sobre todo en los
cincuentas y a principios de los sesentas, cuando el proyecto se empez a
desarrollar en pleno, al producir un significativo crecimiento de las rentas reales y
al colocar el sistema fiscal de la colonia sobre una nueva base. Las medidas
fiscales tradicionales, por supuesto, no fueron abandonadas del todo; los indios
continuaron pagando tributos y el sistema impositivo heredado permaneci
formalmente intacto. El viejo sistema de contribucin directa a la Hacienda Real
559 TePaske y Jara, Cartas cuentas de la real caja de Santa Fe, manus. ind.
560 AGI Santa Fe 288, Eslava a la corona, marzo 18, 1744.
561 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 80.

fue, sin embargo, relegado a una posicin de importancia secundaria, pues la


corona se concentr en reforzar los impuestos indirectos a la actividad econmica
dentro de la economa domstica de la Nueva Granada. Los impuestos de esta
clase no eran nuevos: la alcabala, el quinto y el diezmo que gravaban las
ventas, la minera y la produccin agrcola respectivamentefuncionaban desde
el siglo XVI. Pero durante la primera mitad del siglo XVIII, la corona abri una
nueva frontera fiscal al gravar las ventas de aguardiente derivado de la produccin
de azcar de
Pgina 305.
la colonia. En esto sin duda los virreyes jugaron un papel clave. Cuando fue
introducido, el monopolio del aguardiente haba fallado en medio de la oposicin
de los intereses econmicos locales y de la inseguridad del gobierno; prosper
despus del restablecimiento del virreinato. Los ingresos del estanco aumentaron
considerablemente, luego se elevaron, y para mediados de la dcada de 1760 se
volvieron elemento indispensable del presupuesto del gobierno. El principio del
monopolio real, administrado por funcionarios de la corona, se convertira en pieza
fundamental de la reorganizacin y de las reformas adicionales durante el reinado
de Carlos III.562
LA REFORMA DE CARLOS III DE LA ADMINISTRACIN DE LA NUEVA
GRANADA: PRIMERAS INICIATIVAS
La nueva insistencia en el control poltico y en un ordenamiento fiscal ms
estrictos hizo nuevos progresos en los aos inmediatamente posteriores al
ascenso al trono de Carlos III en 1759, cuando se dio un nuevo impulso al
incremento de la eficiencia del gobierno de las Amricas a raz de la humillante
derrota de Espaa en la Guerra de los Siete Aos. Las primeras incursiones del
562 La iniciativa fiscal en la Nueva Granada coincide con el influjo de Ensenada en el
primer gobierno de Fernando VI, poca en que la poltica se orient en particular hacia
la innovacin y el perfecionamiento fiscales. Para una relacin de Ensenada y su
gobierno, vase Lynch, Bourbon Spain, pp. 164-186.

reformismo de Carlos III se produjeron en Cuba, cuando despus de que la Gran


Bretaa restituyera La Habana a Espaa en 1763, el rey orden una revisin del
gobierno, que llev a una completa reorganizacin de la defensa, finanzas y
comercio de la isla. A sta sigui prontamente la iniciacin de una visita general a
la Nueva Espaa, donde entre 1765 y 1771 Jos de Glvez llev a cabo los
esfuerzos ms resueltos y eficaces de reforma de la administracin colonial jams
vistos bajo
Pgina 306.
el ,gobierno borbnico.563 La Nueva Granada se libr de parecida intervencin
directa hasta 1778; sin embargo, el reformismo de Carlos III apareci por primera
vez hacia el final de la Guerra de los Siete Aos, en 1763, cuando los virreyes
implementaron varios ajustes a la poltica militar y fiscal.
La preocupacin por los problemas de la defensa se reflej en elevados aumentos
de los gastos para las fuerzas militares en sitios estratgicos. Durante el gobierno
de Pedro Messa de la Cerda (1761- 1772) se hicieron grandes inversiones en las
fortificaciones costeras y en las fuerzas navales. Se invirtieron ms de un milln y
medio de pesos en el cierre del canal de Bocagrande, que daba a la baha de
Cartagena, adems de sumas considerables para la restauracin del castillo de
San Lzaro y de la muralla norte de la ciudad, y para la reparacin de las
fortificaciones de Panam. La tesorera de la Nueva Granada tambin le
suministr a la marina ms de 700.000 pesos para los guardacostas, y una
campaa contra los indios guajiros de Riohacha tambin absorbi grandes
fondos.564 Finalmente, el visitador general del ejrcito espaol inici en 1771 una
amplia reorganizacin del ejrcito de la colonia, que empez con el aumento de
las fuerzas regulares en Cartagena y Portobelo y se extendi con la asignacin de
563 Sobre la reforma en Cuba, vase Kuethe, Cuba 1753-1815: Crown, Military and
Society, pp. 3-49; sobre Mxico, vase Brading, Miners and Merchants in Bourbon
Mexico, pp. 34-63.
564 Silvestre, Descripcin, p. 79; Marchena Fernndez, La institucin militar en
Cartagena, pp. 161-175; 310-319.

fuerzas de milicia disciplinadas en puntos claves por todo el virreinato durante la


dcada de 1770.565
Mientras colocaba a la Nueva Granada en un estado ms alto de preparacin
militar, la corona tambin empez a buscar formas de aumentar los ingresos del
erario mediante el desarrollo de monopolios del Estado como fuentes de renta
pblica. En primer lugar, los virreyes trataron de aumentar el producto del
monopolio del aguarPgina 307.
diente transfiriendo las administraciones regionales de los contratistas privados a
la administracin directa por parte de funcionarios reales. El virrey Sols haba
dado un paso tentativo en esta direccin al poner el estanco de Momps bajo
administracin directa, con lo que multiplic sus ingresos en ms del doble. 566 Su
sucesor, Pedro Messa de la Cerda, intent ampliar ms generalmente la
aplicacin de esta poltica, empezando en 1764 con rdenes de poner bajo
administracin directa real la destilacin y venta de aguardiente en Popayn y en
Quito. No tuvo esta poltica xito inmediato, pues provoc disturbios generalizados
en la provincia de Popayn y reas adyacentes, y contribuy a precipitar una
importante insurreccin urbana en Quito. 567 Sin embargo, la corona indic su
determinacin de avanzar con sus exigencias fiscales aumentando las fuerzas
militares en Quito y en la vecina provincia de Popayn. 568 En tal forma, aunque
brevemente demorada por la oposicin colonial, la corona sigui comprometida
firmemente en la extensin geogrfica del monopolio del aguardiente y en
aumentar al mismo tiempo su eficiencia, colocndolo bajo administracin directa
real. Mientras fue virrey Manuel de Gizirior (1772-1776), se mejor y ampli el
565 Allan J. Kuethe, Military Reform and Society in New Granada, 1773-1808
(Gainesville, 1978), pp. 10-24.
566 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 80.
567 Anthony McFarlane, "Civil Disorders and Popular Protests in Lte Colonial New
Granada", HAHR, vol. 64 (1984), pp. 22-27; tambin "The 'Rebellion a the Barrios':
Urban Insurrection in Bourbon Quito", HAHR, vol. 69 (1989), p. 286.
568 Kuethe, Military Reform and Society, pp. 48-78.

estanco en varias regiones de la Nueva Granada, lo cual prepar el camino para


que el sucesor de Guirior, Manuel Antonio de Flres, planificara su administracin
directa a lo largo y ancho de la provincia.569
Otro importante desarrollo de la poltica fiscal fue la extensin de la administracin
monopolstica de la corona a la produccin y venta de la hoja de tabaco. La
creacin del estanco del tabaco se remonta a tiempos del virrey Eslava en la
dcada de 1740, pero a
Pgina 308.
pesar de repetidas rdenes reales, nunca haba funcionado. 570 E primer esfuerzo
cierto por implementar las leyes para un monopolio real se produjo en 1764,
cuando el virrey Messa de la Cerda cre en Honda un estanco administrado por
particulares. A cambio de pagos fijo a la Real Hacienda, el virrey autoriz a un
contrastista nico para compra toda la hoja de tabaco producida en la jurisdiccin
de Honda, y le concedi derechos exclusivos para venderla en las provincias de
Santa Fe, Antioquia, Momps, Santa Marta y en las ciudades de Panam y de
Cartagena. Una vez establecido, el estanco del tabaco sigui la misma trayectoria
del monopolio del aguardiente. En 1772 el virrey Messa de la Cerda intent
extender su alcance territorial, al establecer un estanco privado en las provincias
de Popayn y el Choc. El cabildo de Popayn obstruy el contrato pero, al
ofrecer administrarlo por s mismo mediante un pago equivalente, acept el
principio del monopolio.571 El siguiente paso fue poner el estanco bajo
administracin directa de la, corona. En 1774 el virrey Guirior orden la
administracin directa del monopolio de Honda e introdujo un control ms estrecho
de la produc- cin de tabaco. Luego, al abandonar su cargo en 1776, sugiri que
569 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 163-165; Mora de Tovar, Aguardiente,
pp. 42-43.
570 Un recuento del monopolio colonial del tabaco se encuentra en Margarita Gonzlez,
"El estanco colonial del tabaco", en su libro Ensayos de historia colombiana (Bogot,
1974), pp. 67-81. Sobre el primer intento de establecer un estanco en la Nueva
Granada, vanse pp. 91-92.
571 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 102-104; Gonzlez, Ensa,.Or pp. 92-99.

esta administracin directa. de la produccin y venta del tabaco se extendiera a


toda la Nueva Granada, que se limitara su cultivo a determinadas -zonas y que se
crearan dos administraciones regionales para su distribucin en Momps y
Medelln.572 El sucesor de Guirior, el virrey Manuel Antonio Flres, acept la
propuesta e introdujo en octubre de 1776 una reestructuracin adicional. Con el fin
de evitar la sobreproduccin, el plan de Flres apunt a la restriccin del cultivo a
reas que producan tabaco de alta calidad y a evitar la venta de tabaco
Pgina 309 .
de contrabando mediante la reorganizacin de la administracin. En la prctica, el
plan parece haber logrado poco, antes de que, hacia fines de 1778, se iniciara una
reforma mucho ms extensa del monopolio.573
La reforma en los aos anteriores a 1778 no se limit a la reorganizacin fiscal.
Durante las dcadas de 1760 y de 1770, los funcionarios de la corona buscaron
activamente el desarrollo de la economa de la Nueva Granada con el fin de
ampliar su base impositiva. Un aspecto de este impulso para movilizar recursos
afect a la poblacin india de las provincias de Santa Fe y de Tunja, donde los
funcionarios modificaron la tradicional poltica de segregacin diseada para
proteger a las comunidades indgenas, despojndolas as de sus derechos y
privilegios heredados. Este reajuste de la poltica indgena empez a mediados de
la dcada de 1750, cuando como resultado de la inspeccin del oidor Verdugo y
Oquendo se vendieron tierras comunitarias de los indios (los resguardos) a
blancos y mestizos que las haban arrendado ilegalmente. 574 Durante la dcada de
1760, aumentaron las presiones sobre los resguardos indgenas y hubo intentos
adicionales de extincin de corregimientos, venta de tierras de resguardo y
traslado a otras reas de indios desposedos. Finalmente, durante fines de la
dcada de 1770, se conform una nueva estrategia para una reforma ms general
572 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 166-167; Gonzlez, Ensayos. pp. 102110.
573 Phelan, The People and the King, p. 21.
574 Sobre esta nueva etapa de reforma, vase Margarita Gonzlez, Ensayos, pp. 111136.

dirigida por Francisco Antonio Moreno y Escandn, entonces Fiscal Protector de


Indios.
En muchas formas, Moreno y Escandn encarnaba tanto el nuevo clima de
opinin vigente en la Espaa de Carlos III como la nueva clase de funcionarios
pblicos dispuestos a ponerlo en prctica. 575 Nacido en la Nueva Granada de
padre espaol y madre criolla, Moreno se educ en la Nueva Granada y, al
completar en Bogot
Pgina 310.
sus estudios universitarios, se lanz a una prometedora carrera administrativa.
Despus de casarse con una espaola, visit Espaa en 1764 y 1765, y tras breve
pero distinguido paso por la corte en Madrid regres a la Nueva Granada como
portador de las ideas que estaban empezando a transformar el pensamiento y la
accin polticos en el centro del gobierno imperial. Fresca an su experiencia en
Madrid, estuvo involucrado tanto en la organizacin de la expulsin de los jesuitas
de la Nueva Granada como en la reorganizacin de la universidad que stos
haban dejado en Bogot. Desde este puesto, inici un proyecto para una
completa revisin de la educacin superior en la capital de virreinato. Atac el
contenido y la calidad de la enseanza en las universidades de la ciudad y pidi
simultneamente la creacin de una universidad pblica que ofrecera una
alternativa moderna, "cientfica", al oscurantismo clerical, y que sera financiada
con las propiedades de los jesuitas expulsados. Finalmente, despus de una
dcada de disputas burocrticas, el proyecto de universidad pblica fue
desechado. Sin embargo, la insistencia de Moreno en reformar los programas y la
enseanza universitarios haba insuflado nueva vida a centros de estudio de la
colonia. Durante la dcada de 1770 introdujo la enseanza de las matemticas y
de la fsica, la lectura de "autores modernos" y el estudio de la poltica y de la
administracin pblica. Cre, en pocas palabras, una forma de preparacin
575 Sobre el cambiante clima intelectual y poltico de Espaa bajo Carlos III, vase,
Lynch, Bourbon Spain, pp. 256-261.

encaminada, segn l, a ser "til para el Estado y valiosa para el pblico". 576
Moreno es ms conocido, sin embargo, por haber sido enrgico partidario de
polticas para racionalizar el gobierno y la tributacin, en particular mediante la
reforma del sistema de gobierno de los indios vigente en la poca de los
Habsburgos. En 1772 present una
Pgina 311.
extensa crtica de este sistema y propuso una reorganizacin fundamental del
viejo rgimen de proteccin de las tierras y comunidades indgenas. Con la
disminucin del tamao de sus comunidades, sostena Moreno y Escandn, los
indios disponan de tierras sobrantes que no trabajaban pero que arrendaban a
blancos y mestizos; al mismo tiempo, el producto de los tributos indgenas era
demasiado bajo para pagar a los corregidores por la supervisin de su gobierno.
Moreno y Escandn propuso por lo tanto que se modernizara el sistema de
corregimientos y resguardos, eliminando los ms pequeos y concentrndolos en
menos y mayores unidades, que podan ser administradas por corregidores
responsables del cobro de tributos proporcionales al nmero real de habitantes
indios.577 Entre 1776 y 1778 estos propsitos se convirtieron en polticas. Moreno y
Escandn y su sucesor como visitador, Jos Mara Campuzano, suprimieron
varios resguardos en las provincias de Santa Fe y de Tunja y empezaron a
modificar los lmites de los viejos corregimientos. En 1779 se detuvo la ulterior
puesta en prctica de esta poltica, pero las tierras de resguardo que ya haban
sido vendidas quedaron en manos de sus nuevos propietarios y los indios que
haban sido trasladados permanecieron en sus nuevos poblados. En esta forma se
reconoci un nuevo principio. El paternalismo de los Habsburgos hacia los indios
576 Una recuento sobre Moreno y Escandn y su carrera, junto con una bibliografa de
trabajos anteriores sobre Moreno, se encuentra en la introduccin de Jorge Orlando
Melo a Indios y mestizos de la Nueva Granada, de Moreno Escandn, pp. 1-36. En sus
esfuerzos por promover la reforma educativa, vanse las pp. 15-18; la cita proviene de
la p. 15.
577 Para los informes de Moreno y Escandn, vase Ibid., pp. 269-585.

se haba marchitado ante los imperativos de la poltica econmica borbnica, al


subordinarse los derechos histricos de las comunidades indgenas a las
necesidades fiscales de la corona y a la bsqueda de la eficiencia econmica.
Irnicamente, la influencia de Moreno y Escandn en la promocin de fa reforma
del gobierno se interrumpi bruscamente en 1778, cuando fue retirado de su cargo
por el idntico impulso de racionalizar el gobierno colonial que l mismo, en cuanto
entusiasta reformador, haba favorecido. En 1778 el gobierno de la Nueva
Granada se vio afectado por la ltima y principal fase de la reforma borbnica,
Pgina 312.
inspirada por Jos de Glvez, el ministro para las Indias de Carlos III, y anunciada
por el comienzo de una visita general, o inspeccin general administrativa,
encaminada a la reestructuracin de todo el sistema de organizacin y
administracin burocrticas. Esto signific el traslado a otra regin de Moreno y
Escandn, vctima de la poltica de Glvez de expulsar a los criollos de los niveles
altos del gobierno colonial, en particular a los criollos que ocupaban cargos en sus
tierras nativas.578 Para otros neogranadinos la visita signific un problema ms
grave, puesto que el entrante visitador general trat de colocar el gobierno colonial
bajo un control central ms firme y de extraer ms recursos de la tributacin.
La instauracin de la inspeccin general marc un definitivo viraje en el estilo y
tcnicas del gobierno. Hasta 1778 las exigencias del Estado borbnico a la Nueva
Granada haban sin duda aumentado desde los indisciplinados aos del ltimo rey
Habsburgo, pero el cambio haba sido modesto y gradual y haba causado escasa
oposicin violenta. Aunque los sucesivos virreyes haban impuesto nuevas
exigencias fiscales, sobre todo a travs de los principios del monopolio del Estado
y de la administracin directa, estas reformas fueron introducidas lentamente y en
578 Moreno, por su parte, continu su exitosa carrera hasta convertirse en Regente de
la Audiencia de Chile en 1788. Vase Jacques A. Barbier, Reform and Politics in Bourbon
Chile, 1755-1796 (Ottawa, 1980), pp. 185-186.

forma espordica, de modo que rara vez incitaron algo ms que la oposicin de
pequeos grupos en diferentes reas. La ausencia de protestas populares
importantes contra los impuestos hasta mediados de la dcada de 1760 refleja,
por cierto, el dbil impacto de la reorganizacin administrativa y de la reforma
fiscal. La instauracin de un rgimen virreinal en Bogot haba, al parecer,
afectado muy poco la vida de la mayor parte de la poblacin de la Nueva Granada,
o por lo menos la manera como perciba al gobierno. Sin embargo, cuando
empez la visita general en 1778, se afect sbita y ntidamente la forma de
gobierno. Despus de gobiernos tolerantes presididos por una serie de virreyes
flexibles,
Pgina 313.
atados a ineficientes oidores de la audiencia, la Nueva Granada vino a ser
gobernada por un entusiasta y eficiente burcrata de carrera, autorizado para
fortalecer el Estado colonial mediante el cambio de instituciones, procedimientos y
prcticas largamente establecidas. Los mtodos que emple y los resultados de
su visita general son el tema del siguiente captulo.
Pgina 314.
8
INNOVACIN: LA VISITA GENERAL Y SU IMPACTO
En la Nueva Granada, la completa reestructuracin del gobierno instigada por
Jos de Glvez empez en enero de 1778, cuando Juan Francisco Gutirrez de
Pieres lleg a Santa Fe de Bogot para posesionarse de su cargo como regente
y visitador general de la audiencia. La visita general confiada a Gutirrez de
Pieres abarcaba una extensa revisin del gobierno colonial en todas las reas
importantes de la administracin. En ciertos aspectos, los objetivos del visitador

general eran conocidos. Como de los virreyes, se esperaba que hiciera al gobierno
colonial ms receptivo al comando central, que aumentara las rentas y que
fortaleciera las defensas. Existan, sin embargo, importantes diferencias. Como
visitador general con rdenes y autorizacin para actuar con presteza, Gutirrez
de Pieres trat de realizar rpidos cambios en un amplio frente y estaba
dispuesto a emplear mtodos enrgicos. Tampoco se limitaba su misin a
reformas dentro de la estructura existente del gobierno. Como fue comn a los
inspectores generales enviados al Per y a Chile, Gutirrez de Pieres estaba
obligado a informar sobre los mtodos ms apropiados para la introduccin del
sistema de intendencias, clave de los planes de Glvez para la regeneracin del
gobierno real en Amrica. Las instrucciones que recibi antes de partir de Espaa
detallaban la tarea inmediata del visitador general.579
Pgina 315.
El primer prrafo de esas rdenes aclaraba su prioridad bsica: aumentar las
rentas reales de la corona por todos los medios posibles. Esto no necesariamente
significaba nuevos impuestos. Las instrucciones reales, por cierto, los excluan
expresamente. Las rdenes del rey manifestaban que los costos deban reducirse
donde fuera posible y que las rentas de fuentes existentes deban aumentar de
manera que "no sea necesario que mis amados sbditos sufran la carga de
nuevos tributos".580 Se esperaba que Gutirrez de Pieres empezara a trabajar de
inmediato. A su llegada a Cartagena de Indias y durante la jornada por tierra a
Bogot, deba tomar las medidas necesarias conducentes a combatir el
contrabando; una vez en Bogot, deba examinar la situacin del Tribunal de
Cuentas, cobrar las deudas que se le debieran, ajustar su personal a sus
necesidades y escrutar individualmente cada elemento de los impuestos que
administraba. Adicionalmente, el visitador general estaba encargado de promover
el desarrollo de la minera y de detener las exportacines ilegales de oro al
579 AGI Santa Fe 658, "Vuestra Majestad da a D. Juan Francisco Gutirrez de Pieres la
Instruccin que deve observar para la Visita y arreglo del Tribunal de Cuentas, Cajas, y
Ramos de Real Hacienda en el Nuevo Reino de Granada y Provincias de Tierra Firme E1
Pardo, febrero 17, 1777.
580 Ibid

extranjero por el ro Atrato.581


LA REFORMA POLTICA
Para alcanzar sus fines, Gutirrez de Pieres intent reestructurar el gobierno en
varios niveles. Su preocupacin principal, expresada durante las primeras fases de
su inspeccin en 1778, fue la de implementar la poltica de Glvez de deshacerse
de los criollos en las audiencias americanas y en la administracin de la Real
Hacienda. El mismo nombramiento de Gutirrez de Pieres fue un primer paso en
esta direccin, puesto que al hacerlo regente de la audiencia de Santa Fe, Glvez
hizo a un lado a los dos candidatos criollos apoyados
Pgina 316.
por el Consejo de Indias. Esto marc el principio de una nueva oleada de
nombramientos en la audiencia que reducira la influencia criolla del alto punto que
haba alcanzado a principios de la dcada de 1770. Pues aunque slo dos criollos
haban sido nombrados en la audiencia desde el ascenso de Carlos III, se haban
unido a un tercer criollo, el oidor limeo Antonio de Verstegui, quien desempe
el cargo en Bogot desde 1743 hasta su muerte en 1776. De modo que de los
cinco magistrados cuatro oidores y un fiscal que constituan la audiencia a
principios de la dcada de 1770, tres eran criollos y dos peninsulares. Visto en
este contexto, es notable el cambio en la composicin de la audiencia que tuvo
lugar despus de 1776. En primer lugar, el balance se desplaz ntidamente a
favor de los peninsulares. Cuando Gutirrez de Pieres fue nombrado regente en
1776, el peninsular Manuel Silvestre Martnez ocup el cargo de fiscal del crimen;
en 1777, el espaol Joaqun Vasco y Vargas reemplaz al criollo Verstegui; en
1778, el quiteo Romualdo Navarro fue trasladado a la audiencia de Guadalajara,
y en septiembre de 1779 el cataln Pedro Catani se posesion como oidor en
Bogot. Esta "europeizacin" de la audiencia se consolid an ms en 1780,
cuando el fiscal Moreno y Escandn fue transferido a Lima, y en enero de 1781,
581 Ibid.

cuando el veterano Benito Casals fue reemplazado por Jos de Osorio, un nuevo
oidor espaol.582 Fue as como para 1781 todos los criollos haban sido
eliminados, y de los magistrados que haban sido nombrados antes de 1776 slo
quedaba uno, el espaol Juan Francisco Pey y Ruiz. La purga de criollos se vio
duplicada entonces por otro cambio de igual importancia: la introduccin en el
tribunal de la audiencia de nuevos hombres sin contacto previo con la sociedad
criolla de Bogot, que en el pasado haba atado a los oidores peninsulares. La
intencin, adems, era la de asegurar que en el futuro los magistrados de la
audiencia no se establecieran
Pgina 317.
en Bogot o crearan lazos con la sociedad local. Con este fin, Gutirrez de
Pieres recomend que las exenciones concedidas a los oidores para casarse en
la sociedad local se dieran en adelante con mucha menos liberalidad. 583
Mientras participaba en la reconfiguracin de la audiencia, Gutirrez de Pieres
tambin atac la posicin de las familias santafereas sobresalientes en la
administracin de la tesorera, otra rea donde la corona deseaba disminuir la
influencia criolla. Al recordar que la Real Cdula de enero 20 de 1775 haba
prohibido el empleo en el tribunal de cuentas o en la tesorera de cualquier
persona emparentada con otra "hasta el cuarto grado de consaguinidad o el
segundo de afinidad", Gutirrez de Pieres encontr que dicho reglamento no se
cumpla en gran parte en Santa Fe.584 Vicente Nario y Joseph Lpez Duro,
contadores del Tribunal de Cuentas en la capital; Manuel de Revilla, otro
funcionario de alto rango de la tesorera; Benito Casals, oidor de la audiencia, y
varios otros empleados en oficinas del gobierno de la capital estaban
emparentados entre s en varias formas, sobre todo por lazos con la familia

582 Para estos nuevos nombramientos en la audiencia, vase Pablo E. Crdenas


Acosta, El movimiento comunal de I781 en el Nuevo Reino de Granada, con copiosa
documentacin indita, 2 vols. (Bogot), vol. 2, pp. 313-319.
583 AGI Santa Fe 659, Gutirrez de Pieres a Glvez, marzo 31, 1778, reservada no. 29.
584 Ibid., marzo 30, 1778, reservada no. 26.

lvarez.585 Gutirrez de Pieres fue particularmente crtico respecto a esta familia,


al observar que "la casa lvarez es aqu muy poderosa por las conexiones que
tiene en los principales cargos, por la cantidad de personas que forman la familia,
y por otros enlaces". El clan lvarez era, en pocas palabras, un ejemplo
importante de la penetracin de la administracin colonial por una emparentada
red familiar de la clase que Jos de Glvez deseaba eliminar del gobierno. Los
funcionarios de la tesorera Vicente Nario, Jos Lpez Duro y Manuel de Revilla,
y el oidor Benito Casals estaban todos emparentados por sus matrimonios con las
hermanas Alvarez, as como Francisco Robledo, asesor del virrey, y Manuel
Garca Olano, adPgina 318.
ministrador de las rentas del tabaco en el Socorro. Formaban as una verdadera
red familiar dentro del alto gobierno. Gutirrez de Pieres estaba, adems,
particularmente preocupado por las conexiones de los lvarez, porque tan
estrechos eran los vnculos con la familia del consejero personal y del secretario
del virrey que exista la pblica sospecha de que el gobierno estaba controlado por
una camarilla.586
La preocupacin de Gutirrez de Pieres por reducir la influencia local en el
gobierno fue ms all de la familia lvarez. Era evidente, por cierto, que su
posicin significaba una amenaza para varios miembros principales del patriciado
santafereo, puesto que el virrey Flres consider necesario salir en su defensa.
Si se haca cumplir rigurosamente la ley de 1775, sostuvo el virrey, "todas las
principales familias de esta ciudad van a sufrir, por haber slo tres o cuatro de
superior rango los Prietos, los Ricaurtes, los Caycedos y los lvarez, estn
emparentadas entre s y con los funcionarios del tribunal de cuentas". Al virrey le
pareca injusto que estas personas, "que no poseen riqueza para su
mantenimiento ni otra carrera que dar a sus hijos que los pocos cargos que el pas
585 Ibid., tambin mayo 15, 1778, reservada no. 38
586 Ibid. marzo 31, 1778, no. 29.

ofrece, fueran privadas de sus cargos..." En respuesta a los comentarios del virrey,
Gutirrez de Pieres acept que se deba atender a la aristocracia local en la
distribucin de los cargos del gobierno, pero se opuso a favorecer a estas familias
por encima de "los muchos sbditos honorables y merecedores", tanto europeos
como criollos, aptos para el trabajo. Tambin insisti en que la real cdula de 1775
se hiciera cumplir a la letra, que el reclutamiento se debera hacer entre un grupo
ms amplio de candidatos, y que se deba evitar que los empleados ocuparan
cargos en su lugar de nacimiento. 587 Es claro que Gutirrez de Pieres estaba
decidido a debilitar, si no a destruir, la influencia de la aristocracia santaferea en
los crculos oficiales.588
Pgina 319.
LA INNOVACIN FISCAL
Despus de recomendar cambios de personal en los niveles ms altos de la
burocracia de la colonia, el visitador general volvi su atencin hacia la
reorganizacin general del sistema de administracin y cobro de los impuestos
reales.589 En las instrucciones dadas por la corona, se le encomendaba a Gutirrez
de Pieres dedicar especial cuidado a la organizacin de los monopolios que
controlaban la venta de tabaco y de aguardiente. Como el ltimo ya era una de las
fuentes ms productivas de ingresos de la colonia, se esperaba que el primero
adquiriera, con una administracin competente, una importancia comparable. En
consecuencia el examen de la estructura fiscal del visitador general se concentr
primero en el estado de los monopolios del Estado, sus estancos.
Antes del arribo del visitador general, el virrey Flres haba empezado a limitar el
cultivo del tabaco, restringindolo a determinadas reas, y haba iniciado planes
587 Ibid, julio 3 l , 1778.
588 Para un anlisis que llega a una conclusin similar, vase Phelan, The People and
the King, pp. 14-17.
589 Para un recuento general de las reformas de Carlos III y su efecto en la Nueva
Granada, vase ibid., pp. 18-27.

para establecer dos centros de procesamiento y distribucin en la Nueva Granada.


Gutirrez de Pieres, sin embargo, encontr estos planes inadecuados, porque el
tabaco se cultivaba ilegalmente en toda la colonia y sus ventas generales al por
mayor y al por menor continuaban sin restriccin, con total indiferencia hacia las
instrucciones reales. Aunque la corona haba ordenado que el monopolio del
tabaco establecido en la Nueva Granada tuviera los mismos reglamentos a que
estaba sujeta la operacin del estanco en la Espaa metropolitana, en la prctica
slo consista en unas pocas factoras donde se procesaba y venda la hoja, sin
reglas para determinar los precios o la oferta. Por lo tanto Gutirrez de Pieres
elabor un plan para la apropiada organizacin del estanco. Con el fin de controlar
la distribucin del tabaco en las provincias, estableci cinco administraciones
principales bajo la direccin de una autoridad central en Bogot, formul
instrucciones
Pgina 320.
detalladas para los empleados del estanco y cre una fuerza especial de guardias
para extirpar los cultivos ilcitos.590 Se hicieron planes similares para reorganizar el
estanco de aguardiente.591 La campaa para aumentar los ingresos mediante un
cobro ms eficiente se vio reforzada por una racionalizacin de la administracin
encaminada a contener los costos administrativos. Fue as como el visitador
general fusion el monopolio de los naipes con el del tabaco, y simultneamente
unific el manejo de todos los estancos en una nueva oficina central que
examinara las cuentas e ingresos recogidos por los cuatro principales
monopolios.592 La determinacin de aumentar el producido fiscal mediante la
racionalizacin administrativa y el estricto cumplimiento, tambin fueron los
principales temas de la reforma de Gutirrez de Pieres en otras importantes
590 AGI Santa Fe 659, Gutirrez de Pieres a Glvez, agosto 31, 1778 (no. ibid.,
noviembre 30, 1778 (nos. 60, 61, 63, 64).
591 AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, diciembre 31, 1780 I n: 223).
592 AGI Santa Fe 659, Gutirrez de Pieres a Glvez, junio 30, 1779 (no. 1 AGI Santa Fe
660, "Nuevo Plan e Instruccin para el gobierno de la Direccio General de las quatro
rentas unidas del tabaco, aguardiente, naipes y plvora. mandada establecer en esta
Capital por Real Orden de 14 de octubre de 1779 mayo 27, 1780.

reas de la tributacin real. El desmedro burocrtico no se limitaba a los


monopolios del aguardiente y del tabaco: el visitador general encontr que los
abusos se haban filtrado en todos los aspectos de la recaudacin de impuestos. 593
Elabor e introdujo, en consecuencia, nuevos y amplios planes para la
reorganizacin de todas las ramas de la Real Hacienda. Estos planes apuntaban a
la reduccin del nmero de impuestos que se haban acumulado, y a menudo
desaparecido, durante los siglos de gobierno espaol, y al mismo tiempo al
riguroso recaudo de los principales impuestos a la produccin y al consumo. La
alcabala (el impuesto a las ventas que cubra todas las transacciones excepto
aquellas
Pgina 321.
especficamente exentas) recibi especial atencin. Al descubrir que no se
aplicaba la alcabala a todos los artculos sujetos al impuesto, y que la lista oficial
de precios con la que se calculaban los montos del tributo era obsoleta, Gutirrez
de Pieres elabor, a manera de gua para sus administradores, una revisin
detallada de todos los aspectos de la reglamentacin que gobernaba los pagos de
la alcabala.594 Adems despej la- maraa de incrementos y exenciones locales
que se haban creado en torno a la alcabala, y separ claramente el viejo
impuesto de la Armada de Barlovento, que por el peso de las costumbres locales
haba sido extraoficialmente incluido en el impuesto de ventas. La clarificacin y la
clasificacin fueron el preludio de la reorganizacin. Gutirrez de Pieres procedi,
como haba hecho con los monopolios, a formular un plan general para la
administracin de la alcabala y del impuesto de la Armada de Barlovento. Se
estableci una nueva administracin central en Bogot con el fin de dirigir,
coordinar y dar razn del producto de estos impuestos, 595 y se establecieron
593 AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, septiembre 30, 1780 (ix, 209).
594 Ibid., "Instruccin General para el ms exacto y arreglado manejo de las Reales
Rentas", octubre 12, 1780. Un resumen de estas estipulaciones figura en Pablo E.
Crdenas Acosta, Del vasallaje a la insurreccin de los Comuneros (Tunja, 1947), pp.
227-281.
595 AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, enero 31, 1781, nos. 228, 229,
230, 231.

administraciones satlites en las principales ciudades para su imposicin y


recaudo en las provincias.596
La separacin del impuesto de la Armada de Barlovento de la alcabala no
constitua un nuevo impuesto, sino que sencillamente reviva una categora que se
haba confundido con la alcabala. En la prctica, sin embargo, el restablecimiento
de este impuesto fue visto popularmente como un nuevo tributo, y la reforma de la
alcabala aument la carga impositiva de las transacciones en el mercado
domstico al aadir un 2% al impuesto de ventas vigente. Adems, el impuesto de
ventas deba cancelarse en adelante segn un programa fijado de acuerdo con los
precios locales, y su cobro correr por
Pgina 322.
cuenta de una administracin ms eficiente y controlada por el gobierno. 597 El
descontento que esto caus inevitablemente se agrav an ms al cubrir con el
impuesto a las ventas una serie de artculos que, debido a la inercia administrativa
y a las costumbres locales, haban estado exentos de tiempo atrs. 598 Las
presiones impositivas tambin aumentaron en formas ms obvias. En 1780, el
visitador general puso en ejecucin las rdenes reales de aumentar el precio del
tabaco y del aguardiente que los estancos vendan al pblico. 599 En ese mismo
ao, la corona tambin decidi subvencionar los costos de la guerra con Inglaterra
exigiendo que sus sbditos coloniales pagaran un "donativo", que era de hecho un
impuesto de capitacin temporal a la poblacin masculina adulta. 600
596 Ibid. no. 223.
597 Crdenas Acosta, Del vasallaje, p. 281.
598 Tras las reformas del visitador general, todos los artculos y alimento-bsicos
consumidos por los pobres urbanos y rurales quedaron sujetos a impuestes: slo el pan
qued exento. Vase David P. Leonard, "The Comunero Rebellion In 1781. A Chapter in
the Spanish Quest for Social Justice" (Tesis de doctorar. indita, Universidad de
Michigan, 1951), p. 78.
599 Crdenas Acosta, Del vasallaje, pp. 342, 351.
600. -AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, marzo 3, 1781 (no 245%. en la
que informa a Glvez sobre las instrucciones dadas para su recibo en la Nuesui
Granada. Los indios y "castas" pagaban un peso por cabeza, los espaoles y nobles
dos. Las mujeres, los esclavos, los indigentes y los mayores de sesenta, y algas

Las modificaciones y aadiduras a la norma de fiscalizacin no eran nuevas en la


colonia. Virreyes anteriores haban tratado de aumentar el producto de las rentas
mediante nuevos impuestos al aguardiente y al tabaco y un cobro ms eficiente de
viejos impuestos como la alcabala y el quinto. Sin embargo, aunque las medidas
introducidas por el visitador general simplemente continuaban el proceso
existente, fueron disposiciones sin precedentes tanto en su alcance como en la
ofensa que causaron a un amplio espectro de comerciantes, campesinos y
consumidores. Gutirrez de Pieres, en primer lugar, cre nuevos problemas para
los comerciantes al introPgina 323.
ducir un sistema de registro oficial de todos los bienes que ingresaban a los
canales comerciales internos. Se trataba de un esquema sencillo. Los
comerciantes que transportaban bienes en la colonia tenan en toda ocasin que
llevar "guas" o facturas selladas oficialmente que indicaban su mercanca y su
procedencia, mostraban que haban pagado los impuestos debidos en su lugar de
origen y declaraban su destino. Cuando los bienes eran vendidos, los
comerciantes tenan que obtener una "tornagua", recibo oficial indicando que
haban llegado a su destino y pagado all la debida alcabala en el momento de la
reventa.601 En su concepcin, el esquema no era original: el virrey Guirior haba
recomendado su introduccin unos aos antes. 602 Pero su aplicacin prctica era
algo nuevo en la colonia y produjo una fuerte antipata. El nuevo procedimiento no
slo incrementaba los riesgos de contrabando, al aumentar los requisitos
burocrticos impuestos al comerciante, sino que probablemente tambin ampliaba
las oportunidades de extorsin y peculado por parte de los funcionarios menores
con los que trataba el comerciante. La sbita implementacin de nuevos
categoras de menores estaban exentos. Vase Pablo E. Crdenas Acosta. Vasallaje, p.
329.
601 AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, agosto 26, 1780 (no. 211.
602 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 169.

reglamentos para el cultivo, procesamiento y venta del tabaco tambin golpe de


repente y en forma similar a los campesinos en las reas donde su cultivo fue
prohibido por la reorganizacin del monopolio del visitador general. Anteriormente,
los reglamentos de este estanco se observaban ante todo en su quebrantamiento;
ahora oficiales y guardias de la administracin recientemente creada recorrieron
de pronto los campos arrancando y quemando las plantas en las reas donde se
haba prohibido el cultivo. En tercer lugar, las medidas del visitador general
indispusieron a muchos consumidores, puesto que el aumento de los precios del
aguardiente y del tabaco, combinado con impuestos superiores a las ventas elev
el costo de los bienes bsicos.
Pgina 324.
LA REACCIN COLONIAL A LA REFORMA
La innovacin fiscal ocasion un resentimiento popular generalizado y produjo una
reaccin que fue elocuente testimonio de su impacto. A medida que el visitador
general produca una oleada de instrucciones y rdenes, una marejada opuesta se
desencadenaba bajo la forma de disturbios populares que se extendieron en la
provincia del Socorro, que encendieron focos de rebelin en campos y ciudades y
que promovieron el desastre definitivo del visitador general, la gran insurreccin de
los comuneros de 1781. El epicentro de la rebelin se dio en la ciudades de
Socorro y San Gil, las cuales, en cuanto reas de produccin de tabaco y de
algodn, se sintieron particularmente afectadas por las nuevas medidas fiscales.
En algunas ciudades y pueblos, multitudes congregadas para el da de mercado o
reunidas despus de la misa dominical se unieron en demostraciones
espontneas contra las administraciones locales de impuestos; en otras, la
oposicin a los recaudadores tom la forma de ataques preconcebidos de bandas
de hombres armados, a menudo estimulados por delegados de los centros de
rebelin. En ambos casos, la moderacin y la disciplina caracterizaron la accin
popular. Bajo la consigna de "Viva el rey y abajo el mal gobierno", fue

notablemente escasa la violencia que los rebeldes ejercieron contra las personas
o la propiedad privada. En forma invariable limitaron sus acciones a protestas
contra las medidas del visitador general, por lo comn saqueando las oficinas del
estanco o vendiendo sus existencias de tabaco y aguardiente. El carcter
ordenado de la rebelin se reflej adems en la organizacin creada por los
participantes para preservar sus demandas y conservar su propsito. Con el fin de
unir las fuerzas de la protesta y de consolidar sus avances, los comuneros, al
mando de Francisco Berbeo, vecino del Socorro, crearon un "Consejo Supremo de
Guerra". Compuesto por los "capitanes generales" de los poblados rebeldes, el
consejo asumi las funciones de gobierno en las reas insurrectas y envi
representantes
Pgina 325.
a ciudades vecinas para invitarlas a unirse a la causa. De ese modo, al seguir
extendindose la resistencia por la provincia de Tunja, surgi gradualmente un
movimiento coherente y, unido bajo una direccin nica y con un programa
definido de exigencias, se fortaleci hasta constituirse en una rebelin organizada
y a gran escala contra los ministros de la corona.603
Con el virrey en Cartagena, en la tarea de ordenar las fuerzas de defensa de la
colonia contra los ataques externos durante la guerra con Inglaterra, y con la nica
proteccin de la guardia del palacio virreinal, el gobierno se encontraba en una
difcil posicin para defenderse. Al principio se hizo el intento de oponerse a los
rebeldes por la fuerza, pero el diminuto contingente de tropas enviado para
detener su avance fue superado tanto en nmero como en estrategia. Los
rebeldes ganaron vigor y confianza con el ignominioso fracaso de las tcticas
militares realistas, y para mayo de 1781 una fuerza comunera de unos quince o
veinte mil hombres se reuni en las cercanas de la ciudad de Zipaquir, dispuesta
a marchar hacia la capital. Sin la capacidad de resistir un ataque de esas
603 25. Phelan hace una excelente narracin de la insurreccin, The People and the
King, caps. 9-12.

dimensiones, las autoridades reales trataron de anticiparse a la fuerza rebelde


mediante la conciliacin. Mientras se hacan apresurados preparativos para
defender la ciudad, se envi una comisin para conferenciar con los lderes
rebeldes en Zipaquir.
Ante la perspectiva de un reconocimiento oficial, los lderes de los comuneros
sentaron los agravios de los rebeldes en un "plan de capitulaciones", un resumen
de los trminos para presentar a la comisin. Muchos de stos, dado el origen de
la rebelin, eran perfectamente predecibles; pedan la expulsin del visitador
general, la abolicin de los estancos, la cancelacin del impuesto de la Armada de
Barlovento y de las guas, y un regreso a la alcabala en su antigua forma: en
pocas palabras, una inversin total del statu quo fiscal. Enfrentados a la amenaza
de la inminente invasin de la capital, los
Pgina 326.
negociadores del gobierno accedieron a los trminos de las capitulaciones.
Pblicamente aceptaron en su totalidad las demandas de los comuneros, mientras
en secreto repudiaron el pacto. Despus de este consentimiento a sus reclamos,
ratificado por juramentos de los ministros del rey y consagrado por una misa dicha
por al arzobispo Caballero y Gngora, la mayor parte de los rebeldes se dispers y
volvi a sus hogares. Aunque la resistencia continu ardiendo bajo la forma de
disturbios locales en diferentes partes del pas hasta finales de 1781, la llegada de
tropas de Cartagena y la desintegracin gradual del ncleo del movimiento
comunero bajo un mando dividido le permiti a la administracin real recuperar
lentamente el control. Satisfechos de que sus demandas hubieran sido atendidas y
su protesta justificada, la mayor parte de los comuneros se alegr de aceptar el
perdn general extendido a los que haban participado en la rebelin y de retornar
al ritmo de su vida rural. Algunos reductos aislados de resistencia se extinguieron
hasta cuando, en marzo de 1782, la audiencia se sinti lo bastante fuerte para
renunciar abiertamente a las concesiones que la comisin haba hecho el ao

anterior.604
CONTINUIDAD Y CAMBIO EN EL GOBIERNO COLONIAL
La rebelin de los comuneros de 1781 le propin al gobierno de la Nueva Granada
un sobresalto del cual le llev algn tiempo recuperarse. El programa de reformas
proyectado por el visitador general se reinici al llegar ste a Bogot en febrero de
1782, pero fue modificado y reducido con el tiempo. Pues durante sus nueve
meses de ausencia en Cartagena, el visitador general perdi la iniciativa poltica y
hall difcil reanudar el trabajo. El nombramiento del arzobispo Caballero y
Gngora en el virreinato disminuy an, ms la autoridad del visitador general
porque, despus de su papel en las negociaciones con los comuneros, el
arzobispo contaba con la conPgina 327.
fianza del agradecido monarca. De modo que, aunque Gutirrez de Pieres
estaba convencido de que se haba extinguido hasta el ltimo vestigio de la
rebelin, ya no gozaba de su viejo predominio y tena que tratar con un virrey y
unos oidores reacios a correr el riesgo de nuevos disturbios. Gradualmente se
convenci de que ya no poda cumplir con sus funciones en forma adecuada. En
enero de 1783 le inform a Glvez que los oidores Pey y Ruiz, Vasco y Vargas,
Catani y el fiscal Silvestre Martnez haban formado un bando en su contra, y
recomend que todos fueran destituidos. Un mes despus le inform que el virrey
estaba haciendo nombramientos oficiales sin consultarlo y declar que, de no
poder actuar eficazmente, se le deba nombrar en otro cargo. 605 Este intento de
restablecer su autoridad result fallido. A fines de 1783 fue trasladado de nuevo a
Espaa, donde asumi un cargo en el Consejo de Indias.
604 Sobre el final y consecuencias de la insurreccin, vase ibid., caps. 15-18.

605 AGI Santa Fe 661, Gutirrez de Pieres a Glvez, diciembre 31, 1782; marzo 31,
1782 (reservada no. 2); enero 31, 1783 (reservada no. 10).

A pesar de la algo vergonzosa retirada de la Nueva Granada del visitador general,


sus reformas no fueron abandonadas. A fines de 1782 el arzobispo virrey inform
que la poblacin haba vuelto a la docilidad y que las rentas de la tesorera colonial
estaban comenzando a recuperarse. 606 Luego, de tiempo en tiempo durante los
primeros seis meses de 1783, le inform a la corona que los cambios en los
impuestos y la restriccin a la produccin de tabaco que haban precipitado la
rebelin se estaban realizando con xito. Se haban introducido algunas
modificaciones para evitar cualquier riesgo de una protesta popular, pero el
arzobispo virrey se ufan de que el propsito esencial de la reforma fiscal se haba
cumplido.607 Haba sin embargo un punto principal del programa reformista
inspirado por Glvez e implementado por sus oficiales en otras partes de la
Amrica hispana, que fue del todo trastornado por la rebelin de los
Pgina 328.
comuneros. En 1782 Gutirrez de Pieres haba reafirmado vigorosamente su
creencia en que el nombramiento de intendentes para la Nueva Granada deba
proceder de acuerdo a lo proyectado. 608 El arzobispo virrey asumi, sin embargo,
una posicin opuesta, y su opinin prevaleci. Durante su perodo en el cargo, de
1782 a 1789, se opuso resueltamente a una reforma administrativa de tal
envergadura, en razn de los peligros polticos que podran surgir a tan corta data
de la rebelin de los comuneros. Fue as como, aunque se actu para implantar el
sistema de intendencia en la provincia de Quito, donde se nombr a un intendente
para la provincia de Cuenca, en la Nueva Granada no fue puesto en vigor. 609 Esto
se debi en parte a la oposicin del arzobispo virrey, pero otros factores tambin
obstaculizaron el cambio en el gobierno. Durante la dcada de 1780, la tesorera
606.Archivo Restrepo, Correspondencia privada del arzobispo virrey, Caballero y
Gngora a Glvez, agosto 31, 1782 (no. 2).
607 Ibid., Caballero y Gngora a Glvez, enero 31, 1783 (no. 15); abril 30, 1783 (no.
33); junio 15, 1783 (no. 46).
608 AGI Santa Fe 658, Gutirrez de Pieres a Glvez, agosto 31, 1782 (no. 50).
609 Luis Garca Navarro, Intendencias de Indias (Sevilla, 1959), pp. 46-48.

colonial estaba llena de deudas y habra estado en aprietos para sostener una
nueva clase de funcionarios asalariados. Luego, a la muerte de Jos de Glvez en
1787, desaparecido el arquitecto y principal proponente de las Ordenanzas de
Intendentes, el tema de la reforma del gobierno de la Nueva Granada simplemente
qued en suspenso. No fue revivido sino muchos aos despus, cuando en 1807
el Contador General, Francisco Viana, logr la aprobacin real para el
nombramiento de cuatro intendentes en la Nueva Granada. 610 Esta vez, sin
embargo, el esquema se frustr de nuevo, a causa de la crisis imperial causada
por la invasin de Napolen a Espaa.
Sin el sistema de intendencias, la reforma estructural del gobierno de la Nueva
Granada result imposible. Antes de la rebelin de los comuneros, se haban
hecho intentos de reorganizar el gobierno local; el fiscal Moreno y Escandn haba
sido comisionado para racionalizar el gobierno de los distritos mediante la
reagrupacin de los
Pgina 129.
corregimientos para que se adaptaran mejor a la distribucin actual de la
poblacin, y el virrey Flres haba creado tres nuevos corregimientos para facilitar
el gobierno en la provincia de Cartagena. Sin embargo, a raz de la rebelin tal
reorganizacin fue simplemente archivada.611 Tambin lo fue el plan del virrey
Flres de asignar un corregidor a la capital para presidir su cabildo y dar los pasos
necesarios para mejorar la ley y el orden tras la rebelin de los comuneros. El
arzobispo virrey haba propuesto financiar el nombramiento, con un jugoso salario
de 5.000 pesos, mediante la extincin de los corregimientos de Mariquita y Tunja,
que segn pensaba podan ser gobernados desde Bogot; tambin insisti en que
un oficial del ejrcito deba ocupar siempre el cargo, para garantizar la eficiencia y
610 AGI Santa Fe 552, "El Virrey de Santa Fe: sobre que se observe en aquel Virreynato
en lo posible la Ordenanza de Intendentes", Francisco Viana, junio. 1807.
611 Sobre estas medidas, vase la relacin de mando del arzobispo virrey en Prez
Ayala, Caballero y Gngora, pp. 301, 324-327.

evitar que la funcin cayera en manos locales. 612 Esta propuesta, sin embargo, fue
desechada con el argumento de que la inminente introduccin de los intendentes
la haca superflua. De modo que cuando se abandonaron los planes para la
introduccin de los intendentes, el gobierno de la ciudad y su jurisdiccin
permanecieron inmodificados y bajo la responsabilidad del virrey de la audiencia.
El nico cambio en el gobierno local se produjo en el Socorro, donde se estableci
un nuevo corregimiento en septiembre de 1781, con Francisco Berbeo como
primer corregidor. Este fue, sin embargo, un mero recurso temporal para aplacar a
los socorranos y para emplear a Berbeo como instrumento de mediacin. En
menos de un ao, Berbeo fue despedido y el corregimiento suprimido. 613 No
resurgi sino unos aos despus cuando, en 1795, la corona aprob un plan
propuesto por Juan Rodrguez de Lago, de Tunja, para un corregimiento que
supervisara el gobierno en las regiones de Vlez,

Pgina 330.
San Gil y el Socorro, y nombr en el puesto al mismo Rodrguez de Lago. 614 Esta
fue, al parecer, la nica reforma del gobierno local durante fines del siglo XVIII, y
aunque sucesivos virreyes abogaron por una reorganizacin adicional, la tarea
siempre demostr ser demasiado problemtica y costosa. Prcticamente todos los
virreyes se refirieron a las prcticas corruptas de los corregidores e insistieron en
que fueran reemplazados por funcionarios remunerados, pero a falta de fondos
para los salarios, los funcionarios sin paga siguieron pervirtiendo con sus abusos

612 AGI Santa Fe 552, "Borrador de lo que pens el Seor Virrey representar a la Corte
sobre eleccin de Corregidor de Santa Fe..."
613 Phelan, The People and the King, pp. 175, 200-201.
614 Ulises Rojas, Corregidores y Justicias Mayores de Tunja y su Provincia desde la
fundacin de la ciudad hasta 1817 (Tunja, 1962), pp. 606-615.

la administracin de justicia en el nivel local. 615


El fracaso en implementar los planes de Glvez para una "revolucin en el
gobierno" a travs del establecimiento de intendencias provinciales se reflej en la
retencin por parte del virrey de un papel dominante. En su capacidad tripartita
como comandantes militares supremos, superintendentes de la Real Hacienda y
presidentes

de

audiencia

de

Santa

Fe,

los virreyes asuman

amplias

responsabilidades para desarrollar los recursos de la colonia, supervisar los


asuntos fiscales y garantizar que la ley se administrara eficazmente tanto en el
nivel central como en el local. Aunque hubo quejas ocasionales de que no ejercan
suficiente control sobre los nombramientos a las gobernaciones de las provincias
de la colonia, no hay seas de que su poder o prestigio disminuyera durante fines
del sig XVIII.616 Los virreyes, por cierto, fueron los principales agentes ve_ estilo
ms activo de gobierno favorecido por los ltimos Borbone y siguieron jugando un
papel importante como administradores de los asuntos financieros y econmicos
del Nuevo Reino.
La otra gran institucin del gobierno colonial de los Habsburgos, la audiencia,
tambin conserv su posicin en la administracin de
Pgina 331.
la colonia, donde sigui siendo el punto focal para la aplicacin de la justicia civil y
penal, y continu ejerciendo importantes deberes dentro de la vital esfera de las
finanzas del gobierno. Existen, sin embargo, seales de que se convirti en un
instrumento ms eficiente del Estado durante fines del siglo XVIII, y de que el plan
de Glvez de reducir la influencia local en los niveles ms altos fue implementado
con xito. Aumentada en 1776 con la inclusin de un regente y de un fiscal del
crimen, y con otro oidor en el tribunal por Real Cdula de 1778, la audiencia
615 Para los comentarios de sucesivos virreyes sobre los problemas del gobierno local,
vase Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 150, 315-321, 453-455.
616 Vanse, por ejemplo, las anotaciones del virrey Pedro Mendinueta. Ibid.. p. 452.

recibi una infusin de nueva sangre durante la visita general, con las tres nuevas
personas que se posesionaron entre 1779 y 1781. 617 Despus de terminada la
visita general, la composicin de la audiencia sufri una alteracin adicional, con
los cuatro nuevos nombramientos que se hicieron entre 1781 y 1783. 618 Adems,
durante la visita general y en los aos que siguieron, fue colocada firmemente en
manos de burcratas reclutados en la pennsula, y se redujeron los contactos
entre sus miembros y las familias de la aristocracia santaferea. Entre 1778 y
1810, veinticuatro nuevos hombres sirvieron en la audiencia de Bogot, cuatro
como regentes, catorce como oidores y seis como fiscales. De stos, dieciocho
eran espaoles peninsulares y siete criollos. Slo tres de ellos eran de la misma
Nueva Granada: Francisco Moreno y Escandn asumi brevemente el cargo de
fiscal hasta ser desplazado en 1782; en 1787, Joaqun Mosquera y Figueroa, un
criollo de una opulenta familia de Popayn, duea de tierras y de minas, fue
nombrado oidor en Bogot; en tanto que el santafereo Jos Antonio Berro ejerci
diez aos como fiscal despus de su nombramiento en 1790. Los dems criollos
eran personas de otras partes de Amrica.
Los locales fueron, entonces, una pequea minora de los miembros de la
audiencia en los aos entre 1778 y 1810. De igual importancia, sin embargo, fue el
hecho de que sus funcionarios cumplieron
Pgina 332.
perodos ms cortos despus de 1778. Entre 1738 y 1777, los oidores por lo
general haban cumplido perodos muy largos, de entre veinte y treinta y cinco
aos; entre 1778 y 1810, los perodos se acortaron mucho ms y rara vez
superaron los diez aos. Esta rotacin ms rpida de magistrados indica que
haban tenido efecto las acerbas crticas del visitador general a las relaciones
entre los oidores y la comunidad local. Despus de 1778, los oficiales de la
audiencia fueron transferidos con ms frecuencia y se casaron menos con las
617 Restrepo Sanz, Biografas de los mandatarios, pp. 368, 382-384.
618 Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del Arzobispo Virrey, Caballero y
Gngora a Glvez, enero 31, 1783 (no. 21).

hijas de la aristocracia criolla.619 En esto, por lo menos, la revolucin en el gobierno


proyectada por Jos de Glvez dej huella.
La eficiencia del gobierno es ms difcil de medir, pero hubo seales de una
cooperacin ms estrecha entre los virreyes y la audiencia despus de 1778, as
como de profesionalismo entre los magistrados del tribunal. Sucesivos virreyes
anotaron la pesada carga de trabajo asignada a los oidores y recomendaron varias
medidas para aliviar la presin. El arzobispo virrey Caballero y Gngora aprob el
nombramiento del regente de tres jueces auxiliares para despejar la acumulacin
de apelaciones civiles y criminales, y suministr los medios financieros para
acelerar el despacho de casos de la audiencia. Tambin recomend el
establecimiento de una "Sala del crimen" separada, o corte de apelacines
criminales, para que aquella pudiera disponer de ms personal para cumplir con
sus funciones.620 Sin embargo, aunque los virreyes siguientes apoyaron esta
propuesta, el gobierno de Madrid desech con persistencia estos pedidos y la
audiencia sigui enfrentada a una excesiva carga de trabajo. 621
En la cspide de la burocracia fiscal el virrey sigui ocupando una posicin
dominante, con la audiencia en un importante papel de apoyo. Aunque la intencin
de Glvez haba sido la de limitar las
Pgina 333.
funciones fiscales del virrey asignndolas a un "superintendente subdelegado de
Real Audiencia" en la Nueva Granada, el virrey permaneci firmemente en control
de los asuntos de la tesorera. Como superintendentes de la Real Hacienda, los
virreyes eran los mximos responsables de los asuntos fiscales de la colonia y
ejercan

una

importante

influencia

en

la

administracin

financiera.

La

619 Estos comentarios sobre la composicin de la audiencia se basan en datos dados


por Burkholder y Chandler, From Impotence to Authority, Apndice X, pp. 221-214, y
por Restrepo Sanz, Biografas de los mandatarios, pp. 295-427.
620 Prez Ayala, Caballero y Gngora, pp. 323-324.
621 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 314, 447-448.

administracin fiscal haba sido considerablemente modificada con la introduccin


de nuevos departamentos para administrar los monopolios estatales del tabaco,
los naipes, el aguardiente y la plvora. Organizados en administraciones
provinciales, estos departamentos respondan ante los directores instalados en las
oficinas centrales de la administracin en la capital. Los de Bogot parecen haber
sido uniformemente bien manejados desde el momento en que fueron
establecidos por el visitador general y, al contrario de los de la audiencia de Quito,
no hubo necesidad de modificar su forma de funcionamiento. 622 Junto a estos
nuevos departamentos subsisti la vieja estructura de la organizacin fiscal, en la
cual las tesoreras provinciales eran supervisadas por el Tribunal de Cuentas de
Bogot, la corte central de cuentas que examinaba las relaciones y recaudaba el
producido neto de las principales cajas provinciales. 623 Compuesto por slo dos
ministros de avanzada edad con unos pocos subordinados, el tribunal estuvo
sepultado bajo un constante alud de cuentas atrasadas hasta la dcada de 1790.
Entonces, durante el virreinato de Jos de Ezpeleta, se activ e hizo ms eficiente.
Por orden del virrey, se aument el personal de la corte hasta el punto de que no
slo fue posible poner al da sus cuentas, sino que estuvo preparada para asumir
nuevo trabajo.624
Adems de estos dos importantes departamentos para la administracin,
recaudacin y distribucin de ingresos reales en la Nueva Granada, los
magistrados de la audiencia organizaron varios comits
Pgina 334.
para el manejo de fondos especiales, como los que se derivaron de las
propiedades confiscadas a los jesuitas, los diezmos y el Monte Po, o fondo oficial
de pensiones.625 Tambin compartieron con el virrey parte de la responsabilidad
622 Ibid., p. 372.
623 Para una lista de estas tesoreras, vase Silvestre, Descripcin, p. 63.
624 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 369-370.
625 Ibid., p. 314; Silvestre, Descripcin, pp. 369-370.

que le corresponda a ste en su capacidad de supervisor general de la tesorera


colonial: todos los oidores asistan a la "junta general de tribunales", junto con los
ministros de la corte de cuentas, los directores de los monopolios y varios
funcionarios de la tesorera.626 De acuerdo a la Cdula Real de 1778, la audiencia
no tena competencia para inmiscuirse en la jurisdiccin del virrey como
superintendente. Pero se volvi habitual permitir que lo hiciera, por consideracin
a la conveniencia administrativa, as como para evitar disputas con los oidores. 627
Despus de 1797, la participacin de la audiencia en la discusin central de los
asuntos fiscales fue recortada hasta cierto punto. En ese ao se estableci una
"junta superior de real hacienda", y slo algunos oidores escogidos fueron
incluidos en su nmina. Autorizado para examinar todos los gastos extraordinarios,
adiciones y pagos anticipados hechos por la tesorera, este cuerpo tomaba
decisiones por voto mayoritario. Sin embargo, el virrey retuvo todo su poder
general sobre las decisiones de la junta superior, las cuales, como las de la junta
general de tribunales que reemplaz, no se podan cumplir sin su aprobacin. 628
As, despus de la rebelin de los comuneros, el gobierno de la Nueva Granada
fue reinstituido en gran parte bajo su vieja forma, sin que el sistema de intendentes
interpusiera una nueva capa de burcratas peninsulares entre los criollos y sus
centros de poder. Pero si se frust una completa reestructuracin del poder, la
influencia criolla se redujo con la introduccin de nuevos hombres de Espaa
Pgina 335.
y las reformas de Carlos III se sostuvieron gracias a un gobierno ms eficiente.
LAS FINANZAS DEL GOBIERNO
DESPUS DE LA VISITA GENERAL
Los resultados de una administracin ms estricta se demostraron con ms
626 Posada e Ibez, Relaciones de mando, p. 376.
627 Ibid., p. 367.
628 Ibid., p. 517.

claridad en el rea crucial de las finanzas. Desde la reinstauracin del virreinato en


1739, los costos de la administracin interna y de la defensa contra ataques
forneos excedieron constantemente los ingresos disponibles del erario colonial.
El gasto militar fue el mayor rengln individual del presupuesto, y cualquier
excedente obtenido por la tesorera de Bogot de sus subsidiarias en la provincia
se dedicaba automticamente al sostenimiento de la guarnicin y las
fortificaciones de Cartagena de Indias. Durante la dcada de 1770, las presiones
financieras debidas al mantenimiento del aparato militar estuvieron en primer
plano debido a las enormes sumas que se gastaron para mejorar las
fortificaciones de Cartagena. Estos gastos pusieron a la tesorera real en grandes
aprietos. No slo le era imposible remitir cualquier sobrante a Espaa, sino que
para mantener la guarnicin de Cartagena, Portobelo y Panam, los virreyes
requeran de grandes subsidios anuales de Quito, Lima y Veracruz. Por esta
razn, el principal objetivo de Gutirrez de Pieres durante su visita fue el de
encontrar medios para permitirle al virreinato cubrir los crecientes costos de
gobierno y defensa, eliminar los dficit de su tesorera y en ltimas convertirlos en
un supervit que pudiera ser remitido a Espaa.
Su principal contribucin en esta rea fue la de aumentar los ingresos del gobierno
mediante una explotacn ms efectiva del consumidor colonial. Los principales
instrumentos de dicha explotacin fueron los monopolios del tabaco y del licor y la
alcabala. En 1772 las ventas de aguardiente en la audiencia de Santa Fe
produjeron
Pgina 336.
ingresos de cerca de 200.000 pesos anuales; las de tabaco, 100.000. 629 Desde
principios de la dcada de 1780, los ingresos de ambas fuentes aumentaron
considerablemente. Para fines del siglo, el producido neto del monopolio del
tabaco alcanz un promedio que triplicaba el de 1772. El crecimiento de las rentas
629 BL manuscrito adicional, 13, 987. "Notas relativas al Plan Geogrfico del Virreynato
de Santa Fe, que form el Dr. Francisco Antonio Monero y Escandn", folio 66.

del aguardiente, aunque menos impresionante, tambin fue notable. La


importacin de Espaa de un producto rival fren el crecimiento de las entradas
por concepto de esta fuente, pero el aumento se repuso al proporcionar la guerra
proteccin contra el aguardiente importado.630 La administracin ms estrecha
tambin demostr ser benfica para la tesorera colonial. En la dcada de 1750, el
reemplazo de los recaudadores a comisin por la administracin directa en Bogot
suministr una base para el crecimiento. El administrador de la alcabala inform
que los ingresos crecieron de inmediato de un promedio anual de 8.000 pesos a
uno de ms de 19.000. 631 Para la dcada de 1790, el producido era mucho ms
alto y segua creciendo. En 1791 se acercaba a los 72.000 pesos; en 1795 fue de
casi 76.000 pesos.632 El incremento en el flujo de ingresos de la tesorera no
resolvi de inmediato, sin embargo, los problemas fiscales del virreinato. Cuando
el arzobispo virrey Caballero y Gngora se posesion en 1782, hered de su
predecesor una deuda de 900.000 pesos, y entre 1779 y 1788, el aumento
desproporcionado de los gastos del gobierno anul el crecimiento de los
ingresos.633 Fue as como, al entregar su cargo Caballero y Gngora en 1789, el
dficit colonial se haba ms que duplicado. 634
Pgina 337.
La debilidad de las finanzas del gobierno no se puede atribuir a falta de presin
sobre los contribuyentes de la Nueva Granada. Fue ms bien el resultado de
erogaciones crecientes, debidas en parte a los extraordinarios gastos incurridos
durante la guerra de 1779 a 1783 con los ingleses, cuando se necesitaron grandes
sumas para mantener la estacin naval de Cartagena, y en parte al esfuerzo de
postguerra de colonizacin del Darin, que absorbi ms de un milln de pesos. 635
630 Para las rentas del aguardiente, vase Mora de Tovar. Aguardiente y conflictos,
grfico 13, p. 172.
631 AGI Santa Fe 264, Consejo de Indias a Joaqun Joseph Vsquez, julio 28, 1756.
632 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 381, 528.
633 Prez Ayala, Caballero y Gngora, p. 376.
634 Santa Fe 573, Gil y Lemus a Valds, enero 30, 1789 (reservada no. 4).
635 Prez Ayala, Caballero y Gngora, pp. 375, 383-385.

A corto plazo, el tesoro real slo poda sufragar estos costos endeudndose. A
largo plazo, sin embargo, las reformas fiscales del visitador general contribuyeron
a garantizar que se equilibrara el presupuesto. Para la dcada de 1790, la colonia
produca ingresos suficientes no slo para cubrir sus gastos rutinarios de tiempos
de paz, para el mantenimiento de la administracin y la defensa, sino tambin para
pagar sus deudas e incluso reunir un pequeo supervit para remitir a Espaa.
Aunque a las reformas introducidas por Gutirrez de Pieres se les debe dar el
crdito de la estabilizacin de las finanzas de la colonia, el logro del equilibrio
fiscal tambin se debi en gran parte al cuidadoso manejo financiero de los
ltimos virreyes. Cuando Francisco Gil y Lemus se hizo cargo del virreinato en
1789, de inmediato se concentr en rectificar los efectos de los elevados gastos
del gobierno de su predecesor, el arzobispo virrey Caballero y Gngora. Caballero
y Gngora haba utilizado visitadores para inspeccionar las provincias de Antioquia
y Popayn, pero los informes de Gil y Lemus sugieren que haba an bastante
campo para la mejora de la administracin fiscal tanto en el nivel central como en
la provincia. Recomend acciones en ambas reas. En primer lugar, en un
esfuerzo por reducir los costos del gobierno, pod el secretariado virreinal, redujo
los gastos militares, retir el apoyo financiero a las recin establecidas colonias del
Darin y suspendi los proyectos del gobierno que estaban funcionando a prdida.
En segundo lugar,
Pgina 338.
elabor planes para inspeccionar todas las tesoreras de provincia y para
controlarlas ms estrechamente desde la capital. Con el fin de eliminar las largas
demoras que implicaba el examen de las cuentas de las tesoreras provinciales y
de las administraciones de los monopolios, Gil y Lemus convoc reuniones
semanales del Tribunal de Cuentas y los directores de los monopolios, y aument
el personal del primero para que fuera ms expedito en el despacho de sus
asuntos.636
636 Gil y Lemus present un resumen de sus recomendaciones poco antes de irse de la
Nueva Granada. Copia del informe est incluida en E. Snchez Pedrote. "Gil y Lemus y

Gil y Lemus fue promovido al virreinato de Lima despus de slo seis meses en la
Nueva

Granada,

pero

su

sucesor,

Jos

de

Ezpeleta,

recogi

sus

recomendaciones. Bajo la atenta supervisin de Ezpeleta, hubo una notoria


recuperacin de las finanzas del gobierno. Despus de poco ms de un ao en el
cargo, Ezpeleta concluy que la situacin de la tesorera real era an ms grave
de lo que haba supuesto Gil y Lemus. No slo continuaba todava bajo el lastre de
una deuda de cerca de dos millones de pesos, sino que los costos de la guarnicin
de Cartagena tambin haban aumentado muy por encima del tope previsto. En
cuanto a la remisin de ingresos a Espaa, observ que ninguno de sus
predecesores la haba realizado. Porque a pesar de las repetidas rdenes reales
de que las ganancias de los monopolios del tabaco y de los naipes y el producido
de las propiedades de los jesuitas confiscadas en 1767 se destinaran para su
envo a la metrpoli, continuamente se haban empleado para sufragar gastos
dentro del virreinato.637 Adems, la tesorera todava tena una deuda pendiente de
un milln de pesos, tomada al 5%, que no estaba en capacidad de saldar. Para
solucionar el problema de la deuda, Ezpeleta sugiri que deba respaldarse
mediante una emisin de bonos, con intereses del 4%. Esto, segn el virrey,
tendra la doble ventaja
Pgina 339.
tanto de ahorrarle a la tesorera un 1% anual en pagos de intereses, como de
estimular la economa al aumentar el volumen de dinero en circulacin. 638 La
corona, sin embargo, rechaz la financiacin de la deuda con este mtodo, y
Ezpeleta se vio forzado a encontrar expedientes ms ortodoxos para resolver los
problemas financieros del gobierno, en lo que tuvo notable xito. Para fines de
1795 pudo proclamar que la tesorera haba rendido suficientes ingresos tanto
para cumplir con sus obligaciones dentro del virreinato como para enviar por
su memoria sobre el Nuevo Reino de Granada", AEA, vol.8 (1951). pp. 185-204.
637 AGI Santa Fe 638, Ezpeleta a Valds, noviembre 19, 1789 (no. 79).
638 AGI Santa Fe 639, Ezpeleta a Valds, junio 19, 1790 (no. 266).

primera vez un excedente a Espaa. 639 Segn Ezpeleta, esto se haba logrado
simplemente con una administracin ms atenta y una estricta economa. Se
ufan de que bajo su tutela, el tribunal de cuentas de Bogot se haba convertido
en un instrumento ms eficaz de control financiero. No slo haba despejado la
acumulacin de cuentas retrasadas sino que tambin haba ejercido un escrutinio
ms estrecho de las teroreras provinciales. 640 Tambin se haban hecho ahorros
reduciendo los gastos militares y las milicias del interior.641
Aunque la reorganizacin fiscal haba por fin producido los resultados deseados, la
estabilidad de las finanzas de la colonia todava era precaria. Tan pronto reuni
Ezpeleta un pequeo excedente tuvo que desviarlo, por la nueva guerra con
Inglaterra de 1796, para usos militares en Cartagena, de modo que nunca lleg a
Espaa. No obstante, la tesorera colonial no cay de inmediato en dficit bajo las
presiones de la guerra. Para el momento, por el contrario, en que concluy la Paz
de Amiens en 1802, el virrey Pedro de Mendinueta haba acumulado un milln y
medio de pesos para remitir a Espaa y, adems, haba subsidiado en casi medio
milln de pesos las tesoreras de Caracas y de Maracaibo, y al comandante
francs de Santo Domingo. Mendinueta atribuy esta proeza a las medidas
Pgina 340.
tomadas por Ezpeleta, a su propio ahnco por hacerlas cumplir y al cuidado que
haba puesto en lograr que los gastos extraordinarios no superaran lmites
tolerables. Su principal tarea haba sido la de frenar rigurosamente los gastos de la
caja, puesto que sus entradas no se vieron demasiado afectadas como resultado
de la guerra. La interrupcin del comercio con Espaa redujo el producto de las
aduanas, pero no perjudic seriamente las rentas totales de la tesorera porque el
aumento de los ingresos por la venta de aguardiente de produccin domstica

639 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 379, 384.


640 Ibid., p. 369.
641 Ibid., pp. 393-394.

compens casi exactamente la cada en los derechos de aduana. 642 Pero si las
finanzas del virreinato soportaron inicialmente las presiones de la guerra, a largo
plazo el gobierno colonial encontr cada vez ms difcil cumplir con sus
obligaciones. Para 1808, por cierto, su tesorera estaba tan agotada que no estuvo
en capacidad de pagar los salarios de algunos de sus empleados. 643 Para
entonces, sin embargo, las dificultades financieras de las administraciones
coloniales eran slo un aspecto de una crisis de dimensiones muchsimo mayores,
porque cuando Napolen captur la monarqua de los Borbones en 1808, puso en
tela de juicio la legitimidad misma del gobierno colonial y anunci su cada.
LOS LMITES DE LA REFORMA BORBNICA
Durante todo el siglo de reinado de los Borbones, el gobierno espaol sin duda
logr mucho en la Nueva Granada. Bajo la administracin virreinal, la dbil y
disminuida autoridad heredada de los postreros Habsburgos fue reemplazada por
un sistema de gobierno ms firme ms centralizado; la exhausta tesorera fue
restaurada gracias a una reconstruccin acumulativa de su sistema fiscal, y el
aumento de los ingresos del Estado financi mejoras en la administracin de la
Pgina 341.
colonia y en sus defensas contra ataques externos. Pero aunque la Nueva
Granada estaba gobernada con ms firmeza y sus habitantes obligados a
contribuir en mayor medida para financiar el gobierno y sus defensas, no
deberamos sobrestimar la eficacia de la reforma borbnica.
En primer lugar, la reforma del gobierno colonial se detuvo antes de alcanzar el
grado a que lleg en otras colonias, porque la rebelin de los comuneros en 1781
evit la puesta en prctica del sistema de intendencias, punto clave de los planes
642 Para la relacin de Mendinueta de las finanzas coloniales durante su perle en el
cargo, vase ibid., pp. 525-531.
643 AHNC Consulados, tomo 4, folio 797.

de Jos Glvez para reestructurar el gobierno de las Amricas. Por ello, al


terminar el siglo, el gobierno de la Nueva Granada conservaba todava la forma
que haba asumido ms de cincuenta aos antes, cuando fue reinstaurado el
virreinato en 1739. Los logros reformistas borbnicos en las esferas de la
economa y de las finanzas del gobierno tambin fueron ambiguos. El comercio
exterior se increment, pero en una proporcin menor a la de otras colonias; fue
poco lo que lograron las intervenciones del gobierno en la economa para
estimular la produccin de artculos de exportacin, y el comercio espaol,
desafiado por intrusos, sigui siendo incapaz de monopolizar los mercados de la
colonia. Y, finalmente, el crecimiento de las finanzas gubernamentales no alcanz
a satisfacer las expectativas de Madrid. Los ingresos crecieron enormemente
desde mediados del siglo, a un ritmo particularmente rpido despus de las
reformas de la visita general. Pero los cambios no produjeron un supervit fiscal,
disponible para su traslado a Espaa. Hasta la visita general de 1778 a 1783, la
Nueva Granada importaba ms rentas impositivas de las que exportaba. En 1774,
segn Toms Ortz de Landzuri, de la Contadura General espaola, la defensa
de Cartagena todava era subsidiada por Quito en un monto de cerca de 400.000
pesos anuales.644 Despus de la visita, el virreinato se hizo ms independiente
financieramente y sus ingresos aumentaron constantemente, pero aun as no
enviaba fondos a Espaa en remesas de ingresos impositivos.
Pgina 342.
Al recordar la historia del virreinato en 1789, Francisco de Silvestre observ que la
mayor parte de las fuentes de ingresos haban aumentado su rendimiento, sobre
todo los monopolios reales; sin embargo, tambin anot que los mayores gastos
para el ejrcito y empleados de la administracin fiscal dentro del pas indicaban
que las rentas apenas alcanzaban para cubrir los costos. 645 Los propios informes
de los virreyes tambin muestran que no se hizo ninguna transferencia de
impuestos hasta el puro final del siglo XVIII, y entonces slo en las contadas
644 AGI Santa Fe 552, Toms Ortz de Landzuri, Madrid, febrero 28, 1774.
645 Silvestre, Descripcin, pp. 64-65.

ocasiones en que emergencias fiscales de la metrpoli ocasionaron intensos


esfuerzos para exprimir a las colonias en busca de fondos. Por lo tanto es
imposible sostener la hiptesis de que las transferencias de impuestos borbnicas
distorsionaron el desarrollo econmico de Colombia a fines de la colonia,
convirtiendo al pas en un exportador de capital y privndolo de metlico. 646 De
hecho, los virreyes fallaron en su intento de transferir un supervit fiscal a la madre
patria, de modo que despus de un siglo de dominio borbn la Nueva Granada
an estaba lejos de ser una colonia rentable y eficientemente explotada para
beneficio de la monarqua. Peor todava fue la circunstancia de que los
relativamente modestos resultados de las reformas borbnicas se consiguieron a
un considerable costo poltico. Porque como veremos en el prximo captulo, los
esfuerzos reformistas de la corona desequilibraron la balanza de la sociedad
poltica neogranadina y en ltima instancia perjudicaron la autoridad que
supuestamente deban promover.
Pgina 343.
PARTE IV
GOBIERNO Y POLTICA
Pgina 344.
Pgina en blanco
Pgina 345.
9
EL PODER, LA POLTICA
Y LA PROTESTA
De todas las influencias en el desarrollo de la vida poltica de la Nueva Granada
durante el siglo XVIII, las polticas borbnicas son las ms obvias. Hemos visto la
forma como, a lo largo del siglo, los ministros borbones trataron de fortalecer la
autoridad real y de perfeccionar el dominio de Espaa sobre los recursos de la
regin con diferentes grados de intensidad y de xito. La primera coyuntura de la
reforma borbnica en la Nueva Granada, de 1717 a 1723, fue ineficaz, si no
646 Para esta hiptesis, vase McGreevey, Economic History of Colombia, pp. 26-27.

enteramente ftil. Sin embargo, abri el camino para una segunda coyuntura de
reorganizacin administrativa y comercial entre 1739 y 1740, de la cual emergi la
Nueva Granada con una nueva estructura de gobierno, bajo el mando de los
virreyes, y un nuevo esquema de comercio exterior, llevado a cabo por barcos
sueltos registrados. Luego, despus de un largo perodo de reforma fragmentaria y
gradual, en 1778 el gobierno de Carlos III inaugur la tercera y ms radical
coyuntura reformista, cuando como resultado de la visita general de 1778 a 1783
se puso en prctica en la regin el nuevo programa colonial de Glvez.
Tres principales etapas de reforma durante el siglo XVIII alteraron, por lo tanto, el
sistema poltico de la Nueva Granada.
En la primera, la corona reforz la autoridad real, pero fracas en su intento de
reorganizar su sistema de gobierno. En la segunda, Madrid estableci un gobierno
virreinal permanente, que robusteci las redes del dominio real en la Nueva
Granada al instalar una
Pgina 346.
Fuerte autoridad en el corazn del territorio. En la tercera, el gobierno de Carlos III
adelant el programa de reforma ms radical de los Borbones, con proyectos para
incrementar el comercio colonial, reestructurar la administracin virreinal, frenar la
influencia criolla en el gobierno y crear mecanismos ms amplios y eficientes para
explotar el potencial fiscal del territorio. Hemos visto que estas reformas
alcanzaron los objetivos bsicos de los Borbones: mejoraron el comercio con
Espaa, fortalecieron la defensa y la administracin y expandieron las finanzas de
las que dependa el gobierno espaol. Pero qu sucedi con sus repercusiones
polticas dentro de la misma Nueva Granada? Produjo la poltica de
racionalizacin financiera y administrativa borbnica un estilo de gobierno ms
autoritario y absolutista, que rompi las normas polticas tradicionales y priv a los
sbditos coloniales de las libertades y derechos de los que hasta entonces haban

gozado? Cules fueron las principales causas y fuentes de la oposicin a la


poltica borbnica, y qu influencia recproca tuvieron con las tensiones y
conflictos de la sociedad colonial? Y cul fue, finalmente, el significado de la
insurreccin contra la poltica borbnica que convulsion el centro de la Nueva
Granada en 1781, cuando los comuneros se levantaron contra las reformas del
visitador general? Para examinar estos puntos, empezaremos por ver en tres
formas el contexto poltico de la Nueva Granada antes de la visita general: al
mostrar cmo afectaron la vida poltica los cambios de lmites e instituciones del
gobierno, al esbozar la distribucin del poder dentro del sistema poltico, y al
definir los procedimientos y actividades a travs de los cuales comprendan y
definan los sbditos coloniales sus relaciones con el Estado. Luego, en el resto de
este captulo, examinaremos el estallido de la crisis poltica durante la insurreccin
de los comuneros de 1781, y sus implicaciones para el gobierno colonial.
Pgina 347.
LAS ESTRUCTURAS DEL PODER
La principal alteracin de la estructura formal del gobierno de la Nueva Granada
durante el siglo XVIII fue el establecimiento en 1739 del segundo, y ste s
permanente, virreinato de la Nueva Granada, que parece haber sumido a la
colonia dentro de un sistema administrativo ms amplio, porque en teora la
jurisdiccin del virrey era de dimensiones sumamente grandes, ya que cubra los
territorios ocupados hoy por las repblicas de Colombia, Venezuela, Panam y
Ecuador. En la prctica, sin embargo, el poder del virrey no se extenda
parejamente sobre todas estas regiones, y la Nueva Granada fue el rea que
sinti con ms fuerza los efectos del gobierno virreinal. En primer lugar, la mayor
parte de Venezuela estaba bajo una autoridad separada, conferida a un capitn
general en Caracas que responda directamente ante Madrid. Un gobierno
eclesistico autnomo, con obispo en Caracas, y despus de 1786 una audiencia
separada tambin, con sede en Caracas, fortalecan an ms la autonoma e
identidad peculiares del rea. Quito tambin retuvo un alto grado de autonoma y
de identidad propia, a pesar de su subordinacin formal a los virreyes de la Nueva

Granada. Conserv una audiencia con un presidente (posteriormente un regente),


que tambin era comandante en jefe de las fuerzas militares dentro de su
jurisdiccin; tuvo una administracin fiscal independiente desde mediados de la
dcada de 1770, y en asuntos eclesisticos formaba parte de la arquidicesis de
Lima, no de la de Santa Fe.
Es claro entonces que el establecimiento del virreinato no sumi a la Nueva
Granada dentro de una unidad poltica mayor, donde habra perdido su identidad
propia. Los antiguos lmites administrativos permanecieron, por el contrario, sin
mayor alteracin, como sucedi con las identidades y lealtades que haban
alimentado. Tanto Quito como Venezuela siguieron siendo unidades de gobierno
diferentes y en gran parte autnomas, an muy diferenciadas entre s y de la
Nueva Granada, aunque estuvieran ahora bajo la autoridad
Pgina 348.
global del virrey en Santa Fe de Bogot. En cuanto a la audiencia de la Nueva
Granada, tambin era ms o menos la misma que antes de la reinstauracin del
virreinato. La audiencia se extendi hasta cierto punto, por la suma a su
jurisdiccin de las tres provincias de Venezuela y de las provincias que hasta
entonces haban estado bajo la jurisdiccin de la audiencia de Panam, que fue
suprimida en 1752. Pero como estas eran reas escasamente pobladas de poco
peso poltico y econmico, su incorporacin a la Nueva Granada no caus ningn
cambio en el carcter socioeconmico o en el equilibrio del poder poltico de la
regin. Como mximo, signific que aumentaron las responsabilidades de las
tesoreras provinciales en la audiencia de la Nueva Granada, porque ahora tenan
la responsabilidad de los costos de defensa de los territorios fronterizos del
Orinoco. De manera que la creacin del virreinato no alter sustancialmente las
lneas de la divisin administrativa, ni alter en mayor medida los sistemas de
gobierno en las reas que reuni bajo la autoridad nominal del virrey en Santa Fe
de Bogot.

Aunque el virreinato no modific mayor cosa los lmites polticos, la presencia de


un virrey en Santa Fe s coloc a las audiencias de Quito y de la Nueva Granada
bajo una autoridad ms fuerte, pues los virreyes ejercan mayor poder y gozaban
de ms prestigio que los presidentes de la audiencia que anteriormente haban
ocupado los ms altos puestos del gobierno. En palabras de un funcionario
borbnico, el virrey en Santa Fe llenaba el papel de "un jefe que representara la
persona del Soberano... sera superior a todos, y vigilara a todos los dems
magistrados y gobernadores, como ha sucedido en el Per y en Nueva Espaa
desde principios de la conquista, permitiendo que ambos reinos florecieran..." 647
En el cumplimiento de estas funciones, los virreyes tenan ms efecto en la Nueva
Granada que en Quito. Pues aunque el tribunal de la audiencia de Quito era
responsable ante el virrey en Bogot,
Pgina 349.
Quito no era fcilmente controlable desde all. Esto era en parte por la distancia, y
en parte por una cuestin de diferencias sociales y econmicas. Tradicionalmente,
Quito haba mirado ms hacia el Per que hacia la Nueva Granada y, aunque sus
lazos econmicos con sta se fortalecieron en el siglo XVIII, ni la economa de
montaa de Quito ni la costera de Guayaquil dependan de los circuitos
comerciales de la Nueva Granada. La sociedad andina quitea tambin era muy
diferente, pues dependa de una base de comunidades indgenas mucho ms
fuerte que en la sociedad predominantemente mestiza de la Nueva Granada. Y,
por ltimo, Quito sigui mirando como siempre hacia Lima, en cuanto centro de
una sociedad y un gobierno hispnicos de ms fcil acceso (por mar desde
Guayaquil) que Bogot, entre montaas y en el interior del pas. La Nueva
Granada, en contraste, sinti la presencia del virrey con mucha ms inmediatez,
pues viva en su territorio y tena responsabilidades directas en el gobierno, las
647 Silvestre, Descripcin, pp.9-10

finanzas y la defensa de un rea que se extenda entre Pasto y Cartagena. En dos


aspectos la presencia del virrey fue importante para el desarrollo poltico de la
Nueva Granada. En primer lugar, realz la importancia de Bogot en relacin con
otras ciudades de la regin, al fortalecer su papel como centro de una estructura
administrativa; en segundo lugar, la existencia de esta estructura, concentrada en
Bogot, estimul a funcionarios de la corona y a las lites criollas a pensar en el
territorio que cubra las provincias de la audiencia de la Nueva Granada y de la
provincia de Popayn como un pas, gobernado desde una nica capital.
El cambio fue lento, sin embargo. Fuera de ciertos ajustes a la norma de las
audiencias, otras divisiones administrativas permanecieron intactas. Como
tambin las antiguas instituciones de gobierno heredadas de los Habsburgos. En
el nivel superior del gobierno estaban las audiencias de la Nueva Granada y de
Quito, que actuaban como suprema autoridad judicial en todas las provincias y
que compartan con el virrey algunas de sus responsabilidades en el gobierno civil.
Despus de 1739, la Nueva Granada se convirti en una
Pgina 350.
Audiencia

pretorial del virreinato y los oidores actuaron como el consejo

consultivo del virrey. La audiencia estaba compuesta por cuatro oidores y un fiscal,
y su principal funcin era judicial. Sus magistrados eran los principales
funcionarios judiciales de la colonia, y constituan tanto la corte superior de
apelaciones para casos civiles y penales en toda la jurisdiccin de la audiencia,
como el tribunal de primera instancia para casos de corte, o penales, en la
ciudad de Bogot y su jurisdiccin. Los casos judiciales eran entonces prerrogativa
de la audiencia. Los virreyes, sin embargo, tenan derecho de supervisar los actos
de los oidores para garantizar que la justicia se administrara correctamente y,
hasta que Glvez se convirti en ministro de las indias, tambin podan destituir a
los oidores que causaran escndalo o se comportaran de forma que amenazara el
orden pblico. Bajo este primer nivel del gobierno, dos estructuras administrativas

principales estaban bajo el mando del virrey. Una era la red de gobiernos
provinciales, compuesta por unidades territoriales por lo general conocidas como
gobiernos, la mayor parte de los cuales haban sido creados por los
conquistadores espaoles durante el siglo XVI. En el siglo XVIII existan once
provincias de estas caractersticas en el territorio de Colombia, de muy variado
tamao, poblacin e importancia poltica. La costa caribe estaba dividida entre el
gobierno de Cartagena, de importancia estratgica para la defensa y el comercio
de la Nueva Granada, y la provincia de menor importancia de Santa Marta, que
con su subprovincia de Rio Hacha cubra una gran rea escasamente poblada, en
buena parte frontera india. La mitad occidental del pas se divida en dos
provincias principales, la del Choc en la costa del Pacifico y la de Antioquia en el
interior. Ambas eran ricas en minerales y pobres en poblacin; el choco era
simplemente una serie de poblamientos de frontera muy al margen de la vida
poltica y social de la Nueva Granada. En el centro de Colombia estaba el corazn
de su sociedad y de su vida poltica, que se concentraba sobre todo en los
gobiernos de Santa Fe y de Girn y en el gran corregimiento de
Pgina 351.
Tunja. Estas eran las provincias ms pobladas del Nuevo Reino y, en cuanto
capital virreinal, Santa Fe era el meollo de su gobierno. Bordeando estas
provincias de tierra fra estaban las de tierra baja de Mariquita y de Neiva, que
cubran el valle medio y alto del Magdalena, y hacia el oriente se encontraba la
vasta y muy poco poblada provincia de los Llanos. En ltima instancia, casi toda la
mitad sur del pas se hallaba bajo el enorme gobierno de Popayn, que inclua
subprovincias en Pasto y en Barbacoas, Iscuand y Raposo, en la frontera minera
del Pacfico.
En su mayor parte originadas en el proceso de conquista durante el siglo XVI,
estas provincias eran muy hetereogneas; no obstante, los lazos econmicos
creados por el comercio interno (que anotamos en la parte II) se haban fortalecido
con las conexiones polticas. Todas estas provincias estaban dentro de la

jurisdiccin de la audiencia de la Nueva Granada, excepto Popayn, que sigui


siendo parte de la audiencia de Quito. Todas, salvo Santa Fe, estaban regidas por
gobernadores que eran las ms altas autoridades polticas y judiciales en sus
respectivas regiones, si tenan el rango de capitanes generales. La mayor parte de
los gobernadores eran nombrados directamente por el rey, y nicamente con el
derecho de hacer nombramientos en tres gobernaciones, los virreyes tenan poder
e influencia poltica limitados en este nivel secundario del gobierno. Por otro lado,
tenan el poder de aprobar los nombramientos de los vicegobernadores que
representaban a los gobernadores en las subprovincias, as como el de los
regidores que supervisaban el gobierno de los indios. 648Con la excepcin de
Popayn, entonces, las provincias de la Nueva Granada haban sido unidas en
una entidad vaga, en cuanto partes de la audiencia de la Nueva Granada, y los
virreyes reforzaron esta unidad. Adems, durante el siglo XVIII, Popayn se uni
ms estrechamente a las estructuras econmicas y polticas de la Nueva Granada,
porque su comercio de oro increment el inter-

Pgina 352.
cambio con las provincias neogranadinas y su gobernador militar fue puesto bajo
el comando del virrey en Bogot.
La otra estructura principal del gobierno bajo el mando del virrey era la Real
Hacienda, o tesorera colonial. El centro de esta administracin fiscal tena su
sede en Bogot, en el Tribunal (o Corte Suprema) de Cuentas. Esta corte
supervisaba las "cajas reales" de provincia, las tesoreras reales regionales que
invariablemente quedaban en las capitales provinciales y por lo general estaban
bajo la responsabilidad de dos "oficiales reales", uno tesorero, el otro contador.
Desde las capitales, estos oficiales eran responsables de la recoleccin de
impuestos y cuentas de las subtesoreras ("cajas sufragneas") en su jurisdiccin,
que por lo general, aunque no siempre, coincida con los lmites del gobierno
648 Ibd., pp. 12-63

provincial.649La estructura de la administracin fiscal form otra base para la


integracin de las provincias en una unidad mayor, pues todas las tesoreras
provinciales eran supervisadas desde Bogot. La responsabilidad general por todo
el sistema de administracin fiscal estaba en manos del virrey, quien presida la
Junta Superior de Real Hacienda, un comit compuesto por el contador del
Tribunal de Cuentas y por los oficiales reales de Bogot, adems de un oidor de
alto rango y el fiscal de la audiencia. Tambin asumieron los virreyes durante el
siglo XVIII la responsabilidad de otro, creciente elemento del campo fiscal: el de
los monopolios reales que, a finales del siglo, produjeron una proporcin cada vez
mayor de los ingresos de la corona. Tambin esto tendi a reunir las provincias
bajo el gobierno de Bogot, porque todas las nueve "administraciones principales"
del monopolio del tabaco, y todas las doce para el manejo del estanco de
aguardiente, eran responsables ante el gobierno central de la capital. 650
En el nivel regional, en las ciudades, pueblos y aldeas, varias agencias compartan
el gobierno civil. Donde haba un gobernador
Pgina 353.
o su diputado, stos cumplan un papel primordial en el gobierno local;
implementaban los mandatos de las autoridades superiores, mantenan el orden y
dispensaban justicia. Pero en las ciudades pequeas que constituan las clulas
de la sociedad hispnica, los habitantes mismos ejercan el gobierno civil a travs
de la institucin del cabildo, o corporacin municipal.
Los cabildos slo se instituyeron en ciudades o villas, y sus funcionarios tenan
jurisdiccin sobre grandes tierras adyacentes al rea urbana. Varias de las
primeras ciudades de la Nueva Granada, sobre todo aquellas en las viejas zonas
mineras, haban decado mucho durante el siglo XVIII, y como era lgico sus
dbiles concejos municipales gobernaban slo reducidas y decrecientes
649 Oscar Rodrguez, "Anotaciones al funcionamiento de la Real Hacienda en el Nuevo Reino de
Granada", ACHSC, vol. II (1983), pp. 83-85.
650 Silvestre, Descripcin, pp. 63-64.

poblaciones. Se fundaron nuevas ciudades, como San Gil y Medelln a finales del
siglo XVII, y Socorro a fines del XVIII, trayendo as nuevas reas bajo el gobierno
local de los cabildos. En general, sin embargo, el desarrollo del gobierno municipal
no se haba dado al mismo ritmo del crecimiento de la poblacin y de sus
desplazamientos, y esto, aadido a lo disperso de los asentamientos rurales,
significaba que la tutela del gobierno era ms bien tenue en grandes reas de la
Nueva Granada.651
El gobierno municipal hispnico inclua dos clases de funcionarios: los regidores o
concejales municipales y los "alcaldes ordinarios" o magistrados de primera
instancia.652El nmero de regidores variaba segn el tamao de la ciudad, pero por
lo general eran entre cuatro y doce, con uno o dos alcaldes. Los primeros eran
nombrados
Pgina 354.
por la corona y sus cargos eran casi siempre adquiribles por compra: los segundos
eran funcionarios elegidos, escogidos cada ao por los regidores. Los alcaldes
eran el elemento ms activo del gobierno local, pues su funcin bsica era
mantener la ley y el orden. Cuando las jurisdicciones urbanas eran grandes,
podan a su turno nombrar diputados para actuar en su nombre en las aldeas y
parroquias de las reas circundantes.653
El sistema de gobierno en manos de los funcionarios reales y municipales
dependa en grado considerable de la buena voluntad de los ciudadanos, porque
la corona no tena mayor fuerza pblica para imponer su voluntad en las regiones.
651 Esto lo demuestran ampliamente informes de los prrocos a principios del siglo XVIII,
resumidos en Virginia Gutirrez de Pineda, La familia en Colombia, vol. I (Bogot, 1963), pp. 307359.
652 La descripcin ms completa del cabildo hispanoamericano como institucin, con un resumen
de sus carcter y de sus responsabilidades, se encuentra en Constantino Bayle, Los cabildos
seculares en la Amrica espaola (Madrid, 1952), especialmente en las pp. 101-324; John Preston
Moore, en The Cabildo in Per under the Habsburgs (Durnham, North Carolina, 1954), pp. 77-114,
nos ofrece un resumen ms conciso. No hay una obra comparable sobre el cabildo neogranadino.
653 J.M. Ots Capdequ, Nuevos aspectos del siglo XVIII en Amrica (Bogot, 1946) pp. 9-37;
Marzahl, Town in the Empire, pp. 35-73.

Las fuerzas armadas regulares se concentraban en la costa caribe, donde estaban


acantonados destacamentos de infantera y artillera para la defensa contra
agresiones extranjeras de Cartagena, Panam, Santa Marta y Ro Hacha. De
aquellas ciudades, Cartagena contaba con la mayor concentracin de soldados
profesionales. Antes de que se reinstituyera el virreinato, su guarnicin rara vez
tena el personal suficiente, y el nmero de soldados era de ms o menos
trescientos. Durante la dcada de 1750, la guarnicin fue reforzada hasta llegar a
quinientos o seiscientos hombres, y para 1772 contaba con 800 soldados de
infantera y artillera.654Santa Marta, entre tanto, tena tropas regulares de menos
de 200 hombres y Ro Hacha era un puesto militar fronterizo an ms pequeo.
En el interior, las fuerzas regulares eran insignificantes. Antes de 1785, lo que ms
se acercaba a unas fuerzas militares regulares internas consista en una compaa
de unos cincuenta hombres de infantera en Popayn y en un destacamento de
cincuenta soldados de caballera y de setenta y cinco alabarderos que actuaban
como guardia del virrey en Bogot. 655As que durante la mayor parte del siglo
XVIII, la concentracin de tropas
Pgina 355.
en la Nueva Granada era relativamente baja, y como todas estaban a muchos das
de distancia de los principales centros de poblacin, el gobierno no poda confiar
en una movilizacin rpida o sustancial de fuerzas profesionales para sostener su
autoridad en el interior. El virrey poda convocar milicias locales para su defensa
contra ataques extranjeros o para mantener el orden local. Pero las unidades de
milicias estaban tan desorganizadas y pobremente armadas que, a finales de la
dcada de 1770, eran "mucha ms sombra que sustancia". 656El empleo de las
milicias dependa en cualquier caso de la lealtad de los sbditos del rey, en
particular de los notables de cada lugar. Si stos optaban por ignorar o
desobedecer un llamado oficial a la accin, las autoridades no disponan de los
medios para forzarlos. La lealtad de las lites criollas era entonces indispensable
654 Marchena Fernndez, La institucin militar, pp. 71, 82-98, 145-158.
655Kuethe, Military Reform and Society in New Granada, pp. 11, 191-192
656 Ibd., p. 43.

como apoyo del gobierno colonial, y para comprender el funcionamiento de ste


debemos examinar, bajo su maquinaria puramente burocrtica, las redes
informales de influencia que operaban en los niveles regionales y locales. Pues en
cada una de las economas regionales haba pequeos grupos de familias
terratenientes, mineras o comerciales que se haban enriquecido a lo largo de
varias generaciones y que, en razn de su posicin social y poder econmico,
ejercan gran influencia en los asuntos de sus comunidades.

EL GOBIERNO Y LAS LITES


En el sistema hispnico de gobierno, el poder estaba tericamente en manos de la
corona, que nombraba funcionarios para gobernar por medio de una jerarqua
burocrtica. Los sbditos coloniales no disponan de otra institucin representativa
fuera del cabildo, la corporacin municipal escogida por los vecinos para
representar sus intereses y manejar los asuntos de sus ciudades. En teora, la
diferencia entre estas formas de gobierno civil era ntida. Los primeros
Pgina 356.
colonizadores haban quedado a cargo de sus asuntos diarios por medio de
concejos dirigidos por vecinos destacados, mientras que el gobierno real se
superpona a esta red de gobiernos locales y, a travs de un cuerpo burocrtico
nombrado por el rey, imparta justicia, reclamaba y cobraba impuestos y arbitraba
entre demandas en competencia. La corona, sin embargo, poda intervenir en los
gobiernos municipales si optaba por hacerlo. Segn la ley, los gobernadores del
rey presidan el cabildo y podan escoger sus funcionarios, mientras que la corona
tambin tena el poder, que us cada vez con ms frecuencia, de asignar cargos
vendibles en los cabildos a personas favorecidas por ella. Pero si la intencin del
gobierno colonial era conceptualmente absolutista, en la prctica el gobierno real
estaba restringido por las dificultades para el control y financiamiento del aparato
administrativo de su vasto imperio. Por faltarles tanto un cuerpo burocrtico
enteramente

profesional

como

un

ejrcito

permanente,

los

Habsburgos

mantuvieron su autoridad ms con la conciliacin que con la coaccin. Poderoso


en teora, el Estado Habsburgo era dbil en la prctica. La corona dej el gobierno
en manos de funcionarios interesados ante todo en su propio pecunio y que, al
establecerse y casarse en Amrica, se integraban a la sociedad colonial; al mismo
tiempo, sucesivos reyes cedieron su autoridad a los criollos al venderles cargos a
cambio de dinero. La estructura del gobierno colonial estaba, entonces, ocupada
por funcionarios de la corona que perseguan su inters propio y que, al hacer
alianzas locales con los criollos, se hacan tan sensibles a los intereses de la
colonia como a los de la corona. El gobierno colonial era, esencialmente, un
compromiso entre la soberana absoluta reclamada por la corona espaola y los
intereses de las lites criollas que dominaban las sociedades locales y regionales.
En las postrimeras de la Nueva Granada colonial, la influencia de las lites criollas
se refleja con ms claridad en Santa Fe de Bogot. La ciudad haba jugado un
papel importante en el gobierno de la Nueva Granada desde cuando se convirti
en la capital de la audiencia de Santa Fe en 1550, y en el siglo XVIII adquiri
mayor
Pgina 357.
perfil poltico al convertirse en capital del virreinato. En cuanto sede del virrey y de
la audiencia, Bogot era a la vez el centro administrativo del poder ejecutivo
espaol y el ncleo de la administracin judicial y fiscal; en cuanto residencia de
los arzobispos de Santa Fe y mayor centro educativo de la colonia, tambin
albergaba el ms numeroso cuerpo clerical y sus principales instituciones
educativas. Ambos papeles les brindaban a las familias de la lite santaferea la
posibilidad de participar en los asuntos del gobierno, al aprovechar oportunidades
que consideraban suyas por derecho de nacimiento.
La lite de la capital se basaba en un ncleo de familias terratenientes que se
proclamaban descendientes de los conquistadores, tenan grandes propiedades
en las afueras de Bogot, asuman cargos en la Iglesia y el gobierno coloniales, y

se casaban con altos funcionarios de la pennsula. Aunque no eran muy ricos ni


tenan ttulos aristocrticos, los miembros de esta lite criolla se consideraban
"nobles" que, en razn de su linaje y de su posicin social, merecan una cuota
privilegiada en las prebendas y actividades del gobierno. Su concepto del orden
social y de su lugar en l se refleja en la Historia y Genealogas deste Nuevo
Reino de Granada de Flrez de Ocriz, libro publicado en 1672. Su autor, un
inmigrante peninsular que sostena ser miembro de la clase alta santaferea por
descender de un conquistador de la Nueva Granada, intent establecer la
identidad de la nobleza colonial de Bogot, sus orgenes y atributos, y sus
responsabilidades y derechos en el Estado colonial. 657
En el meollo del tratado de Flrez de Ocriz haba tres proposiciones bsicas: la
primera, que la sociedad se divida entre nobles y plebeyos; la segunda, que la
nobleza de Bogot estaba compuesta por aquellos que descendan de los
conquistadores que haban fundado la colonia, y la tercera, que los nobles deban
ocupar una
Pgina 358.
posicin de relieve en la sociedad y surtir las dignidades y cargos del Estado, bajo
el auspicio de la corona. Estas proposiciones constituan una visin perfectamente
ortodoxa del orden social tal como era concebido en Espaa, y parecen haber
reflejado la prctica en la Nueva Granada. Durante los siglos XVI y XVII, la
condicin social de la nobleza santaferea se sostuvo, por lo menos en parte,
gracias a recompensas de la corona, en forma de posiciones de privilegio ante la
ley, y en las instituciones y actos ceremoniales de la Iglesia y del Estado. 658Sin
embargo, aunque la nobleza esperaba que la corona apoyara su situacin social y
recompensara sus servicios, no era un simple recipiente pasivo de un patrocinio.
La nobleza era incompatible con la pobreza y, para ser reconocidas, las familias
657 Estas observaciones se extrajeron de Juan A. y Judith E. Villamarn, "The Concept of Nobility in Colonial
Santa Fe de Bogot", en Karen Spalding (ed.), Essays in the Political, Economica and Social History of
Colonial Latin America (Newark. Delaware, 1982), pp. 125-150.

658 Ibd. pp. 140-141.

nobles tenan que ser lo bastante ricas para ostentar su situacin social.
Guiadas por su deseo de preservar y demostrar su nobleza, los miembros de las
principales familias tuvieron que desarrollar estrategias econmicas y polticas
para conservar y aumentar su riqueza. Esto exiga la inversin estratgica de sus
recursos en diferentes formas. Deban acumular riqueza en empresas agrcolas,
mineras y comerciales para formar capital, no en el sentido moderno de la riqueza
empleada para acumular ms riqueza, sino como una manera de demostrar y
apuntalar su situacin social. La riqueza tambin facilitaba otras formas de
inversin igualmente vitales en las esferas sociales y polticas. El matrimonio en
otras familias prestantes o con apropiados inmigrantes espaoles requera dotes
para las hijas; las donaciones a la Iglesia tambin eran parte esencial de la
estrategia de las familias, porque no slo reforzaban su posicin social, sino que
les facilitaban a los hijos acceso a los beneficios eclesisticos. Otro elemento
esencial de la estrategia familiar era la capacidad de demostrar servicios a la
corona, ya fuera en expediciones militares, en el desarrollo de los recursos de la
colonia o con contribuciones
Pgina 359.
directas en efectivo; esto era necesario como medio para buscar futuras
recompensas.659 De este modo, la poltica de las lites se inspiraba en la creencia
de que la corona y la nobleza eran mutuamente dependientes, con reclamos
recprocos entre s, y la actividad poltica giraba en torno a la competencia por
tener acceso a las recompensas que ofrecan el Estado patrimonial y su Iglesia. La
poltica en Bogot tena, por lo tanto, un carcter parroquial, nepotista, con las
familias aristocrticas como unidades primordiales de organizacin y los cargos en
la Iglesia y el Estado como su principal objetivo.
Los peninsulares ocupaban los niveles ms altos del gobierno de la Nueva
Granada. El virreinato tambin era para los espaoles, y entre 1700 y 1758 la
659 Ibid., pp. 143-144.

mayor parte de los hombres nombrados como oidores y fiscales de la audiencia


haba nacido en Espaa. De treinta nombramientos hechos en ese perodo,
diecisiete fueron otorgados a peninsulares y slo nueve a americanos espaoles
(se desconoce el origen de los otros cuatro). Despus del ascenso al trono de
Carlos III, el nombramiento de criollos en la audiencia de Bogot se volvi
excepcional; entre 1759 y 1776, slo hubo dos casos. Uno fue el del oidor quiteo
Romualdo Navarro, trasladado a Bogot desde Quito; el otro fue el del
neogranadino Francisco Antonio Moreno y Escandn, quien fue nombrado fiscal
en 1771. De manera que, al contrario de las audiencias de Mxico, Lima y
Santiago de Chile, donde los criollos asuman la mayor parte de los
nombramientos e incluso formaban mayoras criollas mediante la compra de
cargos, en la Nueva Granada stos eran asignados con ms frecuencia a
espaoles.660
Lo anterior no evitaba que las familias criollas de la capital contribuyeran a su
propio gobierno. Los criollos ocupaban la mayor parte de los puestos menores y,
mediante contactos con los funcionarios peninsulares, ejercan no poca influencia
poltica informal.
Pgina 360.
Sabemos, por ejemplo, que a principios del siglo XVIII la familia Flrez estaba en
el centro de una red de poder informal en la capital, gracias a cargos de miembros
de la familia en la audiencia, la tesorera real y la catedral. 661Despus del golpe
contra el presidente Meneses en 1715, la revelacin de que dos de sus miembros
haban jugado papeles importantes en su deposicin le cost a la familia su
posicin en el centro del gobierno; despus de la llegada del primer virrey en
1719, la familia Flrez nunca recobr su lugar. El arribo del primer virrey, por
cierto, caus un considerable rompimiento en la poltica local, porque el virrey
Villalonga trajo un squito de parientes y subordinados para quienes haba que
660 Burkholder and Chandler, From Impotence to Authority, pp. 221-227.
661 Germn Colmenares, "Factores de la vida poltica en el Nuevo Reino de Granada en el siglo XVIII (17301740)", en Manual de historia de Colombia, vol. I, pp 395-400.

encontrar cargos dentro de la burocracia. Sin embargo, ni esto ni la reinstitucin


del virreinato en 1739 parecen haber seriamente reducido la influencia criolla.
Pues aunque los criollos neogranadinos no tuvieron xito en penetrar en la
audiencia tal como lo haban hecho sus pares en las capitales de Mxico y del
Per, sus alianzas con funcionarios espaoles les dieron voz en el interior del
gobierno y una porcin de los cargos de importancia. Muchos de los espaoles
que ocuparon puestos en la audiencia de la Nueva Granada entre 1700 y 1758
residieron en Bogot por ms de diez aos y, como resultado, probablemente
fueron integrados a la sociedad local. Si aceptamos, por cierto, la conjetura de
John Phelan segn la cual el servicio de ms de diez aos tenda a volver
"procriollos" a los peninsulares, entonces la Nueva Granada se conforma ms de
cerca a la norma hallada en otras audiencias americanas. Durante el perodo entre
1700 y 1758, dieciocho de los veintisis oidores cuyos orgenes se conocen fueron
criollos o espaoles cuya prolongada residencia en Bogot los converta en
procriollos662.
Pgina 361.
La manera como se form una lite poltica mediante matrimonios entre
funcionarios espaoles y familias criollas se refleja en dos familias santafereas
fundadas en el siglo XVIII. La primera de stas es la de los Lozanos, familia que
se origin en el espaol Jorge Miguel Lozano de Peralta, oidor de la audiencia de
Bogot entre 1722 y 1729. El hijo mayor de Lozano se cas con la rica familia
criolla de los Caicedos y, de esta unin, hered la hacienda ms grande de la
sabana de Bogot. Estas tierras les dieron a los Lozanos una slida base
econmica para sus pretensiones sociales; ms tarde se convertiran en el
fundamento del vnculo que sostuvo al marquesado de San Jorge, ttulo que
confirm la posicin de la familia a la cabeza de la aristocracia santaferea. Los
Lozanos, por supuesto, casaron con sus iguales sociales, de manera que
mediante matrimonios con otros nobles criollos y funcionarios espaoles,
confirmaron y reforzaron su posicin en el centro de la lite social y poltica de la
662 Phelan, The People and the King, pp. 12-13; tambin Phelan, "El auge y la cada de los criollos en la
audiencia de Nueva Granada, 1700-1781", BHA vol. I. pp. 597-618.

capital.663
La renovacin de la lite por medio de matrimonios entre funcionarios
peninsulares y familias criollas tambin se demuestra claramente en el caso de la
familia lvarez. Esta se bas en el matrimonio del espaol Manuel de Bernardo
lvarez, fiscal de la audiencia desde 1736 hasta 1755, con Mara Josepha del
Casal y Freira, hija de un funcionario gallego que haba sido corregidor de Tunja y
teniente del capitn general de Santa Fe durante la dcada de 1730. 664De este
matrimonio, celebrado en Bogot en 1738, sobrevivieron catorce hijos que a travs
de sus matrimonios forjaron estrechos lazos con importantes miembros de la clase
alta peninsular y criolla de la capital. El hijo mayor, Manuel Bernardo lvarez y
Casal, se convirti en contador del Tribunal y Real Audiencia de Cuentas de
Bogot, y
Pgina 362.
cas en la familia Lozano y Manrique, marqueses de San Jorge e importantes
propietarios de tierra criollos. 665Otro hijo, Ignacio lvarez y Casal, se convirti en
teniente gobernador de Pamplona, mientras que su hermano Jos cas en otra
importante familia criolla, los Suescn. 666De las nueve hijas del matrimonio lvarez
Casal, seis casaron con funcionarios espaoles con cargos en Bogot. Para 1778,
por cierto, estos matrimonios significaban que cinco funcionarios de alto rango de
la audiencia y de la tesorera de Bogot tenan relaciones de afinidad y
consanguinidad que contravenan las leyes atinentes a los lazos de sangre y de
matrimonio entre los funcionarios fiscales. De modo que, aunque los virreyes
tendan a pagar favores entre los miembros de sus squitos trados de Espaa, el
establecimiento del virreinato no caus evidentemente mayor dao a las
oportunidades criollas de lograr acceso a cargos e influencia. Cuando el visitador
663 Phelan, The People and the King, pp. 70-71.
664 Jos Restrepo Senz, Biografa de los mandatarios y ministros de la Real

Audiencia, 1671-1819
(Bogot, 1952), pp. 460-461. Sobre las familias Casals y Freira y lvarez, vase Jos M. Restrepo Senz y
Raimundo Rivas, Genealogas de Santaf de Bogot (Bogot, 1928), pp. 17-23, 225-226.

665 Ibid., pp. 20-21.


666 Ibid., p. 19.

general de Carlos III lleg a Bogot en 1778, el conjunto de relaciones creadas por
matrimonios entre criollos nobles y funcionarios de la audiencia y de la burocracia
fiscal haba colocado a las principales familias santafereas en una posicin de
considerable influencia en el centro mismo del gobierno.
El otro medio mediante el cual las lites urbanas ejercan poder local era a travs
de cargos en los concejos municipales. En Bogot, el cabildo pareca una
institucin moribunda a mediados del siglo. En 1749 el virrey Eslava se quejaba de
lo difcil que era vender regimientos en el cabildo; por lo general era necesario
nombrar regidores interinos para llenar los vacos 667. Esto, sin embargo, no evit
que el cabildo se convirtiera en un importante vehculo para los intereses criollos
en los aos siguientes. Segn el arzobispo virrey Caballero y Gngora, para fines
de la dcada de 1780 el cabildo de Santa Fe era, por cierto, un instrumento de la
oligarqua local y, en cuanto tal, se haba convertido en un obstculo para el buen
gobierno
Pgina 363.
de la capital. Observ que los alcaldes siempre eran escogidos entre las familias
ms importantes de la ciudad y que, durante sus aos en el cargo, su principal
preocupacin era la de impedir cualquier accin que pudiera perjudicar sus
intereses personales o su posicin social, en lugar de "gobernar la repblica" en el
inters general. Y aadi: "el partido de los hacendados... que controla el cabildo
de esta capital... contribuye a este desorden, puesto que por inters propio
subvierten el orden, perpetan la ignorancia y la escasez, y en sus decisiones
oficiales, rechazan la reforma a favor de su personal ganancia... 668
En otros centros urbanos regionales, la lite formada por alianzas de familias
terratenientes criollas con funcionarios reales o comerciantes inmigrantes
dominaba tambin la vida poltica local. El estudio de Marzahl sobre la Popayn
667 AGI Santa Fe, 422, Consejo de Indias, julio 15, 1749".
668 AGI Santa Fe 552, Borrador de lo que pens el Sr. Virrey representar a la Corte sobre eleccin de
Corregidor de Santa Fe...".

del siglo XVII muestra con claridad la forma como estas alianzas crearon una
aristocracia urbana en torno a un grupo gobernante que no slo monopolizaba
posiciones en el cabildo sino que, mediante alianzas con el gobernador de la
provincia y con los funcionarios de la tesorera, alcanzaba cargos e influencia en la
administracin de la provincia.669All, como en otras partes, el cabildo se convirti
para las principales familias en el vehculo para perseguir sus propios intereses,
en lugar de ser una institucin cuyos miembros tuvieran alguna pretensin de
representar los intereses de la sociedad local como un todo 670. Durante el siglo
XVIII algunos acaudalados comerciantes peninsulares ingresaron al cabildo, pero
el gobierno de la ciudad sigui en gran parte en manos de una reducida oligarqua
local dominada por cinco familias emparentadas cuya riqueza se basaba en la
minera.671El estudio de Colmenares sobre Cali, el otro importante centro urbano
Pgina 364.
de la provincia de Popayn, tambin muestra la manera como las familias
principales buscaron el control de los cargos del cabildo como signo de su
posicin en la comunidad, reflejo de la riqueza y situacin social de sus ocupantes,
al igual que como plataforma de influencia en la administracin de la provincia.
Fue as como la familia Caicedo us su riqueza obtenida en la minera chocoana
para alcanzar un papel dominante en el cabildo durante los primeros aos del siglo
XVIII y, una vez afianzada, concentr sus esfuerzos polticos en combatir la
competencia de nuevas fortunas al copar los cargos del cabildo con parientes y
subordinados.672 En Medelln, donde los mineros y comerciantes ms ricos
ocupaban los cargos de ms prestigio, tambin haba una fuerte relacin entre la
riqueza y los cargos del cabildo. Segn Ann Twinam, ocupaban sus cargos a
regaadientes, porque los puestos municipales no ofrecan ningn incentivo
econmico, y slo lo hacan para ostentar su situacin social. 673 Aun as, la
669 Marzahl, Town in. the Empire, pp. 85-121.
670 Ibid, pp. 159-167.
671 Colmenares, Historia econmica y social de Colombia: Popayn, vol. 2, pp 259-265.
672 Colmenares, Cali, pp. 143-154.
673 Twinam, Miners, Mechants and Farmers in Colonial Colombia, pp. 113-146.

ocupacin de cargos tena su aspecto atractivo, aunque slo fuera en el sentido


negativo de que, al servir en el cabildo, los mineros y comerciantes ms ricos de la
ciudad podan por lo menos asegurarse de que el gobierno local no cayera en
otras manos, potencialmente hostiles. Y tambin estaban, por supuesto, los
beneficios de la influencia poltica local para promover el inters propio, como lo
comprendi muy bien Francisco Silvestre, dos veces gobernador de Antioquia. Tal
como anot en su informe sobre Antioquia de 1785, el control de la magistratura
local por aristcratas criollos y sus parientes peninsulares significaba que haba
una ley para los ricos y otra para los pobres.674
Cuando se producan conflictos en la poltica local, invariablemente surgan de
camarillas personales o familiares, ms que de divisiones sociales o ideolgicas.
En Cali, durante el siglo XVIII, los mineros y los comerciantes se enfrentaron en
competencia por
Pgina 365.
Los cargos del cabildo y, como muchos de los comerciantes eran espaoles
inmigrantes, sus disputas a menudo tomaban el aspecto de duelos polticos entre
criollos y peninsulares. Sin embargo, como en Popayn y Medelln, estos
conflictos locales no significaban que los criollos rechazaran la participacin de los
espaoles en la poltica. En estas ciudades la sociedad criolla absorba con
presteza a los peninsulares, y cuando surgan rivalidades se producan ms por el
enfrentamiento de clanes familiares que por cualquier antagonismo fundamental
entre criollos y espaoles. Lo mismo es cierto de Cartagena, donde los oficiales
espaoles que vinieron con la expedicin militar de 1698 sentaron la base de una
nueva lite administrativa, comercial y social, y donde los comerciantes espaoles
y los hacendados criollos se sentaban Lado a lado en el cabildo de la ciudad. 675 La
poltica de las lites, entonces, se entiende mejor en trminos regionales. No
674 Silvestre, Relacin, p. 188.
675 29. Carmen Gmez Prez, "El Consulado de Sevilla y la formacin de las oligarquas
en Cartagena de Indias a principios del siglo XVIII", pp. 330-348; Hermes Tovar Pinzn.
"El estado colonial frente al poder local y regional", Nova Americana (Turn, 1982), no.
5, pp. 49-52.

haba una nica "clase gobernante" u "oligarqua" criolla, consciente de intereses


comunes o capaz de accin conjunta; haba en cambio redes familiares locales
que con frecuencia incorporaban espaoles y que buscaban cargos e influencia en
sus ciudades como el mejor medio de preservar y extender sus empresas y
fortunas familiares.
LA POLTICA POPULAR
Si las actividades de las lites urbanas de la Nueva Granada del siglo XVIII
constituan el principal aspecto de la vida poltica, no copaban sin embargo los
lmites del terreno poltico. Fuera de las principales ciudades y pueblos haba una
cantidad de pequeas poblaciones y aneas en las que los blancos pobres, los
mestizos y los indios tambin
Pgina 366.
participaban en la poltica local. Buena parte de esta poltica se superpona e
interactuaba con la pugna de individuos y familias por favorecer sus fortunas
mediante el monopolio de los cargos municipales. Pues, aunque los cargos del
cabildo no producan necesariamente recompensas econmicas inmediatas, el
poder de los alcaldes de hacer cumplir la ley y de vigilar el orden pblico se poda
sin duda usar para sacar ventajas personales o familiares. Esta influencia, por
cierto, se extenda ms all del recinto urbano, porque los alcaldes no slo
impartan justicia en el pueblo mismo, sino que anualmente nombraban tenientes
en las parroquias y aldeas distantes de su jurisdiccin, lo cual les permita formar
redes de clientes subordinados en las reas rurales. Queda entonces fcil
imaginar la forma como las comunidades locales se podan politizar en torno a
bandos que competan por el poder en el nivel distrital. Si un bando lograba
hacerse al control del cabildo de un pueblo, colocaba a sus seguidores en los
villorrios y parroquias de la jurisdiccin del pueblo, creando as una red de clientes
que poda utilizar para promover sus ambiciones personales.
El cargo de alcalde ordinario era de particular importancia en este aspecto, porque

los alcaldes escogan diputados para actuar en su nombre en las veredas. En


teora, los candidatos para esos cargos tenan que ceirse a ciertos criterios
ideados para garantizar que los nombramientos del gobierno fueran para blancos
respetables que gozaran de cierta posicin social y econmica en la comunidad. 2
para impedir la concentracin de cargos locales en manos de una sola familia. Un
informe sobre la provincia de Vlez de 1751 sugiere. sin embargo, que los
alcaldes regionales descuidaban estos criterios en la seleccin de tenientes para
actuar en su nombre en parroquias rurales, pues escogan "personas tan
despreciables que carecan de espritu o autoridad para todo". 676 En realidad, esto
probablemente quera decir que los alcaldes delegaban su mando a parientes y
Pgina 367.
clientes, para poder as sacarles provecho personal y familiar, lo que ciertamente
implicaba una propuesta hecha en 1773 para que los virreyes participaran en la
escogencia de magistrados locales, con el fin de evitar "la corrupcin de los
alcaldes por la parcialidad que gobierna su eleccin en todas las ciudades del
virreinato".677
La competencia por los cargos municipales era una dimensin significativa de la
poltica colonial porque proporcionaba el terreno primario en el cual los ciudadanos
comunes adquiran experiencia en el gobierno y formaban actitudes polticas. La
seleccin de los funcionarios municipales gener una enrgica tradicin de accin
pblica en la cual el pueblo se ocupaba del gobierno, aprenda a actuar
colectivamente y expresaba al igual que desarrollaba ideas sobre sus derechos.
Margarita Garrido, basndose en evidencias sacadas de diferentes medios
locales, ha demostrado que aunque los criollos ricos podan manipular las
elecciones para fines personales, los vecinos comunes no eran de ningn modo
instrumentos pasivos de las lites locales. A menudo, por cierto, estaban
dispuestos a usar la ley para combatir el monopolio del poder y la opresin de las
camarillas, rechazar a los funcionarios que no contaban con apoyo local y
676 Ots Capdequ, Nuevos aspectos del siglo XVIII, p. 34.
677 Ibid., p. 34.

expresar descontento con los sacerdotes que cobraban demasiado por sus
servicios, tenan conducta inmoral o de otra manera descuidaban sus
responsabilidades. Los vecinos comunes tambin participaban en la poltica local,
al unir esfuerzos para mejorar la categora de sus comunidades, por lo general
buscando que una parroquia se convirtiera en villa o un pueblo en ciudad, y a
travs de esta actividad experimentaban un sentido de identidad y de comunidad
locales que superaba la divisin de clases y que les permita pensar y actuar en
defensa de intereses colectivos678.
Pgina 368.
Otro elemento de la vida pblica de la Nueva Granada, y seal adicional de una
activa cultura poltica popular, se halla en los diferentes disturbios civiles que,
como resultado de procesos penales, figuran en los expedientes judiciales como
"tumultos", "levantamientos", "sublevaciones", "motines" y "rebeliones". La
investigacin de tales incidentes sugiere que siempre eran hechos breves y muy
localizados, sin importancia fuera de los lugares en que ocurran. No obstante, al
caracterizarse por formas de conducta discriminatorias, se inspiraban en un
concepto de inters comunitario y los sostena el sentido de que, bajo ciertas
condiciones, se justificaban vigorosas acciones ilegales, por lo que deben ser
vistos como elementos de una tradicin poltica popular.679
Los desrdenes civiles asuman varias formas. La creacin y cobro de impuestos
era uno de los motivos de la protesta colectiva. Cuando en 1740 el corregidor de
Tunja, por ejemplo, trat de cobrar en Vlez un prstamo de guerra de
emergencia, fue expulsado por los amotinados que rechazaron el emprstito y
aclamaron al alfrez real de la ciudad como su lder. En la dcada de 1750 y a
principios de la de 1760, la ciudad de Ocaa vivi una serie de disturbios locales
cuando un funcionario de la tesorera demasiado entusiasta se disput con el clero
678 32. Margarita Garrido de Payn, "La poltica local en la Nueva Granada, 1750- 1 10... ACHSC,
vol. 15 (1987), pp. 37-56; tambin, por la misma autora, "The Ptlitical Culture of New Granada,
1770-1815" (Tesis doctoral indita, Universidad e Oxford, 1990), pp. 76-180.
679 Una presentacin ms detallada de este argumento se encuentra en McFarlane, "Civil
Disorders and Popular Protests in Late Colonial New Granada", pp. 17-54.

y la comunidad en torno al cobro del impuesto de ventas. A mediados de la dcada


de 1760, las demandas fiscales del Estado provocaron una resistencia ms
extendida. La mayor protesta pblica contra esta poltica tuvo lugar en Quito,
donde los ciudadanos se amotinaron durante varios meses, paralizaron el
gobierno real y prcticamente formaron un gobierno autnomo propio. 680 Tambin
hubo descontento popular en el sur y el oeste de Colombia entre 1764 y 1766, en
la provincia de Popayn y en la vecina provincia

Pgina 369.
del Choc. Otra ocasin de disturbios se daba en los asentamientos indios y
mestizos cuando los funcionarios locales o el clero explotaban sus posiciones para
provecho personal, imponindoles a las comunidades exigencias anormales de
recursos, ya fueran trabajo, dinero o bienes. La hostilidad de las comunidades
hacia los funcionarios locales tambin poda causar violentas reacciones
colectivas, encaminadas a evitar que se posesionaran o continuaran en sus
cargos. Este descontento a veces tornaba la forma de disturbios realizados por
multitudes que demostraban abiertamente su rechazo a los funcionarios, o en
otras ocasiones era obra de pequeos grupos que operaban en una forma
semiclandestina. De vez en cuando tambin se producan desafos colectivos
contra la autoridad local, cuando los magistrados se comportaban de manera
injusta, por no hacer cumplir las leyes o por aplicarlas selectivamente. 681
Las protestas colectivas de esta clase en ciertas ocasiones expresaban divisiones
de facciones dentro de las comunidades; en otras, reflejaban resentimiento social
o conflictos tnicos. Pero lo ms interesante respecto a ellas es que siempre eran
acciones estructuradas, sostenidas por un sentido comunitario y por la creencia de
que las protestas colectivas vigorosas eran una forma legtima de accin. En este
sentido, los actos de violencia y rebelin eran parte de un repertorio ms amplio
680 McFarlane, "The Rebellion of the Barrios: Urban Insurrection in Bourbon Quito", pp.
283-330; Kenneth J. Andrien, "Economic Crisis, Taxes and the Quito Insurrection of
1765", Past and Present, no. 129 (1990), pp. 104-131.
681 McFarlane, "Civil Disorders", pp. 22-44.

de la poltica prctica y reflejaban la suposicin de que la autoridad deba


considerar los intereses y la opinin locales. Si eran ilegales, entonces no eran
anti-institucionales. No atacaban la maquinaria del Estado, sino que buscaban
controlar y manipular a sus agentes, mostrando una conciencia popular de la
justicia y la ley que no toleraba el ejercicio arbitrario del poder por los
representantes del Estado. En esta forma, aunque dichos disturbios civiles no
estaban inspirados o guiados por un pensamiento poltico especfico o
explcitamente elaborado, no estaban del todo desprovistos de ideas o significado
polticos. En las formas estrucPgina 370.
turadas de protesta colectiva y actos de desafo contra el gobierno y sus agentes,
podemos vagamente detectar actitudes y creencias normalmente no enunciadas y
rara vez expresadas explcitamente o por escrito. En sus reacciones contra las
exigencias econmicas fiscales del gobierno, contra el nombramiento de
funcionarios a quienes se oponan los miembros de la comunidad, o contra visible
abusos de autoridad de funcionarios titulares, estos disturbios pequeos y muy
localizados son el reflejo de actitudes y valores populares, sobre todo con respecto
a las relaciones del gobierno con sus sbditos. Tales actitudes son similares a las
que se encuentras en otras sociedades agrarias: la creencia en el derecho a la
tierra IF al uso de sus productos; en el derecho de producir y consentir artculos
esenciales (comida, tabaco y aguardiente) sin impuestos arbitrarios; y la idea de
que las costumbres locales deben ser respetadas, y la justicia administrada con
imparcialidad. Tales actitudes implcitamente definen una nocin bsica de
libertad: el derecho de combatir las intrusiones infundadas del gobierno y de sus
agentes. Esta nocin mnima y residual de libertad se aliment de la experiencia
colonial de gobierno, porque a pesar de su imponente estructura legal y
burocrtica, el gobierno espaol de la Nueva Granada no controlaba por completo
a la masa de la poblacin. En este sentid la sociedad neogranadina comparta
esa libertad que Mario Gngoca ha descrito como "peculiar de Amrica... una
forma de libertad que existe fuera de la estructura del Estado... no basada en una

idea bita definida o en algn concepto nuevo del Estado... [Sino]...con races en la
laxitud".682
As que en la sociedad provinciana de los pequeos pueblos 3 aldeas que
abundaban en la Nueva Granada hay seas de una activa vida poltica, en la cual
los representantes oficiales de la Iglesia del Estado encontraban que la autoridad
dependa del respeto hacia los intereses y la opinin locales, y no de la aceptacin
incondicional
Pgina 371.
por parte de una poblacin dcil o reprimida. La participacin poltica en el nivel
local, legal o extralegal, mostraba que el sistema judicial y administrativo dependa
del apoyo pblico, y que el comn de la gente esperaba que se oyera su voz.
Normalmente esta poltica era muy localizada, se concentraba en torno a hombres
ms que a ideas o programas, y no representaba amenaza alguna para el orden
colonial. La poltica popular y las protestas eran, en suma, parte integral de la
cultura poltica, al igual que las maniobras de las principales familias criollas que
ocupaban las primeras filas de la sociedad y del gobierno neogranadino.

EL EQUILIBRIO POLTICO Y SU ROMPIMIENTO


Durante la mayor parte del siglo XVIII, la poltica borbnica no produjo serias
tensiones en el sistema colonial de gobierno; la competencia entre los diferentes
grupos que conformaban la sociedad era contenida y se expresaba dentro de los
circuitos polticos localizados que acabamos de describir. Las razones de esto no
son difciles de encontrar. En primer lugar, el ritmo del cambio econmico era lento
y las disputas en torno a los recursos no lo bastante agudas o generalizadas como
para que causaran conflictos de envergadura. El crecimiento geogrfico sin duda
gener tensiones sociales en algunas regiones, ante todo en aquellas donde una
creciente poblacin mestiza ejerca presin sobre las tierras de las mermadas
682 Mario Gngora, Studies in the Colonial History of Spanish America. -duccin de
Richard Southern (Cambridge, 1975), p. 125.

comunidades indgenas, como en partes de la provincia de Tunja, o donde las


comunidades indgenas se sublevaban para defenderse contra funcionarios o
clrigos rapaces, como en Pasto, o donde recin creados centros urbanos
competan entre s, como en el rea del Socorro. Pero como los cambios
demogrficos y comerciales tenan slo un impacto muy limitado en las estructuras
econmicas y sociales de la regin, estos desrdenes eran asuntos puramente
locales que carecan de cualquier resonancia en sectores ms amplios de la
pobla-

Pgina 372.
La estabilidad en la vida poltica colonial tambin se debe en buena parte al hecho
de que la reforma institucional apenas tuvo un moderado impacto en la Nueva
Granada antes de la visita general de 1778 a 1783. El primer virreinato fue
simplemente demasiada efmero para que ocasionara cambios duraderos, y
durante la mayor parte de la primera mitad del siglo XVIII la Nueva Granada
permaneci bajo la misma forma de administracin que haba conocido bajo los
Habsburgos. Cuando Felipe V reinstituy el virreinato en 1739, la administracin
colonial devino, entonces s, ms eficaz como lo prueban el fortalecimiento de la
defensa y el crecimiento de los ingresos. Pero el ritmo del cambio fue lento y
vacilante, la reforma fiscal slo se aplic en algunas provincias y los virrQ,e
actuaron en una forma pragmtica, abordando problemas especficos en lugar de
ejecutar polticas innovadoras en amplias reas. Entretanto, la audiencia conserv
buena parte de su antiguo e ineficiente carcter, a pesar de que los virreyes
ocupaban su presidencia. Tan tardamente como 1776, encontramos que el virrey
Flres se quejaba de que en la audiencia de Santa Fe slo dos oidores
desempeaban sus cargos, ambos aquejados de enfermedades crnicas que
dificultaban su trabajo.683 Pero tal vez ms importante fue el hecho de que la
introduccin del virreinato slo modific ligeramente la forma y la ndole del
gobierno, lo cual dej a la poblacin con un fuerte sentido de autonoma local.
683 AGI Santa Fe 585 (ramo 6), Flres to Glvez, Santa Fe, mayo 15, 1776 (no. 50).

De modo que aunque se coloc a la Nueva Granada bajo una autoridad ms


fuerte, ejercida desde la capital virreinal, los propsitos, prcticas y procedimientos
del gobierno siguieron siendo los mismos del viejo orden poltico heredado de los
Habsburgos. Pues aunque se instal a los virreyes para fortalecer la autoridad del
gobierno real, seguan gozando de la amplitud poltica que el rgimen de los
Habsburgos haba permitido tradicionalmente y, en lugar de cumplir en forma
ciega las rdenes reales, seguan teniendo en cuenta
Pgina 373.
los intereses coloniales al aplicar la legislacin metropolitana. Segn escribi
Francisco Silvestre en 1789, la autonoma de los virreyes y su voluntad de adaptar
las mximas de la poltica borbnica a las circunstancias locales eran el criterio del
buen gobierno y de la armona poltica antes de 1778. Fue as como anot con
satisfaccin que el virrey Pizarro haba cumplido con sus responsabilidades de
mejorar la administracin de la tesorera, que haba implementado ciertas polticas
de la corona y que haba omitido otras, "que la situacin del Reino no permita, o
para las cuales no haba llegado el momento". 684 Silvestre tambin elogi a los
sucesores de Pizarro por la misma razn, y los describi como hombres
comprometidos con un estilo de gobierno pragmtico y conciliatorio, dispuestos a
aprender de la experiencia y a adaptar la poltica a las circunstancias e intereses
locales. Por lo tanto, a pesar de la instalacin de los virreyes para aumentar la
autoridad real, la monarqua borbnica les permiti actuar con el estilo poltico
heredado de los Habsburgos, prefiriendo el gobierno por consenso al impositivo.
Si bajo este sistema poltico se preservaba la paz, entonces su cambio, por la
misma razn, equivala a promover el desorden. As, cuando Jos de Glvez, el
ministro de Carlos III para las Indias, abandon el compromiso a favor del enfoque
ms riguroso e inflexible introducido en la Nueva Granada en 1778 por su
reformista visitador general, este cambio precipit la mayor crisis poltica a la que
se enfrentaron las autoridades espaolas en todo el siglo XVIII. Para un
684 Ibid., p. 78.

funcionario peninsular con mucha experiencia en la Nueva Granada y conectado


estrechamente con la lite poltica como Francisco Silvestre, el ataque al sistema
tradicional de gobierno del visitador general (quien, como sus contrapartes en
otras regiones, 'segua ciegamente las rdenes del Sr. Glvez") 685 fue la principal
causa de la insurreccin de los comuneros de 1781, el principal
Pgina 374.
desafo al gobierno espaol en territorio colombiano desde el ascenso de la
dinasta de los Borbones en 1700.
La insurreccin de los comuneros fue un acontecimiento extraordinario. En su
punto ms lgido, la rebelin moviliz una fuerza de casi 20.000 personas que al
desplazarse hacia la capital presentaron una oposicin tan formidable que las
autoridades reales se vieron forzadas a una humillante revocacin de la poltica de
Carlos III. Por lo tanto, es a duras penas sorprendente que desde hace mucho
tiempo los historiadores hayan visto la insurreccin como un acontecimiento de
especial significado. En su escala, duracin y alcance, la rebelin no slo no tuvo
paralelo en la historia de la Nueva Granada colonial, sino que por coincidir con la
masiva rebelin de Tpac Amaru en el sur de los Andes, tambin fue parte de un
movimiento mayor de oposicin al gobierno espaol, incitado por el nuevo
programa de Carlos III. Cul fue su significado? Marc la insurreccin un punto
crtico en el desarrollo poltico de la regin, reflejando sentimientos anticoloniales,
protonacionalistas, de la clase que a partir de 1810 habra de empezar la
transformacin de la Nueva Granada en la repblica independiente de Colombia?
Cules fueron las ideas que inspiraron la insurreccin, y hasta qu punto
representaban un desafo contra el gobierno espaol? Y cul era su contenido
social? Surgi la insurreccin popular nicamente por oposicin a la poltica fiscal
de los Borbones, o fue incitada por conflictos domsticos resultantes de tensiones
entre grupos dentro de la sociedad colonial? Para examinar estas preguntas,
debemos primero desenredar los agravios y grupos involucrados en la
685 Ibid., p. 88.

insurreccin, mostrar cmo los distintos descontentos se fundieron en un


movimiento regional y rastrear la dinmica de su desarrollo. Luego, despus de
haber situado la insurreccin en su contexto poltico y social, podemos volver al
asunto ms general de su lugar en el desarrollo poltico de la Nueva Granada en
sus ltimos aos. y de sus implicaciones para las relaciones con Espaa.
Pgina 375.
ORGENES DE LA INSURRECCIN
DE LOS COMUNEROS
Las causas inmediatas de la insurreccin se identifican con facilidad. Los tumultos
populares se encendieron contra las medidas fiscales que introdujo el visitador
general Gutirrez de Pieres en 1780 y 1781, cuando se pusieron en prctica en
rpida sucesin las reformas que incidan en el cultivo y venta del tabaco, el
expendio de aguardiente y la proporcin y cobro del impuesto de ventas. Las
primeras seales de resistencia popular pueden rastrearse a los pequeos
disturbios que ocurrieron, durante los ltimos meses de 1780, en o cerca de los
poblados de Simacota, Mogotes y Charal, las tres reas donde se les prohibi a
los campesinos el cultivo del tabaco a causa de los nuevos reglamentos del
monopolio real.686 Estos incidentes fueron, sin embargo, simplemente el preludio
de un brote ms amplio de motines, desencadenados en marzo de 1781 por la
introduccin de la nueva reglamentacin del impuesto de ventas. La resistencia
tom de nuevo el carcter de disturbios locales, pero al extenderse hasta incluir
poblados en un rea mayor, no tard en adquirir una forma organizada y
coherente.
El viraje de actos espordicos de desafo contra los funcionarios en las parroquias
a la resistencia en gran escala empez en la ciudad del Socorro el 16 de marzo de
1781, cuando el anuncio pblico de los nuevos reglamentos del impuesto de
ventas amotin a la muchedumbre que se haba reunido para el mercado
semanal. En los das que siguieron, estallaron disturbios en los poblados cercanos
686 Pablo E. Crdenas Acosta, Los comuneros (Reivindicaciones histricas y juicios
crticos documentalmente justificados) (Bogot, 1945), pp. 210-212; 275280.

de Simacota y Pinchote y en la ciudad de San Gil, donde las restricciones al


cultivo del tabaco afectaron a los pequeos campesinos.) Al combinarse las
protestas contra el estanco del tabaco con las de rechazo a la alcabala, aument
el nmero de amotinados. Despus de nuevos
Pgina 376.
disturbios en el Socorro, una oleada de descontento recorri los poblados vecinos
a principios de abril, en una cadena de desrdenes contra los funcionarios y
propiedades de la administracin local de los monopolios del tabaco y del
aguardiente.: Luego, a mediados de abril, el pueblo del Socorro de nuevo tom la
iniciativa. Se amotine por tercera vez y, de estos disturbios, surgi un caudillaje
dedicada a formar un movimiento regional concertado contra el visitador general y
sus polticas.687
El nacimiento de la insurreccin en el pueblo del Socorro y sus alrededores, y no
en ninguna otra regin de la Nueva Granada, se explica por factores locales
especficos, econmicos y polticos. En primer lugar, en 1776 el Socorro fue
vctima de una epidemia de viruela que caus muchas vctimas, y adems una
serie de cosechas pobres haba afectado an ms la prosperidad del municipio,
encareciendo los precios de los alimentos. De manera que sus vecinos, sobre todo
los ms pobres, tenan buenas razones para sentirse agraviados por los nuevos
impuestos y precios del tabaco y del aguardiente. Una segunda peculiaridad del
rea del Socorro era la particular estructura de su economa local. Se trataba de
una regin donde los pequeos productores campesinos haban cultivado el
tabaco por largo tiempo, y con frecuencia producan otras cosechas, sobre todo de
algodn, para vender en mercados locales y regionales. Por lo tanto, las
restricciones al cultivo del tabaco, los mayores precios del tabaco y del
aguardiente, el incremento del impuesto de ventas y el control ms estricto del
comercio significaron que casi todos los pequeos productores, consumidores y
687 Esta relacin de los sucesos de la rebelin se basan en la reconstruccin dada por
Crdenas Acosta, El movimiento comunal de 1781 en el Nuevo Reino de Granada,
pssim. Una cronologa de los sucesos de 1781 se encuentra en el vol. 2, pp. 321-360.

comerciantes de la regin fueron afectados por la reforma fiscal. Luego la


combinacin de cambios en los impuestos tuvo un mximo de impacto.
Pgina 377.
El Socorro era, adems, el centro de una regin donde la colonizacin
relativamente reciente haba estimulado una activa vida poltica, basada en
problemas locales relacionados con la fundacin de nuevas parroquias y con las
aspiraciones de mayor categora legal de los poblados. 688 Durante la dcada de
1760, los principales vecinos del Socorro haban abogado con vigor por un mayor
rango y, despus de una prolongada campaa, lograron separarse de la
jurisdiccin de San Gil en 1771. Con su recin adquirido cabildo y una fresca
sensacin de autonoma local, el Socorro era particularmente sensible a las
medidas fiscales que afectaban la prosperidad del nuevo municipio y, con la
sensacin de identidad comunal brotada de la campaa para lograr mayor rango y
contando adems de un cabildo que suministraba lazos de clientela, estaba tal vez
ms preparado que lo usual para la movilizacin poltica de una muestra
representativa de la poblacin.689 Las tensiones propias de una sociedad agraria,
en fin, tambin pueden haber sido motivo de descontento en el rea, debido a los
efectos combinados del crecimiento demogrfico, la comercializacin de la
agricultura y la tendencia a que la tierra se concentrara en menos manos. 690 Es
difcil especificar este factor (que examinaremos despus), pero es razonable
suponer que, a medida que una creciente poblacin hace ms difcil el acceso a
tierras libres, una sociedad campesina basada en la propiedad libre tenga un
sentido ms fuerte de relativa privacin que el campesinado en reas donde la
tierra frtil y bien situada ha sido tomada desde tiempo atrs por grandes
haciendas.
688 Gary W. Graff, "Spanish Parishes in Colonial New Granada: Their Role in TownBuilding on the Spanish American Frontier", The Americas, vol. 33 (19761977), pp. 336351
689 Para una lista de las fundadas en el siglo XVIII, vase Mario Aguilera Pea, Los
comuneros: guerra social y lucha anticolonial (Bogot, 1985), pp. 250-251. Sobre el
carcter social y econmico del Socorro, vase Phelan, The People and the King, pp.
39-45.
690 Aguilera Pea, Los comuneros, pp. 25-47.

Pgina 378.
Hay pues una cantidad de factores que ayudan a explicar la disposicin de los
socorranos del campo y la ciudad a oponerse a i reformas impositivas. Pero si la
ubicacin y cronologa de los primeros actos de protesta popular son
aparentemente fciles de entender, son menos patentes las razones para que un
puado de pequeas protestas locales se convirtiera velozmente en un
movimiento policlasista, multitnico y subversivo. El descontento popular por las
exigencias fiscales del Estado no era nada nuevo; tampoco, sin duda, las quejas
por el reparto de la tierra. As que cmo y por qu convirtieron estos disturbios
populares en una de las grandes rebeliones del siglo XVIII americano?
La transformacin de las protestas locales en una rebelin generalizada fue
factible por una serie de factores. Uno que merece mar destacado ms de lo que
por lo general se acostumbra fue la reaccin vacilante y equvoca de las
autoridades ante las primeras manifestaciones de protesta. Al recibir por primera
vez noticia de los disturbios iniciales, el gobierno de Bogot dej la restauracin
del orden en manos de las autoridades locales, y fue slo hasta despus del
segundo levantamiento del Socorro, el 30 de marzo, cuando intervino
directamente el visitador general. El 2 de abril trat de aplacar a los rebeldes con
un gesto conciliador que exclua la fibra de algodn del impuesto de la Armada de
Barlovento. Al da siguiente tom medidas para reprimirlos, al ordenar que el
corregidor Campuzano_ de Tunja, viajara al Socorro para restaurar el orden.
Entretanto, el visitador general continu con su programa. Enardeci an ms, por
cierto, a la opinin pblica al da siguiente, cuando la audiencia public un edicto
que ordenaba a la ciudadana contribuir al donativo. Aunque ste era un tributo
nico de emergencia, se crey que era un impuesto personal permanente, por lo
que provoc protestas adicionales. De manera que tras haber ignorado a los
revoltosos, las autoridades mezclaron luego las concesiones con la represin
finalmente agravaron su error poltico permitiendo que el movimiento desarrollara
objetivos y empuje. Esto fue en parte culpa del

Pgina 379.
gobernador de la provincia, el corregidor de Tunja, quien ya fuera por temor,
tolerancia o por el deseo de irritar al visitador general, permaneci inactivo,
permitiendo que los desrdenes continuaran y se extendieran, causando nuevos
tumultos en las aldeas. Esto ha debido de animar a los revoltosos. Al reunirse con
poca o ninguna oposicin de las autoridades, los insurrectos no slo dispusieron
del tiempo y del espacio para medir su fuerza y propagar su mensaje, permitiendo
as que las protestas localizadas se convirtieran en una cadena coordinada, sino
que

pudieron

percibir

al

mismo

tiempo

la

debilidad

de

las

fuerzas

gubernamentales.
Otro factor que facilit el auge del movimiento fue el haberse unido las gentes del
Socorro bajo un comando disciplinado, factible por la alianza entre los plebeyos y
la clase alta de la ciudad. Si los titubeos del gobierno haban dado campo para
que la insurreccin se desarrollara, esta alianza canaliz los torrentes de la
protesta local en un potente curso. El punto de convergencia se dio el lunes de
Pascua, 1.6 de abril, cuando las oleadas de protesta que se extendieron por el
distrito del Socorro volvieron a la ciudad. Ese da, el tercer tumulto no slo oblig a
huir al alcalde y a dos funcionarios de la alcabala, sino que inici una nueva fase
de la insurreccin, con una declaracin de agravios escrita y la incorporacin
formal de algunos miembros de la clase alta criolla del Socorro como lderes del
"comn". En ese momento los insurrectos adquirieron ideologa y mando, lo cual
los convirti en un movimiento regional de formidable potencial.
La ideologa explcita de los insurrectos era sencilla y visti la forma fcilmente
comunicable de un poema satrico, probablemente escrito por un monje
dominicano de Bogot. Compuesto en estrofas de tosca rima, sus versos
expresaban indignacin ante los nuevos impuestos y, al evocar imgenes de
tirana y de impiedad oficial, apelaban a las emociones de patriotismo local y
antipata hacia los espaoles. Es evidente que el poema capt en forma

esplndida el sentir popular. Cuando fue ledo a la muchedumbre que se amotin


Pgina 380.
en el Socorro el 16 de abril, su mezcla de ultraje y de ridculo, de retrica y
chismes polticos, atrajo de inmediato al pblico. Rpidamente fue adoptado como
manifiesto de los comuneros, apodado (al parecer en mmica humorstica de los
procedimientos burocrticos) "nuestra real cdula", "la santsima gaceta" o "el
superior despacho". Este pasqun, por supuesto, no cre ideas donde no las haba
en primer lugar. Por ser escrito en un lenguaje coloquial y referirse a asuntos
locales y odiados funcionarios, captur y cristaliz el resentimiento popular;
tambin le dio a la rebelin la dignidad de un significado poltico ms amplio, al
definir a los socorranos en trminos casi bblicos como un "pueblo escogido" cuya
"empresa" era una romntica y brillante inspiracin para todos los que se oponan
a la tirana en la Nueva Granada. Adems, difundi un llamado a la accin al
invitar a los rebeldes del Socorro a marchar hacia Bogot en ayuda de sus
simpatizantes en la capital.691
Con la ideologa lleg el liderazgo. El 18 de abril las multitudes del Socorro
aclamaron a cuatro ciudadanos notables como sus capitanes generales,
escogidos para representar y defender los intereses del comn. Miembros de
diferentes grupos se congregaron en una alianza unida bajo el lema de "Viva el rey
y muera el mal gobierno". La fusin de plebeyos y notables en el Socorro marc
un giro vital en el desarrollo de la insurreccin comunera. Pues en una sociedad
jerrquica, la aceptacin del liderazgo por notables locales era una importante
confirmacin de los objetivos de los insurrectos, que fortaleci su reclamo de
actuar en beneficio del inters comn. Adems, en trminos absolutamente
prcticos,

les proporcion

los

rebeldes

una

capacidad

ideolgica

organizacional esencial tanto para unificar el movimiento como para darle un claro
sentido de direccin.
691 Para el texto completo del poema, vase Crdenas Acosta, El movimiento comunal,
vol. 1, pp. 121-130. Para una discusin adicional de su significado, vase Phelan, The
People and the King, pp. 71-78.

Pgina 81.
Las condiciones que permitieron la formacin de esta alianza han sido claramente
explicadas por John Phelan, cuya investigacin muestra que la facilitaron vnculos
de parentesco y de clientela, los cuales pusieron en contacto a los agitadores
plebeyos con los ciudadanos notables de la ciudad y los funcionarios municipales.
Mateo Ardila, el notario del cabildo del Socorro, fue puente crucial entre ellos. Por
el lado plebeyo, Ardila estaba vinculado por relaciones familiares con el gremio de
los carniceros, que organizaron una protesta popular en las calles. Del lado de los
notables, tena influencia en miembros de la lite ciudadana tanto a travs de su
posicin de funcionario como de relaciones familiares. Fue as como los lderes de
la multitud urbana, que procedan del rango de los pequeos comerciantes, se
unieron a los notables de la ciudad a travs de una nica familia que actu como
medio para la formacin de una alianza entre las clases, vital para organizar la
rebelin.692 De esta manera, el impulso de resistencia que surgi de abajo se
transmiti al patriciado criollo, permitiendo que la protesta popular obrara
recprocamente con los agravios de la lite, y creando as una coalicin con
capacidad de actuar en nombre de la comunidad.

EL LIDERAZGO Y LA ESTRATEGIA COMUNEROS


Los criollos involucrados en el liderazgo sostuvieron despus que haban tomado
sus posiciones bajo intimidacin popular. Los primeros "capitanes" criollos
argumentaron que haban aceptado de mala gana sus nombramientos bajo
presin de una multitud violenta y, en ese momento, se anticiparon a las
acusaciones de traicin haciendo un juramento secreto de lealtad al rey, en el que
declaraban estar actuando bajo coaccin. De hecho, slo el magnate local don
Pgina 382.
692 Sobre el carcter del notablato criollo, sus vnculos con los plebeyos y los primeros
cuatro capitanes nombrados en el Socorro, vase Phelan, The People and the King, pp.
50-66.

Salvador Plata demostr en forma abierta y consistente su renuencia a actuar


como lder. Los dems Francisco Berbeo, Antonio Jai Monsalve y Francisco
Rosillo simpatizaron evidentemente con los insurrectos y sacaron ventaja del
descontento popular para expresar su propia antipata por las reformas. Berbeo
fue de particular importancia, porque pronto surgi como caudillo del movimiento
comunero y contribuy en gran medida a su organizacin. Asumi el ttulo de
superintendente y comandante y, junto con Monsalve Rosillo, se dio pronto a la
tarea de formar una estructura de comando en la que coloc a otros hombres de
similar rango social en papeles de apoyo como capitanes en toda la regin
circundante.
Berbeo ejemplificaba el carcter social del liderazgo comunero. Aunque era slo
un modesto terrateniente, su familia estaba enraizada con firmeza en la lite
regional. El abuelo de Berbeo, un inmigrante asturiano, haba sido alguacil mayor
de San Gil en 1709 y maestro de campo en el Socorro, donde se residenci. Su
padre, tambin nacido en Espaa, haba tenido el cargo de notario en la parroquia
del Socorro, y dos de sus hermanos tenan cargos all mismo. Juan Francisco
Berbeo no ocup cargos en el Socorro, pero haba hecho extensos viajes por la
Nueva Granada y haba adquirido experiencia militar en campaas en la frontera
india. Tambin tena contactos con influyentes crculos de Bogot, en especial con
Francisco de Vergara, el administrador jefe del Tribunal de Cuentas de la capital,
conexiones que fueron usadas despus en las negociaciones con las autoridades
virreinales. De los treinta y cuatro capitanes de la regin del Socorro, la gran
mayora unos veintiocho eran de similar posicin social. La mayor parte eran
blancos que saban leer y escribir y que en cuanto terratenientes relativamente
ricos y miembros de la "aristocracia municipal" de funcionarios y recaudadores a
comisin, conservaban con celo la prominencia social y poltica de sus familias. 693

693 Aguilera Pea, Los comuneros, pp. 52-68. Sobre los antecedentes de Berbeo. vase
Restrepo Senz y Rivas, Genealogas de Santa Fe, vol. I, pp. 108-109.

Pgina 383.
El acceso de los notables locales al movimiento fue un desarrollo de importancia
capital. En primer lugar, neutraliz la oposicin de la clase acomodada a los
insurrectos de clase baja; en segundo lugar, ampli la base social de la rebelin y
reforz el reclamo de los comuneros de que representaban al comn; en tercero,
el liderazo criollo que surgi en el Socorro jug un papel clave en la canalizacin
de la protesta popular hacia un movimiento con direccin clara y capaz de
organizarse defensiva y ofensivamente. Una vez iniciada, la coalicin se fortaleci
an ms gracias a los intiles esfuerzos del gobierno por intimidar y sofocar a los
rebeldes El 9 de abril, el visitador y la audiencia se mostraron decididos a tomar
acciones militares para sojuzgar la rebelin: le enviaron provisiones y municiones
al corregidor de Tunja y nombraron al oidor Jos Pardo Osorio comandante de una
fuerza militar para la zona insurrecta. La accin, sin embargo, se dio lentamente.
El corregidor Campuzano de Tunja envi rdenes pero nada hizo para imponerlas,
mientras que la noticia de que se estaba formando una fuerza contra ellos les dio
nimo a los rebeldes del Socorro para organizar sus propias filas. El oidor Osorio
al final no parti de Bogot sino hasta el 18 de abril, y fue seguido por el resto de
su pequeo destacamento un total de setenta y dos soldados con armamento
ligero el 21. Para el 28 de abril, cuando la tropa de Osorio lleg a Puente Real, a
mitad de camino entre Bogot y el Socorro, los rebeldes haban dispuesto de
tiempo suficiente para preparar su defensa. El 2 de mayo se constituy un
"Consejo Supremo de Guerra" entre los capitanes generales de los comuneros,
para coordinar la campaa militar contra las fuerzas realistas bajo el mando
general de Juan Francisco Berbeo. Entretanto aumentaron las filas de la
insurreccin a medida que poblaciones y aldeas indicaban su lealtad al amotinarse
contra los estancos, unirse bajo las rdenes de los capitanes locales y tomar
medidas formales para incorporarse bajo el mando de Berbeo.
El precipitado intento del gobierno de aplastar a los comuneros fue del todo
contraproducente; hizo ms para estimular la rebelin

Pgina 384.
que para impedirla. Las fuerzas rebeldes rodearon al oidor Osorio sus soldados en
Puente Real, y el 8 de mayo stos se rindieron sin una sola baja y entregaron sus
armas y una gruesa suma de dinero de la tesorera que al parecer Osorio haba
tenido la intencin de usar para sobornos. Fue un duro golpe al prestigio del
gobierno, y en consecuencia dio mpetu a la causa comunera. Con un xito militar
a su haber, la alianza de notables y plebeyos del Socorro gan en confianza y
nuevos reclutas y extendi sus vnculos hasta llegar a formar una formidable red
de oposicin regional al gobierno.
Despus del suceso de Puente Real, los lderes insurrectos aadieron a su
movimiento dos nuevas fuerzas de importancia. En primer a lugar obligaron a
Ambrosio Pisco, el cacique mestizo que era cabeza titular de los aldeanos indios
de Santa Fe, Tunja, Vlez y Sogamoso, a aceptar la posicin de capitn de los
comuneros. Pisco estaba muy renuente a unirse a la causa rebelde hasta
intent escapar a Bogot para evitar comprometerse, pero cuando iba camino
de la capital, los indios lo aclamaron como su Seor y lo forzaron a convertirse en
su lder y representante. An ms notable fue la adhesin al movimiento de la
ciudad de Tunja y de la vecina Sogamoso. La adhesin de Tunja fue de especial
importancia, pues libr la insurreccin de una posible amenaza por el flanco
oriental y al mismo tiempo aadi a sus filas varios miles de hombres.
Una vez revelada su debilidad gracias a los vanos esfuerzos de Osorio de detener
la insurreccin por la fuerza, el gobierno de Bogot invirti su estrategia y pas de
la agresin a la defensa. El 12 de mayo Gutirrez de Pieres parti de Bogot
hacia Honda, con la esperanza de desviar a los rebeldes de la capital mientras
escapaba a Cartagena por el ro Magdalena. En su ausencia dej a la "junta
general de tribunales", un comit de magistrados de la audiencia, funcionarios de
alto rango, clrigos y representantes del cabildo de Santa Fe, que convoc de
prisa para manejar la crisis y lidiar con los rebeldes como pudiera, a la espera de

la llegada de fuerzas de Cartagena. El primer paso de la junta fue tratar de detener


el avance
Pgina 385.
de los comuneros suspendiendo las medidas fiscales del visitador general y
emprendiendo negociaciones con los lderes insurrectos. Form con este fin un
comit compuesto por el arzobispo Antonio Caballero y Gngora, el oidor Vasco y
Vargas y el alcalde Eustaquio Galavs y Hurtado, en representacin del gobierno
municipal y de la lite criolla de Bogot. Presidida por el arzobispo, la comisin
trat de interceder ante los rebeldes antes de que marcharan hacia la capital,
mientras la audiencia preparaba su defensa.
Si la derrota de las fuerzas de Osorio en Puente Real fue un gran estmulo para
los comuneros, las medidas tomadas en mayo para preservar el orden en Bogot
fueron de parecida importancia para sostener al gobierno en la capital. Despus
de la humillacin militar del virreinato, la iniciativa pas a los insurrectos y era poco
lo que podan hacer las autoridades para erradicar la rebelin. Sin embargo, la
junta por lo menos asegur una posicin defensiva en Bogot, evitando que los
simpatizantes del Socorro subvirtieran el orden all. Esto result ser de enorme
importancia, pues aunque la junta careca de fuerzas para evitar la marcha rebelde
hacia Bogot, logr conservar un gobierno capaz de presentarse como un baluarte
del orden y as emprender negociaciones con los lderes comuneros.
Estos, mientras tanto, se hicieron ms y ms fuertes. El apoyo a la rebelin sigui
extendindose y lleg incluso a algunos poblados de los distantes Llanos, donde a
mediados de mayo un grupo de criollos instig una rebelin india y se ali con el
movimiento del Socorro, tomando ttulos y comisiones del Consejo Supremo de
Guerra de Berbeo.694 Aunque un nmero creciente de hombres se moviliz en
desafo al gobierno, los avances rebeldes tambin se basaron en una acertada
694 Jane Loy, "Forgotten Comuneros: The 1781 Revolt in the Llanos de Casa-nare",
HAHR, vol. 61 (1981), pp. 235-257. Sobre los comienzos de la rebelin, zanse pp. 238241

direccin militar. En esto Francisco Berbeo, el comandante en jefe comunero, jug


un papel clave. Mientras se preparaba para dialogar con las autoridades reales,
realiz una astuta
Pgina 386.
estrategia militar encaminada a extender el rea bajo control rebelde, protegerla
de ataques y aislar la capital de la ayuda de las fuerzas virreinales de Cartagena.
La estrategia se despleg a finales de mayo, cuando Berbeo movi sus fuerzas en
varias direcciones. En primer lugar march hacia la ciudad de Girn, que haba
rechazado la unin con los comuneros y amenazaba con permitirles una entrada a
las fuerzas reales enviadas desde Cartagena por el Magdalena. Despus de una
breve campaa. Girn fue tomada y se cerr as el estratgico boquete hacia el
norte. Al mismo tiempo, Berbeo tambin dio pasos para cortar las comunicaciones
y los refuerzos de Bogot por el ro Magdalena. A finales de mayo le confi al
plebeyo Jos Antonio Galn una pequea fuerza y lo envi en una expedicin para
interrumpir los correos entre Bogot y el ro, buscar y capturar al fugitivo visitador
general rescatar el estratgico puerto ribereo de Honda. Aunque Galn no
captur al visitador general, Logr apoyo para la rebelin en el valle alto del
Magdalena y, al levantar una barrera entre Bogot y la costa le permiti a Berbeo
la bsqueda de sus principales objetivos en el interior, donde retuvo la iniciativa. Al
trasladar la vanguardia comunera hacia Nemocn, anim al pueblo de Zipaquir a
unirse a la coalicin rebelde; luego maniobr la masa de sus fuerzas hacia
nemocn, colocndolas a fcil alcance de Bogot. El 26 de mayo los lderes
insurrectos

emprendieron

en

Nemocn

comunicaciones

preliminares

con

Caballero y Gngora y su comisin, pero Berbeo hizo uso de prudentes tcticas


dilatorias, permitiendo que contingentes rebeldes del Socorro y de Tunja
concentraran en las cercanas,

en Mortio, una fuerza de cerca de 20.000

hombres. A finales de mayo, cuando sus tropas estaban apostndose, Berbeo


tambin envi un destacamento de indios de aldeas cercanas para vigilar la
entrada a la capital. Ante las protestas de las autoridades, las fuerzas indias fueron
retiradas, pero no dej de ser una ingeniosa tctica. Al exhibir a sus aliados indios,

Berbeo explot temores raciales, aumentando as la tensin en la capital y


obligando al gobierno a considerar sus
Pgina 387.
trminos. Fue en estas circunstancias cuando la rebelin se movi 'sacia su punto
culminante, durante la primera semana de junio de Ml.
LA CULMINACIN DE LA INSURRECCIN COMUNERA
A medida que los insurrectos se reunan cerca a Zipaquir, todo estaba dispuesto
para la toma de Bogot y el derrocamiento de la audiencia. Pero sucedi que
varios factores impidieron el ataque a la capital. Uno era el desacuerdo sobre las
tcticas. Los plebeyos del rea del Socorro vean a Bogot como su objetivo y
consideraban la captura de la capital como la mejor manera de garantizar que se
cumplieran sus reclamos. Los lderes de Tunja y de Sogamoso, que representaban
a los notables criollos conservadores de estas sociedades tradicionales, estaban
ansiosos por evitar ms alteraciones del orden social y poltico, por lo que
preferan buscar una solucin negociada en Zipaquir. 695 Las divisiones sociales
se agudizaron a causa de las rivalidades interregionales, derivadas de la
competencia de larga data entre las ciudades de Tunja, San Gil y el Socorro. La
posicin sobre las tcticas de San Gil era ambigua, pero los lderes de Tunja y de
Sogamoso se oponan hasta tal punto a un avance sobre Bogot que para
impedirlo amenazaron con usar sus fuerzas de 6.000 hombres. Fue as como,
estando al borde de la victoria, el movimiento comunero empez a fraccionarse de
acuerdo a lneas regionales.
A pesar de esta incipiente fisura, la rebelin se sostuvo gracias en gran medida a
la habilidad de Berbeo para encontrar una frmula de unin. Por un lado apacigu
a los lderes de Tunja al escoger las negociaciones en Zipaquir e incluirlos en
695 Aauilera Pea, en Los comuneros, pp. 69-72, comenta el carcter de la sociedad
tunjana y su relacin con la posicin poltica de los lderes.

ellas; por otro, calm las exigencias de avanzar hacia Bogot de los plebeyos al
nombrar a
Pgina 388.
cinco miembros de la lite santaferea para participar en las negociaciones al lado
del cabildo de la ciudad. Unir la capital y su lite a los comuneros le permiti a
Berbeo lograr dos importantes fines simultneamente. El primero, poder decirles a
sus seguidores plebeyos que la toma de Bogot ya no era necesaria, puesto que
la

capital

se haba

adherido al movimiento; el segundo, extender la

responsabilidad de la insurreccin al establecimiento poltico santafereo al incluir


a algunos de sus ciudadanos ms notables en la negociacin de los trminos
entre los rebeldes y el gobierno real. En esta forma se resolvi la divisin tctica
interna, y el 5 de junio de 1781 Berbeo y sus colegas pudieron reabrir las
negociaciones para, desde una posicin de fuerza, avanzar hacia una feliz
conclusin.
Los trminos que los lderes comuneros le presentaron a la comisin de paz del
gobierno fueron extrados de un "plan de capitulaciones" que formulaba sus
exigencias en treinta y cinco clusulas. Estos trminos eran una extraordinaria
mezcla, reunida aparentemente al azar, pero constituan una profunda radiografa
de los agravios y aspiraciones de los diferentes grupos que participaron en la
insurreccin. No es sorprendente que muchas de las demandas se relacionaran
con los asuntos fiscales que desencadenaron la rebelin. 696 Aquellas incluan la
abolicin del impuesto de la Armada de Barlovento, de las guas o recibos que
registraban el pago de impuestos sobre bienes comercializables, y la del
monopolio del tabaco, permitiendo libertad absoluta para cultivarlo y venderlo,
sujeta nicamente a la alcabala. Del mismo tenor eran la suspensin del donativo,
la reduccin de los precios del aguardiente a su antiguo nivel y de la alcabala del
4% al 2%, junto con la exencin del tabaco cultivo de pobres de cualquier
obligacin de pago del impuesto de ventas. Estas eran las principales quejas de
696 El texto completo de las capitulaciones se encuentra en Crdenas Acosta, El
movimiento comunal, vol. 2, pp. 18-29.

los comuneros. Tal como lo expres la clusula final, "el principal objeto" de los
Pgina 389.
rebeldes era "liberarnos de las cargas del Barlovento y de otros impuestos
establecidos por el Regente Visitador General". 697
Las demandas de los rebeldes tambin se unan al repudio de las recientes
innovaciones fiscales. El plan de capitulaciones estaba inmerso en un
antagonismo general hacia las exigencias fiscales del gobierno colonial y contena
demandas de alivio de la carga impositiva en un amplio frente. Inclua
requerimientos para la supresin del monopolio de los naipes y la reduccin de
precios del papel sellado, las bulas de cruzada, la plvora y la sal. Varias clusulas
pedan, adems, una reglamentacin ms justa de las tarifas postales, la abolicin
del impuesto de media anata, que los empleados civiles urbanos y rurales deban
pagar al posesionarse, y la reduccin de los honorarios de los escribanos que
redactaban los documentos oficiales. Tambin atacaban las cargas econmicas
impuestas por la iglesia y el clero, y abogaban por la abolicin, o por lo menos una
reglamentacin ms justa, de los dineros que pedan los recaudadores e diezmos.
Los agravios de los indios por los impuestos y la tierra tambin tuvieron cabida en
las demandas comuneras. Se peda la reduccin a la mitad de los tributos
pagados por los indios y los negros libres, el alivio de la explotacin india por parte
de los corregidores y del " y la restauracin de las tierras comunales, o
resguardos, bajo la forma de propiedades individuales. Tambin se consignaba un
agravio especfico de los indios de Zipaquir, en una clusula que apoyaba la
restitucin a las comunidades indgenas de las minas de sal que haban
controlado antes de que la corona se apoderara de ellas. Tales demandas
reflejaban en parte la participacin india en la insurreccin y, tal vez, en parte una
preocupacin por la justicia social. Pero, como otras clusulas del programa
comunero de exigencias, indicaban primordialmente las inquietudes econmicas
697 Ibid., p. 28.

del campesinado libre. La devolucin a los indios de sus tierras comunitarias como
propietarios individuales,
Pgina 390.
significaba que en el futuro sus tierras se podran comercializar libremente,
pudiendo ser adquiridas por los blancos y mestizos a quienes les estaba prohibida
la compra, el arriendo o incluso la residencia en las tierras de resguardos. Del
mismo modo, el inters por el derecho de los indios de poseer y explotar las minas
de sal no era del todo altruista: quera decir que los consumidores podran
comprar la sal ms barata, sin la interferencia y control de los funcionarios reales.
Tambin salieron a la luz los intereses de los pequeos productores y
comerciantes que demandaban la reparacin de caminos y puentes, la cesacin
de los peajes privados, la libertad de apacentar el ganado a la orilla de los
caminos y la garanta de que los concejos municipales reglamentaran con ms
justicia los pesos y medidas. Del mayor inters son las aspiraciones polticas que
revelan los trminos de los comuneros. Como las demandas econmicas, estaban
encaminadas a modificar las prcticas del gobierno en lugar de modificar a fondo
su estructura. La lite del Socorro insisti en la extensin del gobierno local de la
ciudad, pidiendo que sta tuviera un mayor grado de autogobierno, con su propio
corregidor, independiente del corregidor de Tunja. Por otro lado, los pedidos de
que los magistrados locales dejaran de pagar el impuesto de media anata y de
que funcionarios elegidos, y no los que haban comprado sus cargos, controlaran
los pesos y medidas, parecen reflejar el inters de ampliar la base social del
gobierno municipal. Medidas para aliviar la opresin a los pobres tambin tuvieron
cabida en los trminos de los rebeldes, sobre todo en las exigencias de que las
personas arrestadas deban ser liberadas al pagar una pequea fianza y no
podan permanecer detenidas sin juicio.
Estas demandas especficas tuvieron un complemento en otras con implicaciones
polticas bastante ms amplias. Los insurrectos no slo pedan la expulsin del
visitador general, sino una promesa del gobierno de que no se enviara de nuevo a

la colonia a este funcionario y de que terminara de inmediato la prctica de


someter a residencias a los empleados locales. An ms notable es la declaracin
de que "en cargos del primer, segundo y tercer niveles, los nativos de esta
Pgina 391.
Amrica han de gozar de preferencia y privilegio sobre los europeos", porque
estos ltimos carecan de suficientes conocimientos y simpata con las
preocupaciones locales, y porque "puesto que todos somos sbditos del mismo
Rey y Seor, deberamos vivir en fraternal armona". 698 Esta armona idealizada no
deba ser perturbada por los extranjeros, todos los cuales, pensaban los
comuneros, deban ser expulsados de la Nueva Granada en un plazo de dos
meses. Para asegurar, en fin, que se respetaran los objetivos de la insurreccin,
los comuneros insistan en que el gobierno real confirmara todos los
nombramientos en la estructura de mando rebelde y que permitiera la continuacin
de las fuerzas comuneras constituidas como milicias. Tambin se peda un perdn
general, para as ratificar el pacto y restaurar las relaciones normales entre el
gobierno y los ciudadanos.
Al principio la junta de Bogot rechaz las demandas de los rebeldes y pidi la
revisin de las clusulas perjudiciales para los intereses fiscales de la corona.
Pero aunque los lderes comuneros aceptaron unas revisiones menores, los
comisionados de paz en Zipaquir le advirtieron a la junta que no se podan hacer
negociaciones adicionales y le aconsejaron aceptar en pleno los trminos
rebeldes. El 7 de junio la junta asinti, mientras secretamente desconoca el pacto
por haber sido obtenido bajo force majeure. Al da siguiente el arzobispo Caballero
y Gngora y sus comisionados juraron sustentar el acuerdo y, con este acto, la
rebelin termin formalmente.
Enseguida del pacto de Zipaquir, la principal fuerza de los comuneros se disolvi
y la gran mayora de los rebeldes se dispers y volvi a sus hogares. El desafo al
698 Ibid., p. 26.

gobierno colonial no haba, sin embargo, terminado del todo. Jos Antonio Galn,
el comandante de Berbeo en el valle alto del Magdalena, se neg a entregar las
armas y desde su base en la regin tabacalera de Ambalema estimul la extensin
de la rebelin a las reas hasta entonces tranquilas de Mariquita, Neiva y el
Pgina 392.
occidente de la provincia de Antioquia. La resistencia a las autoridades tambin
continu en los Llanos, y desde julio hasta octubre hubo disturbios contra
funcionarios en sitios diversos de la Nueva Granada, hasta en el extremo sur, en
Pasto. Pero si estos disturbios y revueltas locales se inspiraron en el ejemplo de
los comuneros, tuvieron un carcter social muy diferente del movimiento original y
nunca lograron el grado de movilizacin regional o la misma organizacin
multiclasista de la insurreccin de los comuneros. 699
En el corazn de la rebelin, el pacto de Zipaquir no aplac del todo el
descontento. Mientras la poblacin esperaba la confirmacin real de los trminos
acordados con la audiencia, la paz se vio alterada por disturbios indios en
Nemocn a principios de septiembre y por el rechazo a aceptar las capitulaciones
del virrey Flres en Cartagena. Las intrigas diplomticas del arzobispo Caballero y
Gngora, sin embargo, evitaron la reanudacin del conflicto. Entre junio y fines de
septiembre, acompaado por una misin capuchina, Caballero y Gngora
permaneci en el Socorro en visita pastoral, predicando la paz, la obediencia y la
reconciliacin. Hizo mucho por restaurar la calma, y cuando a principios de
septiembre regres a la regin Jos Antonio Galn, encontr muy poco apoyo
popular para su plan de organizar una segunda marcha a Bogot. Finalmente, el
10 de octubre, Galn y su reducida banda de seguidores fueron acorralados,
capturados y enviados a la capital en cadenas. Fueron juzgados en septiembre de
1781 y sentenciados el 30 de enero de 1782. La vengativa audiencia conden a
699 Sobre la continuacin de la rebelin en los Llanos despus de Zipaquir, y para un anlisis

del carcter social del movimiento, vase Jane Loy, "Forgotten comuneros", pp. 241-256. Sobre
la rebelin en Antioquia, vase Universidad de Antioquia, Documentos para la historia de la
insurreccin comunera en la provincia de Antioquia, 1765-1785 (Medelln, 1982) pssim. Sobre
Pasto, Rebecca A. Earle, "Indian Rebellion and Bourbon Reform in New Granada: Riots in Pasto.
1780-1800", HAHR vol. 73 (1993), pp. 105-110. Para una buena relacin general de los disturbios
que ocurrieron despus del acuerdo de Zipaquir, vase Aguilera Pea, Los comuneros, pp. 127197.

muerte y desmembramiento a Galn y a tres de sus allegados;


Pgina 393.
a otros de sus partidarios los aprision o envi al exilio. Entretanto, el Socorro y
Tunja permanecan tranquilas. El 20 de octubre de 1781, el virrey Flres haba
aceptado el consejo del arzobispo y, al conceder el perdn general y reafirmar las
concesiones claves hechas en Zipaquir, cumpli con la parte del gobierno en el
convenio hecho con los insurrectos.
Al ao siguiente, Flres fue reemplazado por un nuevo virrey. El primer escogido
de la corona fue Juan de Torrezar Daz Pimienta, el gobernador de Cartagena,
quien muri slo unos das despus de llegar a Bogot. El virreinato pas
entonces al arzobispo Caballero y Gngora, el principal pacificador de los
comuneros, quien se posesion en junio de 1782. Esto abri el camino para un
nuevo comienzo bajo un virrey ansioso por restaurar la confianza en el gobierno.
Para lograrlo confirm las concesiones claves hechas a los comuneros. En agosto
de 1782 se aboli el impuesto de la Armada de Barlovento, se redujo la alcabala al
previo 2% en las provincias interiores de la Nueva Granada, se bajaron los precios
del tabaco y del aguardiente y se extendi un perdn general definitivo a todos los
que haban participado en la rebelin.700 Adems, en el edicto que lo anunciaba, el
arzobispo virrey se comprometi a promover una reconciliacin duradera bajo la
bondadosa mano de la monarqua absolutista. Prometi que "la industria, la
minera, las artes, y sobre todo la agricultura y el comercio interior" pronto seran
llevados al grado ms alto de prosperidad". 701 En tal forma, Caballero y Gngora
se comprometi a un nuevo pacto colonial, mediante el cual la corona ofreca los
frutos del progreso econmico a cambio de la obediencia incondicional a la
autoridad real.
Pgina 394.

700 Phelan, The People and the King, pp. 200-229.


701 Crdenas Acosta, El movimiento comunal, p. 209.

EL SIGNIFICADO DE LA INSURRECCIN
DE LOS COMUNEROS
A pesar de la rpida disolucin de la rebelin comunera al aceptar las autoridades
los trminos de los rebeldes, algunos historiadores la han considerado como un
movimiento protonacionalista en el cual los principales criollos aspiraron por vez
primera a la independencia de Espaa. 702 Esta opinin, de hecho, no se basa en
evidencias convincentes. Aunque es verdad que los insurrectos representaron un
gran desafo para el gobierno espaol, su lema era "Viva el rey y abajo el mal
gobierno" y en ninguna fase de la rebelin encontramos menciones o sea alguna
de voluntad de separarse de Espaa. Tambin es infundada la idea de que
importantes criollos buscaron apoyo militar poltico britnico para la independencia
en los aos inmediatamente siguientes a la insurreccin. Los informes de
acercamientos a ese gobierno proceden de un oscuro mundo de espionaje
internacional y no son de fiar. A lo sumo, se refieren a las actividades de un
simpatizante venezolano de los comuneros y no a los patricios criollos de la Nueva
Granada.703 Si el gobierno espaol tom en serio estas conjuras, el asunto se
debi a los temores de Madrid de una intervencin britnica como consecuencia
de la Guerra de Independencia de los Estados Unidos, antes que a una inminente
amenaza de revolucin en las colonias. Sin embargo, si la insurreccin de los
comuneros no fue un movimiento de independencia, s fue causa de una grave
crisis poltica, pues demostr que la corona no poda confiar en la obediencia
incondicional de sus sbditos neogranadinos y revel la vulnerabilidad
Pgina 395.
del gobierno colonial ante un desafo concertado. Cul fue entonces el carcter
de esa esta crisis, y cmo una serie de disturbios locales contra los impuestos se
702 Algunas obras de esta clase son: Manuel Briceo Perozo, Los comuneros.
(Bogot,1880); Pablo E. Crdenas Acosta, El movimiento comunal de 1781 en el Nuevo
Reino de Granada; Francisco Posada Zrate, El movimiento revolucionarte de los
comuneros (Ciudad de Mxico, 1971).

703 La dbil y poco convincente evidencia para las afirmaciones segn las cuales los lderes

comuneros buscaron ayuda extranjera puede juzgarse en los documentos contemporneos en


Manuel Briceo, Los comuneros (segunda edicin. Bogot 1979), pp. 132-148, y en Aguilera
Pea, Los comuneros, pp. 211-250.

convirti en una rebelin policlasista y politnica capaz de humillar a las


autoridades reales?
Segn John Phelan, "la crisis de 1781 fue esencialmente de naturaleza poltica y
constitucional... El asunto central era... quin tena la autoridad de imponer nuevos
impuestos".704 Vista desde esta perspectiva, la rebelin comunera de fines de la
Colonia en Colombia tiene ms en comn con la rebelin comunera en Castilla a
principios del siglo XVI que con las revoluciones en el mundo occidental del siglo
XVIII y principios del XIX. No slo trataron los comuneros neogranadinos de
defender los convenios administrativos y fiscales existentes contra la intrusin de
una monarqua absoluta dedicada a fortalecer el Estado, sino que su ideologa
tambin era profundamente tradicional, pues se trataba de un eco de la vieja
doctrina del contrato entre el soberano y sus sbditos con el concomitante derecho
de oponerse a la tirana.705 En la retrica comunera y en los lemas de los
insurrectos, Phelan encuentra ideas polticas sacadas de la Edad de Oro espaola
y transmitidas a la Nueva Granada a travs de la prctica poltica de los
Habsburgos. Sugiere, de hecho, que por haber enraizado tan profundamente
constituan una especie de "constitucin no escrita", una serie de convenciones y
de procedimientos que simbolizaban un pacto entre el monarca y sus sbditos,
pacto que stos defenderan por la fuerza de ser necesario. 706 Al despreciar, por lo
tanto, el visitador estos procedimientos, brot el movimiento comunero en reaccin
a la violacin de convenciones y prcticas habituales, unidos los revoltosos
plebeyos con los lderes notables en la creencia
Pgina 396.
en un "corpus mysticum politicum, con sus propias tradiciones y procedimientos
encaminados a alcanzar el mayor bien de toda la comunidad". 707
704 Phelan, The People and the King, p. xviii.
705 Rafael Gmez Hoyos fue el primero en desarrollar estos argumentos, al sostener que estas
ideas provenan primordialmente del filsofo espaol Surez y que fueron transmitidas a la
Nueva Granada por los jesuitas. Vase La Revolucin Granadina de 1810. Ideario de una
generacin y de una poca, 1781-1821, 2 vols. (Bogot, 1962), vol. I, pp. 133-204.

706 Phelan, The People and the King, pp. 79-88.


707 Ibid., p. xvii.

Esta opinin es bastante digna de crdito. Pues bajo los Habsburgos el gobierno
colonial era en buena medida autnomo y los sbditos coloniales evidentemente
se haban acostumbrado a un gobierno blando, atento a los intereses de la lite y
reacio a los cambios impuestos desde fuera. Los funcionarios reales no eran
nombrados simplemente para hacer cumplir las rdenes de la metrpoli, sino que
gobernaban las colonias dentro de procesos de consulta y negociacin que
permitan la representacin de los intereses coloniales dentro de la burocracia
real. Adems, bajo los Habsburgos, a los notables criollos se les facilit cada vez
ms el acceso a importantes cargos del gobierno y pusieron de su lado a
funcionarios espaoles por medio del matrimonio y de otras relaciones. Era, tal
como observa Lynch, un sistema de gobierno en el que "la metrpoli buscaba
lites colaboradoras y las colonias funcionarios tolerantes". 708 Al reformar el
gobierno y los impuestos sin consultar a las lites criollas y al amenazar con
reemplazar a los criollos en la administracin real por peninsulares, Carlos III
rompi aquel tradicional equilibrio poltico, con su nfasis en la rutina y el cambio
cauteloso, y sus tradiciones de mediacin y de compromiso.
Aunque la interpretacin de Phelan de la dimensin ideolgica de la rebelin
acenta debidamente su carcter conservador, en cuanto defensa del orden
poltico establecido y tradicional, no debemos concluir que el movimiento
comunero se inspir simplemente en un abstracto tema "constitucional". De hecho,
los criollos de provincia que lideraron a los comuneros tenan slidas razones para
aliarse con los amotinados plebeyos que encendieron la rebelin. Un motivo era
econmico. Los cambios en el manejo de los monopolios reales hicieron subir el
costo del recaudo a comisin y amenazaron
Pgina 397.
as un negocio que generaba tanto ganancias monetarias como influencia. Una
segunda razn surgi de la poltica local709. Las reformas del visitador general no
708 Lynch, Bourbon Spain, p. 332.
709 Aguilera Pea, Los comuneros, pp. 82-83.

slo alteraron las relaciones entre la lite criolla y el gobierno en la capital, sino
que al llevar un gobierno ms entrometido a las provincias, tambin amenazaron
con minar la influencia poltica de que gozaban los notables locales en sus reas.
Los criollos involucrados en la rebelin no se quejaron por supuesto abiertamente
de las intromisiones del gobierno central en el local. Sin embargo, un largo
memorial enviado a la corona por Salvador Plata, importante notable del Socorro
reclutado como lder guerriHero, muestra claramente la manera como las reformas
causaron resentimiento entre los criollos por la intromisin del gobierno central en
el local, en detrimento tanto de los plebeyos como de los notables.
En su declaracin, Plata dijo que la rebelin tena dos causas. 710 Una eran, claro,
los impuestos, generalmente considerados injustos y que provocaron el
levantamiento popular. Pero una razn ms importante de la rebelin, sostuvo
Plata, surga de otra clase de injusticia: la que cometan los funcionarios que
administraban y hacan cumplir en el nivel local las reformas fiscales del visitador
general. El "tirnico" comportamiento de los guardias del estanco, sugiere Plata,
no slo atiz la rebelin popular, sino que tambin indispuso a los criollos al
perjudicar la dignidad y autoridad del gobierno municipal. Pues segn los nuevos
reglamentos de los monopolios reales, Gutirrez de Pieres haba cancelado la
jurisdiccin de los magistrados ordinarios en casos relacionados con los
empleados del estanco, permitiendo as que los inescrupulosos entre stos se
condujeran como si no estuvieran sujetos a la ley. Como resultado, sostuvo Plata,
vivan "una existencia libertina de malvadas diver-

Pgina 398.
siones, irrespetando a Dios, a unos pobres maridos y a las sanas costumbres..."
Peor an, no mostraban ningn respeto por los magistrados locales, "tratndolos
como si fueran sus inferiores y... convenciendo a todos de que ningn juez poda
corregirlos, castigarlos o interferir en sus asuntos". 711
710 Este documento completo ha sido publicado. Vase Manuel Lucena SalmoraiI ed.).
El memorial de Don Salvador Plata: los comuneros y los movimientos antirreformistas
(Bogot, 1982).
711 Ibid., p. 49.

El relato de Plata debe ser visto con cautela; era de todos modos un documento
de autojustificacin hecho con la intencin de exculpar al autor por su complicidad
en la rebelin. Sin embargo, su enftica condena del comportamiento de los
nuevos recaudadores nos brinda una explicacin plausible de la disposicin de los
notables locales para unirse a la rebelin y tomar posiciones de mando. Al
denunciar las violaciones de la ley y de la costumbre, llama la atencin sobre el
hecho de que las reformas del visitador general interfirieron el mando de las
autoridades polticas locales. Al darles el poder a funcionarios entremetidos que no
pertenecan a los bandos polticos de cada regin, estas medidas perjudicaron los
lazos de clientela y por lo tanto rebajaron la posicin de las autoridades
regionales. Para los notables, esto ya era en s un poderoso motivo para unirse a
la rebelin. La insolencia y abusos de los recaudadores no slo perjudicaron a los
campesinos y a los plebeyos, sino que tambin afectaron la autoridad de los
notables. Se percibe aqu, entonces, la causa crucial de la intervencin criolla en
la insurreccin de los comuneros, y la razn de que la protesta popular se
expandiera hasta llegar a ser una coalicin ms amplia, que inclua a los
principales sectores de la sociedad provincial. Mientras los campesinos y plebeyos
protestaban contra los nuevos impuestos y defendan su comunidad, los patricios
trataban de defender su prestigio y autoridad poltica locales, tambin en nombre
de la comunidad. Tal defensa del statu quo limitaba el alcance poltico de la
rebelin. Los notables criollos deseaban la autonoma local dentro de la
monarqua espaola: su objetivo era simplemente restaurar y preservar el orden
tradicional.

Pgina 399.
no derribarlo por medio de la revolucin; y, por tener mucho que perder en un
largo conflicto poltico, frenaron su capacidad de convertirse en un movimiento
contra el Estado espaol mismo.
Segn una visin alternativa, el origen y la importancia de la insurreccin

comunera se hallan en una crisis social ms que en una puramente poltica. Para
Indalecio Livano Aguirre, uno de los primeros representantes de esta tesis, la
rebelin arraig entre el "pueblo" oprimido compuesto de mestizos pobres y de
indios quienes, al reaccionar contra la explotacin econmica, se aliaron con los
notables criollos con la esperanza de alcanzar el cambio social, slo para ser
traicionados por una "oligarqua criolla" que manipul la insurreccin para sus
propios fines egostas.712 Segn reciente anlisis de Mario Aguilera Pea, esta
tesis adolece de una esquemtica sociologa poltica. Pues al oponer un pueblo
indiferenciado a una oligarqua criolla, descuida la diversidad de los grupos
sociales e intereses comprometidos en la rebelin. Sin embargo, Aguilera Pea
coincide con la interpretacin de la rebelin como una "lucha anticolonialista" y
una "guerra social" que "iba mucho ms all de un conflicto puramente anti-fiscal
con la corona y se bas en la dinmica de las contradicciones internas de la
sociedad neogranadina".713 Aguilera Pea tambin propone una nueva cronologa
de la insurreccin, al sostener que un momento clave en su desarrollo fue el
surgimiento de un "ala revolucionaria", relacionada con las actividades subversivas
de Jos Antonio Galn en el valle del Magdalena, donde haba agudas divisiones y
tensiones sociales.714 Sin embargo, aunque la descomposicin que hace Aguilera
de los grupos sociales comprometidos en la rebelin muestra claramente que fue
una coalicin laxa antes que un movimiento unificado, su argumento de que
Pgina 400.
la impuls el conflicto social en la sociedad neogranadina y de que se bas en una
crisis social agraria tampoco es a la larga convincente.
Ciertamente, es razonable sostener que el descontento por la tierra y el
resentimiento hacia sus propietarios contribuyeron a la intranquilidad popular,
porque conocemos las profundas desigualdades en la distribucin de la tierra en la
712 Indalecio Livano Aguirre, Los grandes conflictos sociales y econmicos de nuestra
historia (tercera edicin, Bogot, 1968), pp. 439-502.
713 Mario Aguilera Pea, Los comuneros, pp. 6-7.
714 Ibid., pp. 127-146.

Nueva Granada, tanto en las zonas altas como en las bajas. El fiscal Moreno y
Escandn escribi poco antes de la rebelin, despus de su inspeccin de los
resguardos indios en las provincias de Santa Fe y de Tunja, una vigorosa
denuncia de estas desigualdades en el centro de la Nueva Granada. Por su
experiencia en esta rea en la dcada de 1770, Moreno y Escandn percibi que
el acceso a la tierra de los campesinos se estaba haciendo ms difcil en las areas
colonizadas: observ que los ricos compraban los mejores "realengos" (las tierras
libres reales), en detrimento de los que no podan pagar los costos legales y
administrativos de la compra Aquellos sin tierra, por lo tanto, tenan que "vivir
sujetos a los terratenientes, bajo la dolorosa amenaza de ser expulsados o que,
por no tener ingresos propios para establecerse, tenan que soportar cualquier
yugo sobre sus hombros..." Moreno y Escandn tambin anot que los pobres
slo podan encontrar tierras alejadas de las reas pobladas, porque los ejidos de
las poblaciones, las tierras municipales, haban sido todos vendidos. Por lo tanto,
los que no posean tierra tenan que ocupar tierras marginales, y deban
enfrentarse a todos los costos y el trabajo de establecerse sin ayuda o estmulos.
Empeado en promover una agricultura ms productiva, Moreno y Escandn
deseaba un empleo ms racional de los recursos. Sostuvo entonces que las
autoridades deban intervenir aconsejando a los magistrados locales que
presionaran a los grandes terratenientes a cultivar sus tierras sin uso, o a permitir
que otros lo hicieran.715 Y fue, por supuesto, por estas mismas razones que
Moreno y Escandn estuvo a favor de que el gobierno retirara tierras de las
comunidades
Pgina 401.
indias disminuidas y las vendiera a la creciente poblacin criolla y mestiza, que las
usara productivamente.
Aunque es probable que las quejas en torno a la tierra predispusieran a los pobres
715 Ots Capdequ, Nuevos aspectos, pp. 256-258.

rurales a rebelarse contra las autoridades en 1781, habra que ser muy crdulo
para sugerir que el movimiento comunero surgi de una profunda crisis estructural
de la sociedad agraria o expres un impulso revolucionario desde abajo. La
desigualdad en la distribucin de la tierra no era peculiar de las reas de Tunja y
del Socorro, y tampoco era causa suficiente de una rebelin campesina; despus
de todo, existan profundas desigualdades en la propiedad de la tierra en otras
regiones colombianas que no se involucraron en la insurreccin. La carencia de
tierra de los campesinos puede muy bien haber generado un ms agudo
descontento en la regin del Socorro que en otras reas por la particular historia y
estructura social de la regin. Como anotbamos antes, el Socorro era un rea
recientemente colonizada, donde haba una fuerte tradicin de pequeas
propiedades y de cultivos comerciales familiares, donde el crecimiento
demogrfico era aparentemente reciente y vigoroso, y donde, en consecuencia, el
campesinado tena probablemente expectativas y aspiraciones diferentes de las
de los campesinos indios y mestizos de reas donde se haban arraigado grandes
propiedades desde el siglo XVI. Pero aunque es factible que el descontento por la
distribucin de la tierra contribuyera a la movilizacin rebelde, esto no quiere decir
que el movimiento comunero surgiera de una crisis social agraria.
Si los campesinos del Socorro estaban ms dispuestos a rebelarse que sus
contrapartes de otras regiones, fue entonces primordialmente porque el nuevo
rgimen fiscal introducido por el visitador general era una amenaza directa para la
autonoma econmica campesina en una sociedad de pequeos cultivadores. En
un rea donde pequeos productores se dedicaban activa y directamente a la
produccin y venta de los productos agrcolas en los mercados regionales,
cambios en el impuesto de ventas y en los monopolios reales tuvieron un

Pgina 402.
impacto particularmente fuerte entre los pequeos campesinos y comerciantes, y
eran por lo tanto poderosa fuente de descontento. As que, como a menudo es el
caso en las rebeliones campesinas, el movimiento comunero probablemente

extrajo su fuerza rural de un "campesinado medio" de pequeos cultivadores


independientes que defendan su posicin y avances dentro de la economa de un
mercado local, ms que de un campesinado sin tierra impelido por el
empobrecimiento y la opresin de los terratenientes.
Hay ciertamente pocos indicios de que los elementos ms pobres de la sociedad
tuvieran algn papel de importancia en el movimiento comunero. Aun si el
descontento de los sectores ms pobres de la sociedad rural inspir una visin
radical entre los pocos agitadores plebeyos que siguieron a Jos Antonio Galn, y
aunque jugara un papel en los disturbios que Galn promovi en el valle del
Magdalena, donde logr apoyo entre los labriegos sin tierra y los esclavos, haba
evidentemente muy escasas posibilidades de que un movimiento de protesta
contra el gobierno se convirtiera en un movimiento social radical en el corazn de
las tierras comuneras. Los plebeyos del Socorro cuya protesta marc el inicio del
movimiento aceptaron gustosamente, en realidad pidieron, el mando de los
notables criollos de la provincia, la mayor parte de los cuales eran terratenientes
de las oligarquas locales, y el comportamiento de los plebeyos durante la rebelin
no mostr ningn obvio rencor hacia los ricos. De hecho, una serie de peticiones
presentadas a Berbeo, el comandante supremo de los comuneros, revela la
preocupacin plebeya y campesina por asuntos personales y locales, ms que por
un cambio social ms amplio.
Estas protestas, que han pasado desapercibidas para los historiadores de los
comuneros, tenan que ver con asuntos del todo personales y parroquiales, que
iban desde splicas individuales por injustas condenas de prisin hasta demandas
de comunidades indias y mestizas de rectificar agravios causados por los
impuestos, la opresin de los funcionarios y del clero locales y la prdida de tierras
de
Pgina 403.
resguardo. Estas peticiones, por supuesto, no nos proporcionan una visin

completa o clara de las ideas u objetivos plebeyos, pero s nos ofrecen un sondeo
nico en la mentalidad de las masas comuneras. Dirigidas a Berbeo mientras ste
preparaba la lista de demandas ante las autoridades reales, las peticiones estn
redactadas con la fraseologa legal de la poca y tratan a Berbeo como si hubiera
sido un representante oficial del gobierno y no su opositor. 716 Su contenido es,
adems, tan conservador como su forma y su tono. Al tratar primordialmente sobre
los mismos asuntos que invariablemente hubo tras los disturbios localizados que
ocurrieron en las poblaciones pequeas de la Nueva Granada a todo lo largo del
siglo XVIII, estas peticiones sugieren que, tanto en su base social como en su
liderazgo, el movimiento comunero estaba enmarcado y limitado dentro de
esas actitudes tradicionales hacia el poder y la poltica que hallamos en muchos
incidentes menores de desorden civil que tuvieron lugar en el virreinato durante
ese siglo.
De manera que, aunque la rebelin comunera fue un levantamiento de particular
importancia en la historia de los ltimos aos de la Colonia, distinguido por la
escala de su movilizacin popular y su carcter de coalicin policlasista y
politnica, su potencial revolucionario siempre fue muy limitado y no indujo un
cambio en la conciencia poltica popular. Tanto los lderes comuneros como sus
seguidores se preocuparon bsicamente por defender la autonoma local contra la
interferencia externa, y no por el derrocamiento del rgimen colonial. Deseaban la
libertad para que no hubiera cambio poltico, ms que la libertad para producirlo, y
se compactaron mediante alianzas verticales entre los notables y los plebeyos,
antes que por alianzas horizontales entre una clase social o un grupo tnico.
Debemos por lo tanto evitar tratar la rebelin comunera ya sea como un ensayo
teatral para la independencia o como precursora de conflictos sociales agrarios de
pocas posteriores. Es ms sensato ver a
Pgina 404.
los comuneros como un movimiento esencialmente regional estructurado en torno
716 AGI, Indiferente General 410, "Testimonio del quaderno de varias representaciones
hechas ante el Comandante Don Francisco Berbeo...".

a la poltica local de pequeas poblaciones y aldeas del rea del Socorro, donde
las alianzas basadas en el parentesco y la clientela eran la forma y sustancia de la
vida poltica en un mundo rural. Tales polticas reflejan un sentido de identidad y
de autonoma locales, expresado en la demanda de que los "nacionales de esta
Amrica" deban ser preferidos en el reparto de los cargos locales. Esta segua
siendo, sin embargo, una idea de "nacin" dentro de la monarqua espaola, un
llamado para defender el informal gobierno local fomentado bajo los Habsburgos y
continuado por los primeros Borbones, ms que un grito de apoyo a la
independencia. La rebelin comunera fue, entonces, ms que un movimiento para
derrocar el sistema poltico, una protesta dentro del mismo que, a pesar de su
escala y su potencia, dej intacto el poder espaol.
Pgina 405.
CIENCIA Y SEDICIN
Si la rebelin de los comuneros no reflej la aparicin de nuevas ideas o
principios, ni cambios en la conciencia poltica de la Nueva Granada, alter sin
embargo su clima poltico en un aspecto importante. A partir de entonces, los
principales funcionarios pensinsulares fueron ms sensibles a los asuntos de
orden pblico, y ms vigilantes de los indicios de subversin. No fue sorprendente
que el temor a la sedicin contra el gobierno fuera mayor que nunca en los aos
posteriores a 1781, cuando se tomaron medidas nunca vistas para otorgar a las
autoridades eficaces poderes policivos. Las inici el arzobispo virrey Caballero y
Gngora, quien persuadi a la corona de la necesidad de cambiar el despliegue
militar en la regin, tanto con el aumento de la presencia regular de tropas en la
capital como con la creacin de grandes milicias disciplinadas en las ciudades del
interior. En consecuencia, la Nueva Granada vivi la reorganizacin de las fuerzas
militares ms rpida y de ms alcance que jams se haba emprendido en su
territorio, con el fin primordial de garantizar que el gobierno dispusiera de los
medios para imponer su autoridad.717
717 Para una relacin completa de la reforma, vase Kuethe, Military Reform and
Society, pp. 93-101.

EL ORDEN POLTICO
COMUNEROS

DESPUS

DE

LA

INSURRECCIN

DE

LOS

Adems de movilizar el podero militar, el arzobispo virrey tambin pidi un control


ms estricto del pueblo de la colonia, que considePgina 406.
raba intrnsecamente alborotador e insolente. Segn Caballero Gngora, gran
parte de la poblacin viva en un estado de indolencia y de libertinaje, dispersa en
el campo y aislada de una disciplina social o religiosa lo suficientemente rigurosa.
Los mestizos de la Nueva Granada, anot, haban casi perdido "los dos
principales sentimientos que la Naturaleza le inspira al hombre racional: la
creencia en un Dios, a quien debe amar, y en un Rey, a quien es justo que
obedezca"; descart a los indios y a los negros como gentes con un carcter an
ms degradado. Concluy el prelado que en conjunto el pueblo en general era "un
monstruo indomable" cuya indisciplina era la causa de todos los males de la
colonia.718 Para domar a estos indciles rsticos, recomend que fueran
agrupados en poblados ordenados y sujetos a una disciplina legal y religiosa, en
tanto que los vagabundos y pordioseros deban ser recogidos y forzados a
trabajar.719
Durante su visita a Antioquia, de 1786 a 1788, el oidor Mon Velarde se mostr
interesado en organizar a los cultivadores dispersos en un sistema ordenado de
poblados y aldeas; por otro lado, las medidas para lidiar con los vagabundos
probablemente se limitaron al campo de accin inmediato del virrey, en la capital y
su distrito. All, los virreyes Jos de Ezpeleta y Pedro Mendinueta continuaron la
poltica represiva del arzobispo virrey, puesta en vigor mediante medidas para
reducir el nmero de vagabundos en el rea en torno a Bogot, nuevos
procedimientos para reunir a los pordioseros que se presentaban en la ciudad, y

718 Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del Arzobispo virrey Caballero y


Gngora a Glvez, octubre 15, 1782 (no. 11).
719 Prez Ayala, Caballero y Gngora, pp. 328-330.

acciones peridicas para proteger la propiedad urbana contra los ladrones. 720
La creciente poblacin de regiones donde la propiedad de la tierra estaba
altamente concentrada, como en los alrededores de Bogot, puede haber
aumentado el nmero de trabajadores ambulantes o
Pgina 407.
estacionales, de vagabundos y mendigos, formndose as una inquieta subclase
menos dispuesta a aceptar el control social que el campesinado o los artesanos
urbanos. Pero hay pocas seales de una amenaza seria al orden pblico por parte
de las clases inferiores en las ltimas dcadas del siglo XVIII. Aunque para un
peninsular como el arzobispo virrey Caballero y Gngora las masas de la Nueva
Granada

pueden

haberle

parecido

no

lo

bastante

condescendientes

disciplinadas, esto no quiere decir que el sistema poltico hubiera estado en


peligro. Los desafos populares de fines del siglo a la autoridad del gobierno
fueron, por cierto, fcilmente reprimidos dentro de ese sistema. La extensin del
monopolio del aguardiente a los distritos mineros de Barbacoas provoc una
revuelta en 1791, y los aldeanos indios de Tquerres, cerca de Pasto, mataron a
su corregidor y destruyeron las propiedades de los estancos locales. 721 Estos
fueron, sin embargo, disturbios puramente locales en territorios distantes de la
capital, y no causaron desrdenes generalizados de la clase vivida en 1781.
En cuanto a otras formas de conflicto social, es difcil encontrar evidencias de
cualquier amenaza importante a la estabilidad del orden colonial. Jaramillo Uribe
ha sostenido que las comunidades de esclavos fugitivos, llamadas palenques, se
multiplicaron tanto durante fines del siglo XVIII, que pareca como si hubiera "un
acuerdo entre los diferentes grupos de esclavos para realizar una rebelin
general", y llega a detectar una pauta de revueltas de esclavos que asumi las
720 Posada e Ibez, Relaciones de mando, pp. 323-324, 449-450, 474-457.
721 Sobre Barbacoas, vase Kuethe, Military Reform and Society, p. 169; sobre
Tquerres, vase Javier Lavia, "La sublevacin de Tquerres de 1800: Una revuelta
anfifiscal", Boletn Americanista, 20:28 (1978), pp. 189-196; vase tambin Sergio E.
Ortiz, Agustn Agualongo y su tiempo (Bogot, 1958), pp. 46-53.

caractersticas de una guerra civil.722 De hecho son escasas las evidencias de que
las rebeliones de esclavos fueran seal de un creciente y ms profundo conflicto
social. Los informes sobre la resistencia de los esclavos muestran que sus
revueltas a gran escala fueron en
Pgina 408.
extremo escasas, y que los palenques eran pequeos, a menudo transitorios, y
tambin escasos. La dispersin geogrfica de la poblacin esclava, el hecho de
que la mayor parte de los esclavos vivan en sociedades donde los blancos y
personas libres los superaban en nmero y donde por lo tanto se encontraban en
posicin desventajosa ante sus amos, y la tendencia de que una creciente
cantidad de negros naciera en la esclavitud y creciera en su entorno, eran todos
factores que obstaculizaban cualquier rebelin general de los esclavos.
Investigaciones recientes sugieren, por cierto, que los esclavos estaban ms
dispuestos a huir de sus amos o a buscar que las autoridades resolvieran sus
quejas, que a iniciar ataques ms amplios contra la sociedad esclavista. 723
A menos de una dcada despus de la rebelin de los comuneros, los
funcionarios desestimaban la amenaza de una rebelin a gran escala. En 1789 el
virrey Gil y Lemus recomend desmantelar las milicias disciplinadas, con base en
que su potencial represivo no justificaba la carga que representaban para la
tesorera colonial. Dudaba, en primer lugar, que las milicias locales fueran un
instrumento apropiado para defender al gobierno, porque proporcionaban armas y
entrenamiento militar que podan volverse contra las autoridades y por lo tanto
podan ser ms perjudiciales que benficas en una emergencia. En forma ms
inmediata, pensaba que el gasto de mantenimiento de las milicias sencillamente
no se justificaba si se tenan en cuenta las amenazas reales al orden pblico.
Segn Gil y Lemus, la amenaza subversiva en el interior haba sido en gran
722 Jaime Jaramillo Uribe, Ensayos sobre historia social colombiana, p. 60.
723 Anthony McFarlane, "Cimarrones y Palenques: Runaways and Resistance in Colonial
Colombia", en Gad Heuman (ed.), Out of the House of Bondage: Runaways, Resistance
and Marronage in Africa and in the New World (Londres, 1986), pp. 131-151.

medida exagerada y, lleno de confianza, convenci a la corona de ahorrar dinero


desmovilizando a las unidades de milicias establecidas por su predecesor. El
virrey Jos de Ezpeleta, su sucesor, tambin estaba empeado en reducir los
gastos del gobierno, pero fue ms
Pgina 64.
cauto en cuanto a reducir la capacidad represiva mediante cortes en los gastos
militares. Prefiri un enfoque ms suave hacia la supresin de gastos, mediante
una reorganizacin de las fuerzas del orden, y para 1794 haba convencido a la
corona de conservar el programa de milicias en una forma modificada. Ezpeleta
deseaba mantener las milicias porque representaban el nico medio de coaccin
en el interior, pero al igual que Gil y Lemus no tema una revuelta generalizada. De
hecho, Ezpeleta justific el hecho de armar a los sbditos coloniales con base en
que cualquier rebelin no afectara a todo el pas, y en que las autoridades podan
explotar las diferencias regionales al movilizar fuerzas para sofocar los disturbios
locales.724
Sin embargo, los peligros representados por el descontento poltico no
desaparecieron. En la generacin posterior a la rebelin, el gobierno espaol de la
Nueva Granada se enfrent de nuevo al espectro de la sedicin, pero esta vez
bajo una forma diferente y potencialmente ms peligrosa. Pues al contrario de los
lderes comuneros que se haban rebelado en defensa de un orden tradicional y
que haban invocado el nombre del rey para legitimar su ataque al "mal gobierno",
una generacin ms joven de criollos abraz las ideas de la filosofa y de la
ciencia propias de la Ilustracin europea y algunos, al ver la ciencia como smbolo
de progreso y encontrarlo en los ejemplos de las revoluciones de los Estados
Unidos y de Francia, tambin llegaron a contemplar un nuevo orden poltico.
Cmo, entonces, se form este cambio de perspectiva, y cules fueron sus
repercusiones en la vida poltica de la Nueva Granada?

724 Kuethe, Military reform and Society, pp. 150-164.

LA POLTICA DE CONCILIACIN Y EL CULTIVO


DE LA REFORMA
Inmediatamente despus de la insurreccin de los comuneros, el virrey Caballero
y Gngora persuadi a la corona para que apaciguara
Pgina 410.
a los criollos usando el ejemplo de la Guerra de Independencia de los Estados
Unidos para advertirles sobre las potenciales consecuencias de una represalia
draconiana. En una carta reservada a Glvez, observ que si el gobernador Gage
de Boston le hubiera propuesto una conciliacin a hombres como Samuel Adams y
John Hancock, los britnicos hubieran podido conservar sus posesiones
coloniales725. La insinuacin era muy clara. De no aprender Espaa esta leccin,
cultivando la lealtad de sus principales ciudadanos en la Nueva Granada, correra
el riesgo de perder la colonia. El visitador general, por otro lado, era ms optimista,
y se mostr escptico sobre la amenaza de una revuelta separatista formulada por
el virrey. Gutirrez de Pieres sostena que la reforma de los abusos en el
gobierno siempre provocara el antagonismo de individuos en todas las clases de
la sociedad, el cual no por ello se deba equiparar a una aspiracin de
independencia726. En su opinin, el grupo dominante de la sociedad colonial se
identificaba estrechamente con Espaa y, por razones tanto de clase como de
color, era el aliado natural del gobierno metropolitano. Pero al recomendarle a la
corona que cuidara de sostener la posicin privilegiada de la lite criolla, Gutirrez
de Pieres, no obstante, reconoci un elemento condicional en la lealtad criolla
que exiga diligente cultivo727.
Durante su virreinato, el arzobispo Caballero y Gngora cortej la lealtad de los
criollos. En primer lugar, se asegur de que se cumpliera la amnista general
ofrecida a los comuneros. Unos pocos santafereos sospechosos de complicidad
con los rebeldes fueron discretamente transferidos fuera de la capital, pero el
725 Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del arzobispo virrey Caballero y
Gngora a Glvez, febrero 6, 1783 (no. 26).
726 AGI Santa Fe 661, Gutirrez de Pieres a Glvez, febrero 28, 1 782 (no. 32).
727 AGI Santa Fe 660, Gutirrez de Pieres a Glvez, marzo 31, 1780 (reservada no.
181).

arzobispo virrey evit una cacera de brujas y trat de asegurarles a los criollos su
confianza en su lealtad. Fue as como insisti en que a los criollos
Pgina 411.
de provincia que se haban involucrado en el movimiento comunero se les deba
permitir ejercer cargos locales, y con la expansin de la administracin de los
monopolios de la corona, tena nuevos cargos para ofrecerles a los criollos que
aspiraban a puestos oficiales. A la par con estos gestos conciliatorios, realiz una
poltica positiva para ganarse la confianza de los criollos mediante un programa
progresivo de reforma "ilustrada". Tan pronto como fue nombrado virrey, Caballero
y Gngora inici proyectos concebidos para garantizar el apoyo de la joven
generacin criolla mediante la introduccin y difusin de modernas ideas
educativas, cientficas y econmicas. En esto tena un doble propsito. Por un
lado, el compromiso del arzobispo virrey con las ideas ilustradas provena de
razones prcticas y econmicas comunes entre los partidarios espaoles e
hispanoamericanos de la Ilustracin. Consideraba, en breve, a las "ciencias tiles"
como un medio para la promocin del desarrollo de los recursos econmicos
coloniales, y por lo tanto al servicio de los intereses del Estado espaol. Su inters
en la reforma educativa tambin implicaba, por otro lado, un clculo poltico.
Despus de la rebelin de los comuneros, Caballero y Gngora mostr aguda
conciencia de la necesidad de justificar el sistema y la prctica polticos
borbnicos ante la lite criolla, y su apoyo a la reforma educativa sugiere el
reconocimiento de que la renovacin poltica con respecto a Espaa requera de
un nuevo liderazgo intelectual y cultural.
En los diferentes proyectos econmicos iniciados durante el virreinato del
arzobispo, ya hemos visto evidencias claras de los esfuerzos oficiales por adaptar
las tcnicas de las ciencias naturales y los principios de la economa poltica
ilustrada a la tarea de movilizar los recursos materiales y humanos de la Nueva.
Granada. Las visitas a los distritos mineros, el proyecto para el desarrollo de las
minas de oro de Almaguer con mtodos comerciales de capital social, la

introduccin de modernas tcnicas metalrgicas para revivir las minas de plata de


Mariquita y los esquemas para promover las exportaciones de cinchona y de palo
de tinte reflejaban en su totalidad
Pgina 412.
la determinacin de Caballero y Gngora de usar las ciencias tiles para fomentar
la actividad econmica y, por extensin, para mejorar la disciplina social mediante
la oferta de trabajo productivo. Pero el mayor impacto del nuevo enfoque se dio,
no en la economa, sino en las esferas culturales y polticas, donde la innovacin
cientfica cambi el punto de vista de los criollos educados en una forma que a la
larga contravendra los propsitos de sus patrocinadores.
El arzobispo virrey Caballero y Gngora, el "pacificador" de los comuneros, jug
un importante papel en la promocin de este cambio de clima en la opinin criolla.
Su contribucin al cambio intelectual en la Nueva Granada consisti, en primer
lugar, en la resurreccin de proyectos y de planes cientficos de reforma educativa
considerados inicialmente durante las dcadas de 1760 y 1770. Estas reformas
haban sido propuestas por dos hombres, el cientfico espaol Jos Celestino
Mutis y el funcionario criollo Francisco Moreno y Escandn. Mutis haba llegado a
la Nueva Granada en 1761 con el cargo de mdico personal del virrey Messa de
la Cerda, pero con la intencin, despus de sus trabajos en el recientemente
fundado jardn botnico de Madrid, de estudiar la historia natural en un entorno
americano. El fracaso en obtener apoyo real para sus estudios botnicos oblig a
Mutis a dedicarse a la enseanza de las matemticas y de la astronoma en el
Colegio del Rosario de Bogot, donde, en cuanto abierto defensor de las nuevas
ciencias y crtico del oscurantismo clerical, llam la airada atencin de los
dominicanos de la Universidad de Santo Toms. En 1774, stos denunciaron su
cosmologa copernicana como contraria a la fe y la moral, y lo acusaron ante la
Inquisicin. Mutis, sin embargo, encontr un defensor en el virrey Guirior, quien
por esa misma poca patrocinaba el plan de Francisco Moreno y Escandn de una
universidad pblica en la cual las doctrinas y enseanzas escolsticas seran

desalojadas a favor del estudio de las matemticas y de las ciencias naturales. En


esta ocasin triunfaron los tradicionalistas y el plan, que inclua una ctedra para
la que Mutis era el obvio candidato, fue abandonado
Pgina 413.
En 1779. Sin embargo, servira de base para los planes de Caballero y Gngora
de encaminar la educacin superior hacia las ciencias naturales y aplicadas;
tambin pidi nuevos mtodos de enseanza para utilizar el espaol en lugar del
latn y as despertar y desarrollar el inters de los estudiantes 728. De nuevo, la
oposicin conservadora de las rdenes religiosas, combinada con la mezquindad
de la corona, impidi cambios en los programas de las instituciones existentes y
frustr el establecimiento de una nueva universidad orientada hacia las ciencias
tericas y aplicadas. No obstante, ciertos cambios se efectuaron en el sistema. En
el colegio del Rosario de Bogot se ensearon las matemticas y la fsica, y Jos
Flix Restrepo llev el estudio de la ciencia a Popayn, donde su influencia en una
generacin de estudiantes producira hombres que posteriormente se convirtieron
en algunos de los cientficos ms importantes de la Nueva Granda 729.
La otra y ms significativa contribucin de Caballero y Gngora al avance de la
ilustracin en el virreinato fue su apoyo a un estudio de la historia natural de la
clase que Mutis haba contemplado en la dcada de 1760. Emprendi el examen
en 1782 despus de encontrarse en un proyecto minero 730 Gracias al apoyo del
virrey, Mutis fue rescatado de una relativa oscuridad y recibi rpido patrocinio de
la corona. En 1783 se convirti en director de la famosa Expedicin Botnica, que
seguira funcionando hasta 1810. Detalles del trabajo cientfico de la expedicin no
tienen por qu ocuparnos aqu. Baste decir que produjo un impresionante conjunto
de informaciones.
728 Sobre la reforma universitaria, vase la relacin de mando del arzobispo virrey en
Prez Ayala, Caballero y Gngora, pp. 339-341. Para el programa de estudios redactado
por el virrey, vase pp. 267-284.
729 Frank Safford, The ideal of the Practical: Colombias Struggle to from a technical
Elite (Austin, Texas, Londres 1976), pp. 85-91.

730 Sobre el trabajo de Mutis en la minera, vase Francisco Pelayo, Las actividades mineras de
J.C Mutis y Juan Jos Elhuyar en la Nueva Granada, Revista de indias, 50:189, pp. 455-472.

Pgina 414.
sobre la flora, la fauna y el medio ambiente de Colombia, y foment
investigaciones cientficas adicionales al originar otra institucin cientfica
permanente, el Real Observatorio Astronmico de Bogot. 731 Para nuestro actual
propsito, el significado de la Expedicin Botnica reside en sus repercusiones
culturales y polticas, antes que en su trabajo cientfico en s. Pues, al igual que los
intentos de reforma de la educacin superior, las actividades de la Expedicin
actuaron como un catalizador para la introduccin de nuevos elementos en el
pensamiento criollo social y poltico y fomentaron actitudes que, aunque
restringidas a una pequea lite, minaban ms la autoridad que las tradiciones
autonomistas que salieron a la luz con la rebelin de los comuneros. En este
sentido, el cultivo de Caballero y Gngora de los conocimientos tiles tuvo el
efecto opuesto al deseado. En lugar de conseguir adeptos criollos al espritu
borbnico de reforma y de innovacin, ayud a diseminar ideas y a promover
contactos que hicieron a los criollos ms conscientes de su propia identidad e
intereses, y por lo tanto ms crticos de Espaa y de sus polticas.
LAS LIMITACIONES DE LA CIUDADANA CRIOLLA
Para comprender el impacto de las ideas ilustradas en la vida poltica
neogranadina, debemos primero tener en cuenta el hecho de que las tensiones
entre los criollos y el gobierno reveladas por la insurreccin comunera nunca
fueron completamente resueltas. A pesar de los gestos conciliadores posteriores a
la rebelin, los gobiernos de Caballero y Gngora y de sus sucesores no pudieron
esconder su renuencia a confiar a las lites criollas un papel digno e igual en la
administracin de su
Pgina 415.
731 Sobre la Expedicin Botnica, vase Florentino Vezga, La Expedicin Botnica (Bogot,

1936); Federico Gredilla, Biografa de Jos Celestino Mutis con relacin de su viaje y estudios
practicados en el Nuevo Reino de Granada (Madrid 1909); Guillermo Hernndez de Alba (ed.),
Escritos cientficos de don Jos Celestino Mutis, 2 vols. (Bogot, 1983); Gabriel Fonnegra, Mutis y
la Expedicin Botnica: Documentos (Bogot, 1983).

propia sociedad. Esto pronto se hizo evidente durante la reorganizacin militar


interna iniciada en 1783. Al comienzo, el arzobispo virrey declar explcitamente
que aunque criollos de confianza podan llegar a ser suboficiales, los espaoles
deban ocupar los cargos superiores. 732 Sus sucesores se empearon igualmente
en asegurar que el ejrcito del interior fuera controlado por oficiales peninsulares,
y por consiguiente las posiciones de mando dominadas por espaoles, as como
los rangos de sargento y de comandante de unidades. 733 No qued pues entre los
criollos duda de que se les consideraba no lo bastante de fiar para controlar un
ejrcito cuyo papel era la vigilancia policial de su propia sociedad. El
apaciguamiento de los criollos al absorberlos dentro de la nueva estructura militar
se vio as socavado por la comprensible mala gana de los virreyes de confiar
completamente en su lealtad. Allan Kuethe sugiere, por cierto, que las fuerzas
armadas del interior llegaron a parecerles a muchos neogranadinos "un ejrcito
extranjero de ocupacin", al mando de arrogantes oficiales que causaban
antagonismos por su tendencia a hacer caso omiso de las autoridades locales so
pretexto del fuero militar.734
La susceptibilidad de los miembros de la lite criolla frente a la poltica
gubernamental despus de la rebelin de los comuneros qued primero
demostrada en una disputa que se produjo en 1785, cuando el aristcrata
santafereo Jorge Miguel Lozano, marqus de San Jorge, fue excluido del cuerpo
de oficiales de la milicia disciplinada de Bogot. Herido por la insinuacin de
deslealtad y por la afrenta a su posicin social, Lozano envi directamente a la
corona dos peticiones quejndose del gobierno de la Nueva Granada. El acto en s
era ilegal, porque tales peticiones directas estaban prohibidas, pero fueron las
acusaciones de
Pgina 416.
732 Archivo Restrepo, Correspondencia reservada del arzobispo virrey, Caballero y
Gngora a Glvez, junio 15, 1783 (no. 45).
733 Kuethe, Military Reform and Society, tabla 10, pp. 206-209; Marchena, The Social
World of the Military", tabla 17, p. 87.
734 Kuethe, Military Reform and Society, p. 102. Vase tambin la discusin sobre la
desorganizacin causada por la extensin de la jurisdiccin militar, pp. 102-111.

Lozano las que causaron un mayor escndalo. En su primera peticin. Lozano


denunciaba el "deplorable estado" de la Nueva Granada, que atribuy al fracaso
del gobierno y a la "relajacin de las buenas costumbres". Tambin argumentaba
que, por lo que el mal gobierno impeda que el rey conociera el verdadero estado
de la colonia, su deber era apelar directamente a l para reparar los agravios a su
pueblo.735 Su crtica del gobierno colonial era extensa, y se remontaba hasta el
mismo establecimiento del virreinato.
La creacin del virreinato, sostena Lozano, haba tenido una serie de
consecuencias adversas. Les haba otorgado a los virreyes poderes de padrinazgo
que repartan entre sus propias comitivas de parientes y dependientes, con
exclusin de los "ciudadanos honorables"; esto, a su turno, haba sido causa de
una indeseable afluencia de extranjeros y de espaoles peninsulares, hombres
miserables que se dedicaban a bajos oficios en detrimento de las clases bajas y
que no eran dignos de las prebendas que los virreyes les acordaban. Los virreyes
tambin haban fracasado en recompensar los mritos de los locales, prefiriendo
distribuir los cargos entre sus propios dependientes, "aunque slo fueran
hacedores de pelucas, barberos o lacayos". 736 De la condena al nepotismo
virreinal y a la discriminacin contra los criollos de mrito, Lozano pas a asestar
un acerbo ataque contra la audiencia de Bogot, como "el ms visible espectculo
de tirana" y el centro de la corrupcin poltica. 737 Tras haber denunciado a los
oidores se dedic entonces, en un tono cada vez ms destemplado, a criticar al
arzobispo virrey Caballero y Gngora y a defender a los comuneros. Lozano ni
siquiera vacil en fustigar al clero, acusndolo de simona por su comn venta de
servicios espirituales y sacramentos a precios excesivamente altos. 738 Su segunda
peticin, enviada unos meses

735 AHNM, Consejos, legajo 20, 452, "Quaderno nmero I y principal sumario contra D.
Jorge Lozano Peralta", fols. 1-34, Lozano de Peralta al rey, abril 30. 1785.
736 Ibid., fol. 12.
737 Ibid., fols. 21-22.
738 Ibid., fols. 31-32.

Pgina 417.
despus, fue menos explcita pero reiter temas similares, recalcando el fracaso
del gobierno en recompensar a los descendientes de los conquistadores, el hecho
de que relegara a los notables criollos a cargos menores (en los cuales los
funcionarios espaoles los trataban como poco ms que sirvientes), y su falta de
respeto por el cabildo de la capital. 739 A pesar de su eminencia social, el acto de
Lozano habra de costarle caro. El oidor encargado de la investigacin del caso lo
envi a prisin en Cartagena, donde permaneci bajo custodia hasta que el
Consejo de Indias resolvi su caso. El Consejo finalmente lo absolvi de todos los
cargos en 1793, con base en que ya haba sido lo suficientemente castigado por
su infraccin, y el caso se cerr entonces definitivamente con su muerte en ese
mismo ao.740 Lozano era un personaje pendenciero cuyas opiniones inconformes
no necesariamente representaban las de la lite santaferea como un todo, ni
eran seal de un descontento criollo generalizado. Si las autoridades lo escogieron
para propinarle un tratamiento cruel, fue sobre todo porque se haba dudado de su
lealtad durante la rebelin comunera, cuando fue nombrado como uno de los
capitanes santafereos durante las negociaciones entre el gobierno y los rebeldes
en Zipaquir. En las investigaciones que siguieron a su arresto, por cierto, a los
testigos se les pregunt con insistencia sobre esa conexin, sobre sus ideas y
sobre la amenaza de que persistiera en una actitud sediciosa. En general los
testigos estuvieron de acuerdo en que tal amenaza no exista y unnimemente
atribuyeron el comportamiento de Lozano a su propio sentido de haber sido
agraviado y a su carencia de tacto. 741 El caso, sin embargo, no deja de ser
importante. El hecho mismo de que el virrey y la audiencia tomaran una accin tan
draconiana contra Lozano revela sus constantes sospechas sobre la lite
santaferea y demuestra que, a pesar de todo lo dicho sobre la conciliacin, las
Pgina 418.
739 Ibid., Lozano de Peralta al rey, octubre 28, 1785.
740 Ibid., "Quaderno reservado que tiene el sumario de la indagacin de los designios
que pudo tener D. Jorge Lozano Peralta", fols. 156-157.
741 Ibid., fols. 4-15.

autoridades haban fracasado en convencer completamente a los criollos de su


paridad con los peninsulares. El asunto tambin mostr que la frustracin criolla
ante la discriminacin segua alimentando el descontento y la divisin, hecho que
Francisco Silvestre reconoci francamente en 1789. Agudo y experimentado
observador de la vida neogranadina, Silvestre pensaba que erradicar la rivalidad
entre espaoles europeos y americanos era una prioridad poltica. Sin una
redistribucin positiva concebida para dar a los criollos igual participacin en los
puestos administrativos, militares y eclesisticos, sostena Silvestre, el gobierno
vivira siempre bajo el temor de disturbios que eventualmente podran llevar a la
prdida de la colonia.742 Esta prediccin demostrara estar incmodamente
cercana a la verdad. Slo cinco aos despus, las autoridades coloniales
descubrieron que las actividades de un pequeo grupo de intelectuales criollos
revelaban que las nuevas ideas relacionadas con la reforma educativa y la
innovacin cientfica haban contribuido a agravar, ms que a aliviar, la
insatisfaccin criolla, animando as formas de disentimiento perjudiciales para el
Estado, e incluso amenazantes para su sobrevivencia.
LA ILUSTRACIN EN LA NUEVA GRANADA
Si el arzobispo virrey Caballero y Gngora imagin alguna vez que la promocin
de las ideas cientficas y econmicas de la Ilustracin pondra a los criollos al
servicio del Estado, se equivoc entonces gravemente. Al alentar la difusin de la
"ciencia til", esperaba acelerar el progreso material de la sociedad neogranadina
y afianzar el dominio de Espaa. Estimul, por ejemplo, la fundacin de
peridicos, sancion el establecimiento de Sociedades Econmicas para promover
el desarrollo de la agricultura, la industria y el comercio, y permiti en la prensa
discusiones abiertas sobre asuntos
Pgina 419.
econmicos743. Todo esto pareca, sin duda, bastante inofensivo. Pero, de hecho,
742 Silvestre, Descripcin, p. 116.
743 Para comentarios sobre las Sociedades Econmicas, una de las cuales fue
establecida brevemente en Momps y otra proyectada para Bogot, vase R.J. Shafer,

los esfuerzos del gobierno colonial por estimular el desarrollo econmico


auspiciando actividades de esa clase tuvieron la desagradable consecuencia de
animar a los criollos educados a ver la poltica espaola hacia la Nueva Granada
con ojos ms crticos. En esta forma, aunque la difusin de las nuevas ideas
estaba desprovista de cualquier dudoso contenido explcitamente poltico, la
divulgacin de los "conocimientos tiles" result ser un factor sutilmente corrosivo
para el dominio espaol.
En primer lugar, la difusin de las nuevas ideas produjo disputas sobre asuntos
intelectuales y posiciones acadmicas que tendieron a acentuar las divisiones
entre los criollos y los peninsulares. El pequeo mundo intelectual neogranadino,
concentrado sobre todo en la capital, se dividi claramente en dos campos. De un
lado estaba un establecimiento acadmico conservador que defenda el
escolasticismo y se opona a la filosofa moderna; del otro, quienes buscaban
puestos universitarios y estaban a favor de la reforma de los programas y del
avance de la ciencia. Esta divisin estaba preada de significacin poltica porque
la mayor parte de aquellos en el primer campo eran espaoles, y la mayora de los
otros eran criollos, de manera que las diferencias intelectuales se superponan e
interactuaban con las rivalidades sociales. Adems, el contenido del debate
cientfico contemporneo no contribua en nada a disminuir esta divisin, puesto
que les revel a los americanos las ideas racistas de De Pauw y Buffon, para
quienes el entorno y las gentes de Amrica eran biolgicamente inferiores a los del
viejo mundo. Apoyados por Humboldt, los cientficos neogranadinos se unieron a
otros americanos en el intento de demostrar el absurdo de estas teoras, y as se
embarcaron en una polmica que, por su mismo contenido, tenda a
Pgina 420.
enfrentar a los americanos contra los europeos. Al hacer esto, tambin reduciran
su aislamiento cultural de Europa, y al mismo tiempo adquiriran ms confianza en

The Economic Societies in the Spanish World, 1763-182] (Syracuse, 1958), pp. 154-156,
235-239.

sus propios esfuerzos cientficos, identificados con su tierra natal americana 744.
Otra seal de confianza de la minora criolla culta de la Nueva Granada se halla en
el semanario llamado el Papel Peridico de Santaf, que se public con
aprobacin oficial entre 1791 y 1797. Aunque con una poltica al parecer insulsa,
este peridico de hecho contribuy en forma importante a la formulacin y difusin
de nuevas actitudes e ideas. Porque tanto en su contenido como en su tono, el
Papel Peridico reflej una actitud ms crtica hacia el gobierno colonial y un
incipiente sentido de nacionalidad745. En primer lugar, sus editores y escritores
presuman la existencia de un "bien pblico" que poda buscarse racionalmente y
que deba promoverse por medio de reformas; tambin se dirigan a un pblico
ilustrado en la creencia de que comparta esta conviccin y de que podra jugar un
papel importante y reformista para mejorar la economa y la sociedad
neogranadinas. En segundo lugar, el semanario introdujo un nuevo estilo
"moderno" de crtica, que recalcaba la superioridad de la investigacin emprica de
la naturaleza sobre la interpretacin de textos investidos nicamente de la
autoridad tradicional. En tercer, y no menos importante, lugar, cre un "pblico", un
foro de debate y de discusin, que no slo uni a las personas

Pgina 421.
del mismo parecer de la capital, sino que tambin aspir a difundir la idea del bien
general entre los criollos de provincia. 746

744 Thomas F. Glick, "Science and Independence in Latin America (with Special
Reference to New Granada)", HAHR, 71:2 (1991), pp. 307-334; Jeanne Chenu, "De la
Terre aux Etoiles: Qute Scientifique et Identit Culturelle en Nouvelle Granade", Centre
National de la Recherche Scientifique, L'Amerique Espagnole l'Epoque des Lumires
(Paris, 1987), pp. 247-260.
745 29. Esta discusin se basa en el estudio del Papel Peridico en Renan Silva, Prensa
y revolucin a finales del siglo XVIII: Contribucin a un anlisis de la formacin de la
ideologa de independencia nacional (Bogot, 1988), y en Garrido de Payn, "Political
Culture of New Granada", pp. 12-27. Vase tambin la estimulante discusin en
Benedict Anderson, Imagined Communities: Reflections on the Origin and Spread of
Nationalism (London, 1987), pp. 50-65.
746 Silva, Prensa y revolucin, pp. 28-51.

Los colaboradores del Papel Peridico formularon de nuevo la exigencia de que


los criollos participaran en el gobierno, al recalcar la necesidad de que hombres
educados formularan y dirigieran la poltica. Este argumento se refleja en los
ataques especficos a los principios de "nobleza" y de honor familiar, fruto del
nacimiento, que estaban en el meollo de la cultura poltica tradicional de la lite.
En cambio, los escritores criollos proponan una forma alternativa de nobleza,
basada en el mrito y en el ejercicio del talento en pro del bien pblico. 747 La idea
de reemplazar la "aristocracia" por una especie de "meritocracia" era, en efecto,
una modernizacin de las exigencias criollas de ejercer influencia y poder en su
propia tierra, expresada ahora en el lenguaje de la Ilustracin. Esto reflejaba las
aspiraciones de la lite criolla preparada y educada en las propias instituciones
educativas de la Nueva Granada, en particular del Colegio del Rosario; tambin es
posible que reflejara las preocupaciones especficas de aquellos criollos que no
descendan de los conquistadores y primeros colonizadores de la colonia. Aos
despus, de hecho, el sacerdote espaol Jos Antonio de Torres y Pea sostuvo
que la rivalidad entre los peninsulares y los criollos se hizo ms aguda y decisiva
durante los aos de gobierno espaol precisamente porque los criollos de primera
generacin, a menudo hijos de funcionarios espaoles, esperaban seguir
profesiones y ejercer influencia acordes con su educacin y su rango social. 748
La absorcin criolla de las nuevas influencias intelectuales no fue necesariamente
subversiva para el rgimen colonial. La lucha por reestructurar los programas
universitarios, la influencia de Mutis y
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de la Expedicin Botnica en la promocin del pensamiento empirista y cientfico,
la introduccin de la imprenta y la difusin ms libre de la informacin por medio
747 Ibid., pp. 104-106.
748 Jos Antonio de Torres y Pea, "Memorias sobre la revolucin y sucesos de Santaf
de Bogot en el trastorno de la Nueva Granada y Venezuela", en Guillermo Hernndez
de Alba (ed.), Memorias sobre los orgenes de la independencia nacional (Bogot,
1960), pp. 39-42.

de los libros, los diarios y las tertulias, fueron todas estimuladas por los virreyes
durante la dcada de 1780 y a principios de la de 1790, por lo que se poda
considerar al gobierno como una agencia para la transformacin de la sociedad
colonial bajo la gida de una monarqua ilustrada. Pero si algunos criollos creyeron
en la reforma desde arriba, tambin hubo claros indicios de que el inters en los
"conocimiento tiles" era tanto fuente de inspiracin como medio para cuestionar
la legitimidad y la necesidad de la situacin colonial.
Un ejemplo temprano y celebrado del potencial subversivo de la ciencia y la
filosofa ilustradas se encuentra en la carrera de Pedro Fermn de Vargas. Joven e
inteligente provinciano nacido en la ciudad comunera de San Gil, Vargas se asoci
a Mutis y a la Expedicin Botnica a principios de la dcada de 1780, con poco
ms de veinte aos, y despus de trabajar en el secretariado del virrey y de ser
favorecido por Caballero y Gngora, fue nombrado corregidor de Zipaquir en
1789. El contacto con el pensamiento cientfico por su relacin con Mutis, unido a
su deseo de avanzar en su propia carrera, aparentemente lo animaron a
emprender un anlisis crtico de su propia sociedad, y en la dcada de 1790
escribi dos perspicaces informes sobre las condiciones socioeconmicas de la
Nueva Granada. Mientras se dedicaba a esto, Vargas abrigaba en secreto la idea
de la independencia. En 1791 abandon a su esposa y a su familia, renunci a su
carrera en el gobierno y huy del pas con su amante. Viaj a las Indias
Occidentales britnicas, a los Estados Unidos y a Inglaterra, y se uni en Europa a
un grupo de revolucionarios hispanoamericanos que conspiraban contra Espaa.
En Inglaterra se comprometi con el revolucionario venezolano Antonio de
Miranda y con los planes de este ltimo para liberar a la Amrica hispana; en 1899
y 1803 present memoriales al gobierno britnico con el fin de convencer al
gabinete de que la
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Nueva Granada, de tener la oportunidad, se rebelara contra el dominio espaol 749
749 Gmez Hoyos, La Revolucin Granadina, vol. I, p. 275-312.

Vargas fue una figura excepcional, aunque no nica, en sus convicciones.


Desarroll

sus

ideas

sobre

la

independencia

tempranamente,

quizs

remontndose a 1782, inmediatamente despus de la rebelin de los comuneros,


y ciertamente las discuti con sus amigos de la lite intelectual bogotana. 750 Entre
estos amigos estaba Antonio Nario, hijo criollo de un importante funcionario
espaol quien, en cuanto tesorero de diezmos de Bogot, era un miembro
principal de las camarillas comerciales y administrativas de la capital. Aunque sin
educacin cientfica, Nario era un ardiente biblifilo fascinado por las ideas
cientficas y polticas de su tiempo, y ansioso por discutirlas y propagarlas entre
sus iguales.751 En 1793 fund una imprenta conocida como "La Patritica", que
obtuvo licencia del gobierno y fue autorizada para imprimir un semanario, el Papel
Peridico de Santaf de Bogot, del cual era editor Manuel del Socorro Rodrguez,
dependiente cubano del virrey Ezpeleta, bibliotecario oficial de la ciudad y
fundador de una tertulia llamada "La Eutroplica". La casa de Nario, entretanto,
se convirti en centro de otra tertulia conocida como "El Casino", donde miembros
de la ambiciosa intelectualidad bogotana se reunan para leer y discutir sus ideas.
Dentro de esta tertulia, Nario y su amigo francs Luis de Rieux establecieron un
Pgina 424.
grupo interno conocido como "El Santuario", y dentro de ste haba una
agrupacin an ms secreta llamada el "Arcano Sublime de la Filantropa". 752 El
propsito exacto de estos grupos internos, que estaban rodeados de reserva, no
se conoce. Sin embargo, cabe escasa duda de que los acontecimientos en Europa
750 Estas ideas se formularon con ms claridad en un manuscrito que describe un
dilogo imaginario entre Lord North y un filsofo sobre el colonialismo britnico en
Norteamrica y que denuncia implcitamente el colonialismo y el autoritarismo
espaoles. Este manuscrito lo publica Gmez Hoyos en La Revolucin Granadina, vol. I,
pp. 290-299. La influencia de la History of America de Robertson est analizada en un
trabajo indito de D.A.G. Waddell, "Britain and Late Colonial Spanish America: Some
Intellectual Connections", ledo en el 46avo. Congreso Internacional de Americanistas.
751 35. Sobre los antecedentes de Nario, vase J.M. Restrepo y R. Rivas, "Genealoga
de Don Antonio Nario", en Oswaldo Daz y Daz, Segundo centenario del nacimiento
de Don Antonio Nario (Bogot, 1965), pp. 11-18. Un buen sumario breve de la vida,
ideas y actividades polticas de Nario se halla en Gmez Hoyos, La Revolucin
Granadina, vol. I, pp. 205-274.
752 Thomas Blossom, Antonio Nario, Hero of Colombian Independence (Tucson,
Arizona, 1967), pp. 6-8.

durante principios de la dcada de 1790 indujeron a los revolucionarios de caf a


pensar que haba llegado el momento de poner en prctica sus ideas. Pues ste
fue en Europa un perodo de cambios sbitos, casi inimaginables, marcados por el
derrocamiento de Luis XVI, el encarcelamiento de la familia real francesa y la
ejecucin del monarca francs en enero de 1793. Y mientras la revolucin recorra
a Francia, la monarqua espaola pareci de pronto vulnerable. Su viejo aliado se
haba convertido en su principal enemigo, Espaa se vea amenazada por la
subversin y la invasin francesas, y despus de que un temeroso Carlos IV
expulsara a los reformistas liberales que haban influido sobre su predecesor,
Espaa fue forzada a emprender una guerra contrarevolucionaria contra Francia
en marzo de 1793. Las noticias de una gran revolucin en Europa y el comienzo
de una guerra internacional revolucionaria estremecieron evidentemente a los
criollos librepensadores de Bogot. En diciembre de 1793 Antonio Nario decidi
imprimir cien copias de la "Declaracin de los derechos del hombre" de la
Asamblea francesa, traducidos por l mismo, para difundir en la capital y en la
provincia. Las copias no llegaron a las manos de sus designados lectores porque
Nario, tras ser advertido de las posibles consecuencias de publicar un documento
prohibido, las quem todas menos dos y le hizo jurar a su impresor, Diego de
Espinosa, que guardara el secreto. All pudo haber concluido el asunto, de no ser
por un incidente ocurrido ocho meses despus, cuando, en la noche del 19 de
agosto de 1794, pegaron en las paredes de Bogot algunos pasquines sediciosos.
El gobierno, ya bajo rdenes de estar atento a la propaganda subversiva y a
Pgina 425.
franceses sospechosos, tom accin inmediata para sofocar la posible amenaza
de una rebelin. Alarmado por la perspectiva de que el espectro de la revolucin
hubiera llegado a la Nueva Granada, el regente de la audiencia, Luis de Chves,
de inmediato hizo llamar al virrey Ezpeleta, de excursin en Guaduas, y empez
una rpida e intensa bsqueda de los culpables. 753
753 Dos importantes compilaciones de documentos describen los trastornos polticos
de 1794: E. Posada y P.M. Ibez (eds.), El Precursor: Documentos sobre vida pblica y
privada del General Antonio Nario (Bogot, 1903), y Jos Manuel Prez Sarmiento
(ed.), Causas clebres a los Precursores, 2 vols. (Bogot, 1929).

LA CONSPIRACIN CRIOLLA Y SUS CONSECUENCIAS


Los autores de los pasquines, seis libelos levemente sediciosos que pedan el fin
de los estancos y hacan alusiones despectivas a los oidores de la audiencia,
fueron prontamente descubiertos. El 20 de agosto Francisco Carrasco, un
peninsular y funcionario menor en la tesorera real, le inform a Chves que por
una conversacin con otro espaol, Jos Fernndez de Arellano, haba sabido que
el propsito de los pasquines era incitar a los plebeyos de la capital. Segn l, los
ciudadanos criollos principales haban tenido reuniones secretas con el objetivo de
"provocar una insurreccin en el Reino y adoptar la forma de gobierno existente
ahora en Francia", con apoyo de dineros y hombres proporcionados por cinco de
los conspiradores.754 Arellano admiti a su turno haber ideado los pasquines con
tres estudiantes criollos y, a cambio de una prometida clemencia, denunci a Jos
Mara Durn, a Pablo Uribe y a Luis Gmez como sus cmplices. Sostuvo que el
propsito de los pasquines era dar ejemplo a las dems provincias de la Nueva
Granada e incitar al pueblo a rebelarse. Aadi que su acto se haba basado en el
odio general y compartido de los criollos contra los chapetones. 755
Pgina 426.
Convencidos de que haban descubierto una seria conspiracin revolucionaria, el
virrey y la audiencia emprendieron una investigacin triple, para descubrir todas
sus ramificaciones. El oidor Joaqun de Incln se hizo cargo del caso de los
pasquines y, despus de interrogar extensamente a los estudiantes (incluso
torturando a Durn), obtuvo confesiones de cada uno. Sin embargo, los tres slo
admitieron haber escrito y pegado los pasquines para fastidiar a los oidores, y a
pesar de todos los esfuerzos investigativos del magistrado, no hubo evidencias
que apoyaran la creencia de la audiencia de que su acto era parte de una
conspiracin para derrocar al gobierno colonial. 756 Esto no los salv de un cruel
754 Prez Sarmiento, Causas clebres, vol. I, pp. 229-231.
755 Ibid., vol. 2, pp. 9-10.
756 Las confesiones de Gmez, Uribe y Durn se encuentran en ANHM. Consejos 21,

castigo. En enero de 1796, la audiencia conden a Gmez a ocho aos de prisin,


a Uribe y a Durn a seis y a Arellano a cuatro, todos en penitenciaras de ultramar;
los criollos tambin fueron condenados a exilio de por vida de su pas. En marzo
de 1796 todos fueron enviados a Espaa, donde cumplieron sus condenas. 757
Mientras el oidor Incln prosegua con el asunto de los pasquines, el oidor Juan
Hernndez de Alba investigaba la supuesta conspiracin contra el gobierno, y su
colega Joaqun de Mosquera se concentraba en Antonio Nario, quien haba sido
denunciado por la publicacin de los "Derechos del Hombre". Para septiembre de
1794, los jueces informaron a Espaa que haban descubierto una grave
conspiracin subversiva. Sostuvieron que los conspiradores haban prometido
grandes cantidades de dinero, as como doscientos o trescientos hombres
armados, en apoyo de un plan para apoderarse de las barracas y armas de
Bogot mientras las tropas asistan a un servicio religioso dominical. Para
extender la rebelin, los conspiradores haban impreso y distribuido los "Derechos
del Hombre" en todas
Pgina 427.
las provincias, junto con la afirmacin de que "de cuatro partes de Santa Fe, tres
estaban dispuestas a dar el grito de libertad". El propsito de los pasquines,
aadieron los jueces, haba sido difundir la idea de que el fin de los conspiradores
era terminar con los estancos, y as convencer a los plebeyos para que apoyaran
a "aquellos que se proclaman Republicanos". 758
Al ampliar los jueces su investigacin, se hicieron muchos arrestos. En agosto
Mosquera arrest a Nario y a su impresor, Diego de Espinosa, y para fines de
octubre de 1794 Hernndez de Alba tena en la crcel a por lo menos veinte
sospechosos. El virrey y la audiencia tambin haban tomado fuertes medidas
249, Testimonio del Sumario y pesquisa general contra los autores de los pasquines
sediciosos, fols. 26-60; Quaderno no. 4: Testimonio de Autos, fols. 29-34; 112-138.
757 Prez Sarmiento, Causas clebres, vol. I, pp. 5-7, 13-45; tambin Eduardo Posada,
"El proceso de los pasquines", BHA, vol. 8 (1903), pp. 721-728.
758 Prez Sarmiento, Causas clebres, vol. I, pp. 262-263.

para prevenir cualquier amenaza de rebelin. Aumentaron el patrullaje de Bogot,


pusieron en alerta a los militares y buscaron refuerzos de fuera. El virrey Ezpeleta
tambin apel al clero para que predicara obediencia al rey, y envi advertencias a
los funcionarios de Venezuela y de Quito para que estuvieran atentos a cualquier
indicio de subversin, sobre todo de parte de residentes y visitantes franceses. 759
En Bogot, el cabildo reaccion indignado ante las medidas represivas, con su
inequvoca imputacin de deslealtad. Para octubre de 1794, sus miembros le
protestaron directamente al rey en trminos bastante apesadumbrados. Se
quejaban de que los ministros de la Nueva Granada estaban causando escndalo
y confusin al ignorar el debido proceso, maltratando a los prisioneros (a quienes
mantenan incomunicados y sin haberles hecho cargos formales), y calumniando a
la ciudad al difundir temores y sospechas que dividan a europeos y criollos. 760 En
enero de 1795, las ya tirantes relaciones entre el gobierno y la corporacin
municipal se deterioraron an ms. Poco despus de las elecciones anuales de
alcaldes, el virrey Ezpeleta decidi de pronto suspender a dos recientemente
elegidos, por la sospecha de que uno de ellos, Jos Mara Lozano (hijo del
fallecido
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marqus de San Jorge), haba estado envuelto en la conspiracin contra el
gobierno.761 La audiencia fue ms all. Denunci a todo el cabildo por su "espritu
de parcialidad, complicidad y monopolio", por su esfuerzo tendiente a excluir a los
europeos de las elecciones recientes y por su escogencia de Lozano, hombre
conocido por su "notoria antipata hacia los ministros reales y de pblica
reputacin de deslealtad al bondadoso gobierno de Su Majestad". Lozano, insisti
la audiencia, haba heredado de su padre el odio hacia el gobierno, era un
entusiasta "de las constituciones republicanas, y sobre todo de la de Filadelfia", y
estaba bajo sospecha de haberse involucrado en la reciente conspiracin. 762
759 Ibid., pp. 246-261.
760 Ibid., pp. 274-282, 285-289.
761 Ibid., vol. II, pp. 147-151
762 Ibid., pp. 369-374.

Despus de que las protestas del cabildo fueron rechazadas terminantemente, la


audiencia sigui manteniendo a sus prisioneros bajo rejas y, en los primeros
meses de 1795, procedi a enjuiciarlos. En julio los oidores decidieron enviar a
Nario a Espaa, junto con los otros diez prisioneros tenidos por instigadores
principales de la conspiracin. Estos eran los criollos Joseph Ayala, Ignacio
Sandino. Pedro Pradilla, Francisco Zea, Bernardo Cifuentes, Enrique Umaa.
Miguel Froes, Jos Mara Cabal, Sinforoso Mutis y el francs Luis de Rieux; en
Espaa, el gobierno central hara revisin de sus casos, con anterioridad a la
sentencia. En noviembre, despachados los prisioneros a Cartagena en ruta a La
Habana y Cdiz, la audiencia finalmente empez a descansar. En diciembre liber
bajo fianza a seis prisioneros todava en Bogot y permiti la completa libertad de
otros seis.763 Para los hombres enviados a Espaa, sin embargo, el asunto estaba
lejos de concluir. Cuando Nario lleg a Cdiz, aprovech una oportunidad para
escapar y se dirigi a Madrid con la idea de defender su caso ante la corte. En
marzo de 1796 supo que su apelacin haba sido rechazada y huy a Pars. De
all pas a Inglaterra y en Londres se relacion con revolucionarios hispanoaPgina 429.
mericanos que con ayuda de los ingleses conspiraban para derrocar el rgimen
colonial espaol. Para marzo de 1797 Nario estaba de vuelta en Amrica,
enredado en el plan britnico para iniciar una revolucin liberadora en Venezuela y
la Nueva Granada, con ayuda de la recin capturada isla de Trinidad. 764 Sus diez
compaeros fueron menos afortunados. Perdieron su libertad, su posicin y sus
bienes hasta 1799, cuando el Consejo de Indias decidi finalmente cerrar el caso y
perdonar a los supuestos conspiradores.765 Pero incluso entonces algunos de ellos
sufrieron durante muchos aos las consecuencias de su arresto, al tratar en vano
de recuperar sus propiedades y empleos, acosados