You are on page 1of 3

Pandher 1 

Zoya Pandher 
Mrs. Hope 
English LPS 
15 January 2016 
Literary Analysis: Shakespeare’s Use of Allusions in ​
Romeo and Juliet 
Romeo and Juliet​
, a play written by the famous 16­century English poet William 
Shakespeare, is a classic romantic tragedy. From the beginning of the story, it is made clear that 
the tale does not have a typical happy ending. The strong themes and motifs that are carried in 
the play are helped to make an impact on the audience with the use of allusions. Allusions are 
brief references to things well­known, and are one of the literary devices often used by 
Shakespeare in ​
Romeo and Juliet​
. In the play, mythological and historical allusions are both used 
to impact Shakespeare’s writing.  
Historical allusions are utilized at certain points, although not as often as mythological 
allusions. Shakespeare often refers to legendary figures at the same time as historical figures, 
which can be seen when Mercutio exclaims, “Without his roe, like a dried herring: flesh, flesh, 
how art thou fishified! Now is he for the numbers that Petrarch flowed in: Laura to his lady was 
but a kitchen­wench; marry, she had a better love to be­rhyme her; Dido a dowdy; Cleopatra a 
gipsy; Helen and Hero hildings and harlots; Thisbe a grey eye or so, but not to the purpose...” to 
Benvolio and Romeo (2.4.39­45). These references are put to use so that Mercutio can make fun 
of Romeo for leaving his friends at the Capulet party to spend time with Rosaline, as Mercutio 
believes. When Petrarch (a famous Italian Renaissance poet who wrote about love) is mentioned 
in conjunction with Laura (an idealized love), Mercutio is teasing Romeo’s infatuation with 

Pandher 2 

Rosaline by saying that Laura looks like a kitchen maid next to Rosaline. He makes his point 
clearer by comparing Rosaline to various famous and beautiful women. Next to Rosaline, he says 
that Dido (the queen of Carthage) dressed frumpily, Cleopatra (pharaoh of Egypt) was like a 
nomad, Helen and Hero were unprincipled and loose. He then says that Thisbe (part of a pair of 
ill­fated lovers in a myth written by Ovid) may have had blue eyes, but next to Romeo’s love, 
they don’t matter. These historical allusions help the reader to understand that Romeo is a 
zealous and besotted lover, and that is why his friends goad him.  
Shakespeare uses mythological allusions the most in this play, most specifically 
references to Roman mythology. One example of a mythological allusion can be found when 
Romeo says, “She’ll not be hit/With Cupid’s arrow. She hath Dian’s wit...Nor ope her lap to 
saint­seducing gold...” to Benvolio while talking about Rosaline, the maiden that he is in love 
with (1.1.216, 217, 222). Cupid is the Roman god of love, and Romeo uses this allusion to 
explain how his maiden will not easily fall in love. He furthers this statement by saying that she 
has the mindset of Dian, who was the Roman goddess of the hunt and an eternal virgin. By 
saying that Rosaline would never open her lap to even “saint­seducing gold”, Romeo references 
the Greek myth in which the god Zeus visits the woman Danaë in the form of a gold shower and 
impregnates her, which means that Rosaline is so set in her ways that she would not change her 
beliefs even for a god. These allusions help to illustrate Romeo’s despair, as he is in love with a 
woman who will never love him back. 
The pattern of mainly historical, legendary, or mythological allusions being brought into 
play is one that continues through the entirety of Shakespeare’s play. From this, the conclusion 
can be drawn that Shakespeare was influenced in his writing by the age of the Renaissance that 

Pandher 3 

he was living in. This would explain his many classical references in ​
Romeo and Juliet​
, whether 
they are to fact or fiction. The Renaissance was a period of classical revival, in which Greek and 
Roman culture was being brought back to life. These allusions help to display the impact that the 
time had on Shakespeare.  
Historical, and mythological allusions are two different types of allusions often employed 
through the duration of ​
Romeo and Juliet​
. It is crucial to pay attention to these literary devices, 
as they are instrumental in helping the reader understand the play. Allusions both play a part in 
making the characters’ thoughts and opinions clearer and causing the reader to feel certain 
emotions associated with whatever is being referenced. Allusions greatly contribute to the 
experience of reading the great Shakespearean classic ­ ​
Romeo and Juliet​