You are on page 1of 127

ISIDORO DELCLAUX

CATEDRTICO DE PSICOLOGA EXPERIMENTAL'EN LA UNIVERSIDAD AUTONOMA DE MADRID

JULIO SEOANE
CATEDRTICO DE PSICOLOGA SOCIAL EN LA UNIVERSIDAD DE VALENCIA

P1icolo9a
co9n1t1va y
proce1am1ento
de la informacin

lEORA, INVESTIGACIN Y APLICACIONES

EclclonM Plrmnlde, S. A Madrid

Director de la coleccin:
}OSE A. FORTEZA MmDFZ
Catedrtico de .P;icologa Diferencial
en

la Universidad Complutense de Madrid

RELACIN DE AUTORES
Arnau,Jaime
Universidad Central de Barcelona.

Belloch, Amparo
Universidad de Valencia.

Botella,Juan
Universidad Autnoma de Madrid.

Delclaux, Isidoro
Universidad Autnoma de Madrid.

Diges, Margarita
Universidad de Valencia.

Garca-Albea,Jos E.
Universidad Complutense de Madrid.

Garzn, Adela
Universidad de Valencia.

lbez, Elena
Universidad de Valencia.

Martnez Arias, Mara del Rosario


Universidad Complutense de Madrid.

Ruiz Vargas,Jos Mara


Universidad Autnoma de Madrid.

Seoane,Julio
Universidad de Valencia.

Vega Rodrguez, Manuel de


Universidad de Santiago de Compostela.

e laidoro Dcklaux Oraa


Julio Seoanc Rey

EDICIONES PIRMIDE, S. A., 1982


Don Ramn de 11 Cruz, 67. Mldrid-1
llep6.ito leRI: M. J4.242 1982
ISBN: 84-J6ff.02128
Printed In Splin

lm,._,

en

LAVll,,, L. U-,

l'llvc

Zaccagnini, Jos L.

Universidad Autnoma de Madrid.

6.

Humanea (MMlrid)

NDICE

Relacin de autores . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Prlogo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

13

PARTE PRIMERA
Marcos tericos
1.

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologa (Isidoro


Delclaux) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

l.

2.

2.

Aproximacin conceptual . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Antecedentes histricos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

21
21
23
25
26

2.1. La conferencia de Dartmouth . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .


2.2. Del conductismo al cognitivismo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3. Lo que ha tomado el procesamiento de la informacin de otras parcelas de la
ciencia . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
4. Algunos conceptos bsicos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
4.1. La aportacin de Newell y Simon . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
4.2. Algunas cuestiones bsicas en el procesamiento de la informacin . . . . .
5. Aspectos metodolgicos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Referencias . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

29
32
33
34
35
38

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin (Jos L. Zaccagnini,


Isidoro Delclaux) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

39

1.

Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

2.

El cognitivismo en la crisis de la psicologa cientfica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

3.

2.1. Los antecedentes de la crisis . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .


2.2. La crisis de los psiclogos cientficos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.3. La situacin actual: la bsqueda de una alternativa . . . . . . . . . . . . . . . . .
2.4. El cognitivismo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
El procesamiento de la informacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3 .1. Introduccin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
3.2. El procesamiento de la informacin como marco de trabajo . . . . . . . . . .
3.3. El procesamiento de la in formacin como teorla psicolgica . . . . . . . . . .

3.4. Conclusin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Referenclu .. .
. .
. . , .. . . . . . . . . . . .
.

.....

...

...........................

..

39
41
41
42
44
48
49
49
52
56
58

61

indlctl 11

10 lndlctl
3.

Le

drlguez,) .......................................................... :
l.
2.

. . .

Introduccin ..................................................... .
La versin dbil y la versin fuerte de la metfora ...................... . .

Modelos de ordenador .............................................


Simulacin Versus inteligencia artificial ........................
3.2. Modelos procedurales y declarativos ............................
4. Problemas y limites de la metfora computacional ......................
4.1. El problema de la generalidad ..................................
4.2. Peculiaridades del ordenador y la mente humana ..................
4.3. El problema de la indeterminacin de las teoras ...................
4.4. El problema de la conciencia ...................................
!l. Resumen .........................................................
.
Referencias
.
.
.
.
.
.
.

3.

3.1.

. . . . . . .

I'..

. . . . . . . . .

. . . .

. . . . .

. . . .

. . .

. . . .

. . . . . .

. . . .

63
63

1.

129

. .

. . . . . . . . . . . . .

estructurales . .
.

. . . . .

. . . .

..

..

131
135

71

1.

72

73
75

76

.
.

89

90

90

. . . . . . . . . . .
.

. . .

. . . . .
.. .. ..
.

Interpretacin terica de la dcada 1970-1979


2 .1. La etapa 1970-1971

.. . . .

. . . . . . . . . .

. . . . . . . . . .

. . . .

9.

4.

Resumen y conclusiones

. . . . . . .

. . . .
. . . .

. . . .. . .
. .. . . ..

. . . .
. . . .

Introduccin
Bases para una psicologa cientifica de la inteligencia ....................
3. Los correlatos cognitivos de los tests mentales
3.1. Las aptitudes de procesamiento de informacin y s us paradigmas experimentales
.. . . .. .
3.2 . Tareas experimentales y sus correlatos psicomtricos ...............
3.3. Aproximaciones al anlisis de la inteligencia basadas engrupos extremos
3.4. Diferencias individuales en estrategias centrales
...
4. Aproximacin de los componentes de la inteligencia o anlisis componencial .
4.1. Introduccin
4 .2. Anlisis racional de los componentes de los tests ...................
4.3. Simulacin con ordenador de procesos de respuesta a elementos de tests
.
4.4. Anlisis experimental de modelos de procesos
5. Conclusiones .....................................................
.
.
Referencias
.
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

. .
. .

. . . . . .

. .

. .

. .

. .

. . . . . . . . . . . . . . . . . . .

. . .

. . . . . . . . . . . .

. . . . . . . . .

. . . . . . . . . . . . . .

Atencin y capacidad de procesamiento de la informacin (Jos Mara

. . . . . . .

Ruli Vaas. Juan Botella) .............................................. .

109

Introduccin .....................................................
Atencin y capacidad limitada .......................................
3. El lugar de la seleccin ..............................................
Referencias ..........................................................
1.

109

2.

110

113

115

Le

2.

. . . . . . . . . . . . . . . .

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Introduccin .....................................................
La estructura de la memoria: una o varias memorias? .
. .
.

2.1 .
2.2.

2.3.

. . . . . . .

. . .

. .

. .

Maal1I, 1 ... plllO

. .

. . . . . . . . .

. . . . .

1 1-

1- . 1

. . . .

Garcla-Albea) . . . . . ... .

l.

' '

. . . . . . . . .

. . . . .

. . . . .

Introduccin
.
.
Los objetivos de la psicologa cognitiva y el estudio del lenguaje ...
Psicologa y Lingstica
..
.
.
..
1. 3. La explicacin del comportamiento lingstico: hiptesis general ..... .
1.4. El marco de nuestras investigaciones ............................
El componente lxico del lenguaje .
. .
.
. . . .
. .
2.1. Cuestiones previas . .
2.2. Importancia del tema en la paicollnatllltlca actual ..................
2.3. Objetivo de nuestra lnveatlpcln
. . . . .

. . . .

. . . . . . . . .

1.1.
1.2.

117
117
118

119

122

125

. . . . . . . .

. . . . . . . . .

. . . .

. . .

. . . . . .

. . . . . . . . .

. . .

. .

. . .

Los almacenes sensoriales . . .


.
..
.
La memoria a corto plazo ......................................

2.

. . . . . . . . .

. .

. .

. . .

. .

. . .

. . .

. . . . . . . . . . . . . .

. . . . .

142
143
144
146
148
150
154
156

161
161
164
168
168
169
176
178
179
179
180
183
184
187
189

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje (Jos E.

memoria desde el procesamiento de informacin (Adela Garzn, Julio

Seoane)
1.

10.

. . . .

. . . . . . . . . . .

141

Inteligencia y procesamiento de la informacin (Maria del Rosario Martnez.


Arias) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

l.

94

105

3.

2.

93

. .

. . . . . . . . . . . .

. . . . . . . . . . . . . . . . . . .

99
100

138

141

La etapa 1972-1976 . ................................ . . .. ...... .


2.3 . La etapa 1976-1979 . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . ' . . . . . . . . . . . . . . . . .
Anlisis descriptivo . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

..
Cronologa de publicaciones 1970-1979

93

. . . .

2.2 .

81

. .. ..
Intr00ucci6n ....
.... .
l. l. El estudio de la memoria en la psicologla. experimental ..............
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

80

85

Le explicacin en psicologia experimental: del conductismo al cognitivismo Cune alternativa paradigmtica) (Jaime Arnau) ..................... .

2.

Investigacin bsica

. . . .

B.

PARTE SEGUNDA

l.

..

. . .

69

87

. . . . . .

..

. . . . . .

. . . . . .

El estucfw de la memoria en la ltima dcada (Adela Garzn, Margarita


Diges, Julio Seoane) . . . . .

. . . . . . . . . . . .

66

1.
'
2.

. . . . . . . . . . . . . . . .

. . .

66

85

. . . . . . . . . . . . . . . . .

. . . .

. . . .

Carcter de la explicacin cientfica en psicologa ............ ,


2. Texto cientfico y teora: hacia una jerarquiz.acin del lenguaje cientifico ...
3. Choque de paradigmas .............................................
4. Paradigmas bsicos de la psicologa experimental contempornea .........
Referencias
.

. . . . . . . .

Referencias

64

Del procesamiento de informacin al conocimiento social (Julio Seoane) ..

1.

5.

Fentneno del olvido . .


Memoria SCUlnt:ica
Alternativas a los modelos

El procesamiento humano de informacin .............................


Psicologja cognitiva y sus traductores sociales ..........................
3. Del cientifico ingenuo a la ingenuidad cientfica ........................
4. Conocimiento social ...............................................
Referencias ....................... ....................... .... .. ......

l.

3.
4.

metfora del ordenador: implicaciones y lmites (Manuel de Vega Ro-

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

197
197
197
198
199
201
202
202
203
205

12

Indice

3.

Aspectos metodolgicos . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . .

3. l.
3.2.
4.

Tipos de tareas experimentales . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .


Las tareas de decisin lxica . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Estudio experimental sobre el acceso al lxico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . ..

4. 1 . Una variable de diagnstico: el efecto de frecuencia . . . . . .


4.2. Dos clases de vocabulario: clase abierta y clase cerrada . . .
4.3. Procedimiento experimental . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
4.4. Resultados . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
$. Conclusin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Referencias . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

. . . . . . ..
.... ....
. . . . . .. .
. . .. . . . .
. . .. . . . .
........

. ..
...
...
...
...
...

205
205
207
208
208
209
210
21 1
214
215

PARTE TERCERA
Campos de aplicacin

11.

La pslcopatologfa del procesamiento humano de informacin (ElenalbeZ)

219

1 . Introduccin . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
2 . El procesamiento patolgico d e l a percepcin: las alucinaciones . . . . . . . . . . . .
3 . Procesamiento patolgico d e l a memoria: las amnesias . . . . . . . . . . . . . . . . . .
4. Procesamiento patolgico del juicio y las creencias: los delirios . .. . . . . . . . . . .
$. La simulacin del procesamiento patolgico .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
6. A modo de resumen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Referencia . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

219
219
221
222
224
225
225

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia (Amparo Belloch Elena


lbfleZ) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

227

12.

. . .. . . . . . .. .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . .. . . . . . . . . .. . . . . . .

227
229
229
234
234
235
235
235
236
237
238

El operador humano en los sistemas hombre-mquina {Isidoro Delclaux,


Juan Botella) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

243

Introduccin

La psicopatologa de la atencin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

2. 1 .
2.2.
2.3 .
3.

Primeras investigaciones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . .
Conclusiones de las primeras investigaciones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Atencin selectiva: planteamientos actuales . . . . . . . . .. . . . . . . . . . .. . .

Estudios sobre memoria . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . .

3. 1 .
3.2.

Almacenamiento sensorial . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Organizacin de la informacin

::: :::: :::::::: :: :::::::: ::::::::

4.

Estudios sobre el lenguaje ...........

$.

Conclusiones . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

Referencias

13.

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . .

l.

2.

1.
2.
3.

. . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . .
El desarrollo de habilidades especiales .
La comunicacin mquina-hombre . . . . . .
4. La comunicacin hombre-mquina . . . . . .
$. Factores que afectan al rendimiento . . . . .
Referencias . . . . . . . . . . . ... . . . . . . . . . . . .. . .

..
..
..
..
..
..

243
244
245
248
250
251

Indice nIJtloo ... , ... , . , . ., ....... , . .. . .. . ... . .... . . . . . . , . . . . . . . . . .. . . . . . .

2S3

Introduccin

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . .
. . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . .
. . . . . . . . . . .. . . . . . . .. . . . .
.. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
. . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . .
. . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . .

.. ..
.. ..
. . ..
....
....
....

PRLOGO
Hace ya tiempo que la psicologa empez a abandonar ciertas posiciones in
transigentes acerca de la actividad mental humana, y fue dando tmidos pasos ha
cia lo que parece ms importante en el estudio de las personas: lo que piensan, lo
que recuerdan, lo que creen, etc . ; en definitiva, cmo interpretan el mundo en el
que viven. Bien es verdad que durante la segunda mitad del siglo pasado existieron
genuinos intentos de hacer una psicologa de la mente, pero estaban tan cargados
de una herencia filosfica de la que no se haban emancipad o, que a los primeros
embates de la ciencia positiva de principios del siglo XX, qued en la cuneta. No es
menos cierto que la corriente psicoanaltica ha venido cultivando una psicologa de
lo interno -confrontacin entre mente e impulsos-, pero lo ha hecho desde
unas posturas tericas tan artificiales y contradictorias, que si bien constituye una
importante aportacin a nivel de sugerencia, difcilmente puede soportar el entra
mado que permita explicar satisfactoriamente los procesos mentales, sin recurrir
a una buena dosis de fe ciega por parte del auditorio.
En las pginas que siguen hay un intento de aproximacin a lo que se viene de
nominando Psicologa Cognitiva , es decir, el estudio emprico de los llamados
procesos psicolgicos superiores , que no son otros que: percepcin, atencin,
codificacin, memoria, aprendizaje humano, inteligencia, pensamiento y lenguaje
(y, quiz, algn otro que, en ltima instancia, podra estar comprendido en los
anteriores). Casi seguro que nadie se atreve actualmente a negar que la conducta
humana proviene de un organismo biolgico, y de los recursos .Y contingencias que
, re
el medio ambiente proporciona a este organismo; pero la psicologa cognitiva
el
tanto
que
en
insiste
,
cogiendo y sistematizando viejas sugerencias psicolgicas
slm
por
y
canalizados
organismo como los recursos ambientales estn controlados
bolos y sefi.ales, por la elaboracin de la informacin , cuya resultante compleja es
la accin humana. Pues bien, a lo largo de las prximas pginas se tratarn temas
distintos con metodologas dispares y, con frecuencia, aparecern puntos de vista
contrapuestos en el mbito local; pero la sensibilidad comn a todos ellos consiste
en resaltar la importancia que las formas complejas de informacin tienen para el
conocimiento psicolgico.
Esta vuelta a los orgenes, es decir, a fijarse en lo que realmente ocurre en el
ser humano, afrontando las dificultades que ello conlleva, intenta superar una eta
pa anterior, el conductism o, en la que se pretendi construir una psicologla basada
exclusivamente en estimulos y respuestas. Esta psicologia, que trataba de ser cien-

Pr61ogo 15
cia positiva (y a la que nos remitirn varios de los trabajos que
vienen a continua

cin) partia del supuesto de que slo lo observable tiene sentido


: se poda elaborar
el conjunto de las explicaciones psicolgicas en base a las relaciones entre
antece1
dentes y consecuentes; no es que lo que ocurriera dentro del sujeto no
tena impor
tancia, sino simplemente que se consideraba inaccesible. Y en todo
caso los fen
menos internos del sujeto serian tan slo explicables en base a
los procesos ftsiol
Pcos subyacentes. Tal actitud dejaba fuera del mbito de la psicologa
una serie de
problemas relevantes. Pero quz.. lo ms grave es que, adems
, implicaba conside
rar al ser humano como sujeto pasivo. La conducta humana era entendid
a como la
conaecuencia de la peculiar configuracin del entorno estimula
r. Las respuestas
emitidas se consideraban moduladas por las consecuencias que
la accin del entor
no tuviera para el organismo, de tal manera que aquellas
respuestas que hubieran
dado lugar a incidencias positivas tendrian ulteriormente una mayor probabili
dad
de ocurrir. En la postura que se adopta en los trabajos que vienen a
continuacin,
no 1e niega la posibilidad de que ciertos organismos acten
de tal manera en cier
tu condiciones, pero se considera ms productivo (y relevante) consider
ar al hom
bre como buscador activo de estmulos. La conducta humana no vendr
ya ne
ceaariam.ente condicionada por la contingencia respuesta-estim
ulo gratificador,
sino que tambin podr entrar en juego la intencionalidad previa
del sujeto. El su
jeto ya no se considera como un ente pasivo, que reacciona mecnic
amente ante el
bombard eo estimular del medio, sino que tanto a la hora de seleccion
ar e interpre
tar los estmulos del medio como a la hora de reaccionar (actuar) en l, pone en
Jucao una serie de estructuras de conocimiento que estn organiz.adas con una cier
ta intencionalidad. Y esta intencionalidad no es slo a corto plazo, sino
que el
hombre es capaz de planificar sus metas a muy largo plazo.
Este concepto de intencionalidad, as como los relativos a la manipulacin
sim
blica de los estmulos del entorno, es lo que constituye el procesamiento human
o
de la informacin. Si bien el estudio de los procesos psicolgicos
humanos que co
rresponde a la psicologa cognitiva se ha desarrollado histrica
mente de forma un
tanto independiente de esta perspectiva especifica, es indudable que hoy
da psico
lola cognitiva y procesamiet1.to de la informacin se encuentran ntimam
ente liga
dos y en muchos casos identificados. Por ello, ambas etiquetas se utilizan
en las
pilinas que siguen, de forma casi intercambiable.
Hace ya unos cuantos aiios que la psicologa espaola cuenta
con una represen
tacin significativa de prcticamente todas las tendencias orientac
y
iones existentes
en el mbito internacional de esta disciplina, y hasta con
alguna otra de carcter
bicamentc autctono. El presente volumen surge de una reunin
cientfica cele
brada en la Universidad Autnoma de Madrid, bajo la denominacin de La
psi
colqgia bajo el punto de vista del procesamiento de la informacin. All
se reu
nieron un conjunto de profesores preocupados por estos temas.
Lamentablemente,
limitaciones de todo tipo impidieron reunir a todos los interesa
dos. De manera que
se puede decir que son todos los que estn, pero
que -por desgracia- no estn
todos los que son. Dado el inters y la actualidad del tema,
pareca preferible una
modesta reunin cientifica realizable, a un gran congreso softado.
Por otro lado,
ae buacaba la discusin, siempre dificil cuandq el nmero
de participantes rebasa

ciertos limites. La idea de publicar el presente volumen surgi a raz del inters que
tenan las comunicaciones presentadas y. sobre todo, las discusiones Y polmicas
que surgeron en los coloquios. Se pidi a los auores que rehicieran lo textos ai\a
_
diendo los datos surgidos en los coloquios, y las mformaCJones
necesanas para una
adecuada comprensin por parte de los futuros lectores; tambin se solicit alguna
nueva colaboracin que constribuyese a la coherencia total de la obra. Tras no po
cas dificultades ha sido posible que salga ahora a la luz la recopilacin que pre
sentamos. En e a faltan, lamentablemente, algunas de las contribuciones ogin
les y, quiz, se ha perdido parte de la polmica espontnea en la que surgi. m
embargo, ha ganado mucho en sistematizacin y rigor y, sobre todo, supone el m
tento de presentar al lector castellano una panormica coherente
pero no do
-:mtica- de este nuevo enfoque de la psicologa, que parece dommar los prxi
mos aos en el panorama mundial.

ll

El libro consta de tres partes bien diferenciadas. La primera se dedica a las


cuestiones introductorias y tericas. En la segunda se analizan y revisan los resul
tados empricos de las investigaciones realizadas en los ltim ?s aos dentro ?e las
.
parcelas ms significativas. Y la tercera se dedica
a mostrar como puen aphcarse
algunos de los hallazgos propios del enfoque que nos ocupa. El con1unt no tata
de ser exhaustivo, tarea que sera imposible dado el enorme auge de las mvesuga
ciones de las ltimas dcadas, sino ofrecer una panormica global que nos acerque
al sentido que se pretende dar a la psicologa desde esta perspectiva de la psicologa
cognitiva y/o del procesamiento de la informacin.
.
En consonancia con lo anterior, la primera parte, que es ampha, esta dedi da
principalmente a enmarcar este nuevo enfoque. El trabajo que abre la seccin
(l. Delclaux) trata de presentar una panormica genral-?istrica de os co?ceptos
y enfoques psicolgicos y no psicolgicos que han mfluido en la ps1cologia d la
segunda mitad del siglo xx, para terminar esquematizando qu es lo que la psico
loga cognitiva ha. asimilado de todo ello. A continuacin (l. Delclaux Y 1. L. Zac
cagnini) se profundiza en el proceso de camio oc?rrido la pscologa, perspec
tiva que permite otra interpretacin de la psicologia cogmt1va mas centrada en los
aspectos metodolgicos. Luego (M. de Vega) se analiza en detalle uno de los meta
postulados ms trascendentes de la psicologa cognitiva, la n:ietfora del orde a
.
dor, elemento imprescindible para comprender el nuevo sentido de la psicolgia.
A continuacin (1. Seoane) se da un paso ms desta.cando un aspecto -el social
que ms que como un elemento propio de la psicologa cognitiva actual, se nos
.
presenta como algo imprescindible para su desarrollo. Fmalmente
(J. Arna), se
ofrece un marco de referencia para la continuacin de las discusiones que se vienen
apuntando a lo largo de toda esta parte. El lector encontrr que en es:a parte Y en
_
otras cuando se tocan cuestiones tericas, aparece una cierta reiteracin
de algu
nos c nceptos clave. Esto se debe inicialmente a que los particpantes e a reunin
cientfica no se habian coordinado previamente . En la redaccin defimttva podia
mos haber evitado tales solapamientos, pero intencionalmente no se ha hecho. Pa
ra ello existen dos razones. Por un lado, el hecho de que tales solapamientos no
fueron totales, sino parciales. permitir al lector distinguir ms claramente aquellos
aspectos que parecen firmemente establecidos -y, por ende, aceptados por to
,

18

Prlogo

Prlogo

dos-, de aquellos otros puntos de vista que son interpretaciones personales de ca


da autor, o incluso disidencias, y, por tanto, ms sujetos a revisin. Por otro lado,
la reiteracin de ciertas ideas clave en las distintas redacciones de cada autor, faci
litarn la comprensin de una obra que pretende introducir al lector en el enfoque
cognitivo. Como ya hemos indicado, la presente obra no trata de ser un manual
exhaustivo, sino simplemente transmitir el modelo de psicologa que provoc las
vivas polmicas que acompaaron a la reunin antes mencionada.
En la segunda parte, el punto de atencin pasa de lo que debe o puede
ser la psicologa cognitiva a lo que de hecho es. Es decir, se centra en las investi
gaciones concretas realizadas bajo este enfoque. No se revisan todas las posibles
reas de investigacin, ya que, adems de ser prcticamente imposible, el inters se
centra en mostrar cmo se ha trabajado en este campo, para lo cual se han ele
gido algunas de las reas ms representativas. Este apartado se abre con un traba
jo sobre la atencin (J. M. Ruiz Vargas y J. Botella), en el que se revisa la fuerte
polmica acerca de dnde se realiza la seleccin de informacin. Tal tipo de pol
mica es tpica dentro de las investigaciones en psicologa cognitiva (tal como se se
ftala en alguno de los trabaj os tericos de la parte anterior). A continuacin vie
nen dos trabajos sobre la memoria (A. Garzon y J. Seoane, y A. Garzn, M. Di
ges y J. Seoane) en los que queda de manifiesto el papel central que este tpico
ocupa en la psicologa cognitiva actual, tras haber desbancado a los procesos de
percepcin, motivo ste por el que estos ltimos procesos no han sido incluidos en
este volumen. A continuacin (M. Arias) se revisa la metodologa utilizada en el
estudio de la inteligencia, ejemplo esclarecedor de cmo un cambio en el enfoque
terico conlleva un giro copernicano en las tcnicas metodolgicas aplicadas a un
problema central de la psicologa. Esta segunda parte termina con un trabajo so
bre las tcnicas de investigacin en el rea del lenguaje (J. E. Garca-Albea) que,
adems de ofrecer una muestra de este tipo de trabajos, ilustra la trayectoria de
plagio-rechazo-coordinacin que tipicamente est recorriendo la psicologa cogniti
va en su relacin con otras disciplinas (en este caso la lingstica) que se ocupan de
temas comunes.
La tercera parte tampoco pretende ser exhaustiva, sino mostrar, una vez ms,
una faceta fundamental de la psicologa cognitiva; en este caso las posibilidades de
aplicacin prctica. En este sentido, el trabajo que abre la seccin (E. Ibez) ana
liza criticamente las posibles aportaciones de este nuevo enfoque al campo de la psi
cologia clnica. Ms especficamente, el trabajo que le sigue (A. Belloch y E. Ibez)
revisa las aportaciones respecto de un problema concreto, la esquizofrenia. Por lti
mo, el trabajo que cierra la obra se centra en las habilidades y la ergonoma, campo
del que han salido problemas que en su momento favorecieron el desarrollo del en
foque al que se viene refiriendo todo lo anterior.
Es muy posible que se le haga difcil al lector llegar a u na conclusin definida
.de las pretensiones de este nuevo enfoque; sencillamente, porque los distintos traba
jos intentan todo lo contrario: mostrar la diversidad temtica, de planteamiento y
metodolgica de esta aproximacin a la psicologa. Naturalmente que es til decir,
como garantia de entendimiento comn, que la psicologa cognitiva y su marco
terico de referencia -el procesamiento de informacin- pretenden el estudio de

17

los procesos y estructuras mentales para poder entender mej or la conducta huma
na; pero es evidente tambin que en estas definiciones se diluye fcilmente el punto
central que justifica una orientacin: su especial sensibilidad en el trato con los
problemas psicolgicos.
Finalmente, quisiramos expresar nuestro agradecimiento a todos aquellos que
participaron como espectadores-animadores en la mencionada reunin, y muy es
pecialmente al doctor Yela por su activa participacin que result enormemente es
timulante para todos. Tambin merecen nuestro agradecimiento los profesores
J. L. Zaccagnini y M. A. Ruiz, por su impagable ayuda al organizar la reunin y
preparar la edicin del presente volumen.
Madrid, octubre de 1982.

l. DELCLAUX
J. SEOANE

PARTE PRIMERA
Marcos tericos

ISIDORO DELCLAUX

Introduccin al procesamiento de la informacin


en psicologa

1.

Aproximaci n conceptual

No vamos a centrarnos en este momento en definiciones exhaustivas ni en di


ferenciaciones explicitas de lo que se entiende por psicologa cognitiva y por
procesamiento de la informacin, pues otros autores ya lo han hecho (Seoane,
1979), y a lo largo del texto se ofrecen en detalle y profundidad estos aspectos.
Por tanto, vamos tan slo a aproximarnos al tema de una manera superficial que
tan slo alcanza pretensiones divulgadoras. Habra que decir, en principio, que
entre las muchas orientaciones, o campos de inters o dominios de investiga
cin en psicologa ha existido tradicionalmente lo que se podra denominar orien
tacin cognitiva. En efecto, ilustres autores del siglo pasado como Donders, Eb
binghaus, Perky, etc., manifestaron inters por lo que hoy denominamos procesos
cognitivos. Es decir, se preocuparon de lo relacionado con percibir, pensar, memo
rizar, etc. Estos son aspectos de la actividad humana que podran clasificarse de
por si en un mbito especifico del estudio de la psicologa, a diferencia de la
psicologa fisiolgica, el psicoanlisis o el aprendizaje animal. Por consiguiente,
cabe en un principio decir que la psicologa cognitiva se ocupa de los llamados
procesos mentales superiores de la persona humana.
Pero el estudio de la memoria o de la percepcin humanas no se ha llevado
siempre a cabo de la misma manera ni desde una misma perspectiva. Durante mu

. cho tiempo los denominados procesos de atencin se consideran como parte de la


psicologa fisiolgica, mientras que la percepcin era estudiada tanto por la psico
fisiologa por un lado como bajo las teoras de la Gestalt por otro. La memoria ha
sido estudiada durante muchos aos como un proceso singular e independiente que
permita la conservacin (almacenamiento) no tanto de los elementos que subyacen
a toda la actividad humana, sino de simples palabras, trigramas, historias, etc. To
dos estos procesos, y algunos ms, han sido en estos ltimos afios analizados desde
una perspectiva distinta; y a esa nueva f orma de ver la actividad superior humana
es a lo que se ha denominado Procesamiento de la Informacin (PI). La idea del
procesamiento de la inf ormacin est relacionada con el hecho de que los seres hu
manos son capaces de manipular la realidad sin necesidad de que sta se en
cuentre presente; es decir, que son capaces de crear una imagen artificial de lo na
tural dentro de la cabeza, independientemente de que ms tarde dicha representa
cin se convierta en actos concretos de conducta. Asl, por ejemplo, cuando pasean-

22 PScologa cognitiva
do

y procesamiento de la informacin

Introduccin

por un determinado lugar vemos un cartel que dice Prohibido el paso, lo que

estamos haciendo es recibir informacin de nuestro entorno, al igual que lo hace


mos

cuando omos

una bocina, observamos un rostro amedrentado, recibimos una

bofetada o escuchamos las noticias en la radio. La informacin percibida en el car

tel llega por medios JSicos hasta nuestros receptores sensoriales; es decir, es perci
bida. A partir de ah, se traslada por medio de las conexiones nerviosas a las reas
de proyeccin correspondientes situadas en el crtex cerebral. Durante este proce
IO

la

informacin es codificada y posiblemente continuar sindolo, de

una

otra forma, a lo largo del proceso. La informacin recibida en estado bruto deber
ICI' Clasificada para que pueda ser entendida. Dicha clasificacin necesitar,

lin embargo, una previa identificacin, en primer lugar de las letras que componen
las palabras, ms tarde de las palabras en s y despus de la frase. Para llevar a ca

bo esta identificacin, ser necesario recurrir en primer lugar al alfabeto y ms tar

de al diccionario de palabras almacenadas y a las reglas de la sintaxis. Una vez

identificada dicha informacin en su conjunto global, deber ser contrastada una

vez ms con el almacn memorstico para darle un significado. As, el adulto nor
mal sabe que la indicacin de prohibido el paso quiere decir que hay que dete

nene

o desviarse, evitando el camino al que se antepone dicha informacin. Una

vez identificado el contenido del cartel, el sujeto estar en condiciones de elaborar


el mensaje y decidir cul es el curso de accin ms adecuado. Todos sabemos
que un simple cartel de prohibido el paso no significa necesariamente que el sujeto
vaya a detenerse. El individuo estar, por consiguiente, en condicin de adoptar

una decisin

IO

respecto al camino a seguir; se trata, por consiguiente, de un proce

de toma de decisin en el que podrn entrar en consideracin tanto los

costes como los beneficios de tomar una u otra determinacin. Despus de tornada

la decisin del camino a seguir, el sujeto dar las rdenes correspondientes para
que la accin sea llevada a cabo.
Todo lo que hemos sealado en el prrafo anterior ocurre sin que el sujeto ten
p que mover un solo msculo. Ocurre a nivel abstracto, mental, interno o
como quiera llamarse. Todos sabernos que existen orientaciones en la investigacin

psicolgica que

slo se preocupan de aquellos actos observables y que, por consi-

2.

al procesamiento de la informacin

en

f16ico/oga 23

Antecedentes histricos
Se atribuye a los rabes el establecimiento especfico de la distincin entre sus

tancias naturales y artificiales y, consiguientemente, del concepto de artificial corno


algo que es a la vez distinto y lo mismo que lo natural y que permite estudiar y co
nocer mejor esto. Hay que atribuir igualmente a un grupo de astrnomos rabes,

segn nos seala McCorduk (1979), la invencin y construccin de

una especie

de

mquina pensante a la que denominaron fairja, la cual estaba basada en un es


quema en el que las veintiocho letras del alfabeto rabe representaban las vein
tiocho clases de ideas de su filosofla. Mediante la combinacin de valores numri
cos asignados a las clases y a las letras, era posible levar a cabo determinadas
introspecciones. No es extrao, por consiguiente, encontrar en la obra Ar.s' Magna
del cataln Rairnundo Llulio, infatigable viajero por el norte de frica, la descrip

cin de un aparato que sera capaz de resolver cuestiones de teologa, de rnetaflsica


e incluso de ciencia natural. Otros intentos de este tipo realizados a lo largo de la
historia son los de Pascal y Leibnitz, quienes inventaron e intentaron desarrollar
sendas mquinas calculadoras antes de que lo hiciera Charles Babbage hacia prin
cipios del siglo x1x. La famosa J!lquina analtica de este ltimo result un invento
realmente notable, ya que constitua una calculadora de gran capacidad de almace
namiento que posea un procesador central, muy similar al que tienen los ac
tuales ordenadores. Y no se puede dejar de mencionar la ancdota histrica de la
relacin entre Babbage y Lady Lovelace, hija de Lord Byron. Fue Byron quien,
durante una estancia en Ginebra, pas largos y lluviosos das y noches con el poeta
Shelley y su mujer Mary, amenizndolas contando historias de fantasmas. Mary
no es otra que Mary Shelley, que fue quien llev a la literatura el personaje de
Frankenstein, ese monstruoso producto de la supuesta manipulacin del hombre
por la ciencia. La idea de que las mquinas pueden hacer lo que hacen los hombres
y el paralelo temor de que los hombres se conviertan en mquinas, surge as de
manera fascinante para la historia.
Es, por lo dems, de todos sabido, que el desarrollo histrico del concepto de
procesamiento de la informacin viene en estos ltimos aos apoyado por la

1uient.c, desestiman toda la actividad que acabamos de mencionar. Pues bien, el

omnipresencia de las mquinas calculadoras modernas, es decir, los ordenadores.

tiene en

El hecho de hablar de ordenadores no tiene que estar necesariamente unido al


procesamiento humano de la informacin, pero es inevitable la posible analoga, la

procesamiento de la informacin es una forma de ver la actividad humana que


cuenta tanto el contenido de la informacin del entorno corno la elabora

cin que de ella hace el sujeto, as corno la informacin que ste devuelve al entor
no. A lo largo de los distintos captulos del libro se ir viendo con precisin en qu
ha consistido y consiste el llamado paradigma del procesamiento de la informa
cin, el cual quiere simplemente expresar el punto de vista que tornan aquellos que
consideran al hombre como un manipulador, no slo de objetos sino tambin de

1bnbolos abstractos.

cual ser estudiada en prximos captulos ms en profundidad, ya que en los lti


mos tiempos las mquinas han tratado de hacer lo que haca el hombre, es
decir sustituirle en determinadas tareas no slo fisicas sino tambin simblicas. El

hech de que existan mquinas capaces de manipular smbolos ha supuesto una


gran ayuda para entender la manera en que el hombre manipula informacin y pa
ra aclarar la forma en que lo hace. sta es, ni ms ni menos, la razn de nuestro
inters por el desarrollo de las mquinas denominadas ordenadores.
Antes de que se produjera la revolucin de los ordenadores en s, ocurrieron
una serie de desarrollos que marcaron, por un lado, el inmediato advenimiento de
los mismos y, por otro, el subsiguiente cambio que se iba a producir en psicologla

experimental. No se puede olvidar, por

ejemplo, la

idea de servomecanismo de

24

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologa

Psicologla cognitiva y procesamiento de Ja informacin

sarrollada por Winer, Rosenbluth y Bigelow en un articulo publicado en 1 943 y ti


tulado Conducta, propsitos y teleologa, en donde se extiende la idea de servo
mecanismo propio de la ingeniera a los sistemas humanos y en concreto al sistema
nervioso central , explicando algunas de las actividades caractersticas de ste como
procesos circulares que emergen desde dicho sistema nervioso hacia los msculos,
para volver en un bucle al sistema a travs de los rganos de los sentidos. Este tra
bajo refleja, en parte, la idea comn de la obra de Winer, quien supo trasladar el
6nfasis en el estudio de los fenmenos de la naturaleza desde el concepto de
energa, el cual era central en la mecnica newtoniana hacia el concepto de in
formacin .
McCulloch y Pitts publicaban, a su vez, en 1943, un importante artculo acerca
de la aplicacin del clculo lgico al estudio de la actividad nerviosa central. De es
ta manera, se incorpora la lgica digital al panorama del estudio de la conducta y
es introducida, segn los propios autores nos indican, por el carcter de todo o
nada de la actividad nerviosa . Los autores describen los principios de un clculo
lgico para la construccin de una determinada clase de mquinas computadoras
que permitiran asumir cualquier teora de la mente o de la conducta, supuesto tan
slo que satisfaciera algunos principios generales de finitud y causalidad.
Turing ya haba publicado, por su parte, en 1 937, su famoso artculo sobre los
nmeros computables. A su vez, propona una mquina computadora universal, a
la que se ha denominado mquina de Turing, a la que se refieren inevitablemen
te todos los autores que tratan de la simulacin (ver el artculo de De Vega, en este
mismo volumen). Turing mostr que, si podemos expresar de forma precisa los pa
sos necesarios para llevar a cabo una tarea, dicha tarea puede ser programada y
realizada por medio de una mquina. Este desarrollo de Turing nos lleva a otra idea
fundamental relativa tanto al procesamiento de la informacin como al desarrollo
de los ordenadores, que es la idea de algoritmo. Un algoritmo no es otra cosa que
un conjunto de instrucciones para llevar a cabo una tarea o resolver un problema;
pues bien, lo que Turing seal fue que un algoritmo, el cual hasta entonces no
habla sido definido de forma precisa, poda ser expresado en trminos de la m
quina de Turing . Y todo ello sin que realmente existiera nunca una mquina
concreta que llevara a cabo estas acciones, sino tan slo en la imaginacin y en los
escritos de ste. Otra cuestin esencial planteada por este autor es la relativa a las
mquinas y a su posible relacin con los hombres , concretada en la ya famosa
prueba de Turing. En ella se plantea que si un sujeto interroga a travs de un
teclado a una persona o una mquina, y no es capaz de distinguir en qu momen
tos se est comunicando con la persona o con la mquina, en tales casos se podr
afirmar que la mquina puede, efectivamente, llevar a cabo lo que entendemos por
pensar.
Senalemos igualmente las contribuciones de Shannon y Weaver relativas a la
Teora de la Informacin . Estos autores estaban relacionados con el estudio de las
comunicaciones (radio, telefona, etc. ), y estudiaron matemticamente el problema
de la codificacin ideal de mensajes en relacin tanto con la emisin como con la
deteccin de los mismos. Estas ideas relacionaban una vez ms a los hombres con
111 mquinas y abrian un camino que ms tarde result infructuoso respecto a la

25

medicin de la cantidad de informacin que los humanos reciban o emitan en un


momento determinado (ver Arnau en este mismo volumen).
La Teora General de Sistemas tuvo tambin una enorme influencia, y Von Ber
talanffy con ella, en la configuracin de una nueva perspectiva integradora que
permitiera analizar tanto la actuacin de las mquinas como , en ltima instancia,
la actuacin del hombre no como una suma de procesos unitarios, sino como un
todo integral. Efectivamente, la Teora General de Sistemas sefiala que cualquier
sistema, al nivel que sea, desde la clula, pasando por el hombre, hasta las organi
zaciones o incluso el universo, es o puede ser considerado como un todo unitario en
el que cada parte est interrelacionada con las dems partes del sistema, y donde el
conjunto de las partes de dicho sistema fo rma una unidad cuya funcin conjunta
est por encima de la suma de las funciones individuales de los componentes.
Si afiadimos algunos nombres ms, como los de George Polya, Von Numann,
coinventor de los primeros ordenadores ENIAC y JOHAIAC; Howard Aiken,
inventor del ordenador MARK- 1 de Harvard; Minsky, Grey Walter, McKay ,
Ross Ashby, Bartlett, Craik, etc. , podemos ofrecer un panorama ms o menos
completo de las personalidades que influyeron decisivamente en ese perodo.
En resumen, a lo largo de los afios treinta y principios de los cuarenta, se va
produciendo un cambio de perspectiva desde la visin analtica de la ciencia hacia
una visin ms sistmica e integradora de los distintos componentes de cualquier
proceso. Tal cambio se puede sealar en base a algunos de los aspectos, tales como
el desarrollo de la teora de la informacin, la idea de la retroalimentacin negati
va, la posibilidad de manipular las instrucciones de los algoritmos, as como la
Teora General de Sistemas como contraposicin a la idea heredada del positivis
mo del anlisis por sntesis .

2.1.

La conferencia d e Dartmouth

En el verano de 1 956 se reunieron un grupo de cientficos para discutir acerca


de las mquinas y su posibilidad de comportarse de manera inteligente . Hay que
tener en cuenta que en esos momentos existan ya desarrollos importantes en el
terreno de los ordenadores, tanto en el plano terico como en lo relativo a la cons
truccin de los mismos. Se reunieron, pues, en Dartmouth los grandes especialistas
en computacin, con el propsito de aprovechar las ideas que existan hasta aquel
momento sobre ordenadores, con la intencin de construir una mquina de ml
tiple uso que fuera capaz de realizar funciones que cayeran fuer del puro clculo
numrico, que era el fin para el que haban sido construidas hasta entonces. Es de
cir, se pretenda sacar a los ordenadores de su uso exclusivo como calculadoras,
para tratar de que llevaran a cabo acciones inteligentes. Acuden a la conferencia
cientficos de tanto renombre en ese campo como Shannon, McCarthy, Mins
ky, Samuel , Selfridge, etc.; faltaban, a su vez, personalidades tan importantes co
mo Winer, McCulloch, Pitts, Von Neuman y Turing, pero de una u otra forma su
impacto habla sido ya tan grande para aquellos momentos en la ciencia de la com
putacin que su espiritu estaba presente a travs de sus publicaciones.

21& Psicalaga cognitiva

procesamiento de la ;,Jto

Como captulo aparte en lo que respecta a su importancia para la psicologa,


hay que mencionar que acudieron igualmente dos desconocidos, cuyos nom res
eran Allen Newell y Herbert Simon. Estos dos cientficos habian estado traba1an
do en un programa de ordenador que trataba de llevar a cabo operaciones simila
res a las que reali7.a el ser humano en sus actividades de pensamiento. Concreta
mente este programa, denominado Logic Theorist, permita resolver algunos de
los teoremas de los Principia Matematica de Whitehead y Russell. En principio,
el esfuerzo de estos autores no fue apreciado en toda su medida, como nos recuer
da Minsky (1963). Ms tarde, mirando la conferencia de Dartmouth en perspectiva,
este mismo autor cambia de opinin al afirmar (Minsky, 1968): Algunos de no
sotros acudimos con grandes ideas de cmo hacer cosas con las mquinas, pero los
nicos que para aquellos momentos tenian una idea clara de lo que era un progra
ma as como lo que esto significaba y, al mismo tiempo, los nicos que realmente
un programa real que fuera capaz de llevar a cabo algo similar a lo
que constituye un proceso humano superior fueron Newell y Simon; mientras los
dems hablbamos, ellos haban llevado a cabo ya muchas cosas. Bajo nuestro
punto de vista del PI en psicologa, el ao 1956 parece ser un punto crucial en el
desarrollo de esta perspectiva, ya que si bien la conferencia result en s misma po
co provechosa, sin embargo algunas de las ideas que all se plantearon y que en
aquel momento no parecieron suficientemente importantes, dieron lugar, aos ms
tarde , al nacimiento de la Inteligencia Artificial y de la Simulacin como discipli
nas independientes y cargadas de gran inters tanto terico como prctico.
Tanto Newell como Simon, por distintos intereses y razones anteriores que no
vienen aqu al caso, habian desembocado en el estudio tanto de razonamiento hu
mano como de las estrategias relativas a la resolucin de problemas. Es consecuen
cia de este tipo de inters el desarrollo de programas como el terico lgico que
Kabamos de mencionar. Pero la clave de la cuestin fue su peculiar planteamiento
accn:a de la complejidad de los procesos de pensamiento. Su inters por stos Y su
conocimiento de las mquinas computadoras les llev al estudio de los aspectos
tanto simples como complejos en los procesos de pensamiento de hombres y de
m6quinas. En concreto, se plantearon que si se pudiera hacer una mquina que se
comportara en determinadas situaciones de la misma forma que lo hace la gente,
olvidando el mismo tipo de detalles, y llevando a cabo el mismo tipo de aproxima
ciones intuitivas, cabria sacar consecuencias importantes acerca del pensamiento
de las personas.

pero a nivel extraacadmic:o y mdamentalmente dnico, el tipo de psicologa que


impuso con toda fuerza a partir de. los aos veinte en los mbitos de investiga
cin fue el conductismo. El conductismo estaba profundamente enganado con la
tradicin empirista de la ciencia y babia enfati7.ado de manera especial la experi
mentacin controlada de laboratorio, as como las explicaciones nomotticas, es
decir, las descripciones generales de la conducta ms bien que las explicaciones del
comportamiento individual de las personas. Su fuerte dependencia del positivismo
lgico signific un rechazo absoluto del mentalismo y la adopcin de los cnones
del mecanicismo. En pocas palabras se podra resumir la adopcin de los siguiClt
tes principios por parte del conductismo:

se

a)

Reduccionismo: la experiencia se puede descomponer en sus partes elemen


tales y mediante la utiliz.acin del mtodo analtico llevar a cabo su estudio
por separado para ms tarde agregar las explicaciones diferenciadas en una
explicacin comn.

b)

Causadad lineal: todo es explicable en forma. de ecuaciones simples de


causa-efecto. Es posible analii.ar d entorno mediante anlisis de sistemas
cerrados a los que se les supone fuera de la influencia ambiental.

taron

2.2.

Del

conductismo

al

cognitivismo

Aunque el profesor Amau explicar en mayor profundidad en

su

captulo

correspondiente los aspectos relativos al paso que se dio en psicologa desde el con

ductismo al cognitivismo. vamos a esbo7.3f aqu de una manera esquemtica este


lmpot;tante proceso histrico ocurrido en la psicologa experimental de este siglo.
eomO todo d mundo sabe, dejando aparte el modelo freudiano, que tuvo una im
partw:im cmpital ea d deArrollo de la psicolosia de la paimera mitad de Cite lialo,

c)

Determinismo: El sentido mecanicista que se da al orden natural de lasco


sas lleva a afirmar que todo est predeterminado y que el mundo, y en lti
ma instancia la conducta, se ven abOC:ados a segtr d rumbo marcado por
las leyes naturales.

El gran desarrollo que d conductismo tuvo durante los aos treinta hizo que
acabara ocupando posiciones de prominencia en casi todas las Universidades im
portantes de Estados Unidos y de Europa occidental. y que no hubiera lugar en
ellas para tendencias psicolgicas de otro signo. La casi persecucin que d conduc
tismo ejerci para con el denominado IDCDtalismo, hizo que procesos tales como
la memoria o el pensamient o fueran desterrados de la investigacin cientfica. Asi
pues, los procesos cognitivos superiores que haban tenido un importante des
arrollo durante el siglo XIX de la mano de Donders. Ebbingbaus, etc., desapare
cieron casi totalmente del mbito de la investigacin acadmica . Algunos afirman
(ver ms adelante los trabajos de Seoane. De Vega y Amau) que el conductismo
lleg a constittr lo que hoy da se de un paradigma, en el sentido mis
fuerte de la palabra. Y esto significada'que en su perodo de ciencia normal la pro
pia comunidad cientfica se encargara, a travs de becas, contratos de profesora
do, subvenciones para la investigacin, etc., de desterrar cualquier eventual lipre-.
za que permitiera alejarse de los cnones rgidos del mecanicismo y de la rigurosa
observacin controlada.
Es bien sabido que la influencia del conductismo, ms tarde convertido en neo
conductismo, se hace notar con gran fuerza hasta bien entrados los afias sesenta.
Pero lo que aqui nos interesa es d proceso de cambio que se inicia, segn hemos
visto, durante los aftos treinta y que se comoda durante los dos cuarmta para
1eneru durante los cincuenta d comiemo de la DUCYa pcupectiva copitiva de la
llC&Ulda lmmM Vm refmirol, - ._ .... tnnri1t1 Ja fllll oUol

28 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

autores lo analizan en mayor extensin, a algunos de los puntos bsicos que ayu
daron a generar la ideologa del procesamiento de la informacin. Apuntemos
algunos de ellos:
a) Los sistemas: La Teora General de Sistemas considera al Sistema, en su
sentido ms general, como un conjunto de elementos de cualquier tipo in
terrelacionados entre s y con las siguientes caractersticas: 1) las propieda
des de cada parte del conjunto tienen influencia en las propiedades del con
junto total; 2) las propiedades de cada parte y la forma en que afectan al
total, dependen de las propiedades de al menos otra parte del sistema; nin
guna parte tiene efecto independiente en el total; 3) en definitiva, un siste
ma es un todo indivisible que constituye ms que la suma de sus partes.
b)

Teora de la informacin: El profundo estudio de las comunicaciones y el

anlisis matemtico de la forma en que los mensajes pueden ser transmiti


dos de forma ptima, lleva a consideraciones tales como la capacidad de
transmisin de un sistema, la forma de codificacin de un mensaje, la eva
luacin del contenido de un mensaje en base al cdigo binario, es decir los
bits de informacin; se analizan los sistemas de transmisin constituidos
por el mensaje contenido en la seal, el cdigo de transmisin, el ruido que
acompaa a la seal emitida, el canal de transmisin, el sistema receptor,
etctera. Todo ello lleva a que la generacin de informacin, as como la
transmisin de la misma, adquiera una importancia conceptual bsica en
muchos campos de la ciencia. Si bien la teora de la informacin no tuvo
consecuencias prcticas importantes en relacin con la psicologa, sin em
bargo, ayud en gran manera a la formacin de la idea conceptual de
procesamiento de la informacin.
c) La teora de la retroalimentacin: La ingeniera, y concretamente los sis
temas de control utilizados en gran extensin durante los aos cuarenta por
la maquinaria de guerra, llevan al detenido anlisis del llamado bucle de
retroalimentacin que permite establecer la diferencia o error entre la meta
ideal hacia la que se dirige una accin y el estado actual de las cosas. Es f
cil pensar en qu medida este concepto es aplicable al hecho de que la con
ducta humana puede definirse en funcin de su distancia a la meta y de que
los diversos elementos que la constituyen, as como el conjunto global de la
misma, estn continuamente llevando a cabo bucles de retroalimentacin.
d)

Los algoritmos computacionales: Un algoritmo no es otra cosa que un

conjunto de instrucciones para llevar a cabo una determinada secuencia de


acciones. La computacin, es decir, la programacin de ordenadores, hizo
que se desarrollaran en gran medida estas instrucciones precisas que
permitian determinar la conducta que debera llevar a cabo el ordenador.
Esta precisin en las instrucciones, al ser trasladadas al mbito conductual,
permite dar una nueva dimensin a la observacin y el anlisis de las se
cuencia conductales.

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologa

29

En definitiva, que la nueva perspectiva del procesamiento de la informacin


rompi el vnculo estmulo-respuesta que haba marcado la investigacin psicolgi
ca durante muchos afios, y traslad el campo de inters desde lo exclusivamente
observable hasta los procesos mentales humanos que no pueden ser sino inferibles.
Aport nuevas tcnicas de investigacin, nuevas reas en las que analizar la con
ducta y sobre todo una concepcin ms global de la interaccin del sujeto humano
con su medio.
3.

L o q ue ha tomado el p rocesa miento de la i nformacin de otras


pa rcelas de la ciencia

Quiz la mejor manera de dar una idea global de las contribuciones que la
psicologa cognitiva ha obtenido de otras disciplinas que han influido, a su vez, en
la perspectiva del procesamiento de la informacin sea acudir al cuadro que nos
ofrecen Lachman, Lachman y Butterfield ( 1979) en su captulo 4, del cual ofrece
mos una adaptacin en el cuadro 1 . 1 .
Consideran estos autores que la psicologa cognitiva ha tenido influencias de
seis reas especficas, a saber:
Neoconductismo.
Aprendizaje verbal.
Ingeniera humana.
d) Ingeniera de las comunicaciones.
e) Ciencia de los computadores.
f) Lingstica.
a)

b)
e)

CUADRO 1 . 1 .
Campo cientfico

Lo que aporta a la psicologa


cognitiva
- Las explicaciones nomot
ticas (generales).
- La contrastacin con la

L o que la psicologa cognitiva


rechaza
- Una gran teora de la con
ducta.

realidad como mtodo de


investigacin.
Neoconductismo

- Los principios del condi

- La experimentacin de la
boratorio.

cionamiento .

- El aprendizaje como pro


blema psicolgico central.

- El operacionalismo en la
descri pcin
mentos.

de

experi
- La experimentacin
mal.
'h+t

'

ani

/ntJTJducr:i6n al de #a

CUADRO J.l {coi'lfiFWri6n)

info11nad6n en pscologla 31

CUADRO 1 . 1 (eotinuacin)

La fllll! ... . .

CillgJftiN

- Los c:llooes
.......

La memoria

de la

ciatcia

como cues-

tin bsica.
comepicios sobre apsawfizajc

- La idea de canal de capa-

- FJ ptlSitmsmo 16gico.
- FJ aftCimoatali:smo.
- FJ e:agerado nfasis en la
infhw:wia del pnbjmte.

Las indinac:ioms neoc:onductistas.

El

cidad funitada

nmero

ap1eMll!tjc Ycrbal como problema central


La memorizacin de sila
bas sin

jaba en ese campo.

de

alternativas

Ingeniera de las

- La codificacin como me
dio de superar los limites
de caparidad.
El procesamiento serial
respecto al procesamiento

comunicaciones

paralelo.

Proc:nl1cntos de laboratorio y tcnicas de medida.

- Imrestigadores que traba-

Las medidas de la informacin basadas en el

fsicas.

- Parte de los datos


verbal.

- La teora de la infor
macin.
- Los conceptos de informa
cin e incertidumbre .

sentido.

- Los modelos matemticos


elaborados en esa rea.

- El hombre como

manipu
lador de smbolos.

- La

analoga cerebro-orde

nador.
- La

rn+.il

del

- La analoga
nador.

hombre

romo t:ram:misor de in

Los

formacin y tomadm- de
decisiones.

perspectiva ergon
mica.

- La

- La teoria de la ddecc:in
de

seales.

vaeota de la iDgmiera
ciencias fisicas.
- La instrumentacin.
y de las

de la

1111 'eril de a.
ca 1
L'.ldma

analogia con los cana

les de c:onmicacil.l

base

pw:anismns subyacmtes.
- Las tcnicas de simula
cin.
B centrarse en la conducta intelifente compleja.
- La consideracin de las
conductas naturales.

- 8ugermcias para n::ichazaI"


el neocondudismo.
- Sugerencias para rechazar
el modelo animal.

atencin cmno problema


c:eatnl.
- La

en

la especificacin de los

- FJ acaso a conceptos

- La COllSideracin

orde

conceptos de la com

putacin.
Las explic:aciones
a

Los limites en la transmi


sin de informacin.

del

Los axiomas matemticos


de la teoria de la iofor-

-*

- Lis npliadonea biol6.. 'I woludonl

- Los datos intuimos.


desplecio por la
tuacin.

- El

a:

..... c::aa> ----.

- La

32 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologa

CUADRO 1 . 1 (continuacin)
Campo cientfico

Lo

que aporta a la psicologa


cognitiva

- La aproximacin al len
guaje.

Lingstica

4.1 .

Lo

que la psicologa cognitiva


rechaza

- Las

aplicaciones

gramticas
tivas.

de

las

tranforma

- El inters por la creati


vidad.

- La distincin entre actua


cin y competencia.

- Las

hiptesis

intuitivas.

Hemos visto antes que en la formacin de la perspectiva del procesamiento de


la informacin influyeron tanto aspectos inherentes al desarrollo de la ciencia como
otros relativos al desarrollo de determinadas tecnologas en ordenadores, comunica
ciones, etc. A su vez, la psicologa cognitiva recibi una innegable herencia del neo
conductismo, as como de los desarrollos habidos en el aprendizaje verbal y de la
gran revolucin que se produce en la lingstica a partir de Chomsky (1957). Lo que
parece interesante sealar en este contexto es que mientras la psicologa cognitiva
reciba estos influjos que acabamos de mencionar, los cuales no tenan por qu pro
porcionarle ninguna innovacin revolucionaria en cuanto a su metodologa, sino
que simplemente le hacan inclinarse hacia los procesos mentales superiores, por su
lado se iba generando el llamado procesamiento de la informacin, que iba a in
fluir de manera decisiva en la forma de abordar metodolgicamente los problemas.
ste es un aspecto crucial que no conviene olvidar, ya que la ciencia psicolgica
actual est marcada en sus aspectos tericos por la forma en que las investiga
ciones que la han apoyado han sido realizadas. Por consiguiente, la psicologa cog
nitiva no empieza a adquirir un carcter de procesamiento de la informacin
humana, que es el que ahora tiene, hasta que se abandona el modelo de investiga
cin de causalidad lineal propio del conductismo, y se abordan formas de expe
rimentacin de carcter sistmico que respeten el sentido de procesador activo
que tiene el ser humano y el sentido de globalidad que tiene la conducta humana.
Por lo dems, el cuadro que ofrecemos es, a nuestro j uicio, suficientemente
explicativo y no precisa de mayores comentarios en una exposicin breve como sta.
En captulos siguientes se podr ahondar ms en algunas de estas decisivas influen
cias que ha sufrido la psicologa cognitiva en su gestacin y desarrollo.
4.

La aportacin de Newell

33

Simon

En su obra de 1972, titulada Human Problems Solving, Newell y Simon descri


ben lo que consideran un Sistema de Procesamiento de la Informacin (SPI). Se
trata del modelo de anlisis que ellos utilizan para estudiar la actividad humana en
la resolucin de problemas. Como es bien sabido, estos autores implementan dicho
modelo por medio de un programa de ordenador, constituyendo ste uno de los
ejemplos ya clsicos de anlisis de determinados aspectos de la conducta humana
por medio de la simulacin.
El modelo de Newell y Simon consta de los siguientes componentes:
En primer lugar, existe un conjunto de elementos a los que se denomina
smbolos.
b) Una estructura simblica est constituida por un conjunto de instan
cias (ocurrencias) de smbolos conectadas mediante un conjunto de re
laciones.
e) La memoria de un sistema de procesamiento de la informacin es un com
ponente capaz de almacenar y retener estructuras simblicas.
d) Un procesador es un componente del sistema que consta de:
a)

l.

2.

3.

e)

Un conjunto fijo de procesos elementales de informacin (PE ! )


Una memoria a corto plazo (MCP) que mantiene las estructuras
simblicas de entrada y salida del PEI .
U n intrprete que determina las secuencias de PEI a ejecutar por el
sistema, en funcin de las estructuras simblicas de la MCP .

Una estructura simblica seala un objeto si existen procesos de informa


cin que sean admitidos por tal estructura en su input, y adems ocurre
una de dos:
1.
2.

afecta al objeto; o
produce como output estructuras simblicas que dependen del objeto.

/) Una estructura simblica constituye un programa si :


l.

2.

el objeto que seala es un proceso de informacin, y


el intrprete, una vez dado el programa, puede ejecutar el proceso se
alado.

Alg u n os c o nceptos bs icos

Vamos a sealar a continuacin algunos conceptos bsicos que determinan el es


tado actual de la perspectiva del procesamiento de la informacin .

.:)

Un smbolo es primitivo si su sealizacin (o su creacin) viene fijada por


los procesos elementales de informacin o por el entorno externo del siste
ma de procesamiento de la lnformaclon.

34

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologfa

El trmino Objeto se utiliza en las definiciones anteriores para signi ficar al me


nos tres tipos de cosas:
1.

b)

2.
3.

humano hace de la misma, existen los smbolos que son representaciones de aqu1la y constituyen la materia prima de la cognicin.
En contraste con la visin conductista del sujeto humano como receptor pasivo
de informacin (estimulacin, en el lenguaje conductista), el PI concibe al ser huma
no como buscador activo de informacin. La gente no se sienta a esperar, como lo
hace el sujeto del laboratorio experimental, a que le lleguen los estmulos que le
enva caprichosamente el experimentador, sino que tiene unas metas?>, por cierto
muy difciles de explicar si no es en trminos puramente mentalistas, hacia las
cuales dirige sus procesos cognitivos y ulteriormente su conducta. Adems, est la
bsqueda de la informacin pura, es decir, todos aquellos contenidos acerca de
nuestro entorno que la gente va acumulando no para su utilizacin inmediata, sino
simplemente para generar ese cuerpo de conocimientos que se identifica por el
nombre de sabern.
Al apartarse de las condiciones estrictas del laboratorio, la visin informativa de
los procesos cognitivos ha podido trasladar los procesos mentales superiores huma
nos al contexto de la vida real . Esto no quiere decir que se menosprecie el control ni
que se abandone la posibilidad de contrastar determinadas afirmaciones en el labo
ratorio. Se trata de dar un sentido ms sistmico a la actividad humana, y esto no
puede hacerse ms que aproximando al hombre a su medio habitual. Segn se sea
laba anteriormente, la influencia de la Teora General de Sistemas ha hecho conside
rar la conducta como la resultante de una serie de interacciones entre los componen
tes de un sistema. Tales componentes o subsistemas podran ser, por ejemplo, los
componentes fisiolgicos del cuerpo h umano, los procesos mentales superiores, el
ambiente externo, el grupo social en el que el hombre se mueve, etc. Cabe afirmar,
desde esta perspectiva, que la actuacin inteligente del ser humano est interrela
cionada con todos y cada uno de los componentes de este sistema. A lo largo del
proceso de expansin de la investigacin en los procesos cognitivos, parece normal
que se sigan en determinados momentos lneas de trabajo que se acerquen a la reali
dad circundante, mientras que en otros sea conveniente recluirse hacia entornos
mucho menos naturales. Pero, en ltima instancia, el procesamiento de la informa
cin tiende a llevar a cabo tanto sus investigaciones como su labor de teorizacin, de
tal manera que los procesos mentales estudiados sean los que utiliza la gente en las
tareas cognitivas que lleva a cabo en la vida normal.

Estructuras simblicas almacenadas en una u otra de las memorias del SPI,


las cuales estn clasificadas con frecuencia como:
a)

Estructuras de datos.
Programas.

Procesos que es capaz de ejecutar el SPI .


Un entorno externo constituido por estmulos susceptibles de captacin (es
decir, legibles). Leern consiste en crear unas estructuras simblicas en la me
moria que representen a los estmulos externos; escribirn constituye la
operacin inversa, consistente en crear respuestas en el entorno externo
que vengan representadas por las esctructuras simblicas internas.

Por consiguiente, un Sistema del Procesamiento de la Informacin (SPI) repre


senta un modelo de actuacin, el cual a partir de unos pocos elementos primitivos
es capaz de interaccionar simblicamente con su entorno. Es capaz de comparar
ocurrencias de smbolos y de estructuras simblicas y clasificarlas ; es igualmente
capaz de almacenar y recuperar tales smbolos y estructuras simblicas, adems de
crear otras nuevas a partir de modificaciones de las existentes. Los procesos elemen
tales de informacin unidos al sistema axiomtico descrito por Newell y Simon
pueden generar una amplia gama de conductas constituyendo un modelo enorrp.e
menle fecundo para el estudio de la conducta humana.
4.2.

Algunas cuestiones bsicas en el procesa miento de la infor macin

Hemos visto cmo se ha ido generando la perspectiva a partir de la cual se pre


tende analizar la conducta humana en base al procesamiento de la informacin. La
idea central consiste, en esencia, en considerar los procesos cognitivos humanos
consistentes en una manipulacin de smbolos y, consiguientemente, susceptibles
de ser analizados como un sistema de procesamiento de la informacin . Vamos aho
ra a sei'\alar algunos aspectos bsicos que definen o determinan a los SPI.
En primer lugar hay que hablar, segn acabamos de mencionar, de la manipula
cin de smbolos. En efecto , la capacidad humana para actuar inteligentemente se
puede reducir a unas pocas operaciones simblicas tales como codificar, comparar,
localizar, almacenar, etc. De esta forma, y dejando a un lado posibles tentaciones
de analoga entre hombre y mquina, se puede estudiar la actividad superior huma
nu en base a las concepciones tcnicas de un sistema procesador de informacin
cualquiera. Otra idea crucial es la de representacin, la cual implica ni ms ni me
nos el hecho de que todo smbolo representa o puede representar determinados
aspectos de la realidad tales como hechos, objetos u otros smbolos y procesos. En
dtflnhlva, entre la realidad y la subsiguiente manipulacin cognitiva que el sujeto

35

5.

Aspectos metod olgicos

Mirando en perspectiva el desarrollo de la psicologa cientfica desde sus co


mienzos, podemos afirmar que los aspectos tericos de la misma vienen influidos
de una manera decisiva por la forma en que stos han sido elaborados, es decir,
por la metodologa. Los contenidos que constituyen el actual cuerpo de conoci
mientos de esta psicologa cientifica, y, ms en general, de toda la psicologa tanto
cientifica como no cientfica, vienen claramente marcados por los instrumentos,
disenos, mtodos de control, lugar de investigacin , etc. Asi, por ejemplo, las
teorlas del aprendizaje, que constituyen el c:uerpo fundamental de doctri na del

36 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

conductismo clsico, estn inexorablemente marcadas por un pequeo cubculo ,


e n e l que existe una palanca, u n dispensador y otra serie d e accesorios y que s e de
nomina caja de Skinnern. No se puede hacer ciencia sin mtodo, y a la hora de
aplicar mtodos hay que recurrir a la realidad prctica y utilizar tanto los medios
como el ingenio del que se dispone. En este orden de cosas, nos parece adecuado
adaptar el mtodo al tipo de conocimiento que se desea obtener, y no a la inversa,
es decir, buscar los conocimientos que se puedan adquirir con un determinado tipo
de mtodo. En el segundo de los casos estaramos buscando la moneda junto a la
luz de la farola y no donde realmente ha cado, que es en la oscuridad.
La metodologa, o, mejor dicho, el conjunto de metodologas utilizadas bajo la
perspectiva del procesamiento de la informacin, difieren , segn cabra adivinar
por todo lo anteriormente expuesto, de las metodologas derivadas del positivismo
lgico y de la estadstica clsica. Hay que tener en cuenta que tratamos de
comprender los mecanismos mentales que subyacen a la conducta humana. Por
consiguiente, no podremos centrar nuestra metodologa, como lo hacan los con
ductistas, en aquellos aspectos de la conducta que sean directamente observables,
sino que tendremos que recurrir a procedimientos que nos permitan adivinar lo no
observable. Por otro lado, dado el inters que se tiene en estudiar los aspectos
idiogrficos, tendremos que ingeniar mtodos que permitan el anlisis de conductas
individuales. Todo lo anterior no quiere decir que en momentos determinados del
proceso investigador no se recurra a situaciones controladas de laboratorio o a la
estadstica grupal . Quiz lo que caracteriza a la aproximacin informativa es la
multiplicidad y combinacin de tcnicas que nos permitan irnos aproximando, unas
veces directa y otras indirectamente , a los procesos que buscamos . Nuestra activi
dad es la del curioso que trata de averiguar lo que ocurre dentro de una casa en ba
se a las entradas y salidas de personas, los comentarios de los que han estado
dentro, las llamadas telefnicas , el correo , etc . ; el anli sis de todos estos datos in
formativos de entrada y salida podr darnos una idea aproximada de lo que ocurre
alli dentro, idea que podr irse depurando en la medida en que podamos manipu
lar y controlar las entradas y medir y analizar las salidas . Sera mucho ms directo
y fcil entrar en la casa y observarlo todo , pero esto es imposible si existe un impe
dimento poderoso. En el caso de los procesos mentales superiores, esa dificultad
resulta an ms obvia, dada la imposibilidad de abrir la cabeza de las personas pa
ra ver lo que ocurre dentro; sobre todo si consideramos que si pudiramos cometer
tal monstruosidad no podramos observar nada que fuera realmente relevante para
entender dichos procesos .
Hemos hablado d e los distintos procesos que interesan e n l a psicologa cogniti
va, a saber : percepcin, atencin, codificacin, memoria, toma de decisin, pensa
miento y lenguaje . Cada uno de ellos se ha estudiado como una entidad separada,
pero una consideracin superficial del problema nos seala inmediatamente que
dichos procesos estn tan ntimamente ligados entre s que resultan difcilmente se
parables. En los inicios de la psicologa cognitiva era muy normal efectuar el tpico
anlisis por sintesis propio del mecanicismo y estudiar cada uno de estos proce
sos por separado para luego integrarlos en un todo comn. Esta aproximacin me
todol6ica, que diferia muy poco de la metodologa convencional de laboratorio,

Introduccin al procesamiento de la informacin en psicologfa

37

ha ido poco a poco dando paso a la consideracin del conjunto de procesos como
un sistema del que no se pueden separar los elementos del mismo ms que con
una grave prdida para la comprensin, tanto del sistema global como de cada una
de las partes. Por consiguiente, el enfoque actual consiste ms bien en este tipo de
aproximacin global en el que se consideran los procesos cognitivos como consti
tuyentes de un ncleo comn, recurriendo en numerosas ocasiones a confirma
ciones parciales del funcionamiento de una de las facetas (que no partes) de que se
compone el sistema. As, por ejemplo , cuando se estudia el problema de la limita
cin de la atencin, se llega a la conclusin de que sta es inseparable de los consti
tuyentes de la memoria, razn por la cual va emergiendo un cuerpo de doctrina en
el que ambas facetas del procesamiento humano se van interrelacionando entre s.
Los experimentos individuales sobre la capacidad de atencin o sobre los esquemas
que forman la memoria no se abandonarn, pero la informacin proveniente de
ellos habr que integrarla en un todo comn para continuar investigando por otros
procedimientos el funcionamiento integrado de ambas partes.
Hemos hablado ya de la importancia de los ordenadores en la generacin del
procesamiento de la informacin, y en el artculo de De Vega incluido en este volu
men se presenta una profunda reflexin acerca de la denominada analoga del or
denador. En un plano terico es utilizado como metfora a la hora de hacer con
sideraciones del funcionamiento mental humano. Pero metodolgicamente , y ms
concretamente, la elaboracin de programas para que el ordenador pueda llevar a
cabo una conducta inteligente, ha constituido una herramienta que, aunque muy
discutida, ha dado muchos frutos en la investigacin de los procesos cognitivos. La
asimilacin del funcionamiento de la mente con un programa de ordenador, aun
que heterodoxa, ha dado lugar a innumerables ideas que han permitido, a su vez,
comprender determinados aspectos de este funcionamiento humano. En el aspecto
negativo, pensemos que el ordenador no slo debe ser capaz de simular lo que <ha
ce el ser humano, sino que para constituir realmente una analoga de ste, debera
ser capaz de simular lo que el ser humano es capaz de hacern. En el lado positivo
mencionemos que si mediante un programa de ordenador conseguimos que la m
quina se comporte de manera similar al ser humano, las instrucciones contenidas
en dicho programa deben ser similares a las instrucciones que el sistema cognitivo
humano manej a; y, sobre todo, que las instrucciones contenidas en dicho progra
ma tienen un, grado de concrecin y especificidad tan grande que no haba sido
nunca alcanzado hasta entonces en los intentos de descripcin de la conducta hu
mana.
Otro aspecto metodolgico relacionado con el desarrollo de la ciencia de los or
denadores es la utilizacin de los diagramas de flujo en la descripcin de procesos ,
modelos o incluso teoras que configuran la psicologa cognitiva actual . Un diagra
ma de flujo consiste en una representacin grfica de los distintos aspectos de u n
sistema, as como del procesamiento de l a informacin que existe e n e l mismo. Se
utilizan smbolos que representan flujos de informacin, operaciones, componen
tes del sistema, as como transformaciones de la informacin. Se trata de describir
de la forma ms completa posible, y u un determinado nivel de abstraccin , lo que
ocurre con un determinado input que entra en el sistema.

38 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Por ltimo cabe mencionar que ' dentro de las tcnicas de laboratorio utilizadas
. .
para generar informacin adicional acerca de determi ados procesos gmt1vos,
una de las ms utilizadas y extendidas es la medida de tiempos de reacc1on, es de
cir ' del tiempo que transcurre entre la presentacin de un determinado estmulo a
un sujeto y la respuesta emitida por el mismo. Desde los estudios iniciales de Don
ders la tcnica de los tiempos de reaccin se ha ido depurando, tratando de hacer
infe encias acerca de lo que ocurre en el procesamiento de la informacin, basadas
en que las dis.riminaciones ms difciles , las bsquedas memorsticas entre mayor
_
nmero de elementos , percepciones ms dificultosas, etc . , neces1tn de u m yor
tiempo de procesamiento . Por consiguiente, los tiempos de . reac1n refle aran el
aspecto temporal de la cognicin, en el sentido de que baJO circu s.tanc1as de
_
cuadas cabe inferir que una tarea que requiere mayor tiempo cogmtlvo, reqmere

JOS L. ZACCAG N I N I*
ISIDORO DELCLAUX

Psicologa cognitiva y procesamiento


de la informacin

igualmente mayor actividad cognitiva.


.
.
En definitiva cabe se.alar que la perspectiva del procesamiento de la mforma
cin ha dado lu ar a una serie de tcnicas metodolgicas, algunas heredadas Y
otras originales , que han tratado de adaptar la investigacin psicolgica a la visin
del hombre como procesador activo de la informacin.

R E FE R E N CIAS
Ashby, W . R. (1952): Design for a Brain, Wiley.
Chomsky ( 1 957): Syntactic Structures, Mouton.

Lachman, Lachman y Butterfield (1979) : Cognitive Psychology and lnformation Proce-

ssing, LEA.
McCorduck , P. ( 1979): Machines who Think, Freeman .
Minsky, M. (1963): Steps toward Artificial Intelligence, en Feigenbaum y Feldman (eds.):
Computers and Thought, McGraw-Hill.
Minsky, M. (1968): Semanlic Information Processing.
.
Newell, A . , y Simon, H. (1956): The Logic Theory Machine, IRE Transact10ns of Informa
tion Theory, septiembre. Reproducido en Feigenbaum y Feldman (eds.): Computers and

Thought, McGraw-Hill.
.
Newell , A . , y Simon, H. (1972): Human Problem Solving, Prentce-Hall .
,
,
Seoane, J. ( 1 979): Inteligencia artificial y procesamiento de la mformac1on, Boletm de la
Fundacin March, septiembre 1 979.

1.

I ntrod uccin

La historia de la psicologa cientfica (o, si se prefiere, acadmica), desde fina


les de la Segunda Guerra M undial hasta el presente, se caracteriza por dos he
chos, a saber: a) un enorme incremento en la cantidad de investigaciones empri
cas, y b) un permanente estado de crisis. El incremento productivo, fcilmente
comprobable mediante un somero anlisis bibliomtrico, no se centra en los traba
j os tericos, sino en comprobaciones empricas ms o menos puntuales . Las gran
des teoras o enfoques tericos de la psicologa actual fueron postulados -casi
todos- con anterioridad a 1950. Por el contrario, los datos empricamente con
trastados obtenidos a partir de esta fecha superan (varias veces) los que hasta en
tonces se haban logrado. Las razones de tal cambio podran encontrarse en el pre
dominio de la psicologa pragmtica norteamericana, en la demanda social de
resultados tangibles, o en el temor a caer en prcticas filosfico-metafsicas, aleja
das del modelo de ciencia natural al que los psiclogos cientficos tratan de
aproximar su trabaj o. En cualquier caso, son cada vez ms los psiclogos que
piensan que tenemos muchos datos, pero nos faltan teoras para interpretarlos.
Y de aqu parece surgir la segunda caracterstica antes se.alada: la crisis. Por
que la crisis de la psicologa actual no es simplemente la lgica de una ciencia in
mersa en una sociedad en crisis. Se trata de algo mucho ms extendido (Westland,
1978), algo que no es fcilmente interpretable en trminos kuhnianos de revolu
cin cientfica , ya que no parece que cumpla las caractersticas de invalidacin de
teoras antiguas y aceptacin simultnea de otra nueva (Kuhn, 1 962, pgs. 1 28129). La crisis es mucho ms radical, ya que afecta a las propias bases epistemol
gicas sobre las que se est construyendo la psicologa acadmica actual (Pini
llos, 1 980).
Ante tal situacin, no han faltado voces que niegan la existencia -e incluso la
posibilidad- de la psicologa. Tal actitud puede ser psicolgicamente comprensi
ble, pero resulta totalmente inaceptable, aunque no sea ms que por el hecho de
que la psicologa est ah, tanto en forma de corpus cientfico como en la creciente
demanda social. En el otro extremo encontramos los que creen que el nuevo para El t rabajo de este autor se ha realizado. en purte, gracias al apoyo de una Beca de I n vestigacin
del Dep11rtomento de Psicololo General de lo Focult11d de PNlcololo de la Universidad Complutense de

Madrid (Campu1 de Somo1aaua1).

40

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

2.

digma ya ha llegado o est a punto de alcanzarse. Quienes as piensan consideran


que ser la psicologa cognitiva (por ejemplo, Tyler, 198 1), o la psicologa del
procesamiento de la informacin (por ejemplo, Lachman et al., 1979), el paradig
ma dominante en el prximo futuro. De hecho, la palabra cognitivo y sus deri
vadas parecen obligadas en cualquier publicacin que se precie de estar al da en
psicologa. Incluso encontramos una tendencia a sustituir el ttulo de psicologa
general por el de procesamiento de la informacin, en los manuales de intro
duccin a la psicologa. Sin embargo, una crisis de caractersticas tan graves como
las antes apuntadas, no podr solucionarse mediante el voluntarismo o la unifica

41

El cog nitivism o en la crisis de l a p sic'o l oga cientfica


2. 1 .

Los antecedentes d e l a c risis

Empecemos por referirnos brevemente a los orgenes prximos de la actual crisis


de la psicologa. Es tpico ya el sealar que el conductismo, tras haber dominado la
sicol gia cientfica hasta los aos cincuenta, empieza a resultar insuficiente, y los
?

mvestlgadores se ven obligados -por causas que luego veremos- a buscar otros ca
minos. Pues bien, antes de entrar a analizar esos otros caminos que constituyen la
psicologa actual, es importante destacar algunas de las caractersticas del conduc
tismo .
En concreto, quisiramos llamar la atencin sobre el hecho de que el conductis
mo presenta un cuerpo coherente de ideas cientficas, y con ellas consigue explicar
una buena parte de los problemas que se plantea. Cabra decir que el conductismo es
lo ms parecido a un paradigma cientfico, de entre los marcos de referencia que
se han desarrollado en psicologa. En efecto, el conductismo haba delimitado clara
Y operativamente su objeto de estudio, posea una metodologa apropiada al tipo de
p roblemas que se planteaba, y sus fundamentos tericos cumplan (pese a su simpli
_
cidad
reduccionista y a su insostenible inductivismo) con su funcin cimentadora.
En definitiva , ofreca una explicacin coherente de la conducta (Yela , 1980).
E s importante sefalar que d conductismo est preparado para definir, en sus
.
propios
trminos , cualquier problema psicolgico que sea considerado relevante,
logrando as una enorme coherencia interna. Su reduccionismo (tan criticado) no
es gratuito, sino una consecuencia necesaria del rigor metodolgico que se exige. Y ,
; a s u vez, la metodologa tampoco s e introdujo por cuestiones circunstanciales, sino
que venia obligada por el inters de los psiclogos en obtener resultados cientl
ficamente vlidos y fiables (de acuerdo con el mejor concepto de ciencia posi
tiva).

cin terminolgica. Sern necesarias una reflexin profunda y un esfuerzo conjun


to de todos los psiclogos . Lo que presentamos a continuacin nace de la toma de
conciencia de este estado de cosas.
Pero, antes de pasar a analizar el tema que nos ocupa, quisiramos explicitar
nuestro punto de vista personal en tanto que interesados en la investigacin de
base en psicologa. En nuestra opinin, la psicologa actual carece de un modelo
terico capaz de englobar y coordinar los distintos aspectos o reas que constitu
yen el corpus de la ciencia; tampoco disponemos de una metodologa verdadera
mente adecuada a los problemas ante los que nos enfrentamos. La consecuencia es
que la relevancia de las investigaciones queda enormemente reducida, aunque mu
chas veces no se reconozca por motivaciones de ndoce acadmica y/o econmica.
En este contexto, creemos que es inaceptable la prctica, muy comn, de adscribir
se de forma acrtica a la autoridad de moda, extranjera por supuesto, como ni
ca forma de sancionar la relevancia psicolgica y cientfica de nuestro trabajo de investiga
cin. De ah la importancia de una reflexin teortica y metodolgica paralela a la
pura mecnica de investigacin. ste y no otro es el sentido de las ideas que a con
tinuacin tataremos de exponer . Bien entendido que no pretendemos dogmatizar
ni ofrecer s oluciones definitivas -que, por supuesto, no tenemos-, sino contri
buir con nuestra modesta opinin a esa necesaria reflexin sobre la psicologa

cientifica actual.
Nuestra reflexin partir de lo que consideramos la crisis actual de la psicolo
gla cientifica, y buscaremos sus orgenes prximos en el conductismo, el cual nos
dar la clave para entender el cambio de rumbo que ocurre a partir de los afios cin
cuenta. De todo ello obtendremos una explicacin para ese fenmeno actual que

es la moda de todo lo cognitivo. E n la segunda parte trataremos de analizar con


cierto detalle lo que se viene denominando el procesamiento de la informacin, y
de todo ello trataremos de sacar algunas conclusiones concretas que nos permitan
afrontar la situacin de crisis de la que hemos partido. Lo que a continuacin pre
sentamos no pretende ser una revisin histrica minuciosa, sino un armazn a par
tir del cual analizar algunos problemas que entendemos son bsicos para compren
der la situacin actual.

El primer resultado de esta coherencia fue que el conductismo se impuso sobre


cualquier otro enfoque en la psicologa acadmica de la primera mitad del presente
siglo.
La segunda consecuencia es que todava no han aparecido dentro del conductis
mo problemas que hayan hecho peligrar su integridad. La crisis del conductismo fue
externa al propio conductismo, tal como trataremos de mostrar a continuacin, pe
ro no puede decirse que dentro de l hayan aparecido los conflictos que segn
Kuhn (op. cit.) llevan al abandono de un paradigma .

La tercera consecuencia es que todava existen autores que se niegan a abando


narlo. Esta actitud no deja de tener sus justificaciones si tenemos en cuenta que , tal
como hemos sealado, la coherencia del conductismo no se ha visto seriamente afec
tada y, por el contrario, las alternativas cognitivas parecen crear ms problemas
de los que resuelven .

42

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

2.2.

La crisis de los psicl ogos cientficos

Tal como acabamos de sealar, una de las claves de la coherencia conductista era
su reduccionismo. Toda conducta deba ser explicada en trminos de estmulos
(fisicos) y respuestas (motoras) en el contexto de un medio (fsico). A partir de
aqui se llega a una consecuencia que, si bien no siempre se explicita, resulta patente
en la produccin cientfica conductista. Nos referimos al hecho de que los procesos
superiores, tales como el pensamiento, la percepcin, el lenguaje, etc . , son consi
derados como poco o nada relevantes a la hora de explicar la conducta de los orga
nismos. Ahora bien, ntese que el reduccionismo no era una exigencia terica, sino
metodolgica, y, por tanto, la exclusin de los procesos superiores a la hora de
explicar la conducta no es un axioma evidente ni una exigencia a priori. En realidad,
resulta una profeca autocumplida. Los conductistas no pueden utilizar tales pro
cesos por su dificultad de ser directa o indirectamente observados, y por eso no apa
recen como elementos explicativos en sus producciones. Durante algn tiempo, los
psiclogos cientficos pudieron mantener la conviccin de que los procesos sup

riores no eran necesarios para una explicacin cientfica de la conducta, ante la evi
dencia de que, de hecho, no se utilizaban. Pero ya hemos sealado que esta no utili
zacin se deba a que casi todos los que estudiaban la conducta eran conductistas y ,
por tanto, les estaba vedado su uso. Cuando a partir de los aos cincuenta empiezan
a aparecer trabajos de otros cientficos , que no eran psiclogos ni conductistas, en

los cuales se ofrecen explicaciones de la conducta en base a conceptos abstractos


que exigen de manera ineludible la participacin de los procesos superiores, el
circulo vicioso de la autojustificacin se rompe.
As, nos encontramos con los trabajos de N. Chomsky y su Gramtica generati
va, en los que pone de manifiesto que una conducta tan importante y trascendente
como la de hablar, no puede ser explicada en base a un simple aprendizaje de res
puestas motoras, sino que exige procesos internos al sujeto, que han de ser con
ceptualizados en un marco de trabajo que no es reductible al enfoque conductista
(Chomsky, 1959). Ntese que en esta famosa polmica Chomsky-Skinner (Chomsky,
op. cit.), lo que Chomsky muestra no es que el conductismo no sea coherente en su
forma de enfocar los problemas del lenguaje, sino que tal enf oque le impide tratarlo
cientficamente, ya que no puede dar cuenta de la realidad observable. En otro or
den de cosas, Wiener ( 1948), con su desarrollo de la ciberntica apoyada en el con
cepto de feedback, muestra cmo ciertas conductas slo son explicables acudiendo a

procesos internos a los sujetos . La ciberntica no supone un ataque frontal al con


ducti smo, tal como lo fue la lingstica chomskiana, pero s supone una explicacin
de ciertas conductas que resulta incompatible en el reduccionismo conductista. Para
el conductismo, toda conducta ha de ser explicable sin contar con el sujeto , o supo
niendo un sujeto pasivo. La ciberntica introduce el concepto de decisin en trmi
nos totalmente cientficos. De nuevo esto no supone una crtica a la coherencia in
terna del conductismo, sino sealar que el reduccionismo conductista no slo no es
la nica vla cientfica para el estudio de la conducta, sino que supone -en algunos
casos- un impedimento que limita su rango de explicacin. Otra crtica al reduc
clonlsmo conductista surge de los trabajos de Shunnon ( 1 948) sobre la teora mate-

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

43

mtica de la comunicacin. Esta teora muestra que la conceptualizacin de los


estmulos y las respuestas, en trminos de sus caractersticas fisicas exclusivamente,

es inadecuada para explicar las conductas comunicativas. No se niega que los


estmulos y las respuestas posean caractersticas fsicas (soportes de la comunica
cin) y , por tanto, no se invalida el enfoque conductista. Lo que se seala es que hay
algo ms. Algo que pese a ser abstracto (el mensaje) resulta tratable cientficamente,
hasta el punto de poder presentarlo en forma matemtica. La exclusin de lo que no
es directamente observable no es, pues, algo absolutamente necesario para una in
terpretacin cientfica de la conducta, sino ms bien una limitacin grave. Y esta
gravedad quedar an ms patente con el desarrollo de los ordenadores. A partir de
autores como Turing ( 1 936) y de un espectacular avance de la ingeniera electrnica
(que an no ha terminado) surgen las mquinas capaces de desarrollar conductas

inteligentes (para una revisin del tema puede consultarse Boden, 1977). Los or
denadores, generalmente definidos como mquinas capaces de manipular smbo
los, han permitido abordar el problema de la explicacin de la conducta de una
manera muy sugestiva. Por un lado, han permitido el desarrollo de una serie de
programas que tratan de imitar conductas inteligentes, es decir, procesos supe
riores. As, los trabjos de IA (inteligencia artificial) han logrado programas que
juegan al ajedrez, leen cheques bancarios, conversan con un interlocutor

humano, etc. Los logros en este campo no son definitivos , pero s lo suficiente
mente alentadores como para pensar que una gran cantidad de procesos superio
res no slo son tratables cientficamente, sino que son imprescindibles para expli
car -o por lo menos entendern- una gran cantidad de conductas humanas. Por
otro lado, el propio computador ha sido considerado como un modelo de mente.

Aunque este enfoque tampoco es definitivo (vase el trabajo de De Vega en esta


misma obra), s ha resultado lo suficientemente sugestivo como para que sea im
prescindible a la hora de conceptualizar la conducta (Newell, 1980). E n definitiva,
tambin el desarrollo de los ordenadores ha permitido mostrar de manera indiscu
tible que los procesos superiores son tratables cientficamente y absolutamente
necesarios para explicar la conducta humana.
Si ahora comparamos todas estas aproximaciones a la conducta con el punto de
vista conductista que haba dominado hasta los aos cincuenta, veremos que todas
ellas convergen en ciertos puntos :

1.

Se trata de explicaciones de la conducta debidas a autores que inicialmente


no provienen de la psicologa.

2.

3.

Ninguna de ellas plantea problemas que supongan un conflicto interno puru


l conductismo, ya que lo hacen en trminos que son inaceptables para ste.
Unicamente suponen una crtica al presupuesto conductista de que ciertas
cuestiones no son tratables cientficamente, ya que muestran que esto no
es as.
Muestran que cierw nmero de conductas slo son tratables ampliando el

marco de referencia coruluctista. En concreto, la necesidad de admitir un su

jeto activo entre los est imulos y has respuestas, y la necesidad de concep

44

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

tualizar los elementos explicativos por algo ms que sus caractersticas


fsicas observables.
A partir de aqu se comprende que la crisis de la psicologa actual no es la crisis
del conductismo -el cual no tiene por qu ampliar su marco de referencia, ni re
lajar sus presupuestos metodolgicos para tratar problemas que no considera
relevantes-, sino la crisis de los psiclogos cientfjicos que ven cmo otras ciencias
estn dando razn de algo que tericamente les corresponda a ellos explicar, como
es, por ejemplo, la conducta inteligente de los seres humanos. En nuestra opinin,
fue as como los psiclogos comenzaron a ver las limitaciones del conductismo, y
comprendieron que tenan que buscar otras vas. Y ser esta situacin de vacfo la
que caracterice la Crisis de la psicologa cientfica actual.
2.3.

La situacin actual : la bsqueda de una alternativa

Tal como acabamos de ver, el abandono del conductismo no se produce por un


agotamiento o crisis histrica del mismo, sin que se debe a que los psiclogos se
ven forzados a buscar otras vas para evitar que su objeto de estudio se les escape de
las manos. Ahora bien, dado que la ruptura no vino desde dentro, sino desde fuera
de la ciencia, muchas de esas Otras vas no surgen de un desarrollo cientfico al es
tilo del descrito por Kuhn (op. cit.), sino del intento de salvar el vaco que sbita
mente haba aparecido. Eran, quiz, arreglos para cubrir las apariencias y so
bre todo para tratar de recuperar el terreno perdido. Veamos brevemente tales
intentos 1:
a) L a vuelta atrs: Una primera alternativa evidente consista en volver a las
psicologas precientficas (filosficas) que haban sido descalificadas por el conduc
tismo, acusndolas, entre otras coas , de ocuparse de esos procesos superiores que
ahora vuelven a entrar en la psicologa. As, asistimos a un cierto resurgir de las
psicologas especulativas y filosficas a cargo, sobre todo, de autores de tradicin
filosfica cuya formacin les incapacitaba para el trabajo emprico. Sin embargo, la
contrastacin emprica de las afirmaciones es un logro de la ciencia al que hoy da no
podemos renunciar. Una cosa es reconocer la importancia de temas como el pensa
miento, la conciencia o el sujeto, y otra muy distinta aceptar la especulacin como
nica base del conocimiento psicolgico.
b) El enfoque psicomtrico-diferencial: Paralelamente al conductismo se haba
desarrollado una psicologa aplicada que, mediante el anlisis estadstico de grandes
masas de datos, obtena predictores y factores q)Je se revelaron tiles para selec
cionar y clasificar a los sujetos humanos. Inicialmente (Binet, 1909) no tenan
l

En esta breve revisin adoptaremos una postura radical, en el sentido de trazar divisiones absolu

tas entre los distintos enfoques, y simplificar sus postulados para exagerar sus contradicciones. El moti
vo de esta distorsin es puramente de claridad expositva, pero es importante seflalar que no sera acep
table como revisin histrica del desarrollo de la psicolola cientifica durante el presente siglo.

45

pretensiones tericas. Pero posteriormente -sobre todo con los estudios sobre la
personalidad- han tratado de alcanzar ese status. Este enfoque no tiene las limita
ciones sealadas en el conductismo, y de hecho se han ocupado de aspectos supe
riores, tales como la inteligencia, la personalidad, la creatividad, etc. Por ello, po
dra ser un candidato a ocupar el vaco de la psicologa cientfica actual. Sin em
bargo, adolece de un grave problema: la falta de constructos slidos. Una excesiva
utilizacin de las matemticas ha oscurecido el problema real y ha facilitado la co
misin de dos errores graves. Por un lado, la espectacularidad y complejidad del
aparato matemtico oculta -pero no subsana- la falta de una base psicolgica.
Como sealaba Boring (1 950) a propsito de la psicometra: . . . el caso comn del
cientfico que usa datos inadecuados, pero les da un tratamiento matemtico alta
mente elaborado y preciso, lo que crea la ilusin de que el dato original es tan
exacto como el tratamiento metodolgico que se le da. Muchas veces las personas
que manejan bien las matemticas, no poseen el don de la crtica que les per
mita evaluar sus hallazgos experimentales, o al menos sus postulados bsicos.
Por otro lado, nos encontramos que, muchas veces, la utilizacin que se hace
de los modelos matemticos es inadecuada, ya que para su uso es necesario con
tar previamente con un modelo que especifique cmo se van a comportar las
variables que se van a medir y manipular. De no ser as, la utilizacin de tales
instrumentos matemticos es ilcita, de acuerdo con lo que se ha dado en llamar
teorema de la representacin. Y ocurre que muchas veces esto no se cumple. Lo
cual, por otro lado, no es de extraar, ya que la mayora de los mtodos matemti
cos han sido creados para campos cientficos (agricultura, fsica, astronoma) que
trabajan con sistemas cuyo funcionamiento es mucho ms simple, discreto y lineal
que el sistema ps:quico. No parece excesivamente aventurado suponer que el obje
to de la psicologfa responde a un funcionamiento mucho ms complejo que el de
las cosechas, los ' cuerpos celestes o las partculas electrnicas libres . Y de ser as,
habr que desarrollar tcnicas matemticas especficas para el anlisis y explica
cin de los fenmen os psquicos (por ejemplo, la transformada de Fourier para el
anlisis de la percepcin visual. Vase Sierra, 1 98 1 ), en lugar de continuar con la
aplicacin directa de tcnicas desarrolladas para problemas derivados de reas no
psicolgicas. En cualquier caso, lo que s parece evidente es que este enfoque care
ce del suficiente desarrollo terico como para llenar, por s solo, el vaco de la
psicologa cientfica actual.
c) El neoconductismo: Tal como ya hemos sealado, en nuestra opinin el
conductismo no fracas, sino que simplemente es incapaz de abordar ciertos
problemas por razn de su propia coherencia interna. Sin embargo, algunos auto
res interpretaron la cuestin de una forma ms suave. Simplemente opinaban que
el conductismo haba descuidado ciertas cuestiones, y lo nico que haba que
hacer era ampliar ciertos postulados iniciales para dar cabida al sujeto dent ro del
esquema E-R. As nace un enfoque denominado neoconductismo , que ha resulta
do mucho menos productivo que el propio conductismo. La razn de tal fracaso
parece apoyar nuestro punto de vista segn el cual el reduccionismo conductista
(al igual que el resto de sus postulados de partida) no slo no era un descuido,
sino que constituye la clave de su solidez y, por ende, de su xito. En definitiva,

48 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

parece que el conductismo no puede ser reformado, sino que ha de ser sustituido
por otro enfoque si se quiere tratar los problemas relativos a los procesos supe
riores.
d) La psicologa piagetiana: Paralelamente al desarrollo y dominio del con
ductismo en la psicologa norteamericana y a su reflejo en casi todas las universi
dades del mundo, en Europa se desarrollaron los trabajos de J. Piaget, que no son
reconocidos ni difundidos inicialmente por cuestiones extracientficas. Sin em
bargo, la crisis de los psiclogos que reconocen las insuficiencias del conduc
tlsmo permite un reconocimiento -con retraso- de las ideas de este impor
tante autor. Sus trabajos sobre el desarrollo de ciertos aspectos de la cognicin
Infantil constituyen una parte fundamental de la ciencia psicolgica actual. Ahora
bien, la cuestin es si su enfoque podra extenderse a toda la psicologa y llenar el
vacio al que nos venimos refiriendo. Nuestra opinin es que no. A primera vista, el
mtodo clnico utilizado por Piaget no adolece de las limitaciones reduccionistas
que velamos en el conductismo, y no habra motivo por el que no pudiera extenderse
a otras reas de la psicologa. No obstante, ya hemos sefialado que el problema
con el que se enfrentan los psiclogos cientficos actuales no es slo un proble
ma de mtodos, sino tambin de teoras -ya que ambos estn siempre estre
chamente relacionados-. Y el enfoque terico de Piaget adolece de una seria li
mitacin prctica, a saber, parte de un modelo terico externo a la psicologa.
Lo que Piaget hace es comprobar, mediante el mtodo clnico (la entrevista), hasta
qu punto los nifios operan de acuerdo con las leyes formales de la fsica (conser
vacin, seriacin), la lgica (razonamiento), etc . En definitiva, acude a leyes for
males acerca de la naturaleza que han sido desarrolladas por otras ciencias y trata
de comprobar hasta qu punto la visin cosmolgica del nifio se ajusta a la so
cialmente aceptada. Este hecho, que no puede ser esgrimido como crtica al tra
bajo de Piaget, ya que constituye precisamente el objetivo que buscaba con su
tplstemologa gentica, resulta, sin embargo, muy !imitador a la hora de extender
su metodologa a otras reas de la psicologa. De hecho, los intentos en este senti
do no parece que hayan obtenido xito, si exceptuamos los trabaj os acerca del
juicio moral (Kholberg, 1 963) en los que al contar con un modelo formal (los
criterios morales socialmente estipulados) se ha podido repetir el mismo esquema
metodolgico.
e) la psicologa fisiolgica: Es evidente que cualquier conducta de un ser vivo
se apoya en un substrato biofisiolgico. Ahora bien, a lo largo de la historia de la
pslcologia han aparecido autores (psiclogos y no psiclogos) que han pretendi
do estirar la cuestin hasta el punto de afirmar que la conducta puede llegar a
explicarse exclusivamente en esos trminos. De ser as, esto podra llenar el vaco
terico. Sin embargo, tal alternativa resulta inaceptable por varias razones . En
primer lugar, se trata de reduccionismo de difcil aceptacin desde el punto de
vista epistemolgico. Es decir, el paso de los procesos fisiolgicos a los psicol
gicos no es horizontal, sino vertical; un pensamiento no es slo la suma de acti
vidades neuronales, sino algo ms . Pero aunque se acepte que en un futuro el
desarrollo de la fisiologia del cerebro podra llegar a explicar los procesos psicol
lco1, an existen serias dificultades. Por un lado, basta revisar el estado de los

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

47

estudios sobre la fisiologa del cerebro para darse cuenta de lo alejados que estn
de tal posibilidad (por ejemplo, puede consultarse Hubel, 1979). Por otro lado, el
desarrollo de los ordenadores ha puesto de manifiesto la enorme diferencia cuali
tativa que existe entre el hardware (la parte electrnica del ordenador) y el software
(la parte lgica, es decir, los programas) . Si tenemos en cuenta que los ordenado
res actuales son mquinas ms sencillas que el cerebro humano, y que a nadie se le
ocurre tratar de comprender el software de un ordenador a base de estudiar su
hardware, tanto menos sentido tiene tratar de entender los procesos psicolgicos
superiores a base de estudiar la fisiologa del cerebro. Las . bases biofisiolgicas de
la conducta son condicin necesaria (indispensable) para poder explicar la conduc
ta, pero de ninguna manera son condicin suficiente (nica) para desarrollar tal
labor.
f) La psicologa experimental cognitiva: A partir de los afios cincuenta, una
cantidad cada vez mayor de psiclogos cientficos se alejan del conductismo y se
dedican a realizar experimentos sobre problemas tales como la percepcin, la aten
cin, la memoria, fa.Jormacin de conceptos, el pensamiento, el lenguaje, etc. Ini
cialmente, estos trabaj os no eran encuadrables baj o ningn marco terico concre"
to, por lo que solan incluirse dentro de la psicologa experimental. A partir de los
afios setenta, algunos de estos autores comienzan a hablar de psicologa cogniti
va o del procesamiento de la informacin como un nuevo marco terico. Ana
licemos esta evolucin con algo ms de detalle .
En primer lugar sealemos que estos trabaj os suponen una buena parte de esa
gran cantidad de trabaj o emprico con que hoy da cuenta la psicologa cientfica.
Paradjicamente, cuando los psiclogos descubren que el conductismo es insufi
ciente y que no disponen de ningn otro marco terico adecuado para el trata
miento de una gran cantidad de problemas , es precisamente cuando su produccin
aumenta de una manera ms espectacular. Posteriormente, algunos autores (entre
otros, Del Val, 1980; Aparicio y Zaccagnini, 1 980) han sugerido qu lo que pudo
ocurrir es que los psiclogos trataron de retener del conductismo su gran aporta
cin, a saber, la exigencia de un rigor metodolgico; pero volvieron sus ojos a los
problemas planteados por Wundt -que no pudo solucionar cientficamente por
carecer de las herramientas metodolgicas adecuadas-. Sin embargo, esta caracte
rizacin, que puede valer a un nivel indicativo , no resiste a un anlisis algo ms de
tallado. Los trabaj os sobre atencin , percepcin, memoria, etc . , que aparecen a
partir de los aos cincuenta no son encuadrables en el marco terico del estruc
turalismo wundtiano. En realidad, lo que parece que ocurri es que los autores
renunciaron a buscar grandes teoras generales, y se dedicaron a construir mi
niteoras especficas para cada problema (por ej emplo , Broadbent, 1958; Simon
y Feigenbaum, 1 964; Neisser, 1 967; Norman, 1 968; Atkinson y Shiffrin, 1968;
Paivio, 1969; Collins y Quillian, 1 972, etc.). Desde el punto de vista metodolgi
co, la herramienta ms utilizada era el experimento , propio del mtodo hipoteti
codeductivo. Sin embargo, la falta de una teora general y su sustitucin por
minitcoras ad h oc para cada problema le confieren un carcter especial que
Marx ( 1 970) ha denomi nado mtodo funcional de elaboracin de teoras. En
cualquier caso nos encontra mos con u n conj unto de trabajos en los que se aborda,

48

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

con mtodos experimentales, problemas relativos a los procesos superiores o del


conocimiento; de ah que los caractericemos como psicologa experimental cogniti
va. Y sta ha sido, de hecho, la respuesta de los psiclogos cientficos ante las limi
taciones del conductismo.
No obstante, este intento de aunar -un poco a la fuerza- el rigor metodolgi
co con el tratamiento de problemas cognitivos ha fallado por dos puntos cru
ciales. Por un lado, no se ha conseguido romper con el reduccionismo propio del
rigor metodolgico. Para el conductismo el reduccionismo era inseparable del ri
gor cientfico. Para los psiclogos experimentales cognitivos esto no deba ser as,
pero lo fue. Aunque en las introducciones de sus trabajos experimentales se habla
de procesos complejos tales como atencin, memoria, etc. , a la hora de operativi
zar y controlar sus variables se ven obligados -por la lgica experimental- a limi
tarlos a puntos de luZ, palabras escritas en cartulinas, etc., que han de ser pre
sentadas de manera artificial (por ejemplo, taquistoscpicamente Y en situaciones
de laboratorio). En definitiva, se ven obligados a reducir los procesos cognitiv:>s
a algo muy parecido a los estmulos fsicos y las respuestas motoras del conductis
mo -aunque se intercale entre ellas un minimodelo terico-. La consecuencia de
esto fue que se alejaron de los procesos reales (ecolgicos) hasta el punto de que
tras treinta aos de estudio an no sabemos casi nada acerca de cmo operan estos
procesos en la realidad cotidiana (vase Neisser, 1978). Por otro lado -y ste es el
segundo punto crucial- nos encontramos que esos minimodelos o miniteorias que
se intercalan entre el input y el output resultan diversos y muy difciles de relacio
nar unos con otros. Es decir, los autores se han dedicado a buscar explicaciones ad
hoc para cada pequefio problema con independencia de los dems, por lo cual con
tamos con un conjunto de datos que no pueden relacionarse de forma coherente.
Y lo grave es que, tal como sealara Newell (1973) magistralmente, esta lnea se
puede continuar indefinidamente sin que nunca se llegue a ningn resultado positi
vo; simplemente se acumulan y se acumulan datos.
A partir de los afios setenta algunos autores pertenecientes a esta corriente,
conscientes de los problemas antes sefialados., tratan de crear un marco terico glo
bal que suele llamarse psicologa cognitiva o psicologa del procesamiento de l a
informacin, bajo el cual agrupar y ordenar todos estos trabajos. E n el aparta
do 3 nos ocuparemos de esta cuestin. Pero antes recapitularemos sobre lo dicho
en este punto.
2.4.

El

cog nitivismo

Si se revisan todas las alternativas que acabamos de enumerar (para una revi
sin exhaustiva puede consultarse Mayor, 1 980) nos encontraremos que, pese a su
diversidad , todas ellas inciden en dos puntos:
1.

Todas ellas rechazan, explcita o implcitamente, el reduccionismo conduc


tista, segn el cual la conducta puede ser explicada exclusivamente en base
a los estmulos fsicos y las respuestas motoras.

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

2.

49

Todas ellas sealan la necesidad de contar con el organismo y con su capa


cidad de elaborar la informacin del medio en trminos que trasciendan
lo puramente fsico, para alcanzar niveles superiores.

En definitiva, parece que todos estn de acuerdo en considerar que el gran pe


cado del conductismo fue dejar fuera de la psicologa una serie de cuestiones que,
evidentemente, le pertenecen; permitiendo as que otras ciencias (lingstica, ciber
ntica, informtica, etc. ) nos llamaran la atencin sobre la necesidad de contar con
los procesos cognitivos a la hora de explicar la conducta de los seres vivos y, sobre
todo, la del hombre. De ah que la psicologa actual tenga que ser necesariamente
cognitiva. No se trata slo de una moda (como algunos han apuntado) ni de una
nueva teora (como pretenden otros), simplemente ocurre que los psiclogos cient
ficos empiezan a aceptar que los procesos cognitivos constituyen una porcin esen
cial (y central) en la ciencia psicolgica.
En conclusin, hemos intentado aclarar el papel que juega lo cognitivo en la
psicologa cientfica actual . Y hemos tratado de mostrar que se trata de un adjeti
vo referido a los procesos superiores (no fsicos) que han irrumpido (desde fuera)
en la psicologa a partir de los aos cincuenta. En este sentido, toda la psicologa
actual ha de ser cognitiva, y de ah la profusin en el uso de este adjetivo y sus de
rivados. Pero hemos sealado tambin que esto ha ocurrido en el momento en que
el conductismo deja de ser el paradigma de la psicologa, creando un vaco que
no ha sido convenientemente resuelto. Por tanto, no ser lcito afirmar que el
Cognitivismo es el nuevo paradigma de la psicologa, ya que no se trata de una
teora, sino de un adjetivo.

3.

E l procesa mi ento d e la informacin

3. 1 .

I ntroduccin

Por lo dicho hasta ahora, debe quedar claro que, en nuestra opinin, la
psicologa cientfica actual debe seguir el camino de lo cognitivo. Y, de hecho,
tsa parece ser la tnica dominante en la ltima dcada. Pero tambin hemos seila
lado que una cosa es que en el momento presente toda psicologa es -o deba
ser- cognitiva, y otra muy distinta pensar que contamos con un nuevo paradignm
en psicologa. En nuestra opinin, la crisis de la psicologa cientfica actual se debe
a que si bien el conductismo no puede ser la teora dominante (o paradigma),
por su insalvable exclusin de los aspectos cognitivos, los trabajos desarrollados en
la psicologa experimental cognitiva, tampoco pueden cumplir esa funcin por s u
diversidad t erica . Y la solucin intermedia, que sera la de cognitivizarn el con
ductismo. no resulta viable tal como ya hemos comentado. En este contexto llcgu
rcmos a la conclusin de que lo que hay que hacer es tralar de encontrar un para
d l ma totalmente n uevo que, part iendo de un en foque cognitivo del objeto de la

B0

Psicologla cognitiva y procesamiento de fa informacin

psicologa, busque un modelo y una metodologa adecuados para su estudio 2 ; Es


decir, parece necesario plantearse clara y frontalmente el proble a que srg
en los aos cincuenta cuando, desde otras ciencias, se ponen de manifiesto las ln 1taciones del conductismo. Problema que la mayora de los autores trataron de ig
norar -sobre todo en Norteamrica- , dedicndose exclusivamente a los trabajos
emplricos. La nica excepcin la constituye la histrica obra de Miller, Galanter Y
Pribram (1 960) , en la que un psiclogo cientfico , un neurofisilogo Y un experto
en computadoras, anan sus esfuerzos para tratar de construir una teora acerca
de la conducta, que no se base en estmulos y respuestas, sino en n constructo
cognitivo que denominan planes (Plans, and the structure J. behav1or) Este oa
:
ble intento (que, de alguna manera, supuso la aceptacin oficial de la msufic1en
cia del conductismo), no fue continuado. En su lugar proliferan las miniteoras ad
hoc, acompaadas por un enorme incremento de los trabajos empricos.
Sin embargo , esta enorme cantidad de trabaj os reclamaban , cada vez ms , al
gn tipo de uni ficacin, aunque no fuera ms que porque los orga izadores de
congresos no saban bajo qu etiqueta incluir todo este creciente matenal que se les
presentaba . En este contexto, a un autor que llevaba varios aos trabajando en esta
nueva lnea -hasta entonces incluida dentro de la psicologa experimental- se le
ocurre publicar una revisin de sus trabajos (concretamente sobre percepcin) bajo
el titulo de Cognitive Psychology -Psicologa cognoscitiva- (Neisser, 1 967) . El
nombre l y el libro alcanzan un enorme xito acadmico en Norteamrica y, por
ende en el mundo acadmico internacional . A partir de ese momento, la mayora
de l ds autores utilizan el adjetivo para calificar sus trabajos experimentales sobre
procesos superiores.
.
Una segunda lnea de unificacin o agrupamiento de los trabajos sobre los
procesos superiores surge por la va de la terminologa. Tal como ya sealamos, el
desarrollo de los ordenadores, y ms concretamente la construccin de progra
mas que simulaban conductas inteligentes, tuvo una incidencia capital en la
psicologa. De hecho, los psiclogos se interesan por el desarrollo concep_tual de la
ciencia de los ordenadores (por ejemplo, Miller, op. cit. ), y algunos tencos de la
computacin se interesan por los problemas psicolgicos (como Z. P_ylysn). U
de los resultados es que se descubre que el sistema conceptual y termmolog1co utih
zado para referirse a los ordenadores es muy prctico para describir Y representar
modelos cognitivos psicolgicos. As se comienza a decir que los sujetos proce
san los inputs a travs de canales en los que pueden encontrarse bottle necks Y
buffers, tras lo cual la info rmacin es elaborada mediante una serie de pa
sos , hasta que se toma una decisin y se genera el output. Todo esto se repre
senta mediante diagramas de fluj o (organigramas) que en algunos casos se con2 La evidente dificultad de esta tarea no puede ser esgrimida como excusa para continuar en un ca
mino que se h a demostrado muy poco frtil. De hacerlo as caeranos en la conducta del borracho (de
_
u n chiste muy popular entre los cientificos) que por comodidad buscaba baJO la luz de una farola una
moneda que habla perdido en otro lugar donde no habla iluminacin.
.
J La traduccin correcta del trmino ingls cognitive es cognoscitiva (en femenino por referirse a
.
(11 pslcoloia); y asi aparece en la traduccin espaola de la obra de Neisser. Sin
e!llbargo, por azones
que lnoramos, Re ha impuesto el uso del vocablo cognitivm>, que, adems de ser inadecuado, tiene re
MonnncluM 11n11t6mic1u poco pertinentes.

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

51

vierten en un programa de ordenador (mediante su traduccin a algn lenguaje de


programacin), y en otrs muchos casos es simplemente una cuestin formal. En
el primer caso nos encontramos con los programas de simulacin, y en el segun
do -que es ms frecuente- se trata de una terminologa que se ha mostrado muy
. prctica para descibir los minimodelos que se utilizan en lo que venimos denomi
nando la psicologa experimental cognitiva. Dos de los trminos ms sugestivos, de
entre los que han entrado en la psicologa por esta va , son los de procesamiento
e informacin . La palabra procesamiento indica la actitud, por parte de
quien la usa, de considerar al sujeto como activo (procesador) y fundamental a
la hora de explicar la conducta . La palabra informacin es utilizada para indi
car que los estmulos y las respuestas de los sujetos no son interpretados en fun
cin de sus caractersticas fsicas, sino desde un marco conceptual ms abstracto y
complejo . De ah que, a partir de mediados de los aos setenta , muchos autores
califiquen sus trabajos como referidos al procesamiento de la i nformacin,
queriendo con ello manifestar que su actitud ante la conducta es radicalmente dis
tinta de la de los conductistas.
Resumiendo lo dicho hasta aqu sealaremos que, en nuestra opinin, la
psicologa actual se caracteriza por:
l.

Disponer de una gran cantidad de datos, obtenidos mediante una actitud


que calificaremos de cognitiva (por dedicarse a los procesos superiores) y
del procesamiento de la informacin (por hacerlo partiendo del presu
puesto de que el sujeto construye activamente su conducta a partir de un
anlisis de su medio que trasciende los aspectos puramente fsicos).

2.

Encontrarse con las consecuencias (Newell , 1 973; Neisser, 1 978) d e n o ha


ber afrontado directamente el vaco terico aparecid o tras la cada del con
ductismo.

Ahora bien, para algunos autores (por ejemplo, Tyler , 1 98 1 ; Lachman et


al . , 1 979) la solucin del punto 2 se encuentra en el l . Es decir, el vaco terico es
-o ser- rellenado por la psicologa cognitiva y/o la psicologa del procesamien
to de la informacin. Pero si se acepta el punto de vista que venimos defendiendo
a lo largo de estas lneas, tal afirmacin resulta, cuando menos, discutible. Una
cosa es haber encontrado unas etiquetas que permitan agrupar taxonmicamentc
un conjunto de trabajos, y otra muy distinta afirmar que poseemos un edificio te
rico en el que incluir todos los datos de que se dispone. Lo primero es til nica
mente para la confeccin de los programas de los congresos, lo segundo permit ira
orientar la in vestigacin futura. Problema ste que, tal como indicbamos en la
introduccin, consideramos clave en la psicologa actual . Por ello, dedicaremos el
resto de estas lneas a discutir el alcance terico de lo que se viene denominando
CI procesamiento de la informacin .

62 Psicologa cognitiva
3.2.

y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

El procesamiento de la i nformacin como ma rco de trabajo

Antes de entrar en el tema quiz sea necesaria una aclaracin terminolgica. Si


se acepta el planteamiento que venimos manteniendo, se denominara psicologa
cognitiva a toda psicologa que se ocupe de procesos relacionados con el conoci
miento; por ejemplo, la psicologa de P iaget y la simulacin de conductas me
diante ordenadores, habran de ser consideradas como psicologas cognitivas. En
cambio, denominaremos procesamiento de la informacin, PI en adelante, a un
intento de establecer un nuevo paradigma en psicologa, distinto a todo lo ante
rior y que posee unas caractersticas especficas, que a continuacin analizaremos.
Asi la psicologa del PI es una de las muchas psicologas cognitivas, una de cuyas
diferencias respecto de las dems es que nace explcitamente para llenar el vaco
que aparece en la psicologa a partir del momento en que el conductismo queda
descalificado 4 A partir de ahora nos dedicaremos exclusivamente a analizar la
psicologa del P I , entendida de esta manera.
Anteriormente hemos sealado que la alternativa que supone la psicologa del
PI estaba constituida por el trabajo de los autores que utilizando una terminologa
comn (tomada de la ciencia de los ordenadores), estaban de acuerdo en conside
rar al sujeto como elemento inprescindible para explicar la conducta, y considera
ban que lo importante de los estmulos era su aspecto informativo y no sus
caractersticas fsicas. Para tratar de profundizar y esclarecer estos conceptos,
puede ser interesante acudir a los cada vez ms abundantes manuales de introduc
cin a este nuevo enfoque. En el cuadro 2. 1 hemos recogido algunas de las defini
ciones ms comunes que aparecen en los captulos introducidos de los referidos
manuales. En primer lugar, hemos incluido las acepciones comunes (no psicol
gicas) de los trminos en cuestin, para continuar con definiciones que se refieren
a los procesos cognitivos en el contexto del P I . Como se puede observar, coinciden
con la conceptualizacin que habamos adelantado. En general, estas definiciones
(y otras que se podran aadir) tratan de delimitar o sealar cul ha de ser el obj eto
de estudio. En este sentido, parece que podemos distinguir dos aspectos . Por un
lado est la cognicin y por otro la conducta. La conducta resulta guiada por la
conicin, es decir, es su consecuencia; tal como seala Neisser ( 1 967): Cuan
do se pregunta: Por qu hice cierto acto? , puede contestarse en trminos ( . . . )
cognitivos: Porque me pareci . . . (pg. 1 5) . En cuanto a la cognicin, se refie
re a algo que est relacionado con la inteligencia, los procesos mentales, el pensa
miento. etc . , y que, en concreto, se resuelve en una serie de procesos de adquisi
cin, almacenaje y uso de la informacin que el sujeto extrae de su medio. Estos
procesos estn interrelacionados entre s formando un todo coherente. Ahora bien,
hasta aqu lo nico que tenemos, en concreto, es una referencia a una serie de pro
cesos que se supone tienen lugar dentro del sujeto. Para profundizar un poco ms,
4 Esta clara distincin entre enfoques cognitivos (todos los que tratan con procesos superiores) y
ol onfoque del procesamiento de Ja informacin (el que surge como alternativa a una situacin hist
rll:a concreta) , no es una distincin que est totalmente asumida en la psicologa actual. As, muchos
11utore1 del procesamiento de la informacin califican sus trabajos de una u otra forma, indistintamen
lt. Sin cmbaro, consideramos importante Ja distincin para poder clasificar de forma separada traba
lot como, por ejemplo, Jos de la Gestaft y los de Broadbent ( 1 958).

CUADRO

53

2.1

COGN ICIN: Conocimiento por la inteligencia.


COGNoscmvo: Se aplica a lo que sirve para conocer. (Moliner, Mara ( 1 977) (ed . ) :
Diccionario de uso del espaflol, Gredos, Madrid, pg. 660.]
Lo caracterstico de los procesos cognitivos (. .. ) es su nfasis sobre el com
portamiento

inteligente,

no

puramente

reflej o ,

que

sirve

tpicamente

para facilitar la capacidad humana de enfrentarse con xito a su ambiente.


(Manis, M. (1967): Procesos cognitivos, Marfil, Alcey, pg. 9.]

Cognicin se refiere a todos los procesos mediante los cuales el ingreso sensorial es
transformado, reducido, elaborado, almacenado, recobrado o utilizado. [Neisser,
U. ( 1 967): Psicolog{a cognoscivista, trad. Trillas, 1 976, Mxico, pg. 1 4.]
Todas nuestras capacidades mentales -percibir, recordar, razonar y otras mu
chas- estn organizadas formando un complejo sistema; es a su funcionamiento
global a lo que llamamos cognicin . [Glass, Helyoak y Santa ( 1 979): Cognition,

Addison-Wesley, pg. 2.]

Los psiclogos cognitivos estn tratando de ofrecer explicaciones (a menudo en for


ma de modelos tericos) acerca del tipo de "procesos mentales" que acompaan
a las actividades humanas complejas. [Cognitive Psichology: Introduction ( 1978),

The Open University Series, Open Univ. Press, pg. 7.]


( E l nuevo enfoque en la psicologa estudia . . . ) la forma en que l a informacin del
medio es transformada en complejas estructuras de pensamiento y cmo tales
estructuras se convierten en conducta . (Rumelhart, D. E. ( 1 977): /ntroduction

to Human lnformation Processing, John Wiley and Sons, pg. l.]

La psicologa cognitiva s e ocupa de estudiar cmo obtenemos l a informacin acerca


del mundo, cmo tal informacin se codifica y se convierte en conocimientos, c

mo

se

almacena, y cmo se usa ese conocimiento para dirigir nuestra atencin y

nuestra conducta. (Solso, R. L. ( 1 979): Cognitive Psychology, Harcourt, B. J . ,


Inc. , pg. l.]

volveremos a analizar los manuales de introduccin a la psicologa cognitiva del


P I , dedicndonos esta vez a comprobar su contenido. Es de suponer que dicho
contenido reflej e de forma ms concreta lo que se entiende por este nuevo enfo
que. En el cuadro 2.2 hemos reunidos las reas a las que suelen dedicarse los
captulos de estos manuales, aadiendo un comentario acerca del tratamiento cuan
titativo que suelen recibir. Como vemos, los temas de percepcin y memoria son
los que reciben ms espacio, sobre todo este ltimo. En realidad, son muchos los
autores que consideran que la memoria es la clave de todos los procesos cogniti-

,,"'

14

: 1
i,i

Psicologa cognitiva y procesamiento de fa informacin

CUADRO 2.2

SENSACIN:

rea

Aunque siempre aparece alguna referencia a este tipo de

es

la de orientar la conducta de los sujetos en su me

dio, prcticamente ningn manual dedica atencin a esta


cuestin.
ASPECTOS SOCIALES

Todos los manuales subrayan la importancia de estos pro

Los pocos manuales que hacen referencia a este tipo de


problemas, lo hacen casi siempre de forma indirecta, pese a
que se trata de un tema que, en teora, debera estar muy

cesos, pero no todos los estudian con cierto detenimiento.


PERCEPC IN :

Tratamiento que recibe


nicin

procesos, son escasos los manuales que le dedican uno o


ms captulos (sobre todo en comparacin con los tradi
cionales manuales de psicologa general) .
ATENCIN :

55

CUADRO 2.2 (continuacin)

Tratamiento que recibe

rea

Psicologa cognitiva y procesamiento de fa informacin

relacionado con la cognicin.

Aparece como uno (o ms) de los captulos de todos los


manuales.

MEMORIA:

Tema imprescindible que muchas veces ocupa la mayor


parte de los captulos de los manuales. Normalmente se de
dica un captulo a cada uno de los diversos tipos de memo
ria que se establecen (a corto plazo, a largo plazo, semnti
ca, etc.).

APRENDlZAJ E :

Por lo general, queda totalmente excluido de los manuales.


A veces se identifica con memoria y se habla de aprendi
zaje de palabras , cuando en realidad es memorizacin de
palabras. En los estudios de memoria semntica y en los
de formacin de conceptos, se trata el tema de la .adqusi
cin de nueva informacin, pero raramente se lo califica
de aprendizaje.

PENSAMIENTO:

Pese a ser u n proceso que aparece en todos (o casi todos)


los manuales, no hay unanimidad en cuanto a su interpre
tacin. Para unos, es formacin de conceptos; para
otros, razonamiento; para unos terceros, solucin d e
problema s, etc.

LENGUAJE:

Slo la mitad, aproximadamente, de los manuales le dedica


abundante espacio a este tema. En tales casos, suele haber
dos enfoques distintos: uno desde la memoria semntica Y
otro desde la psicolingstica (aunque ambos estn rela
cionados).

MOTI VACIN :

Pese a que todos los manuales hacen hincapi e n la pro


positividad de la conducta de los sujetos, es raro el manual
que menciona este tema y mucho ms el que le dedica algn
captulo .

('oNllll< TA:

Aunque la mayora de los manuales indican

-en

los

captulos introductorioN- <.uc tu fun cin llima de la cog-

'

vos; por ejemplo, Norman y Rumelhart ( 1 975) nos dicen : En nuestras investiga
ciones sobre el lenguaje, percepcin visual, solucin de problemas y aprendizaje,
llegamos a la conclusin de que el aspecto que los relaciona entre s es el concepto
unificador de cmo se representa la informacin en la memoria (pg. 3). Estos
estudios sobre la memoria suelen distinguir tres subreas de problemas. Los
problemas relativos al ingreso de los estmulos; en los que se ha descubierto (Sper
ling, 1 960) que los receptores poseen un cierto tipo de memoria fisiolgica que
les permite mantener , durante algunas fracciones de segundo, un estmulo que ya
ha desaparecido (memoria icnica, ecoica, etc.). Un segundo tipo de problemas
relativos a fas operaciones que los sujetos realizan sobre los estmulos fsicos para
extraer de ellos sus caractersticas informativas (memoria a corto plazo , prima
ria , de trabaj o, etc.). Y , por ltimo, se sealan los problemas relativos a los cdi
gos en los que los sujetos recogen la informacin, as como la forma en que la or
ganizan al objeto de poder retenerla en el tiempo y recuperarla cuando sea necesa
rio (memoria a largo plazo, secundaria, semntica, etc .). Por lo que se refiere a la
percepcin, se trata, fundamentalmente, de determinar los procesos mediante los
cuales los sujetos resuelven el continuo estimular en elementos no ambiguos. Se
llama atencin al estudio de aquello que posibilita que determinados datos ingre
sen en la conciencia (vase Ruiz Vargas y Botella, en este mismo volumen). En
cuanto a los problemas referidos a la sensacin y el lenguaje, no se definen desde
este enfoque, sino que se asumen los problemas planteados desde la psicofsica y la
psicolingstica, respectivamente. Finalmente, el aprendizaje, la motivacin, la
conducta y los aspectos sociales del comportamiento parecen difciles de tratar des
de este enfoque. En cuanto a la metodologa, la inmensa mayora de los datos se
recogen con el mtodo experimental .
En resumen, nos encontramos que en los manuales de introduccin a la
psicologa cognitiva del PI, aparecen definidas una serie de reas de trabajo que se
centran fundamentalmente alrededor del problema de c mo adquieren los sujetos
l<t info rmacin en su medio. Las sludo ncs e implicaciones de tales problemas no
son igual en todos los manuales, pero en lo que 11 coinciden es en delimitar una se

68

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

rie de problemas. Por tanto, parece aceptable definir a la psicologa del P I como
un marco de trabajo bajo el que se renen una serie de investigadores preocupados
por un mismo conjunto de problemas y que utilizan una terminologa y una
metodologa comn.

3.3.

El procesamiento de la informacin como teora psicolgica

Tras lo que acabamos de decir, podra considerarse que la psicologa del P I es


un rea de problemas incluibles baj o la psicologa general -concretamente el estu
dio de los procesos de adquisicin de informacin- que a veces aparece en los ma
nuales junto con otras reas , tales como la psicolingstica o la psicofsica, en un
intento de ofrecer una imagen ms completa del proceso informacional. Sin em
bargo, algunos autores (especialmente Lachman et al. , 1 979) insisten en consi
derar al P I como un paradigma o teora psicolgica en el sentido duro del tr
mino. Segn ellos, estara llamado a ocupar ese vaco terico al que nos hemos
venido refiriendo a lo largo de estas lneas. Si tenemos en cuenta que ese vaco es,
en nuestra opinin, el problema crucial con que se enfrenta la psicologa cientfica
actual, parece que podra merecer la pena analizar la cuestin con cierto deteni
miento.
En principio, partiremos del supuesto de que si el PI va a ejercer de teora psi
colgica, deber ofrecer un punto de vista concreto acerca de las grandes cues
tiones de toda ciencia y de los problemas de la psicologa en particular. Veamos al
gunas de ellas.
El modelo de ciencia: A qu modelo de ciencia debe ajustarse la psicologa?
Como ya se sabe, uno de los fallos del conductismo fue defender un modelo de
ciencia copiado de la fsica, cuando la fsica estaba abandonando dicho modelo.
Qu modelo se propone desde el PI? La pregunta resulta difcil de responder por
la sencilla razn de que los autores que trabajan bajo el PI, raramente plantean la
cuestin en sus publicaciones. Si tratamos de inferir la respuesta a base de analizar
las investigaciones concretas que se realizan baj o el enfoque del PI, lo que s pa
rece claro es que todos tratan de contrastar sus afirmaciones con hechos emp
ricamente observables. Y la inmensa mayora lo hacen mediante la utilizacin del
mtodo experimental causal. El problema es que en ningn momento se aducen
razones epistemolgicas que justifiquen que tal enfoque es el adecuado a los pro
blemas psicolgicos, y, en cambio, s parece haber razones para ponerlo en duda
(Pinillos, 1 980).
El objeto de estudio: Cul ha de ser el objeto de estudio de la psicologa? Tal
como se ha indicado en el punto 3 .2, el PI, al parecer, propone como objeto de es
tudio la relacin entre la cognicin y la conducta, postulando que la conducta ser
una consecuencia de la cognicin. Pero tambin vimos que en la prctica esto su
pone excluir algunos aspectos tan importantes como la motivacin, ciertos apren
dizajes y algunos otros aspectos no mencionados explcitamente (tales como las

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

57

cuestiones evolutivas). Adems, la supuesta relacin entre la cognicin y la con


ducta tampoco parece adecuadamente definida. Por tanto, el P I no cuenta con un
objeto de estudio que sea homologable al de toda la psicologa.
Cabra decir que el PI slo trata de ser una teora acerca de la forma en que los
.
Sjetos procea la informacin. Pero aqu tambin se encuentran serias obje
ciones . La prmc1pal la constituye el hecho de que no se cuenta con una adecuada
definicin de informacin . Hoy por hoy se desconoce el cdigo en el que opera
el procesador humano, o, lo que es lo mismo, la forma en que la informacin est
nresentada :n la men:10ria semntica. En la prctica experimental, la informa
.
c1on se operat1v1za mediante palabras , dibujos y textos que se supone con
.
tienen una info rmacin que el procesador humano es capaz de extraer. Pero es
to resulta des graableme?te parecido a aqtle_llo d_e_ qt1e la Q_lanta X cura porque
.
posee un prmc1p10 curativo.

El mtodo: Cul ha de ser el mtodo de la psicologa? De nuevo habr que de


.
cir que el PI no suele hacer consideraciones explcitas acerca de esta cuestin. Por
tanto, tendremos que analizar, una vez ms, las realizaciones concretas para extraer
al unas concluiones. Ya hemos sealado que la forma ms comn de operar
bajo el PI ons1ste en postular un minimodelo (generalmente inspirado o copiado
.
de la c1enc1a de las c?mputadoras) para explicar un proceso concreto y aislado
.
(amhtud
de la tenc1n, memoria para palabras sueltas, etc.), y comprobarlo
mediante una sene (pequea) de experimentos causales; sistema de trabajo que
Mar_x ( 1 970) ha denominado mtodo funcional. Tal como hemos sealado esto
. a la aparicin de una enorme cantidad de datos diversos cuya acu ula
c ?nduc
:
,
c1n, lej ?s de suponer un avance, constituye un obstculo para el desarrollo de la
s1colog1a (Newell, 1 973). Ntese que tal diversidad es absolutamente contradicto
na c? n el supuesto nidal de que todos los procesos cognitivos estn ntimamente
relacionados entre si. Y esto parece sugerir que el mtodo que se est utilizando no
es l adecua para el objeto que se desea estudiar. Si a ello aadimos la falta de
.
validez col 01a que imponen
los estudios experimentales de laboratorio, an re
.
sult mas dificil de comprender la razn de su extendido uso. La nica explicacin
posible e la de suponer que la utilizacin de este mtodo no se debe a su relacin
con el objeto de estudio, sino a razones espreas del tipo de la formacin de los in
vestigado :es, los criterios para la concesin de becas, o el prestigio de las tcni
cas expenmentales por su asimilacin a las ciencias duras)> .
Existen algunas alternativas metodolgicas, tales como la simulacin con orde
nadoes o el mtodo de los reports verbales, ambas muy minoritarias frente a tos
expenmentos. La s imulacin tiene el grave problema de exigir previamente un mo
. del proceso que se va a simular, cosa que resulta difcil en
deo bastante preciso
,
psicologia por la falta de teoras generales [para una ampliacin del tema puede
con u trse Jaz (ed.), 1 98 1 ] . En cuanto a los reports, se trata de una tnica ape
nas 1mc1ada (Encsson y Simon, 1 980) y con serias crticas (Nisbett y Wilson, 1 977).
-" eplicucin de la conduela: Todu leoriu psicolgica debe dar algn tipo de
cxphcac16n de la conducta. De hecho, cn lo5 Inicios del enfoque del P I , Miller, Ga-

,
68

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin


/

os (Tolman) no re
lanter y Pribram ( 1 960) ya sealaban que los antiguos cognitiv
no cn:o
pie
sujeto
el
que
sa, pero
lacionaban la cognicin con la accin. Sealan
t1s
conduc
del
crticas
ustas)
(j
las
ah
De
).
.
.
.
se relaciona ese hecho con la accin (
le
se
lneas,
estas
ran
escribie
se
que
de
despus
mo (pg. 9). Pero veinte aos
nte
totalme
ado
descuid
ha
vimos,
como
que,
ya
,
I
P
al
puede hacer la misma crtica
este aspecto.

3.4.

Conclusin

marco
En este apartado hemos intentado mostrar (punto 3 .2) que el PI es un
proble
de
serie
una
cabida
de trabajo suficientemente acotado, y en el que tienen
visto tam
mas que haban sido peligrosamente descuidados . Sin embargo , hemos
era de de
que
adecuado
lo
todo
resultado
ha
bin (punto 3 . 3) que su desarrollo no
n acrtica
utilizaci
la
a
parte,
gran
en
debido,
ha
sear . En nuestra opinin, esto se
el smil
os
utilizam
Si
estudio.
de
objeto
al
o
adecuad
de un mtodo que no resulta
o -al
buscand
est
PI
del
a
psicolog
la
que
lo
que
de los ordenadores, diramos
su
sino
sujeto,
el
funciona
que
con
a
program
de
tipo
el
es
no
menos en teoralo
sino
sujeto,
el
hace
que
lo
es
no
te
importan
lo
decir,
Es
.

operativo
sistema
cogniti
que le permite actuar de la manera que lo hace. Es evidente que el sistema
r situacin
vo humano es enormemente plstico, y capaz de adaptarse a cualquie
ncias . Por
circunsta
las
-natural o de laboratorio- actuando conforme lo exigen
(por
medio
del
ncias
continge
eso la conducta puede ser controlada mediante las
intere
debera
le
teora
en
que
lo
ejeplo, Johnston y Heinz, 1 978) . Pero no es eso
Si se acep
sar al P I sino los procesos subyacentes que permiten tal adaptabilidad.
das
restringi
es
situacion
en
sujetos
los
a
ta esto, ntonces no tiene sentido colocar
mane
<fSa
De
exige.
les
se
e
conform
actuando
de laboratorio, en las que acabarn
, pero
ra se puede confirmar experimentalmente cualquier modelo plausible
histo
(la
e

tib
incompa
e
vo
alternati
modelo
otro
r
:ia
confirma
igalmente se puede
funcio
metodo
llamado
el
tanto,
Por
tipo).
este
de
ejemplos
de
del PI est llena
es la va
nal, que parte de micromodelos y se apoya en el experimento causal, no
ser
puede
adecuada para el estudio de los procesos cognitivo s, o, por lo menos, no
ran
mayor
de
la nica va. En nuestra opinin, hay que tratar de construir teoras
dedicar
go que las actuales, intentando que abarquen varios procesos, Y hay que
ntal.
experime
mtodo
al
ms esfuerzo al desarrollo de metodologas alternativas
Terminaremos, pues, con algunos comentarios al respecto.
de
No ignoramos las enormes dificultades que supone el intentar un C fimbio,
de
se-trata
que
os
entendem
Pero
esta magnitud , en la psicologa cientfica actual .
la
de
situacin
la
por
viene
avalada
una tarea necesaria y posible. Su necesidad
Tambin
prlogo.
el
en
referencia
psicologa cientfica actual , a la que hacamos
a su
hemos sel'lalado su inexcusabildad (vase nota 2 a pie de pgina). En cuanto
. 3, que
3
y
2.3
2.2,
puntos
los
en
expuesto
lo
de
partir
a
os,
viabilida d, entendem
conpasa por un cambio de actitud respecto de algunas cuestiones crticas. En
creto:

,
Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

59

1 . Es necesario asumir explcitamente el vaco terico en que se encuentra la


psicologa desde los aos cincuenta. No se trata de negar los evidentes avances tc
nicos de la psicologa del siglo XX (los tests, la terapia de conducta, las tcnicas de
entrenamiento en habilidades de todo tipo, las taxonomas, las tcnicas psico
pedaggicas, etc.). Tampoco tiene sentido negar los avances tericos alcanzados
en diversas reas de la psicologa. Se trata, simplemente, de reconocer las enormes
dificultades con las que nos encontramos a la hora de definir operativamente al
objeto de la psicologia, de manera que quepan bajo l todas las investigaciones que
se realizan bajo el nombre de psicologa. Como suelen decir los psiclogos clnicos,
para solucionar un problema, lo primero que hay que hacer es reconocer que
existe. Un repaso de los manuales y otras publicaciones psicolgicas actuales, nos
mostrara que no es sta la postura ms comn, con algunas excepciones, como la
ya mencionada de Pinillos, 1 980.
2. Tal como sealan los psiclogos experimentalistas, para solucionar un
problema hay que definirlo de forma adecuada, es decir, explcita y operativamen
te. Decir que carecemos de teoras generales y amplias, y de metodologas adecua
das, no es definir el problema, sino mostrarlo. Para definirlo adecuadamente ser
necesario mostrar qu es lo que est fallando. Esto, en el ntomento presente, no es
nada fcil. Pero si comparamos los cuadros 2. 1 y 2.2, comprobaremos que existe un
desfase entre lo que se dice que se va a estudiar (cuadro 2. 1 ), y lo que efectivamente
se investiga (cuadro 2.2) . Incluso a un nivel de anlisis tan superficial como el de es
tos cuadros, el desfase es evidente. Si profundizamos un poco ms (por ejemplo,
en la lnea de lo comentado acerca del objeto de estudio, en el punto 3 . 3), el
abismo se hace cada vez mayor. En definitiva, puede afirmarse que la psicologa
del PI no ha investigado adecuadamente el tipo de problema que se plantea. Y si
esto es as, cabe la posibilidad de que sea esa la dave del problema. Si ahora aa
dimos que en las definiciones del objeto de estudio es donde se ha volcado el ma
yor trabajo terico encaminado a superar los problemas del conductismo (ver punto
2.4), entonces habr que admitir, como posibilidad, que el problema de la psicologa
actual sea el desfase entre los planteamientos tericos y las realizaciones concretas.
3 . Tal como sostienen los psicoanalistas, para solucionar un problema no
basta con eliminar los sntomas, sino que es necesario encon trar las causas del
problema. Si se acepta la formulacin que acabamos de postular, entonces la cau
sa del problema est en el uso de una metodologa inadecuada. Y una de las
causas de este uso inadecuado bien poda encontrarse en el dominio que sobre la
psicologa acadmica del presente siglo ha tenido Norteamrica; la psicologa -y
la cultura- norteamericana, tan inclinada a lo pragmtico y tan alej ada de las
cuestiones tericas y metodolgicas, es un candidato ideal a caer en este tipo de
problema, sin tener siquiera conciencia de l. Los viejos europeos , tan aficionados
a complicarse la vida con cuestiones epistemolgicas, quiz tengan algo importante
que aportar en esta cuestin, como ya lo ha hecho Jean Piaget.
4. Tal como dicta el sentido comn, una vez detectado un problema y sus
causas, lo razonable es tratar de encontrar una solucin. En este sentido, nuestra
opinin -implcita a lo largo de nuestra exposicin critica de la psicologia
actual - podrla resumirse en tres puntos:

60

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

a) Tener presente siempre la enorme relacin de ida y vuelta que hay entre
teora y metodologa. Cada teora exige un tipo concreto de metodologa para su
comprobacin; por tanto, el criterio, a la hora de elegir o utilizar una metodo
loga, habr de basarse en la teora que se trata de contrastar y no en otras cues
tiones espreas (tal como el prestigio cientfico, la moda o la comodidad). Por
otro lado, toda metodologa limita el tipo de teora a la que se puede llegar (Ham
son, 1 97 1 ). Hoy da sabemos que toda induccin supone una teora vergonzante.
Por tanto, no tiene sentido lanzarse directamente a buscar resultados prcticos,
mxime si tenemos en cuenta que -como dice Bartlett- no hay nada tan prctico
como una teora (citado por Wingfield y Denis, 1 9 8 1 ) .
b) Parece totalmente necesario ampliar e l trabajo terico e n psicologa. Para
ello, sera conveniente un cambio de actitud acadmica respecto a los trabajos de
revisin terica, tanto en el sentido de fo mentar su realizacin como en el de
extremar el rigor a la hora de su evaluacin. Por lo que respecta a las direcciones
en que podra ir este trabajo, se pueden hacer algunas sugerencias. En primer lu
gar, si contamos con una gran cantidad de datos, parece razonable dedicar algn
tiempo a analizarlos y evaluarlos mediante los trabajos de revisin a los que acaba
mos de aludir. En segundo lugar, consideramos que tambin podran obtenerse
ideas muy tiles si volvemos a analizar las viejas teoras filosficas de los grandes
maestros ; bien entendido que habra que tratar de operativizarlas y considerarlas
no como verdades metafsicas, sino como fuentes de hiptesis de trabajo. En ter
cer lugar, tenemos todo el aparato conceptual de los ordenadores, con el cual se
puede comenzar un nuevo tipo de teorizacin, tal como ha mostrado Newell ( 1 980) .
e) Por ltimo, est l a cuestin de l a metodologa. Adems de la necesaria pre
caucin en su uso, a la que nos hemos referido en a), est la cuestin de la necesidad
de encontrar nuevas vas. Como posibilidades en este sentido sealaremos que el
mtodo clnico de Piaget podra ampliarse fructferamente, si se contase con ms
teorias psicolgicas a las que aplicarlo [vase lo que dijimos en 2.3, d), al respecto] .
Por otro lado, algo parecido se podra decir respecto a la simulacin mediante
ordenadores [vase Jaez (ed .), op. cit. ] . Otra va surge a partir de un hecho, rara
mente puesto de manifiesto, que deba ser obvio, a saber: si la metodologa es la
forma mediante la que obtenemos informacin sobre la realidad, entonces la
psicologa cognitiva (psicologa del conocimiento) tendr algo que aportar respecto
a la manera ms adecuada de hacerlo 5 Y de hecho ya existen trabajos en esta lnea
como, por ejemplo, el de Ericsson y Simon (1 980). Por ltimo, diremos que las
metodologas tradicionales (experimental, correlacional y de observacin) podran
producir datos mucho ms ricos si se utilizan en el contexto de teoras adecuadas.
En resumen , estas breves conclusiones no han pretendido ofrecer soluciones
concretas a la crisis de la psicologa cientfica actual, sino sealar la ineludible nece-

61

sidad -en nuestra opinin- de adoptar una actitud nueva frente al problema. Es
posible que tal cambio de actitud no ofrezca ningn resultado positivo, pero no
pensamos que pudiera empeorar las cosas.

R E F E R E NCIAS
Aparicio, J. J., Y Zaccagnini, J . L . ( 1 980): Dossier: Memoria y Adquisicin del Conoci
miento, Estudio de Psicologfa, nm. 2 .
Atkinson, R . C . , y Shiffrin, R . M . ( 1 968): Human memory: A proposed system and its
control processes, en Spence, K . W . , y Spence, J. T. (eds .): The Psychology of
Learning and Motivation, vol. 2, Academic Press.
Binet, A. ( 1 909): Les ides modernes sur les enfants, Flammarion.
Boden, M. ( 1 977): A rtificial Intelligence and Natural Man, Harvester Press.
Boring, E. G. ( 1 950): Historia de la psicologa experimental, traduccin Trillas, Mxico, 1 978.
Broadbent, D. E . ( 1 958): Perception and Communication, Pergamon Press, Nueva York .
Chomsky, N. ( 1 959): A review of verbal behavior, by B. F. Skinnern, Languaje, vol. 35,
pginas 26-58 .
y
Collins, A. M . , y Quillian, M . R . ( 1 972) : How t o make a Ianguaje usern, e n Tulving,
Donaldson, W . (eds.): Organization of memory, Academic Press, Nueva York.
Delval, J . ( 1980): Observaciones sobre la teora psicolgica y su enseanza , Estudios de
Psicologa, nm. 1 .
Ericsson, K . A . , Y Simon, H . A . ( 1980): Verbal reports as data)>, Pychological Review,
vol. 87, nm. 3 , pgs. 2 1 5-25 1 .
Hube!, D . H . (ed .) ( 1 979): El cerebro)), nmero monogrfico de Scientific A merican, tra
duccin castellana, In vestigacin y Ciencia, n m . 38.
Jaez, L . (ed .) ( 1 98 1 ) : Simulacin en psicologa, publicacin del Departamento de Psico
loga Matemtica, Universidad Complutense, Madrid .
Johnston, W. A . , y Heinz, S. P. ( 1 978): Flexibilidad y demandas de capacidad de la aten
cin>>, Jour. Exp. Psychol: General, vol. 107, pgs. 420-435, traduccin en Estudios de

Psicologa, nm. 7, 1 98 1 .
Kholberg, L. ( 1 963) : The development o f childrens orientations towards a mo ral order.
l . Sequence in development of moral thought, Vita Humana, vol. 6, pgs. 1 1 -33.
Kuh n , T . S . ( 1 962): La estructura de las revoluciones cientficas, traduccin FCE, M
xico, 1 975.
Lachman , R . ; Lachman, J. L., y Butterfield , E. C . ( 1979): Cognitive Psychology and /nfor

mation Processing, LEA.


Marx, M . H. ( 1 970): Nature of a Theory, en Marx , M . H . , y Goodson, F. E. ( 1 976):
Theories in Contemporary Psychology, Macmillan.
Mayor, J. ( 1 980): Orientaciones y problemas de la psicologa cognitiva , Anlisis y 111odUl

cacin de conducta, nms. 1 1 - 1 2, pgs. 2 1 3-278.


Miller, G. A. ; Galanter, E . , y Pribram, K. H. ( 1 960) : Plans and the structure of behavior,
H olt , Rinchart and Winston , Nueva York .

respecto, nos parece digno de ser seilalado que en el seminario nacional que dio origen a la
J)uhllc11cln de eta obra, el profesor M. de Vega lrajo a colocacin los procesos Top-down y Botton-up,
1m una de 1111 dlNcusiones oraleN en la que se debata el problema epistemolgico del conocimenlo cien

' A

lllc:o.

CN l e

Nciss1:r,

U. ( 1 967): Psicologa

Coxno.1cifi\'(/, l radu cd n Trillas, Mxico, 1976.

Ncisscr. l J . ( 1 978): M cmor y : Whal alL' 1 he i m portlmt qucsl i on s ? , en Grun cbcrg , M . M . ;


M orris, P . E . . y Sykc.'> , R . N . (L'd'> . ) : l'r111riuml 11.w1 ts

l . o mires.

</'

me111m:v. /\c ad 1: m i c Prcss.

82

Psicolog/11 cognitiva y procesamiento de la informacin

and win, en Chese (ed .):


Newell, A . ( 1 973): You cant play twenty questions with nature
Press.
Academic
g,
Visual Jnformation Processin
.
. .
.
vol. 4, pags. 1 3 5 - 1 8 3 .
Newell, A. ( 1 980): Physical Symbol Systems , Cogmt1ve Sc1ence,
can know: Verbal reports o n
Nlsbett , R . E . , y Wilson , T . D . ( 1 977): Telling more than w e
-259.
1
23
pgs.
,
84
vol.
Review,
gycal
merual processes , Psycholo
.
>, Psychologycal Rev1ew,
atentiom
and
memory
of
theory
a
Toward
968):
1
(
A.
D.
Norman,
volumen 75, pgs. 522-536.
, Freeman .
Norman, D. A . , y Rumelhart, D . E. ( 1 975): Explorations in Cognition
and memory , Psychologycal
Paivio, A. ( 1 969): Mental Imagery in associative learning
Review, vo l . 76, pgs. 24 1 -263 .
.
.
.
, .
A nal. Y Mod. de Cond.,
Pinillos, J. L. ( 1 980): Observaciones sobre la ps1cologia c1entlf1ca,
vol. 6, nm. 13, pgs . 537-590.
ication, Bell Sys. tech. Jour.,
Shanon, c . E. A . ( 1 948): Mathematical theory of commun

volumen 27, pgs. 479-523 .


.
.
. ,
.
.
el estudio de la v1s1om1, en Jaez
Sierra , v. ( 1 98 1 ) : Clculo natural : Un nuevo estilo en
(ed .), op. cit.
. g t h eory o f sorne
io-processm
Slmon, H. A . , y Feigenbaum, E. A. ( 1 964) : An informat
effects . . . , Jour. of Verb. Lear. and Verb. Beha., vol. 3, pags. 385396.
.
percept10 ns, Psycholog1cal
Spcrling, G. ( 1 960): The information available in brief visual
Monographs, 14 (completo).
.
gs of the London, MatheTuring, A. M. ( 1936): n computable numbers . . . , Proceedm
230-265.
pgs.
matics Society (Serie 2), vol. 42,
of Psychology .
Tyler, L . E . ( 1 98 1 ) : n psycholo gy, Annual Review
n.
Westland, G. ( 1 978): Current crises of Psychology, Heinema
York.
Nueva
Wiley,
John
ics,
Wlener, N. ( 1 948): Cybernet
.
_
cadem1c Press.
uman Me'!1 ory
Wingfield, A . , y Byrnes, D . L. ( 1 98 1 ) : The Pychology

.
y Modif1cac1on de Conducta,
Vela, M. ( 1 980): La evoluci n del conduct1smo, A nallslS
80.
1
471
pgs.
2,
1
1
1
volumen 6, nms.

MANUEL DE VEGA ROD RGUEZ

La metfora del ordenador:


implicaciones y lmites

1.

Introduccin

El paradigma cognitivo que hoy domina el horizonte terico de nuestra disci


plina se apoya en la denominada metfora del ordenador. Segn sta, la mente hu
mana y el ordenador son sistemas de procesamiento funcionalmente equivalentes ;
ambos son ejemplos de procesadores de propsito general . El origen de la analoga
es, sin duda, la mquina universal de Turing (Turing, 1 937). Dicho matemtico de
mostr formalmente que una mquina universal puede simular cualquier com
portamiento inteligente humano, hasta el punto de engaan> a un observador, a
condicin de que el programador sea capaz de describir ese comportamiento como
una serie de operaciones elementales especficas. La mquina hipottica de Turing
sera un dispositivo muy sencillo. Constara de una cinta de papel, en principio ili
mitada, dividida en secciones . cuadradas, cada una de las cuales se rellenara con
un smbolo de un cdigo finito. Las entradas y salidas de la mquina se regis
traran como smbolos en esta cinta. La mquina operara con dichos smbolos de
acuerdo con ciertas reglas, realizando operaciones sencillas como borrar, registrar,
marcar, hcer correr la cinta, cambiar de estado. Los estados de programa de la
mquina de Turing son el resultado interactivo de los inputs, los outputs, las opera
ciones elementales y el estado previo del programa.
La mquina universal es una abstraccin, pero los ordenadores digitales son
funcionalmente equivalentes a sta, tal como el propio Turing ( 1 950) reconoci
aos ms tarde. En la dcada de los cincuenta, muchos psiclogos estaban impre
sionados por la apariencia errtica y azarosa de la conducta humana; por ello,
consideraban ms prctico elaborar modelos estocsticos (por ejemplo, cadenas de
Markov) que pretender explicaciones deterministas de la conducta. Sin embargo,
estos modelos matemticos resultaban insuficientes, en principio, para explicar
comportamientos complejamente organizados, como la actuacin verbal (Choms
ky, 1 957). Por otra parte, la formulacin de Turing y el posterior desarrollo de los
ordenadores digitales ofrecieron la posibilidad de introducir en psicologa una
forma de teorizacin determinista y suficiente desde un punto de vista explicativo
(Miller et al ., 1 960) . La tarea del terico ya no ser, a partir de ahora, descubrir
una serie de ecuaciones matemticas que encajen con los ndices probabilsticos de
un conjunto determinado de datos emp1ricos. Por el contrario, se tratar de des
cribir de forma explicita un conj unto de reglas, operaciones o programas que

84 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

/_a metfora del ordenador: jmplicaciones y lmites

65

controlan la conducta cognitiva. De este modo, nacen las teoras de la compe


tencia en lingstica (Chomsky, 1 957) y la psicologa cognitiva.
La analoga entre mente y ordenador es funcional y no fsica; o, dicho segn la
jerga computacional, la similitud se establece a nivel de software, mientras que el
hardware resulta irrelevante (Neisser, 1 967; Denett, 1 979; Boden, 1 979; Block,
1980; Fodor, 1 98 1). En efecto, ambos sistemas son dispositivos que operan con
smbolos o representaciones, ejecutando procesos anlogos (codificacin, almace
namientos, organizacin, etc.). En cambio, los componentes fsicos son totalmente
diferentes (por ejemplo, neuronas versus circuitos integrados).
La metfora o analoga del ordenador ha sido extraordinariamente frtil ; im
pulsando tanto la teora como la investigacin psicolgica durante las ltimas
dcadas. La metfora se ha empleado como heurstico terico (como fuente de
hiptesis y herramienta conceptual) y ha proporcionado , asimismo, sistemas nota
cionales tiles para formalizar modelos. Por otra parte, ha permitido a la psico
loga superar el impasse relativo al estudio de los procesos mentales , consecuente
de las restricciones metatericas del asociacionismo.
En la primera parte intentaremos trazar de forma sistemtica las lneas de
investigacin emprica y terica (construccin de modelos), derivadas de la met
fora. En la segunda parte, abandonaremos esta posicin descriptiva, apuntando Y
discutiendo, con cierto detalle, los aspectos ms crticos de la analoga mente-orde
nador, tales como la escasa generalidad de los modelos o el tema de la conciencia.

2.

La versin dbi l y l a vers i n fuerte de la metfora

El mero reconocimiento de una analoga funcional entre dos sistemas est


cargado de ambigedad . Prueba de ello es que la metfora computacional ha dado
lugar a vas de investigacin sumamente dispares. Se puede establecer , a grosso
modo, una versin dbil y una versin fuerte de la analoga, que han originado
sendas disciplinas prcticamente independientes . La versin dbil corresponde a lo
que podramos llamar propiamente psicologa cognitiva. Se apoya en la inve tiga
.
cin emprica del comportamiento inteligente humano y elabora mterpretac1ones
tericas, generalmente micromodelos, que utilizan la terminologa y la notacin
propias de los sistemas de procesamiento. Estos modelos incluyen entre sus con
ceptos entidades tales como representaciones, sistemas de memoria, procesos de
codificacin, etc. Adems , se representan, en muchas ocasiones , como diagramas
de flujo, al igual que los algoritmos que se programan en los ordenad? res. Por
ltimo, pueden construirse incluso programas reales de ordenador que simulan el
.
comportamiento del modelo, aunque esto no es demasiado frecuente . En cualqmer
caso, esta versin dbil de la metfora se caracteriza por describir datos conduc
tuales humanos obtenidos en investigaciones empricas , desempeando el orde
nador el papel de apoyo conceptual y formal.
La versin fuerte de la metfora corresponde a la inteligencia artificial o, de
modo ms general, a lo que se denomina dcndu cognitiva. Esta versin es un
conlomerado interdisciplinar en el que cor11.:umm aportaciones de los tcnicos de

inteligencia artificial (IA), filsofos funcionalistas, lingistas y psiclogos. Para la


ciencia cognitiva el ordenador es algo ms que una simple herramienta conceptual
y formal. La analoga se lleva a sus consecuencias extremas : el ordenador y la
mente seran casos particulares de los sistemas de procesamiento de propsito
general . Por tanto, prescindiendo de algunas peculiaridades no esenciales de la
mente y/o del ordenador, se podra elaborar una descripcin terica, bajo cierto
nivel de abstraccin, comn a ambos sistemas. Pylyshyn (1978), por ejemplo,
defiende expresamente esta versin fuerte, cuando afirma que todo programa
de IA proporciona ms conocimiento til a los psiclogos que -las investigaciones
empricas convencionales. Pylyshyn asegura que todos los programas de IA, por
muy dispares que sean sus objetivos, deben resolver los mismos problemas tc
nicos, relativos a la organizacin y representacin del conocimiento, y la organi
zacin y distribucin de la responsabilidad y el control (pg. 94). De ah concluye
que las leyes del conocimiento deben ser universales, cualquiera que sea el sis
tema de procesamiento analizado:
La inteligencia puede ser un fenmeno que aparece cuando un sistema
complejo de mecanismos especficos y un gran cuerpo de conocimientos
se organiza en torno a estos principios abstractos. Si ste fuera el caso,
entonces el trabajo en inteligencia artificial, incluso cuando no est moti
vado aparentemente por el deseo de simular la conducta humana, podra,
de todos modos, aportar las bases de la psicologa cognitiva (pg. 94).
La consecuencia de esta creencia es que todos los sistemas de procesamiento
que se comportan de igual modo son, desde cierto nivel descriptivo abstracto.,
idnticos . Si se construye un sistema S1 (por ejemplo, un programa de ordenador)
cuyo dominio comportamental sea C, y existe un segundo sistema S2 (por ejemplo ,
l a mente humana) con un comportamiento anlogo C, bastara una descripcin
abstracta de S1 para que ste se considerase automticamente una teora de S2
De momento no existe un programa de ordenador cuyo dominio comportamental
coincida con el del ser humano; normalmente su repertorio es una subserie limi
tada y sesgada de las habilidades humanas. En una situacin como sta, el propio
Pylyshyn ( 1 978) seala un problema inherente a todos los programas actuales
de IA; concretamente, los sistemas adecuados para cierta tarea X pueden ser
cualitativamente diferentes de los sistemas adecuados para las tareas X e Y (p
gina 94). Pero incluso suponiendo que se logre un programa general que simule
todas las habilidades mentales humanas, no est claro por qu habra de parecerse
a la mente, tal como veremos en pginas posteriores.
La versin fuerte y la versin dbil de la metfora computacional constituyen
prcticamente dos subparadigmas independientes, pese a su inspiracin comn en
dicha analoga. La divergencia entre ambas orientaciones se pone de manifiesto
cuando tratan de investigar un mismo tema. La mejor ilustracin de esto es, quiz,
la interminable polmica en torno a las representaciones mentales . En el seno de la
ciencia cognitiva y de la IA se asegura que el sustrato del conocimiento se ajusta a
un formato proposicional , de carctcr descriptivo y abstracto (Quillian, 1 969;

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

La metfora del ordenador:

Collins y Quillian, 1969; Anderson y Bower, 1973; Kintsch , 1974; Pylhyn, 1 3 ,


??
1 976). Los proposicionalistas no prestan gran atencin a la contrast10n empmca
.
_
de sus .teoras, sino que se rigen por criterios formales, como suflc1encia, parsi

cuanto la filosofa e intenciones que subyacen a ambos tipos de i nvestigacin son


diferentes. Una caracterizacin un tanto burda de ambos tipos de modelos seria la
siguiente. La simulacin pretende elaborar un programa que sea una buena teora
psicolgica, mientras que Ia inteligencia artificial tiene como objetivo que los
programas funcionen satisfactoriamente. Por tanto,, la primera tendr una depen
dencia mayor de los datos empricos procedentes de sujetos humanos y de las for
mulaciones psicolgicas, que la IA.

monia, gener.alidad o elegancia de la formulacin . Por el c trario, las teor s

duales .corresponden a la posicin tpica de la psicologa cogmtiva. Su rasgo mas


_
caracterstico es que pretenden dar valor de constructo a las representac10nes

analgicas, o imgenes mentales . Esta perspectiva ha sido apoyada en multitud de


anlisis empricos, ya que este tipo de datos se consideran muy significativos en la
psicologa cognitiva (Cooper y Shepard,
Kosslyn et al. ,
Paivio,

1 973;

etctera).

1979;

1971 ,

Tal como asegura Johnson-Laird (1978), parece que ambas orientaciones se


ajustan a concepciones de la verdad cientfica diferentes. Para algunos, los
enunciados cientficos son verdaderos si guardan una correspondencia con las
pautas de acontecimientos del universo. Para otros, la verdad de las proposiciones
cientficas estriba en la coherencia o consistencia con los dems enunciados de la
teora o dicho segn la terminologa de Stevens
los primeros enfatizan la
funci n semntica de la teora, mientras que los segundos enfatizan la funci si
, en el cnteno
t6ctica. La psicologa cognitiva de orientacin emprica se basa mas
de correspondencia, mientras que la ciencia cognitiva est obsesionada con la
coherencia . Probablemente, una buena teora cognitiva debe ser coherente y res
ponder a las pautas peculiares de los fenmenos que pretende explicar .

3.

Hiptesis
psicolgicas

Datos empricos con suj.etos


humanos (DS)

(195 1),

M odelos

Teora psicolgica (TP)

--- - - - - - - -Programa simulacin (PS)

de ordenador

Ejecucin del programa (DP)

En este apartado describiremos el uso del ordenador en la construccin de mo


delos tanto en el campo de la psicologa cognitiva como de la ciencia cognitiva.
Esta leceremos una tipologa muy simple segn dos criterios. En primer lugar , la
dicotoma entre modelos de simulacin y modelos de inteligencia artificial, basada
en el grado de constricciones empricas que admite el modelo computacional .
En segundo lugar, e independientemente de la anterior clasificacin, distingui
remos entre modelos declarativos y procedurales, segn el tipo de formalismo
empleado en la estructura de los datos del programa.

Reformular
TP o PS

1977).

comparables.
Sin embarao, merece la pena analizar sistemticamente las di ferencias , po r

NO-e

en

ta simulacin

en

ordenadores.

Comencemos por la simulacin en ordenador. El proceso completo consta de


varias etapas , de las cuales slo algunas estn relacionadas con el empleo fsico del
ordenador. Las fases de la simulacin se resumen en el diagrama de la figura 3
y
son las siguientes:

.1,

Simulaci n versus inteligencia artificial

La distincin entre simulacin, S, e inteligencia artificial, IA, no siempre se


puede e st ablecer con precisin en un caso concreto; incluso algunos cientficos
opinan que no hay diferencias cualitativas entre ambas actividades (por ejemplo ,
Pylyshyn , 1978; Cohen ,
Existe , en efecto, una notable similitud entre S e IA.
En ambos casos , se trata de construir programas de ordenador que cuando se
ejecutan producen un comportamiento inteligente anlogo al humano en tareas

NO

Figura 3 . 1 .-Estadios

/
3. 1 .

implicaciones y limites 67

a) Investigacin emprica con sujetos humanos, verificando hiptesis relativas


al comportamiento cognitivo en cierto dominio de tareas . Los datos
empricos as obtenidos sirven de base para elaborar una teora psicolgica.
b) Elaboracin de una teora psicolgica, en la que se postulan procesos ,
estructuras y representaciones; as como las interrelaciones entre estos ele
mentos. La formulacin de esta teoria puede tener diversos grados de for
malizacin ; desde un simple esbozo verbal, hasta un diagrama de flujo rela

tivamente explicito.

88

La metfora del ordenador: implicaciones y lmites

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

e) Diseo de un programa de ordenador qe intente mimetizar las propiedades


de la teoria psicolgica. En realidad, se trata de reformular la teoria en el
lenguaje formal explicito de un programa de ordenador. Por supuesto, la
similitud del programa y la teora no es literal. La larga serie de instruc
ciones en un lenguaje convencional de ordenador (por ejemplo, Algol o
Lisp) no se parece ni remotamente a una teora psicolgica. Es la meta
descripcin del programa, o la teora del programa formulada en un
lenguaje abstracto, la que debe ser anloga a la teora psicolgica (Kosslyn,
1 980; Pylyshyn, 1 978).
d) Ejecucin del programa, cuyo comportamiento en determinadas tareas debe
reproducir los parmetros bsicos del comportamiento humano en tareas
anlogas (como la pauta de tiempos de reaccin, la probabilidad de recuer
do, etc.). Este estadio supone una autntica verificacin emprica de la
teora simulada. Si la simulacin se comporta segn las predicciones de la
teora, se habr obtenido un criterio de suficiencia. En caso contrario, el
programa o la teora sern incorrectos y habr que modificarlos.
e) Planteamiento de h iptesis y nuevas predicciones como resultado directo de
la simulacin. Esta ltima fase proporciona a la simulacin un valor
heurstico y deductivo (Kosslyn, 1 980), en el sentido de que puede sugerir
hiptesis y predicciones que no resultaban obvias en la teora original.
Posteriormente pueden verificarse estas predicciones diseando experi
mentos, completndose as un ciclo que empieza y termina con anlisis
empricos.
Est claro que el inters fundamental de la simulacin no es el mero alarde tc
nico de construir un programa inteligente. Se retende que, adems, ese programa
sea na fo rmalizacin psicolgicamente plausible. Para simular, hay que tener
previamente una buena teora psicolgica que simular. Cabra, por tanto, pregun
tarse para qu, teniendo ya una teora, hay que molestarse en construir la costosa
simulacin. Existen algunas razones que lo justifican. Por ejemplo, la programa
cin obliga al psiclogo a ser explcito, superando incoherencias, lagunas e im
precisiones de su teora. Por otra parte, una vez elaborado el programa se pueden
analizar comportamientos completos e interactivos del sistema, que en la teora
Inicial resultaban difciles de calcular (Dennett, 1 979; Kosslyn, 1 980).
Algunos ejemplos de modelos de simulacin son: la simulacin de imgenes
mentales de Kosslyn y Schwartz (1 977); la simulacin de solucin de problemas de
Newell y Simon ( 1 972); la simulacin de las tareas piagetianas de seriacin (Baylor,
Oascon, Lemoyne y Pothier, 1 973) y de inclusin de clases (Klahr y Wallace, 1 976).
. En todos estos casos, los programas de ordenador se elaboran asimilando algn
concepto psicolgico previo y simulan pautas de respuesta que han resultado
caracteristicas de los sujetos humanos en investigaciones de laboratorio. As, por
ejemplo, Newell y Simon ( 1 972) se basan en los protocolos de sujetos humanos
que resuelven problemas al tiempo que piensan en voz alta, e incorporan en la
1lmulacln la idea de (<heurlst ico. Por su parte, Kosslyn y Schwartz (1977) ela-

69

boran un programa que es una rplica computacional de su prototeora de las


imgenes. Asimismo, el programa pretende reproducir las pautas empricas halla
das en los estudios cronomtricos de las imgenes mentales (por ejemplo, rotacin
y exploracin de imgenes).
Las constricciones empricas y tericas, propias de la simulacin, estn prcti
camente ausentes en la inteligencia artificial. El programador de JA est interesado
en simular el comportamiento inteligente humano, pero antepone la eficacia a la
plausibilidad psicolgica en sus programas. No pretende, en principio, que el
programa reproduzca todos los parmetros relevantes de la conducta humana (por
ejemplo, tiempo de reaccin, tipo de errores, etc .), por ello no realiza estudios
experimentales previos ni se interesa por los existentes . Sin embargo, tambin
existen algunas constricciones empricas en IA, aunque mucho ms laxas y difusas
que en las tareas de simulacin. As, tal como afirma Pylyshyn ( 1 978), se eligen
problemas de programacin claramente relacionados con la inteligencia humana; y
el programa resultante se ejecuta empricamente. Podemos concluir, de todos
modos, que los programas de IA no son, en principio, teoras psicolgicas, aun
cuando se apoyen en algunas reflexiones intuitivas sobre la conducta inteligente
humana.
Sin embargo, ello no quiere decir que la IA sea irrelevante para la psicologa
cognitiva. Los temas tratados por los psiclogos y los tericos computacionales de
software son demasiado coincidentes como para que no haya una conexin inter
disciplinar. En algunos casos, la IA produce programas que tienen el valor de
antimodelo para los psiclogos, es decir, constituyen un buen ejemplo de lo que
no debe ser una teora psicolgica. Pero tambin puede tener la JA un influjo ms
positivo, sugiriendo conceptos que pueden tener relevancia psicolgica. Por ejem
plo, los programas IA de reconocimiento de pautas han resultado tiles a los
psiclogos . En primer lugar, han puesto de manifiesto la enorme complejidad
computacional que se requiere en los procesos perceptivos. En segundo lugar, han
mostrado la inviabilidad de los programas de comparacin de plantillas, y en
cambio han sugerido modelos mucho ms plausibles desde un punto de vista psico
lgico, tales como los de pandemonium (Neisser , 1 967 ; Selfridge, 1 959; Selfridge y
Neisser , 1 960; Juola, 1 979).

3.2.

M odelos procedurales y dec l a rativos

El conocimiento acumulado por un sistema cognitivo como la mente hu


mana puede ser declarativo o procedural . Esta dualidad corresponde a la vieja
distincin filosfica del saber qu y el saber cmo . El conocimiento declara
tivo es descriptivo y factual y se refiere a objetos , sucesos o fenmenos. El conoci
miento procedural es de tipo ejecutivo y se refiere a las habilidades para realizar
acciones. Segn Ryle ( 1 949) hay otras propiedades diferenciales entre ambos
modos de conocimiento. El conocimiento declarativo es una cuestin de todo o
nada (se tiene o no se tiene); se adquiere repentinamente y se puede comunicar
verbalmente con facilidad. En cambio, el conocimiento procedural se puede poseer

70 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

parcialmente, se adquiere de forma gradual mediante la prctica reiterada y no se


puede comunicar verbalmente.
Los tericos de procesamiento de informacin se han enfrentado a la dualidad
declarativo-procedural , empleando diversas soluciones tcnicas . Habitualmente se
utiliza en los programas de IA y S un nico sistema representacional o estructura
de datos . La mayora de los modelos han optado por una notacin declarativa
para representar todo el conocimiento del sistema. Por ejemplo, los modelos pro
posicionales, mencionados en pginas precedentes, son de este tipo, ya que repre
sentan toda la informacin en un cdigo descriptivo, factual y verificacional.
Algunos de estos modelos, aun reconociendo que alguna informacin tiene
carcter ejecutivo o procedural, la representan en forma proposicional. Por ejem
plo, Norman y Rumelhart (1975), en su modelo LNR, representan las acciones en
forma de grafo proposicional exactamente igual que el conocimiento declarativo.
E incluso el robot experimental de la Universidad de Stanford utilizaba representa
ciones proposicionales para organizar sus planes de accin (Raphael, 1 976).
Las proposiciones constituyen un sistema formal ideado por los lgicos , que re
sulta muy til para reflejar los aspectos sintcticos y semnticos del conocimiento.
Las proposiciones se representan habitualmente como estructuras reticulares (a
veces tambin lineales), cuyos nodos corresponden a conceptos y sus eslabones
representan relaciones asociativas entre los nodos. Las teoras proposicionales
tienen un enorme poder, y, sin embargo, encierran algunos graves inconvenientes
derivados de su logicismo (Hayes-Roth , 1979; Kosslyn y Pomeranz, 1 977; De
Vega, 1 98 1 ).
Otro grupo ms limitado de modelos utilizan una notacin exclusivamente
procedural, que sirve para representar tanto el conocimiento declarativo como
procedural. Por ejemplo, los denominados sistemas de produccin que se emplean
aeneralmente para simular solucin de problemas (Newell y Simon, 1972; Newell y
McDermott, 1975; Klahr y Wallace, 1976).
El modelo PSG (Production System versin G), de Newell y sus colaboradores,
consta de una serie limitada de producciones o sistema de produccin, almace
nadas en un dispositivo de memoria a largo plazo (LTM). La unidad bsica de
conocimiento es la produccin, cuya expresin simblica tiene dos componentes
separados por una flecha: a la izquierda se escribe la condiGin y a la derecha la
accin (C - A). Existe otra estructura en el PSG, denominada memoria a corto
plazo (STM), en donde se almacenan eventualmente un conjunto limitado de
slmbolos que no corresponden en este caso a reglas o producciones , sino que
representan el estado cognitivo del sistema en un momento dado (el equivalente al
foco de la atencin o la memoria activa del procesador humano). La estructura
STM mimetiza las caractersticas de la memoria humana, y posee una capacidad li
mitada de 7 2 trozos de informacin (expresiones simblicas) . El contenido del
STM se ve afectado constantemente por las entradas de informacin del mundo
exterior y por la aplicacin de las reglas de produccin almacenadas en MLP.
La dinmica de PSG es la siguiente. Dado un estado determinado de STM, se
van recuperando las producciones de LTM una por una y comparando con el con
tenido de STM. Si el componente condicin de una produccin se satisface res-

La metfora del ordenador: implicaciones y lmites

71

pecto a STM, entonces se activa la correspondiente accin y se ejecuta. Dicha


ejecucin altera el estado de STM , ya sea modificando sus elementos lxicos o sus
operadores. A continuacin se vuelve a repetir el proceso de contraste de las pro
ducciones y STM, hasta que otra condicin se satisfaga, y as sucesivamente. El
sistema se detendr cuando se haya alcanzado una determinada meta, que puede
corresponder al hecho de que no se satisfaga ninguna produccin.
El formalismo de los sistemas de produccin es tan flexible y poderoso como
!.as redes proposiciones. No slo se utiliza para representar procedimientos o estra
tegias ejecutivas , sino que se puede ampliar para representar contenidos declara
tivos. Por ejemplo, Klahr y Wallace (1 976) utilizan el PSG para simular la onto
gnesis en la ejecucin de ciertas tareas de inclusin de clases. En su modelo,
_

los contenidos declarativos, tales como los obj etos, se representan en el sistema
como colecciones de atributos y valores que, a su vez, son grupos de produc
ciones.
En realidad, un inconveniente de los formalismos computacionales, tanto los
que son exclusivamente declarativos (proposiciones) como los procedurales (sis
temas de produccin), es que cualquiera de ellos es tcnicamente suficiente para
construir cualquier programa inteligente. Existen pruebas formales de que los
sistemas de produccin y las proposiciones son equivalentes a una mquina de
Turing (Anderson, 1976; Hayes-Roth, 1 979). La eleccin entre uno y otro de
pende, pues, de razones aj enas a la tecnologa computacional . Anderson (1 976)
propone que esta eleccin debe basarse en criterios de plausibilidad psicolgica .
Ciertos conocimientos, cuyo contenido es factual, se representan mej or segn
un formato declarativo, mientras que los contenidos disposicionaleS relativos a
habilidades ejecutivas se representan mej or en forma procedural .
Anderson elabora un modelo general, denominado ACT, que utiliza una nota
cin combinada de PSG y proposiciones, para adecuarse al conocimiento proce
dural y declarativo, respectivamente. Una notacin proposicional es ptima, segn
Anderson, para modelar las propiedades de la memoria humana, y el carcter
.
factual, verificacional, inferencia! y abstracto de parte de nuestro conocimiento.
La notacin de PSG es adecuada, en cambio, para proporcionar al sistema una
reactividad ante el medio (es una forma peculiar de teora S-R). El PSG retiene
una de las propiedades verdaderas de las viejas teoras S-R: el hecho de que el
comportamiento est guiado por los datos, es decir, que no depende exclusiva
mente de procesos internos, sino que existe un constante feedback con el medio.

4.

Problemas y lm ites de la metfora com putacional

Con frecuencia, las novedades en la ciencia estn asociadas al descubrimiento


de una metfora o analoga especialmente acertada, que permite una comprensin
y aproximacin diferente a los fenmenos. Las metforas, en una fase primitiva de
los programas cientficos, tienen un indudable papel funcional al servir de hcurls
ticos que inspiren hiptesis y teorlas nuevas. Pero la fertilidad inicial no suele pro
lonaarse indefinidamente. Eventualmente, la1 metiforas pierden frescura , acaban

72 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

envejeciendo y terminan por entorpecer ms que facilitar la comprensin de la


realidad .
Veamos un ejemplo d e este proceso e n nuestra propia disciplina . E n los albores
de la psicologa cognitiva , muchas investigaciones y teoras emplar de odo
casi literal los conceptos matemticos de la teora de la comumcac1on (Mil.ter,
19S6; Attneave, 1 959; Broadbent, 1 958). La analoga mente-canal d com;imca
nes intere
cin dio lugar a gran nmero de nvestigaciones y algunas aportacio
o de
concept
l
o
,

n
santes (por ejemplo, la idea de filtro selectivo de Broadbe
.
esen
Y
te
msufic1en
chunk de Miller). Sin embargo, pronto result una metfora
cialmente inexacta . As, la medicin de la informacin en unidades probabilsticas
(bits) result totalmente irrelevante, adems de laboriosa, ar el estudio de los
, la
procesos mentales (Neisser, 1 967; Garner, 1 974); en term.mos generales
canal
un
como
pasivo
sistema
un
a
e
mente humana no puede asimilarse fcilment
transmiso r.
La metfora computacional ha sido mucho ms fructfera, Y . p:obable;iiete
seguir sindolo durante algn tiempo. Aqu no intentaremos .esni r su ep1tafio,
co
pero conviene sealar algunos sntomas inequvocos de ev1ec1mient o, ue .
Y
ciencia
la
mienzan a escucharse insistentemente entre los psiclogo s, fllosofos de
976;
1
967,
1
,
Neisser
tericos de la IA (Dreyfus , 1 972; Estes , 1 978; Fodor, 1 98 1 ;
de la
Anderson, 1 976, 1 978; Claxton, 1 980; Allport, 1 980). Las insuficiencias
grandes
cuatro
en
opinin,
nuestra
metfora computacional se pueden dividir, en
partes:

a)
b)
e)
d)

4. 1 .

El problema de la generalidad.
Los sesgos del software del ordenador y la mente humana.
El problema de la indeterminacin de los sistemas de procesamiento.
El problema de la conciencia.

E l problema d e la generalidad

Entendemos por generalidad de una teora su capacidad de explicar Y predecir


un amplio dominio de fenmenos. Una teora general es una meta deseable en
cualquier disciplina cientfica. Las disciplinas de procesamiento de informacin ,
es decir, que se apoyan en la analoga del ordenador, tienen tambin como obje
tivo elaborar una teora general y unificada del procesamient o.
La versin fuerte de la analoga computacional pretende elaborar una ciencia
cognitiva unificada. sta permitira integrar en un solo marco conceptua el do
minio de los comportamientos inteligentes , tanto humanos como de los sistemas
artificiales de cmputo. La materializacin de esta ciencia cognitiva consistiri., en
elaborar programas de JA generales y verstiles que, de hecho, simulasen todt: el
dominio de comportamientos inteligentes. Sin embargo, los programas de IA c:,tn
lejos de alcanzar esta generalidad . Son sistemas que simulan u rango limitado le
.
comportamientos, asociados a una o unas pocas tareas; por e1emplo, la soluc1on

La metfora del ordenador: implicaciones y lfmites

1\
J

73

de problemas lgicos, j uego de ajedrez o comprensin verbal. Sin embargo, se ha


sealado repetidas veces que un programa que realice una tarea X puede ser cuali
tativamente diferente de un programa que realice X e Y, de modo que la mera
acumulacin de programas especializados no proporciona una aproximacin ade
cuada a un programa general y verstil . Esta limitacin en la generalidad de los
programas de IA no es absoluta, y, en principio, puede superarse. De hecho,
algunos programas de IA recientes resultan bastante generales, como el ACT de
Anderson ( 1 976) que simula comprensin verbal , procesos de memoria, procesos
de razonamiento. Sin embargo, falta todava mucho para alcanzar la generalidad
operativa del sistema cognitivo humano.
En la versin dbil de la analoga, es decir, en el rea de la psicologa cogni
tiva, se plantea el problema de la generalidad con mayor dramatismo. El procedi
miento de compartimentacim> del campo de estudio ha generado una multitud
de micromodelos, cuyo rango de aplicacin no excede el de una tarea experi
mental . As, por ejemplo, a partir del paradigma de recuperacin de Sternberg
( 1969) se construye un modelo de bsqueda serial exhaustiva; o, a partir de una
tarea de verificacin de frases, se elabora un modelo de comprensin (Clark, 1 974;
Carpenter y Just, 1 976). Sin embargo , los modelos resultantes slo son vlidos
para las tareas especficas de origen. La mera adicin de micromodelos no per
mite, en modo alguno, la formulacin de una teora general de sistema cognitivo
humano.

4.2.

Peculiaridades del ordenador

la mente h u ma na

La analoga mente-ordenador es especialmente adecuada cuando ambos sis


temas se describen desde un nivel muy abstracto y general . As, la descripcin ge
neral del software es prcticamente idntica; el ordenador y la mente operan a
partir de representaciones internas de carcter simblico; la informacin se
almacena en sistemas de memoria; existen procesos tales como codifica
cin, Organizacin, heursticos , etc.
Sin embargo, una analoga desde una perspectiva demasiado abstracta puede
convertirse en una semejanza trivial. El nfasis de la ciencia cognitiva en la teora
general del procesamiento, puede encubrir el hecho obvio de que en niveles
descriptivos inferiores el sistema cognitivo humano y artificial tengan propiedades
divergentes. Sealemos aqu algunas de ellas .
En primer lugar, el ordenador y la mente humana resuelven problemas muy
diferentes. El primero es adecuado para enfrentarse a problemas simblicos bien
definidos, mientras que las personas se enfrentan a problemas ambientales mal
definidos. Slo en un sentido muy metafrico se puede afirmar que el ordenador
responde a un ambiente. En efecto, el input de ste lo constituyen expresiones de
smbolos discretos que introduce en l el operador humano. El ordenador no
admite ninguna ambigedad o imprecisin en el cdigo que recibe, ni en la formu
lacin del problema, como cualquiera con experiencia de programacin ha podido
comprobar. En cambio, Jos problemas que r11uelve el procesador humano est.n

74 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

La metfora del ordenador: implicaciones y lmites

verdaderamente implcitos en el ambiente, y son, tcnicamente hablando , mal


definidos . En general , nos enfrentamos a ambientes con una cantidad de infor
macin ilimitada, difusa, inestable y ambigua (De Vega, 1 98 1 ). A pesar de ello ,
podemos extraer con facilidad pautas invariantes (objetos , event s) establecer
relaciones temporales y causales entre los fenmenos, elaborar predicciones sobre
el curso de stos y, a la larga, construir modelos mentales muy articulados. Todo
ello contrasta con el fracaso de los programas de reconocimiento de pautas que
slo alcanzaron una habilidad mediocre en la percepcin de pautas visuales ambiguas (Neisser, 1 967; Juola, 1 979).
.
.
.
En segundo lugar, el ordenador opera a partir de representac10nes logicas bien
definidas y relativamente estables (por ejemplo, proposiciones). Las representa
ciones que constituyen la base del conocimiento humano, pueden ser analgicas o
imaginativas (Kosslyn y Schwartz, 1977; Cooper y Shepard, 1 973; De Vega, 1 980).
Por otra parte, nuestros conceptos y categoras , a diferencia de los programas
de IA, son difusos o mal definidos (Rosch, 1 978; Tversky, 1 977).
En tercer lugar, el ordenador es un sistema relativamente pasivo que slo pro
cesa la informacin que un operador coloca en sus perifricos de entrada. El pro
cesador humano busca y selecciona activamenti;: la informacin del medio, de
acuerdo con sus expectativas, intenciones, planes, necesidades, emociones, etc.
El procesamiento humano est modulado , en definitiva, or factores moticio
nales que resultan funcionalmente inseparables de los prop10s procesos cogmtivos.
En cuarto lugar, el ordenador es bsicamente un procesador aferente qe rea
liza complejas operaciones con los inputs. Sin embargo , sus outputs son simples
expresiones simblicas. El sujeto humano es un procesador aferente Y eferente que
genera complejas respuestas simblicas y pautas motrices dirigidas a metas am
bientales . Los outputs o respuestas humanas requieren complejos procesos de
coordinacin intermodal, feedback sensoriomotriz, coordinacin de planes Y
metas, etc. Todo ello est ausente habitualmente en los ordenadores , con la ecep
cin de los autmatas experimentales (Raphael, 1 976), cuyas respuestas motnces
son todava muy elementales .
.
Por ltimo , el ordenador y la mente difieren cualitativamente en su cpacidad
de aprendizaje. Los procesos de un programa de ordenador son un conjunto de
instrucciones o reglas , programadas por un agente externo . La mente humana, en
gran medida, se autoprograma, incorpora reglas, estrategias y conceptos
nuevos , a partir del medio. En suma, el sistema cognitivo humano aprende con
ms facilidad que el ordenador . Ello no quiere decir que los programas de IA
actuales sean totalmente incapaces de aprender . El programa de Winograd (1972) o
el ACT de Anderson ( 1976), por ejemplo, adquieren nuevos contenidos que incor
poran a su memoria a largo plazo. Este tipo de aprendizaje se produce cuando,
por ejemplo, se proporciona una nueva palabra al sistema y se le explica su
sinificado. El programa crea una red proposicional correspondiente al nuevo con
cepto; sin embargo, no aprende reglas o estrategias nuevas, modificando su pro
arama bsico de instrucciones.
Probablemente todas estas divergencias no son, en principio, insuperables ,
ebedeciendo. al hecho incidental de que los proaramas de IA han sido disei'lados
.

75

para enfrentarse a problemas diferentes que la mente humana. Las modificaciones


futuras en el software y el hardware pueden dar lugar a ordenadores menos l
gicos y ms adeeuados para resolver problemas de interaccin con el ambiente.
Probablemente, los ordenadores dispondrn de sensores y analizadores auditivos y
visuales y recibirn, consecuentemente, un tipo de informacin mucho ms com
pleja e indiferenciada. Asimismo, dispondrn de efectores que les permitirn ma
nipular el medio. El software tendr que modificarse sustancialmente para enfren
tarse a la compleja interaccin con el ambiente; y es probable que entonces los
programas de IA se hagan ms equivalentes a los del procesador humano. Pero
todo esto es an especulativo; lo cierto es que, en la actualida d, subsisten impor
tantes diferencias funcionales entre la mente y el ordenado r, y mientras ello
ocurra, est justificada una psicologa cognitiva que investigue sistemticamente
las peculiaridades del sistema cognitivo humano.
4.3.

El p roblema de la indeterm i nacin de las teoras

Anderson ( 1 976, 1 978, 1979) y Palmer ( 1 978) han desarrollado argumentos


paralelos, segn los cuales se pueden elaborar un nmero ilimitado de teoras
psicolgicas y/o modelos computacionales funcionalmente equivalentes, es deci r,
que explican y predicen el mismo comportamiento. Por tanto , nQ se puede decidir
cul es el modelo ms verdadero, entre varios alternativos, basndonos nica
mente en datos empricos. Por ejemplo, no hay modo de determinar emprica
mente si el procesamiento humano es serial o paralelo. O bien, entrando en un
tema mucho ms candente, no es posible determinar si el formato de nuestras
representaciones mentales es proposicional, verbal, de imgenes , o combinacin de
todos ellos. Veamos este punto sobre el que se centra la discusin de Anderson y
Palmer.
El argumento bsico es que no se puede construir una teora de las representa
ciones mentales en el vacio. No tiene significado alguno afirmar que las repre
sentaciones internas son analgicas o proposicionales, por ejemplo, si no se com
pleta esta informacin detallando cules son los procesos que operan sobre ellos.
Tal como asegura Anderson (1978, pg. 263):
La cuestin general es que no hay posibilidad de establecer, a partir de
datos conductuales, caractersticas nicas de las representaciones in ternas.
La razn estriba en que no se puede verificar, sin ms, cuestiones sobre
las representaciones en abstracto . Se deben realizar comprobaciones sobre
la representacin en combinacin con ciertos presupuestos sobre los pro
cesos que emplea la representacin. Es decir, se debe poner a prueba un
par representacin-proceso.
En efecto, las representaciones nunca se producen aisladamente como una
estructura de datos congelada, sino que son el resultado de procesos de codifica
cin, transformacin y decodificacin . Cuando el lnvestlador analiza emplrica-

78

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

directamente est
mente el comportamiento del sistema cognitiv o, slo registra
-representacin .
mulos y respuestas. La pauta observada obedece a un par proceso
do sera el
Y aqu es donde surge el principi o de indeterminacin, cuyo enuncia
nta
represe
o
datos
de
siguiente: Dado un modelo M que especifica una estructura
mo
un
r
elabora
puede
se
s,
ciones (por ejemplo, imgenes) y una serie de proceso
(por ejemplo, pro
delo alternativo M"' que parte de representaciones diferentes
imitar a M en
podra
M"'
modelo
El
s.
posicionales) y sus correspondientes proceso
que sera
decir,
es
tuales,
conduc
iones
todas sus distinciones internas y predicc
on como
Anders
Tanto
os.
empric
datos
los
de
equivalente e indistinguible a partir
de mo
encia
equival
esta
o
de
f
rmales
s
prueba
ntes
Palmer proporcionan abunda
ofn
magnet
un
y
cos
tocadis
Un
idea.
esta
ilustra
rico
delos. Un ejemplo metaf
es
circular
(surcos
es
diferent
muy
es
ntacion
o
represe
datos
de
utilizan estructuras
de
os
proces
los
e impresiones electromagnticas, respectivamente). Sin embargo,
ionan unos com
proporc
datos,
de
ras
estructu
las
sobre
operan
que
icacin
decodif
sistemas que
dos
suma,
portamientos externos idnticos en ambos sistemas. En
almente
funcion
son
es,
diferent
constituyen pares representacin-procesos (R-P)
s
podemo
no
que
es
humano
cognitivo
equivalentes. El problema con el sistema
amien
comport
el
slo
sino
s,
proceso
y
analizar directamente las representaciones
respecto al
to externo del sistema, lo cual conlleva un grado de incertidumbre

par R-P subyacente.


de las repre
Este tipo de indeterminacin probablemente no se limite al tema
miento .
procesa
de
es
cuestion
otras
a
o
extensiv
hacerse
puede
que
sentacio nes, sino
encia
equival
IA, una
Ya hemos visto en el apartado anterior , en el campo de la
rales.
funcional de los modelos exclusivamente declarativos y los procedu
tipo de reso
Naturalmente el problema de la indeterminacin necesita algn
de la
unvoco
estudio
el
que
lucin, a no ser que estemos dispuestos a admitir
no
situacin
la
caso,
el
fuera
ste
mente es inviable. Anderson seala que, aunque
otras
en
umbre
incertid
de
tipo
este
de
es alarmante, y que existen precedentes
ondas y partculas
ciencias . Por ejemplo , en la fsica existen modelos de la luz, de
interpretar al
para
so
ventajo
ellos
de
uno
cada
que, siendo opuestos, resultan
el argumento
do
contesta
han
o,
embarg
sin
os,
psiclog
s
gunos fenme nos. Alguno
et al. , 1 979).
Kosslyn
979;
1
oth,
Hayes-R
979;
1
n,
Pylyshy
otros,
de Anderson (entre
conducta, con
Sin negar la equivalencia tcnica de modelos que exhiben la misma
ms verda
es
que
sideran que existen criterios para seleccionar entre ellos aquel
ndo cri
emplea
bien
o
ica,
dero utilizando un criterio de plausibilidad psicolg
terios formales como parsimo nia, generalidad, etc.

4.4.

El problema de la conciencia

La psicologia clsica de corte conductista era una ciencia que haba perdido el
actual ha
sujeto, segn acostumbra a sealar el profesor Pinillos. La psicologa
Esta
sujeto.
al
o
recuperad
haya
que
claro
recuperado la mente, pero no est muy
limites
y
des
dificulta
laa
o
analizad
hayamos
aftri" resulari ms ciara cuando
\

La met fora del ordenador: implicaciones y lmites

77

de la metfora computacional para interpretar los correlatos fenomenolgicos de


la actividad mental .
La perspectiva del procesamiento de info rmacin nos permite investigar la
,
mente humana como un sistema determinista, sumamente complejo e interactivo
pero esencialmente anlogo a un ordenador digital. Siguiendo esta lnea se podrA
describir, en principio, la mente como una serie de rganos o subsistemas funcio
ales intercoectados mediante relaciones precisas. sta es la posicin que man
tienen, por ejemplo, los filsofo s funcionalistas actuales (Dennett, 1 979; Fodor,
198 1 ; Lewis, 1 980; Block, 1 980), o los tericos de la IA y psicologa cognitiva (An
derson, 1 976; Newell y Simon, 1 972; Pylyshyn, 1 975, 1 978). Ahora bien, existe
o
t a lnea de fenmenos paralelos al procesamiento de inf rmacin, pero no iden
t1f1c bles con ste Se trata de la dimensin experiencial o fenomenolgica, o, si se
:
prefiere, la conciencia.
El trmino conciencia sigue produciendo un rechazo considerable entre los
psiclogos cientficos. Pero, pese a este rechazo , el tema se plantea insistente
mente, de modo bastante molesto, tanto en el campo de la IA (por ejemplo,
comprenden los ordenadores?) como en la psicologa cognitiva (por ejemplo,
cul es la relacin entre conciencia y atencin?). Ahora bien , la conciencia es un
concepto que engloba fenmenos bastante heterogneos . Intentaremos inicial
ente elimiar la .ambigedad que encierra el trmino, describiendo algunas pro
piedades y dimensiones de la conciencia:

l . La conciencia es selectiva: slo algunos procesos mentales alcanzan el foco


de nuestra conciencia, mientras que gran nmero de ellos escapan totalmente a
nuestra expeien ia fenomenolgica . Tal como seala Dennett (1 979), slo llegan a
nuestra conciencia los productos finales del procesamiento. Esto resulta evidente
en multitud de procesos mentales: la percepcin o la produccin verbal tienen
lugar de fo rma directa, sin esfuerzo, y aparentemente sin ninguna articulacin.
El prcibir una silla es subjetivamente algo directo y simple; e igualmente el pro
nunciar una palabra o fr ase. Por ello, el mtodo introspectivo (basado en los datos
de la conciencia) no es adecuado para investigar la mayor parte de los procesos
mentales, que resultan i naccesibles a sta (Nissbett y Wilson, 1 977).
Exiten dos polos en la conciencia: el orgnico y el cognitivo. Algunas
mamfestac1ones fenomenolgicas de la conciencia tienen una cualidad sensorial .
El dolor o la fatiga, por ejemplo, .llenan el mbito de nuestra conciencia cuando
son i nensos; y todo el mundo estar de acuerdo en su carcter primitivo, extra
.
cogmttvo Y fundamentalmente orgnico. Hay otros fenmenos de conciencia que
van asocaos a estados informacionales de nuestra mente, por ejemplo, la impre
.
sin
subjetiva de la comprensin (diferente de la comprensin tcnica que
puede tener un programa de IA) ; el regocij o ante un chiste; el inters el
aburrimiento. Todos ellos son aspectos experienciales de Ja conciencia ue
suelen i r asociados a procesos cognitivos y no a simples estados orgnicos.
3. Carcter autorreferente o reflexivo de la conciencia: un sistema consciente
es un sistema con idea de si-mismo, y que conoce sus propios mecanismos y es
tados en alguna medida. Tal como afirma Dennett (1 979), la conciencia supone un

La metftlora del ordfJnad<>r: implicaciones y lfmites

es mero acceso computacioMI. Este ltimo es simplemente


la conexin que tiene u n componente del sistema con otro c omponente Pc:n
ejemplo, el programa principal de un ordenador puede acceder a la informacin de
una rutina . Pero la conciencia no es asimilable a esta conexin funcional de sub
sistemas, n.o es una interaccin informacional de una parte del sistema con otra, es

a algo ; pero no

un acceso de todo el sistema a s mismo.

4. Carcter de control: la conciencia tiene una di mensin funcional, ya que


permite revisar y organizar ta infor macin as como la planificacin d e la con
ducta y la toma de decisiones. Es , pues, un s istema ejecutivo.
' J>Qr ltimo, los contenidos de la conciencia se manifiestan como repre
.,.laciones interMs. La manifestacin ms in:mediata de muchos procesos cons
cientes es la imagen mental o el discurso verbal interno.

realizar un anlisis en trminos de procesamiento sobre la memoria semntica,


emplean frases como esta: La persona necesita slo comenzar en el nodo "ca
nario" y recuperar ias propiedades all a:lmacenadas . . >r. Este

'
t

mecanicistas

lenguaje es habitual

de procesamiento, tal como asegura Claxton

( 1 980). Pero resulta contradictorio, ya que la descripcin del sistema de procesa


miento debe haeerse en trminos de subsistemas e interacdones entre ellos . En el

momento en que describimos un su bsistema y lo subordinamos funcionalmente al


Sujeto, o la persona. estamos reconociendo implcitamente un homnculo
irreductible (fa conciencia) en el corazn del sistema; y todos los mecanismos y
procesos a los que se refiere el modelo psicolgico son meros auxiliares de clculo
al servicio de una instancia autnoma e indeterminada.
Resultan interesantes , en nuestro contexto, las opiniones de algunos filsofos

la mente en trminos de procesamiento , ya que permite , segn ellos, superar las


viejas disputas entre dualistas y materiaHstas. Sin embargo, muchos de ellos han

establecido un lmite de anlisis funcional, que se sita precisamente en los fen

menos de la conciencia (Dennett, 1980; Fodor, 1 9S l ; Lewis, 1 980). Se puede


programar urr ordenador para que sea informacionalmente. equivalente a un
hombre, pero no s e puede programar para que sienta dolor, alegra, regocijo
o comprensin .

inkiatm:ente, se han visto obligados por sus propios

elatos a mencionar la conciencia (Shallioe, 1 972; Broadben t , 1 958; Treisman, 1 969 ;


Posner, 1978; Shiffrin y Sch ncider , 1 977; Kahneman , 1972; Baddeley y Hitch , 1974).
Hay algunos constructos cognitivos que tienen una estrecha relacin cGn
alaunas propiedades de la conciencia . Asi. la atencin selectiva (Broadbent,
19'8; Treisman, 1 969; Norman, 1 968) se identifica o es <.:0rrelativa al '<campo de la
conciencia> del sujeto. En estudios atenciooales ms recientes, los <<:procesos
controlados son prcticamente identificables con la funcin ejecutiva y de control
de la oonciencia , hasta d punto que se les denomina a veces procesos conscientes
(Posner., 1918; Shiffrin y Sclmeider, 1 977). Por ei con.trario, los '<procesos autom
dcoP se reaii.zan sin consumo :atencional y no son accesibles a la conciencia . En
la teorias multialmacn la memoria activa e la memoria a corto plazo es
-.bitn anloga al foco de la conciencia ejecutiva (Badde1ey y Hitch , 1 974) .
tia decir que dicho mecanismo de memoria se encargara de mganizar y planificar
la conducta, seleccionando estrategias y tomando decisiones. Todo ello coincide
QOl'I las funciones ejecutivas atribuidas a la conciencia.. Sin embargo, la memoria
acttva (aparte de medirse indirectamente su capacidad limitada) resulta ser un
;)Qlllponente tan enigmtico e indeterminado c-0mo la propia conciencia.
Otro tema considerado tradicionalmente como fenmeno de la conciencia, es el
relativo a las representaciones mentales. En este aspecto, sin embargo, ha habido

Existen aspectos cualitativos de la informacin que no son programables


(Fodor, 1 98 1) . La cualidad subjetiva del color, pr ejemplo, no es computable.
Se puede concebir en principio que dos personas vean los colores, tos discriminen y
los nombren de igual modo (ambas llaman rojo al mismo objeto}; sin embargo,
el aspecto fenomenolgico o cualitativo de su percepcin es absolu tamente inacce
sible; se podra concebir una inversin cromtica, de modo que esas dos personas

en realidad viesen un color diferente aunque por convencin le llamen igual. Otras
parad'ojas son planteadas por los filsofos funcionalistas especialmente sobre el
tema del dolor (Lewis, 1 980; Dennett,

1979). Se

puede construir un programa de

ordenador con un conjunto de especificaciones proposicionales o reglas en su me. mora que le obligan a exhibir un comportamiento aparentemente humano ante el
dolor; pero, evidentemente, no sentira dolor. Sin embargo, es posible que los fil
sofos funcionalistas se hayan planteado un problema: secundario. Al fin y al cabo,
el dolor corresponde a un fenmeno de c<:>nciencia muy primitivo, que antes deno
minbamos orgnico. Para simular la conciencia orgnica (por ejemplo, dolor o
fatiga) se requerir algo ms que un diseo funcional de IA; ser preciso modificar
tambin el hardware del sistema artificial para que disponga de ciertos sensores
endgenos .

"" acercamiento decidido del procesamiento de informacin, que ha investigado

IM propiedades de las representaciones , tratando con especial nfasis las imgenes


mentales (Paivio, 197 1 ; Kosslyn, 1 980; Cooper y Shepard , 1 972).
Incluso en las investigaciones que no mencionan expresamente l a conciencia,
mste implicit amente un homnculo central que es el verdadero sujeto cons
dente del procesamiento. Por ejemplo, cuando Collins y Quillian (1 969) pretenden

en los modelos

funcionalistas actuales, comproll'ie1lidos con la metfora del ordenador , al igual


que los psiclogos cognitivos . Estos filsofos son optimistas respecto al anlisis de

Pero veamos cmo se han enfrentado las disciplinas del procesamiento de


iafonnacin a las dist intas propiedades de ta conciencia.
u psicologa cognitiva, invariablemente, ha prescindido del tema de la con
cienda en su s estudios. Sin embargo, ha habido algunus autores aislados q ue
ewntuahnente se .han interesado por el tema (Natsoulas, 1967, 1970; Piaget, 1976;
l..wuer, 1979; Claxton, 1 980; Underwood y Stevens, 1 979). Otros, partiendo de

- perspecti va informacional

79

Dejando a un lado la conciencia orgnica , resultara interesante explorar los

lmites de los sistemas de IA, en relacin a otros fenmenos de conciencia ms


cognitivos. Algunos aspectos de la conciencia resultan reductibles a un lenguaje
de procesamiento; por ejemplo, el carcter ejecutivo o de control (planificacin de
la conducta, organizacin de la informacin, toma de decisiones) se puede mime

tizar en los ordenadores. S i n embargo, no parece que los aspectos fenomeno

80

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

lgicos y el componente autorreferencial de la conciencia sean fcilmente tratables


desde la perspectiva del procesamiento .
Al margen de la metfora del ordenador existen quiz ms ejemplos de anlisis
explcitos sobre algn aspecto de la conciencia. La psicologia ecolgica de Gibson
(1 979) presta una atencin especial a la conciencia de s-mismo, que se apoya en la
percepcin multimodal (visual, auditiva, tctil, cinestsica, etc.). La percepcin
del yo es, por otra parte, inseparable de Ja percepcin del entorno; as, los gra
dientes de distancia (incremento de densidad de Ja textura, incremento de dis
paridad binocular, disminucin de Ja movilidad) tienen como centro el propio
sujeto de la percepcin.
Por otra parte, Piaget (1977) considera que la conciencia evoluciona a la par
que las estructuras cognitivas. Inicialmente el beb parte de un estado de indiferen
ciacin entre el yo y el mundo. La conciencia del yo y de Jos objetos se ir per
feccionando a medida que se alcanzan los estados de equilibrio (asimilacin Y
acomodacin) ms perfectos; el desarrollo de la conciencia de s-mismo y la objeti
vacin del mundo implican un proceso de descentracin o prdida del egocen
trismo indiferenciado inicial. La idea de conciencia en la psicologa piagetiana
refleja, sobre todo, la propiedad autorreferencial o reflexiva que sealbamos
anteriormente. Flavell, siguiendo la misma lnea, llama la atencin sobre los fen
menos de la meta-memoria (quiz deberamos decir meta-cognicin) relativos al
conocimiento que los sujetos tienen sobre sus procesos, mecanismos o capacidades
cognitivas (Flavell y Wellman, 1 977). La meta-memoria es un aspecto de la con
ciencia que tiene Ja ventaja de ser susceptible de un anlisis emprico. Se puede
interrogar a Jos sujetos de diferentes edades sobre sus expectativas de rendimiento
en diversas tareas de memoria en las que se vara la dificultad de los tems, las de
mandas de las tareas, etc . Este tipo de investigaciones se han llevado a cabo (Kreut
zer et al., 1 975), concluyndose que Jos nios de edades avanzadas tienden a poseer
un conocimiento ms realista sobre sus capacidades, procedimientos de aprendi
zaje y dificultad de la tarea.
En resumen, la conciencia no es t ratada con justicia por Ja metfora computa
cional. Algunas propiedades de Ja conciencia, como la generacin de planes, el
control de la conducta o imgenes mentales, son reductibles al lenguaje de proce
samiento. Pero muchas otras facetas, especialmente el componente cualitativo o
experiencial del conocimiento, no tienen significado desde una perspectiva funcio
nallsta de la mente. De igual forma, las teoras apoyadas en el ordenador pierden
de vista el aspecto autorreferencial del procesamiento humano. La ciencia cogni
tiva es subpersonal, segn una expresin de Dennett ( 1 979), es decir, que slo
analiza Jos mecanismos e interacciones del sistema, pero pierde de vista al sujeto
unitario de la conciencia.

6.

Resuman

Hemos intentado presentar en estas pginas un panorama general, aunque no


exhaustivo, de las principales l neas de investigacin derivadas de la metfora del

La metfora del ordenador: implicaciones y lfmites

81

ordenador . La primera distincin de inters corresponde a Ja versin dbil y la


versin fuerte de la metfora . La primera es propia de la psicologa cognitiva de
corte experimental, mie tras que la segunda es mantenida por la denominada cien
cia cognitiva, cuyo origen disciplinar y objetivos no son estrictamente psicolgicos .
Por otra parte, se han recogido algunas dicotomas conceptuales habituales en
el rea de los modelos de ordenador. Asi, Jos modelos de simulacin y los de
inteligencia artificial se diferencian en el grado de constricciones emp ricas y con
ceptuales que admiten procedentes de las investigaciones psicolgicas. La dualidad
modelos declarativos versus procedurales , se justifica por el hecho de emplear
notaciones diferentes en la estructura de los datos (proposiciones y producciones,
respectivamente).
La segunda mitad de este captulo se centra sobre algunos d e los aspectos ms
crticos del procesamiento de informacin. La pretensin no es invalidar la met
fo ra del ordenador, sino poner de manifiesto algunas insuficiencias notables .
La primera dificultad se refiere al panorama caleidoscpico del procesamiento de
informacin, en donde los modelos especficos llegan a ser sobreabundantes, apre
cindose una ausencia de modelos o teoras generales . Otro problema se refiere a
la inexactitud de la propia metfora, que resulta adecuada nicamente en niveles
descriptivos muy abstractos , pero es dbil en niveles ms especficos, en los cuales
las divergencias entre las propiedades de la mente y del ordenador son sustanciales.
Un tercer aspecto crtico se refiere a la indeterminacin de las teoras y modelos de
procesamiento , ya que existen en principio varias formulaciones alternativas fun
cionalmente equivalentes. Por ltimo , la metfora computacional slo permite un
tratamiento, y un tanto confuso, de algunos fenmenos de la conciencia (por
ejemplo, imgenes mentales, aspectos ejecutivos, carcter selectivo) . Los aspectos
fenomenolgico y autorreferencial no parecen reducibles a un lenguaje de proce
samiento.

R E F E R EN C I AS
Allport, D. A . (1 980): Patterns and actions: cognitive mechanisms are content speci fic,
en Claxton (ed . ) : Cognitive Psychology. New Directions, Routledge and Kegan Paul.
Anderson, J. R. ( 1 976): Language, Memory and Thought, Laurence Erlbaun Associatc.
Anderson, J. R . ( 1 978): Arguments concerning representations for mental imagery>>,

Psychological Review, 85, 4, pgs . 249-277.


Anderson, J . R . ( 1 979): Further arguments concerning representations for mental imagcry :
A response to Hayes-Roth and Pylysh yn, Psychological Review, 86, 4, pgs . 395-406.
Anderson, J. R . , y Bower, G. H. ( 1 973): Human Associative Memory, Winston and Sons .
(Versin castellana en Limusa.)
Att neave, F . ( 1959): Applications of lnformation Theory to Psych ology, Holt , Ri nehart and
Winston .
Baddeley, A. D., y Hitch, G . ( 1 974): Working memory, en The psycholoRY of /.earni11>1
and Motivation, 8, pgs. 47-89.

82

Psicofogfa cognit/va y procesamiento de la informacin

L a metfora del ordenador: implicaciones y lmites

model o f
Baylor, G . W . ; Gascon, J . , y Lemoyne, O . ( 1 973): An information processing
1%.
167pgs.
2,
14,
sorne seriation tasks, The Canadian Psycho/ogist,
N . (ed .) ( 1980): Readings in Philosophy ajPsychology, Methuen , Londres.

Block,

en Bolton, N . (ed. ) :
Boden, M. A . ( 1 979): The computational metaphor in psychology,
Philosophical Problems in Psychology, Methuen .
.
Broadbent, D. E. ( 1 958) : Perception and Communication, Pergamon Pr:ss.
.
.
and hngmst1c
Carpenter, P. A. , y Just, M. A. ( 1976): Models of sentence verificatlon

comprehensi on, Psychological Review, 83, 4, pgs. 3 18-322.


Treatement ? ,
Claxton, G. ( 1 980): Cognitive Psychology: A suitable case for what sort of
en Claxton (ed . ) : Cognitive Psychology. New Directions, Routledge and Kegan Paul. .
Clark, H. H. ( 1 974): Semantic and comprehension, en Sebeok (ed. ) : Current Trends m

Lnguistic, vol. 12, The Hagne Monton.


Cohen, G. ( 1 977): The Psychology aj Cognition, Academic Press.
Collins, A. M . , y Quillian, M. R . ( 1 %9): Retrieval time from semantic memory, J. aj

Verb. Learn. and Verb. Behavior, 8 , pgs . 240-247.


L. A . , y Shepard, R. N. ( 1 973): Chronometric studies of the rotation of mental
images, en Chase, W. G. (ed . ) : Visual Injormation Processing, Academic Press.
Chomsky, N. ( 1 957): Syntactic Structures, The Hague Mouton.
Dennett, D . C . ( 1979): Brainstorm. Philosophical Essays on Mind and Psychology, Har-

Cooper,

vester Press, Hassocks, Sussex.


Oreyfus, H. L. (1972): What computers can 't do, Harper and Row, .ueva Yor k .
Estes, W. K. ( 1 978): The information-processing. Approach t o cogmt1on: a confluence

of

Cognitive
metaphors and methods, en Estes, W. K . (ed . ) : Handbook oj Learning and
Processes vol. V , Lawrence Erlbaum Associates.
y Wellma n , H. M. ( 1 977): Metamemor y, en Kail, R. V. Jr. , Y Hagen,
Ftavell , J.
J. w. (eds . ) : Perspectives on the Developments oj Memory and Cognition, Lawrence

H.,

Erlbaum Associates.
pgs. 62-75 .
Fodor , A. J . ( 1 98 1 ) : 11.El problema cuerpo-mente, Investigacin y ciencia, 54,

Oarner, W . R . ( 1 975): The Processing oj lnjormation and Structure, Wiley.


Oibson, J. J. (l 979): The Ecological Approach to Visual Perception, Houghton Mifflin Co .
Hayes Roth, F. ( 1 979): Distinguishing theories of representation a critique of Anderson 's
"Arguments concerning mental imagery" , Psychol. Review., 84-4, pgs. 376-382.
-

Johnson-Laird, P. N. ( 1 978): The correspondence and coherence theories of cognitive

tru th , The Behavioral and Brain Sciences, 1 , pg. 1 08.


Juola, J. F. ( 1 979): Pattern recognitiom>, en Lachman, R . ,

et al. (eds. ) : Cognitive Psycho-

logy and /nformation Processing. A n lntroduction, Lawrence Erlbaun, Associates.

Kahneman, D. ( 1 973): A ttention and Ejjort, Prentice Hall.


Kl ntsch , W. ( 1 974): The Representation oj Meaning in Memory, Wiley and Sons.
Klahr, D . , y Wallace , J. G. ( 1 976): Cognitive Developments, an Injormation-Processing
V/ew, Lawrence Erlbaun Associates.

K oss lyn

S. M. ( 1 980): lmage and Mind, Harvard University Press, Cambridge, Massa-

c hu sse ts

83

Knowledge about memory, Monographs oj the Society jor Research in Child


Develop
.ment, 40 ( l , serial nm. 159).
Lewis, D. (1 980): Mad pain and martian paim', en Block, N . (ed.): R eadings in Philosophy
oj Psychology, Methuen.
Lunzer, E. A. ( 1 979): <ffhe developmen t of consciousne ss, en Underwood
, G . , y Stevens, R .
(eds .): Aspects oj Consciousness, vol. 1 , Academic Press.
Miller, G. A. (1956): The magical number seven, plus or minus two: Sorne
limits on our

capacity o f processing information , Psycho/ogical Review, 6 3 , pgs . 8 1 -97.


Miller, G . A . ; Galanter, E., y Pribram, K. H. { 1 %0): Plans and the structure
aj behavior,
Holt, Rinehart and Winston, Inc.
Natsoulas, T. ( 1 967): What are perceptual reports about?, Psychol.
Review, 67, 4, p
ginas 1 249-1272.
Natsoulas ,

T. ( 1 970): Concerning introspective "knowledge", Psychol. Bulletin, 7 3 , 2,


pginas 89- 1 1 1 .
Neisser, U. ( 1 976): Cognition and reality principies and implications oj cognitive
psycho
logy, Freedman and Company .
Neisser, U. ( 1 %7): Cognitive Psycho/ogy, Meredith Publishing Company. (Versin
caste
llana: Trillas, Mxico. )

Newell, A . , Y McDermott, J . ( 1974): PSG Manual, Revision PSG 2.D l l Carnagie-Me


llon
University, Departament of Computer Science.
Newell, A., y Simon, H. A . ( 1 972): Human problem solving, Prentice-Hall.
Nisbett, R. E . , y Wilson, W. ( 1 977): Telling more than we can
know: verbal reports on
mental processes , Psychol. Review, 84, 3, pgs . 2 3 1 -259.
Norman, D. A . ( 1 %8): Toward a theory of memory and attention
, Psychol. Review, 75,
6 , pgs. 522-536.
Norman, D. A . , Y Rumelhart , D. E. (ed s . ) ( 1 975): Explorations in Cognition,
Freedman and
Company.
Paivio, A. ( 197 1 ) : lmagery and Verbal Processes, Holt, Rinehart and
Winston Inc . , N ueva
York.
Palmer, S. E . ( 1 978): Fundamental aspects o f cognitive representat
iom>, en Rosch y L loid
(ed s . ) : Cognition and Categorization, Lawrence Erlbaun Associates
, Hillsdale, N. J .
.
P 1aget, J . ( 1977): The Grasp oj Consciousness, Routledge and Kegan
, Londres.
Posner, M. I . ( 1 97 8): Chronometric Explorations aj Mind, Lawrence
Erlbaun Associates,
Hillsdale, N. J .
Pylyshyn, Z . ( 1 973): What the mind's eye tells the mind's brain:
A critique o f mental ima
gery, Psychol. Bulletin, 80, l , pgs. 1 -23 .
Pylyshyn, Z . W . ( 1 976): lmagery and artificial intelligence , en Savage,
W. (ed . ) : Minne

sota Studies in the Philosophy aj Science, vol. IX, University of Minnesota


Press M in '

neapolis .

Pylyshyn, Z. W . ( 1 978) : Computational models and empirical constrains


, The Behavioral
and Brain Sciences, 1 , pgs. 93- 127.
Pylyshyn, Z . ( 1 979): Validating computational models: A critique
o f Anderson ' s indetcr
minary of representation claim, Psychol. Review, 86, 4, pgs .

383-394.

Kossl y n S . M . ; Pi n k e r, S . ; Smith, G. E . , y Shwartz, S. P. ( 1 979): n the demystification


of mental imagery , The Behavioral and Brain Sciences, 2, pgs. 535-58 1 .

Quillian , M. R . (1 %9): The teachable language comprehen der, Communic


ations of the

Kosslyn, S. M . , y Pomerantz, J . R . ( 1 977): lmagery, propositions, and the form of internal


represcntations, CoRnitive Psychology, 9, pgs . 52-76.
KoNNlyn, S. M . , y Shwartz, S. P. ( 1 977): A simulation of visual imagery. Cognitive Science,

Raphael, B.

1 , pQllS l6S-l9S .
Krtutzer. M. A . ; Leonard, C . , y

Fiavell, J .

H . ( 1 975): (<An i n te rv iew

study of children's

Association jor Computing Machinery.


1 976): The Thinking Computer Mind inside Matter, Freedman and Company
,

San Francisco .

Rosch, E. ( 1 978): Principies of categorizatio n, en Rosc h y Lloid (eds.):


Cognition and Ca
tegoritatinn, Lawrence Erlbaun Assoclate1, H IU1dale, N. J .
Ryle, O . (1949): Tht Cone1p1 o/ Mlnd, Penpil looU. Nueva

York.

84

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Selfridge, O. G. (1959): Pandemonium: A Paradigm for Learning, en Symposiurn on the


Mechanization of Thought Processes, HM Stationery Office, Londres.
Selfridge, O. G., y Neisser, U. (1960): Pattem recognition by machine, Scientific A meri

can, 203, pgs. 60-68.


Shallice, T . (1972): Dual function of consciousness, Psychoi. Review, 79, pgs. 383-393.
Shiffrin, R. M . , y Schneider, W. (1977): Controlled and automatic human information
Processing: I I . Perceptual leaming, automatic attending, and a general theory, Psychol.
Review, 84, 2, pgs. 127-189.
Sternberg, S. (1969): Memory-scanning: Mental processes revealed by reaction time experi
ments, American Scientist, 57, 4, pgs. 421 -457.
Stevens (ed.) (195 1 ) : Handbook o/ experimental psychology, Wiley.
Treisman, A. M. (1969): Strategies and models of selective attention, Psychol. Review,
76, 5, pgs. 282-299.
Turing, A . M . (1937): Computability and l.-definability, The Journal o/ Symbolic Logic,
2 , pgs. 1 53-164.
Turing, A. M . (1950): Computing machinery and intelligence, en Mind: A Quaterly Review
o/ Psychology and Philosophy. (Versin castellana en Alianza Universidad; Pylyshyn:
Perspectivas de la revolucin de los computadores.)
Tversky, A. (1977): Features of similarity, Psychological Review, 84, 4, pgs. 327-352.
Underwood, G., y Stevens, R. (eds.) (1979): Aspects o/ Consciousness, vol. 1 , Academic
Press.
Vega, M. (1 980): La representacin por imgenes en los procesos cognitivos, Anal. y

Mod. de conducta, 1 1 , 12, pgs. 30 1-309.


Vega, M. (1981): Una exploracin de los metapostulados de la psicologa contempornea; el

logicismo (s.r.).
Winograd, T. (1972): Understanding natural language, Cognitive psychology, 3, pgi
nas 1 - 1 9 1 .

J U LI O SEOANE

Del procesamiento de informacin


al conocimiento social

Despus de que han transcurrido ms de veinte aos de desarrollo continuado


de la psicologa dentro del llamado marco cognitivo o, si se prefiere, procesamien
to humano de informacin, es conveniente realizar una valoracin general y pro
curar una visin de futuro al estado actual de la cuestin .
Desde los primeros trabajos de los aos cincuenta, que incorporaban tmida
mente trminos cibernticos o informticos, que insinuaban situaciones de labora
torio ofensivamente originales, han ocurrido muchas cosas. En lneas generales, se
ha producido un descenso de la timidez y una prdida de originalidad; como en to
dos los procesos de normalizacin, han aparecido centenares de artculos, revistas
especializadas, manuales de divulgacin, donde se manifiestan las mltiples va
riantes de unos mismos temas centrales.
Y, sin embargo, la acumulacin desordenada de pequeas variantes puede dar
lugar a cambios importantes. En las prximas lneas nos proponemos analizar al
gunos de estos procesos de transformacin -no todos, slo los que parecen
relevantes-, para intentar predecir una nueva estabilidad en el marco cognitivo de
la psicologa.

1.

E l procesamiento humano d e i nforma cin

Aunque los primeros conceptos que fundamentan la nueva psicologa se produ


cen inmediatamente despus de la Segunda Guerra Mundial, es mucho ms tarde
cuando aparecen los manuales fundadores que sistematizan ideas y temas. Dos de
ellos tienen un especial significado dentro de esta problemtica; el primero es el de
Neisser de 1 967, Cognitive Psychology, que rene, bajo un punto de vista original,
las principales reas de estudio de lo que ya se denomina psicologa cognitiva. Por
cierto, que aos despus, en 1 976, el mismo autor publica Cognition and Realily,
que es una reflexin crtica sobre el estado actual de cada uno de los temas trata
dos en su primer manual. El segundo libro al que hemos hecho referencia es el de
Lindsay-Norman de 1972, Human Information Processing, que rene en sus pgi
nas un estilo de psicologa integrada bajo el punto de vista del procesamiento de
informacin. Ambos libros pueden considerarse como los dos primeros que han si
do utilizados para que generaciones de alumnos se introdujeran en este nuevo mar
co conceptual , aunque en la actualidad puedan estimarse superados por otros
muchos manuales ms al dia y menos oriinales.

81 Pscologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

Pero lo que importa ahora es plantear el problema terminolgico que hace re


ferencia a la misma orientacin general : psicologa cognitiva o procesamiento hu
mano de informacin? Con frecuencia se utilizan los dos rtulos indistintamente
y, si n embargo , corresponden a dos estilos diferentes dentro del mismo desarrollo
histrico.
Es bien sabido que el nuevo enfoque psicolgico surge apoyado por la utiliza
cin de conceptos y trminos de la ciberntica, la teora de la informacin , la inte
ligencia arti ficial , el estudio de los ordenadores, etc. Todas estas reas tienen en
com n , entre otras cosas, el tratamiento de la informacin mediante sistemas
flsicos; es decir, la elaboracin de smbolos abstractos incorporados en sistemas
flsicos. Esto permite a los psiclogos volver a emplear trminos no observables sin
especiales sentimientos de culpa (embodiments of mind). De aqu surge el procesa
miento humano de informacin, una orientacin que practican los psiclogos
Identificados con los ordenadores y los diagramas de flujo (Delclaux, 1979), donde
el sujeto humano es un procesador de informacin, y donde la construccin de mo
delos tiene ms importancia que la experimentacin en laboratorio. Es interesante
observar cmo los primeros tiempos del procesamiento de informacin no implican
necesariamente una ruptura con las tendencias psicolgicas al uso, de forma que es
frecuente encontrarse con modelos de procesamiento que simulan redes de condi
cionamientos clsicos o de condicionamientos operantes (Seoane, 1969; 1 973).
La psicologa cognitiva tiene las mismas races que la anterior, pero con mati
ces di ferenciales importantes. Adems de las reas de influencia ya mencionadas ,
cuentan con la tradicin del aprendizaje verbal (Diges-Seoane, 198 1 ; Garzn
Seoane, 1 98 1 ) y , posteriormente, con la lingstica de Chomsky . Se podra decir
que es el procesamiento de informacin recogido por unos investigadores entrena
dos en una psicologa experimental de laboratorio y principalmente dedicados al
estudio del aprendizaje verbal (Seoane, 1972).
Actualmente, ambas orientaciones estn prcticamente superpuestas aunque,
con frecuencia, se puede adivinar el punto de origen de un autor en el especial n
fasis que pone en temas, mtodos y razonamientos . Es posible que psicologa
coanitiva sea la denominacin que integra con ms xito todos los puntos de vis
ta, pero es conveniente recordar la gnesis diversa de la problemtica de origen.
Existen muchos trabaj os y escritos que intentan resumir y caracterizar las apor
taciones que el marco cognitivo ha realizado a la psicologa (Mayor, 1 980); no es
necesario, por tanto, repetirse aqu. Pero quiero destacar algunos puntos impor
tantes para mi argumentacin p osterior.
En primer lugar, lo ms caracterstico de la psicologa cognitiva es su concep
cin de procesador de informacin, que codifica, almacena, transforma y recupera
una informacin entendida como listas de smbolos abstractos, al margen del con
tenido concreto de los mismos. El estudio de procesos y estructuras de info rma
.
cln neutra y fria, es decir, vaca de contenido y libre de condicionamientos moti
vacionalcs y a fectivos , es lo que determina la concepcin del sujeto como un
clentl fico ingenuo (metfo ra muy comn en la literatura de referencia) y como un
si11tema de solucin de problemas .
Por otra parte. la psicologla cognitiva realiza un cambio importante en cuanto

Del procesamiento de informacin al conocimiento social

87

al papel que juega el sujeto dentro de la actividad psicolgica. Si se hablaba del


conductismo como una orientacin donde el sujeto era pasivo, pues su nica mi
sin era responder a estmulos y refuerzos, ahora el sujeto es activo en el sentido
de que aporta algo nuevo a toda informacin de salida. Es decir, el sujeto constru
y e e interpreta activamente l a informacin, e n virtud d e estructuras y procesos in
ternos, que determinan crticamente la respuesta.
En tercer lugar, la psicologa cognitiva implica un replanteamiento fundamen
tal del viejo problema mente-cuerpo. En la medida en que los conceptos mentales
tienen una analoga con los conceptos de informacin, se llega a afirmar (Newell,
1 973) que la mente es un sistema de procesamiento de informacin realizado en un
sistema fsico, donde la neurofisiologa es casi totalmente irrelevante para la natu
raleza de la mente, como lo es la electrnica para la naturaleza de la inteligencia
artificial. La atribucin de procesos mentales, ya sea en un sentido fuerte o dbil,
a todo procesamiento de informacin, es decir, al concepto de ordenador, es uno
de los presupuestos problemticos de la orientacin cognitiva.
El procesamiento de informacin de un sujeto activo, que necesita de cate
goras mentales para ser explicado, es la caracterizacin ms general que se puede
hacer del intento cognitivo para producir psicologa. Sin embargo, esto constituye
una primera aproximacin que ya no es exacta en la actualidad, aunque todava
persiste en muchos autores y manuales. Veamos cul puede ser un segundo enfo
que de la misma orientacin.
2.

Psicologa cog n itiva y sus tra ductores soc ia les

Desde hace casi unos diez afias se est planteando que la psicologa cognitiva
no tiene aplicaciones suficientes (lbfiez, 1982) de relevancia social , como para po
der competir con el modelo conductista o con el psicoanlisis. Esta idea se ha des
arrollado de mltiples formas , desde el concepto de validez ecolgica hasta plantea
mientos de diseminacin social (Pelechano, 1 982). Y resulta extrafia esta falta de
incorporacin social del enfoque cognitivo, puesto que su concepcin es consisten
te (y no por casualidad) con una visin del mundo social actual , cargado de cana
les de comunicacin y de unos sistemas econmicos alejados del concepto de mer
cado y ms similares a flujos de informacin. Es cierto que el desarrollo de la
psicologa cognitiva corre paralelo a la crisis metodolgica del experimento en la
boratorio, cuando precisamente pretenda ser una psicologa experimental . Pero
stas no parecen razones suficientes; veamos cmo lo plantea Neisser ( 1976, pgi
nas 27-28, trad. espaola de 1 98 1) :
E l estudio del procesamiento de informacin tiene actualidad y presti
gio, pero todava no se ha comprometido abiertamente con una concep
cin de la naturaleza humana susceptible de aplicacin ms all de los
l mites del laboratorio. Y dentro del laboratorio, sus supuestos bsicos no
van ms all del modelo de computador al cual debe su existencia.
Todava no disponemos de una explicacin acerca del modo de actuar o
interactuar de los indi viduos en el mundo ordinario.

88

Del procesamiento de informacin al conocimiento social

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Bajo nuestro punto de vista, las razones de fondo para esta falta de traduccin
social son precisamente las caractersticas ya comentadas que estn en el origen de
la psicologa cognitiva. No hace falta ser muy perspicaz para observar que la ciber
ntica, la teora de la info rmacin, la ciencia de los ordenadores, son todas reas
de conocimiento eminentemente fo rmal; hasta la lingstica inicial de Chomsky se
preocupa fundamentalmente de estructuras sintcticas , formales, vacas de conte
nido. Todava ms; la orientacin de aprendizaje verbal, que tanto influy en los
primeros planteamientos de la memoria a corto plazo, y cuya tradicin est en
linea con Ebbinghaus, manipula primordialmente elementos de informacin con el
minimo posible de significado (slabas sin sentido). Todo nos lleva a lo mismo; la
psicologa cognitiva, en su primera versin de procesamiento de informacin , est
influida por una tradicin fuertemente formalista, que le hace interpretar la infor
macin no como conocimiento, sino como listas de smbolos vacos de contenido,
y a enfocar su investigacin sobre estructuras y procesos de manipulacin de estos
simbolos, sin una especial significacin para el comportamiento ordinario .
Evidentemente, el sujeto que defienden e s u n sujeto activo, pero e s un sujeto
sintctico, no un sujeto de conocimiento. Su actividad radica en la mediacin que
realiza entre el estmulo y la respuesta o, si se prefiere, entre la entrada y salida de
informacin . En realidad , la actividad pertenece a procesos y estructuras, no al su
j eto que desaparece entre los mecanismos formales . Esta concepcin del individuo
no es la ms adecuada para explicar el comportamiento en el mundo social actual.
La actividad del sujeto tendr que venir dada por metas y necesidades, por atribu
ciones que realiza sobre s mismo y los dems, por creencias e ideologas, trminos
todos muy extraos para una actividad formal .
En tercer lugar, es fcil aceptar que la mente sea u n sistema de procesamiento
de informacin; lo difcil es aceptar que sea solamente eso. Dicho de otro modo,
los ordenadores pueden presentar caractersticas mentales, pero no exclusivamente
por la operacin de sus mecanismos formales , sino porque los sujetos humanos in
terpretan significativamente sus operaciones y los resultados a los que llega. Es fal
so que una impresora rpida, por poner un ejemplo, sea la unidad de salida termi
nal de un ordenador; en realidad, la unidad de salida terminal es el usuario que in
terpreta los smbolos y les proporciona un significado. En definitiva, lo que pre
tendo mantener es que la mente es un sistema de procesamiento de informacin
que adquiere significado dentro de una interaccin social o, si se prefiere, en pre
sencia de otras mentes . No es una propiedad que se pueda aplicar a una materia,
sino que slo se puede aplicar a una materia organizada socialmente.
La traduccin social de la psicologa experimental cognitiva no consiste
-como a veces pueda mantenerse- en convertir en aplicada una investigacin b
sica. La traduccin social significa que es necesario incorporar categoras sociales
. (Pinillos, 1 982) al procesamiento de informacin, para que ste adquiera un conte
nido y se convierta en una psicologa del conocimiento humano .
Existe algn indicio de que esto es lo que est sucediendo? No exactamente,
pero aparecen algunas lineas de cierto inters. A cualquier estudioso de estos temas
le habr sorprendido -supongo que para bien- que desde 1 975, aproximadamente,
1ur1e un nuevo trmino muy caracteristico: cognicin social (Carroll-Payne, 1 976;

89

Higgins-Herman-Zanna , 1 98 1 ; Harvey, 1 98 1 ) . Es cierto que la psicologa social ha


mantenido mejores relaciones con lo cognitivo que cualquier otra disciplina psico
lgica (Zajonc, 1 980), pero en la actualidad esta relacin es m ucho ms especial
.
El argumento es el siguiente. La imagen ya comentada del individuo como
cientfico ingenuo, proporcionada por el primer enfo que de procesamiento de in
formacin, del sujeto utilizando datos de una manera lgica, se ha desvanecido
cuando los datos experimentales se enfrentaron a situaciones de la vida ordinaria.
Este enfrentamiento ecolgico -como se dice actualmente- ocurri principal
mente a travs de la traduccin que la psicologa social intent realizar del proce
samiento de informacin. El sujeto humano se ocupa de los problemas reales car
gado con un arsenal de trucos para alcanzar soluciones rpidas y eficaces, aunque
con frecuenci_ a sesgadas y pocas veces ptimas. Estos trucos no son, ni ms ni me
nos, que estrategias cognitivas, con frecuencia llamadas heursticos del conoci
mient , que constituye
n rea de la mayor importancia en la investigacin ac
tual; J Unto a los heunshcos, temas como los de inferencia social atribuci
n
causal, squemas, rototipos , memoria de personas, etc . , structura hoy da
el
p
n evo giro de la psicologa cognitiva, ms inclinada por lo social que por los meca
msmos formales.
En resumen, cognicin social hace referencia a la manera en que las personas
conocen su mundo social y las relaciones sociales , y a cmo ese conocimi
ento
i nfluye sobre cualquier tipo de actividad cognitiva individual.

3.

Del cientfic o i ngenuo a la i ngenuid ad cientfic a

Segn algunos autores, la metfo ra del individuo como cientfico ingenuo ha


sido sustituida por la de indigente cognitivo, un individuo cuya capacidad limitada
le fuerza a utilizar estrategias poco cientficas pero altamente eficaces . Este
juego
de metforas no es tan superficial como parece, pues establece una dinmica im
portante en las relaciones entre conocimiento humano y conocimiento cientfico
.
El individuo del procesamiento de informacin, el cientfico ingenuo, aparenta

ba un tipo de conocimiento similar I de la actividad del cientfico , aunque


sin for
_
mulacin
explcita . Como ya es acostumb rado en el pensamiento contemporneo,
el modelo de autntico conocimiento era el de la ciencia, y las personas normales
procesaban a i magen y semejanza de ese autntico conocimiento pero
con inge'
nuidad.
La metfora del indigente cognitivo degrada en la jerarqua del conocimi
ento
al individuo ordinario , expulsndolo del paraso del saber. La ciencia contina
en
posesin del conocimiento genuino, pero ahora las personas ya no funciona
n de
u!l modo similar, sio qu utilizan trucos, estrategias, heursticos, creencias pre
v1 s, etc . , que los d1stanc1an del conocimiento cientfico. Hasta algunos autores
(N1sbett-R oss, 1 980) se permiten ofrecer consejos y mandamientos para mejorar los
procesos de conocimiento vulgar y aproximarse as al conocimiento cientfico
.
En otras ocasiones (Seoane, 1 980; Pelechano, Pinillos y Seoane, 1 98 1 )
ya he
mos mencionado que los psic l ogos est n , con frecuencia, muy alejados
de l a

80

Psicologa cognitiva y procesamiento je la informacin

problemtica actual de la ciencia. La filosofa de los paradigmas y de los progra


mas cientficos de investigacin permiten una interpretacin menos dogmtica de
la ciencia y ms abierta a investigacin psicolgica, donde el pretendido rigor del
conocimiento cientfico se disuelve, en el mejor de los casos, en una mera garanta
social. De otra forma, el cientfico es tan ingenuo e indigente con respecto al cono
cimiento como lo es el individuo ordinario, y pretender lo contrario slo pone de
manifiesto una ingenuidad cientfica.

Del procesamiento de informacin al conocimiento social

91

Garzn, A . , y Seoane, J . ( 1 98 1 ): De la asociacin a la codificacin en el aprendizaje ver


bal: un estudio de Edwin Martn, Psicol. Gen. y Apl., Madrid, 36, pg. 4 .
Harvey, J . H . (ed . ) ( 198 1 ) : Cognition, Social Behavior, and the Environment, Erlbaum,
Hillsdale, N . J.
Higgins, E. T.; Herman, C. P . , y Zanna, M. P. (eds.) ( 1 98 1 ): Social Cogniton, Erlbaum,
Hillsdale, N. J .
Ibez, E. ( 1 982): La psicopatologa del procesamiento humano d e informacin, e n Del
claux-Seoane: Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin, Pirmide , Madrid.
Lindsay, P. H . , y Norman, D. A. ( 1 972): Human Information Processing, Academic Press,

4.

Nueva York.

Conoci miento social

Mayor, J. ( 1 980): Orientaciones y problemas de psicologa cognitiva, A nlisis y modificacin de conducta, 6, pg&. 1 1 -12 , Valencia.

El procesamiento humano de informacin, mejor representado actualmente


por la denominacin de psicologa cognitiva, est intentando alejarse del exclusi
vismo formalista con el que se inici, asignando a las estructuras y procesos unos
contenidos concretos de conocimiento, fundamentalmente en base a categoras so
ciales.
Si esta tendencia puede dar lugar o no a una autntica psicologa del conoci
miento (Seoane, 1 982) es algo que todava est por ver . En cualquier caso, se insi
nan ya unos fundamentos que se establecen mediante unas estructuras de conoci
miento (creencias, esquemas, prototipos, etc.) y unos procesos de conocimiento
(disponibilidad, representatividad, etc . ) . Sin embargo, el desafo radica en que tan
to estructuras corno procesos de conocimiento son el resultado de la interaccin
entre mecanismos formales y el contexto social en que actan, y todava no est rea
lizada u na autntica interpretacin de esa interaccin. Sin el conocimiento de ese
contexto, las estructuras y procesos son irrelevantes para la explicacin del conoci
miento.
Hasta el momento, casi todos los intentos para interpretar esa interaccin per
tenecen a lo que alguien llam la plida ideologa del relativismo cultural>>, donde
se agrupan todas las sociologas del conocimiento , los anlisis externos de la
ciencia o las tendencias bibliorntricas.
En definitiva, por tanto, slo nos queda estar atentos a los nuevos movimien
tos de cognicin social, con la esperanza de que cristalice una psicologa del cono
cimiento, interpretada y garantizada por una perspectiva de construccin social.

R EF E R E N C IAS
Carroll,

J. S. , y

Pay ne,

J.

W. (eds.) ( 1 976): Cognition and Social Behavior, Erlbaum, Hills

dale, N. J .
l>clclauit, l . ( 1 979): La psicologa arti ficial de Simon: Un intento de simulacin de la com
plejidad de la cond ucta , Rev. Psicol. Gen. y Apl. , Madrid.
l>iJCN, M . , y Seoane, J. ( 1 981 ): Anlisis citpcrimcntal de la memoria: estudios episdicos y
.emnticos , Reunin Internacional sobre Psicologa y Procesos de Socializac in, Ali

cante.

Neisser, U. ( 1 967): Cognitive Psychology, Meredith, Nueva York.


Neisser, U. ( 1 976): Procesos cognitivos y realidad, trad. espaola Marova, Madrid, 1 98 1 .
Newell, A . ( 1 973): Inteligencia artificial y el concepto de mente, Cuadernos Teorema,
nmero 27, Valencia.
Nisbett, R . , Y Ross, L. ( 1 980): Human Inference: Strategies and Shortcomings of Social

Judgment, Prentice-Hall, Londres.


Pelechano, V. ; Pinillos, J. L . , y Seoane, J. ( 1 98 1 ): Psicologema, Alfaplus, Valencia.
Pelechano, V. ( 1 982): Psicologa y diseminacin de resultados. Reunin Nacional sobre
Intervencin Psicolgica, Murcia.
Pinillos, J. L. ( 1 982): Intervencin psicolgica y sociedad , Reunin Nacional sobre Inter
vencin Psicolgica, Murcia.
Seoane, J . ( 1 969): El Modelo ciberntico del comportamiento humano de F. H. George y sus

implicaciones metodolgicas, tesis de licenciatura, Valencia.


Seoane , J. ( 1 972): Aprendizaje lingaistico en inteligencia artificial, tesis doctoral, Valencia.
Seoane, J . : El comportamiento automtico: la ciberntica, Saitabi, XXI I I , Valencia.
Seoane , J . ( 1 980): Problemas epistemolgicos de la psicologa actual , A nlisis y Modificacin de Conducta, 6, pgs . 1 1- 1 2, Valencia.
Seoane, J . ( 1 982): Psicologa cognitiva y psicologa del conocimiento, Boletn de Psicolo

ga, 1 , ctedra de Psicologa Social, Valencia.


Zajonc, R . B. ( 1 980) : Cognition and social cognition: A historical perspective, en L . Fes
tinger (ed . ) : Retrospections on Social Psychology, Oxford University Press, Oxford .

JAIME ARNAU

La explicacin en psicologa experimental:


del conductismo al cognitivismo
(una a lternativa paradigmtica)

1.

Carcter de la explica cin cientfica en psicologa

Previamente al anlisis del tipo de explicacin que proporciona tanto el con


ductismo como la psicologa cognitiva (o cognitivismo), es necesario que nos plan
teemos, en trminos generales, qu se entiende por explicacin cientfica . A tal
efecto, hemos de sealar que uno de los propsitos bsicos de la investigacin
cientfica es, sin duda alguna, la construccin de teoras. De forma quiz mucho
ms contundente y precisa, Cattell ( 1 977), en uno de sus ms recientes escritos,
afirma textualmente que la ciencia es teora . Y esto es, en definitiva, lo que pre
tende el cientfico cuando trata de establecer relaciones entre un conjunto de fen
menos o variables. Las teoras se construyen como un intento sistemtico de expli
car los diferentes fenmenos naturales que pertenecen a un determinado dominio.
Explicacin que, por otra parte, se consigue o bien postulando relaciones entre es
tos fenmenos, o bien creando variables explicativas que mantienen, tambin, en
tre s un determinado tipo de relacin. Y esto es lo que confiere el carcter propio
del quehacer cientfico, entendido como un trabajo de construccin de esquemas
explicativos y como un intento de aclarar la naturaleza propia de los fenmenos
naturales.
La ciencia -escribe Kerlinger ( 1 979)- se halla constantemente preocupada
por la explicacin de las cosas. Explicar una cosa implica, por lo general, decir
directamente lo que ella es. Tarea, por otra parte, difcil -por no decir impo
sible- de conseguir, sobre todo en ciencias de la conducta. Supongamos que
la ciencia psicolgica pretende explicar un fenmeno natural, como puede ser, por
ejemplo, el prejuicio. Ello requiere que se diga lo que el prejuicio es en s mis
mo, cmo se produce, por qu se produce, cunto tiempo dura, qu es
lo que le afecta, sobre qu aspectos psicolgicos acta, etc. Evidentemente, ex
plicar el prejuicio es, desde esta perspectiva, una labor casi imposible, sobre todo
si se pretende que nuestra explicacin se base en datos empricos. sta es la razn
por la que, como seala Kerlinger ( 1 979), la ciencia tiende a buscar aproximacio
nes razonables de los fenmenos que deben ser explicados, al intentar descubrir
la forma en que se relacionan con otros fenmenos. Slo a travs de estas aproxi
maciones, la ciencia consigue explicaciones que podemos considerar satisfactorias.
Siguiendo con el ejemplo del prejuicio, la ciencia intentar determinar en qu gru
pos humanos se produce dicho fenmeno, cules son sus caracteristicas , las rela-

94

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

ciones que mantiene con otros grupos, su grado de concienciacin, edad de los su
jetos en que se manifiesta, etc.
Al hablar de la explicacin cientfica hay que tener en cuenta uno de sus presupuestos bsicos: slo se refiere a fenmenos naturales. Es decir, fenmenos que

ocurren en el mundo observable. Ello significa que todo fenmeno, si es natural,


debe s er observable y potencialmente manipulable. Aunque dicho presupuesto no
requiere que todo fenmeno natural debe ser directamente observable, s, al me
nos, que se d alguna evidencia de su manifestacin en el mundo emprico. En este
sentido, el prejuicio, si bien es un fenmeno no directamente observable, puede
manifestarse en la conducta de los individuos.
De lo dicho hasta aqu se puede concluir que la ciencia tiene como uno de sus
objetivos bsicos la explicacin de los fenmenos naturales, y esto lo consigue
<<creando teoras o sistemas de relaciones entre fenmenos naturales que per
miten que aqullos se comprendan al menos por la forma en que estn implicados
en otr os fenmenos . Cabe tambin sealar un segundo punto importante, Y es que
toda explicacin parece relacionada con la teora o sistema de relaciones entre
fenmenos naturales. De esto se infiere que toda teora implica un lenguaje, una
forma de decir o expresar estas posibles relaciones. Es, por tanto, necesario, si se
quiere llegar a una mejor comprensin de la explicacin psicolgica, que nos
planteemos la naturaleza y el alcance de dicho lenguaje.
2.

Texto c i entfico y teora : hacia una jerarq uizacin


del lenguaje cientfico

Al considerar un trmino tan ampliamente utilizado como el de teora,


comprobamos que no siempre ha significado una misma cosa y que su contenido
ha ido variando histricamente, de forma que ha ido adquiriendo diferentes mati
zaciones y connotaciones bsicas. Muy sucintamente se puede afirmar que el tr
mino teora ha sido utilizado bajo tres conceptualizaciones diferentes:
Los positivistas y empiristas radicales han utilizado, y siguen utilizando en
la actualidad, el trmino teora para la descripcin de los datos empricos y
las relaciones generales entre estos datos (leyes).
2. Por su parte, para el empirismo lgico y el racionalismo crtico el trmino
teora tanto puede aplicarse a las descripciones de los datos empricos y
leyes, como a las hiptesis explicativas.
3. Por ltimo, para Kuhn ( 1 962) y otros filsofos contemporneos de la
ciencia, el trmino teora se refiere tanto a las descripciones e hiptesis
como a los presupuestos relativos a stas .
1.

Sobre la base de esta evolucin histrica, se puede comprobar que el trmino


cdeorla ha ido ampliando su mbito de utilizacin , que va desde un sentido muy
restrlct1vo (empirismo radical) a un sentido omnicomprensivo (actual teoria de la
ciencia). En l a actualidad, las dos principa l es caracterizaciones del trmino teo-

la explicacin en psicologfa experimental: del conductismo al cognitivismo

95

ra son la segunda y tercera. As, Cattell (1 977), recogiendo el sentir del neo
positivismo lgico, ofrece la siguiente definicin:
Una teora puede ser definida como un conjunto integrado de defini
ciones explcitas y explicaciones. sta satisface las condiciones de:
a) mantener consistencia interna, sintctica y lgica; b) conseguir consis
tencia externa, con lo que hace de puente a ms de un conjunto de datos,
al introducir un solo marco explicativo coherente, y e) permitir la de
duccin y extrapolacin a varias nuevas hiptesis comprobables, apli
cables a fenmenos no investigados.
Es evidente que dicha definicin, si bien recoge el sentir bsico de algunos
tericos de la ciencia, es, por otra parte , un tanto limitativa , dado que excluye de
la misma algunos productos de la ciencia que son diferentes de aquellos que se
hallan directamente vinculados con la investigacin cientfica. Es por ello que nos
inclinamos a considerar el trmino teora desde una perspectiva mucho ms amplia
Y abarcadora en el sentido sugerido por Kuhn ( 1 962, 1 970) y adoptado por Madsen
( 1 973, 1977, 1 97 8 , 1 980). De acuerdo, pues, con esta nueva perspectiva, el trmino
teora queda mejor caracterizado si se utiliza como sinnimo de discurso o texto
cientfico. La consideracin de la teora como texto cientfico fue propuesta por
el filsofo de la ciencia sueco Hakon Tornebohm, siendo su colaborador Car!
Lesche, quien lo aplica a la psicologa (ver Radnizky, 1 968). Si entendemos teora
como texto cientfico , pueden derivarse las siguientes consecuencias:
1 . Todo texto cientfico est formado por un conjunto de proposiciones des
criptivas y explicativas, as como tambin de algunas meta-proposiciones
relativas a problemas de la filosofa de la ciencia.
2 . La caracterizacin de la teora como texto cientfico constituye la base para
una estratificacin del lenguaje cientfico, de acuerdo con el grado de
abstraccin.
De acuerdo, pues, con este anlisis, el trmino teora posee, en la actualidad, al
menos dos connotaciones bsicas. En su sentido ms restringido, el trmino
teora debe utilizarse slo para el conjunto de proposiciones y enunciados pro
piamente explicativos (Cattell, 1 977). En su sentido ms amplio , la teora puede
ser caracterizada en los siguientes trminos:
Un texto que tiene un sistema jerrquico de proposiciones (tesis): Un
subsistema de meta-tesis, un subsistema de hiptesis, y un subsis
tema de data-tesis (Madsen , 1 978).
Slo desde esta ltima perspectiva, la teora cientfica puede ser considerada
como Un lenguaje que tiene diferentes niveles de referencialidad a lo real, y, en
consecuencia, una clara estratificacin o jerarquizacin. Dentro de cada uno de
estos niveles, la teorla utiliza una serie de trminos y enunciado s que encierran un

96

Pscologla cognitiva y procesamiento de la nformacin

mayor o menor grado de abstraccin y concrecin . As, considerada la teora


como un lenguaje, podemos distinguir en ella tres niveles de referencialidad o re
presentacin : nivel descriptivo, nivel explicativo y nivel paradigmtico. En cada
uno de estos niveles el lenguaje cientfico utiliza trminos y formas de expresin
diferentes. Analizaremos, a continuacin, las proposiciones y trminos propios
relativos a estos tres niveles.

1 . Nivel descriptivo. A este nivel, el lenguaje cientfico es conocido como


lenguaje descriptivo. Los trminos utilizados son eminentemente descriptivos, as

como los enunciados que representan los hechos y fenmenos directamente obser
vables. El nivel de referencialidad del lenguaje descriptivo es directo.
No obstante, dentro de este mismo nivel, el lenguaje descriptivo recibe una
doble caracterizacin, de acuerdo con el mayor o menor grado de abstraccin de
los trminos que utiliza. A un nivel inmediato o bsico encontramos lo que Carnap
( 1 936) ha denominado lenguaje de las cosas fsicas o lenguaje propio de nuestra
experiencia directa. Pertenecen a este nivel expresiones tales como girar hacia la
derecha (dentro de un laberinto), oprimir la palanca (dentro de la caja de
Skinner), etc.
En segundo lugar , se puede distinguir el lenguaje de los datos. Como seala
Estcs ( 1 954), el lenguaj e de los datos incluye la terminologa necesaria para la
descripcin de las observaciones y operaciones . Los trminos utilizados son cons
tructos con un determinado grado de abstraccin y generalizacin. Estos construc
tos suelen recibir el nombre de constructos empricos o simples generalizaciones
de hechos singulares y concretos. As, por ejemplo, pertenecen a este lenguaje
expresiones tales como conducta orientada hacia metas y respuesta reforzada,
aplicables a las descripciones anteriormente propuestas. De ah que los constructos
o trminos utilizados en el lenguaje de los datos se caracterizan por su grado de
generalidad. En efecto, conducta orientada hacia metas tiene menor grado de
encralidad que conducta manifiesta. En consecuencia, los trminos descrip
tivos, asi como las proposiciones descriptivas, se jerarquizan , tambin, por el
grado de abstraccin que representan.
Otra importante caracterizacin de los trminos descriptivos es su clasificacin
en variable independiente y variable dependiente. Las variables indepen
dientes, en la mayora de los lenguajes psicolgicos actuales, incluyen todos los
trminos descriptivos que representan a las variables observables que o son cau
sales o mantienen un tipo de relacin funcional con la conducta. Las variables de
pendientes, por su parte, representan diferentes categorizaciones de la conducta.
Tambin a este mismo nivel se encuentran los enunciados relativos a las relaciones
funcionales entre variables o leyes empricas. Es decir, las relaciones entre
variables de carcter general. Asi, por ejemplo, las leyes del condicionamiento cl
sico e instrumental constituyen enunciados relacionales propios de este nivel.
Tambin pueden incluirse los e fectos bsicos descubiertos por la psicologa cog
nitiva .
2 . Nivel explic'atlvo. El lenguaje cientfico s e centra, e n este segundo nivel, en
la preacmtaci6n de proposiciones o enunciados que implican explicaciones o nter-

La explicacin en psicologa experimental: del conductismo al cognitivismo

97

pretaciones de las relaciones observadas entre los hechos o fenmenos naturales.


Los trinos Y nunciados que se producen en este segundo nivel constituyen la
.
,
base log1ca
para las deducciones de las proposiciones descriptivas.
Este conjunto de enunciados de carcter hipottico as como las variables
explicati :as que pr lo general suelen tomar una expresin verbal es lo que, con
frecuencia, se considera como teora en el sentido ms restringido de la palabra .
teora util z.a una serie de trminos que, de acuerdo con su nivel de significa
c10n, se clas1f1can en constructos hipotticos y variables intervinientes (Mac
C rquodle Y Meehl, 1 948). Al mismo tempo, los enunciados explicativos o hip
.
tesis defmen las posibles
relaciones existentes entre los trminos explicativos ,
.
constituyendo las llamadas leyes tericas del sistema.
s evidete ue los sistemas tericos pueden variar desde los simples esbozos
de tipo exphcahvo hasta los esquemas deductivos altamente formalizados . Los
esquemas tericos o explicativos suelen estar vinculados a modelos de natura
le matemtica (modelos matemticos) o de naturaleza emprica (modelos fsicos
o diagramas), que permiten, o bien interpretar el clculo de la teora o verificar
sus pos lados. Como afirma Cttell ( 1 966), el modelo viene a ser una esque
, y constituye la base de su verificacin:
.
mat1zac1on
de una teona
Por modelo nos referimos a una teora reducida a elementos bsicos
matemticos, fsicos o simblicos en que las relaciones entre las partes
son totalmente determinadas por reglas aceptadas.
ste constituye, en definitiva, el carcter bsico de los modelos , en virtud de
los cuales la teora consigue una mayor aproximacin a lo real y puede ser probada
de forma precisa y exacta.
3 . Niv/ paadigmt co. Los postulados o enunciados que se proponen a
.
mvel paradigmtico se refieren, fundamentalmente, a problemas relativos a la filo
sofa a la teora de la ciencia. Segn Madsen ( 1 978, 1 980), este nivel de repre
.
sentacin agrupa dos con1untos
de enunciados :

a)

En primer lugar, se dan las proposiciones filosficas relativas a la concep


cin del mundo en su totalidad, concepcin del hombre, concepcin de la
ciencia Y conocimiento humano, etc. Estos enunciados no suelen formu
larse de forma explcita, aunque es posible reconstruirlos a partir de un
anlisis de las reglas o prescripciones.

b)

En segundo lugar, se dan los enunciados metatericos y metodolgicos.


Estos enunciados dictan las reglas para l a construccin de teoras, as como
los procedimientos de investigacin empricos. Estas reglas o prescripciones
pueden ser formuladas explcitamente como argumentos que sealan
cmo deben construirse las teoras y cules deben ser los mtodos a utilizar
por los cientficos.

Se puede, por tanto, afirmar que el nivel paradigmtico contiene los postulados
de carcter epistemolgico, metaterico y metodolgico que determinan y regulan

La explicacin en psicologa experimental: del conductismo al cognitivismo

Psicologla cognta y procesamiento de la informacin

98

no slo el procedimiento de construccin de teoras (que se establecen en el se

gundo nivel), sino que determinan los criterios en funcin de los cuales se llevan a
cabo las investigaciones y se elaboran los esquemas explicativos. Es obvio que los

cientficos se centren , fundamentalmente, en el lenguaje explicativo o en el lenguaje


observacional, y dejen el nivel paradigmtico para los filsof os y tericos de la

ciencia. Los cientficos ponen el acento o en las construcciones hipotticas o en las


descripciones empricas, y nunca van ms all de estos dos niveles.

Proposiciones ontolgicas

Proposiciones
epistemolgicas

;.
e - ------ - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -

;2
::

He

H _ ...,__ D

/I ':f
/

E,
Ea
1
1
1
1 -- - - - - 1 -- - - - ;1
1
1
1
1
1
1
1

t + +

te -

f\ /'

__ H

_.,..

__

H, '

_.,..

.. + +

Leyes
empricas

Constructos

3.

Vanables

Es un hecho frecuente que cuando los tericos se refieren a la ciencia suelt:n


describirla en un sentido acumulativo, y la conciben como un progresivo des .
arrollo de teoras y leyes. Desde la perspectiva del contacto directo con la rea
lidad, caracterstica bsica del investigador, la ciencia se presenta como un simple
juego de construccin en que cada problema resuelto o ley descubierta constituye
un nuevo eslabn o material de este edificio total que es la ciencia. No es, pues,
extrao que los cientficos se centren nicamente en la continuidad del conoci

intervinientes

R,.
1
1

Uno de los aspectos bsicos que ha puesto de manifiesto esta concepcin jerAt
quica de la ciencia es que los diferentes niveles se estructuran de arriba abajo y no
en sentido contrario, como normalmente suele pensarse (Fig. 5 . 1). Es evidente que
sin base emprica no existe posibilidad de construccin terica vlida, pero contra
riamente a lo que podra esperarse, el quehacer cientfico no tiene un sentido
ascendente, sino todo lo contrario. La ciencia tiene un marcado carcter deseen
dente. Con ello queremos decir que las . teoras vienen definidas paradigmtica
mente y que las metodologas, as como la investigacin en general, vienen orien
tadas y guiadas no por el dato, sino por el marco paradigmtico. Slo a partir de
esta perspectiva puede obtenerse una mejor comprensin no slo de las contro
versias que surgen, a lo largo de la historia, entre diversas teoras que rivalizan
entre s sobre la posible explicacin de unos mismos hechos, sino tambin -y esto
es lo ms importante- los profundos cambios que se operan a largo plazo en los
enfoques y las estrategias de investigacin. Slo, pues, desde una perspectiva para
digmtica de la ciencia seremos capaces de comprender las grandes revoluciones
cientficas, de percatarnos de las profundas crisis que histricamente se producen
dentro de un mbito cientfico y de los grandes movimientos que tienden a des
plazar a conjuntos de teoras que parecan haber sido slidamente probadas.

hip tticos

./

Proposiciones metatericas y metodolgicas

91

R,
1

1 -- --1 - - -- - r
--T

1
1
1

1
1
1

+ + +

+ .. +

Experiencia directa de hechos y objetos

Flaura S.1 .-Eatruetura del lenuaje clen1lflco.

Choque de para d i g mas

miento terico y pasen por alto las evidentes irregularidades, discontinuidades o


crisis que constituyen, sin duda, un aspecto inevitable del juego cientfico. Estas
discontinuidades, a veces bruscas sacudidas, a las que se halla sometido el devenir
histrico de una ciencia pasan, generalmente , desapercibidas por quienes estn
exclusivamente preocupados por la construccin formal del conocimiento de la rea
lidad, por el descubrimiento de sus regularidades y por l a coherencia interna de los
enunciados . Slo el terico de la ciencia, atento siempre a estos vaivenes cons
tantes e incluso dramticas convulsiones, es capaz de advertir, alejado un tanto de
la urgencia inmediata de las cuestiones empricas , y desde una perspectiva
tpicamente de reflexin meta-terica, el verdadero curso de la historia de los
acontecimientos cientficos. sta es la razn por la que, como seala Kuhn ( 1 962),
las autnticas revoluciones cientificas pasen desapercibidas y sean, a menudo, invi
sibles .
Contrariamente a lo que ingenuamente considera el cientfico, la crisis es algo
normal y esperado en la historia de las ideas cientificas (Kuhn, 1 962). Ocurre,
muchas veces, que paradigmas cientlflcos ampliamente admitidos fracasan en re-

100

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

solver cuestiones apremiantes y son reemplazados por nuevos paradigmas. Es


difcil tambin que los cientficos que trabajan dentro de un paradigma acepten el
nuevo paradigma, a pesar de que reconozcan que el viejo paradigma no permite
dar respuestas adecuadas a los problemas que constantemente van plantendose.
Es, precisamente, en esta situacin crtica cuando se fuerza al paradigma y se llega
incluso a modificarlo a fin de resolver las aporas y anomalas que van surgiendo,
con lo que se llega a una desfiguracin del paradigma original. A pesar de esto, el
nuevo paradigma sigue su marcha arrolladora y pasa a ser dominante, dado que
acta con ms contundencia y resuelve, de forma ms convincente, las aporas,
crisis y anomalas, al tiempo que ofrece nuevas perspectivas sobre el conocimiento
directo que se tiene de la realidad emprica. No obstante, el nuevo paradigma
caer, tambin , en sus propias contradicciones internas, en sus crisis no resueltas,
hasta que progresivamente un nuevo paradigma tender a reemplazarlo. De ah
que se den, en determinados perodos de desarrollo de una ciencia, un tipo de
Controversias que pueden ser interpretadas como choque de paradigmas
(Kuhn, 1 962). Como sealan Katahn y Koplin ( 1 969), en estas controversias cada
antagonista describe la posicin de su oponente en la forma ms extrema, con
objeto de formular contraargumentos eficaces. Al mismo tiempo, cada uno insiste
en que las crticas del otro se basan en una interpretacin inadecuada del marco
terico por l adoptado, as como en una falta de conocimiento de los datos perti
nentes que los respaldan . Slo, pues, desde una perspectiva paradigmtica puede
plantearse el problema de las teoras o esquemas explicativos que actualmente se
dan en psicologa experimental.

4.

Para d i g ma s bsicos d e la psic o l oga experim ental


contempornea

Los paradigmas, como se ha dicho, suelen abarcar una serie de presupuestos y


creencias bsicas -actitudes- en torno a la investigacin cientfica de una deter
minada disciplina. Como indica Caparrs ( 1 979) interpretando a Kuhn, el para
digma no es ms que un patrn de investigacin cientfica. Su funcin consistira
en definir problemas, inspirar mtodos de investigacin, marcando las pautas al
desarrollo terico y mbitos de aplicacin . Partiendo, pues, de esta caracterizacin
de paradigma, un tanto amplia, se puede afirmar, de acuerdo con la interpretacin
histrica que sobre las edades de la ciencia propone Ackoff ( 1 973}, que el para
digma o enfoque de la ciencia ms viejo es el mecanicismo (edad del mecanicis
mo) y el paradigma renovador actualmente imperante el de los sistemas (edad de
los sistemas). Si bien esta divisin histrica de Ackoff ( 1973) es vlida para la cien
cia en general, al aplicarla concretamente a la investigacin psicolgica, los para
digmas quedan mejor definidos con los nombres de asociacionismo y procesa
miento de informacin .
Desde e l punto d e vista d e la teora d e l a ciencia, el trmino paradigma ad
quiere una ms clara concrecin cuando se le define como un conjunto de su
puestos metatericos y epistemolgicos que dictan las metodologias a emplear,

la explicacin en psicologla experimental: del conductsmo al cognitivismo

101

tipo de datos que deben ser considerados pertinentes para la ciencia y los procedi
mientos mediante los cuales los datos deben relacionarse con lm. conceptos te
ricos . Es evidente, de acuerdo con lo que se ha dicho, que los dos paradigmas
-asociacionismo y procesamiento de informacin- que actualmente se hallan
presentes en psicologa experimental, difieren ampliamente en relacin a los meta
postulados tericos. Considrese, a ttulo de ejemplo, los procedimientos de mode
lizacin, programacin y simulacin que utiliza el paradigma de procesamiento
de informacin en oposicin a la definicin operacional y experimentacin que
utiliza, bsicamente, el paradigma asociacionista. Asimismo, los datos que son
considerados relevantes dentro del paradigma del procesamiento de informacin
tienen su origen en los procesos internos del sujeto, en abierto contraste con su
origen externo, como marcadamente establece el paradigma del asociacionismo.
De todo esto se puede concluir que el paradigma constituye, en definitiva, una
toma de posicin, una actitud en torno a cmo es y debe hacerse la ciencia y dnde
deben buscarse los problemas cientficos .
S i bien es manifiesto que en e l panorama actual d e l a psicologa experimental
hay un antagonismo paradigmtico entre el asociacionismo y el procesamiento
de informacin, es preciso indicar, siguiendo a Kuhn ( 1 962), que nada hay en las
leyes de la ciencia que pueda ayudar a decidir, sobre la base de un razonamiento
lgico, la aceptacin de un paradigma y el rechazo del otro. Los intentos en forzar
una decisin estn, sin duda alguna, abocados al fracaso, dado que los defensores
de cada paradigma plantean las temticas desde perspectivas tan diametralmente
opuestas que cualquier tipo de argumentacin tiene una dificil asimilacin , por lo
que se hace imposible establecer algn tipo de contacto.
Y no slo las diferencias entre el asociacionismo y el procesamiento de in
formacin se refieren a las metodologas de trabaj o y a la naturaleza de la expli
cacin cientfica, sino que se concibe, tambin, de forma diferente, los objetivos y
problemas de la ciencia. As, a nivel de objetivos, los psiclogos asociacionistas
pretenden alcanzar el control experimental de todo aquello que es objeto de
estudio. Por tanto, a nivel de objetivos, los asociacionistas suelen responder a la
siguiente pregunta: cules son las circunstancias que ocurren en el medio que
posibilitan que el organismo responda adecuadamente a ellas? En cambio, el obje
tivo, igualmente legtimo, de los psiclogos del procesamiento de informacin,
consiste en la construccin de un modelo conceptual de las estructuras y procesos
internos, en consecuencia, la especificacin de aquellos mecanismos que son ca
paces de producir los resultados observados (Wiest, 1 967).
Se puede, por tanto, afirmar que la psicologa experimental se halla ante una
de las revoluciones cientficas ms cruciales, que puede ser caracterizada por el
choque del paradigma asociacionista o paradigma bsico de las teoras conduc
tistas de los aos cuarenta y cincuenta, con el nuevo paradigma innovador deno
minado procesamiento de info rmacin o paradigma bsico de las teoras cog
noscitivistas. Esta revolucin no se centra en torno a estrategias experimentales .
No es, pues, un choque de metodologas, puesto que., en definitiva, ambos para
digmas suelen recurrir a un mismo tipo de investigacin manipulativa-experi
mental . La rivalidad , si bien queda reflejada a nivel de los esquemas explicativos o

102 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

teorias propuestas, tiene su ms profunda raz en el nivel de meta-teora o


meta-sistema. Nivel en el que, como ya hemos indicado, se definen los intereses
de investigacin, los tipos de conceptos y analogas utilizadas y los postulados
relativos a la naturaleza humana.
A continuacin presentaremos las principales diferencias metatericas que
caracterizan y definen a ambos paradigmas:
1 . El asociacionismo, inspirado en una concepcin mecnica y determinista
de la realidad, considera a los organismos, en general, como resultado de las con
diciones ambientales, de forma que todo tipo de relacin se regula por el principio
de ((Causa-efecto. Esto nos lleva a un principio caracterstico del paradigma S-R,
denominado por Bolles (1975) presupuesto de correspondencia. Con ello, se
consideran no slo los objeto-estmulos y las respectivas respuestas emitidas, sino
tambin las relaciones que cambien entre ellos. El presupuesto de correspondencia
asume que los procesos subyacentes no observables del aprendizaje corresponden
lsomrficamente con estos hechos observables. Por tanto, la hipottica rela
cin SR se presupone que corresponde a la relacin emprica entre el estmulo Y la
respuesta. Es obvio que dicha correspondencia va ms all de los procesos de tipo
psicolgico, y ello se traduce en conexiones neurales entre vas aferentes Y efec
toras, que se mejoran gradualmente a medida que se refuerza la asociacin S-R.
Por su parte, la caracterstica bsica del nuevo paradigma, o paradigma de pro
cesamiento de informacin (I-0, input-output), no se centra en el carcter adapta
tivo de los organismos, ni trata de asentar las bases de que los procesos psico
lgicos son simples reflejos que corresponden a las relaciones que se producen en
el medio, sino que tiene como objetivo primordial el carcter de asimilacin de la
Informacin del medio ambiente.
Este enfoque hace cambiar radicalmente la perspectiva del viejo paradigma, en
el sentido de que los organismos no constituyen un simple resultado o subproducto
de las condiciones ambientales, sino que considera al individuo dotado de una
serie de predisposiciones o capacidades innatas que le permiten seleccionar, ex
traer, elaborar y tomar decisiones a partir de la informacin que se le ofrece a tra
vs del medio ambiente.
2. En segundo lugar, entre ambos paradigmas existe una gran diferencia en
relacin a los trminos y vocablos utilizados. El paradigma S-R utiliza trminos
tales como refuerzo, hbito, impulso, extincin, olvido, etc. En cambio, el para
digma 1-0 utiliza conceptos tales como codificacin, repaso, almacenamiento,
recuperacin, esquema, flujo de informacin, etc., terminologa que, en general,
se ha incorporado a la psicologa de ciencias tales como telecomunicacin,
ciencias de la computacin y control de direccin de la informacin.
3. Por ltimo, las teoras desarrolladas dentro del paradigma asociacionista,
conoCidas tambin como teoras del aprendizaje (Tolman, 1 932; Lewin, 1 936;
Skinner, 1 938; Hull, 1943), marcaron fuertemente el acento en el anlisis del
entrenamiento animal y, de hecho, slo sobre el aprendizaje de unas pocas especies
dentro de unos esquemas experimentales especficos, predominantemente la rata
en el laberinto o la caja de palanca (Estes, 1 97S). Es evidente que dicha orienta-

La explicacin en psicologla experimental: del conductismo al cognitivismo

103

cin, que emerge sobre todo en la dcada de los treinta y cuarenta, se ajust per
fectamente a la cada vez ms predominante filosofia conductual y a la poderosa
influencia que ejerci el operacionismo en la construccin de teoras. Si bien esto
es cierto en relacin a las teoras conductuales o teoras del aprendizaje, la inves
tigacin sobre el aprendizaje humano y memoria se vieron relegados a una serie de
estudios segmentados como los realizados por Ebbinghaus ( 1885) y Thorndike
(1932). La construccin terica a tal respecto fue de poca relevancia y , como
afirma Estes ( 1 975), estuvo condicionada por la estructura conceptual marcada
mente simple de la teora de la asociacin hasta finales de la dcada de los cin
cuenta, hasta que salt de este estrecho callejn por una sucesin de invasiones
intelectuales procedentes de los desarrollos de la teora de la informacin y comu
nicacion, lingstica y, quiz de forma ms importante, las ciencias de la computa
cin y procesamiento de la informacin.
Frente a la concepcin clsica de la construccin de teoras, basada funda
mentalmente en el operacionismo y los anlisis matemticos clsicos sobre pocas
variables, la nueva psicologa cognitiva utiliza los lenguajes de programacin de
ordenador como sistema formal de modelamiento de la conducta, simulando, al
mismo tiempo, estos sistemas modelados.
El modelamiento de la cognicin humana como procesamiento de informa
cin -escribe Herbert A. Simon (1979)- tuvo que esperar la aparicin del orde
nador digital electrnico a finales de la Segunda Guerra Mundial. De ah que
podamos considerar dicha fecha, 1 945 , como la autntica frontera que marca el
verdadero inicio de las teoras cognitivas basadas en el paradigma de procesa
miento de informacin. Durante la poca anterior, considerada por Newell y
Simon ( 1972) como la prehistoria de la psicologa cognitiva, slo tres psiclogos se
haban planteado, en Amrica, el problema de los procesos cognitivos superiores
del hombre: Egon Brunswik , Hull y Tolman, siendo el primero de ellos emigrado
de Europa. De entre los psiclogos europeos podemos citar a Bartlett, Selz, Dunc
ker, Wertheimer, Piaget y De Groot.
Las principales lneas de influencias que determinaron el enfoque de la psico
loga cognitiva fueron, fundamentalmente, la teora de la informacin, comple
tada ms tarde por la ciberntica, la psicolingstica y la algoritmizacin, y los
lenguajes de ordenador.
Gracias a la teora de la informacin que aparece en la obra de Shannon y
Weaver ( 1 949) como una teora matemtica de la comunicacin, la informacin
puede ser cuantificada en una serie de unidades para una adecuada transmisin
desde un emisor a un receptor. Estas ideas fueron incorporadas a los procesos cog
nitivos, siendo interpretados como anlogos a los sistemas de transmisin de in
formacin por parte de Broadbent ( 1 948), Hovland ( 1 952) y Miller (1956).
La teora de la informacin, desarrollada inicialmente en el mbito de la tele
comunicacin, fue completada por la teora de la regulacin, o ciberntica,
a travs del trabajo realizado por Norbert Wiener ( 1 948). Wiener conceptualiza la
ciberntica como una teora aplicable a los sistemas de computacin y sistemas
fisicos, asi como a los sistemas orgnicos y sociales.
A partir de esta decisiva influencia, los psiclogos, que hasta entonces se

104

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin


La explicacin en psicologa experimental: del conductismo al cognitivismo

habian dedicado al estudio del aprendizaje humano en base a cmo se modificaban


las tendencias adquiridas a travs de una serie de ensayos, empezaron a pregun
tarse e interesarse por el modo en que los sujetos humanos adquiran informacin,
cmo la seleccionaban , la almacenaban y recuperaban. De esta forma fue como,
poco a poco, iba quedando claro que el modo en que los individuos retenan una
serie de palabras nada tena que ver con el modo de retener mensajes y aplicarlos a
otras situaciones con idnticas o diferentes palabras. Ya de nada servan los es
tudios clsicos como los de Ebbinghaus o Thorndike sobre el aprendizaje humano .
Este nuevo en foque oblig a los psiclogos a interesarse por la gramtica, por la
forma en que los sujetos estructuran y generan el lenguaje. En esto estriba la no
table influencia que ejerci sobre la psicologa cognitiva la lingstica de Chomsky

los que se intenta representar las principales estructuras y procesos cognitivos hu


manos (Norman, 1970) .
te constituye, en suma, el gran reto de la nueva psicologa cognitiva, sobre
cuya importancia slo la historia se encargar de ofrecernos una estimacin valo
rativa.

R E F E R E N CIAS

( 1 955, 1 957) .

Chomsky, discpulo de Zellig Harris, se interesa, en su obra Syntactic Struc


lures ( 1 957), por tres sistemas generadores de oraciones o gramticas , al tiempo
que examina tres modelos bsicos: la gramtica del estado finito, la gramtica de
estructura de frases y la gramtica transformativa, siendo esta ltima la de mayor
poder generativo de frases. sta constituy, en definitiva, la segunda gran in
fluencia que recibi la nueva corriente cognitiva, lo que ha determinado que al
unos psiclogos cognitivos desarrollaran modelos estructurales del conocimiento
y l a memoria a largo plazo, como, por ejemplo, el modelo MAH (memoria asocia
tiva humana) de Anderson y Bower ( 1 973).
Una tercera influencia decisiva en el desarrollo de la psicologa cognitiva, que
tiene su origen en la utilizacin de los ordenadores, es la algoritmizacin o des
arrollo d e instrucciones para llevar a cabo una determinada secuencia de acciones.
El algoritmo crea el plan de accin que debe seguir la mquina para que sta con
siga los objetivos rlefinidvs inicialmente. El concepto de plan ha sido recogido
fundamentalmente por Miller, Galanter y Pribram en su obra Plans and the Struc
lure of Behavior, publicada en 1960. En dicha obra, los autore proponen la
creacin de planes o algoritmos como procedimientos para alcanzar un determi
nado objetivo o meta. La mayora de planes suelen tener una estructura jerrquica
y constituyen un procedimiento til para analizar grandes segmentos de conducta
dirigidos hacia metas.
En conclusin, se puede afirmar que las tres principales influencias que han
determinado la configuracin de la nueva psicologa cognitiva han sido: la teora
de la informacin, la lingstica y la programacin de ordenador. Todo ello ha
permitido desarrollar modelos anlogos de procesos humanos, al tiempo que ha
proporcionado todo un nuevo lenguaje para la descripcin de los complejos pro
cesos cognitivos. Hemos de sealar que, desde el punto de vista metodolgico, una
de las dos tcnicas ms ampliamente utilizadas en la investigacin cognitiva ha
sido la simulacin por ordenador, cuyo desarrollo ms reciente, el uso de los
programas de ordenadores para simular procesos cognitivos, ha sido el carnpo
conocido como inteligencia artificial (Newell y Simon, 1 972). ste no ha skL' el
nico desarrollo metodolgico de la psicologa cognitiva, ya que siguiendo la : c
nlca de modelamiento utilizado por la teoria de la informacin , los psiclogos han
elaborado una aran cantidad de modelos diagramticou> o modelos de llujo>1 en

105

Ackoff, R . L . ( 1 973): Science i n the Systems Age: Beyond


IE, O R and MS' , Operational
Research, mayo-ju nio, 21, pgs. 66 1 -67 1 .

Anderso n, J . R . , Y Bower, G . H . ( 1 973): Human Assodat


ive Memory, Winston , Washing
ton, D. C.

'.

Bolles, R. C. ( 1 9 5): Leamin g, motivati on and cognitio


n, en Estes, W. K. (ed . ) : Hand
book of Learnmg and Cognitive Processes, John
Wiley, Nueva York.
Broadbe nt, D. E. ( 1 958): Perception and Commu
nication, Pergam on Press, Londres .
Chomsk y , N. ( 1 953): Logical syntax and semantic
s: their linguistic relevanc e, Language,

.
31, pags
. 36-45 .
Choms y, N . ( 1 957) : Syntactic Structures, Mouto
n, La Haya.
Caparros, A. ( 1 979): Introduccin histrica a la psicolog
a contempornea, Rol, Barcelon a.
Cattell , R. B . (ed.) ( 1 966) : Handbook of multivar
iate experimental psychology' Rand
McNally , Chicago .
Cattell, R. B . , Y Breger, R . M . (eds . ) ( 1 977) : Handbo
ok of Modern Personality, John Wiley ,
Nueva York .

Car ap, R. ( 1 936): Test bility and meaning , Phi/.


Sci., 3, pgs. 420-47 1 .

Ebbm haus, H . ( 1 885): Uber das gedachtnis: Untersuc


hugen zur experimentellen psycho
log1e, Duncker y Humbol t, Leipzig.
Estes, W . K . ( 1 954): K urt Lewi n , en Estes, Koch, MacCor
quodale, Meehl, Mueller, Scho
enfeld Y Verplack , Modern learning theory, Nueva
Yor k : Appleton -Century-Crofts'
Nueva York .

Estes, W. K . ( 1 975): The state of the field: General


problem s and issues of theory and
metatheo ry , en Estes, W. K. (ed. ) : Handbook of Learning
and Cognitive Processes' Erlbaum Associate s, Hill sdale, N . J .
Harris, Z. S. ( 1 95 1 ) : Methods in Structura/ Unguistics,
Universi ty of Chicago Press, Chi
cago.

Ho Iand, C. l . ( 1 952): A commun ication analysis of concept


learning , Psychol. Rev., 59,
.
pagmas 46 1 -472.
Hull, C. L. ( 1 943): Principies of Behavior, Appleto
n-Centur y-Crofts , Nueva Yor k .
Katah n , M . , Y Koplin, J . B . ( 1 969): Comme nt o
n sorne recent criticisms o f behaviori sm
and learning theory with special reference to Berger and
McGaug and to Chomsky ,
P:ychol. Rev., 69 (trad. Osear Nudler, Trillas, Mxico,
1 979).
Kerh gcr, F. N . ( 1 979) : Beha vioral Research: A Conceptu
al Approach, Holt, Rinch art y
Wmsto n, Nueva York.
Kuhn , T . S . ( 1 962): The Struct ure 1l .'-icie11t(lc Re vo/utions
, Thc Univcrsit y of Chicago
Prcss, Chicugo (2. cd. 1 970).
Lewin , K. ( 1 936): Prin"iple.\ of Topofos/('Uf l':.'J'''huluv,
M1.<Jraw -Hill, N ueva York.

108 Psicologfs cognitiva

y procesamiento de la informacin

MacCorquodale, K . , y Meehl, P . E . ( 1 948): On a distinction betwenn hypothetical cons


tructs and intervening variables, Psychol. Rev., 55, pgs . 95-107.

Madsen, K. B. ( 1 973): Theories o f motivation , en Wolman, B. B . (ed . ) : Handbook of Ge

neral Psychology, Prentice-Hall, Nueva Jersey, pgs . 673-705.

Madsen, K. B. ( 1 977): The formal properties of cattellian personality theory and its rela
tlonship to other personality theories, en Cattell, R. B . , y Dreger, R. M. (eds .): Hand

book of Modern Personality Theory, John Wiley, Nueva York , 721-743.

Madsen, K. B . ( 1 978): Motivation and goals for global society, en Laszlo, E . , y Bier

man, J. (eds.): Studies on the Conceptual Foundations, Pergamon Press, Nueva York,
volumen l, pgs. 1 8 1 -205 .

Madsen, K. B. (1 980): Theories about history of sciences , 22 International Congress of

Psychology, Leipzig.

Mlller, G. A. ( 1 956): Language and communication, McGraw-Hill, Nueva York .


Mlller, G. A . ; Galanter, E. , y Pribram, K. H . (1960): Plans and the Structure of Behavior,
Holt, Rinehart and Winston, Nueva York.

Norman, D . A . (1 970): Models of Human Memory, Academic Press, Nueva York.

Newell, A . , y Simon, H. A . ( 1 972): Human problem solving, Prentice-Hall, Englewood


Cliffts, N. J .

Radnizky, G . ( 1 968): Contemporary Schools of Meta-Science, Scandinavian University


Books, GOteborg, Sweden .

Shannon, C . , y Weaver, W. (1 949): The Mathematical Theory of Communication, The Uni


versity of Illinois Press, Urbana.

Skinner, B. F. ( 1 938): The Behavior of Organisms: An Experimental A nalysis, Appleton


Century-Crofts, Nueva York.

Thorndike, E. L. ( 1 932): The Fundamentals of Learning, Teachers College, Nueva York .

Tolman , E. C. ( 1 938): Purposive Behavior in A nimals and Men, Appleton-Century-Crofts,


Nueva York.

Wlener, N. ( 1 948): Cybernetic$, John Wiley, Nueva York.

Wiest, W. M. ( 1 967): Sorne recent criticisms of behaviorism and learning theory with
special reference to Berger and McGaugh and to Chomsky , Psychol. Bull., 67, pginas

214-225 .

PA R T E S EG U N DA
I nvestiga cin bsica

JOS M. RUIZ VARGAS


J UAN BOTELLA

Atencin y capacidad de procesamiento


de la informacin

1.

I ntroduccin

La historia del estudio de la atencin se inicia con la historia misma de la psico


loga corno ciencia independiente; sin embargo, a diferencia de algunos procesos
(por ejemplo, percepcin, memoria, etc .), su continuidad se rompi bruscamente,
y por un espacio de tiempo bastante prolongado, con el inicio de este siglo. En
efecto, la atencin , cuya importancia haba sido subrayada por estructuralistas y
funcionalistas, desapareci del espectro psicolgico durante las casi cinco dcadas
en las que la psicologa estuvo claramente dominada por el conductisrno.
No obstante, desde la dcada de los cincuenta, en la que se produce una autn
tica revolucin cognitiva, hasta hoy, las teoras e investigaciones sobre la atencin
se han ido sucediendo de manera apresurada. Uno de los promotores de aquella
revolucin fue Broadbent, autor que adems representa el punto de partida, con
su obra Perception and Communication ( 1 958), de las investigaciones y teoriza
ciones modernas sobre la atencin . Esta obra se encuadra tambin en el comienzo
de toda una corriente que tiene corno denominador comn el concebir al ser hu
mano corno un procesador de info rmacin, para lo cual se sigui la analoga del
ordenador y se tom prestada su terminologa . Algn autor (Allport, 1 980) ha
llegado incluso a afirmar que la causa ms directa que origin la revolucin cogni
tiva fue que los psiclogos pudieron disponer de un nuevo lenguaj e, el de los
ordenadores, para desarrollar sus teoras cognitivas. Nosotros no comparti
mos esta idea tan extrema, aunque s admitirnos que su contribucin ha sido im
portante.
Los ordenadores tienen un lmite en su capacidad para procesar informacin;
Broadbent torn esta caracterstica de los mismos y la aplic al sistema cognitivo
humano, concluyendo que ste tiene una capacidad limitada medible en bits por
segundo.
A partir de estas formulaciones , la casi totalidad de los autores que han tra
bajado sobre la atencin han aceptado la idea , heursticamente rica, de que po
dernos concebir al sujeto corno un procesador de info rmacin. Por el contrario, la
idea de la limitacin en la capacidad atencional ha sido ampliamente discutida.
La experiencia comn, y los trabaj os de laboratorio, nos dicen que no podemos
atender eficazmente a varias cosas a la vez. Por tanto, la atencin parece tener una
naturaleza fundamentalmente selectiva. De hecho, Treisman ( 1969) define la

'110

Pscologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

atencin como el aspecto selectivo de la percepcin>>, idntica conclusin a la que


han llegado, ms recientemente, Johnston y Heinz ( 1 978).
Estas cuestiones sobre la limitacin y la selectvidad han presidido , general
mente, las discusiones tericas, y an hoy siguen considerndose fundamentales.
Por esta razn, nuestra comunicacin girar en torno a esta problemtica y, en
concreto, en torno a la cuestin de la naturaleza de las limitaciones atencionales.

2.

Atencin y ca pacidad l i mitada

Como ya hemos dicho, Broadbent consider al procesador humano limitado en


capacidad de procesamiento de info rmacin . En realidad , lo que hizo fue tomar
la analogia hombre-ordenador en un sentido estricto (y, ms an, la analoga entre
ti sistema cognitivo humano y una linea telefnica). Los ordenadores tienen una
tttemoria y un procesador central de capacidad limitada, y su modelo de atencin
hatia referencia a este lmite en el procesador central humano, procesador que l
llam Sistema P. Hay que resaltar que, en s modelo, Broadbent identifica, aun
q\ie quiz no demasiado expllcitamente, atencin con conciencia. De hecho, al
gunos autores que han revisado este tema, consideran a Broadbent como la per
slia que ha reintroducido a la conciencia en la psicologa cientfica (Lachman,
l.ahman y Butterfield, 1 979).
Asi pues, la respuesta de este autor al tema de la limitacin fue afirmativa Y su
reoria, por tanto, estuvo orientada, sobre todo, a investigar su naturaleza. Como
oonsecuencia directa de dicha postura, se desarrollaron a continuacin una serie de
lOdelos que incluan una fase de procesamiento con capacidad limitada. Estos
mOdelos se conocen como modelos de cuello de botella (bottleneck), indicando as,
de una forma muy grfica, la reduccin drstica que se produce en el flujo de in
ftmacin. Entre esos modelos podemos destacar, adems del ya citado, el de
Treisman ( 1 960, 1 964), el de Deutsch y Deutsch ( 1963) y el de Norman ( 1 968). Sin
embargo, tales modelos discrepaban en las localizaciones que proponan para el
cttel lo de botella.
Tanto en los modelos de cuello de botella como en los de capacidad, que co
mentaremos ms adelante, se identifica (explcita o implicitamente) a la atencin
\.''l la conciencia. Esta identificacin se manifiesta claramente en la metodologa
que se usaba en los aos cincuenta y sesenta para estudiar la atencin. El recuerdo
(necesariamente consciente) se tomaba como ndice de la atencin prestada. La efi
\!acia en el desempeo de una tarea (con respuestas necesariamente conscientes) era
('.llto indice de la atencin prestada. Sin embargo, investigaciones procedentes de la
defensa perceptiva y la percepcin subliminal (Dixon, 1 97 1 , 1 98 1 ) y de la propia
i1westigacin atencional (Corteen y Wood , 1 972) han demostrado que no todos los
estnulos procesados acceden a la conciencia (con las reservas metodolgicas y
ericas que conlleva esta distincin). El problema de la unificacin de trminos es
especialmente agudo en este rea. Podramos considerar que atendemos a todos
los estlmulos que procesamos; pero tambin podramos restringir el uso de este tr
mino a un tipo especial de procesamiento. Esta distincin es importante, pues en
c:tlda cuo 1ltuar1mot 1 la atmci6n en luaares disti ntos. En el primero supon
s

Atencin y capacidad de procesamiento de la informacin

111

dremos que est e n u n nivel perifrico, y que acta como una especie d e guardia de
trfico . Selecciona algunos estmulos para que sean procesados, mientras que otros
los rechaza para evitar la sobrecarga del sistema. En el segundo de los casos, la
atencin cumplira tambin una funcin selectiva, pero las informaciones elegidas
pasaran a un sistema especial de tratamiento (o simplemente recibiran este
tratamiento , pues no necesariamente ha de tratarse de una cuestin de localiza
cin), mientras que las otras no serian necesariamente rechazadas, sino que reci
biran otro tratamiento distinto. En esta segunda acepcin del trmino, el procesa
miento especial suele identificarse con consciencia. Esta idea es intuitivamente
atractiva, pero carece de fundamentos empricos suficientemente validados,
dadas las dificultades metodolgicas que implica el tratar el tema de la conciencia.
Una aproximacin distinta al tema de la limitacin ha sido la de los modelos
que se basan en la limitacin de recursos . El ms importante de stos ha sido, sin
duda, el modelo hidrulico de Kahneman ( 1 973). Segn este autor, tenemos unos
recursos limitados que varan segn las circunstancias tanto organismicas como
ambientales. Estos recursos abastecen a los diversos procesamientos que se llevan a
cabo en cada momento, y el limite del sistema viene impuesto sencillamente por el
hecho de que los recursos son limitados. Si una actividad requiere todos (o casi to
dos) los recursos, entonces la capacidad residual ser insuficiente para realizar otra
tarea simultnea. El sistema funcionara de forma anloga a una instalacin elc
trica. Si ponemos a funcionar varios aparatos cuyo conjunto es, en suma, inferior
a la potencia de la instalacin, el sistema funciona correctamente. No importa el
tipo de aparatos enchufados a la red, sino la cantidad de potencia que consumen.
Si la potencia requerida es superior a la disponible, entonces saltan los fusibles.
Evidentemente, el sistema humano dispone de mecanismos de retroalimentacin
que impiden una sobrecarga. Cuando las exigencias de varias tareas son superiores
a los recursos disponibles, entonces , simplemente, se deja de lado una de ellas (to
tal o parcialmente).
Tenemos, por consiguiente, dos aproximaciones distintas y que definen limita
ciones tambin distintas. La primera se refiere a una limitacin de tipo estructural
y la segunda a una limitacin de recursos. Las demostraciones experimentales que
aducen ambas aproximaciones se basan, en su mayor parte, en situaciones de
doble tarea. Una reduccin en la eficacia de la ejecucin indicarla, para los parti
darios del primer tipo de limitacin, que las dos tareas estn compitiendo por un
nico sistema de procesamiento. Los segundos dirian que entre las dos tareas SU
peran, con sus demandas de recursos, a los recursos disponibles.
Con respecto al primer tipo de explicacin , Duncan ( 1 980b) ha presentado la
siguiente crtica: cuando dos inputs que requieren respuestas separadas se pre
sentan simultneamente, es posible que su combinacin est definiendo problemas
(y, en correspondencia, procesos internos) que estn ausentes en las situaciones de
tarea nica. De hecho, la comparacin se ha llevado a cabo, generalmente, entre
los rendimientos en la situacin de doble tarea y en la situacin de tarea nica. To
memos un ejemplo del periodo refractario psicolgico: si pedimos al sujeto que
d una respuesta con la mano Izqu ierda a dos estlmulos alternativos , debiendo
hacerlo con dedos di1tlnto1 1t1n el est imulo, y hacemos lo mismo con la mano

1 12

Pscologa cogntiva y procesamiento de la informacin

derecha para otro par de estmulos cualitativamente distintos, la situacin ser


diferente de cuando hay slo una tarea de eleccin. En una situacin de control
con inputs simples, la nica eleccin de respuesta afectar a los dos dedos de una
mano y , por tanto, no habr ninguna eleccin entre las dos manos. Por el con
trario, en la situacin de doble tarea puede haber tambin algn elemento emer
gente de eleccin entre las manos .
En lo que se refiere al segundo tipo de explicacin, hay que decir que no es del
lodo clara. De hecho, se ha acusado al modelo de Kahneman de que sus predic
ciones pueden no ser falseables, como ya hemos comentado en otro sitio (Ruiz
Vargas y Botella, 1 98 1 ) .
Las dos aproximaciones a l problema de l a capacidad que hemos mencionado
han dirigido las teorizaciones acerca de la atencin . Sin embargo, a mediados de
los aftos setenta se empez a hacer una distincin que creemos afecta directa
mente al problema de la limitacin. Nos referimos a la distincin entre procesa
m i ento controlado y automtico (Schneider y Shiffrin, 1 977; Shiffrin y Schneider,
1 977; Glass, Holydak y Santa, 1 979; Hasher y Zacks, 1 979). Cada uno de estos
tipos de procesamiento tiene, supuestamente, unas caractersticas diferenciadoras ;
sin embargo, la variable que determinara que una tarea pase de ser controlada a
ser automtica sera la prctica . Por tanto, esto significa que hay muchas situa
ciones en las que resulta di fcil saber si la tarea se ha automatizado o no, sobre
todo con niveles intermedios de prctica. La distincin emprica entre estos dos
tipos de procesamiento no est muy clara, y en ciertas situaciones puede resultar
ciertamente circular. Esto ya lo ha advertido Allport cuando dice: si dos tareas no
se p u ede n realizar a la vez, en seguida se i nterpreta como una limitacin de capa
cida d ; e n el caso de que se realicen bien ambas tareas, la interpretacin entonces es
que una de ellas se ha automatizado. Evidentemente, necesitamos una medida de
la automatizacin que sea independiente del rendimiento en situaciones de doble
tarea.
Una caracterstica aducida para distinguir a ambos procesamientos es que el
automtico se realiza sin intencin . Esto hace que surja un problema metodolgico
adicional : cuando instruimos a un sujeto para que realice dos tareas simultneas,
le estamos diciendo que las realice intencionadamente. Esto implica, naturalmente,
que si es cierta la hiptesis de que el procesamiento controlado funciona de fo rma
serial, entonces encontraremos una fuerte reduccin en el rendimiento con res
pect o a las situaciones de tarea nica. Los casos en los que se da un rendimiento
superior al esperado en la tarea secundaria se ha interpretado, a veces, argumen
t ando que la tarea principal no exige que en todo momento se dirija el procesa
mient o controlado hacia ella , y que lo que ocurre es que este sistema se alterna con
rapidez entre ambas tareas. Los partidarios del procesamiento paralelo pensaran
que estos. resultados apoyan su hiptesis. Esta controversia vuelve a suscitar un
f'roblcma metodolgico: necesitamos usar tareas de las que sepamos con certeza
que exigen una aplicacin continuada y no alterna del sistema de procesamiento
con t rolado. Un ejemplo de este tipo podra ser el paradigma experimental uti
lbado f'Or .lohnston y Heinz ( 1 978, 1 979).
Una consecuencia importante de est a distincin entre dos t i pos de procesa-

A tencin y capacidad de procesamiento de la informacin

113

miento es que, por fin , se distingue claramente entre procesamiento y atencin .


Ya se distingua entre ambos conceptos cuando se aceptaba que la atencin haca
referencia a un tipo especial de procesamiento, pues supona que la decisin de
seleccionar las informaciones a las que se aplicaba este tipo especial de procesa
miento, implicaba una participacin activa del sujeto, y, en consecuencia, un pro
cesamiento de la informacin no seleccionada . Sin embargo, la distincin entre
procesamiento automtico y controlado profundiza ms en esta idea, y basta dar
un pequeo paso ms, para aceptar que las informaciones que no reciben los bene
ficios del procesamiento especial t mbin son capaces de dar lugar a respuestas,
con lo cual ya estamos hablando de procesamiento no consciente. Dixon ( 1 97 1 ,
1 98 1 ) se h a preocupado de recoger en sus revisiones la informacin disponible que
apoya la idea del procesamiento no consciente (procesamiento preconsciente, como
l dice). Para l, la atencin y la percepci n inconsciente representan los extremos
de un continuo de manejo de la informacin.
Pero volviendo al tema de las limitaciones cognitivas, es evidente que stas
existen . En realidad, la verdadera pregunta que se hacen los autores es acerca de la
naturaleza de esta limitacin. Adems de las explicaciones basadas en las ideas de
limitaciones estructurales, de recursos , y de la distincin entre procesamiento
controlado y automtico, Neisser ( 1 976) ha ofrecido una explicacin alternativa.
Para l, el sistema cognitivo humano no debe concebirse como un sistema fijo y
pasivo, sino como un conjunto de destrezas adquiridas . Las limitaciones en la
capacidad proceden , segn l, de la falta de entrenamiento. Aunque esta idea sea
muy i nteresante, lo cierto es que con cada nivel de prctica pueden encontrarse
limitaciones que exigen una explicaci n .
A pesar d e todos estos problemas y dudas, l a s evidencias experimentales pa
recen confluir en un punto: la capacidad de procesamiento es limitada, al menos
con cantidades pequeas en prctica. Por esta raz n , los autores se han dedicado a
investigar, dentro de la lnea de las interferencias especficas, en qu consiste o
dnde se localiza la limitacin o cuello de botella. Esta es la segunda cuestin im
portante, y que abordaremos a continuacin .

3.

El luga r de la seleccin

Visto desde nuestra perspectiva , este problema puede parecer un poco margi
nal , pero tiene su justificacin histrica en la tremenda influencia que tuvieron los
modelos de canal nico en las teorizaciones sobre la atencin de los aos cincuenta
y sesenta. Como por entonces los autores no solan plantearse la existencia de
procesamientos inconscientes, percepciones subliminales, etc . , se vieron abocado!>
a considerar al sistema cognitivo humano como un canal de transmisin de infor
macin anlogo a una linea telefnica . Dado que las informaciones del medio son
mltiples, tiene que existir algn mecanismo que seleccione unas in formaciones
concretas . Se supona que el anlisis de los est imulos iba de las caracteristicas mas
simples (caractersticas fsicas) a las ms complejas (caractersticas semnticas).
Fl razo nam i e n to de estos autores era que si el sujeto usa las caraclcristicas fsicas

1 1 4 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

para seleccionar las informaciones es porque el anlisis semntico tiene que ser
serial y no puede realizarse la seleccin en base a l. Este modelo, apoyado por los
experimentos de Cherry y los propios de Broadbent (1958), llevaron a ste a pos
tular su teora de seleccin temprana (early selection). Pero pronto empezaron a
publicarse resultados que contradecan las predicciones del modelo (Moray, 1959;
Treisman, 1 960). Esto llev a Deutsch y Deutsch (1963) a postular un modelo de
seleccin tarda (late selection), segn el cual, la informacin se selecciona en
funcin de su relevancia o significacin (caractersticas semnticas).
A ambas interpretaciones se les puede encontrar un sentido adaptativo. Los de
fensores de la seleccin temprana pueden argumentar que el procesamiento com
pleto de todos los inputs supone un gasto de energa intil ante el cual el sistema se
defiende seleccionando en las primeras fases de tratamiento. En cambio, los defen
sores de la seleccin tarda pueden aducir que la seleccin en base a caractersticas
flsicas puede llevar al organismo a poner en peligro su supervivencia por no ana
lizar completamente estmulos potencialmente importantes para l. Qu sentido
tendra evitar un cierto gasto de energa si esto puede conllevar la aniquilacin
completa del propio sistema?
Los resultados empricos llevaron a los tericos a replantearse las teoras de
seleccin temprana, postulndose las llamadas teoras de seleccin mltiple. Segn
estas teoras, el sistema cognitivo puede seleccionar los estmulos en funcin de las
caractersticas fsicas o semnticas, segn la situacin, dndole as al sujeto un
protagonismo que, en parte, haba perdido en las teoras unimodales. Johnston y
Heinz (1 978) presentan un esquema de los distintos puntos de seleccin propuestos
y los autores que los defienden. En realidad, se han propuesto prcticamente todos
los puntos de seleccin posibles, hasta incluso la posibilidad de no seleccionar
necesariamente (N'!isser, 1 976).
Hoy da, la disputa est entre los modelos multimodales y los de seleccin
tardia. Hay que hacer notar que los modelos de seleccin tarda modernos (Dun
can, l 980a) no defienden que la seleccin se haga siempre segn las caractersticas
semnticas, sino que los anlisis se realizan hasta este nivel para todos los est
mulos. En cambio, postulan la existencia de un mecanismo, posterior a los anlisis
estimulares, encargado de introducir en la conciencia, y en los sistemas de res
puesta subsiguientes, los estmulos ms relevantes para la situacin. La regla para
decidir esta seleccin puede basarse en caractersticas fsicas o semnticas, indis
tintamente.
Los datos que aportan Johnston y Heinz (1978, 1979) en defensa de su modelo
multimodal se refieren al gasto de capacidad diferencial entre los dos puntos de
seleccin , y a la intensidad diferencial de las respuestas al canal secundario. Pero
de qu sirve un sistema de seleccin que cuando acta sobre las caractersticas
fisicas no bloquea totalmente el resto de las informaciones? Ciertamente, las dife
rencis soh significativas, pero en el caso de la seleccin tarda estos ndices no dan
igual a cero, luego se da cierto procesamiento del canal rechazado. Podramos aqu
hacer una nueva mini-disputa sobre si se bloquean o se atenan , pero probable
mente llegariamos a las conclusiones a las que se est llegando para el sistema
total. Esto nos indica que quiz tengan un mayor sentido adaptativo las teorias de

Atencin y capacidad de procesamiento de la informacin

1 15

seleccin tarda. Como ha dicho recientemente Duncan ( 1 98 1), el gasto de capa


cidad diferencial no nos demuestra una seleccin temprana. Lo nico que nos
indica es que el sistema encargado de dar paso a ciertas informaciones a la con
ciencia gasta ms capacidad cuando su programa de seleccin se basa en carac
tersticas semnticas. Esta es, pensamos, la explicacin ms adecuada de los resul
tados de Duncan ( l 980a), que indican que el rendimiento no se ve afectado por la
cantidad de estmulos a analizar (aunque sea a nivel semntico), sino por la can
tidad de estmulos simultneos a los que hay que responder. As, encuentra que en
sus experimentos de identificacin de caracteres alfanumricos en exposiciones de
cuatro signos en forma de cruz, cuando hay que dar una respuesta separada a cada
brazo no hay diferencia entre presentar primero un brazo y luego otro, siempre
que en el otro brazo se haya dado una omisin o un rechazo correcto; en cambio,
s la hay cuando las respuestas son aciertos o falsas alarmas. El elemento clave no
es la aparicin de un objetivo, sino la realizacin de una respuesta.
Quiz la clave de la solucin est en la tremenda confusin terminolgica que
puede observarse con respecto a ella. Nadie ha definido claramente y sin ambige
dades qu es lo que puede considerarse caractersticas semnticas. Por supuesto,
tampoco hay acuerdo sobre trminos como conciencia, capacidad, o incluso
atencin.
Aunque la ciencia de los ordenadores supuso un empuje importante para la
psicologa cognitiva, tambin ha conllevado un cierto anclaje en las analogas
estrictas. Puede decirse que el sistema cognitivo humano, al igual que los ordena
dores, tiene limitaciones en su capacidad para procesar informacin. Pero ambos
sistemas funcionan de formas muy distintas, y no pueden trasladarse las limita
ciones de las mquinas al sistema cognitivo humano . Ha sido necesaria una ardua
disputa sobre la situacin del cuello de botella para poder desligarnos de la ana
loga, excesivamente estricta, que de ambos sistemas se hizo en los aos cincuenta
y sesenta.

R E F E R EN CIAS
Allport, D. A. (1980): Attention a n d performance, e n Claxton, G . (ed .): Cognitive Psycho

logy: New Directions, Routledge and Kegan Paul, Londres.

Broadbent, D. E. (1958): Perception and Communication, Pergamon, Londres.

Corteen, R. S . , y Wood, B. (1972): Autonomic responses to shock associated words in an


unattended channel, Journal of Experimental Psychology, 94, pgs . - 308 - 3 1 3 .

Deutsch, J . A . , y Deutsch, D. (1963): Attention: sorne theoretical considerations, Psycho

logical Review, 70, pgs. 80-90.

Dixon, N . F. ( 1 97 1 ) : Subliminal Perception: the nature of a controversy, McGraw-Hill ,


Londres.
Dixon, N. F. (198 1 ) : Preconscious ProcessinR, Wiley, Nueva York.

Duncan, J . ( 1 9R0a): Thc locus of intc rfcrence in t he percept ion of simult aneous stimuli ,

Psychologlcal Revlew,

87, Pas. 272-300.

1 16 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Duncan, J . (1980b): The demonstration of capacity limitation, Cognitive Psychology, 12,


pginas 75-96.
Duncan,

30 (!),

J. (1981):

Direciing attention in the visual field , Perception and Psychophysics,

pgs . 90-93.

Olass, A. L . ; Holydak, K. J . , y Santa, J. L. (1979) : Cognition, Addison-Wesley, Henlo


Park.
Hasher, L . , y Zacks, R. T. (1979): Automatic and effortful processes in memory, Journal

1.

ADELA GARZN
J U LIO SEOANE

La memoria desde el procesamiento


de informacin

of Experimental Psychology: General, 108, pgs . 356-388.


Johnston, W. A . , y Heinz, S . P . (1978): Fiexibility and capacity demands of attention ,
Journal of Experimental Psychology: General, 107, pgs . 420-435.

Johnston, W. A . , y Heinz, S. P. (1979): Depht of nontarget processing in an attention

task, Journal of Experimental Psychology Human Perception and Performance, 5, p


ginas 1 68-175.
Kahneman, D. ( 1 973): A ttention and effort, Prentice-Hall, Englewood-Cliffs .
Lachman, R . ; Lachman, J . , y Butterfield, E. C. (1979): Cognitive Psychology and Infor
mation Processing: an Introduction, Erlbaum, Hillsdale, N . J .
Moray, N . ( 1 959) : Attention i n dichotic listenning: affective cues and the influence o f ins
t ru c tions , Quarter!y Journal of Experimental Psychology, 11, pgs. 56-60.

Nelsser, U. (1976): Cognition and Reality, Freeman, San Francisco.


Norman, D. A. (1968) : Towards a theory of memory and attention , Psychological Re
view, 75, pgs. 522-536.
Rulz V argas, J. M . , y Botella, J. (1981): Limitaciones de procesamiento y selectividad aten
cional, Estudios de Psicologa, 7, pgs . 30-41.
Schneider, W . , y Shiffrin , R. M. (1977): Controlled and automatic human information
processing: l. Detection, search and attention, Psychological Review, 84, pgs . 1-66.
Shi ffrin , R. M : , y Schneider, W. (1977): Controlled and automatic human information
processing: II. Perceptual learning, automatic attending, and a general theory, Psycho
/ogica/ Review, 84, pgs . 127-190.
Treisman, A. M. (1960) : Contextual cues in selective listening, Quarterly Journal of Ex
perimental Psychology, 12, pgs . 242-248.
Treisman, A . M. (1964): Verbal cues, language, and meaning in selective attentiom>, Ame
rican Journal of Psychology, 77, pgs . 206-219.
Treisman, A. M. ( 1 969) : Strategies and models of selective attention, Psychological
Review, 76, pgs. 282-299.

1.

I ntrod uccin

La influencia de los estudios de la ciberntica en psicologa, permiti romper


con el marco terico del asociacionismo. El desarrollo de los ordenadores hizo
posible la aparicin de una nueva analoga: el sujeto como un sistema de procesar
informacin, es decir, la analoga del ordenador. Apareci as el inters por estu
diar la estructura de la memoria y, con ello, el planteamiento de diferentes estruc
turas de memoria en el sujeto humano.
Por otro lado, la teora matemtica de la informacin y los estudios de tele
comunicaciones, posibilitaron establecer una diferencia entre la informacin y la
estructura por la que se transmite la misma. En los estudios de memoria se di
ferenci entre estructura y procesos.
La influencia de estos campos en psicologa hizo que los investigadores de la
memoria se centraran en dos aspectos o direcciones: una, el problema de la in
formacin: cmo se transforma, elabora y utiliza. Es decir, aparece una nueva
problemtica: la de los procesos implicados tanto en el almacenamiento como en
la recuperacin de informacin. Otra, la interpretacin de la memoria como un
sistema de diferentes estructuras o almacenes de informacin.
Este nuevo modo de abordar el problema de cmo el sujeto adquiere y retiene
informacin, hizo que se produjera una ruptura con el estrecho marco del asocia
cionismo. Se pueden sealar tres caractersticas del estudio de la memoria desde la
orientacin del procesamiento de informacin, que reflejan el cambio que en dicho
campo se produjo a partir de los aos cincuenta.
1 . El desarrollo de la teora de la informacin y los estudios de inteligencia
artificial condujeron a los psiclogos a plantear que el sujeto que aprende es un
procesador activo de informacin. El sujeto, cuando adquiere informacin sobre
el entorno, no la registra tal cual, no es un mero receptor, sino que la elabora en
funcin de los contenidos que ya posee. Una serie de mecanismos que pone en
marcha sern los responsables de relacionar la nueva informacin con viejos conte
nidos. El sujeto, en el procesamiento de la informacin, no es una tbula rasa, como
lo conceba el asociacionismo. Cuando aprende algo nuevo, esto lo elabora e integra
en funcin de sus conocimientos previos, as como cuando recupera vieja informa
cin se sirve de pistas, es decir, informacin contextual que le llega en el momento.

1 1 8 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

La memoria desde el procesamiento de informacin

Dicho de otro modo, el procesamiento de informacin se centra ms en es


tudiar qu es lo que ocurre cuando el sujeto adquiere nueva informacin que en el
problema de lo que aprende. Es el nfasis en los procesos internos frente al estudio
de los estmulos y las respuestas del viejo paradigma.
2. El concepto de sujeto como procesador activo llevaba consigo el supuesto
de que las relaciones asociativas entre los conocimientos que adquiere un sujeto no
pueden ser asociaciones E-R, sin contenido de ningn tipo. El procesamiento de
informacin no rechaza la asociacin como modo de organizar la informacin ,
pero dicha asociacin es de contenido, est determinada por el tipo de relacin que
guarde la informacin que se asocia: relaciones conceptuales o categoriales, de
caractersticas, etc. , pero nunca vacas de contenido.
3. Lgicamente , el cambio de orientacin terica implicaba un cambio en la
metodologa de estudio. Por un lado, los tericos del procesamiento de infor
macin utilizaron otros mtodos aparte del experimental y no se restringieron al es
tudio de laboratorio, y, por otro lado, variaron tanto las tcnicas (se abandonan las
pruebas de pares asociados, los diseos de transferencia, etc . ) como el tipo de
material: predomin la utilizacin de material significativo no relacionado (re
cuerdo libre) y relacionado (verificacin de sentencias, memoria de prosa, etc . ) .

2.

cesar informacin . E s e n esta dcada cuando aparecen modelos d e funcionamiento


de la memoria humana (Waugh y Norman, 1 965; Atkinson y Shiffrin, 1 968).
Tales modelos se han denominado estructurales en cuanto que parten del su
puesto de que, desde que el sujeto percibe un estmulo hasta que lo integra en su
bagaje cognitivo , la informacin contenida pasa por difeentes estructus de
almacenamiento, cada una de las cuales supone una determinada elaborac1on de
dicha informacin .
As, en los primeros planteamientos del procesamiento de informacin, los
investigadores estaban de acuerdo en diferenciar tres fases o estructuras d me
.
.
moria por las que la informacin es transmitida: el registro o memoria sensorial , la
memoria a corto plazo y la memoria a largo plazo.
En un primer momento, los estmulos fsicos que configuran el entorno son
recogidos por diferentes procesos neurosensoriales (visual, auditivo, etc.), Y man
tenidos, por breve tiempo, en unas memorias sensoriales con el fin de que se pro
duzcan procesos de extraccin de caractersticas y reconocimiento de form s.
Tales procesos lo que hacen es recoger la informacin pertinente de tales memorias
sensoriales y la transmiten a otra estructura transitoria de memoria, la memoria a
corto plazo. Otros mecanismos pondrn en conexin la informacin registrada Y
mantenida en la memoria a corto plazo con viejos contenidos ya adquiridos, pro
duciendo as la transferencia a la llamada memoria a largo plazo de la nueva infor
macin, que quedara integrada, de modo permanente, en nuestro bagaje cogniti
vo o sistema de conocimiento.

La estructu ra de la m em oria : u na o varias m em orias?

Las invest_igaciones llevadas a cabo a partir de los aos cincuenta, bajo el in


flujo de la teora matemtica de la informacin, acerca de la inteligencia, se cen
traron, en parte, en estudiar la estructura de la memoria. Por analoga con el
ordenador se interesaron ms en las caractersticas de la mquina, de la-estructura,
que del funcionamiento de la misma. Con ello se levant la problemtica de si, al
igual que sucede en los sistemas artificiales de procesar informacin , en el funcio
namiento de la memoria humana deben postularse diferentes estructuras de alma
cenamiento, cada una de ellas con propiedades y leyes de funcionamiento espec
ficas.
Los partidarios de conceptuar la memoria como un proceso homogneo regido
por las mismas leyes, fueron precisamente los asociacionistas. Planteaban un nico
conjunto de leyes, las leyes de la asociacin, que explicaban todos los fenmenos :
el recuerdo inmediato, el recuerdo a ms largo plazo, l a retencin, el olvido, etc . ,
mientras que los defensores d e l a distincin entre diferentes estructuras de almace
namiento en la memoria humana partan, y se apoyaron fundamentalmente en el
desarrollo de conceptos tericos de los campos de inteligencia artificial, teora de
la informacin y estudios de telecomunicaciones.
De hecho, podemos caracterizar la dcada de los aos sesenta por el triunfo de
los modelos estructurales : el asociacionismo haba entrado en un callejn sin sa
lida, el positivismo lgico como mtodo nico para todas las ciencias ya no era
defendible. Es el auge de los estudios de sistemas arti ficiales de procesar info rma
cin lo que llev a los psiclogos a reintroducir el concepto de mente (obviado
por el asociacionismo) planteando el organismo humano como un sistema de pro-

119

'
1

2. 1 .

Los a l macenes sensoriales

Nuestro bagaje cognitivo es una representacin abstracta (simblica) del entor


no, a la cual llegamos despus de una serie de transformaciones a que sometemos
todos los estmulos fsicos que activan nuestros sistemas sensoriales. Ahora bien,
todo el proceso de anlisis de caractersticas de un estmulo y de extraccin de in
formacin para interpretarlo y darle significacin requiere un determinado tiem
po , tiempo que es superior a la presencia real o fsica de dicho estmulo .
El registro sensorial o el almacenamiento de informacin sensorial (AIS) man
tiene el estmulo por ms tiempo del de su presencia fsica, precisamente para per
mitir que el sistema de reconocimien to de formas y extraccin de caractersticas
pueda actuar sobre el mismo.
Esta memoria sensorial es simplemente el almacenamiento o persistencia del
estmulo que no supone ningn tipo de elaboracin o transformacin del mismo. Es
un registro textual de lo que nos llega. Precisamente debido a que es un mero al
macenamiento , muchos tericos del procesamiento de informacin dudan en lla
mar a tal registro memoria sensorial como lo hacen otros.
Sea como sea, sabemos que el almacenamiento sensorial de la informacin es
un registro tal cual de lo que nos llega, cuya principal funcin es la de dar t iempo
a que los primeros mecanismos de elaboracin operen sobre el mismo, obteniendo

120

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

la memoria desde el procesamiento de informacin

as una interpretacin (reconocimiento de formas) de la info rmacin que dicha


entrada sensorial proporciona.
Ahora bien, si el almacenamiento sensorial no supone ningn tipo de elabora
cin abstracta de la entrada, ello hace suponer que recoge toda la informacin
-relevante e irrelevante- que el estmulo proporciona. Es decir, esta memoria
sensorial recoge todo el estmulo, dado que no puede decidir cules son los aspec
tos de la entrada que son importantes para su interpretacin y cules no. Qu ca- .
pacidad de almacenamiento tiene este registro sensorial? Y qu duracin? Estas
cuestiones han sido las que se han estudiado con el fin de encontrar las
caractersticas que definen esta estructura de almacenamiento .
Los primeros estudios sobre la capacidad de almacenamiento de informacin
sensorial se realizaron a partir de estmulos visuales dado que, por un lado, el sis
tema visual es el ms estudiado y conocido, y, por otro lado, se dispona de un ins
trumento, el taquistoscopio, que permita un control riguroso y preciso del tiempo
de exposicin. Los primeros estudios disearon la tcnica de registro global para
determinar qu es lo que el sujeto es capaz de retener en una sola presentacin del
estmulo. La tcnica consista en lo siguiente: al sujeto se le presentaba, mediante
taquistoscopio, una tarjeta-estmulo de tres hileras de tres letras cada una. Una vez
que desapareca la tarjeta, el sujeto deba recordar todas las letras que le fuera po
sible. Cuando los sujetos realizaban este tipo de prueba suceda que:
1.

Slo recordaban la mitad de las letras (cinco de las nueve en total).

2.

Los sujetos, no obstante, informaban de que haban visto ms letras de las


que luego eran capaces de recordar .

Pronto los psiclogos estuvieron de acuerdo en plantear que a tal fenmeno se


le deba denominar aprehensin perceptua/, haciendo con ello referencia a la capa
cidad de captacin del sujeto.
Qu meda la tcnica de registro global? Lo que el sujeto ve o lo que re
cuerda de lo que ha visto? Esta es la cuestin que intent resolver Sperling con su
tcnica de registro parcial.
Sperling ( 1 960) utiliz el mismo diseo que el registro global, excepto que al
sujeto no le peda que recordase toda la tarjeta-estmulo, sino una sola hilera, la
cual se le indicaba con un tono: alto para la hilera superior, medio para la hilera
intermedia y bajo para la inferior. Dicho tono apareca despus de la presentacin
de la tarjeta. Cuando se utiliz este tipo de prueba, Sperling comprob que el
sujeto era capaz de recordar todas las letras de la hilera. Dedujo entonces que el
sujeto tena disponible toda la tarjeta-estmulo, dado que nunca saba de ante
mano la hilera que se le iba a pedir q ue recordara.
N uesro conocimiento de las caractersticas del almacenamiento sensorial, su
capacidad de almacenamiento , as como sus lmites temporales , se debe al trabajo
llevado a cabo inicialmente por Sperling y a todas las investigaciones posteriores a
la que dio lugar.
Con el trabajo de Sperling se comprob que los (<registros globales no medan
lo que el sujeto tenia disponible despus de que desaparece el estimulo visual, sino
'

1
f;

121

que medan lo que el sujeto es capaz de recordar de la informacin que tiene regis
trada. Es decir, que el a/macen sensorial recoge mucha ms informacin que la
que despus se va a utilizar. Son estructuras de memoria posteriores y otros meca
nismos los que van a seleccionar parte de la informacin que se registr sensorial
mente. Dicho de otro modo, los lmites de procesamiento se producen en etapas
posteriores, y tales lmites no son compartidos por las etapas sensoriales que reali
zan un registro textual del estmulo.
Cmo explicar el resultado obtenido en los registros globales? Solso (1 979),
como otros psiclogos, alude a que tal contradiccin entre los resultados de ambas
tcnicas se debe al fracaso en discriminar dos hipotticas estructuras: el almacn
sensorial y la memoria a corto plazo. Es decir, que el registro global estaba mi
diendo la memoria a corto plazo en vez del almacn sensorial. Ahora bien , cmo
conocer los lmites del almacenamiento sensorial?
Sperling abord tambin las caractersticas temporales del registro sensorial.
Para ello, utiliz un tiempo o intervalo entre la presentacin de la tarjeta-estmulo
y la presentacin del tono-i ndicador. Los resultados que obtuvo le indicaron que el
almacn sensorial era de muy breve duracin: la imagen sensorial, o icn, que dir!a
Neisser (1967), se desvanece en dcimas de segundo. Con un intervalo de tiempo
de 0,5 segundos , el registro parcial no presentaba ninguna ventaja sobre los
registros globales.
Otros investigadores siguieron la lnea iniciada por Sperling y obtuvieron
nuevos fenmenos relacionados con las caractersticas del alm acn sensorial. Aver
bach y Coriell ( 1 96 1 ) utilizaron como pista para el registro parcial un estmulo
visual (una barra y un crculo) y pedan al sujeto la letra situada donde se haba
presentado dicha pista. Descubrieron que el crculo pareca borrar la letra que
indicaba, puesto que el sujeto no era capaz de recordarla . Averbach y Coriell
interpretaron sus resultados en funcin del fenmeno de enmascaramiento retro
activo, que, en definitiva, vena a poner de manifiesto un hecho de sentido comn:
el almacenamiento sensorial de los estmulos est determinado por las caracters
ticas de nuestros sistemas sensoriales. stos necesitan un tiempo para registrar
el estmulo y, si en ese tiempo se presenta uno nuevo, te interrumpir la ac
tividad sensorial desencadenada por el primero; de ah que el sujeto no lo re
cuerde.
Hemos analizado las caractersticas de un almacn sensorial para el procesa
miento de estmulos visuales. Pero qu sucede con estmulos no visuales? Aunque
se han estudiado menos, lgicamente se ha planteado la existencia de otras memo
rias sensoriales. Cada modalidad sensorial tendra su correspondiente memoria
sensorial; as, un estmulo auditivo, por ejemplo, sera registrado por el sistema
neurosensorial auditivo y posteriormente almacenado durante breve tiempo en la
memoria ecoica o auditiva, que sera diferente a la memoria visual o icnica de la
que hemos hablado.
Igualmente estmulos tctiles y gustativos tendran su correspondiente memoria
sensorial. Los psiclogos de procesamiento de informacin plantean que existen
tantas memorias sensoriales como modalidades. Aunque se conocen muy poco, las
caracterlsticas de estas otras memorias que se plantean son:

122

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Registran textualmente la informacin. No hay elaboracin de ningn


tipo: es la persistencia del estmulo fsico.
2. Tienen o cumplen la funcin de dar tiempo a que otros procesos y meca
nismos extraigan la informacin pertinente para su elaboracin.
3. Son de muy breve duracin. Memorias transitorias que mantienen la in
formacin por muy breve tiempo, despus del cual dicha informacin se
pierde o es recodificada.
1.

2.2.

La memoria a

corto

plazo

La idea de la existencia de una memoria transitoria, de corto plazo , recogida


del campo de los ordenadores, fue apoyada por una serie de datos empricos que
favorecan el planteamiento de la distincin entre memoria a corto y largo plazo en
el sujeto humano. La tradicin asociacionista trabaj fundamentalmente con inter
valos de retencin a largo plazo (diferentes ensayos antes de realizar la prueba de
recuerdo).
Sin embargo, por la dcada de los afios cincuenta empezaron a proliferar los
estudios experimentales sobre intervalos cortos de retencin: una nica presenta
cin y recuerdo inmediato. As, Sperling ( 1960) informaba de sus investigaciones
sobre un almacn sensorial transitorio, Brown (1958) y Peterson (1 959) ponan de
manifiesto el olvido rpido de informacin que se presentaba una sola vez, y
Miller ( 1956) hablaba de una memoria transitoria de capacidad limitada.
Se empezaron a descubrir nuevos fenmenos, diferentes a los obtenidos en la
e:i<perimentacin con intervalos largos de retencin, y se comenz a fundamentar
emplricamente la existencia de una memoria a corto plazo que se rega por meca
nismos diferentes a los postulados en la memoria a largo plazo estudiada por los
asociacionistas. En otras palabras, que los parmetros temporales de recuerdo a
corto y largo plazo reflej aban, o ponan de manifiesto, estructuras de memoria
que se diferenciaban tanto en su capacidad como en el modo en que codifican,
almacenan y recuperan informacin.
Los primeros datos sobre la existencia de una memoria a corto plazo surgieron,
precisamente, a partir de l<j. tcnica de aprendizaje serial. Utilizando este tipo de
prueba se constat que la probabilidad de recuerdo de un tem estaba en funcin
de su posicin en la lista. Los ltimos tems eran mejor recordados que los de
posiciones iniciales. Era como si dichos items estuviesen en una caja de eco, una
memoria temporal desde donde es fcil recordar la informacin. Con la tcnica de
recuerdo libre se descubrieron lo que se denomin efecto de primaca (la probabi
lidad de recuerdo de los primeros tems de una lista) y el efecto de recencia (la
probabilidad de recuerdo de los ltimos tems). Las curvas de posicin serial
fueron re'cogidas por los tericos del procesamiento de informacin para funda
mentar su distincin entre las dos estructuras de memoria mencionadas. El efecto
de recencia (los ltimos tems de una lista se recuerdan antes y mejor) sera un ex
ponente claro de memoria inmediata, a corto plazo , mientras que el efecto de pri
micia retlejarla la ''Onsolidacin, la trans ferencia de la informacin de la memoria

La memoria desde el procesamiento de informacin

1 23

de corto a la de largo plazo . La manipulacin de variables (tasa de presentacin,


longitud de la lista, actividad distractora, etc.) que afectaban de diferente modo a
tales efectos, fue una de las pruebas empricas ms utilizadas para demostrar el
hecho de que los parmetros temporales de retencin a corto y largo plazo re
flejaban dos estructuras de memoria diferentes : una memoria lbil, transitoria, de
capacidad y duracin limitadas, y otra de capacidad y duracin ilimitadas.
Evidentemente, si los intervalos de retencin a corto plazo manifestaban la
existencia de una estructura de memoria subyacer.te, era obligado el estudio de las
propiedades y caractersticas de dicha estructura. Las investigaciones sobre me
moria a corto plazo se centraron, as pues, en analizar los procesos de almacena
miento y codificacin, asi como los de recuperacin y olvido.
Procesos de almacenamiento y codificacin

Plantebamos que un estmulo es registrado sensorialmente e introducido en


las llamadas memorias sensoriales, donde procesos de reconocimiento y seleccin
van a actuar sobre la informacin de dicha entrada. Posteriormente, parte de la in
formacin de dichas memorias sera transferida a otro almacn: la memoria a
corto plazo.
Una de las primeras cuestiones analizadas ha sido la capacidad de almacena
miento de esta memoria. Como decamos antes , la analoga del ordenador llev a
los psiclogos a plantear una estructura transitoria, de capacidad limitada. Ello
fue apoyado por datos empricos que ponan de manifiesto que el sujeto humano
es capaz de retener slo unos cuantos tems de una lista que se le ha presentado
una sola vez: los estudios de espacio de memoria inmediata y el efecto de recencia
en las curvas de posicin serial eran datos experimentales que favorecan o se
adecuaban a la idea de una limitacin en la capacidad del sujeto para retener in
formacin. Sin embargo, tales medidas de la capacidad de la memoria a corto
plazo plantearon problemas: pareca que dicha capacidad era sensible al nmero
de unidades de informacin pero no a su cantidad. Los estudios de memoria inme
diata ponan de manifiesto que el sujeto poda retener entre 5 y 9 unidades, inde
pendientemente de que fueran dgitos, palabras o frases .
Miller (1 956), recogiendo la idea de informacin d e l a teora matemtica, habl
del proceso de chunking (agrupamiento) y de que la unidad de medida de la me
moria a corto plazo era el chunk (trozo). Plante la memoria como un canal de
capacidad limitada, en el que por medio del proceso de codificacin, el sujeto
poda superar tales limites. La codificacin haca referencia al fenmeno de formar
chunks: combinar en unidades ms amplias los tems individuales de una lista. As,
seis dgitos pueden convertirse en tres unidades, codificndolos de dos en dos
(cuando retenemos un nmero de telfono es precisamente lo que hacemos).
La memoria a corto plazo se conceptualizaba as como una estructura de alma
cenamiento con un nmero determinado de compartimentos (chunks). Mientras
que el nmero de unidades es fijo y limitado, la cantidad de informacin conte
nida en ellas varia en funcin de condiciones o variables contextuales tales como

124

Pscologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

La memoria desde el procesamiento de informacin

tipo de tarea, rapidez de presentacin, longitud de la lista, etc. De ah la variabi


lidad obtenida en los estudios de memoria inmediata.
Sin embargo , en recientes investigaciones se ha puesto de manifiesto que la
simplicidad del proceso de chunking planteado por Miller no es tal. Primero, no
est clara esa independencia entre cantidad y unidad de informacin en el alma
cenamiento a corto plazo: si en un chunk se introduce demasiada informacin,
dejara de ser efectivo. Segundo, en el proceso de recodificacin estn implicados
contenidos de la memoria a largo plazo, luego la independencia postulada entre
ambas estructuras no es real. Tercero, la definicin de chunk es circular, por lo
que hace difcil obtener una medida exacta de la memoria a corto plazo.

Los planteamientos iniciales se han abandonado y actualmente se plantea la


codificacin ms como un proceso, estrategia de aprendizaje, que como una carac
terstica estructural de la memoria: cualquier tipo de representacin puede encon
trarse tanto en una como en otra estructura de almacenamiento.

Procesos de recuperacin

Los fenmenos de recuperacin en tareas de recuerdo inmediato han sido


menos estudiados que en tareas de retencin a largo plazo. Los estudios realizados,
por otra parte, se han hecho a partir de tareas de reconocimiento y la problemtica
planteada se centra en la cuestin de si la bsqueda de informacin se realiza de un
modo serial o en paralelo; si la bsqueda es exhaustiva (sobre toda la informacin)
o no. Los datos empricos apoyaran el modelo de bsqueda exhaustiva y serial
planteado por Sternberg. Sin embargo, su generalizacin es muy limitada: sera
necesario aplicar los modelos planteados en situaciones no de laboratorio, sino en
las condiciones reales en las que un suj eto tiene que recordar info rmacin que
acaba de recibir .

Procesos de representacin

Otra cuestin de inters en los estudios de memoria a corto plazo ha sido el


tipo de representacin o formato en que la informacin es almacenada en esta me
moria transitoria.
En un primer momento, y en el empeo de encontrar caractersticas diferencia
doras entre las dos estructuras de memoria, a partir del estudio de los errores que
los sujetos realizaban en tareas de recuerdo inmediato, se generaliz la idea de que
la Info rmacin que llegaba a la memoria a corto plazo era traducida a un cdigo
acstico. El sujeto, segn el modelo de Atkinson y Shiffrin, cuando registra la
informacin en el almacn sensorial, lee lo registrado, escucha lo ledo y, de ese
modo, lo transfiere a la memoria a corto plazo. Es decir, la repeticin permita,
entre otras cosas, traducir a un cdigo acstico la informacin sensorial, fuera del
tipo que fuera.
La primera evidencia para este formato de representacin parti de los estudios
de Conrad ( 1 964) y su matriz de confusin. Comprob que los errores que cometa
un sujeto al recordar las letras que se le haban presentado (ya visual, ya acstic
mente) guardaban relacin con las caractersticas sonoras de la respuesta correcta.
Tales investigaciones fueron muy divulgadas, puesto que permitan establecer una
diferenciacin de tipo de representacin en la memoria a corto y largo plazo. En
los momentos iniciales del procesamiento de informacin se generaliz la idea de
que la primera era de tipo acstico o auditivo, mientras que la segunda utilizaba
un cdigo semntico para representar la informacin .
Sin embargo, cuando se puso en auge el estudio de otros tipos de memoria,
diferentes a la verbal , y se empezaron a realizar crticas a la distincin entre me
moria a corto y largo plazo, aparecieron investigaciones que, utilizando materiales
no verba les, ponan de manifiesto la existencia de otros tipos de representacin de
la infom aacin almacenada en la memoria a corto plazo. As, los estudios de Pos.::
ner ( 1 96'.), los de rotacin mental de Shepard ( 1 973) y los de bsqueda serial de
Kosslyn ( 1 978) hicieron pensar que en la memoria a corto plazo la codificacin
visual, imaginativa, juega tambin un papel en la representacin de la infor
macin, asi como otras investigaciones ponan de manifiesto la existencia de carac
lcrlstkas semnticas registradas en la memoria a corto plazo (Shuiman, 1 972) .

125

'

1
'

2.3.

Mem oria a largo plazo

Los tericos del procesamiento de informacin, con el trmino de memoria a


largo plazo hacan referencia a todo el bagaje cognitivo, es decir, la estructura de
conocimiento del sujeto. Sera el almacn de toda la informacin que adquirimos a
lo largo de la vida: el conjunto de conocimientos que posee un sujeto. De ah que,
como caractersticas fundamentales, se dijera que la memoria a largo plazo es un
almacn de capacidad y duracin prcticamente ilimitada. En este sentido, es la
ms rica y compleja de todas las estructuras de memoria, as como la ms difcil de
estudiar. Lgicamente, si nos referimos a la memoria a largo plazo como el al
macn de todos los conocimientos que posee un sujeto, ste es muy dificil de
estudiar, al menos desde la psicologa clsica experimental: el control sobre la in
formacin que un sujeto tiene y cmo la utiliza se escapa a las tcnicas experimen
tales actuales; la distincin de Tulving ( 1 972) entre memoria episdica y semntica
aluda precisamente a la confusin que se dio al pensar que los estudios de labora
torio sobre la retencin de listas de palabras ponan de manifiesto la estructuracin
y organizacin de los conocimientos adquiridos por un sujeto. Tulving plante que
tales estudios corresponderan a una memoria episdica: el modo en que un sujeto
almacena y recupera informacin (que ya conoce), pero que se le presenta en un
contexto espacial y temporal determinado. Por poner un ejemplo, cuando un sujeto
olvida algunas de las palabras de una lista que se le ha presentado , no significa que
no conozca dichos trminos, simplemente ha olvidado el contexto en que se le ha
dadd. Todos los estudios de aprendizaje serial, recuerdo libre, reconocimiento, son
estudios de memoria episdica . El estudio de la memoria semntica requiere lu
utilizacin de otro tipo de trutu micnto experimental diferente al de aprendizaje de

126

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

listas. Una vez establecida la distincin entre memoria episdica y semntica,


podemos analizar las diferentes reas de estudio que se plantearon sobre los inter
valos largos de retencin, y en este sentido nos centraremos, pues, en la memoria
episdica.
Tales focos de estudio son solamente diferenciables metodolgicamente, pues
en realidad estn estrechamente ligados unos a otros, de tal modo que para ad
quirir y almacenar informacin utilizamos (recuperacin) otra informacin ya
aprendida, y viceversa.
Sin embargo , metodolgicamente es til diferenciarlos, y en este sentido cabra
distinguir tres lneas o reas de investigacin: el tipo de representacin o cdigo en
que se almacena la informacin, los procesos implicados en la bsqueda y recupe
racin de informacin almacenada y qu mecanismos o cmo puede explicarse el
fracaso (si es tal) en la recuperacin de informacin que en un momento determi
nado necesitamos.
Por ltimo, si la memoria a largo plazo es el almacn de todos nuestros conoci
mientos, stos deben poseer algn tipo de estructuracin u organizacin, de tal
modo que su utilizacin sea fcil y rpida. Sera el estudio de la llamada memoria
semntica o, si se quiere, de la representacin del conocimiento.
Analizaremos aqu las formas de codificacin en que la informacin se almace
na, asi como los procesos de organizacin en el mecanismo de la recuperacin, de
jando para otros apartados el problema de la representacin del conocimiento
(memoria semntica), as como el de las distorsiones o disfunciones de la recupera
cin (el olvido).
Como sucedi con los estudios de memoria a corto plazo, los primeros plantea
mientos sobre el tipo de codificacin en que la informacin es almacenada en
intervalos largos de retencin eran muy simplistas, por dos razones fundamentales:
la primera, porque la generalizacin de un solo cdigo en la memoria a largo plazo
(la codificacin semntica) haca ms fcil la distincin entre diferentes estructu
ras de almacenamiento en el funcionamiento de la memoria humana. La segunda
hace referencia a que los estudios iniciales sobre memoria se realizaron a partir de
tareas o materiales verbales, lo cual hizo que se obviara, en un principio, la exis
umcia de otras formas u otros tipos de almacenar o codificar la informacin.
La posibilidad de un cdigo especfico y nico en la informacin almacenada a
largo plazo, llev a los tericos del procesamiento de informacin a plantear que
la codificacin realizada era de tipo semntico, es decir, que el sujeto extraa los
rasgos significativos y semnticos de un tem, y en funcin de ello codificaba la in
formacin, en contraposicin a la codificacin ms superficial realizada por las
memorias transitorias. Distintos investigadores venan a corroborar el hecho de la
dominancia del cdigo semntico en retencin a largo plazo.
Sin embargo, tal generalizacin de cdigos especficos y dominantes en cada
una de las estructuras de memoria postuladas slo fue factible mientras que la
i nvestigacin estuvo dirigida a realizar la distincin entre memoria a corto y largo
plazo . De hecho, cuando, por un lado, se desarrollaron estudios sobre memorias
no verbales, disminuy el inters por el enfoque estructural , y, por otro lado, se
empez a abordar el estudio de cmo el sujeto tiene representado y estructurado su

La memoria desde el procesamiento de informacin

127

conocimiento. Los tericos del procesamiento de informacin se vieron obligados


inevitablemente a aceptar que el modo de codificar o retener la informacin est
determinado tanto por el tipo de tareas (informacin susceptible de retener mejor
visual que verbalmente, y viceversa) como por la estrategia de almacenamiento
seguida por el sujeto y no tanto por las caractersticas de la estructura de memoria.
De hecho, actualmente, se habla de que habra diferentes almacenes dentro de
la memoria a largo plazo, haciendo con ello referencia al hecho de que nuestra
estructura de memoria almacena informacin tanto verbal (lxica y semntica)
como visual o imaginativamente. Uno de los intentos ms conocidos de demos
trar la existencia de una codificacin visual de informacin en la memoria a largo
plazo es el de Paivio ( 1 97 1), con su teora de cdigo dual. Su hiptesis plantea
la existencia de una memoria a largo plazo visual, que hara referencia a la utiliza
cin de un cdigo imaginativo, que representara nuestro conocimiento del mundo
de fo rma analgica. Junto a esta codificacin visual se daria una codificacin
semntica (almacn para el significado) en la que la representacin de nuestros
conocimientos se realiza de forma lgica, proposicional o conceptual. Ambos sis
temas seran independientes aunque estaran conectados. La hiptesis dual ha sido
ampliamente criticada y a ella se han opuesto los defensores de un cdigo unitario
que postulan una representacin proposicional (Belloch y Seoane, 1 972).
El hecho significativo es que actualmente hay un acuerdo general en la utiliza
cin de mltiples y diferentes cdigos a la hora de representar nuestro conoci
miento acerca del mundo frente a los postulados iniciales de cdigos especficos en
cada una de las estructuras de memoria postuladas .
Otra rea de gran inters, y que se desarroll muy pronto, son los fenmenos
de recuperacin de informacin , precisamente debido a que a travs del estudio de
los fenmenos de recuerdo es como se pudieron estudiar los procesos de almacena
miento y codificacin.
Los primeros estudios sobre la recuperacin se realizaron a partir de la tcnica
de recuerdo libre. Dicha tcnica, durante la poca asociacionista, fue relegada a un
segundo plano, pero adquiri de nuevo relevancia a partir de la dcada de los aos
cincuenta, con la aparicin del proceso de informacin.
Durante la etapa asociacionista haban dominado aquellas tcnicas que obli
gaban al sujeto a recordar el material en el orden en que se le haban presentado
(aprendizaje serial, pares asociados, etc .), con lo cual se impeda al sujeto des
arrollar una estrategia propia de organizar el material para recordarlo.
La tcnica de recuerdo libre posibilit poner de manifiesto y desarrollar una
nueva lnea de investigacin: los procesos de organizacin en la recuperacin .
El recuerdo libre consiste en la presentacin de una lista de palabras no relacio
nadas; el sujeto, una vez que la ha aprendido, debe recordar tantas palabras como
pueda, sin tener en cuenta el orden de presentacin de las mismas.
Bousfield ( 1 953) presentaba listas de palabras pertenecientes a diferentes ca
tegoras (por ejemplo, 1 6 palabras en cuatro categoras), al azar. Descubri que
cuando el sujeto recordaba la lista lo hacia organizando las palabras por su perte
nencia a las diferentes categorlas. A tal fenmeno lo denomin clustering (agru
pamiento).

128

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

la

mllmorla

dd f proca111mhlnto d lnform11cl6n

129

Tulving (1 962), presentando listas de palabras que no guardaban relacin, des


cubri que los sujetos imponan un orden determinado a las palabras de la lista,
que se mantena constante a lo largo de los diferentes ensayos de recuerdo, y a ello
lo denomin organizacin subjetiva (Oiges, 1 980).
Tanto el fenmeno de clustering como el de organizacin subjetiva, ponan de
manifiesto el hecho de que los sujetos desarrollan diferentes estrategias de organi
zacin del material a la hora de recordar lo que han aprendido. Los procesos de
organizacin en recuperacin fueron investigados posteriormente, utilizando
nuevas tcnicas que llevaron a nuevos planteamientos tericos sobre los procesos
implicados en la codificacin y recuperacin de informacin. Los estudios experi
mentales, donde al sujeto se le daba una categora como pista o indicio para re
cordar las palabras de una lista que haba aprendido, hicieron que apareciera u na
nueva problemtica, a saber, la relacin entre codi ficacin y recuperacin. Un ex
ponente de tales nuevos planteamientos sera la hiptesis de codificacin espec
fica, formulada por Tulving, en la que, en definitiva , se pone de manifiesto la
interdependencia entre procesos de codi ficacin y de recuperacin. Tal hiptesis
plantea que la recuperacin depende del modo en que se haya codificado la infor
macin. As, los indicios de recuperacin sern efectivos slo si se codificaron
junto a la informacin. En definitiva, sera un planteamiento anlogo a lo que
ocurre en un ordenador, en donde cada informacin almacenada en las llamadas
memorias permanentes est sealizada de tal modo que su recuperacin se realiza
a partir de tal sealizacin . Sera tambin similar el modo en que se archiva y se
recupera un libro en una biblioteca: la signatura que se le da para su archivo ser
vir de indicio para su posterior localizacin y utilizacin. El planteamiento de que
Jos mecanismos de recuperacin de informacin de la memoria seguiran un proce
dimiento similar a los de los sistemas artificiales de procesamiento de informacin,
aparte de romper con las leyes tan estrechas y simplistas del asociacionismo, ha
posi bilitado nuevos desarrollos tericos en el estudio del olvido. Dentro de estos
esquemas de recuperacin, el fracaso podra deberse tanto a una codificacin de
fectuosa como a la utilizacin de una pista o indicio no adecuada. La distincin
entre disponibilidad y accesibilidad est, en este sentido, plenamente justificada y
adquiere gran importancia: el que una informacin est almacenada (disponible)
no quiere decir que est accesible.
Dentro de los fenmenos de recuperacin, otra lnea de investigacin o estudio
ha sido la diferencia entre reconocimiento y recuerdo. El reconocimiento hace re
ferencia a aquellas situaciones experimentales o reales donde el sujeto debe' decidir
sobre si un tem determinado se le haba presentado antes o no. Es decr, cuando
se enfrenta a informacin que ya previamente conoca, mientras que el recuerdo
Implica la bsqueda y recuperacin de informacin. Pues bien, un fenmeno des
cubierto en situaciones experimentales y que dio lugar a diferentes posiciones teri
cas', es el hecho de que parece q ue los sujetos reconocen mej or que recuerdan. El
reconocimiento, tanto en tareas experimentales como reales, es superior al recuer
do. Ello llev a di ferentes explicaciones de tales discrepancias entre recuerdo y re
conocimient o. Una de las hiptesis ms aceptada es la del doble proceso, formula
do po r Amlcrson y Bowcr ( 1 972), donde se pl antea q u e l aks discrepancias se de-

ben al hecho de que el reconocimiento implica simplemente la decisin de si una


info rmacin es o no conocida, mientras que el recuerdo implicara un doble proce
so: por un lado, la bsqueda de dicha informacin, y, por otro, l a decisin de qu
es lo que se buscaba.
Esta hiptesis no fue aceptada por todos los investigadores. Otros autores, par
.
tiendo de la teora de deteccin de seales, plantean la hiptesis del umbral de re
conocimiento, en la que se afirma que el recuerdo y reconocimiento implican el
mismo proceso. Las diferencias se producen porque en el reconocimiento es ms
fcil alcanzar el umbral (cantidad de fuerza) de deteccin de un tem que en tareas
de recuerdo.

3.

Fenmeno del olvido

Un aspecto de la memoria tambin importante, y que ha sido objeto de aten


.,
c1on
no slo de la psicologa, sino tambin de otras disciplinas, como la psiquiatra,
el psicoanlisis, la psicofisiologa, etc . , es el fenmeno del olvido.
El estudio de este fenmeno en la psicologa experimental se ha realizado a tra
vs del fracaso de los sujetos en recordar material que se ha aprendido. Dicho de
otro modo, el olvido se plante y defini en funcin de su contrapartida: la reten
cin; se consider el olvido como un fracaso de la memoria. Sin embargo, actual
mente, Y partiendo de la orientacin de procesamiento de informacin, se est per
filand9 un nuevo modo de plantear este fenmeno: el olvido como un procesa
miento distorsionado, una disfuncin de almacenamiento, codificacin o recupera
cin de info rmacin.
Los primeros estudios sobre el olvido habra que remontarlos a las famosas
curvas de olvido de H. Ebbinghaus, quien, en definitiva, fue el precursor de dos
grandes teoras desarrolladas posteriormente en la explicacin de este fenmeno.
Las curvas de olvido obtenidas por H. Ebbinghaus manifestaban un deterioro r
pido inicial, mientras que despus se produca un deterioro ms lento. Plante la
influencia del tiempo en la asociacin de los materiales a recordar para explicar el
deterioro de la retencin.
Posteriormente, cuando el aprendizaje verbal abord este campo, desarroll la
famosa teora de la interferencia, por la que se estableca que el fracaso del sujeto
en recordar un material estaba en funcin de la transferencia negativa que aprendi
zajes previos o posteriores ejercan sobre lo aprendido. La explicacin desarrollada
y amliamente aceptada fue la de la interferencia: cuando aprendemos algo, esto
mterf1ere con previos aprendizajes impidiendo su recuerdo (interferencia retroacti
va) o bien lo aprendido dificulta nuevos aprendizajes (interferencia proactiva).
Hasta la dcada de los aos cincuenta se podra decir que la nica teoria
ampliamente desarrollada y aceptada fue la teora asociacionista de la interferencia
(Garzn y Seoane, 198 1).
Sin embargo, a partir del desarrollo de la orientacin de procesamiento de in
formacin, y en concreto con el aue de los estudios sobre intervalos cortos de re
tencin, la situacin cambia drsticamente. Dos autores, Brown (1 958) y Peterson

130

Pscologla cognitiva y procesamiento de la informacin

(1959), informaban de un fenmeno de olvido que pareca no encajar dentro del

marco de la teora de la interferencia. Utilizaron una tcnica conocida como tarea


distractora; la prueba consiste en la presentacin de una secuencia de tres tems
(consonantes) en orden serial una sola vez. Despus de la presentacin segua un
corto intervalo de retencin durante el cual los sujetos realizaban otra tarea (activi
dad distractora) que nada tena que ver con la tarea de prueba. La idea subyacente
a la utilizacin de esta prueba era evitar que los sujetos repitieran (en voz baja) la
secuencia de consonantes (la repeticin es un mecanismo de la memoria a corto
plazo por el que la informacin se mantiene por tiempo ilimitado).
Realizando este tipo de prueba, Brown y Peterson comprobaron que el porcen
taje de recuerdo de la secuencia estaba en funcin del intervalo de retencin: si el
recuerdo era inmediato, los sujetos recordaban prfectamente la secuencia, pero, a
medida que aumentaba el intervalo de retencin, disminua el recuerdo, de tal mo
do que a los 1 8 segundos los sujetos ya no eran capaces de recordar la secuencia.
Parecia, pues, que el mero paso del tiempo deterioraba la huella de memoria, a no
ser que la informacin fuera repetida. Se revitaliz con ello la llamada teora del
deterioro, donde, en contraposicin a la teora de la interferencia, se postulaba el
tiempo como condicin suficiente para que se produjera el olvido.
Estas investigaciones fueron muy divulgadas porque, como puede suponerse,
favorecian la distincin entre memoria a corto y largo plazo. Los tericos del pro
cesamiento de informacin intentaron formular diferencias de mecanismos de olvi
do en intervalos cortos y largos de retencin, interpretando las curvas de olvido en
este sentido. Postularon un factor tiempo para el olvido en memoria a corto plazo,
dejando el factor de interferencia como explicacin para el olvido de la memoria a
largo plazo.
Sin embargo, la tarea diseada por Brown-Peterson pronto empez a ser criti
cada, fundamentalmente por los asociacionistas, que se resistan a aceptar que la
interferencia no jugara un papel en los intervalos cortos de retencin. El modo de
Introducir los principios de transferencia negativa en tareas de recuerdo inmediato
fue plantear el papel que la actividad distractora, en la tarea de Brown-Peterson,
jugaba en la retencin. As surgieron investigaciones donde se vio que la curva de
olvido en recuerdo inmediato variaba en funcin del tipo de tarea distractora que
se utilizara. Si la tarea distractora era similar a la secuencia original, el olvido era
mucho mayor que cuando no lo era. La similitud entre la secuenci a y la tarea
distractora era u n factor importante en el olvido: en definitiva, se planteaba la
asociacin de lo aprendido como factor de olvido en la memoria a corto plazo. En
diferentes investigaciones se demostr que tanto la interferencia proactiva como
retroactiva se producan en tareas de recuerdo inmediato, con lo cual los aso
ciacionistas lograban poner de manifiesto la validez del principio de transferencia
en la memoria a corto plazo .
A partir, sin embargo, por un lado, de la tarea de prueba serial de Waugh y
Norman, y, por otro, de la analogla del ordenador, se lograba encontrar una refor
mulacin de la teorla de la interferencia en la memoria a corto plazo : la teorla del
d1splaz:.ami1nto.
La t6cnlca de Wauh y Norman consiste en la preaentacl6n de una secuencia

La memoria desde tll proceSBmiento de intormaci6n

131

de digitos seguida de un digito-prueba. El sujeto debia responder con el dgito que


en la secuencia seguia al digito-prueba presentado. La curva resultante era similar
a la obtenida por Brown y Peterson y la probabilidad , de recuerdo del dgito
prueba estaba en funcin del nmero de tems intervinientes entre la presentacin
del dgito y su recuerdo. Los resultados se interpretaron partiendo del concepto de
memoria a corto plazo como un sistema de capacidad limitada: el olvido se produ
ce siempre que dicha capacidad es cubierta. Es decir, no es la asociacin de los
tems intervinientes, sino su cantidad lo que produce la prdida (olvido) de la in
formacin. La memoria a corto plazo tiene un nmero determinado de comparti
mentos, y si stos estn ocupados al llegar nueva informacin, sta desplazara a la
ya almacenada.
Actualmente, en esta controversia sobre si pueden darse en la memoria a corto
plazo fenmenos de interferencia, o si los datos favorecen ms la interpretacin
del deterioro o desplazamiento, se habla de la h iptesis de discriminacin tempo
ral, centrada en plantear el olvido como un problema de codificacin y pistas uti
lizadas en la recuperacin de informacin. El fenmeno del olvido sera ms una
consecuencia del modo en que se ha codificado o por el tipo de pistas que el sujeto
tiene para poder recuperar la informacin.
Una lnea similar parecen haber seguido los estudios sobre el olvido en largos
intervalos de retencin . Como ya dijimos en un principio, durante muchas dcadas
domin la idea de que la asociacin entre unos materiales es lo que provocaba el
que en un momento determinado el sujeto no recordara lo que haba aprendido.
Los jenmenos de interferencia retroactiva y proactiva fueron puestos de manifies
to a travs de las situaciones experimentales de diseos de transferencia (aprendi
zaje de dos listas de pares asociados y recuerdo de una de ellas).
La crtica ms fuerte realizada por el procesamiento de informacin al trabajo
de los tericos asociacionistas es plantear que los fenmenos de interferencia pro
activa y retroactiva no son explicaciones del olvido, sino el resultado (leyes
empricas) de ciertas manipulaciones de las condiciones de aprendizaje. Los estu
dios en el rea de la recuperacin, as como los estudios de las amnesias (Ibez y
Garzn, 1981), han posibilitado un nuevo enfoque del problema del olvido: la dis
tincin de Tulving entre disponibilidad y accesibilidad hace pensar en el olvido co
mo un proceso activo, es decir, un procesamiento (codificacin o recuperacin) de
ficiente de la informacin, o tambin el olvido como distorsin: bien por el tipo de
codificacin realizada, bien porque las estrategias para acceder a la iformacin
no son las adecuadas. El olvido es un proceso activo frente al olvido pasivo, postu
lado por las teorias del deterioro o de la interferencia, donde el sujeto contaba poco.

4.

Memoria semntica

El estudio de la memoria a largo plazo como la representacin del conocimien


to se ha estudiado bajo el titulo de memoria semntica, haciendo con ello alusin
al problema de cmo el sujeto estructura y organiza toda la informacin, conoci
miento que adquiere sobre al mismo, el entorno y el mundo social (Seoane, 1982).

132 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

La memoria semntica no hace referencia al almacenamiento de un estmulo


que se produce en un momento y contexto determinado (el aprendizaje de una lista
de palabras), sino al conocimiento que el sujeto va estructurando y organizando a
lo largo de su vida.
Los psiclogos experimentales han recogido muchos datos empricos sobre la
llamada memoria episdica: aprendizaje de una informacin en unas dimensiones
espacio-temporales determinadas. Sin embargo, existen muchos menos trabajos
acerca de cmo el sujeto utiliza, recupera y organiza los conocimientos que le sir
ven para enfrentarse a las situaciones de la vida diaria. La investigacin sobre la
organizacin y recuperacin de la informacin semntica (conceptual) se ha basa
do en un cambio en los procedimientos experimentales. Lgicamente, el aprendiza
je y recuerdo de una lista de palabras (silla, coche, libro, etc.) no sirve de mucho
para descubrir cmo el sujeto tiene estructurado su conocimiento sobre dichos ob
jetos. Los cambios metodolgicos hacen referencia a la utilizacin del tiempo de
reaccin en tareas sobre el material estructurado (frases, sentencias, etc .) en secuen
cias significativas. En los estudios de la memoria episdica se trabajaba fundamen
talmente con el nmero de aciertos y errores que el sujeto cometa en el recuerdo
de una lista de palabras. En los estudios de memoria semntica no se tiene en
cuenta tanto los aciertos o errores del recuerdo como el tiempo que un sujeto tarda
en realizar la verificacin de una sentencia o la comprensin de un texto. Es decir,
tareas que no suponen ni el aprendizaje ni la recuperacin de un material presenta
do, sino que implican o utilizan conocimientos e informacin que el sujeto ya po
see, y sobre ellos se configura una tarea que permita poner de manifiesto el tipo de
estructuracin de dichos conocimientos.

Tareas experimentales

Una de las tcnicas utilizadas en el estudio de la memoria semntica es la lla


mada verificacin de sentencias. Dicha tcnica intenta verificar si en la organiza
cin de los conocimientos de un significado, ste juega algn papel; en definitiva,
si la organizacin de conocimientos es conceptual. La tcnica presupone que si ello
es asl, entonces, categoras que guarden algn tipo de relacin estarn representa
das espacialmente ms prximas en el almacn de memoria. La tcnica consiste en
la configuracin de una serie de sentencias a partir de la seleccin a priori de un
nmero determinado de categoras que tendrn un tipo determinado de relacin en
dichas secue.n cias. Un ejemplo sera el siguiente:
Relaciones

Subconjunto
Superconjunto
Superposicin
Disyuncin

Sentencias

Todas las gemas son rubes


Algunas piedras son rubes
Algunas mujeres son escritoras
Todos los gatos son picdnts

la memoria desde el procesamiento de informacin

133

Cada una de las sentencias es presentada al sujeto y ste debe decidir si dicha
sentencia es verdadera o falsa. El procedimiento se basa en la medida del tiempo
de reaccin: cuanto ms tarda un sujeto en responder a una sentencia, se supone
que ms informacin ha tenido que verificar y ms lejanas estn representadas en
la memoria las categoras implicadas.
A travs de esta metodologa experimental se ha comprobado que, dependien
do del tipo de relacin de las categoras implicadas en las sentencias (si son univer
sales o particulares, verdaderas o falsas), los tiempos de reaccin son diferentes.
Es a partir de este tipo de tareas que se han verificado algunos de los modelos for
mulados de cmo est representado y organizado el conocimiento.
Otra de las tcnicas utilizadas, y ms antigua, en el estudio del papel del signifi
cado en la organizacin del conocimiento, es la llamada comprensin de textos.
Tuvo su inicio en los estudios de memoria de Bartlett ( 1 932) cuando, rompiendo
con la tradicin asociacionista, plante la utilizacin de pasajes de prosa para es
tudiar cmo un sujeto aprende y recuerda informacin.
Actualmente, el procedimiento experimental que se sigue es el siguiente: el suje
to lee un texto y despus debe intentar recordarlo. El experimentador, previamente,
estructura el pasaje en proposiciones (trozos significativos) y compara el nmero
de ellas que el sujeto es capaz de reconstruir. Es decir, mide el nmero de ideas,
por decirlo de algn modo, que el sujeto recuerda.
Se realizan diferentes manipulaciones en los prrafos: desde el nmero de pa
labras hasta el nmero de proposiciones, as como variaciones tanto semnticas co
mo sintcticas (gramaticales, de estructura superficial) para analizar cmo dichas
variables afectan al recuerdo del prrafo que el sujeto realiza, pudiendo as verificar
el modo en que el sujeto codifica y recupera material significativo y conceptual .
Los fenmenos que Bartlett seal, tales como la adecuacin subjetiva, las ra
cionalizaciones, omisiones, etc . , siguen verificndose actualmente y vienen a poner
de manifiesto el proceso de organizacin en los mecanismos de codificacin y recu
peracin que hacen referencia al modo en que el sujeto representa y estructura el
conocimiento que adquiere.
Fundamentalmente, es mediante la verificacin de sentencias y comprensin de
textos como se ha intentado comprobar los diferentes modelos postulados sobre el
modo en que el sujeto estructura su conocimiento. Sin embargo , hay que sealar
que tales modelos surgen a partir, por un lado, del desarrollo de la lingstica
chomskiana (la diferenciacin entre estructura superficial y profunda) y, por otro,
del intento de realizar programas de ordenador para la traduccin de idiomas. La
traduccin automtica realizada por los programas era demasiado tosca, rgida y
mecnica. Pronto se dieron cuenta de que ello era debido a la falta de una estruc
tura profunda, unos esquemas o guiones de conocimiento, que es lo que haca que
el sujeto humano realizara traducciones mucho ms flexibles y adecuadas. Todos
estos desarrollos fueron recogidos por los psiclogos que empezaron a trabajar en
la construccin de modelos que simularan la estructuracin y organizacin del co
nocimiento. Entre los modelos que aparecieron podramos distinguir dos grandes
grupos en base al tipo de organizacin que postulan: los modelos de retcula y los
de caracterlsticas semnticas.

134

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Modelos de retcula
Tres exponentes de este tipo de modelo seran el Teachable Language Com
prehender (TLC) de Quilliam (1 969), que posteriormente fue modificado por Co
llins y Loftus ( 1 975), y que era un modelo que intentaba simular la habilidad del
sujeto para comprender y utilizar el lenguaje; el modelo de Human Associative
Memory de Anderson y Bower (1973), y el de Rumelhart, Lindsay y Norman
( 1 972); intentan directamente simular la memoria humana y los presentan co
mo modelos de estructura de la memoria a largo plazo.
Prten de la idea de que la unidad clave en la organizacin del conocimiento es
el concepto (no el trmino, sino su significado). Nuestro conocimiento estara
estructurado en una red de conceptos asociados entre s. Tales asociaciones seran
de diferentes tipos. Un concepto puede estar asociado a otro por medio de una re
lacin de pertenencia (ejemplo, el concepto de mujer pertenece al de persona) o
por una relacin de propiedad (un pjaro tiene alas). Es decir, que en la red con
ceptual habra una serie de conceptos (unidades o propiedades, como los denomi
na el TLC) y los indicadores sealaran el tipo de asociacin entre ellos .
Lo comn entre los diferentes modelos de retcula es que conciben el conoci
miento como una red de conexiones, en forma de asociaciones conceptuales. Una
diferencia entre ellos sera que uno (el TLC) postula una red jerrquica, mientras
que los otros sealados no.
Segn estos modelos, la recuperacin sera fundamentalmente una bsqueda
activa de intersecciones: el sujeto partira de un punto determinado de la red y re
correrla las diferentes intersecciones hasta encontrar la informacin que necesita.
Planteaban, as, que el sujeto tardar ms o menos en verificar una sentencia (tc
nica de comprobacin de los modelos) en funcin del nmero de intersecciones
que tuviera que analizar (tardara ms en responder a la sentencia un canario es
un animal que a un canario es un pjaro). La codificacin y almacenamiento
de informacin estaran, asimismo, en funcin de la retcula conceptual del sujeto,
e implicaran bien una reorganizacin de las redes conceptuales establecidas, o
bien una ampliacin de las ya formadas.

Modelos de caractersticas semnticas


Un exponente de este tipo de modelos es el propuesto por Smith, Shoben y
Rips ( 1 974), que surgi a partir de las crticas que recibi el modelo TLC de
Quilliam.
Tales modelos parten del supuesto de que el concepto no puede definirse en ba
se a otro concepto, orno los modelos de retcula, sino que un concepto se define
en funcin de un conjunto de atributos y rasgos. Mantiene la idea de organizacin
como retlcula de interconexiones en cuanto que las caractersticas que definen a un
..:011epto pueden, a su vez, estar asociadas y definir a otro. Dentro de los rasgos o
11&trlbuto1 que definen un concepto, unos serian mis centrales y definitorios que

La memoria desde el procesamiento de informacin

135

otros : el criterio de distancia semntica se utiliza tambin en este tipo de represen


tacin del conocimiento. La distancia semntica les lleva, as, a distinguir entre
conceptos muy relacionados y conceptos poco relacionados.
Smith y sus colaboradores plantearon que la memoria semntica contiene una
lista de atributos para cada uno de los conceptos almacenados , y que la fuerza de
asociacin (distancia semntica) de cada rasgo o atributo estara en funcin de su
centralidad en la definicin del concepto, as como la distancia semntica de los
conceptos estara en funcin del nmero y centralidad de los rasgos que compar
ten. En la comprobacin del modelo, plantearon que el sujeto tardara ms o me
nos en verificar una sentencia en funcin de la distancia semntica de los concep
tos implicados.

5.

Alternativas a los m odelos estructurales

La idea actual, y que se desarroll en la dcada de los setenta, es que la divi


sin de la memoria en dos o ms sistemas de almacenamiento es una sobresimplifi
cacin de cmo el sujeto maneja, elabora, transforma y utiliza informacin. Por
un lado, los datos experimentales a favor de la dicotoma -memoria a corto y lar
go plazo- fueron muy criticados y puestos en duda por los defensores de un solo
sistema o estructura de almacenamiento ; por otro lado, empezaron a surgir ano
malas que hicieron que descendiera el inters y la investigacin en la diferencia
cin de estructuras de memoria. Adems , en la analoga del ordenador se pas del
intrs por la estructura del mismo al nfasis en su funcionamiento, es decir, a los
procesos. A ello se aada que con los planteamientos estructurales de la memoria
a largo plazo los psiclogos cognitivos se haban alejado de su objetivo central: el
conocimiento (Seoane, 1982).
Estos problemas experimentales y tericos condujeron a un cambio de enfo
que, no de paradigma (Lachman y otros, 1 979) dentro de la psicologa cognitiva,
en el modo de abordar la memoria. En la dcada de los setenta, los investigadores
realizan una aproximacin ms funcional, de procesos ms que de estructuras sub
yacentes, al funcionamiento de la memoria. El resultado fue que, mientras algunos
autores se centraron en paliar, desde esta nueva perspectiva, las deficiencias de los
modelos estructurales (Atkinson y Juola, Shiffrin y Schneider), otros presentaban
hiptesis alternativas a dichos modelos : bien reinterpretando la memoria a corto
plazo como una memoria de trabajo (Baddeley y Hitch, 1 974), bien planteando un
modelo funcional de la memoria, como Craik y Lockhart (1972) con su hiptesis
de Niveles de Procesamiento.
Dentro de los planteamientos y modelos estructurales de memoria, se haban
postulado mecanismos o modos de operar diferentes para cada una de las hipotti
cas estructuras, as como que stas funcionaban independientemente. Sin embar
go, algunos de los mecanismos implicados en la memoria a corto plazo venan a
poner en duda esa separacin e independencia. En concreto, estudiando los meca
nismos de repeticin y recodificacin de la memoria a corto plazo, se vio que tanto
uno como otro se realizaban en funcin de la utilizacin de la memoria a largo

136 Psicologfa cognitiva

y procesamiento de fa informacin

plazo: en definitiva, ni eran tan mecnicos ni la separacin entre las dos memorias
era real.
La repeticin, segn el modelo de Atkinson y Shiffrin (1 968) y los estudios de
Brown ( 1 958) y Peterson (1 959) sobre el olvido en cortos intervalos de retencin,
pareca un proceso automtico y mecnico que posibilitaba que la informacin se
mantuviera por tiempo indefinido en la memoria a corto plazo, facilitando la con
solidacin de la misma, es decir, su transferencia a la memoria a largo plazo.
No obstante, este automatismo del proceso de repeticin fue criticado por dife
rentes investigaciones en las que se demostr que, por un lado, la simple repeticin
no implicaba la consolidacin de informacin repetida, y, por otro, que dicho pro
ceso no era tan automtico: el sujeto en la repeticin utiliza conocimientos pre
vios, que ya posee, para decidir que debe repetir una informacin recogida. Por
ejemplo, cuando nos dan un nmero de telfono no solemos repetir aquellos pri
meros dgitos indicativos de la ciudad. O sea, que la repeticin es ms un proce
so activo que utiliza conocimientos, es decir, contenidos de la memoria a largo pla
zo, para llevarse a cabo.
Similarmente al mecanismo de la repeticin, el proceso de recodificacin
(chunking), planteado por Miller, necesita y utiliza la memoria a largo plazo para
realizar la recodificacin de una informacin. Por ejemplo, las letras VHS pueden
convertirse en una unidad de informacin (chunk) si sabemos (memoria a largo
plazo) que dichos tems se corresponden con un tipo de cinta-vdeo existente en el
mercado. Las letras THE formarn un chunk en la medida en que conozcamos el
Idioma ingls. Es decir, que el proceso de formar chunks no es mecnico y auto
mtico, sino activo y mediatizado por conocimientos previos del sujeto y por la ac
tivacin de contenidos de la memoria a largo plazo.
Ello provoc que se produjera una reinterpretacin de la memoria a corto pla
zo : la memoria de trabajo, que hace referencia no tanto a una estructura de alma
cenamiento como a un proceso de control que opera sobre el sistema de memoria,
activando contenidos que, en un momento determinado, son necesarios para resol
ver una tarea (reconocer un rostro, resolver un problema, etc.).
La reinterpretacin del concepto de memoria a corto plazo como memoria
de trabaj o enfatiza su caracterstica de ser un sistema donde la informacin es
manipulada. Sera algo similar, por utilizar una analoga, al modo en que opera
mos en una biblioteca: la memoria a largo plazo seran todos los libros archivados,
y la memoria de trabajo hara referencia a la extraccin temporal de algunos libros
que en un momento determinado necesitamos manejar para resolver una tarea es
pecifica.
Esta idea de memoria de trabajo fue planteada por Baddeley y Hitch (1 974), Y
la Intentaron verificar mediante situaciones experimentales donde el sujeto, mien
tras resolvia una tarea (verificacin de sentencias, comprensin de textos, etc.), de

bla atender a otra (la repeticin de una secuencia de dgitos). Suponan que, si la
memoria de trabajo estaba ocupada, no podra atender a otra tarea que requiriera
procesamiento activo (en el sentido de extraccin y manipulacin de informacin).
Interpretaron sus resultados sobre memoria a corto plazo como una memoria de
trabajo, que es la activacin de contenidos de informacin almac;:1nado1; evidcnte,4-Wi!if.li;:

La memoria desde el procesamiento de informacin

137

mente puede cumplir la funcin de almacenamiento, pero es temporal y la menos


importante. En resumen, Baddeley y Hitch hablaron de un procesador central (me
moria de trabajo) que acta sobre contenidos de informacin extrayndolos del
sistema de memoria para realizar diferentes tareas (reconocimientos de formas,
comprensin de sentencias, etc.)
Craik y Lockhart, en 1 972, publican un artculo donde ponan de manifiesto
las razones existentes para postular la idea de diferentes sistemas de almacena
miento por donde se transmite la informacin, as como la adecuacin de tales
modelos estructurales, presentando lo que denominaron ellos mismos un marco
alternativo que es conocido por la hiptesis de niveles de procesamiento.
Plantean que la memoria funciona de un modo continuo en el que van produ
cindose diferentes grados o niveles de elaboracin del estmulo, de tal modo que
la huella de memoria, la retencin, estar en funcin del nivel de profundidad de
elaboracin que se haya realizado. Dentro de la adquisicin que el sujeto realiza de
una informacin, se pueden distinguir diferentes niveles de anlisis: uno de los pri
meros y ms superficiales sera la elaboracin sensorial, otro nivel de anlisis sera
el acstico, siendo el semntico-asociativo el de mayor profundidad de procesa
miento de la informacin. Dichos niveles de anlisis hacen referencia a la profun
didad de procesamiento, no a estadios independientes de elaboracin. En este sen
tido no tienen por qu almacenarse sus productos. En las situaciones experimenta
les, si detenemos este proceso continuo de elaboracin, mediante una prueba de re
cuerdo, el resultado ser el nivel de anlisis que en ese momento se haya realizado.
Se ls puede denominar, como se ha hecho, memoria sensorial o memoria a corto
plazo, pero son simples parmetros de observacin de un proceso que es un conti
nuo de elaboracin que implica diferentes niveles de profundidad de la huella de
memoria.
Enumeran algunas variables que afectaran a la profundidad de procesamiento
del estmulo: el tiempo disponible para la elaboracin (a menos tiempo, elabora
cin menos profunda), la cantidad de atencin que se le preste, el tipo de tareas,
etctera. Idearon un tipo de dise.o de aprendizaje para comprobar su hiptesis de
continuidad de procesamiento en la elaboracin de informacin: el llamado apren
dizaje incidental o tareas orientadoras, donde el sujeto procesa el material en fun
cin de la orientacin que el experimentador le indica. La comparacin entre las
diferentes tareas orientadoras y sus consecuencias en la retencin del material
aprendido pondra de manifiesto la relacin postulada entre codificacin, tipo de
elaboracin del material y retencin del mismo.
Craik y Lockhart rompen con el estudio esttico de productos del funciona
miento de la memoria para adecuarse a un enfoque ms funcional, dinmico, de
procesos, en definitiva. Quiz pudiera realizarse la crtica de que su hiptesis ha
sido aplicada fundamentalmente en la llamada memoria episdica, que, como ya
dijimos, quiz es la ms irrelevante para una psicologa del conocimiento. Seria
necesario analizar hasta qu punto es aplicable a situaciones fuera del campo del
aprendizaje verbal de laboratorio para poder extraer la significacin que dicha hi
ptesis tiene dentro de una orientacin cuyo objetivo es el anlisis y explicacin de
cmo el sujeto adquiere, oraanlza 'I utiliza su conocimiento.

138

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

La memoria desde el procesamiento de informacin

No obstante, la hiptesis de niveles de procesamiento ha abierto nuevas pers


pectivas, y los diseos experimentales de tareas de orientacin han permitido o
contribuido de modo importante al abandono del enfoque estructural que empeza
ba a frenar las aportaciones que la psicologa cognitiva puede realizar a los dife
rentes campos o disciplinas de la psicologa .

139

Paivio, A. ( 1 97 1 ) : lmagery and Verbal Processes, Holt, Rinehart and Winston, Nueva York.
Peterson, L . , y Peterson, M. ( 1 959): Short-term retention of individual iterns, Journa/ of

Exp. Psychol., 58, pgs. 1 93-1 98.


Posner, M . l . , et al. ( 1 969): Retention A visual and name code of single letters, J. of Exp.
Psychol. . 19.
Quilliarn, M. R. ( 1 969): <ffhe teachable language Comprehender: A simulation prograrn
and theory of language , Communications of the Association for Computing Machine

ry, 1 2, pgs. 459-476.


Seoane, J. ( 1 982): Psicologa cognitiva y psicologa del conocimiento, Boletn de Psico

loga, Valencia, 1 , pgs. 25-43.


Shepard, R. N. ( 1 967): Recognition rnernory for words sentences and pictures, J. of

R EF E R E N C IAS
Anderson, J. R., y Bower, G . H . ( 1 972): Recognition and retrieval processes in free recall,

and V. B., 1 1 , pgs. 221 -227.

Psychol. Rev., 19.


Anderson, J . R .. y Bower, G. H. ( 1 973): Human Associative Memory, Winston and Sons,
Washington.
Atkinson, R. C., y Shiffrin, R. M. ( 1 968): Human Memory: a proposed system and its con
trol processes, en Spence, K. W . , y Spence, J. T. (eds. ) : The Psychofogy of Learning

and Motivation: Advances in Research and Theory, vol. 2. Academic Press, Nueva
York.
Averbach , E., y Coriell, A . S. ( 1 96 1 ) : Short-term memory in vision, Bel/ Syst. tech. J.,
40, pgs. 309-328.
Baddeley, A. D., y Hitch, G. ( 1 974): Working memory )), en Bower, G . M. (ed.): The Psy

Belloch, A., y Seoane, J . ( 1 982): La estructura de la memoria a largo plazo, en Seoane,


Dies y Garzn: Manual de psicologa experimental, Alfaplus, Valencia.

Bousfield, W. A. ( 1 95 3) : The ocurrence of clustering in the recall of randomly arranged


associates, J. of Gen. Psychol., 49, pgs. 229-240.
Brown, J. ( 1 958): Sorne test of the decay theory of inmediate memory, en Quarterly Jour
nal of Exp. Psychol., 8, pgs. 1 34-1 39.

Colllns, A. M., y Loftus, E. F. ( 1 975): A spreading activation theory of semantic processing,

Psyc:hol. Rev., 82, pgs. 407-428.


Conrad, R. ( 1 964): Acoustic confsion in inmediate memory, British Journal of Psycho
logy, 5 5 , pgs. 75-84.
Crai k , F. l . M . , y Lockhart, R. S. ( 1 972): Levels of processing a framework for memory
research, Journal of V. L. and V. B., 1 1 , pgs. 671 -684.

Dles, M. ( 1 980): Modelos de Organizacin de conceptos: los procesos de recuperacin,


tesis doctoral, Santiago de Compostela.
Garzn, A., y Seoane , J. ( 1 98 1 ) : De la asociacin a la codi ficacin en el aprendizaje verbal:
un estudio de E. Martn . Rev. General y Aplicada, 36, pg. 4.
Kosslyn, S . M . , et. al. ( 1 978) : Visual images preserve metric spatial inforrnation: evidence
from studics of image scanning, J. of Exp. Psychol., 4, pgs. 47-60.
l bftcz, E . , y Garzn, A. : Las amnesias desde un punto de vista cognitivo, Anlisis y mo

di)kucin de conducta. (En prensa.)


Lachman, R . ; Lachman, J . , y Butterfield, E . C. ( 1 979): Cognitive Psychology and Informa
llon Processlng LEA, Hillsdale.
Mlller, O. A. ( 1 956): The magical number seven, plus o minus two: sorne limits of our
,

capaclty for proccssing information , Psychology Review, 63, pi\iN. 11 1 -97.


Meredith Pub. Comp.,

Smith, E. E . ; Shoben, E. J . , y Rips, L. J. ( 1 974): Structure and process in semantic me


mory : a featural model fo r semantic decision. Psychol., 8 1 , pgs. 214-24 1 .
Solso, R . L . ( 1 979): Cognitive Psychology, Harcourt Brace Jovanovich, Inc . , Nueva York.
Sperling, G. ( 1 960): The inforrnation available in brief visual presentations, Psychological

Monographs, 14.
Tulving, E. ( 1 962) : S ubjetive Organization: in free recall of unrelated words, Psychol.
Review, 69, pgs. 344-354.
Tulving, E . ( 1 972): Episodic and semantic memory, en Tulving, E . , y Donalson, W. (eds.):
Organization and Memory, Academic Press, Nueva York .
Waugh, N. C . , y Norman, D . A. ( 1 965): Primary memory, Psychological Review, 72,

chology of Learning and Motivation, 8 , pgs. 47-90.


Bartlett, F. C. ( 1 932): Remembering, Cambridge University, Cambridge.

N1!11er, U. ( 1 967): Coanltive Ps)lcholou.

V. L. and V. B., 6, pgs. 1 56-1 63 .


Shulrnan, H . G . ( 1 972): Sernantic confusion errors in short-term rnemory, Journal of V. L .

Nueva York.

pginas 89- 1 09.

ADELA GARZN
MARGARITA DIGES
J ULIO SEOANE

El estudio de la memoria
en la ltima d cada

1.

I ntroduccin

Si durante muchos aos el aprendizaje fue el tema principal de la psicologa,


puede decirse que, en estos momentos, ha sido relegado por el de la memoria.
sta se ha convertido en el foco de inters de los psiclogos. Ello se hace patente a
la vista de las publicaciones que sobre dicho campo han aparecido en los ltimos
veinte aos .
Este trabajo pretende analizar cul es la problemtica actual en las investiga
ciones y teoras sobre la memoria. Pensamos que los ltimos diez aos pueden
reflejar las diferentes aproximaciones tericas y experimentales que han llevado a
lo que la psicologa actual entiende por memoria .
or ello, el trabajo se basa en el anlisis, tanto descriptivo como de interpreta
cin terica, de los libros que han aparecido entre 1 970 y 1 979. Las publicaciones
se recogieron a travs de la revisin de libros y revistas de los diez ltimos aos, se
leccionando aquellos libros publicados en ingls en su edicin original, y cuyo
titulo incluyera el trmino de memoria. Ahora bien, como dicho trmino es muy
amplio, se han incluido aquellos que hacen referencia a aspectos ms concretos
(por ejemplo, recuerdo, olvido , reconocimiento, etc. ) . Es decir, se han incluido pa
ra el anlisis todas aquellas publicaciones en cuyo ttulo constara de forma expresa
su contenido sobre memoria o sus aspectos, aunque no hemos pasado por alto el
hecho de que en muchos de los libros de los ltimos a.os, con ttulos ms genera
les, se incluye como tema central el de la memoria, ocupando a menudo la mayor
parte de las pginas; sin embargo, se ha considerado que en estos casos los propios
autores no intentan presentar monografas sobre la memoria, sino plantear proble
mas psicolgicos ms amplios.
Por otra parte, es obvio que realizar un anlisis nicamente sobre libros limita,
en parte, el alcance y conclusiones a que se pueda llegar, especialmente por su ca
r,cter de retraso a la publicacin de artculos en revistas, que siempre pueden
ofrecer una panormica ms actual de los problemas. Sin embargo, esta desventa
ja no es tan grande como aparenta, puesto que puede afirmarse que existe una
estrecha correspondencia entre autores de libros y de articulos y que, por otra par
te. el significado de la cantidad y cualidad de los art iculos se ve reflejado con rela
llva ra p idez en los libros.
Bitamos seuros de no haber recoldo el total absoluto de libros publ icad os

142

Pl/co/ogla cognitiva y procesamiento de la informacin

entre 1970-1 979, pero s se puede afirmar que estn presentes en este anlisis, al
menos, un 90 por 1 00 de ese total, que creemos puede ser suficientemente repre
sentativo como para generalizar las conclusiones extradas.

1.1.

E l estudio d e l a memoria e n l a psicologa experimental

Cuando los tericos del aprendizaje verbal recogieron la tradicin inaugurada


por H. Ebbinghaus, trataron la memoria como un problema de adquisicin de
asociaciones entre estmulos y respuestas. A los asociacionistas, obsesionados con
el rigor experimental y el concepto de un sujeto como receptor pasivo, les preo
cup ms el control de variables externas que los procesos implicados en la aso
ciacin E-R.
La psicologa cognitiva, y en concreto el enfoque de procesamiento de infor
macin, enfatiz el papel del sujeto como procesador activo de la informacin,
y con ello se preocup por el estudio de las actividades internas que desarrolla un
sujeto cuando almacena o recupera informacin. La memoria deja de ser la re
tencin de un hbito para convertirse en una secuencia de procesos internos que
pueden analizarse en diferentes etapas, cada una de las cuales supone una determi
nada elaboracin de la informacin y posee unos mecanismos propios . Los psic
loos cognitivos pensaron que si aislaban cada una de las etapas llegaran a eviden
ciar en qu consiste la actividad interna.
Esta orientacin fue acogida con gran inters por todos aquellos que, de algn
modo, haban planteado las limitaciones tanto tericas como experimentales de la
tradicin asociacionista. Vieron la posibilidad de romper con el esquema E-R, con
la excesiva importancia dada a las condiciones externas al sujeto, y creyeron que
era plausible llegar a un estudio cientfico de la actividad interna del sujeto donde
la elaboracin de informacin se convierte en el punto central .
Desde las primeras formulaciones de esta perspectiva de procesamiento de in
formacin han transcurrido veinte aos. La valoracin de los descubrimientos al
canzados en este tiempo en el campo de la memoria vara de un autor a otro, de
una orientacin a la contraria. Para unos , el trabajo realizado no ha hecho ms
que complicar la nomenclatura y dificultar cada vez ms la posibilidad de encajar
los datos dentro de una teora general . Para otros, los ms, el balance es positivo.
Por un lado, la perspectiva de procesamiento de informacin ha transformado el
concepto de sujeto, que ha dejado de ser un aprendiz de asociaciones para con
vertirse en un sistema que selecciona, reinterpreta y almacena la informacin que
recibe. Por otro lado, la concepcin del sujeto como procesador de informacin
acenta el carcter interactivo de todos los procesos que se lleva a cabo Oa percep
cin como registro sensorial de la entrada es inseparable de la memoria, la imagi
nacin requiere la recuperacin de informacin, en la solucin de problemas se
utiliza la informacin almacenada, etc .). En este esquema general de la actividad
jnterna como elaboracin continua de informacin, la memoria se ha convertido
en el punto central al que hacen referencia el resto de los procesos, y en este senti
do se posibilita el acercamiento a la memoria desde otras reas de lnvestiacin.

El estudio de la memoria en la ltima dcada

1 43

Adems de estas opiniones, ms o menos compartidas por los estudiosos de la


memoria, el anlisis de los libros recogidos de los ltimos diez aos puede propor
cionar un panorama ms exacto y completo de lo que supone en este momento el
estudio de la memoria dentro de la psicologa; de cmo se han enfocado y resuelto
los distintos problemas surgidos de la investigacin experimental, de cmo se han
replanteado los que no han obtenido respuesta, y de la forma en que todo ello ha
llevado a la psicologa de la memoria a su estado actual .

2.

I nterp reta c in terica de la dcada 1 970 1979

Existen una variedad de criterios vlidos para enfocar el anlisis de los des
arrollos toricos de cualquier concepto, entre los cuales se hace difcil a veces elegir
el ms adecuado. En este caso, un anlisis preliminar de los libros recogidos, anli
sis realizado ao por ao, pareci indicar la conveniencia de adoptar una perspec
tiva de fases o etapas sucesivas por las que ha pasado el estudio de la memoria en
los ltimos diez aos. En concreto, ningn ao es exactamente igual al anterior o
al posterior, ni tampoco completamente diferente a ellos, sino que parecen darse
similitudes y diferencias en ambas direcciones, siendo precisamente estas similitu
des y diferencias las que pueden dar una cohesin interna a determinadas agrupa
ciones de aos sucesivos, esto es, a diferentes perodos o etapas.
La divisin de una dcada en distintas etapas siempre plantea problemas y no
es el menor el de establecer los lmites de cada una, dado el considerable solapa
miento entre fases sucesivas; esto hace que, a menudo, el final de una etapa sea al
mismo tiempo el comienzo de la siguiente, es decir, que existan aos puente
difcilmente clasificables dentro de una u otra etap_I.. Adems, es posible que los
lmites del perodo determinado no coincidan con fases enteras, sino que puede
ocurrir que el inicio del perodo sea parte de una etapa comenzada con anterio
ridad .
A pesar de estos problemas, parecan darse dos momentos clave que dividan la
dcada en tres etapas. La primera de ellas ( 1970-1 97 1 ) representa la psicologa
cognitiva primitiva, en el sentido de que se dan conjuntamente un enfoque estruc
tural de la memoria desde el procesamiento de informacin, y una recopilacin de
las ideas y trabajos del aprendizaje verbal.
A partir de 197 1 , que se considera como un ao puente para la segunda eta
pa (1972-1 976), coincidente con un fuerte descenso en el nmero de publicaciones,
parece perfilarse un nuevo enfoque, ms dirigido a los procesos que a las estructu
ras. No obstante, en realidad, el ao 1 976 podra considerarse como el comienzo
de la tercera etapa (1977-1 979), se caracterizaba tanto por la irregularidad en el n
mero de publicaciones como por las nuevas perspectivas de desarrollo del estudio
de la memoria.

144 Psicologa cognitiva


2. 1 .

y procesamiento de/la informacin

La etapa 1 970-1971

Esta primera etapa supone, en realidad, el final de una fase iniciada antes
trabajos aparecidos durante

de 1970. Es, en este sentido, una recopilacin de los


los anos sesenta.
Dos publicaciones reflejan el estado de la cuestin

en dichos aos: por un lado,


el libro de Dixon y Horton, Verbal behavior and General Behavior Theory (1968),
m uest r a las limitaciones que los mismos tericos del aprendizaje verbal encontra
ron en el paradigma asociacionista para explicar los fenmenos de adquisicin y
retencin del material verbal. Por otro lado, la aparicin de un modelo de funcio
namiento de la memoria desde el Procesamiento de Informacin, el modelo de At
kinson y Shiffrin ( 1 968). Ambas tendencias, aprendizaje verbal y procesamiento de
Informacin (modelos estructurales de memoria), son las que aparecen en los pri
meros anos de la dcada: hay un claro predominio de publicaciones donde los di
versos tericos realizan planteamientos globales, generales sobre la memoria, des
de un enfoque de psicologa cognitiva, de corte primitivo; es decir, un nfasis en el
anlisis estructural de la memoria.
Las publicaciones aparecidas en estos primeros aos abordan los tpicos de los
almacenes sensoriales, la memoria a corto plazo, la memoria a largo plazo, es
tableciendo sus diferencias en cuanto a almacenamiento, codificacin y recupera
cin (los libros de Kinstch, 1 970; Postman y Keppel, 1 970, son un ejemplo de
ello).

Sin embargo, en los mismos libros, j unto a este enfoque estructural, donde se
plantean diferentes sistemas de memoria con procesos distintos, aparecen los
viejos temas del aprendizaje verbal preocupados ms por las variables exter? as,
estlmulos y r.::spuestas, que por el procesamiento interno del material aprendido.
Asl, los libros de Kinstch (Memory and Cognition y Learning, Memory and Con
ceptual Processes), el de Keppel y Postman (Verbal Learning and Memory) tratan
tanto la s tcnicas experimentales (aprendizaje serial, pares asociados, etc.) como
los planteamientos tericos (aprendizaje discriminativo, transferencia, fenmenos
de i nter ferencia) del paradigma asociacionista.
Por otra parte, y es una caracterstica de estos primeros aos, los autores ni
camente presentan, de una manera ms o menos sistemtica o integradora, las me
nos de la s veces crtica, ideas originales y desarrolladas en la dcada anterior. En
este sentido , podramos plantear que es una etapa de presentacin de los conoci
m ientos sobre memoria, pero en ningn momento se trata de aportaciones nuevas
u originales que signifiquen un avance respecto a los aos anteriores; as, el libro
de Norman (Models of Human Memory, 1 970), por ejemplo, es una recopilacin
de modelos desde el procesamiento de informacin que aparecieron en los aos se
senta.

Junto a la orientacin asociacionista y estructural (procesamiento de informa


cin) de la memoria, aparece el estudio de otros procesos cognitivos, como son de
cisin, solucin de problemas, lenguaje. La memoria en el procesamiento de infor
macin, al menos en sus primeros momentos, estuvo inmersa en una teora general
del conocimiento.

El estudio de la memoria en la ltima dcada

145

A partir de 1 950, se increment el esfuerzo por conocer las bases psicofisiolgi


cas de la memoria desde campos diferentes: la fisiologa y la clnica. Tanto los psi
cofisilogos como los clnicos abordaban el problema de la adquisicin y retencin
de materiales aprendidos, intentando encontrar tanto su relacin con el funciona
miento del S. N. como su soporte anatmico. Estos dos campos, tan separados
hasta entonces de la psicologa de la memoria, adquieren gran importancia en esta
primera poca en cuanto al nmero de publicaciones a que dan lugar. Ello es lgi
co: los tericos estructuralistas del procesamiento de informacin se sirvieron de
los descubrimientos realizados desde dichos campos para fundamentar sus cons
tructos y supuestos tericos sobre el funcionamiento de la memoria, en cuanto que
les permita plantear:

1.

Las bases orgnicas de los diferentes almacenes de memoria postulados.


Tanto Pribram y Broadbent ( 1970), precisamente un psicofisilogo y un
psiclogo de la memoria, como Byrne (1 970) y Maggio (197 1 ) tratan de los
cambios elctricos y estructurales en la adquisicin y consolidacin del ma
terial aprendido. Recogen los estudios sobre transferencia de aprendizaje y
con ello plantean el papel del ARN en la transmisin de informacin ad
quirida.
2. La existencia de tales almacenes de memoria. Los estudios sobre los efectos
de ECS en informacin recin adquirida, y la resistencia al ECS de la in
formacin consolidada, as como la incapacidad de algunos amnsicos pa
ra recordar informacin reciente, pero no viejos contenidos de memoria
' (Barbizet, 1970; Russell, 1 97 1) venan a corroborar que poda aceptarse de
finitivamente que la memoria es un conjunto de almacenes diferentes de in
formacin. Es decir, que los almacenes postulados tenan una existencia
real.
Sin embargo, la mayor parte de las investigaciones integradas en estos libros no
son ni nuevas ni recientes, cuanto ms, pequeas revisiones crticas (Byrne, 1 970)
sobre trabajos aparecidos con anterioridad.
Junto a estos dos grandes bloques de publicaciones generales y de bases biol
gicas, aparecen tambin en los primeros aos de los setenta libros como los de
Howe (1970), Straus (1970) o Halacy ( 197 1), a los que se les podra poner el rtulo
de disertaciones entre filosficas y fenomenolgicas, que son un exponente de lo
que ha de suceder al final de esta etapa: una vuelta a ideas tericas y orientaciones
ya superadas.
En resumen, podramos resaltar como aspectos caractersticos en esta primera
etapa de la dcada de los setenta los siguientes puntos:
a)

Por una parte, la coexistencia del aprendizaje verbal y del procesamiento


de informacin como perspectivas tericas. El nuevo paradigma no rompe
con el legado del asociacionismo al que intenta sustituir, y esto era de es
perar : los tericos del procesamiento de informacin, en su mayoria, pro
cedlan del aprendizaje verbal y, por otro lado, el uso de las mismas tcni-

148

Pslcolog/11 cognitiva y procesamiento de Is informacin

S estudio de la memoria en Is ltima dcada

cas experimentales del paradigma anterior les permiti obtener datos en


favor de sus hiptesis sobre los diferentes sistemas de memoria (los efec

toman mayor importancia en cuanto que son colectivos y la mayor parte de los

autores que participan en ellos van a colaborar en otros libros posteriores, a veces
como autores. Dicho de otro modo, marcan en gran medida la investigacin poste

tos de primaca y novedad en el aprendizaj e serial).

b)

Por otra parte, la memoria, en esta primera etapa, no se ha separado de

rior: el enfoque en los procesos de codificacin y representacin de .J. informacin


(Herriot, 1 974; Kintsch , 1 974; Klatzky, 1 975); el estudio de procesos de organiza
cin (Hefriot et al . , 1 973 ; Meyer, 1 975); la investigacin de los procesos implica
dos en la recuperacin (Murdock, 1 974; Brown, 1 976; Adams, 1 976). Estos inves
tigadores, junto a publicaciones de corte ms general (Kennedy y Wilkes, 1 975;
Anderson, 1 976; Cofer, 1 976; Estes, 1 976; Norman, 1 976; Gardiner, 1 976), siguen

otros procesos cognitivos. Junto a la investigacin sobre adquisicin y re


cuperacin de informacin , aparece el estudio de la manipulacin y utiliza
cin de dicha informacin almacenada (solucin de problemas, lenguaje,
decisin). La memoria dentro, pues, de una teora del conocimiento.

Adems, es de destacar la ausencia de planteamientos originales sobre la me


moria: los investigadores se centran en anlisis estructurales , en el estudio de los
diferentes sistemas de memoria postulados, apoyados por los hallazgos de otros
campos (fisiologa y clnica), pero sin aportaciones, sin productividad creadora. Es

la distincin realizada en 1 972 por Tulving, entre memoria episdica y memoria se

mntica. De algn modo, los estudios de codificacin, recuperacin , organizacin,


se enmarcan dentro del estudio experimental de la memoria a largo plazo (memo
ria episdica). Como un rea separada, especialmente a finales de la etapa, apare
ce el estudio de la organizacin y estructuracin conceptual del sujeto (memoria
semntica). Aparecen as, desde modelos ms o menos asociativos (Anderson y
Bower, 1 973), hasta los modelos de rasgos (Cofer, 1 976) y, con ello, la compara
cin de modelos de red y modelos de rasgos.

la presentacin de los conocimientos a que se ha llegado desde un enfoque cogniti


vo de corte primitivo, estructural.

2.2.

147

De alguna manera, el nuevo enfoque de estudio de la memoria, el nfasis en los

La eta pa 1972-1976

procesos implicados en el almacenamiento y recuperacin de la informacin, as


como el estudio de la representacin del conocimiento, logr relegar a un segundo

La psicologa cognitiva, al menos en sus comienzos, se preocupaba por conocer


cmo un sujeto adquiere informacin, la almacena, la transforma en conocimien
to, la recupera y utiliza en situaciones de solucin de problemas, toma de deci
siones , comunicacin, etc . En este sentido, como se vea en la etapa anterior , la
memoria se consideraba corno un proceso cognitivo importante , dentro de un con
junto ms amplio de procesos. En esta segunda etapa, a partir de 1 972, la memo
ria va a adquirir una relevancia fundamental, de tal forma que, por un lado, se
configura como un campo especfico dentro del procesamiento de la informacin

plano al aprendizaje verbal : en esta poca, el nico libro que trata temas de dicha
tradicin es el de Duncan, Sechrest y Melton ( 1 973). Aunque aparece algn

captulo aislado tratando temas como la transferencia en otras publicaciones


(Brown, 1 976), y aunque otros autores, como Kausler ( 1974) o Murdock ( 1 974),
intentan mostrar una continuidad entre aprendizaje y procesamiento de informa

cin a travs de la evolucin en las tareas experimentales o en los tipos de informa


cin utilizada en la experimentaci n .
Por otro lado, los trabajos sobre los procesos implicados e n l a memoria a largo

y, por otro lado, se convierte en el proceso fundamental de la psicologa cognitiva.

De ah! que las publicaciones de esta etapa aborden ya el tema de la memoria hu


mana, con sus problemas especficos (los libros de Cermak, 1 972; Anderson y Bo

plazo, y el estudio de la memoria semntica, llevaron a ciertos cambios en las tc


nicas de investigacin. Desde la mayor utilizacin del recuerdo libre (frente al

wer, 1 973; Murdock , 1 974, entre otros, son un ejemplo de ello).


En cierto modo, la adquisicin de ese nuevo status de la memoria, como rea
especifica, est relacionada con la nueva perspectiva desde la que se estudia en esta

aprendizaje serial o de pares asociados), de materiales con significado (palabras,


frases, historias, etc.), hasta la utilizacin del ordenador (Anderson y Bower, 1 973;

Brown, 1 973; Cofer, 1 976).


La importancia que adquiere la memoria en esta etapa, frente al perodo ante

etapa. Si en los primeros aos de la dcada los tericos se preocuparon por el lugar
donde se almacena la i nformacin, memoria a corto plazo y memoria a largo pla
zo (enfoque estructural), en esta etapa les interesa ms el cmo funciona, qu pro

rior, como campo especfico, posibilit tanto la investigacin bsica en su relacin


con otras reas , como la investigacin aplicada. Un ejemplo de esto son los libros
de Botwinnick y Storand ( 1974), Lumsden y Sherron ( 1 975), que relacionan edad y
memoria, o el libro de Dutta y Kanungo ( 1 975) sobre memoria y afecto, etc . , ade

cesos lleva a cabo en la elaboracin de la informacin . La ausencia de enfoques

estructurales de la memoria es la tnica de estos aos; tan slo en 1 975 (Deutsch y


Deutsch; Kennedy y Wilkes) se recoge tal orientacin, precisamente para criticar
su validez. Klatzky ( 1 975), por ejemplo, admite una memoria a corto plazo y una

ms de las publicaciones sobre cmo mejorar la memoria (Young y Young, 1 972;


Lorayne y Lucas, 1 974; Young y Gibson, 1 974; Cermak , 1 975).

memoria a largo plazo, pero ms como procesos distintos .que como estructuras

Concluyendo, en esta etapa la memoria adquiere relevancia como campo aut


nomo de investigacin, favorecida por una nueva perspectiva, tanto en las tcnicas
de investigacin , como en el modo de estudiar la memoria, centrado en los proce
sos implicados en la codi ficacin y retencin de informacin; un enfoque en cmo

reales:
Dos libros de 1 972 (Melton y Martn; Tulving y Donaldson) sobre problemas
de codi ficacin y organizacin, respectivamente, asi como el de Cermak ( 1 972),
muestran el inters por este nuevo enfoque en el estudio de la memoria. Libros que

el sujeto elabora y representa sus conoc:lmlentos en la memoria. Enfoque que llev

148

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

a relegar tanto al aprendizaje verbal como a los modelos estructurales del procesa
miento de informacin . Asimismo, se empieza a perfilar un inters de los tericos
de la memoria por relacionar sta con otros campos, as como el de encontrar apli
caciones a sus desarrollos tericos.
2.3.

La eta pa 1976-1979

El status adquirido por la memoria en la etapa anterior, se consolida en los l


timos ai'los de la dcada y, en consecuencia, aparecen manuales que podramos en
marcar dentro de los llamados libros de texto, en el sentido de que se dedican a
plantear de una forma descriptiva las diferentes aproximaciones tericas al campo
de la memoria.
Al ser manuales que recogen el trabajo realizado en pocas anteriores, tratan
desde los viejos tpicos del aprendizaje (Spear, 1 979) hasta los enfoques ms ac
tuales del procesamiento de informacin (Bulgeski, 1 979). Lgicamente, abordan,
cmo no, los modelos estructurales, pero ms desde una perspectiva histrica que
como una defensa de ellos. Por otra parte, son manuales atericos (en punto
muerto) en cuanto que no defienden un modelo concreto, sino que presentan los
conocimientos a los que se ha llegado. Es de notar que el predominio de este tipo
de publicaciones no se ha dado en las etapas anteriores. Ejemplo de ello son las
publicaciones de Bulgeski (1979), Hintzman ( 1 978), Nilsson (1 979), Tarpy y Mayer
( 1 978). Wickelgren ( 1 977), Wingfield ( 1 979).
Aunque estos manuales de texto sean una presentacin de las diferentes aproxi
maciones al campo de la memoria, tambin es cierto que, tanto ellos como publi
caciones ms especficas, representan la consolidacin de un enfoque funcional de
la memoria. Las publicaciones de esta ltima etapa abandonan el concepto de me
moria como procesamiento en estadios, en etapas de almacenamiento, para anali
zarla desde los procesos que se llevan a cabo, integrando, por supuesto, dentro de
esta nueva orientacin o enfoque de estudio de los datos experimentales obtenidos
en las investigaciones de afios anteriores sobre la retencin a corto y largo plazo.
Es evidente que hay fenmenos que se producen en el momento inmediatamen
te posterior al registro sensorial de la informacin; los estructuralistas dieron cuen
ta de ellos y postularon una estructura real de almacn: la memoria a corto plazo.
Los enfoques funcionales van a hablar de" memoria de trabajo (Brown, 1977;
Bower, 1 977), es decir, enfatizan un proceso activo que manipula la informacin,
sin que importe dnde est sta. Lo fundamental no es el almacn, sino los meca
nismos que desarrolla el procesador de tal informacin. Idea, por un lado, ya
planteada en Estes ( 1976), Baddeley ( 1976) y, por otro lado, claramente recogida
de la analogla del ordenador (buffer). El hablar de memoria de trabajo posibili
t, asimismo, el establecer una continuidad entre procesos de percepcin, atencin
y memoria.
A partir de la distincin de Tulving (1 972) de memoria episdica y memoria se
mntica, se produce un replanteamiento de lo que se ha llamado tradicionalmente
ccmemorla a laro plazo : se van a desarrollar dos lineas de investigacin clara-

El estudio de la memoria en la ltima dcada

149

mente separadas. Por un lado, se mantienen los estudios ms clsicos de procesos


de codificacin, organizacin y recuperacin que corresponden a la memoria epi
sdica (Underwood, 1 977; Bower, 1977; Spear, 1 978; Puff, 1 979; Cermak y Craik,
1 979). Y, por otro lado, el desarrollo del estudio de la memoria a largo plazo co
mo almacn de conocimiento (memoria semntica) (Tarpy y Mayer, 1 978; Puff,
1 979; Wickelgren, 1977), rea relacionada con esquemas lingsticos, conceptuales
y de accin. En este sentido, entra a formar parte de publicaciones ms de orienta
cin hacia problemas generales de conocimiento (cognition). Este rea va a des
arrollar, entre otros, el campo de la psicolingstica, que no deja por ello de tener
su incidencia en los estudios de memoria a largo plazo (memoria episdica) en
cuanto que se han planteado, y cada vez se desarrollan ms, aspectos de codifica
cin de lenguaje, la influencia de estructuras lingsticas en la recuperacin, etc.
Quiz otra de las caractersticas ms importantes de esta ltima etapa sea la
ampliacin en la variedad de los datos sobre los que se teoriza: por un lado, se
ampla la variedad de situaciones experimentales en cuanto a materiales (que ya
se perfilaba en la etapa anterior) y tareas experimentales intentando acercarse a si
tuaciones reales de funcionamiento de la memoria (Gruneberg y Morris, 1978,
1979; Cermak y Craik, 1 979; Puff, 1 979). Por otro lado, si la psicologa cognitiva
tom como prototipo de procesador de informacin al sujeto adulto normal, se
va a producir un giro, en el sentido de que va a reconocer a otros procesadores de
informacin. Aparecen as estudios de cmo sujetos infantiles, amnsicos, afsi
cos, sordos, etc. , procesan la informacin que adquieren. Ello lleva implcito el des
arrollo de la investigacin aplicada a partir de las teorizaciones realizadas hasta
ahora en el campo de la memoria desde el procesamiento de informacin . Es decir,
se empieza a hablar de diferencias individuales en los lmites de capacidad de alma
cn, se aborda un enfoque evolutivo de desarrollo de la memoria (Kail y Hagen,
1977; Ornstein, 1 978; Kail, 1 977; Spear y Campbell, 1 979), se plantean estudios
sobre patologa de la memoria ya no como un intento de verificar los supuestos
tericos y la existencia de almacenes diferentes, sino como procesamiento patol
gico (Spear, 1 979), que supone una orientacin muy diferente de la de principios
de la dcada, as como un nuevo concepto de olvido (se plantea ya una clara alter
nativa a la teora de la interferencia).
Relacionado con lo anterior es de destacar un rea de trabajo : el nfasis en los
aspectos aplicados. Dos libros son exponente de ello: Gruneberg, Morris y Sykes
( 1 978), Gruneberg y Morris ( 1979). Son volmenes colectivos, donde cada autor
presenta aspectos aplicados de la memoria tales como testificacin, estudio de
estrategias de comprensin y recuperacin de textos aprendidos, el papel de las
drogas en la mejora de la memoria, la codificacin en sujetos dislxicos, etc .
La preocupacin por divulgar reglas mnemnicas y estrategias de recuerdo que
van a aumentar respecto a afios anteriores, refleja el inters, fuera del ambiente
cientifico, por el tema de la memoria, cmo funciona y cmo mejorarla (Bloomer
et al. , 1977; Buzan, 1977; Dineen, 1977; Higbee, 1977; Lorayne, 1979).
En resumen, esta ltima etapa significa la consolidacin de la perspectiva fun
cional del estudio de la memoria y el abandono de las posturas analticas, estructu
rales. Sinifica, adems, la consideracin de la memoria como una disciplina

1&0 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

'El estudio de la memoria en la ltima dcada

dentro de la psicologa, que se refleja en los manuales o libros de texto, donde se


exponen las diversas aproximaciones al campo de la memoria.

18

Junto a esto, se produce un replanteamiento tanto de los datos experimentales

recogidos por los estructuralistas como de sus conceptos tericos; as, en la nueva
perspectiva del procesamiento de informacin, ms funcional, se va a hablar de
<<memoria de trabaj o (sustituyendo a un almacn de memoria a corto plazo), y ,
por otro lado, s e hace y a una clara distincin entre memoria episdica (memoria a
largo plazo) y memoria semntica (representacin del conocimiento), entrando, es
ta ltima, a formar parte de publicaciones de planteamientos ms generales sobre
conocimiento.

Autores *9 - -- - -K

16

Editores

14
13
12
11
10

<<Otros procesadores adems del sujeto normal y adulto. Ello ha implicado el des
arrollo de los aspectos aplicados a partir de los postulados tericos realizados.

9
8
7
6

El nmero de libros recogidos entre

1970 y 1979

es de

105,

siendo el ao

1976
1978

el que alcanza el ndice ms alto, con 14 ttulos, y correspondiendo a los aos


y 1973 l os ndices ms bajos, con 7 y 8 libros respectivamente.
Como las publicaciones analizadas pertenecen, a menudo, a varios autores, o
bien incluyen una seleccin de trabajos de diferentes investigadores, de la que se
responsabilizan uno o varios editores (directores), parece conveniente analizar el
total de los libros, tanto en cuanto a autores como en cuanto a editores. El cuadro
s iu iente muestra la distribucin de las publicaciones a lo largo de los aos, tanto
en lo que se refiere al total publicado como respecto a esa divisin entre autores y
editores:

Total . . . . . . . . . . . .

1970

1971

1972

13

Autores

Editores

1973

1974

1975

10

1976

14

1977

14

1978

1979

12

5
4
3
2

>t',...

10

Asl , del total de 1 05 libros, 66 corresponden a autores, un 63 por 100 aproxi


madamente, y 39 corresponden a editores, un 37 por 100; existe, pues, un predo
minio de' los libros de autores a lo largo de la dcada, sobre los colectivos o libros
d e editores, aunque con algunas excepciones en los aftos 1 972 (con 4 libros de auto
res y 5 d e editores) y 1 979 (5 autores y 7 editores); por otra parte, este predominio
no es constante en todos los aftos y, asi, en 1974 slo se publican libros de autores y
nlnuno colectivo.

I
I

1'

.
..... ....

\\

\.

\
\

I
I
I

\. /.;....,'
.,,, i.

\:/.

1 970

1 97 1

,.

1 972

1 973

1 974

1 975

1 976

1977

1 978

1979

Figura 8 . 1

Estos datos se presentan tambin en la figura 8. 1 , donde se han trazado las cur
vas correspondientes al total de libros, a autores y a editores, respecto a cada ao.
La curva total muestra un fuerte descenso en

1 97 1 ,

mantenindose ms o menos

constante durante los aos siguientes, para, a partir de


sucesivos en

- -:>

15

Por otro lado, se produce una ampliacin en la variedad de datos y situaciones

Anlisis descriptivo

Total

17

experimentales que lleva al procesamiento de informacin a tener en cuenta a

3.

Nmero
de libros

151

1 978

1 976,

resurgir con altibajos

1 979.

La caracterstica ms importante de la curva es precisamente el descenso que se


mantiene entre 1971 y 1 976. El afio 1 97 1 representa el final de una etapa en la que

ha predominado una perspectiva estructural de la memoria j unto a aprendizaj e


verbal. E l ao 1 976, por su parte, significa e l final d e una etapa marcada por una
visin de la memoria como procesos, y significa tambin el comienzo de una nueva
orientacin en la investigacin sobre memoria, la ampliacin de materiales y suje
tos experimentales, as como la consolidacin del enfoque menos clsico de proce
samiento de informacin.
Una posible explicacin para el estancamiento en cuanto al nmero de publica
ciones entre 1 97 1 y 1 976, surge del punto anterior: parece que se trata de una po
ca de crisis, de cambios en la perspectiva de estudio de la memoria; el abandono

del enfoque estructural, de almacene a corto y laro plazo en favor de una pers

1 &2

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

El estudio de la memoria en la ltima dcada

pectiva ms funcional, de procesos, fuerza a los investigadores a trabajar en las


nuevas ideas, o a replantearse las que mantenan con anterioridad, y este esfuerzo
en la investigacin no se manifiesta en los libros hasta ms tarde, aunque, por su
puesto, los cambios se puedan percibir con mayor facilidad en los artculos publi
cados en las revistas, siempre menos tericos.
Una muestra de que este perodo ( 1 97 1 - 1 975) est marcado por los cambios , es
el hecho de que algunos autores que publican entonces vuelven a aparecer en aos
posteriores a 1 975 reformulando sus ideas y plantendolas con mayor claridad y
seguridad, como ocurre con Anderson o Bower (Anderson y Bower, 1973 ; Ander
son, 1976; Bower, 1 977), Cermak (1972; Cermak y Craik, 1 979), etc.
En cuanto a las curvas de autores y editores, conviene sealar, como muestra la
figura 8 . 1 . , la inestabilidad en las proporciones entre 1970 y 1 974, y el manteni
miento de un paralelismo en los afios siguientes hasta 1979, cuando, por segunda
vez, el nmero de editores supera al de autores. Mientras la inestabilidad inicial
podra explicarse por el hecho de ser una poca de cambios, en la que no est cl r?
el camino a seguir, y, por tanto, se acta tanto en grupo como en forma md1v1dual, en la ltima etapa (1975-1 978), a pesar de que persiste un predominio de
autores sobre editores, las diferencias entre ellos se mantienen constantes, estables,
como un reflejo de la constancia que se advierte tambin en los planteamientos
tericos de esos aos, que no es sino la consolidacin de las ideas que surgen en la
etapa anterior.

Kintsch, publica a lo largo de toda la dcada, aunque en sus dos primeros libros
aparece como autor y solamente en 1979 publica como coeditor, al lado de Craik,
manteniendo la misma lnea de niveles de procesamiento. McGaugh aparece
siempre como editor o coeditor de trabajos relacionados con aspectos neurofisiol
gicos de la memoria.
Del resto de autores, slo trece publican dos libros, como autores o editores, y
en algunos casos compartiendo las mismas publicaciones (Anderson y Bower,
1 973; Anderson, 1976; Bower, 1 977; Tarpy y Mayer, 1 978, 1 979, entre otros).
Quiz la nota ms importante a sealar en este caso sea el hecho de que los in
vestigadores que cuentan con un mayor nmero de publicaciones no son, sin em
bargo, los que han tenido ms relevancia en el desarrollo del estudio de la memo
ria. Por ejemplo, la importancia de los trabajos de Anderson o Norman es muy
superior a la que haya podido tener McGaugh, aunque los primeros hayan publi
cado dos ttulos y MacGaugh , tres.
Editoriales

Autores ms productivos

La nota ms destacada en el anlisis de los autores ms productivos en la dca


da, es la dispersin en cuanto al nmero de autores que acaparan la mayor parte
d e las publicaciones. En este sentido, de los 1 05 libros recogidos, slo cinco inves
tigadores han publicado, como autores o editores, ms de dos ttulos, y en ningn

caso han sobrepasado la cantidad de cuatro, aunque debe sealarse que se trata, a
veces, de reediciones o de libros compartidos. Estos cinco mximos producto
res son:
Kintsch ( 1 970, 1 970, 1974, 1 977).
Cermak ( 1 972, 1 975, 1 979).
Gruneberg (l 978, 1978, 1 979) .
- McGaugh ( 1 972, 1 972, 1 977).
- Morris ( 1 978, 1 978, 1 979).
Esta lista, sin embargo, merece algunos comentarios. Kintsch, el autor ms
prod uct i vo de la poca, mantiene en sus dos libros de 1970 un punto de vista gene
ral acerca del aprendizaje verbal y la memoria, mientras que en 1 974 y 1977 se
centra en el rea ms especifica de representacin de la informacin. Gruneberg y
Morrls actan siempre juntos, como editores, y aparecen slo al final de la dca
da, centr.ndose en la investiacin aplicada de la memoria. Cermak , al igual que

1 53

.. .

Un punto a destacar es la variedad de editoriales interesadas en estos diez aos


por publicar libros sobre memoria. Sin embargo, el 75 por 1 00 aproximadamente de
los libros recogidos se reparten entre quince editoriales que han publicado ms de
un volumen sobre este campo; el resto de las editoriales (32 ms) solamente han
publicado un ttulo cada una. De esas quince editoriales, solamente siete de ellas
publican ms de cuatro libros, siendo Erlbaum la que ocupa el primer lugar, con
1 5 libros, seguida de Academic Press ( 1 3 libros), Wiley (8), y Freeman, Methuen,
Plenum Press y Harper & Row, con 5 y 4 libros; as, estas siete editoriales renen
algo ms del 50 por 100 del total publicado en la dcada.
Conviene resaltar algunos puntos importantes, sin embargo. En primer lugar,
el hecho de que Erlbaum, la primera editorial en cuanto a ttulos publicados, con
sigue este puesto a pesar de aparecer por primera vez en 197 4, y a pesar de que en
1 975 no public ningn libro sobre memoria; as, con mucho, su media anual de
titulos es superior al resto de las editoriales.
Otro aspecto que tiene relevancia en este anlisis se refiere a la irregularidad de
la mayor parte de las editoriales en cuanto a la frecuencia con que publican libros
sobre memoria. Excepto Academic Press, que se mantiene con bastante regulari
dad a lo largo de la dcada; el resto de las editoriales, o bien aparecen espordica
mente (como Wiley o Harper and Row), o bien aglutinan preferentemente sus
publicaciones en el principio (Plenum Press), en el medio (Methuen, Pergamon
Press), o en el final (Freeman, Foreman) de la dcada. En algn caso, esta con
centracin en unos aos determinados tiene una justificacin aparente, como por
ejemplo Plenum Press, cuyas publicaciones (1 970-1 973) tratan exclusivamente de
as pect os biolgicos de la memoria y el aprendizaje, tema que tiene una gran im
portanc ia en los primeros de la dcada, pero no en los ltimos; o como el caso d e
Perga mon Press ( 1 975- 1 977), que p u bl ic u libros que intentan relacionar la memoria con otros uspectos (afecto, u lcn ci n di ferencias individuales).

'
184
4.

Plicologla cognitiva y procesamiento de fa Informacin

Resumen y conclusiones

Tras este anlisis de los libros aparecidos entre 1970 y 1 979 sobre memoria,
tanto a nivel descriptivo como terico, conviene sealar , a modo de resumen, los
puntos ms importantes que caracterizan la dcada.
En primer lugar, el procesamiento de informacin ha dominado el estudio de la
memoria en los ltimos diez aos; sin embargo, el nuevo paradigma, que empez a
perfilarse en los aos sesenta, reflej a la herencia recogida de la tradicin del apren
dizaje verbal. Esto hace que en los primeros aos de la dcada aparezcan publica
ciones donde se recoge todo el trabajo realizado por los asociacionistas de la me
moria; no obstante, la consolidacin del modelo de procesamiento de inf ormacin
en el estudio de la memoria logr relegar a un segundo plano dicha tradicin, que
llega a abandonarse prcticamente alrededor de 1 973; a partir de entonces, esta
perspectiva slo aparece como cita obligada en algunas revisiones histricas .
Si bien el procesamiento de informacin apareci como alternativa a los estu
dios clsicos de la memoria , la dcadQ<croflej a con mucha claridad la evolucin pro
ducida dentro de la psicologa cognitiva. En sus comienzos, enmarcaba la memo
ria dentro de una secuencia de fases de elaboracin de inf ormacin; los llamados mo

delos estructurales dominaron toda la investigacin realizada en la dcada de los


sesenta, y este dominio se re fleja en los primeros aos setenta. Sin embargo, los re
cientes desarrollos del procesamiento de informacin abandonan el nfasis en
aislar y analizar dichas fases o etapas de memoria, pf).ra centrarse ms en los pro
cesos implicados, independientemente de que puedan o no llevarse a cabo en eta
pas secuenc iales. El final de la dcada es precisamente la consolidacin de esta
nueva perspectiva.
En segundo lugar , el desarrollo terico que se percibe a lo largo de estos aos
est relacionado muy estrechamente con una serie de cambios en el plano metodol
gico . Mientras el comienzo de la dcada est marcado por un predominio bastante
fuerte de las tcnicas experimentales clsicas del aprendizaje verbal, junto con los
primeros intentos de aplicacin del ordenador al estudio de la memoria, los aos
siguientes muestran algunos cambios . stos se relacionan, por una parte , con la
generalizacin del uso de materiales con significado dentro de las mismas tcnicas
clsicas, y con la popularidad adquirida por el mtodo de recuerdo libre y , por
otra parte , con el auge que experimenta la simulacin de procesos cognitivos, y en
concreto de algunos modelos de memoria . Los ltimos aos de la dcada man
tienen esa perspectiva experimentalista en el estudio de la memoria, pero con una
variacin importante en cuanto a los materiales utilizados, con los que se intenta un
acercamiento a los fenmenos de la memoria cotidiana ; al mismo tiempo, persiste
la utilizacin de las tcnicas de computador. De gran importancia en esta evolu
cin metodolgica es el descubrimiento de Otros procesadores de inf ormacin,
aparte del sujeto adulto normal, sobre el que se basaron las formulaciones de prin
cipios de la dcada.
En tercer lugar, el desarrollo metodolgico y terico en el estudio de la memo
ria en estos aflos ha hecho variar tambin la importancia que se le concede dentro
de la psicologia . Mientras el comienzo de la dcada vea en la memoria un proceso

S 111tudlo

dtl la memoria

t1n

111 ltima

dkadtl 161

ms, aunque importante dentro de un conjunto de procesos ms amplio, ms tarde


.
adquiere un carcter de campo especifico que se consolida finalmente en los lti
mos aflos, en dos aspectos : por una parte , llega a ser objeto de manuales, de libros
de texto y, por tanto, se le considera como una disciplina dentro de la psicologa;
por otra parte, se intentan buscar aplicaciones a los logros tericos alcanzad s,

surgiendo una gran variedad de estudios que relacionan la memoria con otras dis
ciplinas (evolutiva, clnica , educativa, legal, etc.).
A partir del anlisis de los libros publicados entre 1970 y 1979, y como un ba
lance de la investigacin llevada a cabo durante estos aos en el campo de la me
moria, se pueden extraer las siguientes conclusiones:
- De algn modo, el procesamiento de informacin, a pesar de las diferentes
posiciones tericas, ha logrado establecer sus propios principios generales
sobre cmo el sujeto almacena, elabora y recupera informacin, principios
que no tienen nada que ver con los principios clsicos del aprendizaje. En
este sentido, la dcada refleja un marco terico sistematizado, que es una
alternativa a la tradicin asociacionista.
Estos diez aos no han supuesto, en realidad, ms que un desarrollo de las
ideas originales, primitivas, del procesamiento de inf o rmacin. En efecto,
los ltimos aos ofrecen una serie de manuales donde se resumen los logros
alcanzados en el estudio de la memoria desde esa perspectiva histrica.
Logros que tan slo a finales de la dcada se han podido presentar como un
cuerpo sistematizado de conocimientos. En este sentido, los libros publica
dos muestran que no ha habido una productividad creadora : el estudio de la
memoria desde el procesamiento de informacin parece encontrarse en pun
to muerto y en ello se puede fundamentar el pesimismo de algunos acerca
de las posibilidades que pareca ofrecer esta perspectiva.
Y es que la ilusin de la ruptura con lo anterior no se ha podido producir;
se quiera o no, el procesamiento de inf ormacin se ha mantenido dentro de
la tradicin experimental de variables independientes y dependientes, lo que
ha llevado a reducir las hiptesis tericas, en gran nmero de casos , a rela
ciones funcionales entre variables externas (entradas y salidas, estmulos y
respuestas) y ha hecho que los psiclogos de la memoria hayan llegado a
una acumulacin de datos tan grande que les sucede lo mismo que sucedi a
los tericos del aprendizaje erbal: es imposible distinguir los que son rele
vantes de los que no lo son.
El empeo en estudiar procesos y mecanismos subyacentes en un sentido
abstracto y, por tanto , vacos de contenido, de informacin, ha sido la
causa de que el campo de la memoria haya quedado reducido a aquellas
situaciones, de laboratorio, en las que se supone se controla y manipula la
informacin de entrada y de salida. Precisamente en el fracaso de tal em
peo puede vislumbrarse la salida del punto muerto en que se encuentra el
procesamiento, pero no la informacin, y la informacin es conocimiento,
tiene contenidos especi ficos (actitudes, creencias, reglas simblicas, etc . ) , y
no slo listas de palabras a recordar. Quiz, y ya parece que empieza a

166

Psicologla c.ognitiva y procesamiento de la informacin

El estudio de la memorie en 111 ltima d'ct1da

hacerse, el estudio de procesos de informacin especfica puede ser la salida

167

1 972

que proporcione nuevos campos de investigacin y vias de progreso al


estudio de cmo un sujeto configura su conocimiento . Precisamente los

Cermak, L. S . : Human Memory: Research and Theory, Ronald Press.

ltimos aos reflejan esta nueva lnea de investigacin al plantear distintos


procesadores de informacin>> y situaciones especficas lejos de la artificia

Gregg, L. W. (ed.): Cognition in Learning and Memory, Wiley and Sons.


Haseerod , G . M . : Transfer, Memory and Creativity: After-Learning as Perceptual Proces-

lidad del laboratorio . En este sentido, puede afirmarse que el optimismo ,


ante el futuro del estudio de la memoria desde el procesamiento de infor
macin, es justificable.

ses, University of Minnesotta Press.


McGaugh, J. (ed.): The Chemistry of Mood, Motivation and Memory, Plenum Press.
McGaugh, J . L., y Herz, M. J . (eds.): Memory Consolidation, Albion.
Melton, A. W . , y Martn, E. (eds.): Coding Processes in Human Memory, Winston.
Sorabji, R . : A ristotle on Memory, Duckworth.
Tulving, E., y Donaldson, W. (eds.): Organization of Memory, Academic Press.
Young, M . , y Young, Ch . : Ho w to Read Faster and Remember More, Frederick Fell.

CRONOLOGA D E PUBLICACIO NES 1 970-1979

1 973

1 970

Anderson, J . R . , y Bower, G . H . : Human Associative Memory, Winston.


Deutsch , J. A. (ed.): The Physiologica/ Basis of Memory, Academic Press.

Barbizet, J . : Human Memory and lts Pathology, Freeman.

Duncan, C. P . ; Sechrest, L . , y Melton, A. W. (eds .): Human Memory: Festschrift in honor

Byrne, W. L. (ed.): Molecular Approaches to Learning and Memory, Academic Press.

of B. J. Underwood, Appleton.

Erwin, W. S., y Richard, M. G. (eds .): Phenomenology of Memory: The 3rd Lexington

Essman, W., y Nakajima, S . : Current Biochemical Approaches to Learning and Memory,

Conference on Pure and Applied Phenomenology, Duquesne University Press.

Halsted Press.
Fillenbaum, S . : Syntactic Factors in Memory, Mouton.
Gibbs, M. E., y Mark, R. F.: Inhibition of Memory Formation, Plenum Press.

Halacy, D. S. J r . : Man and Memory, Harper and Row.


Howe, M. J . A . : In troduction to Human Memory: A Psychological Approach, Harper and
Row.

Herriot, P . ; Green, J. M . , y McKonkey, R . : Organization and Memory, Methuen.

Kempen , G . : Memory far Word and Sentence Meanings: A Set-Feature Model, Schippers.

Zippel, H . P. (ed .): Memory and Transfer of Jnformation, Plenum Press.

Kintsch, W . : Memory and Cognition, Wiley and Sons.


Kintsch, W. : Learning, Memory and Conceptual Processes, Wiley and Sons.

1 974

Norman, D. A . (ed .): Models of Human Memory, Academic Press.


Postman , L . , y Keppel, G. (eds .): Verbal Learning and Memory, Penguin.
Pribram, K . H., y Broadbent, D. E. (eds .): Biology of Memory, Academic Press.

Botwinick , J . , y Storandt, M . : Memory, Related Functions and Age, Ch . A. Thomas.

Ungar, G. (ed .): Molecular Mechanisms in Memory and Learning, Plenum Press.

Herriot, P . : A ttributes of Memory, Methuen.

Yates , F . A . : The Art oj Memory, 2. ed . , Penguin.

Kausler, D. H.: Psychology of Verbal Learning and Memory, Academic Press.


Kintsch, W . : The Representa/ion of Mean ing in Memory, Erlbaum.
Lorayne, H . , y Lucas, J . : The Memory Book, Ballantine.

1971

Mark , R. F. : Memory and Nerve Cell Connections, Oxford Univ. Press.

Beritashvili, l . S . : Vertebrate Memory: Characteristics and Origins, Plenum Press.

Murdock, B. B. J r . : Human Memory: Theory and Data, Erlbaum.


Stein, D. G . , y Rosen, J. J . : Learning and Memory, McMillan .

Hall, J . F.: Verbal Learning and Retention, J . B. Lippincott.


Honig, W. K . , y James, P . H . R. (eds.): A n imal Memory, Academic Press.

Wanner, E . : On Remembering, Forgetting and Understanding Sentences, Mouton.


Young, M . N . , y Gibson, W. B . : Ho w to Develop an Exceptional Memory, Wilshire.

Locke, D . : Memory, Doubleday.


Maggio, F . : Psychophisiology of Learning and Memory, Ch. C. Thomas.

1 975

Murdock, B. B. J r . : Human Memory, General Learning Press.


Penry, L . . Looking at Faces and Remembering them: A Guide to Facial Identificaton, Elek
Books .

Cermak , L. S . : Improving your Memory, Norton.

Rapaport, D . : Emotions and Memory, 5. ed . , lnternational Universities Press.

Deutsch, D. , y Deutsch , J . A. (eds .): Short-term Memory, Academic Press.

Russell, W. R . : The Traumatic A mnesia, Oxford University Press.

Dutta, S . , y Kanungo , R. N . : Affect and Memory: A Reformulation, Pergamon Press.


Gregg, V.: Human Memory, Methuen.
Kennedy, R. A., y Wilkes, A. (eds.): Studies in Long-term Memory, Wiley.

Klatzky, R. L . : Human Mem ory: Structures and Processes, Freeman .

168 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Lumsden, D . B . , y Sherron, R. W . (eds.): Experimental Studies in A dult Learning and


Memory, Hemisphere.
Meyer, B . : The Organization of Prose and Its Effects upon Memory, North Hollan d .

Y ou ng, R. K . : Human Learning and Memory, Harper and Row.

1976
Adams, J . R . : Learning and Memory: An Introduction, Dorsey Press.
And ers on , J. R . : Language, Memory and Thought, Erlbaum.

Badd eley, A. D . : The Psychology of Memory, Basic Books.


Brown , J. (ed . ) : Recall and Recognition, Wiley.
Cofer, Ch. N. (ed .): The Structure of Human Memory, Freeman.
Crowder, R. G . : Principies of Learning and Memory, Erlbaum .
Culb er t son, J . T . : Sensation, Memories and the Flow of the Time, Cromwel Press.
Estes, W . K. (ed .): Handbook of Learning and Cognitive Processes, vol. 4: Attention and
Memory, Erlbaum.
Oardiner, J. M. (ed .): Readings in Human Memory, Methuen.
Loftus, G. R . , y Loftus, E. F. : Human Memory: The Processing of Information, Erlbaum .
Medin, D . L . ; Roberts, W . A . , y Davis, R . T . (eds.): Processes of A nimal Memory, Erl-

baum.
Norman, D. A. : Memory and A ttention: An Introduction to Human Information Proces- '
sing, 2. ed . , Wiley.
Rose nzweig, M. R. , y Bennett, E. L. (eds.): Neural Mechanisms of Learning and Memory,
MIT Press .
Underwood, G . : Altention and Memory, Pergamon Press.

1 977
Birnbaum, l . M . , y Parker, E . S. (eds.): Alcohol and Human Memory, Erlbaum .
Bloomer, K. C . , y Moore, C h . W . : Body, Memory and A rchitecture, Yale University Press.
Bower, G. H. (ed . ) : Human Memory: Basic Processes, Academic Press.

Brown , M . : Memory Matters, Crane, Russak.


Buzan, T.: Speed Memory, David and Charles.
Dineen, S . : Remembering Made Easy, Wellingborough .
Drucker-Colin , R. R . , y McGaugh, J. L. (eds.): Neurobiology of Sleep and Memory, Aca
demic Press.
Eysenck, M. W . : Human Memory: Theory, Research and Individual Differences, Pergamon
Press.
Hlabee, K. L . : Your Memory: How It Works and How to lmprove lt, Prentice-Hall.
Kall, R. V. Jr. , y Hagen , J. W. (eds .): Perspectives on the Development of Memory and
Cognition, Erlbau m .
Klntsch , W. : Memory and Cognition, 2. ed . , Wiley.
Underwood , B. J . : Temporal Codes for Memories: Issues and Problems, Erlbaum.
Whltty, C . W . M . , y Zangwill, O . L. (cds.): A mnesia: Clinical, Psychological and Medicoltllul Aspecll', Buttcrworths.
Wlckolaron, W . A.:

Llilrnln and Memory, Prentlce-Hall.

El estudio de la memoria en la ltima dcada

159

1 978
Ellis, H . C . : Fundamentals of Human Learning, Memory and Cognition, W . C. Brown.

Gruneberg, M. M . , y Morris, P. E. (eds.): Aspects of Memory, Methuen.

Gruneberg, M. M . ; Morris, P. E. , y Sykes, R. N. (eds.): Practica/ Aspects of Memory,


Academic Press.
Hintzman , D. L . : The Psycho/ogy of Learning and Memory, Freeman.
Ornstein , P. A. (cd .): Memory Development in Children, Erlbaum .

Spear, N. E . : The Processing of Memories: Forgetting and Retention, Erlbaum.


Tarpy, R. M . , y Mayer, R. E . : Foundations of Learning and Memory, Scott , Foresman.

1979
Bugelski , B. R . : Principies of Learning and Memory, Praeger Publishers .
Cermak, L. S . , y Craik, F. l. M. (eds.): Levels of Processing in Human Memory, Wiley

and Sons.
Gruneberg, M . H . , y Morris, P . E. (eds .): Applied Prob/ems in Memory, Academic Press.

Kail, R. : The Deve/opment of Memory in Children, Freeman.

Kihlstrom, J. F . , y Evans, F. J. (eds.): Functional Disorders of Memory, Erlbaum.

Lorayne, H.: How to Deve/op a Super-power Memory, Charles A . Thomas.

Nilsson, L. G. (ed .): Perspectives on Memory Research, Erlbaum.

Piazza, R.: Perception and Memory, Special Learning Corporation.

Puff, C. R. (ed .): Memory Organization and Structure, Academic Press.

Spear, N. E . , y Campbell (eds.): Ontogeny of Learning and Memory, Erlbaum.

Tarpy, R. M . , y Mayer, R. E . (eds .): Readings in Learning and Memory, Scott, Foresman.
Wingfield, A . : Human Learning and Memory: An Introduction, Harper and Row.

MARA DEL ROSARIO MARTNEZ ARIAS

Inteligencia y procesamiento
de la informacin

1.

I ntroduccin

El tema de la inteligencia ha sido objeto de reflexin constante en el pensa


miento occidental. Desde siempre se conoce que las personas difieren en su forma
de pensar y en los resultados alcanzados con la misma. Los orgenes de la pre
ocupacin por este tema podemos encontrarlos ya en la tradicin escrita de la
Grecia clsica; no obstante, lo que puede denominarse estudio cientfico de la
inteligencia dentro de la psicologa, tiene su origen en Francis Galton, que eligi el
enfoque evolucionista y gentico para su estudio. Galton se centr en el anlisis de
las diferencias individuales en inteligencia, probablemente debido al zeitgeist de la
poca, ya que, como seala Horn (1 979), la medicin de la inteligencia refleja los
valores dominantes de la cultura en la que tiene lugar. La poca y lugar en los que
se desarrollan los estudios iniciales de Galton se caracterizaban por el comienzo de
la implantacin de los regmenes polticos democrticos y por la influencia terica
del darwinismo, aspectos que llevaran al intento de ordenar de forma eficaz a los
ciudadanos en funcin de sus talentos, para lograr su perfeccionamiento y des
arrollo individual. Estas ideas llegaran a su culminacin en la utopa de Huxley,
Un mundo feliz.

El objetivo de dar una interpretacin cientfica al concepto de inteligencia,


debe considerarse enmarcado en sus orgenes dentro del ms general de clasificar a
los individuos de acuerdo con sus talentos. Este objetivo determinar la principal
aproximacin dada por la psicologa cientfica al tema de la inteligencia (aunque
no la nica), basada fundamentalmente en:
- Desarrollo de instrumentos y tcnicas de medicin, para el diagnstico,
diferenciacin y clasificacin de los individuos.
Desarrollo de una fuerte tecnologa estadstica, para la construccin de
dichos instrumentos y para tratar los datos procedentes de la aplicacin de
los mismos.
Realmente, ambos desarrollos han estado muy ntimamente relacionados, ya
que la evolucin de las tcnicas estadlsticas, en la que han sido figuras destacadas
a lg u nos de los psiclogos interesados en el anlisis de la inteligencia (Galton,
Spearman, Burt, Thurstone, etc .), condujo al d111rrollo de tests o instrumentos de

":i5ei''iWfe?

162

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitila y procesamiento de la informacin

1 63

reflejadas especialmente e n la incapacidad para llegar a teoras tiles y unificadas


para la explicacin del constructo y en ciertos problemas derivados de los instru
mentos de medida. Las numerosas crticas desarrolladas desde entonces a la aproxi
macin factorial son sobradamente conocidas y no nos detenemos en ellas , li
mitndonos a sealar de pasada las ms frecuentes :

medida cada vez ms sofisticados, basados en un sofisticado aparato estadstico,


que culmina hoy en los modelos psicomtricos conocidos como del rasgo
latente. Otra importante aproximacin al estudio de la inteligencia, relacionada
con la anterior, fue la seguida por autores preocupados por criterios de relevancia
social, como los escolares o clnicos, de la que es representativa la lnea desarrollada
por Binet. Esta lnea de desarrollo coincide con la anterior en la importancia con
cedida a los instrumentos de medida o tests, en los que pronto se pusieron grandes
esperanzas, como aparece reflejado claramente en Kamin (1 974) al tratar de los
fines perseguidos en Amrica con el uso de los tests en las primeras dcadas de este
siglo.
La tecnologa de la medicin de la inteligencia experiment grandes progresos y
fue extraordinariamente til para la prediccin de criterios sociales, tales como el
xito y el fracaso escolar o profesional. No obstante, esta aproximacin clasifica
toria o prediciva de la inteligencia, ceida estrictamente al anlisis de las respuestas
de los sujetos a los tests mentales, limitara considerablemente la comprensin de
su naturaleza.
Este hecho pronto se hizo evidente en un Symposium sobre Inteligencia, cele
brado en 1 92 1 , bajo el patrocinio de la revista Journal of Educational Psychology.
En este Symposium, las figuras relevantes del momento en el estudio de la inte
ligencia estaban de acuerdo en las operaciones relevantes para la medida de la
misma, pero no en su naturaleza. De los catorce expertos encuestados, que haban
propuesto su propia definicin de la inteligencia, se puso de relieve un desacuerdo
completo. Hubo definiciones tan dispares como inteligencia es la capacidad para
dar respuestas acertadas o adecuadas (Thorndike), o inteligencia es la capacidad
para adaptarse de forma adecuada a nuevas situaciones de la vida (Pintner) , por
citar algunos ejemplos .
Entre los ms exasperados por las conclusiones del Symposium se encontraba
Boring, experimentalista y no psicmetra, que resolvi el problema dando una
definicin Operacional de inteligencia, seguida hoy todava por muchos autores,
de forma ms o menos explcita: Inteligencia es lo que prueban los tests ( 1 923 ,
pgina 35). En las dcadas siguientes, los tests de inteligencia y sus primos her
manos, los tests de aptitudes especificas, fueron hacindose cada vez ms compli
cados y perfeccionados, tcnicamente hablando , dependiendo de definiciones
potenciales de inteligencia medida. Los avances en la tecnologa del anlisis fac
torial, que domin el estudio terico de la inteligencia desde comienzos de siglo,
aumentaron la esperanza de que el instrumento (test) fuese una forma de caracte
rizar la naturaleza de la inteligencia, y a partir de los aos treinta comenz una
poderosa lnea de investigacin en los trabajos de Thurstone ( 1 938), que culmin
en los trabajos de Cattell ( 1 97 1 ) y, especialmente, en el extenso programa de Guil
ford ( 1 967, 1 979), Guilford y Koepfner ( 1 97 1 ).
Despus del optimismo inicial fomentado por la aplicacin de la metodologa
factorial y de ms de cincuenta aos utilizndola, se ha puesto de relieve que el
anlisis factorial tuvo xito como tecnologfa psicomtrica, para la construccin de
tests, pero no para caracterizar la naturaleza de la inteligencia. Ya a finales de la
dcada de los sesenta comenzaron a ponerse de relieve numerosas anomallas ,

a) Falta de acuerdo sobre la naturaleza de los factores, en cuanto a si son


meros instrumentos de clasificacin de las conductas inteligentes (Burt, Vernon, y
los factoristas ingleses) o si son variables independientes, que ejercen influencia
sobre otros aspectos de la conducta (Thurstone, Guilford, Cattell, Royce , etc.).
b) La proliferacin de teorfas particulares en cuanto al nmero, composicin
Y estructura de los factores, debidas fundamentalmente a diferencias en: mtodo
de factorizacin, modelo factorial, nmero de factores a extraer, seleccin de tests
Y de muestras de sujetos, interpretacin alternativa de resultados idnticos, m
todos Y criterios de rotacin , etc. Todos estos aspectos han llevado a una incapa
cidad para llegar a definiciones comunes de la inteligencia. No hay acuerdo sobre
si es una o plural, ni cul es la representacin del constructo, lo que plantear
dificultades a la hora de medirla. Los instrumentos de medida no pasan de ser
meros instrumentos predictores (muy tiles en determinados contextos, como
orientacin y seleccin profesional), pero no autnticas mediciones de la inte
ligencia. Con ellos es imposible hacer referencia al teorema de la representacin de
la teora de la medicin, al universo de componentes de Cronbach o al rasgo la
tente de los modelos recientes. Como seala Dawes (1 972), los tests derivados de
las aproximaciones factoriales y pragmticas actuales son meros indices de inte
ligencia.
c) Al no existir una teora de la inteligencia separada de sus instrumentos de
medicin, los tests o miden aptitudes demasiado amplias o no miden nada, o, como
seala Neisser ( 1 976), en el mejor de los casos estn midiendo inteligencia acad
mica, es decir, algo similar al rendimiento acadmico, con el que se correlacionan
para mostrar su validez.
d) Las diversas teoras estn basadas en procedimientos arbitrarios y no per
miten la explicacin de las correlaciones obtenidas con otros aspectos o conductas.
No sirven para generar constructos explicativos de la conducta y no permiten
aclarar cuestiones polmicas , generadas en parte por el uso de los tests, tales como
las de nature-nurture (Tyler, 1976; Matarazzo, 1 972). Lo que se ha venido consi
?erando inteligencia est contaminado por la accin de factores extraos, cuya
mfluencia se desconoce.
e) La metodologa factorial, basada en las respuestas a los elementos de los
tests y en las correlaciones entre las mismas, no ha tenido xito al explicar los
mecanismos subyacentes a las diferencias individuales en la realizacin de un test.
Como consecuencia, los tests derivados de la misma no sirven para un diagnstico
eficaz de cara a una mejora de los sujetos y a una educacin adaptada a las pecu
liaridades de los mismos. No permiten poner de relieve qu conductas o estrategias
particulares debern ser entrenadas, al haber descuidado en sus anlisis los pro
cesos que conducen a la re1put111.

"t""fyff! l Wti!tiJf:,""'

164

j) La metodologa factorial presenta una gran debilidad inferencial, lo que


hace que haya fallado a la hora de aportar datos en apoyo de una determinada
teora o en la falsacin de la misma. No proporciona teoras en sentido estricto.
g) Junto a las anteriores cuestiones de carcter terico, surgen otras de ndole
social. Se han desarrollado numerosas crticas al instrumento de evaluacin por
excelencia, el test psicomtrico, tal como se pone de relieve en libros como los de
Kamin ( 1974) o Tort (1976), por citar algunos ejemplos, que insisten en las con
secuencias sociales de su uso, dado el sesgo cultural y social que presentan.
Por las crticas sealadas y otras muchas en las que an no hemos entrado, la
dcada de los setenta se va a caracterizar por la bsqueda de un nuevo paradigma
para el estudio de la inteligencia, que permita superar las anomalas sealadas
dentro de la metodologa factorial y crear las bases para una psicologa cientfica
de la inteligencia.
Con esto no queremos decir que la metodologa factorial haya cado en desuso,
aunque s ha disminuido el nmero de investigaciones factoriales, a pesar de algu
nos factorialistas clsicos (Guilford, 1980; Royce, 1980) sigan defendiendo dicha
aproximacin como la mejor.
2.

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Bases para una psicologa c i entfi ca de la i nte ligencia

Durante el perodo de desarrollo y auge de la tecnologa y teora de los tests de


inteligencia y de aptitudes diferenciales, la psicologa general-experimental mostr
un escaso inters por el tema de la inteligencia, tal vez por el influjo del conductis
mo en la misma. Los psiclogos experimentales no prestaron atencin al problema
de las diferencias individuales, ni a los procesos o constructos no observables, de
los que la inteligencia es un claro ejemplo.
Con el debilitamiento del influjo conductista en la psicologa, comenzaron a
levantarse voces de denuncia del divorcio existente entre las dos ramas de la psico
logia cientfica (Cronbach, 1957) y fueron varios los intentos de aproximar ambas
y de fundamentar experimentalmente los constructos de la psicologa de la inte
ligencia, con los que se haban logrado buenos instrumentos predictivos. Melton
( 1 967) intent fundamentar la inteligencia en teoras del aprendizaje, siguiendo el
modelo de Gagn, aunque este enfoque se haba mostrado infructuoso muchos
aftos antes, en los tempranos intentos de autores como Thorndike, Woodrow, etc . ,
de definir la inteligencia como capacidad de aprendizaje.
Partiendo de otro punto de vista, Estes (1970) llega a conclusiones similares a
las de Melton al intentar el anlisis del retraso mental desde la teora del apren
dizaje. No obstante, estos primeros intentos de aproximacin no tuvieron xito, tal
vez por una concepcin del aprendizaje limitada a los clsicos nexos estmulo
respuesta.
Una aproximacin que prometa ser fructfera fue la de Cronbach y colabora
dores, basada en los denominados modelos ATI (Interaccin Aptitud x Tratamien
to), representada fundamentalmente en sus trabajos con Snow ( 1 977). A pesar

165

de lo prometedora que pareca, esta aproximacin tampoco tuvo xito, como


ponen de relieve las pesimistas observaciones de Cronbach (1975) y de Cronbach y
Snow ( 1977). La explicacin de estos resultados, en opinin de dichos autores, se
encuentra en la necesidad de redefinir ambos tipos de constructos: los referidos al
tratamiento y los referidos a la aptitud, ya que por su procedencia de campos dis
tintos de la psicologa, resultaban muy difciles de compaginar en. una teora unificada.
Resulta necesario definir tanto las aptitudes como los tratamientos en trminos
de un conjunto de dimensiones comunes, que permitan describir los procesos men
tales implicados en la ejecucin de tareas particulares. Ni las definiciones tradicio
nales de los tratamientos, ni las de las aptitudes, proporcionan el marco adecuado.
Durante la dcada de los cincuenta, Ferguson ( 1 954, 1 956) puso las bases de
una nueva aproximacin a la inteligencia muy prometedora, que en principio per
mita paliar en parte la deficiencia antes sefialada. Intent explicar las relaciones
inteligencia-aprendizaje y, en definitiva, de fundamentar la naturaleza de la inte
ligencia por medio del concepto de transferencia. No obstante, los trabajos deri
vados de esta lnea fueron escasos y aislados y, en consecuencia, de poca tras
cendencia. Un ejemplo reciente dentro de la misma es el modelo propuesto por
Buss (1973).
Los cambios experimentados en los ltimos quince aos por la psicologa expe
rimental parece que van a permitir la j ustificacin terica del concepto de inteli
gencia. Como seala Neisser (1 979), hoy la moderna psicologa cognitiva consiste,
en gran medida, en una coleccin de mtodos para el anlisis de los procesos de
solucin de problemas, juicio y decisin. Estos anlisis han sido incorporados a
unos modelos de procesamiento de la info rmacin que postulan varios compo
nentes y/o estrategias. Dichos procedimientos de anlisis pueden y deben aplicarse
al anlisis de los elementos de los tests de inteligencia, para modelar los procedi
mientos reales implicados en su resolucin.
La psicologa del procesamiento de la informacin no poda olvidarse de uno
de los conceptos bsicos relativos al pensamiento a lo largo de la historia, y po
demos considerar que dentro de este enfoque se ha producido una revitalizacin
del trmino inteligencia, como concepto de importancia para la psicologa te
rico-experimental . Este renovado inters puede ligarse en el tiempo al Symposium
de Pittsburg (1974), en el que se invit a los participantes a tratar sobre la natura
leza de dicha esencia mgica (Resnick, 1979), en vez de sobre la problemtica de
su distribucin o heredabilidad, tpicos del enfoque psicomtrico de los aos ante
riores. De una lectura de las intervenciones presentadas en el Symposium (re
cogidas en Resnick, 1 976), puede extraerse la conclusin de un caos conceptual
semejante al de 192 1 , pero tambin una creencia generalizada en la necesidad de
s.guir analizando la inteligencia en sus aspectos esenciales. El estado actual puede
diagnosticarse con un cierto optimismo, ya que los avances de la reciente psico
loaia experimental nos permiten un mej or equipamiento conceptual que el de los
psiclogos de la poca de Boring. Con este nuevo equipamiento conceptual se
deber hacer frente a los siguientes requisitos que consideramos necesarios para
fundamentar el constructo de inteligencia:

-lllt:

166

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin


Inteligencia y procesamiento de la informacin

1.

Las teoras de la inteligencia han de ser lo suficientemente generales, de


modo que tengan cabida en ellas toda la amplia variedad de fenmenos
considerados como intelectuales.

2.

Debern ser suficientemente precisas y consistentes, de tal modo que puedan


ser trasladadas a un modelo de ordenador o a un modelo matemtico,
dentro de los que puedan establecerse relaciones precisas y verificar su
grado de ajuste a los datos empricos .

3.

Han d e permitir l a construccin de pruebas vlidas para el diagnstico,


permitiendo pasar de los tests normativos a los tests referidos al criterio
(Glaser, 1 976, 1 981), base de la deteccin de fallos en las operaciones men
tales y de una educacin adaptada a las diferencias individuales (Pellegrino
y Glaser, 1 979).

Sin dejar de lado los logros alcanzados por la aproximac10n psicomtrica


durante ms de sesenta aos, de los que el concepto de cociente intelectual es un
claro ejemplo, y sin olvidarse de las diferencias individuales, que sirven para una
mejor comprensin de las teoras generales (Estes , 1 974; Underwood, 1975, 1 978;
Eysenck , 1 977) y que son absolutamente bsicas en la psicologa aplicada, reciente
mente se est intentando la fundamentacin terica de la inteligencia, siguiendo las
consideraciones sealadas, en el marco del procesamiento de la informacin, anali
zando y describiendo los procesos cognitivos que intervienen en la realizacin de
tareas tradicionalmente consideradas inteligentes (Estes, 1 976; Voss, 1 976), insis
tiendo ms en la explicacin de las diferencias individuales que en su medida.
Creemos que esta nueva orientacin ser ms capaz de dar las respuestas nece
sarias y de cumplir con los requisitos seiialados, y permitir la integracin de con
ceptos tradicionalmente separados , como aptitud, aprendizaje e instruccin (Glaser,
1 980), adems de fundamentar mejor la validacin de constructo de las tradicio
nales pruebas de inteligencia (Detterman, 1 979).
Dentro de la aproximacin a la inteligencia como procesamiento de la infor
macin, existen diversos enfoques. En general, el objetivo es identificar procesos
cognitivos fundamentales de percepcin, aprendizaje, memoria, solucin de pro
blemas, etc . , por medio del anlisis de las diferencias individuales en diferentes
tareas. La idea no es nueva, ya que pueden encontrarse intentos similares en los
primeros psiclogos interesados en el anlisis de la inteligencia (Galton, McKeen,
Cattell, Spearman, Binet, etc.). No obstante, los paradigmas experimentales de su
poca no llevaron a los resultados apetecidos.
La visin actual sobre estos procedimientos es optimista, pero, estrictamente
hablando, an no existen teoras de la inteligencia con el nivel de elaboracin de
las psicomtrico-factoriales . Se han realizado numerosos estudios aislados y es
bozos de teorias ms generales, pero an no se ha llegado a la elaboracin de
teorlas comprensivas. Dada la escasa elaboracin actual de este campo, resulta
muy dificil clasificar las diferentes aproximaciones actuales, aunque todas ellas
hagan referencia a conceptos de procesamiento de la informacin. Son difciles de
establecer los limites (frecuentemente borrosos) entre ellas, aunque con frecuencia
se lnoran, por proceder de equipos de investigacin diferentes.

167

A pesar de la simplificacin que toda clasificacin entraa y de la dificultad de


asignar determinados trabajos a una u otra lnea, seguimos la clasificacin
propuesta por Pellegrino y Glaser ( 1 979, 1 980), como la ms aceptada (Stern
berg, 1 980, 1 981 a). Siguiendo a dichos autores, el anlisis de la inteligencia co
mo procesamiento de la informacin ha seguido dos lneas principales de investi
gacin.
- Los correlatos cognitivos de los tests.
- Los componentes cognitivos en la resolucin de los tests.
La aproximacin de los correlatos cognitivos intenta detectar aptitudes de pro
cesamiento de informacin que se relacionan con las clasificaciones proporcio
nadas por los tests de aptitud . Los tests de inteligencia y de aptitudes se utilizan
para identificar subgrupos de sujetos, que se comparan en la ejecucin de tareas de
laboratorio que tienen caractersticas definidas de procesamiento de la informa
cin, determinadas por investigaciones experimentales anteriores . La aproximacin
de los componentes cognitivos pretende analizar las tareas y poner de relieve cules
son los procesos elementales de informacin que intervienen en la resolucin de la
tarea y hacen surgir diferencias individuales.
Las dos aproximaciones no son, en absoluto, mutuamente exclusivas (Stern
berg, 1 98 l a) y a veces es muy difcil determinar ante determinadas investigaciones
en qu grupo se encuadran, dado que los mtodos de anlisis muchas veces coin
ciden . Ambas aproximaciones se basan en teoras cognitivas y pretenden com
prender los procesos que contribuyen a las diferencias individuales medidas por
medio de tests psicomtricos .
Las dos aproximaciones se diferencian tambin en cuanto a la procedencia de
los investigadores que agrupan, pudiendo decirse que, en general , los autores de la
primera proceden sobre todo de la psicologa cognitiva-experimental y los de la
segunda de la psicologa de las diferencias individuales, con influencias de la tecno
loga del computador.
Existen otras aproximaciones al problema de la inteligencia dentro de la psico
loga cognitiva, difciles de integrar dentro de nuestros objetivos, tales como la
psicoeducacional de Scandura ( 1 977), la de la inteligencia artificial o la evolutiva
de Piaget y colaboradores. Omitimos aqu su tratamiento, as como el de otras
lineas de investigacin, caracterizadas por el calificativo de cognitivas, como las
referidas a los estilos cognitivos (Witkin et al . , 1 977) o la basada en la teora de
Luria, desarrollada por Das et al. ( 1 975, 1 979), por considerar que siguen dentro
de la clsica aproximacin correlacional-diferencial . Existe adems otra aproxi
macin que s juzgamos de inters, basada en el anlisis de estrategias. Dentro
de sta, la mayor parte de las investigaciones citadas caen dentro de la primera
aproximacin, y nos referiremos brevemente a ellas dentro de sta. No obstante, el
anlisis de estrategias de solucin de problemas, en la lnea desarrollada por Newell
y Simon ( 1 972), tambin tendr su influjo en la nueva psicologa de la inteligencia
y ser comentado brevemente dentro de la seunda aproximacin, que es donde
ms influencia ha tenido.

188
3.

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Los correlatos cog nitivos de los tests m entales


3.1 .

d) A lmacenamiento: operacin por la que la nueva informacin es incorpo


rada a la ya existente.
e) Recuperacin: operacin por la que informacin previamente almacenada
se hace disponible al sistema de procesamiento.
f) Bsqueda: operacin por la que una estructura de informacin es exami
nada, en cuanto a la presencia o ausencia de una o ms propiedades.
g) Comparacin: operacin por la que se juzga la igualdad o diferencia de
dos estructuras de informacin.
h) Respuesta: operacin por la que se selecciona y ejecuta la accin motora
adecuada.
Para la medida de dichas operaciones o procesos que operan entre el estmulo y
la respuesta se han utilizado una serie de tareas experimentales, cuyos resultados se
han correlacionado con resultados procedentes de la aplicacin de tests psico
mtricos tradicionales. La aproximacin de los componentes cognitivos, en esencia,
utiliza el mismo esquema conceptual y procedimientos similares de medicin la
t
diferencia estriba en que en la aproximacin de los correlatos se estudian tareas
simples aisladamente y se correlacionan con los resultados de los tests. En la de los
componentes, la tarea es compleja y se descompone el proceso global en sus com
ponentes . No obstante, los paradigmas experimentales se repiten y el tiempo de
reaccin suele ser la variable dependiente estudiada con mayor frecuencia en ambos
enfoques.

Las aptitudes de procesa miento de info rmacin y sus paradigmas


experimentales

El procesamiento de la informacin es un marco terico general en el que cabe


analizar el rendimiento cognitivo. El supuesto central de partida es que entre la
presentacin del estmulo y la emisin de la respuesta, tienen lugar una secuencia
de estadios de procesamiento. Cada estadio de procesamiento opera la informa
cin que tiene disponible, transformndola mediante una serie de operaciones que
se realizan en un tiempo determinado. Durante la ltima dcada ha habido impor
tantes avances en el estudio de los procesos intermedios. Se redescubri el mtodo
sustractivo de Donders, se ampli con los procedimientos aditivos, comenzaron a
aplicarse modelos matemticos y simulacin de procesos con ordenador. En el mo
mento actual estamos experimentando lo que Rose ( 1 980) denomina metodo
loglas de la segunda generacin, entre las que se encuentran tcnicas que sern
muy tiles en el anlisis de la inteligencia.
Con estas nuevas tcnicas se despert en muchos investigadores la idea de
derivar una coleccin relativamente pequei'ia de aptitudes de procesamiento de la
iriformaci6n, que permitiesen explicar la actuacin de los sujetos en una variedad
de tareas, taxonoma que, de lograrse, servira para responder a numerosas cues
tiones. Los candidatos a ser componentes o aptitudes elementales de procesa
miento de la informacin debern reunir una serie de caractersticas :

3.2.

- Ser fiables e independientemente medibles .


- Generalizables a una amplia variedad de tareas.
- Poseer validez de constructo, para lo cual, los procesos y operaciones representados deben ser discretos , separables y tomar en su ejecucin canti
dades de tiempo mensurables.
Con ligeras variaciones, las diferentes tareas pueden caracterizarse como una
combinacin de alguna de las siguientes operaciones :
a) Codificaci6n de la informacin: operacin mediante la cual la informacin
entra en el sistema. Incluye el conjunto inicial de procesos que convierte el est
mulo externo en informacin adecuada para el sistema. Diferentes tareas pueden
requerir distintos niveles de anlisis del estmulo. Posner ( 1 969) denomin a esta
operacin abstraccin o proceso por el que se extraen diferentes tipos de infor
macin del estmulo.
b) Construcci6n: operacin por la que la nueva informacin se estructura y
aenera a partir de informacin que ya est en el sistema. Neisser ( 1 967) denomin
slntesis a esta operacin.
c) Transformaciones: operaciones por las que una estructura de info rmacin
dada es convertida en una estructura equivalente, necesaria para ejecutar. la tarea.
Las transformaciones no suponen una info rmacin, sino que simplemente re
quieren la aplicacin de un conjunto de relas.

169

Tareas experim entales y sus correlatos psicomt ricos

Aunque, como hemos sefialado antes, estas tareas experimentales se repiten


con frecuencia en las dos grandes aproximaciones, presentamos en este apartado
los resultados de la aproximacin de las correlaciones, representada fundamental
mente en los trabajos de Hunt y sus colaboradores (Hunt et al. , 1 973 ; Hunt, Lun
neborg y Lewis, 1 975; Hunt y Lansman, 1 975; Hunt, 1 974, 1 976, 1 978, 1 980).
Aunque no necesariamente, la mayor parte de estas investigaciones pueden en
marcarse en el contexto de un modelo general de memoria, dividido en varios
almacenes. Un sistema ejecutivo controla el flujo de la informacin y tiene
acceso a los diferentes niveles de los almacenes de memoria.
Presentamos a continuacin las tareas experimentales ms utilizadas y sus
correlaciones con resultados de tests psicomtricos.
1.

Clasificacin de letras (Tarea de Posner)

El proceso de emparejamiento estimular y el reconocimiento de los diversos ni


veles de complejidad estimular es bsico en la mayor parte de las tareas cognitivas.
P<?sner y Mitchell ( 1 967) desarrollaron un paradigma experimental que propor ciona la oportunidad de observar el procesamiento en diferentes niveles dentro del
experimento. La tarea consiste en mostrar pares de letras al sujeto que ha de de

170 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

cidir si las letras son iguales o diferentes. La variable independiente es el tipo de


instrucciones, que para definir la semejanza son:
- Identidad fsica (por ejemplo, AA frente a AB).
- Identidad de nombre (por ejemplo, Aa frente a AB).
- Identidad de categora o regla (por ejemplo, si los miembros del par son
vocales o consonantes).

Los resultados experimentales sealan un aumento en el tiempo de re ccin


(variable dependiente) a medida que se varan las instru ciones en eI o den itado.
_
_ sigmflcattvas
Utilizando esta tarea experimental, se han encontrado d1ferenc1as
e
tlempo de reaccin, en el sentido previsto entre sujetos psicomtricamente defi
nidos como de alta aptitud verbal y baja aptitud verbal (Hunt et al. , 1 975; Gold
berg et al. , 1 977 ; Keating y Bobbit, 1 978). Jackson y cClelland ( 1 978) encon
traron una correlacin de 0,45 entre los resultados expenmentales Y las destrezas
lectoras en grupos definidos en funcin de esta ltima var a?le .
_
. . . de las
Las tres condiciones experimentales implican una codificacin
m1cial
letras. En el caso del emparejamiento por identidad fsica, el suj eto com ara las
.
representaciones de los patrones de las letras y, finalmente, selecc1ona Y J ecuta la
.
.
respuesta. El caso de la identidad de nombre requiere una operacin
ad1 1onal de
.
recuperacin de ste de la LTM. En la condicin de igualdad de categona, inter
viene otra operacin adicional de recuperacin de la LTM .

2.

171

3. A mplitud de la STM o tarea de Sternberg


Sternberg ( 1 966, 1 969) desarroll un paradigma experimental para analizar la
recuperacin de la informacin de la STM cuando aprendizaje y retencin son per
fectos. El procedimiento consiste, a grandes rasgos, en la presentacin de una lista
de elementos o estmulos para su memorizacin, que sea lo suficientemente corta
como para tener cabida en la STM . A continuacin se le presentan al sujeto pre
guntas acerca de la lista memorizada. La variable dependiente es el tiempo de
reaccin para el reconocimiento de los elementos, siendo analizados normalmente
la pendiente y el intercepto de la ecuacin de regresin del tiempo de reaccin
sobre los bits de informacin o sobre el nmero de elementos de la lista memo
rizada. Suele considerarse que la pendiente de la recta representa el tiempo de
comparacin, y el intercepto, el tiempo empleado en las restantes operaciones
(decisin y produccin de respuesta), considerndose la latencia de respuesta
funcin lineal del nmero de elementos.
Bajo este paradigma experimental se han realizado numerosas investigaciones
relacionadas con el tema que nos ocupa, dentro de ambas aproximaciones . En la
aproximacin de los correlatos cognitivos se han encontrado, con frecuencia, im
portantes diferencias individuales en la operacin de bsqueda en la STM, aunque
su direccin y significado no estn claros (Sternberg, 1 975), de lo que constituye
un buen ejemplo el estudio de Chiang y Atkinson ( 1 976), en el que se encontraron
correlaciones opuestas segn los sexos entre pendiente de la recta de regresin y
aptitud verbal (0,7 1 5 en las mujeres y -0,85 en los varones).

Toma de decisiones lxicas o tarea de Meyer

Rubinstein Garfield y Millikan ( 1 970) desarrollaron un procedimiento para


investigar los rocesos de reconocimiento de pal bras es ritas . En cada ensayo se
.
presenta un conjunto de letras y el sujeto ha de Juzgar s1 constituyen
una pa abra
del idioma o no. La actuacin en esta tarea parece que depende de las operac1on s
que median el reconocimiento de las palabras impresas en varios co tex o -codi
ficacin grafmica o fonmica-, seguidos del acceso a la memona lex1ca . Este
procedimiento fue mejorado por Meyer para eliminar los efectos de los factores
grafmicos o fonmicos sobre el reconocimiento. Se presentan filas de letras en
cada ensayo y se mide el tiempo de reaccin para cada una de ellas separadamente.
Una tarea para una finalidad similar es la de arrollada or B ron ( 1 7 3) Y Baron Y
. de la d1ferenc s 1. d v1d ales en la
McKillop ( 1 975), tarea que permite el anlisis
rapidez de los anlisis fonmico y grafmico de la mformac10n lex1ca impresa, a
travs de sentencias o frases. Estos autores argumentan que puede accederse a la
memoria semntica por medio de las representaciones visual y fonolgica de una
palabra impresa, sealando que el anlisis visual es ms rpido en el caso de los
lectores normales que en el de los retrasados.

4.

Bsqueda de palabras y categoras o tarea de Juola

Los procesos de bsqueda de nombres y palabras y de informacin categrica


acerca de las mismas, fueron investigados en un experimento realizado por Juola y
Atkinson ( 1 97 1 ) . Utilizaron un paradigma experimental para poner de relieve la
bsqueda en la STM similar al ya citado de Stemberg, en el que se presenta al
sujeto una lista corta de palabras, seguida por un elemento de prueba que puede
ser miembro o no de la lista. Las condiciones experimentales son dos: bsqueda de
palabras o bsqueda de categora. Con este paradigma, Juola y McDermott ( ) 976)
encontraron un aumento en el tiempo de respuesta a medida que aumentaba el n
mero de elementos de la lista en ambas condiciones. Las funciones tenan inter
ceptos similares en ambas condiciones, lo que indicaba procesos muy similares de
bsqueda en ambos casos . Las diferencias encontradas en las pendientes indicaban
que diferentes tipos de procesos de comparacin estaban implicados en las dos
condiciones.
En trminos de operaciones, la operacin de bsqueda de palabra es esencial
mente equivalente a la tarea de Sternberg, mientras que la condicin de bsqueda
de la categoria requiere una operacin adicional de recuperacin de la informacin
d e la LTM (memoria a largo trmino).
Dentro de paradlamu 1imllaru1

U'77) 1uaiere la necesidad

de tener en

172

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

cuenta el tamafto de los tems de informacin, y Baddeley, Thompson y Buchanan


consideran que la influencia de la tasa de lectura en los elementos, puede ser
un determinante crucial en las diferencias individuales en amplitud de memoria,
que habra de controlarse .
Jensen ( 1980) presenta los datos de un anlisis factorial en el que se incluyen
datos procedentes de tests psicomtricos y otros derivados del paradigma de Stern
berg, como intercepto y pendiente de la recta, as como amplitud de memoria.
Aparece un primer factor en el que tienen saturaciones elevadas dichos par
metros, junto con los tests tradicionales de inteligencia, como el Raven, y tests de
dominio de conceptos, lo que parece apoyar indirectamente las relaciones entre
inteligencia psicomtrica y los paradigmas experimentales para la deteccin de
diferencias individuales en la STM.
En general, podemos afirmar que es innegable la existencia de correlaciones ,
aunque la i nterpretacin es poco clara. Se han sugerido varias hiptesis para expli
carlas: diferencias en bsqueda visual, en estrategias de memorizacin, rapidez de
actuacin en el test, diferencias motivacionales, etc . , pero ninguna de ellas parece
imponerse frente a las alternativas.
Dentro de este contexto, no debe olvidarse la interesante observacin de Carroll
( 1 980), comentando los resultados correlacionales encontrados, generalmente en
torno a -0,30 (cifra denominada por Sternberg, un tanto despectivamente, coefi
cientes de personalidad, plagiando a Mischel), de que esta correlacin entre em
parejamiento estimular rpido y aptitudes psicomtricas puede derivarse simple
mente de los aspectos de rapidez de los tests y tener poco que ver con la naturaleza
de la aptitud. Esto mismo tambin podra ser vlido, o al menos una ayuda, para
explicar las elevadas correlaciones obtenidas entre tiempo de inspeccin para de
tectar semejanzas entre l neas presentadas taquistoscpicamente y diferentes me
didas de CI (de -0,92 a -0,80), lo que llev a Brand ( 1 980) a sugerir que la inte
liaencia es velocidad de aprehensin.
(1 975)

S.

Tareas de verificacin lingstica

Clark ( 1 970, 1 97 1 ), Trabasso ( 1 970, 1 972) y Clark y Chase ( 1 972), desarrollaron


y probaron un modelo para explicar la comparacin de la info rmacin lingstica
y la grfica, utilizando la presentacin en una pantalla de una frase y un dibujo, y
pidiendo al sujeto que decidiese si la frase era una descripcin verdadera o falsa

del dibujo. La variable dependiente analizada es la latencia o tiempo de respuesta


del sujeto, que se explicaba en trminos de cuatro operaciones o estadios : codifica
cin de la frase, codificacin del dibujo, comparacin y respuesta. El modelo
sugiere el orden secuencial de las operaciones y tiempos de latencia aditivos. Lleg
a explicar hasta el 99, 8 por 1 00 de la varianza de la latencia de la respuesta.
Esta tarea fue utilizada por Hunt y sus colaboradores (Hunt et al. , 1 975; Lans
man. 1978; McLeod et al. , 1 978; Hunt, 1 978) para poner de relieve diferencias en
estrategias ntre grupos de sujetos contrastados en aptitud verbal. La hiptesis de
RI era que las diferencias entre procesamiento verbal y no , verbal podian

Inteligencia y procesamiento de Is informacin

173

explicar las diferencias individuales en estrategias preferdas para realizar una


tarea. Se encontraron correlaciones moderadas entre las latencias de esta tarea y
medidas de comprensin verbal general. De los sujetos examinados en estos es
tudios, algunos se adaptaban muy bien al modelo de Carpenter y Just ( 1 975), mo
dificacin de los seftalados, mientras que otros parecan ajustarse a una estrategia
de procesamiento visual. Estos resultados llevan a Hunt ( 1 978, 1 980) a plantear la
necesidad de analizar las estrategias de procesamiento de los sujetos, antes de
establecer los correlatos cognitivos.
6.

Memoria de reconocimiento

Shepard y Teghtsoonian ( 1 96 1 ) desarrollaron un procedimiento para medir la


capacidad de la memoria humana bajo condiciones de aproximacin a un estado
estacionario, donde est minimizada la posibilidad de repeticin y maximizada la
interferencia del material precedente. La tarea consiste en el reconocimiento de
listas de elementos que el sujeto debe identificar como nuevos o previamente pre
sentados, con variaciones en los intervalos de presentacin interlistas. Rose ( 1 9 80)
propone esta tarea para el anlisis de las aptitudes de procesamiento de la infor
macin, pero desconocemos estudios que hayan intentado establecer correlaciones
entre esta tarea y tests de inteligencia, aunque creemos que podran resultar intere
santes.
7.

Procesamiento de la informacin espacial

Shepard y Metzel (l 97 1) desarrollaron una tarea de transfo rmacin de im


genes visuales en la que se presenta a los sujetos en el plano dibujos tridimensio
nales (clsicos en los tests psicomtricos de aptitud espacial) y se les pide que ima
ginen diferentes posiciones de los objetos. Encontraron una relacin lineal entre
diferencia de orientacin y tiempo de reaccin, relacin que fue encontrada poste
riormente con una gran variedad de estmulos y tareas:
-

Con objetos tridimensionales (la citada).


Polgonos aleatorios bidimensionales (Cooper, 1 975).
Patrones de punteados (Corballis y Roldan, 1 975).
Diferentes distractores, como imgenes en espejo (Cooper y Podigny, 1 976).

Tambin se ha encontrado que la pendiente de la recta de regresin vara de


persona a persona (Cooper, 1 975; Metzler y Shepard, 1 974) y para todos los su
jetos hay una relacin negativa entre el tiempo de reaccin y el nmero de dimen
siones implicadas.

174

8.

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Recursos atencionales

Recientemente, Hunt (1 980) plante la necesidad de encontrar una capacidad


de procesamiento de informacin de amplia aplicabilidad. Para definirla utiliz el
concepto de recursos atencionales, tomado de Kahneman (1973), aunque es un
concepto ya sugerido por investigadores del siglo XIX. La hiptesis de partida es
que toda tarea de procesamiento de informacin requiere una disponibilidad de la
atencin para su realizacin. Este concepto es ms amplio que el de la inteligencia
general, ya que se aplica a tareas no intelectuales tambin. Lansman y Hunt (ci
tados en Hunt, 1 980) exploraron la posibilidad de demandas diferenciales de re
cursos atencionales para explicar las di ferencias individuales en un amplio rango
d e tareas, todas las cuales implican procesamiento de la informacin. Utilizaron la
metodologa dual (Norman y Bobrow, 1975), consistente en que los sujetos
tienen que realizar dos tareas simultneamente . Una de las tareas es designada
como tarea primaria y la otra como secundaria, debiendo ser elegidas de modo que
no se produzca entre ellas interferencia estructural. Las hiptesis de partida son : la
dificultad de la tarea primaria y los recursos atencionales pueden variarse de forma
continua, y el nivel de rendimiento en la segunda tarea vara de acuerdo con los
recursos que se le dedican.
En un experimento, Lansman ( 1 978), utilizando como tarea primaria una de
pares asociados , que puede hacerse arbitrariamente difcil variando el nmero de
letras, y como tarea secundaria una simple prueba de tiempo de reaccin, encontr
correlaciones moderadas, tanto en el caso de recuerdo fcil como difcil. En otro
estudio (Hunt et al . , 1 979), la tarea primaria fueron 18 tems del test de Raven y la
secundaria una tarea psicomotora. Se observ el rendimiento psicomotor antes de
cometer el primer error en el Raven y se observ que a medida que el sujeto se va
acercando a elementos dificiles, el rendimiento psicomotor se deteriora. Explican
estos resultados por una divisin de los recursos atencionales hacia la tarea de
razonamiento.
A pesar de estos resultados y de la importancia de la atencin, no se puede
concluir por el momento que la atencin sea una capacidad general .

9.

Otros resultados experimentales

En investigaciones recientes y con los mismos o similares paradigmas experi


mentales citados, se usan a veces otras variables dependientes, adems del tiempo
de reaccin, tales como los potenciales evocados o el movimiento de los ojos, para
poner de relieve diferentes operaciones de procesamiento de la informacin.
Callaway, Tueting y Koslow (1978) presentan una informacin completa sobre
los usos de los potenciales evocados, para cuya obtencin se necesitan tcnicas
especficas de extraccin de seales por medio de ordenador. Suelen tomarse como
datos sus latencias y/o sus amplitudes. El potencial evocado promedio es el ms
frecuentemente citado en la literatura y es la acumulacin o suma de un amplio n-

176

mero de descargas del crtex, registradas por medio de la conexin de electrodos al


cuero cabelludo, en respuesta a una breve presentacin estimular.
Los parmetros ms frecuentemente utilizados con estas tcnicas son:
La latencia del potencial evocado promedio, anloga al tiempo de reaccin,
que es el tiempo medio en milisegundos que transcurre entre la presentacin
del estmulo y el potenial evocado.
b) La amplitud , que es la altura de las ondas.
c) La variabilidad o desviacin tpica de la latencia y/o de la amplitud.
a)

Clarke Y Erlt (1 965) fueron los primeros en encontrar correlaciones entre medidas de potenciales evocados promedio y puntuaciones en tests de CI . Cortas la
tencias para la estimulacin visual estaban asociadas con un alto CI. Aventuraron
la siguiente hiptesis: las mentes rpidas tendrn altos cocientes intelectuales por
que los cerebros rpidos producirn cortas latencias en los potenciales evocados
promedio.
Se realizaron numerosos trabajos sobre este tema, pero los resultados publi
dos son contradictorios. No obstante, aos ms tarde, un experto en la tc
nica, Calloway, dice que los datos de Erlt son impresionantes. Las correlaciones
de los diversos estudios oscilan entre -0, 10 a -0,35 para las latencias visuales
siendo positivas las correlaciones entre Cl y latencias ante estimulacin auditiva '.
Las medidas de potenciales evocados promedio en el momento actual presentan
an mltiples problemas y no han sido examinadas baj o control experimental rigu
roso, existiendo una notable falta de estandarizacin entre las tcnicas y proced
.
m1entos para su obtencin. No obstante, algunos , con un optimismo exagerado ,
creen que de las correlaciones encontradas puede inferirse que hoy podemos medir
la inteligencia con los mtodos de la ciencia natural .
Con los avances tecnolgicos en la experimentacin se est produciendo un re
novado inters por el anlisis de los movimientos de los ojos durante la realizacin
d tareas (Monty y Sanders , 1 967; Just y Carpenter, 1976), aplicndose estas tc
nicas al estudio de tareas cognitivas similares a los tests, que incluyen rotacin
mental , comparacin de dibujos con sentencias y comparaciones cuantitativas.
Los datos disponibles hasta el momento sugieren que las secuencias de fijacin de
los ojos pueden ligarse a modelos de procesamiento.
Un ejemplo concreto de la aplicacin de estas tcnicas al anlisis de las dife
rencias individuales, lo constituye el trabajo de Snow ( 1 978, 1 980). Parece que el
anlisis de los movimientos de los ojos proporciona una gran variedad de ndices,
.
siendo algunos de ellos especialmente diseados para establecer diferencias bsicas
en procesamiento de la informacin, mientras que otros se establecieron para
representar aspectos considerados en las definiciones clsicas de la inteligencia.
Fue posible descomponer el tiempo de reaccin total en diferentes partes para cada
uno de los tems que se supona estaban asociadas con diferentes estadios de pro
cesamiento. Los estadios principales fueron denominados: orientacin, anlisis y
decisin, aunque es evidente que los limites entre los mismos an estn poco
claros.

178 Psicologla cognitiva

y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Dentro de la aproximacin de los correlatos que aqu nos ocupa, es destacable


que algunos ndices de movimientos de ojos mostraron correlaciones positivas con
aptitudes de referencia (concentracin temprana sobre el estmulo, cambio rpido
de estimulos, rapidez de adaptacin a lo largo de los diferentes tems, etc.). Otros
lndices pusieron de relieve gran cantidad de diferencias individuales , aunque no
correlacionaban con las aptitudes de referencia. Tambin se encontraron indicios
de que los diferentes ndices se relacionan ms con un factor general, que con
patrones especficos de aptitud.
3.3.

Aproximaciones al anlisis de la i nteligencia basadas


en g rupos extremos

La mayor parte de estos trabajos se han centrado en la bsqueda de diferencias


intergrupos en distintos aspectos de la memoria: limitaciones de capacidad, conte
nidos o estrategias particulares de almacenamiento y recuperacin. Los grupos
contrastados no siempre estn definidos psicomtricamente en inteligencia, sino
que es muy frecuente la formacin de grupos segn la edad. Incluimos estos es
tudios dentro de la aproximacin de los correlatos, por seguir una metodologa
comparativa tpica de la psicologa diferencial y por la relacin de la variable edad
con la inteligencia. Por otra parte, las diferencias individuales puestas de relieve en
dichos estudios, hacen referencia a procesos cognitivos, lo que permite establecer
relaciones entre stos y la inteligencia, directa o indirectamente.
Uno de los campos ms importantes para el estudio de las diferencias indivi
duales en memoria es el de las comparaciones entre nios pequeos y nios mayo
res o adultos. Las principales revisiones de la literatura sobre el tema (Flavell,
1 970; Hagan et al. , 1 975; Brown, 1 974, 1 975) estn de acuerdo en que las dife
rencias en memoria se deben fundamentalmente a diferentes estrategias, tanto en
la fase de adquisicin o memorizacin, como en la de recuperacin . Parece existir
un considerable acuerdo en que la mejora experimentada con la edad en estrategias
de memorizacin es, al menos en parte, resultado del uso creciente de estrategias
de memorizacin y de recuperacin, tanto en la STM como en la L TM. Parece
que los niftos mayores y adultos tratan los estmulos analticamente y de for1?a
multidimensional, mientras que los nios pequeos lo hacen de forma global e in
diferenciada. Por otra parte, los adultos suelen ignorar con facilidad aspectos irre
levantes del estmulo, mientras que los nios pequeos no.
Se han realizado estudios similares en el rea del retraso mental (Brown, 1 974;
Fisher y Zeaman, 1 973), donde aparecen importantes diferencias con respecto a los
sujetos normales en el uso de estrategias, tales como la memorizacin.
Los sujetos retrasados tambin difieren de los normales en atencin, como pu
sieron de relieve Zeaman y House ( 1 963). Ellis ( 1970) y Ellis, McCorver y Ashurt
(197S) tambin encontraron que estos sujetos apenas hacan uso de la repeticin
para memorizar.
.
Una de las explicaciones dadas por Fisher y Zeaman es que las d1mens1ones
estimulares se manifiestan menos relevantes para los retrasados que para los nor-

1n

males, alcanzando aqullos en igualdad de condiciones menos dimensiones de un


estmulo dado, siendo as menos probable que encuentren relaciones consistentes
que les permitan llegar a la respuesta correcta.
Tambin han sido frecuentes los estudios con sujetos de edad avanzada, que
segn una buena parte de la literatura sobre el envejecimiento, son sujetos en los
que se producen disminuciones caractersticas en inteligencia, al menos psicomtri
camente medida. Por citar algn ejemplo, puede sealarse el trabajo de Craik
( 1 977) en un experimento en el que un grupo de jvenes adultos y otro de sujetos
de ms de sesenta y cinco aos, fueron enfrentados a listas de palabras bajo cuatro
condiciones experimentales, suponiendo una de ellas aprendizaje incidental y las
tres restantes intencional . Los resultados sugieren que los grupos difieren funda
mentalmente en el aprendizaje intencional, debido a la utilizacin de diferentes
estrategias de recuperacin.
Las diferencias en los aspectos de la memoria, cuando restringe el mbito de
variacin de la inteligencia a sujetos considerados normales, suelen ser escasa
mente significativas, aunque la existencia de diferencias individuales en la aptitud
para recordar de forma ordenada una fila aleatoria de dgitos ha sido bien cono
cida, al menos desde 1 887 (Jacobs, 1 887; Galton, 1 887). Esta aptitud ha sido valo
rada en los tests de CI desde la poca de Binet, aunque su relacin con el CI (que
suele oscilar entre 0,30 y 0,40) suele desaparecer en los sujetos de elevado Cl.
Parece que los adultos de inteligencia normal o superior, en diferentes niveles,
difieren en una aptitud muy general de recuerdo (Jensen , 1 97 1 , mostr que la
correlacin entre presentacin visual u oral de los dgitos es perfecta, con la correc
cin por atenuacin, encontrando tambin correlaciones muy elevadas entre dife
rentes tipos de materiales). Algunos investigadores tambin sugieren que las dife
rencias individuales entre sujetos normales en los tests de inteligencia, dada la
correlacin citada entre CI y memoria, pueden deberse al uso de estrategias mne
mnicas como repeticin, agrupamiento y chunking. Como se ha indicado antes,
hay pruebas derivadas de los estudios con nios y deficientes, de menor edad
mental, que no usan las citadas estrategias. Esta postura es defendida por Estes
( 1 974), Hunt y Love ( 1972), Love (1973). No obstante, aunque algunas expe
riencias parecen apoyar dicha hiptesis (Fagan, 1 972; Hunt et al. , 1 975; Cohen y
Sandberg, 1 977), las diferencias son muy pequeas y otros trabajos (Lyon, 1977)
sugieren que dichas estrategias no son la fuente de las diferencias individuales .
Se han aventurado otras hiptesis alternativas, tales como las que hacen referencia
a la rapidez de identificacin estimular, como fuente de las diferencias individuales
(Chi, 1 976; Huttenloecher y Burke, ! 976), aunque no existen an suficientes
pruebas de apoyo.
Todos los estudios citados, basados en la aproximacin de grupos contrastados
en inteligencia, presentan el inconveniente de la mayora de los estudios basados en
diferencias de grupo, recientemente sealados por Chapman y Chapman (1973,
1 974, 1 978) y por Baron y Treiman (1980), que resumidamente podemos cifrar en
los siguientes: poder discriminante de las tareas, familiaridad diferencial con los
estimulos, que parece afectar a distintos procesos, como razonamiento (Johnson
Laird et al. , 1 972), memoria (Baddeley, 1 976; Chi, 1978), tiempo de reaccin de

178 Psicologl11 cognitiva

y procesamiento de la informacin

eleccin (Conrad, 1 962), etc. ; el problema de la familiaridad no puede resolverse


igualando la exposicin de los sujetos al estmulo, ni usando estmulos que resulten
muy familiares a todos los sujetos. Por ltimo, otro problema importante es el de
la generalidad de las aptitudes.

3.4.

Diferencias individuales en estrategias centrales

Relacionados en parte con las aproximaciones evolutivas y de los grupos ex


tremos, y con resultados bastante similares, se encuentran los trabajos que ponen el
acento en una serie de estrategias metacognitivas o centrales, que dirigen las estra
tegias elementales o procesos sealados en el apartado anterior. Parece que los
sujetos retrasados y los nios no usan estrategias nuevas espontneamente, lo que
lleva a algunos a pensar en la presencia de una aptitud ms general en adultos y
normales, para construir estrategias, algo as como lo que Miller et al. (1960) de
nominan planes para establecer planes. De igual forma, puede pensarse de la
existencia de otras estrategias tambin de carcter general, como las relacionadas
con la categorizacin de estmulos y situaciones, previa al tratamiento de stos y
para el uso del conocimiento adquirido. Estas estrategias parece que tienen bastan
te que ver con la inteligencia general. Siguiendo a Baron ( 1980), uno de los investi
adores ms intereados en este tema, las estrategias generales podran reducirse a
las siguientes, que analizaremos brevemente a continuacin:
Bsqueda de relaciones.
Anlisis estimular.
Planificacin.
a) Bsqueda de relaciones: Puede considerarse esta estrategia u operac10n
como la que permite buscar en la memoria elementos relacionados con el estmulo
dado, probablemente por medio de representaciones mentales. Asch y Walsh
( 1 978) han mostrado que la aplicacin intencional de dicha estrategia es ms eficaz
en la recuperacin que la simple atencin al estmulo.
Puede ser una estrategia til tanto en la adquisicin del conocimiento, como en
la recuperacin del mismo. Al tratar de aprender algo es til buscar cosas que se le
parezcan. Tambin resulta til en la transferencia de aprendizajes, ya que al en
contrarnos con un problema difcil es til recordar lo que se ha hecho ante un
problema similar (Polya, 1957). Adems, puede facilitar la adquisicin de nuevas
estrategias. El reconocimiento de una relacin de identidad puede considerarse
como una forma de transferencia. En algunas investigaciones se ha puesto de
relieve que niftos y personas muy mayores tienen dificultades en la aplicacin de
los conocimientos que ya poseen; por ejemplo, Robinson y Robinson (1 970)
describen que en los retrasados es frecuente que profesores y padres observen que
no aplican en contextos nuevos lo que ya conocen, es decir, que tienen grandes
dificultades para establecer transferencias.

Inteligencia y procesamiento de la informacin

179

b) A nlisis estimular: Kemler, Smith y Kemler (citados por Baron) sealan


.
que existe una tendencia evolutiva a clasificar los estmulos en trminos de su se
me anza sobre dmensiones aisladas, ms que por su semejanza global. Esta estra
tgia puede ser ejemplo de otra de carcter ms general, consistente en analizar los
i erentes rasgos estimulares. La estrategia puede resultar til tanto en la adqui
. coo en la recuperacin del conocimiento. Una estrategia similar es la re
sicon
flejada bajo el nombre de estilo cognitivo analtico. Cuando existen deficiencias
en el anlisis estimular, pueden aparecer dificultades en el aprendizaje de corres
pondencias letras-fonemas en la lectura. Baron y Hodge (1978) pusieron de relieve
qu los adultos pueden aprender correspondencias entre letras y fonemas arti
.
ficiales, aunque no sean conscientes de dichas correspondencias.
c) Prueba: Es una estrategia consistente en mantener la primera respuesta que
.
viene a la mente y en continuar utilizndola hasta que se muestre su ineficacia para
llegar a la respuesta correcta. Consiste en la evaluacin de soluciones prospectivas.
Fallos en las tareas, por ausencia de esta estrategia, suelen presentarse con ms
frecuencia en nios y sujetos retrasados que en adultos normales.
Existen aden:is otras estrategias, tal vez menos generales, pero tiles en deter
.
minadas tareas intelectuales ms complejas y elaboradas. Se habla dentro de este
contexto de invencin y establecimiento de principios.
Baron propone adems otra estrategia central, de nivel ms alto que las ante
.
riores Y en la base de las mismas, a la que denomina planificacin.
4.

Ap roxi macin de l os c o m p one ntes de la i nte ligencia


o a nlisis com ponencial
4. 1 .

I ntrod uccin

En la aproximacin de los componentes cognitivos, los investigadores analizan


tares complejas, del tipo de las que aparecen en los tests de inteligencia. Intentan
analizar las tareas e identificar directamente los componentes de procesamiento de
la informacin que intervienen en la ejecucin de la tarea. Como hemos sealado
.anteriormetc; , los lmites entre esta aproximacin y la de los correlatos cogni
.
. de mantener. Las dos aproximaciones estn basadas en modelos
tivos, son dificiles
o teoras de procesamiento de la informacin, e intentan comprender las activi
ades mentales ue otribuyen a las diferencias individuales detectadas por los
mstrumntos psicomtncos. En la de los correlatos cognitivos, la finalidad es
correlcionar treas siples con puntuaciones de tests de inteligencia 0 aptitudes,
o anahzar las diferencias entre grupos definidos por dichos tests. La aproximacin
de los o ponentes analiza la tarea psicomtrica misma, intentando descomponer
el rendimiento alcanzado en la misma en componentes o tareas elementales1 por
medio del anlisis racional y empirico de las demandas de procesamiento de in
formacin de dichas tareas. La slulente cita de Estes (l 974) pone claramente de
relieve l os objetivos de cata aproxlmacl6n: ccEn vez de buscar en teorias fislol6lcas
>, stitfftSiHtt4,

180

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

o del aprendizaje correlatos de la inteligencia, pondremos el foco de atencin sobre


la actividad intelectual misma . . . La aproximacin ms simple y directa, parece que
es la de comenzar con las conductas especificas implicadas en las respuestas a los
elementos de los tests de inteligencia (pgs. 742-743) .
A pesar de la diferencia de objetivos, los componentes implicados o procesos
que conducen a la respuesta son similares a los de la otra aproximacin . Lo mismo
sucede con algunos de los paradigmas experimentales, siendo las variable depen
dientes ms frecuentemente utilizadas las latencias de respuesta, aunque tambin
se usan eleccin de respuesta y tasa de errores, y recientemente se han hecho al
gunos anlisis con movimientos de los ojos, ya sen.alados en la otra aproximacin .
La aproximacin componencial requiere mayor conceptualizacin y modeliza
cin que la de los correlatos cognitivos. El investigador debe contar con un modelo
de procesamiento de la informacin, en trminos matemticos o de simulacin ,
para poder probar su validez . Es posible rechazar determinados modelos sobre la
base de la evidencia empirica y elegir el mejor, en cierto sentido.
El anlisis de los componentes cognitivos de la respuesta a un test puede reali
zarse, y de hecho as sucede, desde varios puntos de vista. En aras de la simpli
cidad, consideraremos tres amplios apartados:

a)
b)
c)

4.2.

Anlisis racional de tests factoriales.


Simulacin por medio de ordenador de los procesos de solucin de los
tests.
Anlisis experimental de modelos matemticos de los procesos, que consti
tuye en el momento actual el enfoque ms importante del anlisis compo
nencial y al que dedicaremos ms extensin.

Anlisis racional de los com ponentes de los tests

Dentro de la aproximacin psicomtrica a la inteligencia, puede observarse una


cierta tendencia en los factoristas ms recientes (Cattell , 1 97 1 ; Guilford, 1 967,
1 97 1 , 1 979; Eysenck y Furneaux, 1 97 3 ; Horn, 1 976,. etc.) a tratar en sus teorias
factoriales con factores menos anclados en los contenidos concretos de los tests y
ms ligados a procesos de pensamiento ms o menos generales. Aunque, como
hemos seftalado al principio, el nmero de trabajos con metodologa factorial ha
descendido en la ltima dcada, esta misma tendencia parece reflejarse en el
exhaustivo estudio de Ekstrom et al . , publicado como monografia de la revista
Multivariate Behavioral Research ( 1 980). En este estudio aparecen factores que
hacen una referencia ms clara a procesos que a contenidos; as, procesos autom
ticos, formacin de conceptos, estimacin , evaluacin experiencial, memoria signi
ficativa, memoria visual, etc. Aunque este cambio en la denominacin de los fac
tores podria hacernos pensar en una integracin por parte de los factoristas con la
moderna psicologla cognitiva-experimental, la realidad no es sta: los factores
ll1uen siendo considerados com o variables Independientes.

1 81

No obstante, desde la propia aproximacin psicomtrica, y basndonos en los


factores establecidos por la metodologa del anlisis factorial, surgieron en la d
cada pasada intentos de analizar tests o tareas representativos de factores bajo otra
ptica. Algunos autores consideran los factores como variables dependientes, que
deben explicarse por medio de aspectos o caractersticas ms elementales de proce
samiento de la informacin , segn los objetivos de la aproximacin componencial .
Los estudios a los que nos referiremos en este apartado, como su nombre indica,
son los basados en una aproximacin racional, no emprica, y de ellos presentamos
los ms representativos realizados hasta el momento: Carroll ( 1 976, 1978), Elshout
(1 978) y Stankov (1 980). Dejamos fuera un trabajo de Snow (1 980), que hasta
cierto punto podra ser representativo de esta tendencia, por considerar que est
ms relacionado con las relaciones aptitudes/aprendizaje que con el procesamiento
de la informacin.
Carroll ( 1 976, 1 978) realiz un anlisis subjetivo y racional de las operaciones
cognitivas requeridas en la realizacin de los tests mentales, representativos de
veinticuatro factores slidamente establecidos y recogidos en el KIT de Ekstrom
et al. de 1 963 . Para ello, se bas en dos modelos de procesamiento de la infor
macin, el modelo de memoria distribuida de Hunt ( 1 973) y el concepto de sis
tema de produccin de Newell ( 1 973), bajo el supuesto de que existan diferencias
individuales en sus correspondientes parmetros. Desarroll un sistema de codifi
cacin para las diversas caractersticas de las tareas implicadas en cada uno de los
tests. Segn Carroll, los factores primarios de los que son representativos los tests,
surgen cuando dos o ms tareas presentan rasgos en los que se manifiestan dife
rencias individuales. Los aspectos relevantes, fuente de las diferencias individuales
que considera, son los siguientes: tipos y contenidos de los almacenes de memoria,
tipos y secuencias de operaciones cognitivas empleadas, estrategias utilizadas y
tipos de respuesta elicitados .
La memoria juega un papel fundamental, aceptando la existencia de tres tipos:
STM, L TM y ITM (intermedia). En cualquiera de estos tipos, pueden existir dife
rentes contenidos. As, por ejemplo, en la L TM, el contenido puede clasificarse en
visual, auditivo, lexicosemntico, cuantitativo, etc.
Distingue, adems, dos tipos de procesos de control : operaciones que son
especificadas por las instrucciones de la tarea y estrategias no especificadas, pero
que son tiles para su realizacin . Estos procesos de control son de tres tipos: pro
cesos atencionales dirigidos a retenes sensoriales, a la LTM o a la STM. Por otra
parte, las diferencias individuales tambin pueden manifestarse en parmetros
temporales implicados en la elicitacin de las respuestas.
De los veinticuatro factores analizados con detalle, ocho de ellos parece que
estn relacionados con operaciones de la STM o de algn tipo de retn sensorial,
siendo en siete de ellos la modalidad visual, mientras que en el octavo puede ser
visual o auditivo. Los diecisis factores restantes estn basados en operaciones de
la LTM y, en ellos, las diferencias individuales se manifiestan especialmente en las
operaciones de bsqueda y recuperacin. Con respecto a los procesos de control
cognitivo, pueden seftalarse tres tipos generales que controlan los recursos atencio
nales: procesos dirigidos a los retenes sensoriales, los dirigidos a las memorias ITM

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

182

4.3.

y STM y los que operan dentro del ejecutivo o procesador central y se dirigen espe
cialmente a la LTM.
Stankov ( 1 980) utiliz un anlisis de conglomerados, intentando establecer
una taxonoma de procesos cognitivos, basndose en los tests de Carroll. Encontr
cinco grupos de claro significado intuitivo:
l.

2.

3.

4.

S.

Simulacin con ordenador de procesos de respuestas


a elementos de tests

La mayor parte de los trabajos dentro de esta lnea corresponden al anlisis de


tems de tests tpicos de razonamiento, ms concretamente de razonamiento induc
tivo, similar en gran parte al factor g de Spearman. Las tareas utilizadas son series
de letras, nmeros, dibujos o formas geomtricas abstractas. En todos los casos, la
estructura de la tarea es la misma, consistente en extraer las relaciones bsicas de
la serie y dar como respuesta el siguiente elemento de la misma. Simon y Kotovsky
( 1 963) realizaron un programa para analizar el proceso de respuesta a este tipo de
tareas, programa mejorado por Kotovsky y Simon ( 1 973), implementado en orde
nador y analizado empricamente por medio del anlisis de protocolos verbales de
los sujetos. El programa est desarrollado dentro de la lnea ms general de pro
cesos de solucin de problemas (Newell y Simon, 1 972), programas que siguiendo a
Simon ( 1 979) debern cubrir los siguientes aspectos:

Inteligencia general fluida y cristalizada (en el sentido de Cattell , 1 97 1 ) :


Definida fundamentalmente por operaciones dirigidas a las ITM y LTM,
tales como almacenamiento, recuperacin, bsqueda, uso de estrategias
como chunking, repeticin, operaciones seriales para construir nuevas
hiptesis, etc .
Visualizacin general 1 : Con tests de estimacin de longitudes, flexibilidad
de clausura, orientacin espacial, flexibilidad adaptativo-figural, etc. Im
plica operaciones dentro del ejecutivo y en la STM, tales como comparar
distancias, imaginar figuras, rotar configuraciones espaciales, realizar ope
raciones seriales, etc. Las diferencias individuales se manifiestan funda
mentalmente por parmetros temporales y de contenidos.
Razonamiento: En tareas d e silogismos, sensibilidad a los problemas, faci
lidad numrica, etc. Parece implicar operaciones dirigidas a ITM y LTM
(recuperacin y bsqueda) y manipulaciones en el ejecutivo y la STM. Las
diferencias individuales pueden surgir por parmetros de contenido y tem
porales y por el uso de estrategias particulares.
Fluidez: En tareas de fluidez verbal, asociativa, rapidez de clausura, origi
nalidad, redefinicin semntica, etc. Implica operaciones sobre ITM y
LTM (bsqueda) y varios tipos de estrategias, surgiendo las diferencias
individuales por aspectos de contenido, temporales y estrategias particu
lares.
Visualizacin general 2: En tareas de rapidez perceptiva, figuras ocultas,
etctera. Parece implicar la accin de operaciones sobre los retenes sen
soriales y de bsqueda a partir de la meta.

- Descubrir el patrn bsico de la serie: deteccin del perodo, induccin y


determinacin de las reglas y prueba de las mismas.
- Extrapolacin del patrn adquirido.

Elshout ( 1 978) realiz un anlisis similar, pero partiendo de los factores del
modelo de Guilford. Encontr que todos los factores, incluso los considerados puros en el modelo, ponen en juego muchos ms aspectos que los que permite de
tectar el anlisis factorial. La diferencia con los resultados de Carroll se encuentra
en que Elshout atribuye la principal fuente de diferencias individuales a las ope
raciones de bsqueda y recuperacin en la LTM.
Los anlisis presentados en este apartado son globales y especulativos, pero
ilustran ya claramente la posible aplicacin de la psicologa del procesamiento de
la informacin para generar hiptesis sobre procesos significativos en los que se
manifiestan diferencias individuales, responsables de la aparicin de los factores.
Para lograr el propsito anterior, las hiptesis deben ser redefinidas y preci
sadas y poner a punto procedimientos adecuados para probar su adecuacin a los
datos La precisin requerida ha desarrollado en el marco de la simulacin de
.

computador y especialmente en el de la psicoloia experimental.

183

Todos los programas postulan una serie de componentes bsicos: una L TM, un
sistema perceptivo para el reconocimiento y discriminacin de estmulos y una
STM de capacidad limitada.
Un aspecto importante de los anlisis de Simon y Kotovsky es la separacin de
dos aspectos importantes que contribuyen al rendimiento: conocimiento de conte
nidos o declarativo, y el conocimiento de procesos o procedural. El contenido se
refiere al conocimiento bsico que debe estar disponible en la LTM y el proceso
hace referencia a las operaciones especficas o estrategias que utilizan este conoci
miento bsico. Una ejecucin inadecuada puede deberse a fallos en alguno de estos
aspectos o en los dos. El conocimiento semntico almacenado en la LTM y re
querido para los elementos de series de letras se limita al alfabeto y a tres rela
ciones bsicas entre las letras separadas: identidad, siguiente y anterior. En ge
neral, puede suponerse que los sujetos disponen de este conocimiento bsico y que
no ser sta la fuente de las diferencias individuales. Los procesos requeridos para
resolver los tems de este tipo son: determinar las relaciones entre las letras que
componen el tem, utilizar esta informacin para determinar la longitud del pe
rodo, generacin de un patrn o regla estableciendo las relaciones y la estructura
peridica del tem, extrapolar o continuar la serie basndose en la descripcin del
patrn que se mantiene en la STM. Las di ferencias individuales en rendimiento
resultarn de diferencias en el rendimiento en alguno de estos procesos compo
nentes.
No podemos entrar en detalles sobre esta aproximacin, cuyos resultados se
han replicado con bastante xito en el anlisis de los protocolos de los sujetos.
No obstante, de los trabajos citados y de la literatura sobre el tema, podemos
extraer una serie de conclusiones. En primer luar, parece que existe una gran

184 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

comunalidad de procesos para tareas aparentemente distintas en contenidos, aun


que muchas tareas requieren una gran cantidad de programacin especfica. En se
gundo lugar, un proceso bsico puede darse con mayor o menor frecuencia en
diferentes tareas, En tercer lugar, los procesos bsicos pueden combinarse de dife
rentes formas para producir un programa que realice una funcin particular.
La eficacia en una tarea depender, en ltima instancia, de cmo se hayan orga
nizado los procesos bsicos y el conocimiento relevante en el programa para la ejecu
cin de la misma. Por otra parte, las estrategias de solucin pueden agruparse en
clases amplias, dependiendo de la representacin del problema que se utilice en
cada estrategia, que puede ser el principal determinante del rendimiento.
Quedan muchas cuestiones por responder dentro de esta aproximacin, espe
cialmente la generalidad de estos procesos fuera del mbito de las tareas de series
descritas.

4.4.

Anlisis experimenta l de m odelos de procesos

Los principales desarrollos dentro de esta aproximacin son los derivados de


los trabajos de Sternberg ( 1 977, 1 978, 1979, 1 980, 1 98 la, 1 98 l b) y a ellos nos refe
riremos fundamentalmente. Dichos estudios estn centrados especialmente en el
anlisis de tests de razonamiento.
Sternberg propone una nueva teora de la inteligencia denominada teora
componencial, basada en el anlisis de los componentes. Las bases de esta nueva
metodologa las constituye una nueva unidad de anlisis: el componente, con tres
propiedades que permiten su definicin: duracin, dificultad o probabilidad de
error y probabilidad de ejecucin. El componente es un proceso de informacin
elemental que opera sobre representaciones internas de objetos y smbolos. Pueden
clasificarse por su funcin o por su nivel de generalidad.
Atendiendo a su funcin, distingue los siguientes tipos: metacomponentes,
componentes de realizacin de la tarea, de adquisicin, retencin y transferencia.
Los metacomponentes son los procesos de control de la accin utilizados para pla
nificar la resolucin de la tarea, para tomar decisiones relativas a cursos de accin
durante la misma y orientar su solucin. Distingue varios tipos, a su vez, segn su
funcin: los que seleccionan componentes de orden inferior, los que seleccionan la
representacin y organizacin de la informacin, los encargados de combinar com
ponentes de orden inferior, los que toman decisiones en la evaluacin de la estrate
aia elegida, los que deciden en torno al problema de la rapidez vs. seguridad y los
de evaluacin de la solucin lograda.
Los componentes de realizacin son los que intervienen en la ejecucin de la ta
rea. Su nmero es muy grande, pero hay algunos de aplicacin ms general: codi
ficacin, inferencia, mapping, aplicacin, justificacin y respuesta.
Los componentes de adquisicin de destrezas son los implicados en el aprendi
zaje de nueva informacin . Los de retencin se utilizan en la recuperacin de la in
formacin y los de transferencia en la generalizacin de la informacin almacena
da de un contexto situacional a otro.

Inteligencia y procesamiento de la informacin

185

En cuanto al nivel de generalidad, los componentes se clasifican en: generales,


necesarios en todas las tareas dentro de un universo de tareas (por ejemplo, codifi
cacin), componentes de clase, para un subconjunto de tareas (por ejemplo, induc
cin) y componentes especficos requeridos para una tarea determinada y concreta.
El mtodo propuesto para aislar los componentes, denominado anlisis compo
nencial, utiliza una gran variedad de tcnicas estadsticas y experimentales . La va
riable dependiente utilizada puede ser una de las tres siguientes: duracin o laten
.da, dificultad de la tarea medida por el nmero de errores y eleccin de respuesta
o probabilidad de ejecucin. La tcnica de anlisis de datos es la correlacin lineal
mltiple, ya que considera que el modelo lineal se ajusta bien a los datos. Para
realizar el anlisis es preciso un vector de valores de la variable dependiente (por
ejemplo, las latencias de cada conjunto de componente) y una matriz de valores de
la variable independiente: nmero de negaciones, nmero de premisas a codificar

en una tarea de silogismos, nmero de elementos, etc. Cada valor de la variable in


dependiente se obtiene mediante manipulaciones experimentales que permiten se
parar cada una de las fuentes de dificultad propuestas. El resultado del anlisis es
un vector de coeficientes de regresin. El ajuste del modelo se puede evaluar, as
como la proporcin de varianza explicada por el mismo.
Los pasos a seguir en el desarrollo del anlisis componencial, pueden resumirse
en los siguientes:
1.

Establecer un modelo de los componentes que intervienen en una tarea,


desde el principio al final .
2. Formalizacin del modelo, especificando: pasos y orden de ejecucin de
los componentes, modo de ejecucin de cada componente, etc.
3 . Disear u n procedimiento para descomponer l a tarea, d e modo que sea po
sible extraer informacin sobre los elementos del modelo. En Sternberg
(1 977) se proponen varios de estos mtodos y se recomienda utilizar al me
nos dos.
4. Establecer relaciones entre la manipulacin experimental propuesta y teo
ras y modelos de procesamiento de informacin, de tal forma que sea po
sible la estimacin de los parmetros. Dependiendo de la variable depen
diente utilizada, los datos vendrn en forma de latencia de respuesta, tasa
de errores o probabilidad de respuesta. La unin entre la teora psicolgica
y la manipulacin experimental se establece por medio de un modelo mate
mtico o de simulacin. En el primer caso, estar formado por un conjun
to de ecuaciones, donde cada ecuacin (de regresin) intentar pronosticar
cada conjunto de datos que sea cualitativamente distinto.
5 . Seleccionar el conjunto exacto d e componentes que intervienen en el mode
lo. Esta seleccin vendr dirigida por:
- Un anlisis intensivo de la tarea, que asegure que sta est bien repre
sentada en trminos de diferentes contenidos, formatos, modos de pre
sentacin, etc.

188

Psicologls

lnteligencis y procesamiento de la infonnscin

gnitivs y procesamiento de la informacin

lograr buenos ajustes d e los modelos a los datos empricos (tanto Sternberg como
Pellegrino y Glaser, proporcionan datos de ajuste superiores a 0,90, cuando se uti
lizan las latencias de respuesta como variables dependientes) y que puede tener
implicaciones positivas de cara a la instruccin y entrenamiento de los sujetos en
aquellos aspectos en los que fa llan . No obstante , como veremos en el siguiente
apartado, al hacer la evaluacin de estos modelos , an quedan muchos interrogan
tes y lagunas en las teoras.

- Un anlisis extensivo que asegure que el modelo tiene una cierta genera
lidad, es decir, que es aplicable a ms de una tarea (por ejemplo, analo
gas, series, etc .).
6.
7.

8.

9.

Seleccin de la muestra de sujetos .


Seleccin de una batera de tests de aptitudes de referencia, que se aplica a
los sujetos, cuyas puntuaciones pueden correlacionarse con tareas globales,
estimaciones de los parmetros, etc., de cara a conseguir validez externa.
Anlisis de los dato s , por medio de regresin y correlacin mltiple al cua
drado.
Establecer el grado de correspondencia entre el modelo y los datos em
pricos.

5.

a) La complejidad de la regla que se ha de inferir, factor que aparece directa

mente reflejado en el nmero de operadores diferentes que deben estar re


presentados en la memoria de trabajo.
La variabilidad o ambigedad inicial en las posibles reglas que pueden in
ferirse, o variabilidad representacional .

Sus datos indican que las diferencias individuales estn asociadas con los si
guientes aspectos: el proceso de establecer una buena representacin del problema,
la posterior utilizacin de esta representacin para la seleccin entre alternativas, y
la modiflcaci6n de las representaciones cuantas veces sea necesario.
La aproximacin del anlisis componencial , aunque limitada de momento en
cuanto a los tipos de tareas analizadas, parece una aproximacin til, que parece

Conclusi ones

Ante los datos presentados en las pginas anteriores surge la pregunta inevita
ble de si se pueden establecer una serie de componentes o aptitudes elementales de
procesamiento de la informacin para explicar los rendimientos de los sujetos en
las tareas intelectuales.
Desde la aproximacin de los correlatos cognitivos, la conclusin en el momen
to actual ha de ser pesimista. Las tareas utilizadas en el laboratorio presentan unas
correlaciones muy sugerentes con las puntuaciones en tests de aptitud mental, pero
son generalmente moderadas o bajas. No pueden olvidarse, adems , las limita
ciones que entraan los diseos correlacionales en cuanto a poder de explicacin.
Por otra parte, en la mayora de las tcnicas de medicin asociadas a los dife
rentes paradigmas experimentales, la variable de inters suele estar medida en mili
segundos, medida demasiado precisa cuando lo desconocemos casi todo acerca del
proceso. Es evidente que sobre estas medidas influir, adems , una fuente de va
riacin dificil de controlar, que puede contaminar en gran medida los resultados:
el tiempo de respuesta y sus diferencias individuales (Sternberg , 1 981 ; Jen
sen, 1 980).
La pesimista observacin anterior no debe llevarnos a abandonar esta lnea de
investigacin . La bsqueda de correlatos elementales y simples de la inteligencia es
una constante desde los comienzos de la psicologa cientfica. Pero los estudios de
correlatos cognitivos son una aproximacin til en los comienzos, siempre que no
caigamos en la falsa ilusin de que al usar unos sofisticados aparatos o paradigmas
experimentales para la medicin de la inteligencia, estamos dndole una funda
mentacin terica. La ausencia de una teora psicolgica slida ha sido siempre el
taln de Aquiles de la teora psicomtrica de la inteligencia, ausencia que no pu
do paliar la sofisticada tecnologa estadstica usada, ni podr hacerlo la instrumen
tacin de laboratorio. Es necesario apoyar las correlaciones encontradas en una
teora psicolgica, que puede venir de la Psicologa del procesamiento de la infor
macin o de la inteligencia artificial .
Por otra parte, analizando los datos encontrados hasta el momento , stos no
parecen claros, resultando evidente la necesidad de ir ms all de los procesos ele
mentales y rpidos y acudir a procesos de ms alto nivel y complejidad , probable
mente ligados a estrategias centrales y generales de procesamiento de la informa
cin, como sel'lala el mismo Hunt ( 1 978, 1 980) .
Con respeto a la aproximacin de los componentes cognitivos, es indudable

Adems de los trabajos de Sternberg, dentro de la aproximacin componencial


pueden encuadrarse los trabajos llevados a cabo por Pellegrino, Glaser y colabora
dores (Pellegrino y Glaser, 1 979, 1 980; Mulholland, Pellegrino y Glaser, 1 980).
Parten de una metodologa similar a la de Sternberg, poniendo especial nfasis en
el anlisis de tareas psicomtricas. Tambin intentan identificar componentes de
procesamiento de informacin en la realizacin de la tarea p sicomtrica utilizada
para evaluar las aptitudes. Sus trabajos se han centrado en su mayoria en tareas
tlpicas de tests de razonamiento, igual que los de Sternberg : razonamiento analgi
co, analogas geomtricas, analoglas verbales, etc. La variable dependiente que uti
lizan es, como en el caso de Sternberg, fundamentalmente la latencia de respuesta
y, con frecuencia, la tasa de errores. El modelo del proceso de actuacin en la ta
rea tambin viene especificado en un conjunto de ecuaciones, cuyo nmero depen
de del de variables dependientes utilizadas. Las funciones utilizadas son variadas,
incluyendo, adems de las lineales, exponenciales y multiplicativas (que incluyen in
teracciones entre variables independientes). Sus trabajos se han centrado especial
mente en los factores que influyen en la dificultad de la tarea, que sern la base de
las diferencias individuales . Consideran que son dos las principales fuentes de va
riacin en cada proceso:

b)

1 87

188

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

que presenta una serie de ventajas sobre las teoras psicomtricas clsicas y sobre
la aproximacin de los correlatos: tiene mayor valor heurstico para .el diseo de
posteriores investigaciones sobre procesos cognitivos; prporciona modelo Y la
posibilidad de analizar su grado de ajuste a los datos empincos; puede cumpl1r una
.
funcin de integracin y organizacin de factores y procesos , aunque es preciso re
formular y precisar los elementos de la teora; permite relacionar las destres re
queridas en las diversas operaciones de una tarea con las que pose7n los su etos y
un entrenamiento ms adecuado, y dentro de este marco parece posible analizar al
gunos aspectos relacionados con la inteligencia, para cuyo anlisis la aproximacin
psicomtrica no serva: efectos de la edad, aprendizaje de destrezas, retraso men
tal, etc.
A pesar de las evidentes posibilidades de esta aproximacin, todava dista
mucho de ser la panacea para responder a los interrogantes relacionados con la in
teligencia. Las principales crticas que se pueden hacer a esta apr?ximacin n su
estado actual, son las siguientes : l ) Por el momento ha estado limitada a un cierto
tipo de tareas psicomtricas, dejando de lado otras muchas reveladas como impor
tantes por la literatura psicomtrica. 2) Escasa definicin de los metacomponentes
y componentes. 3) Introduccin de ms conceptos en la psicologa que, segn algu
nos son similares a otros ya existentes, con lo que se aumenta an ms la confu
si. 4) En la teora de Sternberg no se analizan con detalle las funciones de l<:s
componentes, son similares a cajas negras (Pellegrino y Lyon, 1979), Y es preci
so establecer teoras ms elaboradas para cada uno de los componentes. 5) No se
han desarrollado modelos para ver las posibles interacciones entre componentes.
6) No estn claras sus relaeiones con los factores, ni qu unidades de anlisis es
mAs bAsica. 7) Puede considerarse un lenguaje para establecer una teora de la inte
liencia, pero no una teora (Hunt, 1 980b).
Qu conclusiones podemos extraer del panorama presentado? La conclusin
evidente parece ser, de nuevo, que la investigacin sobre inteligencia est en perodo
de crisis . La investigacin factorial, aunque todava preferida por algunos, parece
que no sirve. La nueva aproximacin basada en modelos de procesamiento de la
informacin, aunque muy interesante, deja muchas cuestiones planteadas. Siguien
do a Sternberg (l98 1 a) , del panorama actual pueden extraerse las siguientes
conclusiones para la investigacin posterior:
a)

b)
e)

La mejor estrategia a seguir es intentar mostrar hasta qu punto diferentes


metodologas permiten llegar a conclusiones similares, en vez de perderse
en discusiones estriles sobre qu mtodo es el mej or. Creemos que, desde
este punto de vista, la aproximacin componencial es la que ofrece ms po
sibilidades de integracin.
Es preciso elaborar criterios ms vlidos para evaluar el xito relativo de
las diferentes aproximaciones o modelos.
Cualquier mtodo para estudiar la inteligencia, en el momento actual , es
incompleto en algunos aspectos e inadecuado en otros. Pero el uso de una
combinacin de mtodos puede arrojar ms luz sobre el fenmeno de in
ters .

Inteligencia y procesamiento de la informacin

1 89

d) Las tareas analizadas en investigaciones sobre inteligencia deben ser elegi


das con ms cuidado y poniendo especial inters en su relevancia social, ya
que la inteligencia habr de influir en la adaptacin al mundo con xito.
Sternberg ( 1 9 8 1 b) destaca la importancia de la utilizacin de tareas nuevas
o nonen trenched, que correlacionan bastante con los tests.

e)

Es preciso poner ms atencin en Jos aspectos macroscpicos del procesa


miento de la i nformacin, que a veces se pierden de vista, especialmente en
Ja aproximacin de los correlatos cognitivos.

Insistimos de nuevo en la importancia de disponer de teoras psicolgicas Y mo


delos explicativos de Ja conducta inteligente, que permitan dar respuesta a las si
guientes preguntas : por qu correlacionan entre s propiedades que suponemos
caracterizan a las personas inteligentes ?; cules son los procesos comunes subya
centes a diferentes actividades inteligentes? ; qu procesos facilitan la adaptacin
de los sujetos a las situaciones cambiantes del mundo? , etc. La aproximacin
emprendida recientemente basada en modelos cognitivos , parece que puede llevar
a dar respuesta a estas cuestiones bsicas sobre la naturaleza de la inteligencia, pe
ro debemos tener cuidado con la proliferacin excesiva de modelos, ya que, como
seala Neisser (1 979), << . podemos llegar al ao 2000 con un escenario similar al de
Boring en 1 923 y decir que la inteligencia es Jo que los modelos modelan (p
gina 226).

R E F E R E N CIAS
Asch, S . E . , y Walsh, H . A . ( 1 978): Gestalt conditions of memocy, Procedings o/ the

A merican Philosophica/ Society (citado en Baron, 1 978).


Baddeley, A . D. ( 1 976): The Psychology o/ Memory, Basic Books, Nueva York.
Baddeley, A. D . ; Thomson, N . , y Buchanan, M. ( 1 975): Word lenght and the structure of
short-term memory, J. of Verbal Learning and Verbal Behavior, 14, pgs . 575-589.
Baron, J . ( 1 975): Semantic components and conceptual development, Cognition, 2 , p
ginas 1 89-207 .
Baron, J . ( 1 978): lntelligence and general strategies, en Underwood, G.

(ed.): Strategies in

lnformation Processing, Academic Press, Londres.


Baron, J . , y Hodge, J . : Citado en Baro n, 1 978, op. cit.
Baron, J . , y Treiman , R . ( 1 980): Sorne problems in the study of differences in cognitive
processes, Memory and Cognition, 8, pgs . 3 1 3-32 1 .
Belmont, J . M . , y Butterfield , E . C. ( 1 97 1 ) : Leaming strategies as determinants o f memory
deficiencies , Cognitive Psychology, 2, pgs . 4 1 1 -420.
Boring, E. G. ( 1 923): lntelligence as the tests test it, New Republic, 6, pgs. 35-37.
Brand : Citado en Mackintosh ( 1 980).
Brown , A. L. ( 1 974): The role of strategic behavior in retardate memory , en Ellis , N. R .
(ed . ) : /nternational Review of Research in Mental Retardation, vol. 7, Academic Press,
Nueva York..

190

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Buss, A . R . ( 1 973): Learning, transfer and changes in ability factors: a multivariate


model, Psychologica/ Bulletin, 80, pgs. 1 06- 1 1 2.

Callaway, E . ; Tuesting, P . , y Koslow, S. ( 1 978): Brain Event -Related Potential in Man,

Academic Press, Nueva York .


Carpenter, P . A . , y Just, M. A. (1975): Sentence comprehension: a psycholinguistic model
of verification, Psychologica/ Review, 82, pgs. 45-73.

Carpenter, P. A . , y Just, M . S . ( 1 978): Eye fixations during mental rotation, en Senders,

J . ; Monty, R . , y Fisher, D. (eds .): Eye Movements and Psycho/ogical Processes, Lawren
ce Erlbaum Ass . , Hillsdale, N. J .
Carroll, J . B . (1976): Psychometric tests a s cognitive tasks: a new structure of intellect,
en Resnick, L. B. (ed .): The Nature of Intelligence, Lawrence Erlbaum Ass. , Hillsda
le, N. J .

Carroll, J . B . (1978): How shall we study individual differences in cognitive abilities? Me


thodological and theoretical perspectives, Inte/ligence, 2, pgs . 87- 1 1 5 .

Carroll, J . B . ( 1 980): Discussion: aptitude processes, theory and the real world , e n Snow,
Federico y Montague (eds .), op. cit., vol. 2.
Cattell, R . B . ( 1 97 1 ) : Abilities: their Structure, Growth and A ction, Houghton Mifflin,
Boston.

Chapman, l. J . , y Chapman, J. P. ( 1 973): Problems in the measurement of cognitive defi


cit, Psychological Bul/etin, 79, pgs. 380-385.
Chapman, l. J . , y Chapman, J. P . ( 1 974): Alternatives to the design of manipulating a va

riable to compare retarded and normal subjects , American Journal of Men tal Deficien

cy, 79, pgs. 404-4 1 1 .

Chapman, l . J . , y Chapman, J . P . ( 1 978): The measurement of differential deficit, Jour

nal of Psychiatric Research, 14, pgs. 303-3 1 1 .


Chi, M . T. H. (1 976): Short-term memory limitations in children: capacity or processing
'

deficits?, Memory and Cognition, 4, pgs . 559-572.


Chi, M. T. H. (1977): Age differences in memory span , Journal Experimental Child Psy

chology, 23, pgs. 266-283.


Chi, M . T. H. ( 1 978): Knowledge structures and memory development , en Siegler,
R. (ed . ) : Children Thonking What Develops?, Lawrence Erlbaum Ass . , Hillsdale, N. J .
Chiang, A . , y Atkinson, R . C . ( 1 976): Individual differences and inter-relationships among
a selected set of cognitive skills , Memory and Cognition, 4, pgs. 661-672.

Clark, H . , y Chase, W. ( 1 973): n the process of comparing sentences against pictures


,
..

Cognitive Psychology, 3, pgs. 472-5 17.

191

Cronbach, L . J. ( 1 957): The two disciplines of scientific Psychology, A merican Psycholo

gist, 12, pgs . 671 -684.

Cronbach, L. J. ( 1 975): Beyond the two disciplines of scientific Psychology , A merican

Psycho/ogist.
Cronbach, L. J . , y Snow, R. E . : Aptitudes and instructional methods, lrvington, Nueva
York.

Das, J. P . ; Kirby, J . , y Jarman, R . F. ( 1 975): Simultaneous and successive synthesis: an


alternative model for cognitive abilities, Psychological Bulletin, 82, pgs. 87-103.
Das, J. P . ; Kirby, J . , y Jarman, R . F. ( 1 979): Simultaneous and Successive Cognitive Pro

cesses, Academic Press , Nueva York .

Dawes ( 1 972): Escalas para la medicin de las actitudes. Trad . al castellano : Limusa, Mxi
co, 1 976.

Detterman, D . K. : ( 1 979): A Job half done: the road the intelligence testing in the year
2000 , Intel/igence, 3 , pgs. 295-306.

Elshout, J. J . : The characteristics demands of intellectual problems , en Scandura, cit.


Ellis, N. R. (1 970): Memory processes in retardates and normals: theoretical and empirical
correlations, en Ellis (ed . ) : International Review of Research in Mental Retardation,
vol. 4, Academic Press, Nueva York.

Ellis, N. R . ; McCarver, R. B . , y Ashurst, H. M. ( 1 970): Short-memory in the retarded: abi


lity leve! and stimulis meaningfulness, Am. J. of Mental Deficiency, 75, pgs. 72-80.
Erlt , J. P . , y Schafer, E. W. P. ( 1 969): Brain response correlates of Psychometric intelli
gence, Nature, 223, pgs. 421 -422.
Estes, W. K. ( 1 970): Learning Theory and Mental Development, Academic Press, Nueva
York .

Estes, W. K. (1 974): Learning theory and intelligence, American Psycho/ogist, 29, pgi
nas 740-749.

Estes, W. K. : en Resnick (ed . ) ( 1 976): The Nature of Inte/ligence.

Eysenck , M. W . ( 1 977): Human Memory: Theory, Research and Individua/ Differences,


Pergamon Press, Oxford.

Fagan, J . F. ( 1 973): Rehearsal and free recall in children of superior and average in
telligence, Psychonomic Science, 28, pgs . 352-354.

Ferguson, O . A . (1 954): n learning and human ability, Canadian Journal of Psycho/ogy,


8, pgs. 95-1 12.

Cohen, R. L . , y Sandberg, T. ( 1 977): Relation between intelligence and short-term me

Ferguson, G . A . ( 1 956): n transfer and t h e abilities of man, Canadian Journal of Psy

Cooper, L. A . ( 1 975): Mental transformation of random two-dimensional shapes, Cogni

Fisher, M . A . , y Zeaman, D . ( 1 973): An attention-retention theory o f retardate discrimina


tion learning, en Ellis , N . R. (ed .): International Review of Research in Mental Retar

mory, Cognitive Psycho/ogy, 9, pgs. 534-554.

tive Psychology, 7, pgs. 20-43 .


Cooper, L. A. ( 1 976): Individual differences in visual comparison processes, Perception
and Psychophysics, 1 9, pgs. 433-444.

Cooper, L. A . , y Podgorny, P . ( 1 976): Mental transformations and visual comparative

processes: effects of complexity and similarity, Journal of Experimental Psycho/ogy:

Human Perception and Performance, 2, pgs . 503-5 14.

Cooper, L. A . , y Shepard, R . N . ( 1 973): Chronometric studies of the rotation of mental

images, en Chase, W. O. (ed . ) : Visual Information Processing, Academic Press, Nueva


York.

Craik, F. l . M. ( 1 977): Aae differences in human memory, en Birren, J . E . , y Schaie, K. W .


(eds.): Handbook of the Psycho/ogy of Aging, Van Nostrand, Nueva Y ork .

chology, 1 0, pgs . 1 2 1 -1 3 1 .

dation, vol. 6, Academic Press, Nueva York .


Flavell, J . H. ( 1 970): Developmental studies of mediated inemory, en Reese, H. W . , y
Lipsett, L. P . (eds .): A dvances in Child Development and Behavior, vol. 3, Academic
Press, Nueva York .

Gagne, R. M. (ed. ) ( 1 967): Learning and Individual Differences, Ch. Merrill, Columbus,
Ohio.

Glaser, R. ( 1 976): The processes of intelligence and education, en Resnick (ed .): op. cil.
Glaser, R. ( 1 980): General discussion: relationships between aptitude, learning and instruc
tion, en Snow, Federico y Montague (eds . ) : op. cit., vol. 2.
Glaser, R. (1981): The future of testing : a research agenda for cognitive psychology
and psychometrics , American Psy,hu/011/sl, 36, p61. 923-936.

192

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Goldberg, R . A.; Schwartz, S . , y Stewart, M . (1977): Individual differences in cog-

nitive processes , Journal of Educational Psychology, 69, pgs. 9-14.


Ouilford, J . p . (1967): The Nature of Intelligence, McGraw-Hill, Nueva Yor .

1 93

Lyon, D . R. (1977): Individual differences in inmediate serial recall: a matter o f rnnemo


nics'?, Cognitive Psychology, 9, pgs. 403-41 1 .

.
D1eo .

MacLeod, C . M . ; Hunt, E . B . , y Mathews, N . N . (1978): Individual differences in the veri

.
Ouilford, J. p . , y Hoepfner, (1979): The A nalysis of Human Intelligence, McGraw-H1ll,

Matarazzo, J. D. ( 1972): Wechsler's Measurement and Appraisal of A dult Intel/igence, Wi

Guilford, J. p. (1979): Cognitive Psychology with a Frame of Refernce, edlts, Sa?

fication of sentence-picture relationships, Journal of Verbal Learning and Verbal Beha

Guilford, J . p . ( 1 980): Components versus factores, The Behavwral and Bram Sc1en-

vior, 17, pgs. 493-507.

ces, 3, pgs . 591-592.

Iliams and Wilkins, Baltimore.

Nueva York.
.
Hendrickson, D . E . , Hendrickson, A. E. ( 1980): The biological basis of individual d1fferences in intelligence, Personality and Individual Differences, 1 , p gs. 3-33.

Melton, A. W. (1967): Individual differences and theoretical process variables, en Gagne,

R. M. (ed .), op. cit.

Metzler, J . , y Shepard, R. N. (1 974): Transformational studies of the intemal representa


tions of three dimensional objects, en Solso, R. L. (ed .): Theories in Cognitive Psycho

Horn, J. L. ( 1 976): Human abilities: a review of research and theory m the early 1 970s,

Annual Review of Psychology, 27, pgs. 437-485 .

logy: The Loyola Symposium, Lawrence Erlbaum Ass . , Potomac, M d .


Miller, G . ; Galanter, E . , y Pribram, K. ( 1 960): Plans and the structure of behavior, Holt,

Horn, J . L. (1979): Trends i n the measurement o f intelligence, Intel/igence, 3, pgs. 229-240.

Hunt, E. B. (1973): The memory we must have, en Schank , R . , Y Colby, K. (eds .): Com.
puter Models of Thought and Language, Freeman, Sa Francisco.
.
cit.
Hunt, E. B. ( 1 976): Varieties of cognitive powern, en Resruc (ed .),

Nueva York.

Mulholland, T. M.; Pellegrino, J. W . , y Glaser, R . ( 1980): Components o f geometric ana


logy solution , Cognitive Psycho/ogy, 12, pgs. 252-284.
Neisser, U. (167): Cognitive Psychology, Appleton Century Crofts (trad. castellana).

Hunt, E. B. ( 1 978): Mechanics of verbal ability, Psycholog1al Rev1ew, 85, Ps . 109-1 30.

Hunt, E. B . (1980): lntelligence a s a n information processmg concept, British Journal

of Psychology.

Neisser, U. ( 1 976): General academic and artificial intelligence, en Resnick, L. (ed .), op.

.
.
.
Hunt, E. B . , y Lansman, M. ( 1 975): Cognitive theory apphed to md1v1dual d1fferences,
.

cit., 1 976.

Neisser, U. (1 979): The concept of intelligence, Intelligence, 3, pgs. 21 7-227.

en Estes, w . K . (ed.): Handbook of Learning and Cognitive Processes, vol. 1, Lawrence


Erlbaum Ass . , Hillsdale, N. J .

Newell, A. (1973): Production systems of control processes , en Chase, W. G. (ed .): Visual
Information Processing, Academic Press, Nueva York.

Hunt, E . B . , y Love, T . (1972): How good can memory be'? , e n M lton, A . W . , Y Mar
.
tln, E. (eds.): Coding Processes in Human Memory, Wmston, Washington, D. C.

Newell, A . , y Simon, H. A. (1972): Human Problem Solving, Prentice-Hall, Englewood


Cliffs, N. J .

Hunt, E . B., y McLeod, c . M . (1978): The sentence-verificatio ? paradigm: a case study of


. . 1 29- 144.
two conflicting approaches to individual differences, /nte l1gence, 2 ' pags

Norman, D . A . , y Bobrow, D . B . (1975): n data limited and resource limited processes,

. .

Cognitive Psychology, 7, pgs. 44-64.

Hunt, E . B.; Frost, N., y Lunneborg, C. (1973): Individual d1fferences m cogmt1on: a ew


_
approach to intelligence, en Bower, G. (ed . ) : The Psychology of Learnmg
and Mot1va-

Pellegrino, J. W . , y Glaser, R. ( 1 979): Cognitive correlates and components in the analysis

tlon, vol. 7 , Academic Press, Nueva York.


.
Hunt, E. B . ; Lunneborg, C . , y Lewis, J . ( 1 975): What does 1t mean to be h1gh verbal?. ,

of individual differences, Intelligence, 3, pgs. 1 87-214.


Pellegrino, J. W., y Glaser, R. ( 1980): Components of inductive reasoning , en Snow,

Pellegrino, J . W . , y Lyon, D . R. (1979): The components of a componential analysis, In

Federico y Montague, vol. 1 , op. cit.

Cognitive Psychology, 7, pgs. 1 94-227.


.
.
Huttenlocher, J . , y Burke, D. (1976): Why does memory span mcrease w1th age'?, Cogmtive Psycho/ogy, 8, pgs. 1-3 1 .
.
.
Jackson, M. D . , y McCielland, J . L. (1979): Processing determmants of readmg speed,
Journal of Experimental Psychology: General, 108, pgs. 1 5 1 - 1 8 1 .
.
_ .
Jensen, A. R. (197 1 ) : Theory of primary and seconday fam1hal mental etardauon, en
Biiis, N. R. (ed .): /nternational Review of Research m Mental Retardat1on, vol. 4, Aca

te//igence, 3, pgs. 169-186.


Polya, D. (1 957): How to So/ve it?, Garden City, Doubleday, N . Y.

Posner, M . l. (1969): Abstraction and the process of recognition, en Bower, G . H . , y


Spence, J. T. (eds. ) : The Psychology of Learning and Motivation, Academic Press,

Nueva York.
Posner, M . l . , y Mitchell, R . F. ( 1 967): Chronometric analysis of classification. Psycholo

demic Press, Nueva York.

gical Review, 74, pgs. 392-409.

- ( 1 980): Bias in mental testing, Methuen, Londres.

Resnick , L. B. (ed.) ( 1976): The Nature of Intelligence, Lawrence Erlbaum Ass . , Hillsda

Johnson-Laird, P. N . ; Legrenzi, P . , y Legrenzi, M . S . ( 1 972): Reasoning and a sense o f

le, N. J .

reality , British Journal of Psycho/ogy, 63, pgs . 395-400.


Kahneman, D. (1973): A ttention and Effort, Prentice-Hall, Englewood Cliffs, N. J .

Resnick, L . B . ( 1 970): The future o f I Q testing i n educatiom>, Intel/igence, 3, pgi


nas 241-253.

Kamln : The Science and Politics of l. Q.

Robinson, R . B., y Robinson, N . M. (1 970): Mental retardation, en Mussen, R. H . (ed .)


(1 970): Carmichae/'s Manual of Child Psychology, vol. 2, Wiley, Nueva York.

Keating, D. p . , y Bobbitt, B. L. (1978): Individual and developmental differences in cog


nitivc processing components of mental ability, Child Development, 49, pgs . 1 55-1 67 .

Rose, A. M . (1980): lnformation-processing abilities, en Snow, Federico y Montague

Kotovsky, K . , y Simon, H. A. ( 1 973): Empirical tests of a theory o f human acquisition o f

(eds .), op. cit.

concepts ror sequcntial patterns , Cognitive Psychology, 4, pgs. 399-424.

Lansman, M . : An attentional approach to individual di fferences in inmediate memory

(citado

en Hunt,

1980),

Royce, J . R. (1 980): n the theory and metatheory, and normal and revolutionary scien
ce, Behavioral and Brain Sciences, 3, pg. 599.
Scandura, J. M. (1 977): Problem Solvln, Academic Prcss, Nueva York .

194 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

Inteligencia y procesamiento de la informacin

Shepard , R . N . , y Metzel, L. J . ( 1 97 1) : Mental rotation of three dimensional obj ects,

Science, 1 7 1 , pgs. 701 -703 .

Shepard , R. N . , y Teghtsoonian, M . ( 1 961): Retention of information under conditions


approaching's steady state, Journal of Experimental Psycho/ogy, 62, pgs . 302-309.

Simon, H. A. : Mode/s of Thought.


Simon, H. A . , y Kotovsky, K. ( 1 963): Human acquisition of concepts for sequential pat
ters, Psychologica/ Review, 70, pgs . 534-546.
Snow, R. E . : Eye fixation and strategy analyses of individual differences in cognitive ap
titudes .

Snow, R . E . ( 1 980): Aptitude processes, e n Snow, Federico y Montague, op. cit., vol. l .

Snow, R . E . ; Federico, P . A . , y Montague (eds.) ( 1 980): Aptitude, Learning and Instruc


tion. Cognitive Process A nalysis, 2 vols . , Lawrence Erlbaum Ass . , Hillsdale, N. J .

Stankov, L . ( 1 980): Psychometric factors as cognitive tasks: a note o n Carroll' s new struc

ture of Intellect, Intelligence, 4, pgs. 65-7 1 .


Sternberg, S . (1 966): High speed scanning in human memory, Science, 1 53 , pgs. 652-654.
Sternberg, S. ( 1 969): The discovery of precessing stages. Extensions of Donder's method ,

Acta Psycho/ogica, 30, pgs. 276-3 1 5 .

Sternberg, S . ( 1 975): Memory scanning: new findings and current controversies, Quarterly

J. Experimenta/ Psycho/ogy, 27, pgs . 1-32.


Sternberg, R . J. ( 1 977): Intelligence, Information Processing and A nalogical Reasoning,
Lawrence Erlbaum Ass . , Hillsdale, N . J .

Sternberg, R. J . ( 1 978): lsolating the components of intelligence, Jntelligence, 2, pgi


nas 1 1 7- 1 28 .

Sternberg, R . J . ( 1 979): The nature of mental abilities, American Psychologist, 34, p


ginas 2 1 4-230.

Sternberg, R. J. ( 1 980a) : Sketch of a componential subtheory of human intelligence,

Behavioral and Brain Sciences, 3, pgs. 573-584.


Sternberg, R. J. ( 1 980): Componentman as vice-president: a reply to Pellegrino and
Lyon's analysis of the components of a componential analysis , Intel/igence, 4, pginas
83-95 .

Sternberg, R. J. ( 1 98 1 b): lntelligence and nonentrenchment, Journal of Educational Psy

chology, 73, pgs . 1 - 16.

Sternberg, R . R . ( 1 98 l a) : Nothing fails like success: the search for an intelligent paradigm
for studying intelligence , Journal of Educational Psychology, 73, pgs. 1 42- 1 55 .

Thurstone, L. L . ( 1 938): Primary Mental A bilities, University of Chicago Press, Chicago.

Tort ( 1 978): El cociente intelectual, Siglo XXI, Madrid .

Trabasso, T. ( 1 972): Mental operation in language comprehension, en Carroll, J. B. , y


Freedle, R. O. (eds . ) : Language Comprehension and the Acquisition of Knowled/!.<'.
Winston, Washington, D . C.

Tyler, L. ( 1 976): en Resnick, L . B. (ed .), op. cit.

Underwood , B. J. ( 1 975): Individual differences as! a crucible in theory construction,

American Psycho/ogist, 30, pgs. 1 28- 1 34 .

Underwood, B . J . (ed .) ( 1 978): Strategies in Information Processing, Academic Prl".\.\ ,


Londres.

Voss, J. F. (1 976): The nature of "the nature of intelligence", en Resnick, L. B.

opsculo citado.

(cd . ),

Wltkin, H . A . ; Moore, C. A.; Goodenough , D. R . , y Cox, P . W . ( 1 977): Ficld dcpcndrnl

and field indcpendent cognitive styles and thcir educational implications, Review o/

Educatlonal

Research , 47, pgs. 1 -64.

188

Zeaman, D . ( 1 973): One programmatic approa


ch to retardation, en Routh, D. K. (cll .):
_
The expenm
ental psychology of mental retardation, Aldine
, Chicago.
Zea an, D . , Y ouse, B. ( 1 963): The role
of attention in retardate discrimination h:ur

nmg, en Elhs, N. R. (ed .): Handbook


of Mental Deficiency, Mcdraw-Hill' Nueva
York.

10

JOS E. GARCA-ALBEA

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento


del lenguaje

1.

I ntrod uccin
1 .1 .

Los objetivos d e la psicologa cognitiva y e l estudio del lenguaje

La psicologa cognitiva es psicologa en cuanto que trata de explicar la conduc


ta de los organismos (especialmente la del organismo humano); y es cognitiva por
que, para ello, recurre a los mecanismos computacionales de los que -se
supone- dispone el organismo para producir dicha conducta. Muy resumidamen
te, los dos problemas bsicos que se plantea la psicologa, segn el enfoque cogni
tivo, son los siguientes: Cules son las operaciones internas al sujeto de las que
depende su conducta?; y cmo se representa el sujeto la informacin que es ob
jeto de esas operaciones? Las respuestas que se puedan ir dando a cada una de es
tas cuestiones son las que configurarn el contenido de nuestra disciplina, hasta
llegar, si es que resulta posible, a una teora explicativa del funcionamiento de la
mente humana. Creemos que esto ya constituye, de por s, un objetivo suficiente
mente ambicioso para la ciencia psicolgica, y que si hasta ahora hemos estado le
jos de alcanzarlo, ello no significa que la psicologa cognitiva est en un punto
muerto o que haya que buscarle salidas tangenciales por miedo a quedarnos sin
contenido. La empresa es difcil, pero no por ello deja de ser posiblemente la nica
que, a nuestro modo de ver, da sentido propio a la psicologa como ciencia. A par
tir de ah, se podr hablar de aplicaciones, tecnologa, o, en ltimo caso, de
ingeniera humana; pero incluso para que stas sean posibles, debern basarse en
un conocimiento, por muy elemental que sea, de los procesos y representaciones
que se dan en el sujeto y que subyacen a su conducta.
Una de las reas de la conducta especialmente adecuada para estudiar el fun
cionamiento del sistema cognoscitivo humano es la del lenguaje. El lenguaje, como
instrumento para la expresin del pensamiento y la comunicacin con los dems,
constituye, sin duda, uno de los logros ms caractersticos de la especie humana . No
es por ello de extraar que el estudio del comportamiento lingstico haya sido uno
de los temas centrales del enfoque basado en el paradigma del procesamiento de la
informacin. Incluso cuando se habla de la interaccin psicologa cognitiva-ciencia
Este trabajo ha sido posible gracias a una beca posdoctoral del Comit Conjunto Hispano
Norteamericano para Asuntos Educativos y Culturales.

198

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

de los ordenadores, y de la influencia que esta ltima viene ejerciendo sobre


aqulla -cuya expresin ms habitual ha sido la de apelar a la metfora del or
denador para entender mejor al hombre-, dicha influencia se invierte en el caso
del lenguaje, para llegar a poder hablarse de la metfora del ser humano aplica
da al estudio del ordenador. La actividad lingstica (o, como se llamaba antes , y
bajo otros presupuestos, la conducta verbal) desplegada por el sujeto humano,
presenta unas caractersticas tan especficas de complejidad, eficacia, tolerancia a
la ambigedad, rapidez, etc. , que el estudio de la misma puede contribuir en gran
medida al estudio y aprovechamiento prctico de los ordenadores. De hecho, es s
te el campo en el que, con ms avidez, el cientfico de la computacin y el estu
dioso de inteligencia artificial estn pendientes de los resultados de la investiga
cin psicolgica. Es posible que la juventud y todava falta de rodaje de los estu
dios psicolingsticos sea lo que haya contribuido al escaso avance que ha experi
mentado la ciberntica en el terreno del lenguaje natural. Es interesante, a este res
pecto, leerse el artculo de Levinson y Liberman (198 1), que aparece traducido al
castellano en uno de los ltimos nmeros de la revista Investigacin y Ciencia.
En el contexto de la psicologa cognitiva, la psicologa del lenguaje se ocupar,
por tanto, del estudio de un tipo determinado de conductas, y tratar de expli
carlas recurriendo a las operaciones o procesos que se supone realiza el sujeto
sobre un tipo determinado de informacin que se representa de una manera deter
minada. Lo determinante en todos estos casos es, sin duda, el lenguaje. Lo cual
significa que la fo rma de describir dichas conductas, j unto a los procesos y repre
sentaciones que subyacen a ellas, estar necesariamente mediatizada por la ciencia
que se ocupa de estudiar el lenguaje como tal, es decir, por la lingstica. Por el
mero hecho de que a determinados objetos o eventos del mundo real les llamemos
palabras o frases, y de que, como psiclogos, estemos interesados en la con
ducta del sujeto por la que ste se relaciona (al percibir o al expresarse) con pa
labras o frases, ya estamos suponiendo un nivel de descripcin que, en principio,
es ajeno a la psicologa y es ms propio de la lingstica. Aunque slo fuera en este
sentido, ya podemos ver la dificultad que habra de hacer una psicologa del len
guaje sin recurrir a la lingstica.

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

colingstica en los ltimos veinte aos. Tras un primer perodo en el que los
problemas de la psicologa del lenguaje venan dictados. por el creciente desarrollo
de la lingstica generativa (todo consista en probar la realidad psicolgica de las
estructuras Y reglas gramaticales propuestas inicialmente por Chomsky), se pas a
una fase e distanciamiento y de bsqueda, por parte de cada disciplina, de su ma
nera propia de efectuar el estudio del lenguaje (el lingista se ocupa de la compe
tencia, se basa en las intuiciones de los hablantes de la lengua, y se propone
describir gramticas y formular sus constricciones generales; el psiclogo se ocupa
de l actuacin , se basa en experimentos, y trata de construir modelos de proce
samiento del lenguaje). Esta etapa intermedia de relativa autonoma ha desembo
cado en un nuevo planteamiento de las relaciones entre psicologa y lingstica
que, reconociendo las diferencias entre los mtodos y los niveles explicativos de ca
da una, trata de integrar sus aportaciones respectivas en el marco ms rico de lo
que se podra designar como psicolingstica computacional. Desde esta nueva
perspectiva, a la lingstica se la podr seguir considerando como parte de la
psicologa, ya que de lo que aqulla trata, en definitiva, es de caracterizar la
estructura de conocimiento (o, si se quiere, la competencia lingstica) de que dis
.
pone el SUJeto
al hacer uso del lenguaje, y esto, se mire como se mire, constituye
un autntico problema psicolgico; pero precisamente por ser la lingstica una
pa;te de la psicologa, le quedar an a sta la tarea de comprobar cmo utiliza el
sujeto, de hecho, ese conocimiento que se le atribuye. Simplificando mucho el ob
jetivo de la psicolingstica computacional sera el de dar con un modelo exlicati
vo del comportamiento lingstico humano, el cual, apoyado en una buena base
mprica, ermitie:a determinar los distintos tipos de conocimiento que pone en
Juego I su1eto, as1 como las formas de representacin de ese conocimiento y las
operaciones o procesos que se efectan sobre el mismo.
1 .3 .

Psicologa y Li ngstica

De forma ms o menos explcita, las relaciones entre psicologa y lingstica


han sido siempre muy estrechas, los desarrollos de ambas disciplinas han mostrado
un gran parentesco, la necesidad de recurrir la una a la otra ha sido palpable, y,
por consiguiente, no parece que resulte demasiado forzado hablar con propiedad
de Psicolingstica como sinnimo de psicologa del lenguaje y, en ltimo trmino,
llegar a considerar a la lingstica como una parte de la psicologa, tal y como lo
ha venido haciendo Chomsky desde sus primeras publicaciones hasta su ms re
ciente obra de 1 980 (Rules and Represenlalions). Hay que reconocer, desde lue
o, que no siempre han estado claras las relaciones entre la parte y el todo,
lo cual se ha manifestado en los vulvene1 experimentados por la disciplina psi-

La explicacin del com porta miento lingstico: hiptesis general

Tradicionalmente, al hablar de comportamiento lingstico (o conducta ver


bal) se ha establecido una clara diferencia entre las dos facetas en que ste puede
manifestarse segn se considere al sujeto como receptor o emisor, a saber la
comprensin Y la produccin del lenguaje. Es de sobre conocida la insistecia
que en es!os dos aspectos se ha venido haciendo desde la perspectiva diferencial
de las aptttudes verbales -los factores V (Comprensin) y W (Fluidez) de Thurs
one:-, an cuando se reconoca su subordinacin a una aptitud ms general de
mtebenc1a verbal. Esta misma distincin se mantiene para delimitar el campo de
estudio del comportamiento lingstico desde una perspectiva ms experimental y
geerl, dando lugar a los dos captulos obligatorios de cualquier tratado de
psicolmgstica, el dedicado a los aspectos receptivos del lenguaje y el dedicado a
sus aspectos expresivos. En definitiva, comprensin y produccin representan las
dos formas generales de utilizar el lenguaje, y siempre ser interesante desde el
Punto de vista mismo del procesamiento de la informacin, determinar l;s diferen
.
cias fundamentales que puedan darse entre los sistemas computacionales que sub.

1 .2.

199

200

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

yacen a una u otra. Sin embargo, existe la sospecha bien fundada de que son bas
tantes las cosas que comparten ambos sistemas, y que, en cuanto sistemas procesa
dores de informacin, el inters por las diferencias tendra que dejar paso al inte
rs por sus semejanzas. Quiz lo que, en ltimo trmino, los distinga, no sea ms
que el orden de llevarse a cabo las operaciones internas que se supone realiza el su
jeto, y, por supuesto, sus relaciones con los sistemas perifricos (sensoriales o arti
culatorios, segn el caso); y acaso no se distingan ni por la naturaleza de esas ope
raciones ni por la informacin (y su forma de representacin) sobre la que stas
actan. Para llegar a saber algo sobre estos aspectos centrales del procesamiento
del lenguaje, es posible que el estudio en profundidad de una de las dos eas
(comprensin o produccin) nos proporcione los datos relevantes para caractenzar
el funcionamiento lingstico general, del cual dependera, en principio, la ac
tuacin del sujeto en el otro rea. A un mero nivel de hiptesis, de lo que se
tratarla finalmente, estudiando tanto un rea como la otra, sera de llegar a ver
hasta qu punto el sistema computacional propio de la actividad lingstica huma
na es independiente de la forma concreta de manifestarse.
Este mismo punto de vista podra aplicarse al estudio de las distintas modalida
des receptivo-expresivas del lenguaje y que, en principio, se concretaran. en la mo
dalidad auditivo-oral y en la visual-escrita, pudindose ampliar en ciertos casos
(como es el de los sordomudos) a la modalidad visual-gestual. El estudio, tanto se
parado como conjunto, de estas modalidades receptivo-expresivas del lenguaje,
tendr siempre un gran inters de cara a descubrir las caractersticas propias de ca
da una de ellas. Pero, una vez ms, la cuestin central ser la de averiguar hasta
qu punto el sistema computacional que sustenta las distintas modalidades
receptivo-expresivas es el mismo.
Como ya hemos sealado, estas consideraciones no constituyen ms que una
hiptesis general, sin que sirvan, en absoluto, para ahorrarnos el trabajo de estu
diar cada una de las reas del comportamiento lingstico y cada una de sus moda
lidades receptivo-expresivas; hasta tal punto que pudiera ocurrir que dicha hipte
sis quedara claramente desconfirmada por los hechos. En este sentido, estamos an
te una cuestin emprica abierta a distintas soluciones. As pues, es preciso explo
rar de la manera ms completa posible el campo de la actuacin lingstica en todas
sus manifestaciones. Ahora bien, como ocurre siempre que se trata de dar con una
explicacin cientfica de hechos observables, esa exploracin ir guiada por unas
expectativas tericas. En este caso, nuestras expectativas estn basadas en la idea
de que se da una facultad propia del lenguaje cuyo funcionamiento obedecera a
principios especficos de procesamiento de la informacin, relativamente indeen
dientes del tipo de tarea (comprensin/produccin) y de la modalidad receptivo
expresiva en que sta se llevara a cabo. (Para una mayor fundamentacin de e ta
hiptesis general, vanse Garrett, 1 98 1 , y Garca-Albea, 1 982, con las referencias
citadas en este ltimo.)

Algunos aspectos e n el estudio del procesamiento del lenguaje

1 .4.

201

El marco de nuestras investigaciones

Hasta ahora hemos intentado delimitar, en lneas muy generales, el mbito que
corresponde al estudio del procesamiento del lenguaje, as como algunas de las
cuestiones bsicas que se plantean en torno al mismo. En este contexto es donde
cabe situar los trabajos que hemos venido realizando en los ltimos cuatro afios,
trabajos que han tenido como objetivo comn el entender mejor uno de los com
ponentes principales de esa hipottica facultad del lenguaje, a saber, el componen
te lxico. A lo largo de este artculo vamos a ir haciendo referencia a distintos as
pectos de esta investigacin, con el fin de ilustrar de forma concreta el tipo de
problemas, la metodologa y las posibles soluciones con que nos podemos en
contrar en el estudio del procesamiento del lenguaje en general .
Aun cuando tengamos previsto extender nuestro estudio a otras facetas de la
actuacin lingstica, el estado actual de nuestras investigaciones nos va a obligar a
referirnos , de modo particular, al rea de la comprensin del lenguaje bajo la mo
dalidad receptiva visual; incluso dentro de ese rea, nos hemos centrado, de mo
mento, en los aspectos ms bsicos e indispensables para la comprensin, como
son los relacionados con el reconocimiento perceptivo de palabras.
El empezar por el rea de la comprensin se debe principalmente a que es el
rea ms estudiada desde el punto de vista experimental, lo cual, a su vez, quiz
sea debido a que es la ms accesible a este tipo de estudio, dado el control y la ma
nipulacin que es posible ejercer sobre el input que pone en marcha el sistema de
procesamiento. Por otra parte, al habernos ceido a ese componente perceptivo
primero y ms bsico de la comprensin, queremos sealar que, a pesar de los di
ferentes puntos de vista que pueda haber sobre el tema de la comprensin del len
guaje en cuanto tal (vase Mayor, 1 980, para una buena revisin del problema de
la comprensin), lo que parece claro es que en todo estudio de la comprensin del
lenguaje habr que aludir, por lo menos, a estas dos fases o momentos carac
tersticos del procesamiento de la informacin: un anlisis perceptivo del input
sensorial y una intervencin de lo registrado en la memoria. Lo importante, en
nuestro caso, ser determinar cmo funciona ese sistema perceptivo y cmo se re
laciona con el registro correspondiente cuando el tipo de informacin que les con
cierne tiene unas caractersticas tan propias como son las del lenguaje.
En los apartados siguientes vamos, pues, a centrar nuestra exposicin en torno
al componente lxico del lenguaje. Comenzaremos por resaltar su inters terico y
los principales problemas que se pueden abordar desde una perspectiva estricta
mente psicolgica (apartado 2); a continuacin trataremos algunos puntos de tipo
metodolgico relacionados con su estudio (apartado 3); y finalmente presentare
mos un trabajo experimental concreto, que, con todas sus limitaciones, puede ser
vir al menos para sugerir nuevas investigaciones en este terreno (apartado 4).

202 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

E l c o m p o ne nte lxico del lenguaje

2.

2. 1 .

Cuestiones previas

Nuestro punto de partida es el siguiente: Para entender una frase, es necesario,


entre otras cosas, reconocer las palabras que la integran. Como ocurre en todo ac
to de reconocimiento, ello implica efectuar un cierto anlisis del input sensorial,
anlisis cuyo resultado deber corresponderse con una determinada informacin
que ya se posee. As pues, en todo reconocimiento se puede hablar de unas estrate
gias para analizar el input, de una unidad perceptiva -resultado del anlisis
anterior- y de un registro de informacin (de la informacin relevante con respec
to a dichas unidades perceptivas) al que recurrira el sujeto para, finalmente, asig
nar un tipo categorial determinado a una instancia estimular concreta. La forma
de tener acceso a ese registro particular tendr mucho que ver, seguramente, tanto
con las estrategias utilizadas por el sujeto para analizar el input sensorial como con
la manera de estar organizada la informacin en dicho registro.
De acuerdo con lo que acabamos de decir, y aplicndolo al reconocimiento de
palabras, para que ste sea posible necesitamos suponer, por lo menos, que:
1.

Ante un determinado input sensorial (por ejemplo, visual, en el caso del


lenguaje escrito), se efecta un anlisis que dara por resultado la unidad
perceptiva que llamamos palabra.
2. La palabra en cuestin deber estar representada de alguna manera en la
memoria del sujeto, conteniendo la informacin que le sea pertinente. A
esta memoria especfica de la informacin verbal podemos llamarla lxico
interno o diccionario mental, y a sus unidades integrantes entradas l
xicas. En principio, pues, una entrada lxica no sera otra cosa que la
representacin mental correspondiente a una palabra, sin que con esto nos
definamos, por el momento, sobre si la relacin entre palabras y entradas
lxicas es o no simtrica.
3 . E l sujeto reconoce tal input sensorial como tal palabra cuando el resultado
de su anlisis perceptivo se corresponda con la entrada lxica pertinente.
En este sentido, reconocer una palabra sera una actividad anloga a la de
encontrar en un diccionario la informacin correspondiente a una entrada
determinada.
4. Dadas las caractersticas de rapidez, efectividad y tolerancia a la distorsin
que acompaan al reconocimiento de palabras, tal como es llevado a cabo
por el sujeto humano en las circunstancias normales de comunicacin, el
sistema computacional que subyace a esta actividad debe estar regido por
unos principios de optimizacin de recursos que hagan eso posible.

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

2.2.

203

I m porta ncia del tema en la psicoling stica actual

El inters por los problemas relacionados con el lxico constituye un rasgo des
tacado de la psicolingstica actual, poniendo de manifiesto la convergencia de las
trayectorias seguidas por la lingstica generativa y la psicologa del lenguaje segn
lo que ya hemos sealado antes. Desde un punto de vista estrictamente lingstico,
es bien conocido el cambio que se ha producido en los crculos generativistas de
poner el nfasis en las reglas transformacionales a ponerlo en las propiedades lxi
cas de los elementos que componen la oracin gramatical. Ello ha llevado a que se
vaya prescindiendo cada vez ms de la ya clsica distincin entre estructura super
ficial y profunda, y a que la casi exclusiva referencia a los aspectos sintcticos pro
pios de la estructura de las oraciones haya ido dejando paso a la consideracin de
otros aspectos, como los morfolgicos, por tanto tiempo marginados en esos mis
mos crculos generativistas (los trabajos de Siegel, 1974; Jackendoff, 1 975, y Aro
noff, 1 976, han sido decisivos en este sentido). En ltimo trmino, se han llegado a
proponer gramticas lxicas, que tratan de acercarse ms al plano de la ac
tuacin lingstica y de esclarecer las relaciones entre los niveles de representacin
exigidos por la confluencia de los distintos tipos de informacin (morfo-fonolgi
ca, sintctica, semntica) que estn contenidos en toda entrada lxica (vanse, a es
te respecto, los trabajos de Bresnam, 1 978; Kaplan y Bresnam, 198 1 , y Hoekstra
et al. , 1981).
Desde una perspectiva ms especficamente psicolgica, el inters por el com
ponente lxico en el estudio del procesamiento del lenguaje se puede atribuir a dife
rentes razones.
En primer lugar, a que, si hay algo aprendido en el lenguaje -incluso para los
ms innatistas-, eso es el vocabulario. Se podr llegar a decir que, en realidad, no
se aprende, en sentido estricto, a hablar, ya que las constricciones que manifiestan
las estructuras gramaticales comunes a todos los idiomas responden a las
caractersticas propias y especficas del aparato cognoscitivo con el que nace el ser
humano; y se podr aadir que las reglas gramaticales particulares de un idioma
no se adquieren por un proceso de transmisin expresa de padres a hijos, sino que
ms bien se induciran/deduciran a partir de una exposicin pobre y poco rigurosa
al material verbal utilizado por los que rodean al nio. Pero todo ello no obsta pa
ra que se tenga que admitir que, al menos las palabras de que consta de hecho ese
idioma, s que son adquiridas y requieren una transmisin directa y explc t pro
.
cedente del entorno en que se desarrolle el nio. Ello explica que, en defmit1va,
la
nota ms aparente para distinguir entre un nio espaol y otro ingls es que el pri
mero usa la secuencia de sonidos /perro/ y el segundo la secuencia /dog/ para re
ferirse a la misma realidad y para utilizarlas en los mismos contextos sintcticos.
Conviene advertir, sin embargo, que el considerar al vocabulario como algo apren
dido no significa que sea fcil explicar las leyes que rigen ese aprendizaje, sobre to
do si tenemos en cuenta la precocidad con que se lleva a cabo (vase, a este respec
to, el interesante trabajo de Carey, 1 978) .
En segundo lugar, el inters psicolgico por el tema del lxico podria atribuirse u
que el voca b ula r io do cualquier Idioma, por muy grande que sea, es finito, lo cual

204

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

quiere decir que , en principio, se podra representar por una lista, cosa q e no puee
hacerse con el conjunto de oraciones gramaticales que pudieran constrmrse a partir
de ese vocabulario finito. En este ltimo caso el repertorio del que dispondra cual
quier sujeto seria ilimitado y para explicarlo habra que recurrir a reglas productivas
que permitieran conseguir ese output infinito a partir de medios finitos, recogiendo
la expresin de Humboldt al describir el sistema del lenguaje. ora bien, segur
.
mente que no basta con decir que el vocabulario que posee un su1eto lo tiene archi
vado en forma de lista, aun cuando en ella estuvieran contenidos, uno por uno, to
dos los elementos de ese vocabulario. Hay que sealar que, aun siendo finito, el n
mero de palabras de que dispone cualquier hablante/oyente de un idioma es bastan
te elevado. Si adems tenemos en cuenta la optimizacin de recursos por la que el
sujeto recurre a esa lista para reconocer o producir una palabra dada, ser obligado
caracterizar de manera ms precisa este sistema de registro de informacin tan pecu
liar del lenguaje. En este sentido, se tratara de ver: 1 ) Cul es la mejor manera de es
tar organizado y representado el material contenido en la lista, y 2) Cmo recurre a
ella el sujeto para conseguir unos resultados tan positivos en lo que a rapidez Y efica
cia se refiere.
En tercer lugar, el inters por el lxico se puede deber al alto contenido infor
mativo que poseen las palabras de cara a la expresin y comunicacin de ideas.
Conocer o, si se quiere, reconocer una palabra, equivale a disponer de una gran
cantidad de informacin a todos los niveles; primero, implica saber que eso que re
ciben nuestros rganos sensoriales, o que produce nuestro sistema articulatorio , es
una palabra, y no una mera sucesin de sonidos ms o menos conexos ; pro ade
ms, se sabe cmo se pronuncian (y en algunos casos incluso cmo se escriben), se
sabe cmo combinarlas, y modificarlas si es preciso, para formar frases u ora
ciones, y se sabe lo que significan y la manera de usarlas en l prctica P! trans
mitir un determinado mensaje a los dems. Este alto contenido mformat1vo de la
unidad-palabra, j unto a su probada realidad psicolgica (el efecto palabra es
uno de los que primero aparecen en la literatura experimental), puede ser un gran
aliciente para el estudioso del procesamiento de la informacin en e hombre, de
cara a establecer la forma concreta que tiene ste de llevar a cabo dicho procesa
miento en el caso del lenguaje.
En cuarto y ltimo lugar, cabe destacar que, al estudiar el lxico, nos encontra
mos en el nivel donde, de alguna manera, confluyen o interactan los distintos ni
veles de descripcin del lenguaje utilizados por los lingistas (fonolgico, morfol
ico, sintctico, semntico y, si se quiere, pragmtico), lo cual sigue suponiend
un gran desafio para el psiclogo del lenguaj e, que intentar comprobar hasta que
punto esos niveles estructurales se corresponden con distintos niveles de pocesa
miento en el uso del lenguaje. El estudio del lxico interno es un buen medio para
ir -descubriendo las posibles relaciones entre esos niveles de procesameinto y su ma
yor o menor interdependencia (vase Forster, 1979). En relacin con esto, tambin
convendrla destacar el papel central que puede jugar el lxico en las relaciones que
pudieran darse entre los sistemas compu tacionales correspondienes a la compre
sln y a la produccin del lenguaje. Si hay algo comn a ambos sistemas -:Y la hi
p&ull aeneral que sueriamos antes es de que habria mucho en comun entre

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

205

ellos-, habra que buscarlo seguramente en el lxico. En definitiva, tanto para en


tender lo que uno oye, como para expresar lo que uno piensa, tiene que pasar ine
vitablemente por ese diccionario mental y dar con las entradas lxicas adecuadas .

2.3.

Objetivos de nuestra investigacin

Tras estas consideraciones de carcter general, podemos formular ya ms


concretamente los distintos problemas con que nos hemos enfrentado en nuestra
investigacin . Vamos a partir de un determinado comportamiento lingstico: el
relativo al reconocimiento visual de palabras. Suponemos que para llevar a cabo
con xito este comportamiento, el sujeto debe disponer de algn tipo de registro o
memoria especfica de la informacin verbal, que hemos llamado lxico interno .
Con respecto a l, las cuestiones principales que nos hemos planteado son las si
guientes :

3.

a)

Cmo est organizado ese supuesto lxico interno o diccionario mental?

b)

Cmo est representada la informacin contenida en el mismo?

c)

Cmo se tiene acceso a dicho lxico, o, si se quiere, cmo se establece la


correspondencia entre un determinado input sensorial -que se analizar
de alguna manera- y una determinada entrada lxica -que habr que re
cuperar de algn modo?

Aspectos metod olgicos

3. 1 .

Tipos d e tareas experime nta les

De la misma manera que el componente lxico no es el nico que interviene en


el procesamiento del lenguaje, as, el estudio sobre el reconocimiento de palabras
no constituye la nica va para esclarecer la naturaleza de dicho procesamiento .
Una vez establecido este punto, podemos, sin embargo, proponer que la forma que
parece ms adecuada y menos indirecta para abordar los problemas relativos al
componente lxico del lenguaje es a travs del estudio del reconocimiento de pa
labras. Como ya hemos sealado repetidamente, ste va a ser el marco general de
las investigaciones a que nos referiremos en esta exposicin, fijndonos expresa
mente en la modalidad visual de dicho reconocimiento. Ahora bien , aun dentro de
estos limites, todava cabe establecer una nueva distincin, de carcter principal
mente metodolgico, que habr de tenerse en cuenta de cara a precisar ms el al
cance de nuestros resultados. Veamos en qu consiste.
Las tareas utilizadas para estudiar el reconocimiento de palabras pueden ser,
bsicamente, de dos tipos: aquellas en las que cada palabra se presenta de forma
aislada, fuera de todo contexto, y aquellas en las que las palabras se presentan for
mando frases, oraciones o prrafos, es decir, en el contexto normal en el que se
lleva a cabo la comunicacin Hni1Uca. Estos dos tipos de tareas van asociados a

208

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

Psicologla cognitiva y procesamiento de la Informacin

dos paradigmas experimentales que cuentan ya con una apretada tradicin en los
clrculos psicolingsticos. El primer tipo de tareas se relacionara con el paradigma
caracterizado por estudiar el reconocimiento de palabras -as como, en general , el
procesamiento del lenguaje- al modo

'207

vase Marslen-Wilson y Tyler, 1980); baste, sin embargo, esta resumida exposicin
para sealar en cul de ellos se puede insertar la metodologa utilizada en nuestros
trabajos y tratar de justificarla en alguna medida.

off line, es decir, cuando se supone que

dicho procesamiento ha tenido ya lugar y lo que se recoge del sujeto es el resultado


final del mismo. Segn este paradigma, las tareas utilizadas vienen a consistir en
presentar al sujeto un determinado segmento lingstico y pedirle que emita un
juicio acerca de l, o bien que reporte todo aquello que cree h aber visto u odo
Por ejemplo , se presenta una frase y el sujeto debe decir si es gramaticalment

correcta o no, o se presenta una agrupacin de letras y se le pide que diga si es o


no una palabra del idioma. Por supuesto, las formas de emitir estos juicios pueden
ser muy variadas, y lo que en casi todos los casos se suele medir es la latencia de
las respuestas (o tiempo de reaccin), cuyas variaciones permitirn comprobar el

d ferente coste que ha podido suponer la manipulacin de las variables indepen


dientes en cuestin, y de ah inferir la posible secuencia de las operaciones -e
incluso algo de la naturaleza de las mismas- que han entrado en j uego para efec
tuar esa tarea. Cuando lo que se le pide al sujeto es que reporte lo que haya capta
do, la variable dependiente suele ser el nmero o proporcin de errores u omi
siones cometidos, interpretndose de forma anloga a como se haca con el tiempo
de reaccin.
El seg undo tipo de tareas utilizadas para estudiar el reconocimiento de palabras
.
(cundo estas
se presentan en contextos) estara relacionado con el paradigma ex
perimental por el que se trata de recoger las respuestas que emite el sujeto cuando
se supone que est efectuando el procesamiento, intervinindose experimentalmen
te sobre la marcha on fine de la actividad cognoscitiva que nos interesa estudiar.
Segn este paradigma, las tareas utilizadas suelen consistir en la presentacin de
segmentos lingsticos de un nivel superior al que se pretende estudiar (por
ejemplo, en el caso del reconocimiento de palabras, se presentan frases, oraciones
o prraos); po exigencias de la tarea, el sujeto deber atender a ese segmento en

su totalidad, mientras que en determinados puntos de su procesamiento se le va a


pedir que, simultneamente, responda a instrucciones precisas que se le han dado
con anterioridad. Por ejemplo, mientras el sujeto tiene que ir repitiendo con el me
nor retraso posible todo aquello que va oyendo (shadowing), se le instruye para
que cada vez qe aparezca un determinado fonema o una determinada palabra res
panda con la mayor rapidez (monitoring), o bien se le instruye para que detecte
los errores qu se hayan podido introducir intencionalmente en ese mensaje que

tiene que repeUr. En este caso, como en el del paradigma anterior las variables de
'
pendientes ms usadas suelen ser la latencia de las respuestas y/ o 1a proporcin de

errores u omisi'ones. Como nota final, es interesante sealar que la utilizacin de


uno u otro paradigma est bastante relacionada con el inters por destacar la rela
tiva independencia de cada nivel de procesamiento del lenguaje (tareas
por destacar las interacciones que se puedan dar entre ellos (tareas on

off fine) o
fine).

La distincin entre estos dos paradigmas generales utilizados en el estudio ex


perimental de los aspectos receptivos del lenauaje -y, ms en concreto, del reco
nocimiento de palabras- hubiera merecido un tratamiento ms amplio (para ello,

3.2.

Las tareas de decisin lxica

de
El tipo de tarea experimental que hemos utilizado pertenecera al primero
forma
de
s
presentada
los paradigmas sealados : reconocimiento visual de palabras
aislada. Reconociendo que la generalidad que queremos dar a nuestros resultados
las
requiere la utilizacin complementaria de tareas en que el reconocim iento de
-tareas
lingstica
in
comunicac
la
de
normal
palabras se produzca en el contexto

que tenemos previsto utilizar en frases posteriores de nuestra investigaci n-, sin
embargo, conviene sealar que, dado el objetivo central de nuestro estudio, el
componente lxico, parece que la manera ms directa (o menos indirecta) de abor
darlo es a travs del tipo de tareas escogido, en el que, si es verdad que el sujeto
dispone de un diccionario mental, se le obliga a recurrir a l para realizar correcta
mente dichas tareas. Por otro lado, una adecuada manipulacin de las variables
al
independientes de cara a la eleccin de los estmulos que se le vayan a presentar
organi
la
n
caracteriza
que
sujeto, puede poner de manifiesto algunos de los rasgos
zacin de ese diccionario mental y la forma de acceder al mismo.
tos rea
La tarea usada concretamente por nosotros en casi todos los experimen
. sta
lxica
decisin
de
llamada
tarea
una
sido
ha
lizados hasta el momento
distintas
sucesiva,
forma
de
y
e,
visualment
presentan
le
se
sujeto
al
consiste en que

agrupaciones de letras que pueden constituir o no palabras del idioma. Los


se
estmulos-p alabra suelen ser familiares o, al menos, no rebuscados , ya que no
parte,
otra
trata aqu de examinar la riqueza de vocabulario de una persona. Por
las agrupaciones de letras que no constituyen palabras no son aleatorias ni estable
cidas arbitrariamente; ms que <<no-palabras, habra que llamarlas palabras arti
ficiales o pseudopalabras, ya que son perfectamente pronunciables y no
contravienen ninguna regla ortogrfica del idioma. Podran ser palabras del

idioma, pero, de hecho, no lo son, por las mismas razones posiblemente de ar


bitrariedad o convencionalismo por las que s lo son muchas de aqullas. En
muchos casos interesa, incluso, que las pseudopalabras presenten los mismos as
pectos formales (construccin morfolgica, estructura silbica, categora gramati
cal aparente, etc.) que las palabras elegidas como estmulos, de acuerdo con las va
riables experimentales en cuestin .
Palabras y pseudopalabras constituyen , pues, los dos tipos generales de
estmulos que se le presentan al sujeto. El orden de presentacin obedece a una se
cuencia aleatoria o cuasi-aleatoria (teniendo en cuenta ciertas constricciones que

impidan obtener al azar secuencias demasiado sistemticas o de demasiados


estmulos consecutivos del misrno tipo), distribuyndose los estmulos en bloques
que se van alternando entre los sujetos para evitar los efectos de habituacin o
cansancio. El tiempo de exposicin de cada estmulo suele ser suficiente para ser
visto con claridad, ya que tampoco se trata de una prueba de rapidez visual o de

208

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

medicin de umbrales taquistoscpicos. Debemos asegurarnos de que el sujeto


efecta un proceso de reconocimiento en el que, tanto por las instrucciones que se
le dan al principio de la tarea como por la forma que se emplear despus para
analizar los datos, nos interesan primordialmente las respuestas correctas; en este
sentido, se trata de minimizar los errores, mantenindolos a un nivel constante que
no interfiera con la variable dependiente propiamente dicha, que va a ser el tiempo
' de reaccin o latencia de las respuestas.
As pues, lo que se le pide al sujeto es que, procurando no come!er errores : res
ponda con un s o un NO lo ms rpidamente posible ante cada estimulo, segun se
trate o no de una palabra del idioma. La forma de emitir las respuestas puede ser
verbal o utilizando las llaves apropiadas, normalmente una con cada mano para
cada clase de respuesta. El intervalo de tiempo transcurrido desde la aparicin del
estmulo hasta la emisin de la respuesta nos dar la latencia o tiempo de reaccin
de un sujeto determinado con respecto a ese estmulo. La media aritmtica de
los TR obtenidos por los distintos sujetos de un mismo grupo experimental con
respecto a un estmulo dado, constituir el TR medio de dicho estmulo, valor en
el que se basar el anlisis de datos posterior, donde lo que se tratar de compro
bar en ltimo trmino, es el efecto diferencial proveniente de los distintos valores
de ia variable independiente sobre los TR medios de las distintas clases de es
timulos.
Uno de los aspectos ms interesantes del tipo de tarea que acabamos de descri
bir es, quiz, la seleccin misma que hay que hacer de los estmulos (sobre t.odo _d.e
las palabras) de acuerdo con ciertos parmetros relevantes que, de forma h1potetl
ca , se suponen implicados en el proceso de reconocimiento de palabras. En lo que
queda de esta exposicin, vamos a presentar uno de los experimento .Plto que
efectuamos con esta tcnica hace dos a.os en el MIT. Ello nos perm1tlra Ilustrar
sus posibilidades de cara a un estudio en profundidad del lxico interno, as como
dar a conocer algunos de los resultados obtenidos, que, por su carcter promete
dor, son los que nos han llevado en la actualidad a proseguir en esta lnea de investigacin.
4.

Estud i o exp erimental sobre el acceso al lxico

4. 1 .

U na variable d e diagnstico: e l efecto d e frecuencia

Uno de los resultados mejor y ms verificados en la literatura experimental es


el de la realidad psicolgica de la unidad perceptiva palabra (ya desde tiempos
de Pillsbury, 1 897), y junto a ello, el de los efectos de la frecuencia de uso de las
palabras en el reconocimiento de las mismas (por lo menos, desde los trabajos de
Howes y Solomon, 195 1 , y Solomon y Howes, 195 1 ). Las palabras de ms uso
tienden a reconocerse antes que las palabras menos usadas, aun cuando stas sean
bien conocidas por el sujeto. En trminos de umbrales taquistoscpicos, a las pri
meras les correspondera un umbral menor, y en trminos de rapidez de respuesta
-en tareas como las de nombrar (naming) o de decisin lxica-, cuanto mayor

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

209

fuera la frecuencia de uso, menor sera el tiempo de reaccin (correlacin alta nega
tiva entre ambas variables), habindose llegado incluso a precisar con ms exacti
tud que la rapidez de reconocimiento es funcin logartmica del valor de la fre
cuencia de uso (Broadbent, 1 967; Bradley, 1977). El efecto de la frecuencia de uso
es, adems, uno de esos elementos de evidencia emprica que siempre estn presen
tes a la hora de constreir los distintos modelos propuestos para explicar el reco
nocimiento de palabras (vase, por ejemplo. Morton, 1 979). Pues bien, situados en
la misma lnea de Forster ( 1 976) y de los trabajos realizados por Bradley ( 1 978),
nuestro inters se ha centrado en ver hasta qu punto podamos jugar con este
efecto experimental tan probado, para esclarecer algunas de las cuestiones plantea
das en torno al lxico mental, especialmente en lo que respecta a las formas de ac
ceder al mismo y, posiblemente, a su misma estructura u organizacin interna.
Utilizando el castellano como idioma de estudio -idioma en el que no hay
muchos precedentes de investigaciones de este tipo-, no slo se trataba de replicar
los resultados ya obtenidos en ingls en los citados trabajos y conseguir, con ello,
una validacin translingstica de los mismos, sino que sobre todo era importante
ver lo que pasaba en un idioma con caractersticas formales bastante distintas a las
del ingls (en este caso, relativas principalmente al sistema de inflexiones y a la
estructura morfolgica en general). La hiptesis de partida, sugerida por Bradley
(1978), se refera al posible papel que los efectos de la frecuencia de uso sobre el
reconocimiento pueden desempe.ar como variable de diagnstico para distinguir
entre dos sistemas computacionales diferentes que parecen subyacer al reconoci
miento de palabras, y que podran corresponderse con dos tipos de vocabulario
distintos, el vocabulario que, en adelante, llamaremos de clase abierta y el de
clase cerrada .
4.2.

Dos clases de vocabulari o : clase abierta

c lase cerrada

El vocabulario de clase abierta se refiere a las palabras pertenecientes a las


categoras gramaticales mayores (nombre, verbo, adjetivo), tambin llamadas a ve
ces palabras de contenido; sera un vocabulario abierto en el sentido de que,
aparte de constituir el conjunto ms numeroso de palabras del idioma, siempre
puede ser incrementado su nmero, bien por las reglas morfolgicas de derivacin
de palabras, bien por la simple invencin de trminos nuevos que se van incorpo
rando al idioma por razones diversas. El vocabulario de clase cerrada es el de las
palabras pertenecientes a las categoras gramaticales menores (artculos, pro
nombres, preposiciones, etc.), tambin llamadas, en ocasiones, palabras funciona
les; sera un vocabulario cerrado por constituir un conjunto peque.o y limitado
de palabras, con casi ninguna o muy pocas modificaciones tanto sincrnica como
diacrnicamente.
Esta distincin, que cuenta con una gran tradicin en los medios lingsticos y
que, desde estos mismos medios, se podra precisar an ms atendiendo a los dis
tintos niveles de descripcin gramatical, parece que tiene cierta relevancia en cam
pos ms estrictamente psicolgicos como son, por ejemplo, el de la adquisicin del

210

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin


Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

lenguaj e (Brown, 1 957; Brown y Fraser, 1 963; Eilers, 1 975) y el de las alteraciones

21 1

o trastornos con base orgnica del mismo (Goodglass, 1 973; Kean, 1 980). As

anlisis de los dat s se orient principalmente a comparar las correlaciones obteni

pues, a la hora de estudiar los procesos bsicos que tienen lugar en el uso normal

das ntre el logantmo en base 1 O de la frecuencia de uso y el tiempo de reaccin


med10 de las pala r a en una ?t;a clase de vocabulario (para ms detalles sobre
.
matenales, procedimiento y anahsis de datos, vase Garca-Albea, 1 979).

del lenguaje, pareca aconsejable tener en cuenta dicha distincin; lo cual, con
centrndolo ya en nuestro campo particular, nos llevaba a pensar en la posibilidad

de introducirla como variable independiente en las tareas de reconocimiento de pa


labras, con el fin de ver hasta qu punto nos deca algo sobre la organizacin y las
formas de acceso al lxico interno, en el cual se supone que, en principio, estn re
gistradas todas las palabras del vocabulario de que dispone el oyente/hablante de

4.4.

Resultados

un idioma. An ms en concreto, lo que nos interesaba era comprobar hasta qu

Los result dos obtenidos se resumen en la tabla 1 0 . 1 y se representan grfica

punto el efecto de la frecuencia de uso sobre la rapidez en el reconocimiento de pa


labras era el mismo en ambas clases de vocabulario.

mente en la figura 1 0. 1 . En trminos de significacin estadstica hay que sea

(p < 0,0 1 ) solamen


aso de las palaras d clase abierta; y b) que tanto la diferencia entre las
correlac1 ?nes como la diferencia entre las pendientes de las rectas de regresin, co
lar: a) que la correlacin entre log de F y TR es significativa

te en el

4.3.

Procedim iento experimental

Para ello se seleccionaron 1 20 palabras -72 de clase abierta y 48 de clase


cerrada- que cubran un determinado rango de frecuencia, procurando que ste
fuera aproximadamente el mismo en ambas clases de vocabulario. Entre las pa
labras de clase abierta haba el mismo nmero (24) de nombres, verbos y adjetivos,
y entre las palabras de clase cerrada se daba una variada representacin de las dis

rrespondientes a uno y otro vocabulario, son significativas (p < 0,01 )


TABLA 1 0 . 1

Efectos d la frecuencia e uso sobre los tiempos de reaccin en las dos clases de
vocabulano. La frecuencia est expresada en logaritmos de base JO y el tiempo
de reaccin en milisegundos

tintas categoras gramaticales correspondientes. Las frecuencias de uso de las pa


labras estaban tomadas del recuento realizado por Juilland y Chang Rodrguez
( 1 964) sobre un total de medio milln de ocurrencias en textos, y se tuvieron en
cuenta, en los casos pertinentes, tanto la frecuencia particular de una palabra dada
como la frecuencia total del conj unto de palabras relacionadas entre s por cam
bios de inflexin. Para evitar interferencias provenientes de estas dos formas de

Coeficiente de correlacin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Pendiente de la recta de regresin . . . . . . . . . . . . . . . .
Ordenada en el origen . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Rango de frecuencia (en log 10)

cmputo, las palabras se eligieron de tal manera que la correlacin entre sus fre
cuencias particulares y las frecuencias totales correspondientes fuera casi perfecta
(de hecho result estar por encima de 0,95) . Se tuvo tambin en cuenta la longitud

600

milar a la de las palabras y con la misma proporcin de casos que tuvieran el mis
Todos los estmulos se ordenaron en una secuencia cuasi-aleatoria y se presen
taron divididos en dos bloques experimentales, precedidos por un bloque de prcti
cas que serva para familiarizar al sujeto con la tarea de decisin lxica. El tiempo
de exposicin de cada estmulo era de un segundo y el intervalo entre estmulos de
tres segundos. Para la presentacin de los estmulos, filmados en una pelcula, se
utiliz un proyector de 1 6 mm con velocidad variable, y para poder medir adecua

Clase abierta

Clase cerrada

-0,50
-29

-0, 1 5

609
0,60-3,12

-8

564
1 , 1 5-3, 7 1

650 -r-----.

de las palabras, que estaba entre 3 y 6 letras, con un valor medio de 4, 7. Adems
de las 1 20 palabras se construyeron 80 pseudopalabras , de estructura aparente si
mo nmero de letras que las palabras.

TR
(mseg)

CA

550

500

damente el tiempo de reaccin, el timer (en msegs) estaba conectado a una clu
la fotoelctrica que lo pona en marcha al aparecer el estmulo en la pantalla, sien
do parado por la pulsacin de las llaves de respuesta de que dispona el sujeto.
La muestra estaba int cgrml11 pm 24 sujetos espai'!oles, residentes en el rea de
Host on , y pcrtcncccn tcs 11 11 1 comunidad c.lcl M I T durante el curso 1 978 1 979. Ul

Log io F

d o
:;;1:::;:1.1 .:1 j rniI:: l:;;:;',11."'
:.!.-. ld,1 17
dsf:1
udcud
!:.:e.. ' 'Ir:
.llff
ada. br1.':;'rllllll!d!c1n1treaza
o d11l cl11i:1 e v c,u .
..
.
.

'..
"
. .
.. .

8la
.
.

lil
.

cont nuo 11 11

212

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Cmo podemos interpretar estos resultados?


En primer lugar, parece claro que el efecto de la frecuencia sobre el reconoci
miento de palabras, tan consistentemente probado en la literatura, no se da por
igual en todo tipo de palabras. La distincin entre clases de vocabulario (abierta Y
cerrada) que hemos considerado en este trabajo, nos muestra que, mientras que ta
les efectos s que aparecen cuando las palabras son de clase abierta, no ocurre lo
mismo cuando son palabras de clase cerrada.
En segundo lugar, y en funcin de lo anterior, no parece muy arriesgado supo
ner que habra una diferencia bastante clara en las formas de acceso al lxico inter
no segn se tratara de las entradas correspondientes a las palabras de uno u otro
vocabulario. Con respecto a las palabras de clase abierta, se podra hablar de una
' bsqueda serial guiada por la frecuencia de uso (vase Forster, 1 976, Y Forster Y
Bednall, 1 976), criterio que, a su vez, podra contribuir, en parte, a la organizacin
misma de esas entradas en el lxico (vase, sin embargo, Taft, 1979). Por otro la
do, y con respecto a las palabras de clase cerrada, habra que postular una estragegia
de acceso directo a las entradas lxicas correspondientes, sin que al menos la fre
cuencia de uso juegue un papel relevante en su ordenacin (vase Bradley, 1 978).
En tercer lugar, conviene puntualizar que la interpretacin anterior de los
efectos de la frecuencia -en la que se vienen a inferir dos sistemas distintos de
acceso al lxico- ha de ser considerada con cautela y, de momento, como hip
tesis tentativa, ya que, entre otras cosas, no es la frecuencia de uso de las palabras
el nico factor que interviene en el reconocimiento de las mismas. Aqu la hemos
utilizado como una variable de diagnstico para detectar un comportamiento dis
tinto entre las palabras de una y otra clase, de cara a su reconocimiento por parte
del sujeto. En la medida en que podamos contar con evidencia emprica adicional
acerca de la relevancia psicolgica de esta distincin, podremos tener ms segu
ridad en esa interpretacin, a la vez que podr ser precisada con ms detalle .
Ahora bien, tal evidencia adicional existe, sin que nuestros resultados se puedan
atribuir a un hecho experimental aislado con ms o menos valor anecdtico .
Veamos.
Por una parte, nuestros resultados coinciden, en lneas generales, con los obte
nidos en numerosos experimentos a partir de Bradley (1978), con la utilizacin,
como idiomas de estudio, del ingls, francs, alemn y holands; ello supone un
buen apoyo de cara a la validacin translingstica de nuestros resultados. Por
otra parte, se complementan con los resultados presentados por Bradley, Garrett y
Zurif (1 980) en su estudio del comportamiento lingstico de pacientes afsicos, y
ello en el sentido de apoyar la interpretacin que hemos propuesto dos prrafos
ms arriba. Es bien conocida la limitacin que manifiestan los llamados afsicos
motrices (lesin en el rea de Broca) para producir un habla integrada y sintctica
mente completa, estando dicho habla principalmente caracterizada por su estilo
telegrfico. Pues bien, al aplicar a estos sujetos el mismo tipo de experimento que
hemos expuesto, los resultados mostraban una interesante diferencia con respecto
a los obtenidos con sujetos normales e incluso con sujetos hospitalizados en las
mismas condiciones, pero sin presentar lesin en el rea de Broca. En los afsicos 1
motrlcea, 101 efectos de la frecuencia de uso sobre la rapidez en el reconocimiento de

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

213

palabras eran similares en una y otra clase de vocabulario; es decir, tanto en las
palabras de clase abierta como en las de clase cerrada, el tiempo de reaccin estaba
correlacionado negativamente y de forma significativa con la frecuencia de uso,
sin que fuera significativa ni la diferencia entre correlaciones ni la diferencia entre
pendientes obtenidas en un caso y otro. Resumimos en la figura 1 0.2 los resul
tados obtenidos en ingls con sujetos normales (a) y afsicos (b). De acuerdo con
estos resultados, parece que uno de los mecanismos que se vera alterado en el
lenguaje afsico sera precisamente el que es responsable de la recuperacin -y,
quiz, de la estructuracin misma- de las entradas lxicas correspondientes al
vocabulario de clase cerrada, una de cuyas caractersticas parece ser la de servir de
sustento a la organizacin sintctica de las frases y oraciones. Esta funcin, no
alterada en los sujetos normales, se vera convenientemente desempeada mediante
un sistema de acceso al lxico, en el caso de las palabras de clase cerrada, como el
propuesto anteriormente, es decir, que sin tener en cuenta la frecuencia de uso,
permitiera recuperar directamente las entradas lxicas correspondientes, de cara a
ensamblar el marco estructural de la oracin donde despus iran encajadas las pa
labras de contenido; con respecto a estas ltimas, se dara un abanico mucho ms
amplio de opciones, cuya accesibilidad dependera en mayor medida de factores
como el de la frecuencia.
900

850

1050
CA

1 000

CA

ce

'

'

TR
(mseg)

800

ce

950

750

'
'

'

'

'

900

700

'

850

(a)

Normales

2
Log10 F

'

'
'
,

(b) Afsicos

Figura 1 0.2. -Efectos de la frecuencia de uso sobre los tiempos de reaccin en las dos clases de vocabu
lario, en una muestra de sujetos normales (a) y en otra de afsicos motrices (b). Resultados en ingls de
Bradley, Garrett y Zurif ( 1 980).

Por ltimo, hay tambin evidencia emprica, no basada en los efectos de la fre
cuencia, que pone de manifiesto la importancia de la distincin entre los dos voca
bularios con vistas a diferenciar los dos sistemas computacionales que intervienen
en la organizacin y recuperacin de las entradas lxicas. Como ejemplos ms
destacados , gabt nftalar los trabajos de Oarrett ( 1 975, 1 976) en el rea de la pro-

214

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

duccin del lenguaje -trabajos que se han ocupado de los tipos y distribucin de
los errores espontneos que se producen, por sujetos normales, en la cadena
hablada- y el trabajo de Egido ( 1 98 1 ) acerca de la adquisicin del lxico en nios
pequef'los. Nosotros mismos estamos llevando a cabo en la actualidad una serie de
experimentos en los que, a partir de una tarea de deteccin de letras en textos
escritos, hemos podido comprobar cmo las omisiones son significativamente ms
nu merosas en las palabras de clase cerrada que en las de clase abierta . Sin que, por
el momento, queramos forzar demasiado la interpretacin de estos resultados ,
parece que, a l menos, vuelve a mostrarse e l diferente modo que se tiene d e tratar
con las palabras de uno y otro tipo, y, quiz, el diferente status lexical que les
corresponde a unas y otras.

&.

Conclusin

En el apartado anterior hemos examinado con cierto detalle un trabajo experi


mental encaminado a esclarecer algunos aspectos relacionados con el lxico interno
mediante el empleo de una tcnica determinada (la tarea de decisin lxica) apli
cada al reconocimiento de palabras. Con lo que hemos visto no se agota, ni con
mucho, el mbito de aplicaciones de la tarea experimental que hemos propuesto,
ni, desde luego , la abundante problemtica que afecta a uno de los componentes
del procesamiento del lenguaje, el componente lxico .
Junto a esta aproximacin primera, en la que nos hemos centrado principal
mente en el papel de una variable como la frecuencia de uso, tambin hemos reali
zado algunos estudios piloto -que, en la actualidad, estn siendo proseguidos y
ampliados- acerca de los mecanismos que intervienen en el anlisis del input sen
sorial a la hora de reconocer las palabras (vase Garca-Albea, 1 980, para una
presentacin de los primeros resultados), habiendo usado el mismo tipo de tarea
de decisin lxica con manipulacin de la forma de presentar los estmulos. stos
aparecen segmentados por un espacio en blanco que puede coincidir con una de
dos posiciones estratgicas en la palabra, tratndose de comprobar en cul de ellas
se produce una mayor interferencia con los tiempos de respuesta. Parece que la
estructura silbica y la distribucin del acento juegan un papel decisivo en el an
lisis perceptivo. Los resultados hasta ahora son provisionales, si bien nos han per
mitido poner las bases a un ambicioso programa de investigacin en el que se
tratarlan estos y otros aspectos del reconocimiento de palabras, tanto en su moda
lidad visual como auditiva, y tanto en la presentacin de palabras aisladas como
en la de palabras en contexto. Ya tendremos ocasin de ir ofreciendo los resul
tados y conclusiones que se vayan obteniendo.
La intencin de esta expolicin no ha sido otra que la de presentar el pano
rama general de los estudios sobre el comportamiento lingstico desde la perspec
tiva del procesamiento de la informacin. Hemos tratado de ilustrar esto con el
ejemplo de un trabajo experimental com.:rcto que, con muchas limitaciones, parece
prometedor. Y la nica conclusin que nos austaria poder extraer es la de que el
campo del lenguaje puede con1tllutr un buen exponente de lo que todavia le queda

Algunos aspectos en el estudio del procesamiento del lenguaje

215

por hacer a la Psicologa Cognitiva para entender el funcionamiento del aparato


cognoscitivo humano, lo cual constituye , en definitiva, el objeto de estudio por
excelencia de esta nueva y vieja manera de entender la psicologa.

R E FE R EN CIAS
Aronoff, M . (1 976): Word Formation in Generative Grammar, MIT Press, Cambridge,
Mass.
Bradley, D. C. ( 1 977): Frequency effects in lexical decision and stimulus quality, manus
crito no publicado, MIT.
Bradley, D. C . ( 1 978): Computational distinctions o f vocabulary type, tesis doctoral no
publicada, MIT.
Bradley, D. C.; Garrett, M . , y Zurif, E. (1980) : Syntactic deficits in Broca's aphasia,
en D. Caplan (ed.): Biological Studies of Mental Proceses, MIT Press, Cambridge,
Mass.
Bresnam , J. W. (1 978): A realistic transformational grammar, en Bresnam; Halle, M . ,
Y Miller, G . (eds.): Lnguistic Theory and Psychologcal Reality, MIT Press, Cambridge,
Mass.
Broadbent, D. E. (1967): Word frequency effect and response bias, Psychological Review,
7 4, pgs. 1 - 1 5 .
Brown, R . (1957): Linguistic determinism and parts o f speech, Journal of Abnormal and

Social Psychology, 55, pgs . 1 -5 .


Brown, R . , y Fraser, C . (1963): The acquisifion of syntrum, e n Cofer, C . , y Musgrave, B .
(eds .):

Verbal Behavor and Learning: Problems and Processes, McGraw-Hill , Nueva

York.
Carey, S. ( 1 978): The child asaword learnern, en Bresnam, J.; Halle, M . , y Miller, G . (ed s . ) :
Linguistic Theory and Psychological Reality, MIT Press, Cambridge, Mass.
Chomsky, N. ( 1980): Rules and Representatons, Columbia University Press, Nueva York.
Egido, C . ( 1 98 1 ) : lnvisibility o f closed class words in children' s word judgements, manus
crito no publicado , MIT.
Eilers, R. E. ( 1 975): Suprasegmental and grammatical control over telegraphic speech in
young children, Journal of Psycholingustic Research, 4, pgs . 227-239.
Forster, K. I . ( 1 976): Accessing the mental lexicon , en Walker, E . , y Wales, R. (eds .): New
Approaches to Language Mechanisms, North Holland Press, Amsterdam .
Forster, K. l. ( 1 979): Levels of processing and the structure of the language processorn,
en Cooper, W . , y Walker, E. (eds .): Sentence Processing: Studies Presented to Merrll
Garrett, LEA , Hillsdale, N . J .
Forster, K . I . , y Bednall, E. S . ( 1 976): Terminating and exhaustive search i n lexical access ,

Memory and Cognition, 4, pgs. 53-6 1 .


Garca-Albea, J . E . (1 979) : E ffects o f vocabulary type o n lexical access: Open and Closed
Classes in Spanish, Research Report nm. 2 del MIT, Center for Cognitive Science .
Garca-Albea, J . E . ( 1 980): Variables estructurales en el reconocimiento visual de pa
labras>>, Informe del Departamento de Psicologa General, 3/6, pgs. 3-22.
Garca-Albea, J. E. ( 1 982): Ni veles de procesamiento en el uso del lenguaje, comunicacin
presentada en el VII Conrcso Nacional de Psicologa, Santiago de Compostela.

216

"

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

Oarrett, M . ( 1 975): The analysis of sentence productiom>, en Bower, G. (ed.): The Psycho
logy of Learning and Motivation: Advance in Research and Theory, vol . 9, Academic
Press, Nueva York.
Oarrett , M . ( 1 976): Syntactic processes in sentence production, en Walker, E., y Wales, R.
(eds . ): New Approaches to Language Mechanisms, North Holland, Amsterdam.
Oarrett, M. ( 1 9 8 1 ) : Obj ects of psycholinguistic enquiry, Cognition, 10, pgs. 97- 1 0 1 .
Ooodglass, H. ( 1973): Studies on the grammar of sphasics, en Goodglass, H., y Blums
tein , S. (eds.): Psycholinguistcs and Aphasia, John Hopkins University Press, Balti
more, Md.
Hoekstra, T . ; van der Hulst, H., y Moortgat, M. (eds .) ( 1 98 1 ) : Lexical Gtammar, Foris
Publications, Dordrecht.
Howes, D. H . , y Solomon, R. L. ( 1 95 1 ) : Visual duration threshold as a function of word
probability, Journal of Experimental Psychology, 4 1 , pgs. 40 1 -410.
Jackendoff, R . S. ( 1 975): Morphological and semantic regularities in the lexicom> , Langua

PA R T E T E R C E R A

ge, 5 1 , pgs . 639-67 1 .


Juilland, A . , y Chang Rodrguez, E . ( 1 964): Frequency Dictionary of Spanish Words,
Mouton and Co ., L a Haya.

Ca mpos d e a pl icacin

Kaplan, R. M . , y Bresnam, J. V. ( 1 98 1 ) : Lexical-Functional Grammar: A formal system


for grammatical representatiom>, Center for Cognitive Science Occasional Paper nm. 1 3 ,
MIT.
Kean, M . L. ( 1 980): Grammatical representations and the description of language pro
cessing, en Caplan, D. (ed.): Biological Studies of Mental Processes, MIT Press, Cam
bridge, Mass.
Levinson, S. E. , y Liberman, M . Y. ( 198 1 ) : Reconocimiento del habla por medio de ordena
dores, In vestigacin y Ciencia, nm. 57, pgs. 38-5 1 .
Marslen-Wilson, W., y Tyler, L . K . (1980): The temporal structure o f spoken language
understanding, Cognition, 8, pgs. 1 - 1 7 .
Mayor, J . ( 1 980) : La comprensin del lenguaje desde u n punto d e vista experimental,
Revista Espaola de L inglstica, 10, pgs. 59-1 1 1 .
Morton, J. ( 1 979): Word recognition, en Morton, J . , y Marshall, J . C. (eds.): Psycho
linguistics 2: Structures and Processes, MIT Press, Cambridge, Mass.
Pillsbury, W. B . ( 1 897): The reading o f words: a study in apperceptiom>, American Journal
of Psycho/ogy, 8, pgs. 3 1 5-393 .
Siegel, D. (1 974): Tapies in english morphology, tesis doctoral no publicada,. MIT.
Solomon, R . L . , y Howes, D . H . ( 1 95 1 ) : Word frequency, personal values and duration
thresholdrn, Psychological Review, 5 8 , pgs . 256-270.
Taft, M. ( 1 979): Recognition of affixed words and the word frequency effect, Memory
and Cognition, 7 , pgs . 263-272.

'

11

ELENA I Bl\I EZ

La psicopatologa del procesa miento humano


de informacin

1.

I n trod uccin

La nueva psicologa del procesamiento humano de informacin pone su nfasis


en la existencia de un sujeto activo capaz de seleccionar, elaborar, transformar y
recuperar informacin , tanto proviniente de su medio interno como del medio
ambiente. Esta concepcin, al introducirse en psicopatologa, rompe con la imagen
del hombre como un sujeto pasivo, que padece enfermedades (paciente), y que se
haya sometido, bien al control de las presiones y demandas ambientales (modelos
conductistas y sociales), o bien a procesos y confl !ctos subyacentes (modelos m
dicos y psicodinmicos ).
Precisamente, esta concepcin de procesador activo de informacin hace que la
psicologa anormal se centre ms en lo psicopatolgico que en lo anormal. Es decir,
se analizan ms detenidamente las estructuras y procesos cognitivos (Ibez, 1 980)
que controlan la aparicin de conductas anmalas que las conductas patolgicas en
s. De esta manera, alucinaciones, amnesias y delirios, el corazn terico de la
psicopatologa, vuelven a convertirse en el foco principal de investigacin de los
psicopatlogos del procesamiento de informacin .
Con todo, y como veremos a continuacin, los avances conseguidos en este
campo no han logrado implantarse socialmente, quedndose, en su mayor parte,
en niveles de discusin terica acerca de cules son los mecanismos bsicos que
subyacen a la aparicin del proceso patolgico. Parece que uno de sus principales
problemas es la metodologa utilizada por los tericos del procesamiento, que eh
su afn de tratar al hombre como un ordenadorn han perdido de vista las dimen
siones socio-histricas y culturales del mismo (Pelechano, Pinillos, Seoane, 1 98 1 ) .

2.

El procesa m iento pato lg i c o de la percep cin : l a s a luci naciones

La experiencia alucinatoria fue descrita de una forma sistemtica por Esquirol


( 1 772-1 840) ; sin embargo, la definicin de alucinacin ms extendida se debe a
Ball, quien en 1 890 considera las alucinaciones como percepciones sin objeto.
Dej ando a un lado las distintas interpretaciorres y polmicas tericas que dicha
postura suscit, debemos tener en cuenta que el problema de las alucinaciones, tal
y como se nos presenta ahora, es retomado a partir de la obra de Jaspers, quien

220

Psicolo la cognitiva y procesamiento de la informacin

La psicologla del procesamiento humano de informacin

en 1 9 1 3 define las alucinaciones como percepciones falsas ue no suponen una


.
distorsin de las percepciones reales , pero que aparecen a s1 mismas como algo
nuevo, ocurriendo al mismo tiempo que cualquier percepcin real (J spers, 1 975).
Precisamente, la distincin establecida por Jaspers entre percepcmes falsas Y
.
percepciones verdaderas, motiv el que dicho autor establec1es uns h?eas de de
marcacin claras entre los procesos perceptivos y los procesos imagmat1vos, de tal
modo que se pudiese diferenciar netamente entre alucinaciones como trastornos
perceptivos y la imaginacin.
.
Sin embargo, en la actualidad, la mayor parte d los psicopatlogos del r cesamiento (Reed, 1 972; Horowitz, 1 975, etc.), consideran que uno de los rmc1pales errores de Jaspers fue el pensar que la percepcin er u proeso pasivo de
representacin isomrfica de la realidad, ya que, como senalo N1sser <.1 967), la
percepcin es un proceso constructivo, por lo que ? hay u?a eqmvencia uno-a
.
uno entre el mundo externo y nuestra representac1on del mismo. As1, .n este sen
tido se puede afirmar, como seala Reed ( 1 972), que tanto la percepcmn como la
.
imaginacin dependen de la organizacin cogitiva prex1stente, r lo que se
pueden considerar como formando parte del mismo contmuo cog?1t1vo.
,
Ahora bien, qu importancia tiene esto para nuestra comprensin de los fenomenos alucinatorios?
.
En primer lugar , el poder admitir que la alucinacin, orno seala Horow1tz
( 1 975), es una experiencia mental que ocurre en forma d Imgenes, lo que pre
supone una reconstruccin de tipo perceptio d: mtenal Y almceado; en se
gundo lugar, que al igual que ocurre co: la 1n:agmac1n, enva prmc1palmente e
fuentes internas, lo que no impide la existencia de un estimulo extero que actue
como activador 0 disparador de la misma; en tercr lugar, que el caracter percep
.
. ttmo,
tivo se debe a la valoracin que el sujeto da a la misma, y , or ul
que al t ener
.
.
un valor perceptivo para el sujeto aparece en forma de 1 trus10ns per ep1vas
:
El proceso sealado por los psicopatlogos del procesamiento sena el s1gu1ente.
.
la alucinacin>) se produce por la aparicin de alteraciones entr l s sistemas de
representacin del mundo. Es decir, si tenemos en cuenta que las 1magenes so un
.
sistema de representacin del mundo o de las Ideas
(Kossl n.' 1 980, Y. que dicha
representacin tiene que organizarse de tro de un s1s:ema lex1co, prmc1palmente,
lo que ocurrir en el proceso alucinatorio es que la imagen>> no se transform a
un cdigo lxico, de forma que no se orga?iza de forn: coherente dentro del i:
tema de representaciones mentales del suJeto, aparec1endole, por tanto, a es e
como algo extrao (Horowitz, 1 975).
.
.
. ya
Pero, adems, dado que surge principalmente a partir de la 1 formacion
almacenada (fuentes internas), el sujeto, en su intento de contrastac1n co: la rea
lidad forma una imagen compuesta; es decir, produce un enmascaramiento o
solapmi nto entre ambos tipos de informacin, la interna Y. la externa, lo que hace
.
que el pr >ceso perceptivo se convierta en regulador y orgamzador de la <Imagen,
.
.
lo que, a su vez, contribuye a darle un carcter cuas1-percept1vo a la 'husma (Horowitz, l 'n 5).
A su vez, el sujeto valora dicha imagem> como percepto a consecuenci d e
una Interrupcin en el proceso de organizacin de la misma, como ya hemos visto
,

221

antes. Este procesamiento interrumpido parece poder producirse por factores tales
como falta de familiaridad con la imagen, tiempo breve de exposicin a la misma,
etctera, factores todos ellos que contribuyen a que el sujeto no la incorpore
dentro de su marco de conocimiento general; en definitiva, la imagen ha perdido el
significado social>) para el sujeto (Sarbin, Juhastz, Todd, 1 97 1 ).
Pdr ltimo, las alucinaciones aparecen como intrusiones perceptivas, ya que el
sujeto, a pesar de alucinar, percibe normalmente entremezclando elementos del en
torno dentro de alucinacin .
As pues, para la psicopatologa del procesamiento de informacin, las aluci
naciones limitan con la imaginacin por un lado y, por otro, con las categoriza
ciones o procesos de representacin del mundo. Este puesto intermedio plantea el
espinoso tema de las relaciones existentes entre alucinacin y delirio , tema que se
escapa del alcance de este artculo.
3.

Procesa m iento patolgico de la m em oria : las a m nesias

Si se pueden considerar las alucinaciones como un proce


samiento patolgico
de las imgenes , tambin es posible considerar las
amnesias como un procesa
miento patolgico de la memoria. De hecho, la psico
loga como procesamiento de
informacin se ha centrado fundamentalmente en
los procesos de memoria, la
que considera, segn Spear ( 1 978), como represent
acin interna de todo tipo de
conocimientos.
Ya en otros lados (Garzn-Ibez, 1 98 1 ; Ibez-Ga
rzn , 1 982) , hemos trazado
un panorama de las contribuciones que el parad
igma del procesamiento hizo a la
psicopatologa de la memoria. Sin embargo, conv
iene recordar aqu cules son las
distintas tendencias y teoras que se mantienen en
la actualidad para explicar este
procesamiento patolgico.
En un primer momento y a partir del auge logrado
por los denominados mo
delos estructurales, la mayor parte de psicopat
logos dedicaron sus esfuerzos a
encontrar y verificar la denominada hiptesis de
consolidacin. Dicho plantea
miento dio lugar a numerosos estudios experimen
tales , centrados principalmente
en el anlisis de las bases bioqumicas de la mem
oria.
El aban dono de los mode los estru ctura les de mem oria
(Diges, Garz n, Seoa ne,
1 981), lleva a plantearse las amn esias como un
prob lema en los fenmenos de
codificacin y recuperacin de la informacin, apare
ciendo as el mode lo de recu
peracin-interferencia (Butters, Cerm ak
, 1 980), que mantiene que aunque los am
nsicos son capaces de utilizar las mismas estrategia
s de recuperacin que los nor
males, sin embargo este proceso se ve dificultado
por interferencia a partir de otras
informaciones en competicin.
En contraposicin a este modelo, Gaffan seala que
el problema principal de la
prdida de infor macin que se da en los amnsico
s, es la incapacidad que pre
sentan para reconocer una info rmacin como fa
milia r. Aparece as la denominada
hiptesis de la fam iliaridad, comprobada
y refutada en numerosos estudios experi
mentales .

222

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

l a psicologla del procesamiento humano de informacin

Por parte de los tericos de la codificacin, surge la hiptesis de la codificacin


imaginativa (Butters, Cermak, 1 980), segn la cual el problema de las amnesias

consistira en un dficit en la utilizacin de un cdigo imaginativo. Es decir, los


amnsicos se olvidan del proceso de formar imgenes mentales. En este sentido,
alucinacin y amnesia seran fenmenos , si no contrapuestos, s paralelos.
Por ltimo, en la actualidad, adems de seguir realizndose investigaciones en
los campos precedentes, empiezan a plantearse las amnesias como un problema de
desorganizacin cognitiva. Es decir, no se trata de un proceso pasivo, defici
tario, sino que lo que ocurre es que los amnsicos son incapaces de organizar la
informacin de una manera adecuada que les permita un fcil acceso a la misma
incluso aunque esa informacin est disponible. Los conceptos de accesibilidad
disponibilidad de la informacin cobran en este campo una relevancia especial .
Como vimos que ocurra con las alucinaciones, parece que en los amnsicos
tambin se dan procesos de enmascaramiento de la informacin, de modo que
al paciente no slo le resulta difcil recuperarla, sino que adems cuando la recu
pera comete distorsiones, aadiendo material irrelevante a la misma, o bien sus
trayendo material relevante (Klatzky, 1 980), es decir, actuando como un sujeto
activo que procesa informacin. Recurdese, a este respecto, las confabulaciones
de los amnsicos.
Con todo, no existe hoy en da una teora unitaria qUe permita explicar de
forma convincente el problema de las amnesias. Y , a pesar de que ya existe algn
tipo de programa acerca de cmo mejorar su memoria, en el campo clnico se
sigue sin saber cmo poder mejorar la recuperacin, codificacin u organizacin
de la memoria de los amnsicos .

4.

Procesamiento patolgico del j u icio y las creencias: los delirios

Si bien las alucinaciones

las amnesias parecen haber sido obj eto de un anlisis

Y puesta al d ia bastante completos por parte de los psicopatlogos que trabajan en

procesamiento de info rmacin , el tema de los delirios sigue siendo un campo


complejo y de dificil abordaje.
Es indudable que el concepto de delirio encierra en s mismo graves y pro
fundas contradicciones, pero tenemos que tener en cuenta que lo mismo ocurre
con el concepto de creencia que utilizan los psiclogos del procesamiento.
Se puede definir el delirio como creencias irracionales inmodificables por la
realidad , o bien como falsas creencias, que se puede demostrar que son falsas
t eniendo en cuenta las normas socioculturales que practica el individuo, pero de
las que l est completamente convencido (Reed, 1 972).
nos fijamos detenidamente en cualquiera de ambas definiciones, nos damos
rpidamente cuenta que ninguna de las dos permite descr.ibir con exactitud lo que
es un delirio, ya que ni la Falsedad o irracionalidad de las creencias, ni la convic
cin o inmodi ficabilidad de las mismas son caracterlsticas suficientes para consi
derar a una persona como delirante. De hecho, existen suficientes ejemplos de

223

tenacidad cientfica en los que las ideas eran falsas y, sin embargo, eran numerosos
los cientficos que seguan y siguen manteniendo algunas teoras.
Ahora bien, se piensa que, por lo general, cualquier persona que tenga una
falsa creencia abandonar la misma si se le persuade o convence, incluso me
diante datos cientficos, de que lo que piensa es falso' esto no ocurrir en el
sujeto delirante. As la incorregibilidad (tenacidad) nos aparece como otra nota
caracterstica y distintiva del delirio. Sin embargo, la literatura social como los
trabajos del equipo de Festinger ( 1 956), When Prophecy Fails, nos dem estran que
la incrregibilidad de las ideas tambin es una caracterstica de ciertos grupos, que,
ademas, hasta buscan proslitos. Tambin debemos recordar a este respecto la
semejanza que establecen Fried y Agassi en su libro Paranoia entre el delirio siste
matizado de estos pacientes y los paradigmas cientficos (Cohen, 1 98 1 ) .
Tambin se h a mantenido la idea d e que el problema radica e n que la persona
.
dehrante est excesivamente implicada en su idea delirante; es decir, en que se
trata de una creencia altamente personalizada, y basada fundamentalmente en las
necesidades de seguridad o de defensa ante el miedo personal. Sin embargo, el
compromiso personal con una idea es considerado como algo positivo en muchos
campos , como el poltico, el religioso e incluso el cientfico. As pues, qu hace
que un sujeto sea considerado como delirante?
Podra ser el que la creencia preocupase tanto al sujeto que afectase su funcio
namiento normal. Si bien esto suele ocurrir en la mayor parte de los sujetos deli
rantes, no es menos cierto que tambin aparece en otros cuadros psicopatolgicos,
como en las obsesiones, las fobias, la angustia, etc. Por tanto, la preocupacin
excesiva por una idea podra explicar la aparicin de ideas sobrevaloradas,
pero no el delirio.
Para intentar explicar todas estas caractersticas definitorias del delirio los
psicopatlogos del procesamiento recurren al concepto de esquemas resb ala
dizos (schemtic slippage). Es decir, recurriendo a trminos analgicos, el pro
ceso sena lo mismo que lo que ocurre cuando un programa principal de ordenador
se ve interferido por la aparicin de subrutinas inadecuadas, esto no produce un
deterioro en el procesamiento de la informacin; sin embargo, s los produce en la
salida de resultados del programa. En este sentido, se puede decir que el delirio no
consiste en una alteracin del proceso cognitivo, que sera correcto, sino que con
siste en cambios en la estructura cognitiva, cambios que se producen porque varan
las interrelaciones entre los esquemas.
A nuestro modo de ver , esta interpretacin intenta explicar el mecanismo
fo rmal de la aparicin de los delirios, pero deja sin resolver el problema del conte
nido ?e los mismos. Por ello, creo necesario aadir al concepto de esquema res
baladizo el de prdida de contenido social . Es decir, el cambio que se produce
en las interrelaciones entre los esquemas produce la prdida del contenido social de
un esquema o idea determinada. Por ejemplo, los celos se convierten en celo
tipia no slo porque interfieren en ese concepto otros significados, sino porque se
ha perdido el significado social de celos y se ha sustituido por otro especficamente
individualizado.
Precisamente, la pria de 1l1nl ncado social que Sarbin et al. consideran

224

Psicologfa cognitiva y procesamiento de la informacin

La psicologla del procesamiento humano de informacin

6.

La psicopatologa del procesamiento de informacin, a pesar de que apenas


acaba de empezar, se puede decir que ya est muerta. Es decir, le falta relevancia
soial para oder imonerse como paradigma explicativo del complejo campo
ps1copatolg1co. Y qmzs esto sea debido a que a pesar de considerar al ser hu
mano como un procesador activo de informacin, le hace procesar una infor
macin carente de contenidos. En este sentido, el papel regulador que tienen los
procesos afectivos en las conductas patolgicas, as como la intencionalidad social
de las mismas, se en diluidos en una serie de mecanismos complejos que, en
muchos casos, son msospechados para el propio sujeto patolgico y para su tera
peuta.
As, si bien la psicopatologia del procesamiento humaniz la psicopato
loga, sin embargo, tambin est contribuyendo a que cada vez exista un abismo
ms grande entre lo que podramos denominar una psicopatologa experimental, o
de laboratorio, y una psicopatologa clnica, ms preocupada por el tratamiento de
los enfermos que por las explicaciones tericas que se les den a su conducta.
Como ya sefialaba Jaspers, la psicopatologa an est buscando una alternativa
psicolgica que permita aunar sus esfuerzos tericos con una prctica clnica, y
parece que la ps1copatologa del procesamiento de la informacin no es' hoy por
hoy, esa alternativa.

La s i m u lacin del p rocesa miento patolgico

No se puede hablar de psicopatologa del procesamiento humano de informa


cin sin hacer referencia, aunque sea brevemente, al tema de la simulacin de con
ductas patolgicas.
A este respecto, aparecen en la dcada de los sesenta una serie de programas
realizados por K. Colby en los que se pretende simular la conducta neurtica, a
la que se define como conflictos en el sistema de creencias de un sujeta>> (Colby,
1 964; lbez, 1 975). Sin embargo, en estos primeros intentos, los programas
simplemente imitaban el protocolo de un sujeto neurtico al que se haba tomado
como modelo. Es decir, los p rogramas seguan -se puede decir que paso a paso
los principios del aprendizaje vicario sustentado por Bandura ( 1 969).
Sin embargo, en 1 975, el mismo autor, en su libro Artificial Paranoia, hace un
intento de simular un sistema de creencias t pico de un sujeto paranoide, es decir,
pretende simular el denominado delirio de persecucin>>, al que define como una
conducta propositiva, encaminada, principalmente, a reducir las emociones de
miedo y angustia sentidas por el paciente (Colby, 1 975).
El programa logra simular, bastante bien, el comportamiento tpico de un
sujeto paranoico, pero tropieza con el problema de las interferencias, afectos e
intenciones, temas ellos bastante lejanos a los planteamientos de los psiclogos del
procesamiento de informacin . Aparece as en 1 977 una revisin del programa en
la que se introduce un procesador intermedio (interface), que permite extraer Y
categorizar la informacin procedente del input; de este modo se puede obtener un
estilo cognitivo caracterstico de los sujetos paranoides. Este ltimo programa
parece que permite analizar las estrategias que realizan los sujetos para hacer infe
rencias, se puede ver cmo stas estn matizadas por el estado afectivo del sujeto,
y cmo van encaminadas hacia una meta (propositividad). Sin embargo, el pro
grama sigue centrndose ms en el anlisis formal del proceso que en los conte
nidos del mismo, lo que impide comprobar la hiptesis de falta de contenidos
sociales de las ideas delirantes.

A m od o de res u m e n

6.

como caracterstica de las alucinaciones, explica, a nuestro modo de ver, las carac
terlsticas definitorias del delirio, que hemos sealado anteriormente. Es decir, la
falsedad de la creencia, la conviccin personal en la misma, la incorregibilidad, la
implicacin del ego y la preocupacin excesiva.
Con todo, hay que tener en cuenta que esa prdida de contenido social de los
esquemas no hace referencia ni a los problemas de rotulado ni a la causacin social
de los delirios, sino que lo que se quiere sealar es que las creencias deliantes
adquieren su carcter de delirantes porque han perdido el carcter social que
caracteriza a cualquier tipo de creencia (Seoane, 1 982).

225

R E FE R E NCIAS
Bandura, A. ( 1 969): Principies of Behavior Modification,
Holt and Rinehart.
Butters, N . ; Cermak, L. S . : A lcoholic Korsakoff's Syndrom
e, Academic Press.
Cohen,
( 1 98 1 ) : Qu hay de filosfico en la psicologa de la filosofa
?)), Teorema, XI,
2-3, pags . 95- 1 35 .
Colby, K . M . , Y Gilbert, J . P . ( 1 964) : Progra
mming a computer model o f neurosis'
Journa/ of Mathematica/ Psychology, 1 , pgs. 405-4 1 7.
C?Iby, K. M . ( 1 975): A rtificial Paranoia, Pergamon Press.
D1ges,
Garn,
eoane, J. ( 1 98 1 ) : El estudio de la memoria en la ltima dcada,
Madnd, Sesin C1ent1f1ca sobre La Psicolo ga como
procesamiento de informacin.
Faugh , W S . ; Colby, K. M . , Y Parkinson, R. C.
( 1 977): lnferences, affects and in
:
tent1ons m a odel paranoia, Cognitive Psycho
logy, 9, pgs. 1 53- 1 87.
.
Festmger, L.; R1ecken , H . W., Y Schachter, S . ( 1956):
When Prophecy Fails, Universidad
.
de Mmnes
ota.
Garzn, A., e lbez, E. ( 1981): Retencin y olvido, en
Seoane (ed.): Psicologfa Experi
menta/, Universidad de Valencia .
Horowit , M. ( 1 975): A cognitive model of hallucin
ations, The American Journal of
Psych1atry, 1 32, pgs. 789-795.
lbnez, E . ( 197 ) : Los problemas de identificacin
cruzada en las neurosis, Valencia , ex1 ractos de tesis doctoral.

P,.

:r..;

228

12

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

modificacin
lbftez, E . ( 1980): <<Conducta anormal y estructuras patolgicas , A nlisis y
de conducta, 6, pgs. 1 27-137 .
A nlbftez, E . , y Garzn, A. (1982): Las amnesias desde u n punto d e vista cognitivo,

lisis y modificacin de conducta

(en prensa).
Jaspers , K. ( 1975): Psicopatologla general, Beta.
Klatzky, R. L. (1980): Human Memory, Freeman .
Kosslyn, S . M. (1980): Image and Mnd, Harvard University Press.
Neisser, U . (1967): Cognitive Psychology, Appl'::t on.
Pelechano, V.; Pinillos, J. L. , y Seoane, J . : Psicologema, Alfaplus.

Reed, G. (1972): The Psychology o/ A nomalous Experience, Hutchinso n .


HallucinaSarbin , T . R . ; Juhasz, J . B . , y Todd, P . ( 197 1): The Social Psychology of "
87-93.
.
pgs
,
21
Record,
l
tions", Psychologica
nto, Bolean de Ps1coSeoane, J. ( 1 982): Psicologia cognitiva y psicologa del conoc1m1e
logla, ctedra de Psicologa Social (Valencia).
Spear , N. (1978): The Processing of Memories, Erlbaum.
.

AMPARO B ELLOCH
ELENA IB1'11 EZ

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

1.

I ntroduccin

El estudio de la esquizofrenia, desde una perspectiva psicopatolgica, ha sido


muy poco abordado por parte de los psiclogos, en parte porque pareca haber un
cierto acuerdo en dej ar el tema para cuando se hubieran propuesto hiptesis fiables
acerca de otros trastornos ms encajables dentro de la psicologa anormal (como,
por ejemplo, las neurosis, las psicopatas, etc.), en parte porque pareca que los
estudios de orientacin organicista ofrecan resultados ms o menos satisfactorios,
y en parte en fin porque, a nuestro modo de ver, el estudio de la psicopatologa
esquizofrnica no encajaba demasiado en los parmetros E-R, que no ofrecan
soluciones ni respuestas adecuadas, ni tampoco en las hiptesis y/o teoras dimen
sionalistas del comportamiento normal y anormal.
As, nos encontramos con el hecho de que si bien el captulo de las esquizo
frenias haba recibido mucha atencin por parte de los padres de la psiquiatra y la
psicopatologa (Kraepelin, Bleuler, Morel, entre otros), empeados en sistematizar
los conocimientos hasta entonces existentes acerca del tema, la aparicin y consoli
dacin paulatina del paradigma conductista releg a un segundo plano -no
sabramos decir si por un cierto miedo ante la magnitud del problema, o por una
especie de entente cordiale con la psicobiologa- el estudio de este grupo de
trastornos conocidos como esquizofrnicos, y que forman el grupo ms denso e
importante del constructo de psicosis (Belloch, Ibez, Tortosa, 1 9 8 1 ) .
Sin embargo, no sera justo ignorar la existencia de todos aquellos investiga
dores que, aun a riesgo de quedar relegados y desplazados, seguan empeados en
tratar de averiguar alguno de los enigmas que rodean a este grupo de alteraciones .
Ms an, l a mayor parte de los psiclogos interesados en el rea clnica y/o en la
de la personalidad, han afrontado el tema en algn momento -recurdense al res
pecto los estudios de Eysenck, Meehl, Skinner, Solomon y tantos otros-, ya sea
en su vertiente teraputica, diagnstica o etiolgica. Y en la actualidad nos encon
tramos con el hecho de que la psicologa del procesamiento de la informacin s
que parece estar interesada en aportar alguna evidencia o luz a la comprensin del
trastorno esquizofrnico. En este sentido, resulta curioso que este inters combine
tanto la perspectiva etiolgica como la diagnstica, imbrincadas ambas desde esta
-nueva?- perspectiva que, de momento, parece interesada en la psicopatologa,
tal y como la entendernos y cxpljcamos en otro momento .

228

Psicologla cognitiva y procesamientb de la informacin

En definitiva, nos encontramos con que si bien no existe un acuerdo general


sobre qu sea esquizofrenia, cuya definicin ha resultado siempre ser ms que
compleja (Giora, 1 975), parece que existiran dos grupos de alteraciones que, como
seftalaba Meehl ( 1 962): hacen sonar la campana del diagnstico: por un lado,
trastornos del pensamiento y, por otro, alteraciones tpicas en el modo de com
portarse y actuar de los esquizofrnicos.
En el primer caso, el de los trastornos del pensamiento, se han postulado
dMicits y/o alteraciones en el proceso atencional, por un lado, y, por otro, en el
lenguaje de estos sujetos (Rochester, 1 979). Pero, curiosamente, la investigacin
de tales alteraciones en el lenguaje esquizofrnico no ha ido ms all de la mera
conjetura en unos casos y de la simple observacin en otros, es decir, de la consta
tacin del hecho de que el modo de expresarse de los esquizofrnicos era extrao e
Inusual, y en muchos casos constitua el sntoma clave para el diagnstico. Eviden
temente, pues, daba una pista diagnstica, pero no desvelaba en s nada acerca de
la etiologa o la comprensin de la alteracin, puesto que se trataba ms bien de la
expresin manifiesta de una disfuncin bsica en los procesos de pensamiento.
Precisamente por ello, volvemos de nuevo al trastorno nuclear -el del pensa
miento- y, dentro del mismo, al proceso atencional como fase fundamental del
mismo.
Pero qu sucede en el caso de que se estudien las maneras tpicas de com
portarse de los esquizofrnicos? Pues simplemente algo similar a lo sucedido con el
estudio del lenguaje. Es decir, que si bien el retraimiento o retirada, la apata de
muchos esquizofrnicos (Meehl, 1 962) y la regresin del comportamiento (Andrea
sen y Powers, 1 976) ofrecen pistas ms que relevantes para el establecimiento del
diagnstico, sin embargo, su interpretacin lleva al estudio de la bsqueda versus
huida de sensaciones (Zuckerman, 1 979), tema que inexorablemente conduce de
nuevo a fijarse en la atencin y en su patologa como tema nuclear dentro de la
psicopatologa esquizofrnica.
En definitiva, nos encontramos, pues, con que los intentos por elaborar teoras
etiopatognicas de la esquizofrenia desde una perspectiva comportamental -en el
sentido de observacin, registro y cuantificacin de conductas observables directa
mente, como lo son el lenguaje y el comportamiento motor- han resultado cuando
menos insuficientes y muy poco esclarecedores. Y esto ha motivado el que los dis
tintos investigadores dirijan su mirada y sus esfuerzos hacia otro tipo de aspectos,
menos susceptibles, en principio, de observacin directa -aunque no de manipu
lacin experimental- y no encajables dentro de una metodologa del tipo E-R,
sino de otra concepcin en la cual pueda caber, con todos los honores y riguro
sidad, el estudio de otros aspectos, como son los del pensamiento y la atencin.
Y esa Otra concepcin>> parece que no puede ser otra, hoy por hoy, que la de una
psicologla basada en el procesamiento de informacin humano, la cual, a nuestro
modo de ver, cuenta con recursos tericos y experimentales ms adecuados para el
tema que nos ocupa, que otras aproximaciones, modelos o paradigmas psicolgicos
ms cercanos a la psicologla anormal que a la psicopatologa propiamente dicha.
A continuacin examinaremos algunos de los estudios realizados al respecto
desde esta perspectiva.

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

2.

229

La psicopatologa d e la atencin

La mayor parte de las investigaciones, tanto de corte terico como experi


mental, realizadas en torno a la esquizofrenia desde el punto de vista del procesa
miento de informacin se centran, como decamos antes, en la atencin como pro
ceso y en sus alteraciones, las cuales se postulan como mecanismos fundamentales
subyacentes al pensamiento de los esquizofrnicos, cuyas caractersticas se han
considerado como patognomnicas de esquizofrenia desde los tiempos de Bleuler.
Centrndon os, pues, en el tema de la atencin, vemos que ya Klpe ( 1 895)
sealaba que el descubrir una medida fiable de la atencin es uno de los problemas
ms importantes de la psicologa experimental, y que requiere soluciones inme
diatas. James, en sus Principies, postul dos tipos de atencin, la involuntaria o
pasiva y la voluntaria o activa, sealando, adems, tres aspectos importantes en el
proceso atencional: 1 ) ajuste de los rganos sensoriales; 2) prepercepcin, o antici
pacin, y 3) inhibicin ante lo irrelevante, o, dicho en trminos de Helmholtz, la
ley de la inatencin, que Sullivan a su vez denominar como inatencin selec
tiva, la cual parece ser de importancia capital en la esquizofrenia.
En sntesis podramos decir (Reed, 1 972) que dentro del tipo de atencin ac
tiva, se encuadraran los conceptos de atencin como concentraci n, atencin
selectiva, atencin como vigilancia, la cual conlleva previamente una actitud y/o
capacidad de anticipacin, caracterstica del mismo proceso atencional. Y dentro
de la atencin pasiva o involuntaria estara la atencin entendida como activa
cin fisiolgica o arousa/, que afecta de modo crucial al grado de atencin (Sha
kow, 1 979).
Dejando a un lado la oportunidad de la distincin entre voluntario versus in
voluntario, pasivo versus activo, aplicada a las modalidades y/o tipos de atencin,
nos encontramos con que hay una relativamente amplia gama de teoras explica
tivas, desde el punto de vista del procesamiento de la informacin , y que van desde
la conocida formulacin de Broadbent ( 1 958), en cierta medida liberalizada por
Treisman ( 1 960), pasando por los estudios sobre atencin selectiva (Deutsch y
Deutsch, 1 963 ; Norman, 1 968; Neisser, 1 967) hasta los de atencin entendida
como capacidad de procesamiento (Kahneman, 1 973 ; Underwood et al. , 1 974;
Spelke et al. , 1 976), por sealar algunas de las ms importantes dentro de la psico
loga del procesamiento de informacin, cuyo anlisis no resulta pertinente en este
lugar.
Veamos a continuacin algunas de las aportaciones ms interesantes con res
pecto al tema del dficit atencional postulado como sntoma central de la patologa
esquizofrnica .
2. 1 .

Pri meras i nvestigaciones

Desde que Broadbent public en 1 95 8 lo que es considerado por algunos como


el primer modelo general sobre el procesamiento humano de la atencin (Lach
man et al. , 1979; Neale y Oltmanns, 1 980), la psicopatologia renov su inters

230 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

por el tema atencional , que ya haba sido objeto de estudio por Bleuler y Krae
pelin.
Payne y sus colaboradores ( l 959) fueron de los primeros en postular de modo
formal que los esquizofrnicos deban tener un deterioro en el funcionamiento del
filtro perceptivo, siendo sta la causa central que vendra a explicar sntomas tales
como el pensamiento sobreinclusivo observado en muchos esquizofrnicos. En el
mismo ao, Weckowicz y Blewett (1 959) propondran tambin que la prdida o
dficit en la r npacidad de razonamiento abstracto (otro de los trastornos clsica
mente postulados para el pensamiento esquizofrnico) era secundario a un fallo
bsico para atender selectivamente a la informacin relevante.
Un poco despus, McGhie y Chapman (1 961), basndose sobre todo en in
formes subjetivos de pacientes esquizofrnicos, concluiran que las perturba
ciones de la percepcin y el pensamiento de los esquizofrnicos, son secundarias a
las perturbaciones primarias referentes al control y direccin de la atencin.
Estos y otros supuestos han sido puestos a prueba por diferentes autores, desde
posturas tericas distintas, y con la utilizacin de procedimientos experimentales
diversos. Veamos algunas de las explicaciones ms relevantes en cuanto a su reper
cusin en el estado actual del tema.

a) La explicacin de Silverman
Uno de los puntos ms importantes de la explicacin que ofrece Silverman
( 1 964, 1 965 , 1967) acerca de la patologa atencional en la esquizofrenia, es el de la
continuidad del estilo atencional de un individuo, desde la normalidad hasta la
esquizofrenia precoz. Los cambios consisten en exacerbaciones de las disposiciones
de respuesta a largo plazo. Enfatiza tambin la heterogeneidad de los estilos de
atencin en la esquizofrenia, sealando que la falta de acuerdo entre las diferentes
investigaciones se debe en gran medida a no tener en cuenta esta diversidad, y en
consecuencia, estudiar a los sujetos esquizofrnicos en general, sin hacer agrupa
ciones y, por tanto, distinciones, entre paranoides versus no paranoides, proce
suales versus reactivos, agudos versus crnicos, etc .
Esta heterogeneidad en los estilos atencionales es, adems, reflejo de la que se
puede observar en distintos grupos de sujetos normales. En consecuencia, Sil
verman se va a centrar sobre estas diferencias, tomando como punto de partida
bsico los estudios de Gardner ( l 96 1 ), que seala lo siguiente al respecto: Hay al
menos dos principios que pueden extraerse a partir de las realizaciones de los
sujetos en tests clnicos y de laboratorio, y que pueden tener una especial rele
vancia para la atencin y su organizacin en las conductas adaptativas normales:
el primero es un principio de la "articulacin del campo" , que es evidente en las
respuestas a sit uaciones en las que los sujetos se enfrentan a una incongruencia
percibida en la forma de indicios convincentes, relevantes e irrelevantes, para las
demandas adaptativas ( . . . ) El segundo es el "principio de la exploracin ' ' , evi
dcllle en la consistencia individual con respecto a la exhaustividad o extensin con
la que los sujetos rastrean los estmulos.

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

231

Gardner (196 1 ) analiz factorialmente las medidas de efectos de ilusin j unto


con tests que, segn estudios previos, parecan guardar relacin con estos dos prin
cipios de organizacin de la atencin, y encontr dos factores ortogonales, el pri
mero de los cuales podra identificarse claramente con el principio del campo
atencional, y parece representar la capacidad para lograr respuestas diferenciales
hacia indicios relevantes versus irrelevantes (Broen, 1968). Sin embargo, la inter
pretacin del segundo factor no parece estar muy clara (integra tareas de estima
cin de tamao con medidas de error constante) con respecto a la teora de Gard
ner, ya que las tareas de estimacin de tamao pueden medir algo que podra
denominarse como extensin de la atencin, dimensin que puede verse afec
tada tanto por interferencias en la respuesta como por la propia amplitud del
rastreo o bsqueda (Broen, 1968) .
Teniendo en cuenta, pues, estas investigaciones, Silverman realiza una serie de
investigaciones con sujetos esquizofrnicos para estudiar aspectos relacionados con
estimacin de tamao, rastreo y efecto de los estmulos desagradables sobre los
mismos, y seala (Silverman, 1 965) que las situaciones aversivas influyen en la
disposicin de la atencin, la cual podra actuar entonces como una funcin de de
fensa, lo que explicara algunos aspectos de la reduccin de la atencin en los
esquizofrnicos -es decir, la antigua nocin de Bleuler acerca de la ignorancia
hacia el medio.
Con todo, parece que este proceso es diferente segn los distintos tipos de
sujetos esquizofrnicos; as , en el caso de los no paranoides se darn las caracters
ticas siguientes :
fijacin de la atencin sobre los objetos dominantes del campo estimular
(rastreo mnimo), y/o
b) atencionalidad global y no articulada para los inputs sensoriales.

a)

Sin embargo, los paranoides seran unos grandes rastreadores que se de


fienden de la estimulacin aversiva mediante una reinterpretacin de los hechos y
de sus relaciones: es decir, poseen una relativamente elevada articulacin del
campo, o lo que es igual, una buena habilidad para seleccionar aquellos aspectos
que estuvieran de acuerdo con una cierta interpretacin previa, ignorando otros.
Esta diferenciacin es muy similar, por otro lado, a la que establece Venables ( 1964) .
Con respecto a la diferencia entre esquizofrnicos procesuales y reactivos, Sil
verman se basa en unos estudios de Zahn ( 1 959) y Harris (1957} que indicaban que
los esquizofrnicos precoces con historia premrbida de desadaptacin sobrees
timaban el tamao al contrario de lo que suceda con los reactivos (buena historia
premrbida), y sugiere que los esquizofrnicos de tipo procesual son muy poco
rastreadores, mientras que los reactivos lo son en gran medida. Por su parte, Neale
Y Cromwell (1 968) encuentran resultados similares, y, en consecuencia, se podra
admitir que esta distincin parece estar bastante cercana de la realidad . Y, final
mente, con respecto a la distincin entre agudos y crnicos , nos encontraramos
con resultados similares (Brocn , 1 968), ya que en estado agudo se dara una anor
malmente elevada actitud de rastreo, mientras que el estado crnico de la alle

232

racin conlleva un rastreo muy pobre, dndose adems la circunstancia de que la


hospitalizacin prolongada hace que los sujetos pierdan poco a poco esta capa
cidad de rastreo (o inters por ello) (Res y Johnson, 1967).
b)

2.
3.

en

la esquizofrenia

233

interpretarse en trminos de otros constructos di ferentes a los de la atencin y, en


consecuencia, cuando se quiere estudiar el papel de la atencin en las alteraciones
del pensamiento esquizofrnico, es necesaria una medida del proceso atencional
que no se deduzca a partir de la observacin de la ej ecucin cognitivo-perceptiva.

Estudios sobre tiempo de reaccin

Quiz sea fo rtuito el hecho de que las medidas del tiempo de reaccin se unan
para configurar un factor de tempo bsico, personal , pero resulta interesante
observar que los estudios realizados al respecto suelen ser ms coherentes entre s
que los que suelen obtener en otros estudios acerca de la esquizofrenia.
Ooldstein postul deficiencias en la capacidad de abstraccin de los sujetos
esquizofrnicos, sealada por una incapacidad para asumir y/o mantener una serie
mental, lo que a su vez implica y exige mecanismos atencionales adecuados. En
este sentido, una medida posible de la disposicin para responder es el TR de la
respuesta de un sujeto a un estmulo-seal, una vez se le advirti del mismo. En
este contexto, los TR lentos o errticos pueden ser considerados como indicativos
de la dificultad en mantener series mentales (Maher, 1 966). Teniendo en cuenta
esta posibilidad , se han realizado muchas investigaciones acerca del tema del TR
en los esquizofrnicos {Rodnick y Shakow, 1 940; Zahn et al. , 1 963 ; Tizard y Ve
nables , l 9S6), y se han llegado a postular tres hiptesis explicativas de las anorma
lidades obtenidas en el TR de los esquizofrnicos:
1.

El procesamiento cognitivo

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacn

El esquizofrnico padece un dficit primario en una funcin cognoscitiva


que es necesaria para mantener la atencin.
El sujeto responde poco a los refuerzos sociales, lo que indicara una des
viacin de su motivacin (Rosenbaum et al ., 1957).
El esquizofrnico responde a veces, durante e l experimento, hacia est
mulos internos, y estas respuestas concurren con las que normalmente
debieran ser atradas por el estmulo experimental (Maher, 1 966; Gar
mezy, 1 979).

Aunque parece haber una cierta concordancia entre los diferentes estudios rea
lizados en torno al TR en esquizofrnicos, tal acuerdo se desvanece al comparar
diferentes tipos de medidas temporales de la atencin . Kopfstein y Neale ( 1 972)
seftalan una concordancia que vara de -0,23 a 0,3 1 . Kay y Sing ( 1 974) sealan
como razn fundamental de este baj o nivel de acuerdo el hecho de que el cons
t ructo de la atencin incluye una serie de mecanismos que pueden o no covariar en
11us funciones, y que seran los siguientes: vigilancia general , enfoque selectivo,
nexib_i lidad en cambiar de foco , capacidad de procesamiento central , y capacidad
para mantener focalizada la vigilancia. Por lo general , y para estos autores, las
diversas tcnicas empleadas y comunicadas en la literatura al respecto , descansan
11obre la vigilancia perceptual o sobre la memoria a corto plazo, siendo la atencin
un fact or de interferencia. Y a menos que el dficit atencional sea medido y eva
luado directa 'I aisladamente de otras variables, los datos que se obtengan pueden

c)

Utilizacin del modelo de Broadbent

Payne fue uno de los primeros investigadores que aplic el modelo del filtro de
Broadbent de la atencin en sujetos normales, al estudio de la atencin en esquizo
frnicos, y seala lo siguiente: La sobreinclusin puede ser considerada como el
resultado de una cantidad anormal de generalizacin de estmulos, si se utiliza la
terminologa de la psicologa del aprendizaje ( . . . ) En trminos de teora cognitiva,
el pensamiento sobreinclusivo puede ser visto como debido a un defecto en algn
hipottico mecanismo de filtro central, cuya funcin es la de cribar los datos irrele
vantes, tanto internos (en forma de pensamientos y asociaciones irrelevantes) como
externos (estmulos irrelevantes), para conseguir un procesamiento ms eficiente de
la informacin entrante (Payne, 1 966).
Si utilizamos los detalles del modelo de Broadbent, este nfasis sobre la rele
vancia sugiere una alteracin en el sentido de que las probabilidades condicionales
en la memoria a corto plazo, sean capaces de controlar el filtro, y as la alteracin
puede darse en la memoria a largo plazo, en el filtro, o en la transmisin del filtro
(Broen, 1 966). Este ltimo autor, tomando todos estos datos, junto con la prdida
parcial de relevancia como gua para la filtracin, propone que una situacin de
arousal elevado puede llevar a un estado de observacin parcialmente reducida,
con un descenso parcial de la informacin relevante, as como desorganizacin,
fluctuacin y distrabilidad a causa de los estmulos irrelevantes.
Yates ( 1 966) ha propuesto a su vez una teora, similar a la de McGhie y Chap
man, que parte tambin del modelo de Broadbent, y que viene a decir lo siguient e:
La teora del filtro de Broadbent postula que hay un lmite para la cantidad de
informacin que puede ser procesada por unidad de tiempo. En tanto que la
cadena primaria se encuentra ocupada de ese modo, puede retenerse otra in for
macin en el sistema de memoria a corto plazo . En definitiva, lo que Yates pro
pone es que el defecto bsico en la esquizo frenia, depende de una tasa o cantidad
anormalmente baja de informacin procesada: de lo que se sigue que, puesto que
la memoria a corto plazo puede retener, por definicin, informacin por poco
tiempo, la cantidad de informacin almacenada malograda por unidad de tiempo,
sera mucho mayor en los esquizofrnicos que en los normales. En consecuencia,
slo una parte fragmentaria de la estimulacin relevante podra llegar a ser prO\:c
sada con xito, adems del hecho de que la cronificacin de la alteracin esquizo
frnica propiciar la aparicin de cualquier tipo de anormalidad en el pensamiento
de los esquizofrnicos. Este supuesto se ha visto parcialmente confirmado por
investigaciones posteriores, como luego veremos.

234

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

2.2.

Conclusio nes de las primeras investigacio nes

Como hemos visto, los ndices de atencin utilizados hasta aqu indican, por lo
general, que efectivamente existen anormalidades atencionales en los esquizofr
nicos. Sin embargo, las deficiencias no son interpretadas de modo unnime,
debido en parte a que existen dificultades metodolgicas bsicas en los procedi
mientos utilizados, y que incluyen desde la misma seleccin de los sujetos hasta los
problemas artefactuales asociados a los diseos correlacionales, as como pro
blemas conceptuales importantes, entre los que cabra quiz sealar como uno de
los ms importantes el de que la mayora de los procedimientos utilizados para
medir la atencin mostraron una deficiente validez de constructo (Holzman et al . ,
1979; Neale y Oltmanns, 1980). En la actualidad hay bastantes estudios que re
visten la misma problemtica, si bien otros proporcionan datos y explicaciones
inteesantes, en especial por lo que se refiere a la atencin selectiva, que se ha con
vertido en el foco central de la investigacin, quiz porque, como sealan Neale y
Oltmanns ( 1 980), se trata de un constructo bien definido y, por tanto, ms suscep
tible de experimentacin y tratamiento adecuados .

2.3.

Atencin selectiva : pla ntea m ientos actuales

La atencin selectiva implica, bsicamente, una habilidad para separar la in


for macin relevante de la irrelevante. Uno de los procedimientos experimentales
.
tlp1camente empleados para su investigacin, es el de la escucha dictica (Treis
man , 1964), y el resultado habitual es el de que los esquizofrnicos cometen ms
errores de somb reado cuando se introducen mensajes irrelevantes (Schneider ,
.
1976). Este detenoro s ebe ms a un incremento de errores por omisin (o sea,
las ala ras del mensaje Irrelevante son saltadas de modo inapropiado), que a una
, la perspectiva de Broadbent: esto significa que, al contrario de
exphcac1n segun
lo que cabra esperar segn el modelo del filtro, los esquizofrnicos no suelen
int roducir estmulos irrelevantes en su trabajo de sombreado .
Hemsley Y Zawada (1 976) observan tambin que los esquizofrnicos experi
mentan dificultades para diferenciar entre los estmulos relevantes y los irrele
vantes, Y no parecen obtener beneficio alguno de informaciones adicionales si
bien, por otro lado, esta deficiencia no parece ser exclusiva de los esquizofrni ;os
uesto que se da tambin en otros grupos de pacientes mentales, en especial depre:
s1vos (Hemsley y Zawada, 1976), as como en enfermos no mentales sometidos a
periodos largos de hospitalizacin (Klinka y Papageorgis, 1976).
En su conjunto, los datos ponen de manifiesto que los esquizofrnicos tienen
problemas de atencin selectiva, si bien no est claramente identificado el locus de
tales problemas, pues aunque parece claro que la distraccin interfiere en el proce
samiento atencional, los estudios de escucha dictica no indican con claridad si el
dficit se em;uentra en el nivel sensorial , o implica procesos de nivel superior que
conlleven operaciones de control. Estudios relativamente recientes parecen apuntar
mas en esta segunda direccin (Oltmanns, 1 978; Matthysse et al . , 1 979).

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

3.

235

Estud ios sobre m e m o ria

Los datos recogidos por McGhie, Chapman y otros, indicaban que la realiza
cin de los esquizofrnicos era especialmente vulnerable a la introduccin de esti
mulacin competitiva, irrelevante. Y segn la teora inicial de Broadbent, los
esquizofrnicos tendran problemas para filtrar la informacin irrelevante, con lo
que se producira una sobrecarga en la MCP con el consiguiente deterioro en el
momento de la recuperacin. Ya vimos que para Yates (1 966) el problema radi
caba en la lentitud de los estadios iniciales de procesamiento, y suceda inmediata
mente despus de la recepcin perifrica del estmulo. Una parte importante de
estudios posteriores se relaciona con esta ltima hiptesis, centrndose en las ope
raciones que se llevan a cabo en el almacenamiento sensorial .
3. 1 .

Al macenam iento sensorial

A partir de los estudios previos de Sperling ( 1 960), que demostraban que ini
cialmente se registran en el almacn sensorial muchos ms estmulos de los que
pueden procesarse despus, y de la tcnica desarrollada por Estes (1965) para de
terminar el nmero de elementos procesados a partir de una presentacin (display)
inicial, Neale (197 1 ) encontr que los esquizofrnicos parecan realmente procesar
menos cantidad de informacin que los controles normales, debido a que, en el
nivel ecoico, los esquizofrnicos son ms lentos que los sujetos normales, o bien
llevan a cabo una bsqueda poco eficaz del display visual. Estudios posteriores
(Russell y Knight, 1977) apoyaran ms la primera versin (mayor lentitud en el
procesamiento), y, como indican Neale y Oltmanns (1 980), el grueso del cuerpo
actual de datos estaran tambin en esta lnea.
3.2.

Organizacin de la informacin

Al tiempo que se desarrollaban los estudios sobre almacenamiento sensorial se


publicaban una serie de trabajos que mostraban un patrn interesante del des
empeo de los esquizofrnicos en tareas de MCP . As, Bauman y Murray (1968)
relataban que, si bien estos sujetos funcionaban normalmente en pruebas de re
conocimiento, presentaban, sin embargo, fallos importantes en las de recupe
racin.
Una de las explicaciones de tales resultados es la de que los esquizofrnicos
padeceran un dficit en la capacidad, ya de imponer, ya de utilizar, procesos
organizativos a la memoria. Bauman ( 1 97 1 ) y Koh et al. (1972) llegaron a la con
clusin de que los esquizofrnicos no son capaces de organizar subjetivamente la
informacin entrante, y que esta deficiencia explica la discrepancia observada entre
reconocimiento y recuperacin. Un poco despus, Koh et al. (1974) encontraron
que los esquizofrnicos eran capaces de percibir los mismos atributos de los es
timulos que los ujetos normales, y de utilizarlos como signos organizativos en las
tareas de recuperacin.

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

236 Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

El problema radica entonces en dilucidar si el fallo se encuentra al nivel de la


codificacin inicial de la informacin, o en su utilizacin a niveles ms altos de
procesamiento . Los estudios de Traupmann et al. (1976), entre otros, indican que
los esquizofrnicos reconocen y codifican los atributos de los estmulos normal
mente. Su problema radica en la organizacin activa de la informacin, una vez
que se alcanza el nivel de la experiencia consciente y de la MCP (Neale y Olt
manns, 1980). Parece que es en este punto en el que los esquizofrnicos presentan
un patrn de realizacin menos eficaz y ms confuso, de tal modo que son menos
capaces de recuperar palabras en funcin de sus atributos semnticos, y menos
consistentes en la utilizacin de estructuras de memoria.
Finalmente, esta dificultad aumenta ms an en situaciones que requieren se
parar la informacin relevante de la irrelevante, es decir, en tareas que impliquen
atencin selectiva, como ya vimos antes.
4.

Estu d ios sobre e l leng uaje

Hemos visto cmo en las investigaciones acerca de la atencin selectiva y la me


moria, se seala que son los procesos activos, organizacionales, los elementos clave
que explican las deficiencias de ejecucin cognitiva en los esquizofrnicos. Po
demos preguntarnos ahora si existe alguna relacin entre estos aspectos y las alte
raciones en el modo de hablar de los esquizofrnicos, cuyas caractersticas idiosin
crsicas han sido tambin sealadas como patognomnicas de la enfermedad.
A la vista de los actuales estudios, la respuesta debe ser afirmativa, dado que
en el mbito de la comunicacin intervienen de modo prominente tanto los fac
tores atencionales como los mnsicos y organizativos, y podra, adems, suponerse
en buena lgica que, en dicho mbito, la organizacin, por poner un ejemplo signi
ficativo, debe adoptar la forma de reglas gramaticales : las frases se codifican y
decodifican de acuerdo con una estructura sintctica determinada.
Los primeros estudios relacionados con la comprensin de sentencias (Lawson
et al . , 1964) en esquizofrnicos, parecan indicar que estos sujetos tenan un cono
cimiento deficiente de las reglas semnticas. Segn esta deficiencia, debern ser
incapaces de beneficiarse de las propiedades organizativas inherentes a los men
sajes verbales y, en consecuencia, su capacidad para procesar y comunicar infor
macin estar deteriorada.
Los distintos estudios conducentes a comprobar estos supuestos, derivados de
las primeras investigaciones de Lawson, han resultado ser casi unnimemente
negativos: los esquizofrnicos son totalmente capaces de seguir y utilizar reglas
lingOlsticas (Gerver, 1 967; Rochester et al . , 1 973; Carpenter, 1 976). En definitiva,
los esquizofrnicos comprenden la organizacin sintctica, conocen las reglas de su
lenguaje y utilizan las estructuras que stas les proporcionan para decodificar la
Informacin verbal. Sin embargo, muchos esquizofrnicos presentan ciertamente
dificultades graves de comunicacin con los dems. Y si su problema no es de
competencia, de capacidad bsica, entonces quiz lo sea de ejecucin . Ahora bien,
la ejecucin semntica entrana la integracin del conocimiento lingOlstico, con

237

habilidad para el procesamiento de la informacin. As, las dificultades de me


moria y atencin selectiva que vimos antes, podran estorbar la correcta ejecucin
verbal e interrumpir as la comunicacin.
Cohen y Combi (1967), interesados por la idiosincrasia de las asociaciones
lxicas de los esquizofrnicos, concluyen que si bien son capaces de decodificar
correctamente los mensajes, siguiendo los mismos principios asociativos y sintc
ticos que guan el habla de las personas normales, sin embargo tienen graves difi
cultades a la hora de producir indicios propios. Pero, dado que los autores llegan a
esa conclusin utilizando unidades verbales simples como estmulos y respuestas,
se plante en seguida la necesidad de investigar en el universo de un discurso ms
amplio, ms similar al real.
En consecuencia, Cohen et al. (1974), Kantorowitz y Cohen (1977), y Rochester
et al. (1977), entre otros, se plantean el marco propbsicional como ms adecuado
para investigar los problemas de comunicacin verbal de los esquizofrnicos. De
sus estudios se concluye que los mensajes de esquizofrnicos con alteraciones de
pensamiento (y claro est, de habla) se juzgaban como desorganizados por los
oyentes normales, y esa desorganizacin, que impeda una correcta comunicacin,
se atribuye a una deficiencia para codificar y/o tomar en consideracin la infor
macin que el oyente necesita.
En conclusin, las dificultades que parecen tener los esquizofrnicos para tener
en cuenta las necesidades de sus oyentes, pueden muy bien ponerse en relacin con
el deterioro en el control del procesamiento, indicado por los estudios sobre me
moria y atencin selectiva: la traduccin de lo que se piensa en comunicacin
verbal requiere, sin duda, de una interaccin compleja entre conocimiento lings
tico y habilidad o capacidad para procesar informacin (Neale y Oltmanns,
1 980).
5.

Co n c l usiones

La psicopatologa esquizofrnica ha sido, quiz, una de las ms intrigantes y,


quiz por ello, atrayentes, para los interesados en desvelar el laberinto de la psico
patologa humana. A pesar de ello, y de que como consecuencia se han realizado
numerosas investigaciones y se han postulado las ms diversas hiptesis, nadie ha
!
podido ofrecer hasta el momento respuestas claras y definitivas.
Sin embargo, y a la luz de los avances proporcionados por la psicologa del
procesamiento de informacin con respecto al conocimiento de las operaciones
cognitivas normales, se pueden tantear algunas respuestas, como las siguientes:
La mayor parte de los esquizofrnicos presentan dificultades al nivel del procesa
miento controlado de la informacin. Las operaciones automticas no presentan,
por el contrario, deficiencias especialmente relevantes. En las tareas que requieren
recuperacin a corto plazo, se muestran poco eficaces para organizar subjetiva
mente los estmulos en grupos (chunks) de informacin manejables. Estos fallos
parecen deberse a una incapacidad para percibir los atributos de los estmulos (en
torno de los cuales se da la organizacin), ni se desvan tampoco de los patrones

238

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

Psicologla cognitiva y procesamien to de la informacin

normales de realizacin en el almacenamiento sensorial, ya que ambas cosas


ocurren ms o menos de modo automtico.
Es, pues, ms bien a nivel de las operaciones mentales conscientes, activas, de
la memoria a-corto-plazo (MCP) en donde parecen residir las dificultades ms
importantes . Y tales dificultades se encuentran estrechamente ligadas al problema
de la comunicacin verbal. En este terreno, parecen ser competentes, normales
como hablantes, en el sentido de que conocen y utilizan las reglas sintcticas del
lenguaje. Pero su realizacin lingstica est alterada, en tanto que depende de la
interaccin entre conocimiento gramatical y habilidades cognitivas complejas.
Finalmente, si bien es cierto que estas y otras explicaciones cognitivas no pa
recen ser, hoy por hoy, suficientes, para explicar el complejo mundo de la psico
patologa esquizofrnica, no por ello dejan de ser tremendamente sugestivas y
abren un campo interesante de estudio e investigacin en el que la psicologa del
procesamiento de la informacin tiene seguramente todava mucho que decir.

239

Gerver, D . (1967): Linguistic rules and the perception and recall of speech by schizophrenic
patients, Bril. J. of Soc. and C/in. Psychol. , 6, pgs. 204-2 1 1 .

Giore, Z . (1975): Psychopathology: A cognitive view, Gardner, Nueva York.

Harris, J. G. ( 1 957): Size estimation of pictures as a function of thematic content for


schizophrenic and normal subjetcs, Journal of Personality, 25, pgs. 65 1 -67 1 .

Hemsley, D . R . , y Zawada, S . L . (1976): "Filtering" and the cognitive deficit in schizo


phrenia, Bril. J. of Psychiat. , 1 28, pgs. 456-46 1 .

Holzman, P . S . ; Levy, D. L . , y Proctor, L. R. ( 1979): The severa! qualities of attention


in schizophrenia, en Matthysse, S . ; Spring, B. S . , y Sugarman , J. (eds.): A ttention and

Information Processing in Schizophrenia, Pergamon Press, Oxford .

Kahneman, D. ( 1 973): A ttention and Effort, Prentice Hall, Englewood Cliffs, N. J .

Kantorowitz, D . , y Cohen, B. D . ( 1 977): Referent communication i n chronic schizophre


nia, J. of Abn. Psychol., 86, pgs. 1 -9.

Kay, S., y Sing , M. ( 1 974) : A temporal measure of attention in schizophrenia and clinical
significance, Bril. J. Psychiat., 1 25 , pgs. 1 46- 1 5 1 .

Klinka, J . , y Papageorgis, D . ( 1 976): Associative intrusions in schizophrenic's vocabulary


and other patients, Bril. J. Psychiat., 1 29, pgs. 584-591 .

Koh, S. D . ; Kayton, L . , y Schwartz, C. ( 1 972): Remembering of connected discourse by

R E FE R E N CIAS
Andreasen, N . C . , y Powers, P . ( 1 976): Psychosis, thought disorders, and regresiom>,
A mer. Journ. Psychiat., 1 3 3 , pgs. 5 - 1 0.
Bauman, E. ( 197 1 ) : Schizophrenic short-term memory: A deficit in subj ective organi
zation , Canadian J. of Behav. Sci., 3, pgs. 55-65 .
Bauman, E . , y Murray, D. J. (1968): Recognition versus recall in schizophrenia , Canad.
J. o/ Psychol. , 22, pgs. 1 8-25.
Belloch , A.; lbftez, E . , y Tortosa, F. ( 1 98 1 ): Desrdenes mentales, psicologa anormal y
pslcologfa clfnica: un proceso unitario, 1 Reunin Internacional de Psicologa Cientfica,
Alicante, febrero 1 98 1 .
Broadbent, D . E . (1958): Perception and Communication, Pergamon Press, Londres .
Broen, W. E. (1966): Response disorganization and breadth of observation in schizophre
nia, Psychol. Rev., 73 , pgs. 579-585 .
Broen, W. E. (1968): Schizaphrenia: Research and Theory, Academic Press, Nueva York .
Carpentcr, M. D. ( 1 976): Sensitivity to syntactic structure: good versus poor premorbid
schlzophrenics , J. of Abn. Psychol. , 85, pgs . 4 1 -50.
Cohen, B. D . , y Camhi , J. ( 1 967): Schizophrenic performance in a wordcommunication
task, J. o/ A bn. Psychol., 72, pgs . 240-246.
Cohcn, S. M. ; Nichols, A . ; Wyatt, R . , y Ollin, W. (1974): The administration of methio
minc to chronic schizophrenic patients , Biological Psychiatry, 8, pgs. 209-225 .
Deutsch , J. A . , y Deutsch, D. ( 1 963): Attention: sorne theoretical considerations , Psychol.
Rev., 70, pgs . 80-90.
fatcs, W. K . ( 1 965): A technique for assesing variability of percept ual span , Procc. of the

Nat, Academy of Sci. , 54, pgs. 403-407.


Oardncr, R. W. ( 1 96 1 ) : Cognitive controls of attention deployment as determinants of
visual lllusion, J. of Abn. and Soc. Psychol., 62, pgs. 1 20- 1 27 .
Oarmczy, N . ( 1979): Atlcntional processes i n adult schizophrenia and i n children a l risk ,
en : Matthyssc, S . ; Spring, B. J . , y Sugarman, J. (eds . ) : A ttention and lnformation Pro
('fSSinr in Schir.uphrenia, Pcrgamon Press , Oxfor<.I .

young nonpsychotic schizophrenics, A bstrae! Guide, Twentieth Jnternational Congress

of Psychology, 407 (compendio).

Koh, S. D.; Kayton, L . , y Schwartz, C. ( 1 974): The structure of word-storage in the per
manent memory of nonpsychotic schizophrenics, J. of Consulting and Clin. Psychol. ,

42, pgs . 879-887.

Kopfstein, J. H . , y Neale , J. M. (1972): A multivariate study of attention dysfunction in


schizophrenia, J. of A bn. Psychol., 80, pgs . 294-298.

Lachman , R. ; Lachman, J. L . , y Butterfield , E. C. ( 1 979): Cognilive Psychology and Infor

mation Processing: An Jntroduction, LEA, Hillsdale, N . J .

Lawson, J . S . ; McGhie, A . , y Chapman, J . ( 1964): Perception o f speech i n schizophrenia,

Brit. J. of Psychiat., 1 10, pgs. 375-380.

Maher, B. (1966): Principios de psicopatologa: un enfoque experimental, Ed. del Castillo ,


Madrid, 1 970.

Matthysse, S . ; Spring, B. J . , y Sugarman , J. (eds.) ( 1 979): Attention and Information Pro

cessing in Schizaphrenia, Pergamon Press, Oxford.

McGhie, A. , y Chapman, J . ( 196 1): Disorders of attention and perception in early schi
zophrenia, Bril. J. of Med. Psychol., 34, pgs . 1 03-1 16.

Meehl, P . E. ( 1962): Schizotaxia, schizotypy, schizophrenia, Amer. Psychol., 17, pgi


nas 827-838.

Neale , J. M. ( 197 1): Perceptual span in schizophrenia , J. of Abn. Psychol., 77, pgi
nas 1 96-204.

Neale, J. M . , y Crowell, R. L. (1968): Size estimation in schizophrenics as a function of


stimulus presentation time, J. of Abn. Psychol. , 73 , pgs . 44-49.

Neale, J. M . , y Oltmanns , T. F. ( 1 980): Schizophrenia, John Wiley and Sons, Nueva York .

Neisser, U. ( 1 967): Cognilive Psychology, Appleton-Century, Nueva York.

Norman, D . A. ( 1 968): Toward a theory of memory and attentiom>, Psychol. Rev. , 75,
pginas 522-536.

Oltmanns, T. F. (1978): Selective attention in schizophrenic and manic psychoses : the


effect of distraction on information processing, J. of Abn. Psychol. , 87, pgs . 212-225.

Payne, R. W. ( 1 966): Thc mcasurcment and signi ficance of overinclusive thinking ano

240

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

rctardation in schizophrenic patients, en Hoch, P . , y Zubin, J . (eds .): Psychopathology


of Schizophrenia, Grune and Straton, Nueva York.
Payne, R . W . ; Matussek, P . , y George, E. l. ( 1 959): An experimental study of schizophre
nic thought disordern, Journ. of Men. Sci . , 105, pgs. 627-652.
Rattan, R. B . , y Chapman, L. J. (1973): Associative intrussions in schizophrenic verbal
bchaviorn, J. of Abn. Psychol., 82, pgs. 1 69- 173.
Rccd, G. (1972) : The Psychology of Anomalous Experience: a Cognitive Approach,
Hutchinson, Londres.

Rlcs, H. A . , y Johnson, M . H. (1967): Commonality of word associations and good and


poor premorbid schizophrenia, J. of Abn. Psychol., 72, pgs. 487-488.

Rochcster, S. L . ( 1 979): Are language disorders in acute schizophrenia actually information


processing problems ?, en : Matthysse et al. , op. cit., 1979.

Rochcster, S. R . ; Harris, J . , y Seeman, M . V . ( 1 973): Sentence processing in schizophrenic


llstcners, J. of Abn. Psychol., 82, pgs. 350-356.

Rochcster, S. R . ; Martin, J. R . , y Thurston, S. ( 1 977): Thought-process disorder in schi


zophrenia: the listener's task, Brain and Language, 4, pgs. 95- 1 14.

Rodnick , E . H . , y Shakow, D . ( 1 940): Set i n the schizophrenic a s measured b y a composite


rcaction time index, Amer. J. of Psychiat., 97, pgs. 2 1 4-225 .
Roscnbaum, G . ; Grisell, J. L . , y Mackavey, W. R. (1957): The relationship of age and
privilege status to reaction time indices of schizophrenic motivation, J. of Abn. and Soc.

Psychol., 55, pgs . 202-207.

Russcll, P. N . , y Knight, R. G. ( 1 977): Performance of process schizophrenics on tasks in


volving visual search, Journ. of Abn. Psychol., 86, pgs . , 16-26.

Schncidcr, S. J. ( 1 976): Selective attention in schizophrenia, J. of Abn. Psychol., 85,


pginas 1 67-173.

Shakow, D . (1979): lntroductiom>, e n Matthysse, S., et al. , op. cit., 1 979.

Sllvcrman, J. (1964): The problem of attention in research and theory in schizophrenia,

Psychol. Rev., 7 1 , pgs. 383-393.

Sllvcrman, J. (1967): Variations in cognitive control and psychophysiological defense in


thc schizophrenias, Psychosom. Med., 29, pgs. 225-245.

Sllvcrman, J . ; Berg, P . S . D., y Kantor, R . (1965): Sorne perceptual correlates of institu


cionalization, J. of Nerv. and Ment. Dis., 1 4 1 , pgs. 65 1 -657.

Spclkc, E . ; Hirst, W . , y Neisser, U. ( 1 976): Skills of dividided attentiom>, Cognition, 4,


pginas 21 5-230.

Spcrling, G. ( 1 960): The information available in brief visual presentations, Psychol.

Monogr., 74 (2, nm. 498).

Tlzard, J . , y Venables, P. H. ( 1 956): Reaction time responses by schizophrenics, mental


dcfcctives, and normal adults , Amer. J. Psychiat. , 1 12, pgs. 803-807.

Traupmann, K. L . ; Berzofsky, M . , y Kesselman, M. (1 976): Encoding of taxonomic word


catcgories by schizophrenics , J. of Abn. Psychol., 85, pgs . 350-35 5 .

Trcisman, A . M . (1960): Contextual cues i n selective listening, Quart. J. of Exper. Psy


chol. , 1 2, pgs . 242-248.

Trclsman, A. M. ( 1 964): Monitoring and storage of irrelevant messages in selective atten


tlon, J. of Verb. Learn. and Verb. Behav., 3, pgs. 449-459.

Undcrwood , G . , y Moray, A. (1974): The effects of extended practice on shadowing,

Quarl. J. of Exper. Psychol., 26, pgs. 368-373 .

Vcnablcs, P. H . ( 1 964): input dysfunction i n schizophrenia, e n Maher, B. (ed .): Progress


In Experimental Personalily Research, vol. 1 , Academic Press, Nueva York.

Wcckowlcz, T. E., y Blcwctt, D. B. ( 1 959): Size constancy and abstract thinking in schizo
phrenlc patlcnts , J. of Menl. Sel. , 105, pgs. 909-934.

El procesamiento cognitivo en la esquizofrenia

241

Yates, A. J . (1966): Data-processing levels and thought disorder in schizophrenia, Austr.


J. of Psychol., 1 8 , pgs. 103- 1 1 7 .
Zahn, T. P . (1 959) : Acquired and symbolic affective value as determinants of size estima
tion in schizophrenic and normal subjects, J. of Abn. and Soc. Psychol., 58, pgi
nas 39-47.

Zahn, T. P . ; Rosenthal, D . , y Shakow, D. (1963): Effects of irregular preparatory intervals

on reaction time in schizophrenia, J. of Abn. and Soc. Psychol., 67, pgs. 44-52.
Zuckerman, M. (1979): Sensation seeking, LEA, Hillsdale, N. J .

13

ISIDORO DELCLAUX
J UAN BOTELLA

El operador humano en los sistemas hombre-mquina

1.

I ntrod uccin

Lo queramos o no, vivimos en una etapa de la historia en la que dominan las


mquinas y somos totalmente dependientes de una civilizacin basada en la tecno
loga de dichas mquinas. No tendra sentido luchar contra ello, as como tampoco
debera tenerlo el hacer consideraciones ingenuas acerca del peligro de que el
hombre se convierta en un esclavo de la mquina . La realidad de la relacin
hombre-mquina es inevitable, y si queremos sacar provecho de ella debemos en
tender que las mquinas existen en tanto en cuanto son extensiones de las fun
ciones humanas. Han sido y sern diseadas por hombres , y su adecuado funcio
namiento depende en gran medida de la interaccin que el hombre establezca en
todo momento con ellas .
El procesamiento de la informacin adquiere una importante perspectiva y di
mensin cuando se traslada al mundo real, es decir, al mundo donde las personas
padecen o tienen que producir bienes y servicios, dado que hay que mantener una
conducta normal y adems ganar dinero para mantener el coste social que implica
el comer, vestir , tener satisfacciones, etc.
En el captulo 1 acerca de la introduccin histrica al concepto del procesa
miento de la informacin de esta misma obra, se alude a las sucesivas aproxima
ciones a ste que hubo desde la ciberntica, los ordenadores y la psicologa experi
mental. Pues bien, la primera concepcin y aplicacin prctica de este concepto
surgi desde un campo totalmente distinto: la ingeniera, dentro de la cual se des
arroll la llamada ingeniera humana o ergonoma. En efecto, el paradigma
del procesamiento de la informacin surgido a lo largo de los aos cuarenta no
tiene un sentido terico, sino que responde a unas exigencias extraordinariamen l e
prcticas . Surgi, n i ms ni menos, cuando las mquinas s e fueron h aciendo t an
importantes que exigieron de unas atenciones especiales en lo que se refera a su
relacin con los hombres. Hasta el enorme desarrollo industrial de nuestro siglo no
haba sido necesario ocuparse, ni bajo un punto de vista psicolgico ni tecno
lgico, de la posible relacin del hombre con la mquina; por supuesto que la
gente procesaba informacin, pero no es lo mismo procesar informacin cuando
se esl cavando un huerto o se est golpeando una pieza a martillazos, que cuando
se est pilotando un avin o se est controlando el funcionamiento de una central
de produccin de elect ricidad. La realizacin de tareas complejas exige el des
arrollo de unas habilidades especiales en el manejo de la i n formacin .

244
2.

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

El operador humano en los sistemas hombre-mquina

El desa rrol l o de habilidades especia les

El ser humano es sumamente moldeable y puede adaptarse a situaciones Y


tareas muy diversas y de gran complejidad. Pero para hacerlo necsita, con fre
.
.
.
cuencia desarrollar habilidades o destrezas muy especiales y sofisticadas (sktlls).
No es cil hacer una definicin de estas habilidades; Howart (198 1 , pg. 453) nos
da la siguiente: Conjunto de adaptaciones estratgicas a las imitacione ?1ec
nicas del cuerpo y el cerebro, que permiten al hombre conseguir sus propositos.
Sin embargo, hay un acuerdo general en que para el desarrollo de estas habilidades
es necesario un elemento fundamental: la prctica. Pero la prctica, en este cn
.
texto no es lo mismo que lo que suele entenderse por tal al hablar de aprendizaje;
la ejcucin de estas habilidades lleva asociada una eficacia y una eco?oma. Wel
ford subraya el aspecto de la eficacia: El concepto moderno de sktll destac la
flexibilidad con la que un operador adiestrado consigue una meta dada en di e
rentes ocasiones, variando las acciones concretas en funcin de las circunstancias
presentes (Welford, 1976, pg. 2). Otros autores, influids or el concepto de
capacidad de procesamiento, destacan el aspecto economico: Cuando una
secuencia de acciones puede realizarse rpidamente una y otra vez Y con poco es
fuerzo ' se le llama ski// (Glass, Holydak y Santa, 1 979, pg. 213). Fitts Y Posner
( 1 967) describen tres fases en la adquisicin de los skil/s: fase cognitiva, fase aso
ciativa y fase autnoma. El efecto fundamentl de la pctica es para ells, la
, consciente.
automatizacin de un proceso al que antes babia que aphcar atenc10n
.
Es evidente que la adquisicin de este tipo de destrezas no puede ser explicada
por un modelo lineal E-R. Precisamente, lo que define a este tipo de destrezas es la
versatilidad de la accin. La conexin de cada situacin estimular con una res
puesta ptima concreta exigira tal cantidad de tie?1P y pctic ue nunca llega
riamos a dominar bien estas tareas. Podemos aplicar aqm la cntica de Chomsky
( 1 9S9) a la teora del aprendizaje del lenguaje de Skinner (1957). Otros autores
(Keele, 1 968; Adams, 1 971) han puesto de relieve la imposibilidad de que, dado el
poco tiempo que transcurre entre las secuencias de respuestas, cada componente
acte como estmulo del siguiente.
Por ello, se postul el concepto de programa motor, capaz de determinar no
.
un nico movimiento sino una serie de ellos. El modelo de Adams (197 1 ) combma
las caractersticas ms aprovechables de la teora conductista con el concepto de
programa motor. Es el programa motor el que dirige la accin, mientra qu }as
asociaciones E-R permiten corregir los errores detectados durante la eJecucin,
racias a su feedback informativo. Adems, la teora de Ada?1s recoge los cambios
que se producen en la base informativa de los resultados. Mientras que drante la
.
adquisicin el sujeto depende de las insrucciones erbles y del conocimiento de
.
.
. disminuye esta depe
los resultados, a medida que se va dommando la situacion
.
dencia. Paralelo a esta disminucin, se produce un decremento en la consciencia
del control de los movimientos.
Otras modificaciones que se producen durante el entrenamiento son las de la
oranizacin del ski//, que afectan fundamentalmente a las uidades fuci nales
que lo componen es decir, aumentan de tamano las secuencias de mov1m1entos
.

245

que se controlan como unidades. El conductor novato pisa el embrague, mueve la


palanca y levanta el embrague, con tres acciones distintas y que exigen un control
consciente para cada una. Por el contrario, un conductor experimentado cambia
las marchas con una nica accin coordinada.
Welford (1 968) divide los procesos que subyacen a este tipo de conductas en
tres grupos, que actan secuencialmente: a) procesos de entrada (input) que inter
pretan la informacin; b) procesos de traduccin que determinan qu es lo que hay
que hacer, y e) procesos de salida (output) que implementan conductas apropiadas
para este fin.
Podemos dividir los ski/Is, en el contexto de los sistemas hombre-mquina, en
dos grupos fundamentales definidos por las dos direcciones del flujo informativo:
las que se refieren al procesamiento de la informacin que procede de la
mquina, o comunicacin mquina-hombre (ski/Is perceptivos), y
b) las que se refieren al control de la mquina, o comunicacin hombre-m
quina (ski/Is motores).
a)

3.

La co m u n icacin mq uina-h o m b re

Esta direccin del flujo informativo ha sido la que ms se ha estudiado desde l a


perspectiva del procesamiento de l a informacin. De hecho, la idea del hombre
como procesador de informacin se desarroll, como ya hemos dicho, dentro del
campo de la ergonoma y de los factores humanos en el contexto de los grandes
esfuerzos, tanto tericos como tcnicos, que se realizaron durante l a Segunda
Guerra Mundial. A partir de los trabajos pioneros de Bartlett (1 943) y del grupo
de investigadores del laboratorio de psicologa experimental de l a universidad de
Cambridge (con autores como Craik, Russel-Davies, Drew, etc.) se empez a
hablar del flujo de informacin y de su manipulacin. Fue entonces cuando se
empez a utilizar la analoga del ordenador (Craik, 1 947), as como los servomeca
nismos y otros sistemas procesadores de informacin.
Uno de los enfoques primitivos fue el anlisis de la cantidad de informacin
transmitida, medida en bits por segundo, segn la teora de la informacin de
Shannon y Weaver (1949). En el hombre no es apropiado usar el bit como unidad
informativa, ya que resulta imposible determinar cul es la unidad de infor
macin a considerar en cada momento, como veremos ms adelante. No obstante,
se han hecho con cierta frecuencia este tipo de clculos con notables resultados
prcticos (Van Gigch, 1 970). Se ha hecho el clculo de la cantidad de informacin
procesada en bits para diversas tareas de la industria observndose, por ejemplo,
que un operador de una mquina de fabricacin de papel procesa 0,52 bits/seg, un
controlador de un horno procesa 0, 59 bits/seg, un ensamblador de televisin pro
cesa 3,5 bits/seg, y un controlador areo procesa entre 2 y 4 bits/seg. No es ex
traflo encontrar en la industria tareas del orden de 4 bits/seg. Sin embargo, estos
procesamientos se producen a lo largo de perodos largos de tiempo con intervalos
de descanso, y resulta conveniente conocer tanto esta evaluacin como la de los

248

El operador humano en los sistemas hombre-mquina

Psicologla cognitiva y procesamiento de la informacin

picos de informacin. Para darnos una idea, podemos decir que leer en voz alta
supone 24 bits/seg, el escribir a mquina 17 bits/seg, y tocar el piano 22 bits/
segundo.
Una de las aplicaciones de la teora de la informacin, en microprocesos, ha
sido a las tareas de identificacin y eleccin de respuestas; los resultados parecen
indicar que mientras la identificacin se toma muy poco tiempo, la eleccin de res
puestas es mucho ms sensible al nmero de alternativas. A partir de los datos del
tiempo de reaccin de eleccin, Hick formul su ley de la transmisin de infor
macin . Llamando n al nmero de sefiales posibles, encontr una relacin lineal
entre el tiempo de reaccin y el logaritmo del nmero de elecciones ms una.
Concretamente,
Tiempo de reaccin medio = k log (n + 1 )
donde k es una constante. Trabajando con logaritmos en base 2 , cuando n es igual
a 1 , entonces log2 (n + 1) es igual a 1 . En tal caso, k sera el tiempo de reaccin
simple. Hick explica el n + l diciendo que la propia presencia de una seal ya es
una eleccin. Si las alternativas no son equiprobables, entonces hay que tener en
cuenta las probabilidades de cada alternativa. En este caso habra que sustituir log
(n + 1) por la expresin:
fl

2: Pi log

( l!Pi)

10

Hyman ( 1 95 3) propuso l a siguiente frmula:


TRE

a + b log

en la que a es el tiempo de reaccin simple y b log n representa el incremento sobre


el tiempo de reaccin simple que exige la identificacin y la eleccin.
La ley de Hick ha sufrido otras reformulaciones posteriores (Smith, 1 977),
pero , en general, explica bastante bien los resultados empricos encontrados en di
versas tareas y, en cualquier caso, suele explicarlos mejor que la ecuacin de
Hyman .
A partir de los trabajos de Hick y Hyman y de los de Welford (1952), se cons
truy un modelo del procesador humano como un canal nico de tratamiento, en
el que slo poda procesarse un dato cada vez. Este canal nico, recogido en l os
modelos de Welford y Broadbent, era una analoga estricta de los ordenadores, y
negaba la posibilidad del procesamiento paralelo. Posteriormente, se ha com
probado q ue el modelo no es acertado, y que el ser humano puede procesar varias
cosas a la vez, al menos en algunas de las fases (vase, en este mismo volumen, el
capitulo de Ruiz Vargas y Botella). Hay varios factores que mejoran mucho el
rendimiento, especialmente la compatibilidad, la prctica y la familiaridad. La
com patibilid ad se refiere al paralelismo (fsico o lgico) entre los inputs y los out
put. es decir, la claridad de las relaciones entre las sefiales y las respuestas corres
pondientes a dichas sef\alcs. Si tenemos una columna de luces y otra de palancas

247

de respuesta , con una relacin anrquica entre luces y respuestas, el rendimiento


ser inferior que si la relacin entre luces y palancas es especialmente isomrfica.
La prctica y la familiaridad tambin reducen los tiempos de reaccin. Esto nos
indica que el procesador humano tiene una flexibilidad de la que no disponen los
ordenadores. Precisamente, el desarrollo de un skill exige todos estos factores,
optimizndose el rendimiento. Los modelos de capacidad (Kahneman, 1 973) si que
permiten el procesamiento paralelo, y explican los ski/Is como procesos que se
realizan con un gasto mnimo de capacidad.
Este punto de vista est ms de acuerdo con los resultados empricos. Seibel
(1 963) construy un dispositivo con diez luces, de las cuales en cada ensayo podan
encenderse cualquier nmero de ellas y en cualquier posicin. El sujeto dispona de
diez teclas (apoyando un dedo en cada tecla) y deba apretar en cada ensayo las
correspondientes a las luces que se encendan. Tras grandes cantidades de prctica,
los sujetos tardaban el mismo tiempo con independencia del nmero de luces que
se encendan . Segn el modelo de canal nico, el tiempo de reaccin deba ser
funcin del nmero de estmulos a analizar. Es evidente que los sujetos procesaban
cada patrn de luces como un nico estmulo total. En otras palabras, el des
arrollo del skill consiste en conseguir, como deca Welford , unidades funcionales
informativas ms amplias.
Pero tambin puede descomponerse el proceso en dos fases, analizando las
contribuciones relativas de cada una al tiempo de reaccin . Nos estamos refiriendo
a las fases de identificacin del estmulo y de eleccin de una respuesta. Ha habido
una gran controversia con respecto a este punto. Una forma de analizar ambos
componentes es manipular la razn entre el nmero de estmulos y el nmero de
respuestas. Si hay una respuesta para cada estmulo, la razn es 1 a 1 ; pero pueden
tambin arreglarse situaciones en las que varios estmulos corresponden a una
misma respuesta, y viceversa. De esta forma pueden manipularse las incertidumbres
de estmulo y respuesta . Morin y Forrin ( 1 963) usaron esta tcnica y encontraron
que ambas fuentes de incertidumbre influyen en el rendimiento, pero la influencia
de la incertidumbre de la respuesta es el doble que la de la incertidumbre del est
mulo . Es decir, la contribucin relativa mayor es la del proceso de seleccin de res
puestas.
A resultados parecidos lleg Sternberg ( 1 969, 1 975), aunque la relacin que
encontr entre el TR y el tamao del conjunto memorizado era lineal, y no
lagartmica . Legge y Barber (1 976) explican esta discrepancia por el pequei'lo n
mero de estimulos memorizados en el paradigma de Sternberg (cosa que, por otra
parte, viene exigida por el propio paradigma).
Parece ser, por consiguiente, que la latencia de la fase de identificacin es unu
funcin lineal del nmero de alternativas, mientras que el tiempo de seleccin de lu
respuesta est relacionado con la carga informativa impuesta por el grado de clcl'
cin. La fase de eleccin de respuestas es la responsable de la mayor parte del
tiempo de reaccin. A una conclusin similar se ha llegado analizando las diferen
cias en el . tiempo de reaccin mediante el mtodo de sustraccin de Dondcrs
(Taylor, 1 966).
As pues, uno de los mayores esfuerzos en est e rea ha sido el de i ntcnlur medi r

248 Psicologa cognitiva

y procesamiento de la informacin

El operador humano en los sistemas hombre-mquina

la informacin que procesan los operadores humanos en diversas tareas. Haciendo


una medicin exacta estaremos en disposicin de ajustar mejor las tareas a la reali
dad humana, evitando los peligros que puede conllevar la sobrecarga informativa
y optimizando el rendimiento.
Una aplicacin tpica de esto sera el diseo de paneles de mando o control. La
. en
informacin que transmite un indicador vara en funcin de que su uso consista
una simple lectura cuantitativa del valor, o en detectar desviaciones, o en una lec
tura cualitativa (en la que el operador tiene que interpretar el valor), o en un che
queo de control (en el que hay que manipular un dispositivo para restaurar un va
lor dado), o en una comparacin o en un aviso. Con un diseo apropiado puede
evitarse una posible sobrecarga informativa en un momento dado.

donde a y b son dos coeficientes, es la amplitud del movimiento y W es la ampli


tud o extensin de la meta a conseguir (si queremos hacer un cambio de direccin
aproximado, W es grande; si queremos afinar, es decir, la direccin que quere
mos tomar es una muy concreta y no admite variaciones, entonces W es pequea).
Esta ecuacin se conoce como Ley de Fitts, y se ha encontrado que describe los da
tos empricos con bastante exactitud. No obstante, se han hecho correcciones pos
teriores que explicn todava mejor los resultados. Concretamente, se ha propues
to la siguiente relacin curvilnea:

Tiempo
4.

La comunicacin hombre-mquina se realiza mediante actividades musculares.


Normalmente se usan palancas, teclas, ruedas, u otros dispositivos mecnicos.
Dentro de estas actividades pueden distinguirse dos aspectos: la velocidad Y la
exactitud o eficacia.
Ya hemos visto que el tiempo de reaccin depende de la identificacin del
estimulo y de la eleccin de la respuesta apropiada (aunque la prctica modifica es
ta relacin). El movimiento de una palanca hasta un tope se hace con ms rapidez
que si el movimiento hay que hacerlo hasta la mitad del recorrido, pues en este se
gundo caso hay que hacerlo con exactitud y, con frecuencia, hay que corregir los
errores cometidos en la primera descarga muscular (de hecho, algunos resultados
experimentales indican que, en condiciones apropiadas, la ejecucin de las respues
tas puede hacerse en paralelo con otros procesos y otras respuestas; Ells, 1969;
Klapp, 1 979). Por tanto, la velocidad est influida por la exactitud requerida por
el movimiento y las correcciones necesarias para conseguir el objetivo. Si dispone
mos de una palanca para mover un indicador, y a movimientos pequeos de la pa
lanca se corresponden movimientos grandes en el indicador, entonces la eficacia
ser pequei'la, pues habr que realizar movimientos finos en la palanca para conse
guir un cambio muy exacto en el indicador. Si, por el contrario, movimientos
grandes de la palanca se corresponden con variaciones pequeas en el indicado ,
entonces el tiempo requerido por el movimiento ser mayor, y perderemos veloci
dad . Un ejemplo cotidiano de esta relacin lo encontramos en los volantes de los
coches. Si para tomar una curva necesitamos dar varias vueltas al volante, enton
ces no podemos tomarlas a grandes velocidades. En el caso de que un pequeo
movimiento en el volante se corresponda con un giro amplio en la direccin, en
tonces perderemos eficacia, y necesitaremos tener una gran sensibilidad para con
seguir el cambio de direccin apropiado a cada situacin .
Fitts ( 1 952) propuso una frmula, en trminos de la teora de la informacin,
que relaciona los tres aspectos: tiempo, exactitud y amplitud . Concretamente,
-=

K log

K log

La c o m u nicacin h o m bre- m q u i na

Tiempo

249

Tiempo

(A

+ W/2
W

( ;!,

+ O,S

)
)

demora que depende del tiempo que transcurre desde la presentacin del segundo
estmulo hasta la respuesta del primero. Esto pareca indicar la existencia de un
perodo refractario psicolgico , en el cual se bas Welford (1959) cuando pro
puso su modelo de canal nico. Aos despus se comprob que el anlisis del TR2
desvirtuaba los resultados, y que cuando se analizaban los intervalos entre las res
puestas no se encontraba la relacin predicha por el modelo (Kahneman, 1973).
Keele ( 1 973) interpret estos resultados acortando el canal nico y sugiriendo la
existencia de fases en las que el procesamiento es paralelo. Kahneman los interpre
t desde su modelo de capacidad, que ya hemos comentado.
Pero el verdadero problema al analizar los procesos humanos en trminos de
transmisin de info rmacin est, precisamente, en la definicin de las unidades in
formativas . La unidad de la teora de la informacin, el bit, abreviatura de binary
digit, no es una unidad adecuada para este propsito . El sujeto humano es capaz
de retener en su memoria ms o menos siete unidades. Pero estas unidades pueden
ser dgitos, palabras o frases. Sin embargo, el nmero de bits en cada uno de estos
ejemplos es distinto. Por ello se introdujo el trmino chunk, a veces traducido
por trozo, para referirse a las unidades informativas con las que trabaja el ope
rador humano, sean cuales sean estas unidades. El desarrollo de las ski/Is consiste
precisamente en conseguir chunks ms amplios que permitan manipular ms rpi
da y eficazmente la informacin. La variabilidad de estas unidades es lo que difi
culta la definicin de unidades informativas estables con las que analizar el com
portamiento humano, pues, p or lo que hasta ahora sabemos, estas unidades esta
bles no existen.

a + b log2 (2 A 1 HI)

'

260
B.

El operador humano en los sistemas hombre-mquina

Psicologa cognitiva y procesamiento de la informacin

Factores que afecta n al ren d i miento

Hay una serie de factores que afectan al rendimiento, de los cuales vamos a co
mentar los ms importantes.
En primer lugar, la fatiga. Aparte de los efectos obvios de la fatiga muscular,
tambin hay una fa tiga mental. La fa tiga mental puede producir un descenso en l a
!lcnsibilidad y/o u n a reduccin en l a cantidad d e informacin que puede manejarse
en un momento dad o . Se ha comprobado que los sujetos tienden a distribuir el es
fuerzo que tienen que aplicar a una tarea, de tal forma que minimizan los efectos
de la fatiga (Saufley y Bilodeau, 1 963). Por tanto, una forma de reducir los efectos
de la fatiga es dar informacin acerca de la duracin de la tarea y de los descansos
que va a haber, permitiendo as que pueda distribuirse el esfuerzo de la mejor ma
nera posible. Si un sujeto trabaja bajo la presin de velocidad, y no sabe cunto
t iempo va a durar la tarea, los efectos de la fatiga sern mayores que en las condi
ciones contrarias. Parece ser que los efectos de la fatiga son bastante especficos, y
que afectan poco a tareas distintas de aquella en la que el sujeto ha llegado a can
sarse. Los efectos fundamentales de la fatiga son los que ya hemos mencionado
(cambios en d', segn el modelo de deteccin de seales), el trabajo irregular y la
desorganizacin . Parece ser, adems, que los efectos de la fatiga son mayores en
tareas nuevas que en tareas familiares. La explicacin de este hecho quiz est en
que la familiaridad permite una distribucin ms adecuada del esfuerzo. Se ha
comprobado que con pequeos intervalos de descanso se contrarrestan los efectos
de la fatiga mental. Pero hay que distinguir entre fatiga y monotona, aunque en
muchas ocasiones es di fcil separar los efectos de ambas. Las tareas montonas
l lenen unos efectos peculiares (por ejemplo, aumentos en p ).
En segundo lugar, el stress y el arousal. La relacin entre el arousal y el rendi
miento se ha estudiado mucho en psicologa. El modelo ms conocido es el que de
fiende la existencia de una relacin en forma de U invertida . Con niveles altos y
baj os de arousa/ se deteriora el rendimiento. Por el contrario, el rendimiento es
ptimo con niveles intermedios . La explicacin de esta relacin no est del todo
clara , sobre todo con niveles altos de activacin . Para Welford ( 1 968), el aumento
de la intensidad de los impulsos que llegan al crtex hace que las clulas se dispa
ren, provocando un ruido superior al normal . De esta forma, disminuye la ra
t.n se'lal/ruido, cayendo los niveles de ejecucin. La exposicin prolongada al
s tress trae consigo efectos ms graves, que a veces se h an interpretado como reac
ciones de stress condicionadas.
En tercer lugar, las consecuencias de los aciertos y los errores. Evidentemente,
la responsabilidad que siente un piloto de un avin por las personas que lleva a
bordo t endr un efecto sobre su rendimiento. En cierto sentido, las consecuencias
son un componente del arousal, pues influyen en ste. Sus efectos siguen un
put rn caracterst ico formulado por Yerkes y Dodson y que se conoce precisamen
te como Ley de Ycrkcs-Dodson. Segn esta ley, el rendimiento mejora cuando se
recompcnsu a los sujetos por sus respuestas correctas y se les castiga por los erro
res . Estn mcjoru contin a hast a cierto punt o, declinando despus. Los efect os de
las 1c::c ompe1m1s y los castigos se han confirmado cspcctaculurmcntc en ta reas de

251

vigilancia, en las que se reforzaban las detecciones y los rechazos correctos, y se


castigaban (o reforzaban negativamente) las falsas alarmas y las omisiones. En ge
neral , los estados motivacionales afectan al rendimiento, aunque se supone que su
influencia se debe al stress que inducen, pues siguen una relacin parecida con el
rendimiento.
Por ltimo, la personalidad puede afectar al rendimiento segn el tipo de ta
reas. Una de las caractersticas asociadas con la personalidad es la cantidad de
ruido (tal y como se usa el trmino en la teora de deteccin de se.ales), y la can
tidad de ruido es uno de los factores que afectan a la eficacia (Nettelbeck , 1 972) .
La personalidad, adems, modula las reacciones a las situaciones de stress. Su
influencia puede variar segn el nivel de stress que produzcan las diversas si
tuaciones y segn el nivel crnico de activacin . Estas dos influencias a veces se
han asociado con las dimensiones de personalidad extraversin-introversin y
neuroticismo de Eysenck .
La nueva realidad de las relaciones hombre-mquina ha hecho que surja la ne
cesidad de analizar en profundidad las tareas que realiza el operador humano. Este
anlisis se ha hecho desde la perspectiva del procesamiento de la informacin , re
saltando la faceta del hombre como manipulador de smbolos. Esta faceta, toma
da de la analoga del ordenador y del propio desarrollo histrico de la ergonom a ,
ha supuesto adems un gran impulso para la nueva psicologa cognitiva de los lti
mos veinticinco aos . Esperamos que el estudio de los sistemas hombre-mquina
proporcione las directrices que permitan ajustar la mquina al hombre, y no al
contrario, como se h a venido haciendo con cierta frecuencia.

R E F E R E N CIAS
Adams, J . A . ( 1 97 1 ) : A dosed-loop theory o f motor learning, Journal of Motor Beha
vior, 3 , pgs. J l l - 1 49.

Bartlett, F. C. ( 1 943): Fatigue following highly skilled work , Proc. Roy. Soc., 1 3 1 , pgi
nas 247-257.
Chomsky, N. ( 1 959) : Review of Skinne r ' s Verbal Behaviourn, Language, 35, pgs. 26-58.
Crai k , K. J . W . ( 1 947): Theory of the h uman operator in control systems. l . The operator
as an engineering system, British Journal of Psychology, 38, pgs. 56-6 1 .
Ells , J . G . ( 1 969): Attention requirements o f movement control , disertacin doctoral no
publicada, Universidad de Oregn (tomado de Kahneman, 1 973).
Fitts, P . M . ( 1 954): The information capacity of the h u man motor system in controlling the
amplitude o f movement)), Journal of Experimental Psychology, 47, pgs . 3 8 1 -39 1 .
Fitts, P . M . , y Posner, M . l . ( 1 967) : Human Performance, Brooks-Cole, Belmont, Cali
fornia.
Glass, A. L . ; Holydak, K. J . , y Santa, J . L . ( 1 979): Cognition, Addison-Wesley, Menlo
Park , California.
Hick , W. E. ( 1 952) : n the rate of gain of information)), Quarterly Journal of Experimen
tal Psych ology, 4, pgs . 1 1 -26.

262 Psicotoqla cognitiva

y procesamiento de la informacin

Howart, C. l. ( 1 98 1 ) : The nature of skill, en Howart , C. l . , y Gillham, W . E . C . (eds.):

The Structure of Psychology, George Allen and Unwin, Londres.

Kahneman, D . ( 1 973): A ttention and Effort, Prentice-Hall, Englewood-Cliffs, N. J .


Keele, S . W . ( 1 968): Movement control in skilled motor performance, Psychological Bulletin, 70, pgs . 387-403 .
.
Keele, S. W. ( 1 973): A ttention and Human Performance, Goodyear, Pacific Palisades, Ca
lifornia.

Klapp, S. T. ( 1 979) : Doing two things at once: the role of temporal compatibility, Me

mory and Cognition, 7 (5), pgs . 375-38 1 .


Legge, D . , y Barber, P . J . ( 1 976): lnformation and Skill, Methuen, Londres.

NDICE ANALTICO

Morin, R. E . , y Forrin, B. ( 1 963): Response equivocation and reaction time, Journal of

Experimental Psychology, 66, pgs. 30-36.

Nettelbeck, T. ( 1 972): The effects of shock-induced anxiety on noise in the visual system,

Perception, 1 , pgs . 297-304.


Poulton, E. C. ( 1 974): Tracking Skill and Manual Control, Academic Press, Londres.
Saufley, W . H . , y Bilodeau , l. ( 1 963): Protective self-spacing during learning , Journal of
Experimental Psychology, 66, pgs. 596-600.
Seibel, R. ( 1 963) : Discrimination reaction time for a 1023-alternative task , Journal of Ex
perimental Psychology, 66, pgs. 2 1 5-266.
Shannon, C. E . , y Weaver, W. ( 1 949) : The Mathematical Theory of Communication, Uni
versity of Illinois Press, Urbana.

Skinner, B. F. ( 1 957): Verbal Behavior, Appleton-Century-Crofts, Nueva York.


Smith , G . A. ( 1 977): Studies in compatibility and a new model of choice reaction time, en
Dornic, S. (ed . ) : A ttention and Performance, V I , Erlpaum, Hillsdale, N. J .

Sternberg, S . ( 1 969) : The discovery o f processing stages: extension's of Donder's method ,

Acta Psychologica, 3 0 , pgs. 276-3 1 5 .

Sternberg, S . ( 1 975) : Memory scanning : new findings and current controversies , Quarterly

Journal of Experimental Psychology, 27, pgs . 1 -32.

Taylor, D . H . ( 1 966): Latency components in two-choice responding , Journal of Experi


mental Psychology, 72, pgs. 481 -487.

Van Gigch, J. P. ( 1 970): A model for measuring the information processing rates and men

tal load of complex activities, J. Ca. Operational Res. Soc. , 8 (2), pg. 1 1 6.
Welford, A. T . (I952): The "psychological refractory period" and the timing of high

speed performance: a review and a theory, British Journal of Psychology, 43, pgs . 2- 1 9 .

Welford, A . T. ( 1 959): Evidence of a single-channel decision mechanism limiting perfor


mance in a serial reaction task , Quarterly Journal of Experimental Psychology, 1 1 , p
ginas 1 93-2 1 0.

Welford , A. T. ( 1 968): Fundamentals of Skill, Methuen , Londres.

Welford , A. T . ( 1 976): Skilled Performance: Perceptual and Motor Skills, Scott, Foresman ,
Glenview.

ACT, 7 1 , 74.
AIS (vase Memoria sensorial) .
Algoritmo, 2 8 , 104.
Alucinaciones, 2 1 9-22 1 .
Anlisis componencial, 1 84- 1 86.
Anlisis factorial, 162.
Anlisis por sntesis, 36.
Aprendizaj e, 54.
Teora del, 35, 1 64 (vase Conductismo).
verbal, 30.
A rs magna, 23.
Artificial, 23.
Asociacionismo, 100-103, 1 1 7-1 1 8 .
Atencin, 2 1 , 1 09- 1 1 5 , 1 74, 229-234.
ATI, 1 64- 1 65 .
Bit, 72, 1 09, 245-246.

Bottle Neck (vase Cuello de botella).


Caja de Skinner, 36.
Causalidad lineal, 27, 32.
Chunk, 72, 123- 1 24 , 1 36, 237, 249.
Ciberntica, 42, 103, 1 1 7 (vase tambin

Retroalimentacin) .
Ciencia, 93-94 (vase Teora de la Ciencia).

Cognicin, 5 3 .
Social, 88-89.
Cognoscitivo, 5 3 .
Computadoras, 2 3 , 25 , 3 1 , 43, 73-75, 1 09,
1 8 3- 1 84, 1 98 , 2 1 9, 224 (vase tambin
A lgoritmo y Simulacin).
Comunicacin, Teora de la (vase Teora

de la Comunicacin).

Conciencia, 76-80, 1 1 0, 1 1 5 .
Consciencia, 1 1 1 .
Conducta, 5 5 , 57.
Teora de la (vase Conductismo).
Conductismo, 26-27, 4 1 , 42 (vase tambin

Asociacionismo).

Conocimiento, 65 , 69, 144, I49.


Declarativo, 69-7 1 , 1 83 .

Procedural ( o procedimental),
1 83 .
Social, 90.
Cuello de botella, 50, 1 1 0, 1 1 5 .

69-7 1 ,

Darmouth, Conferencia de, 25-26:


Declarativo (vase Conocimiento).
Determinismo, 27.
Diagrama de flujo, 37, 50, 67, 86, 1 04- 105.
Diferencias individuales (en inteligencia),
1 66, 176- 1 79.
Epistemologa gentica, 46 (vase Psicolo

gfa piagetiana).

Estmulo-respuesta, 1 1 8, 227 (vase tam


bin Conductismo).
Estrategias, 1 67 (vase tambin Skills).
Farij a, 23 .

Feedback (vase Retroalimentacin) .


Gestalt, 2 1 .

Gramtica generativa, 42, 197-199.


HAM (vase MAH).
Hardware, 4 7 , 64, 79.
Informacin, 5 1 .
Teora de (vase Teora de la Informa

cin).

Procesamiento de (vase Procesamiento

de la Informacin).

Ingeniera humana, 30, 243-25 1 .

Input, 48, 50, 73-74, 1 02, 1 1 1 - 1 1 2 , 201 ,

202, 2 1 4, 23 1 , 245.
Inteligencia artificial (IA), 43 , 64-69, 7273, 104, 1 98 .
Inteligencia humana, 1 6 1 - 1 64 .
ITM, 1 8 1 - 1 84 .

'

264 Indice anal/tico


Lenguaje, 236-237.
de programacin (vase Algoritmo).
Linguistica, 3 1 -32, 86, 1 04, 1 98-199 (vase

Gramtica generativa).

LNR, 70.

Logic theorist, 26.


LTM (vase MLP).
MAH (HAM), 1 04 .
Mquina analtica, 23.
Mquina universal de Turing, 24, 63, 7 1 .
Memoria, 2 1 , 53-55, 1 42, 235 .
a corto plazo (MCP) (STM), 3 3 , 70,
1 1 9, 1 22- 1 25, 1 7 1 , 1 8 1 - 1 84, 235-236,
238.
a largo plazo (MLP) (LTM), 70, 1 1 9,
1 25 - 1 29, 1 8 1 - 1 84.
a plazo intermedio (ITM), (vase ITM).
de trabajo (Working Memory), 1 36- 1 37 ,
1 48.
episdica, 125, 1 47 .
icnica, 1 1 9- 1 22 .
patologa de la, 221 -222, 235-236.
semntica, 1 25 , 1 3 1 - 1 35 , 1 47 .
Mental, 22.
Mentalismo, 27, 3 5 .
Metodologa del P . l . , 35-38, 5 7 , 60.
Modelos de ordenador, 66-73, 75-77 (vase tambin Simulacin).
Neoconductismo, 29-30, 45 .
Niveles de procesamiento, 1 3 5, 1 37- 1 38 .
Ordenadores (vase Computadoras).
Organigramas (vase Diagramas de flujo).
Output, 48, 50, 74, 102, 204, 245.
Paradigma, 22, 49, 56, 97-100, 105.
PEI, 33.
Percepcin, 21, 54, 1 1 3 , 1 1 9, 2 1 9-22 1 .
Procedural (o procedimental) (vase Co-

nocimiento).

Procesador central, 23 , 86.


Procesamiento, 5 1 .
automtico, 1 1 2- 1 1 3 .
controlado, 1 1 2- 1 1 3 .
serial/paralelo, 1 2 5 .

Procesamiento d e l a informacin, 2 1 -22,


23 , 28, 32, 34-35 , 49-61 , 1 68 .
Programa (vase Algoritmo).
Prueba de Turing (vase Mquina univer

sa/ de Turing).

Psicologa, 1 97 .
cognitiva, 2 1 , 50, 85, 87, 1 43, 1 79.
Crisis de la, 39, 49.
del conocimiento, 88.
experimental, 1 0 1 .
experimental cognitiva, 47-48, 88, 1 97 .
fisiolgica, 46.
Historia de la, 39, 109.
piagetiana, 46, 80.
social, 89.
Psicometra, 44.
PSG, 70-7 1 .
Reduccionismo, 27, 4 1 -42, 45, 48.
Representacin, 34-35.
Retroalimentacin, 28, 42, 74.
Smbolos, 34-35.
Simulacin, 26, 37, 57, 66-69, 1 83-1 84,
224.
Sistema de procesamiento de informacin
(SPI), 33-34.
Skills, 244-245 , 249.
Software, 47, 64, 73, 75.
STM (vase MCP).
Sujeto, 35, 43, 44, 57-58, 76, 78, 87, 88,
1 1 3, 1 1 7, 1 33, 2 1 9.
Tareas de decisin lxica, 207-208.
Teora cientfica, 56, 67, 94-99.
Teora del aprendizaje (vase Conduc

tismo).

Teora de la Ciencia, 98- 1 0 1 .


Teora de la Informacin (o Comunica
cin), 24-25, 28, 72.
Teora general de Sistemas, 25, 28, 3 5 ,
42-43 .
Terico lgico (vase Logic Theorist).
Test, 1 62- 1 64, 1 80- 1 84.
Tiempo de Reaccin (TR), 232, 246-249.
Turing, (vase Mquina universa/ de).