You are on page 1of 339

Numrul f j n topul NEW YORK TIMES

El Tariq, Maroc
P unei mna pe el! L-am prins!
Ai prins pe dracu! replic ndrjit Kilmer, p sinea lui,
pe cnd ambala jeepul n susul pantei. N-avea de gnd s-i
lse s pun mna pe el, cnd ajunsese att de departe.
Un glon uier pe lng urechea lui i sparse parbrizul.
Prea aproape. Ctigau teren.
Aps pe frn i ncetini.
La o cotitur, dup ce ddu colul, se nCord, apoi sri
n anul plin cu noroi i nisip de pe marginea drumului.
Hristoase, ce durere!
Ignor-o.
Se rostogoli, repezindu-se apoi n tufiuri, de unde privi
cum jeepul i continua drumul, ndeprtndu-se de unul
singur, pentru a coti apoi spre margine. C un dram de noroc,
aveau s cread c glonul l nimerise, fr a mai ncerca s
se gndeasc de ce jeepul prea scpat de sub control.
Iar acum, s atepte camionul care-1 urmrea.
Nu avu mult de ateptat. Nissan-ul apru la curb, vuind,
n cabin erau doi oameni. n bena deschis de la spate, nc
trei. Cel din dreapta benei inea n mini o puc. Ochea din
nou spre jeep.
5

S se mai apropie puin,,,


Ajunser n dreptul lui.
Acum!
Iei din tufi i arunc grenada pe caic o scosese din
rucsac.
Lu contact cu solul n aceeai clipA in cure grenada
lovi maina i explod. O a douu explozie zgudui pmntul,
cnd rezervorul de bcnzinfi al Ciimionului Ari n aer.
Ridic ncet capul. Din camion mai rmsese doar o
ruin nnegrit, n flcri; o coloan de fum se nla spre
(ier.
Iar fumul acela avea s se vad de la mile ntregi
deprtare.
Mic!
Sri n picioare i o lu la fug spre pduricea de pe
culmea colinei.
Avu nevoie de cinci minute ca s ajung pn acolo.
Cnd nvli n poiana unde era ascuns elicopterul, auzi du
duitul autovehiculelor din spatele lui. La vederea lui Kilmer,
Donavan porni motorul.
- D-i drumul strig Kilmer, srind pe locul de lng
el. Nu te apropia dc drum nainte s-o iei spre sud. S-ar putea
s te-alcgi c-un glon n rezervor.
- Dup explozie, am crezut c-ai rezolvat problema asta.
Donavan decol.
- Grenad?
Kilmer ddu din cap.
- Dar de ast dat s-ar putea s fie mai mult dect un
singur camion. Primul lucru pe care-1 vor face, la vederea
fumului, va fi s verifice seiful, apoi vor chema tM oamenii
din incint.
-neleg...
Cnd vzu coloana de camioane de pe drum, Donavan
fluier,
6

- Auzi, n-ai nici optzeci de ani nc, i eti la fel de


sntos ca oricare dintre caii ti. n zilele noastre, i-au mai
rmas destui ani de trit.
- Adevrat... Fcu o pauz. Da niciunul dintre ei nu
poate fi mai bun dect oricare din ultimii opt. Frankie e o
fat cu totul deosebit, iar tu m-ai fcut s simt ca i cum ar
fi i a mea.
- Este. tii bine asta. Apoi, Grace se ncrunt. Azi eti
foarte serios. S-a-ntmplat ceva?
Charlie cltin din cap.
- M-am cam speriat puintel cnd a fcut Frankie sritura
aia. M-a fcut s-ncep s-mi numr binecuvntrile. mi
aminteam cum mergeau lucrurile nainte s-apari tu aici, n
ziua aia, acum opt ani. Eram un burlac btrn i argos, cu
o ferm de cai care se ducea drept la dracu. Iar tu ai schimbat
totul n viaa mea.
- Mda, te-am convins s m angajezi, m-am mutat
aici i i-am adus pe cap un bebelu de ase luni. Care mai
avea i colici. Mare noroc am avut c nu m-ai dat afar
din prima lun.
- Am fost tentat, s tii. Am avut nevoie de dou luni ca
s m hotrsc: chiar dac pe tine te zburam de-aici, pe
Frankie tot a fi inut-o.
- Poi s visezi ct vrei.
- Mi-ar fi fost destul de greu, replic el, cu o licrire n
ochii lui albatri. Desigur, a fi putut ncerca s-i gsesc un
tip care s te mai potoleasc. Da n-am vzut un cal pe care
s nu-1 poi cumini, nc. Foarte ciudat.
- Nu-ncepe. De cnd a vzut Frankie filmul la cu
uotitul la cai, crede c... i nu fac dect s le vorbesc nor
mal, ce mama dracului. Nu-i nimic nefiresc n asta.
- Iar ei neleg. Charlie i ridic o mn. Nu te acuz c
ai fi vreun Doctor Doolitle. Doar c niciodat n-am mai
ntlnit pe cineva ca tine.
11

- Iubesc caii. Poate c i ei simt, i rspund. Nimic mai


simplu.
- La tine nu e nimic simplu. Eti dur ca oelul cu toi i
toate, n afar de Frankie. 0 iubeti la nebunie pe fata asta.
i totui, o lai s-i asume nite riscuri pc care cele mai
mult mame iubitoare nu le-ar permite nici tn ruptul capului!
- Cele mai multe mame iubitoare n-au avut n viaa lor
experienele prin care am trecut eu n copil Arie. Dac tatl
meu nu lua msuri ca s se asigure c pol supravieui, nici
mcar la treipe ani n-a fi ajuns. Crezi c vreau s-o-nfor
pe Frankie n vat i s n-o las niciodat s mai Iac i ea
cte un pas greit? Omul din greeli nva, i devine mai
puternic. Am s-o iubesc i am s-o apr n singurul mod despre
care tiu c merge: nvnd-o s se apere singur.
- Cred c n-ai vrea s-mi spui unde-ai copilrit, nu?
-- i-am mai spus c mi-am petrecut toate verile la ferma
de cai a bunicului meu, n Australia.
- Iar restul anului unde i-1 petreceai?
Cnd i vzu faa devenind trist, Charlie ridic din
umeri.
- Nici nu credeam altceva. Da, de obicei, nu vorbeti
despre nimic ce s-a ntmplat naintea zilei leia cnd ai
aprut la mine-n prag. Credeam c acum mi s-a ivit i mie o
ans.
- Nu c n-a... Da-i mai bine s nu tii nimic despre...
Grace cltin din cap. Nu c n-a avea ncredere n tine,
Charlie.
- tiu. Sunt doar curios de ce e nevoie s ai ncredere-n
mine ca s-mi spui ce te face s-i fie fric.
- tii tu cine m face s-mi ticie inima.
Charlie chicoti.
- M da... Frankie. Cred c atta-i destul pentru oricine.
Se ntoarse, pornind spre hambar.
12

- Dac vreau s vin i eu cu voi la pizza, n-ar strica s


m duc s-mi vd de treburi acum. Robert i cu mine o s
jucm o partid de ah, dup ce v-aducem napoi la ferm.
De data asta, am s-l bat. La judo i la alte arte mariale se
pricepe mult mai bine dect la jocuri. Neobinuit om, Ro
bert sta... Arunc o privire spre ea, peste umr. i nu-i la
fel de neobinuit c-a aprut n ora i a deschis studioul la
de arte mariale doar la cteva luni dup ce venisei tu?
- Nu neaprat. n oraul sta nu exista niciun centru de
arte mariale. Avea vad bun, i atta tot.
Charlie ddu din cap.
- Cred c totul depinde de cum o priveti. Ne vedem
disear.
n timp ce pornea spre hambar, Grace l urmri cu
privirea. n pofida vrstei lui naintate, avea pasul nc vioi,
iar trupul su vnjos prea la fel de puternic ca acela al unui
brbat mult mai tnr. Grace nu se gndea niciodat la Charlie
ca la un btrn i o tulbura s-l aud vorbind despre asta.
nainte, niciodat nu-1 mai auzise vorbind despre btrnee
sau moarte. ntotdeauna, tria n prezent..., iar n ultima
vreme, prezentul era foarte fericit, pentru toi.
Privirea i se ndrept spre colinele din jurul fermei. Soarele
dup-amiezii trzii nchidea nuana verde a brazilor din
pdurile ce se ntindeau peste privelitea de o linite aproape
adormitoare a zilei fierbini de august. Prima oar cnd venise
la mica ferm de cai a lui Charlie, cu opt ani n urm, linitea
fusese aceea care o atrsese ntr-acolo. Vopseaua de pe pereii
acareturilor i de pe garduri era veche i cojit, iar casa prea
lsat n paragin de ani de zile, dar acea senzaie de pace
atemporal se simea n tot locul. Dumnezeule mare, ct
nevoie mai avusese de un asemenea loc!
- Mam.
ntorcndu-se, o vzu pe Frankie care venea grbit
spre ea.
13

- E totul gata?
- Mhm, rspunse fetia, lund-o de mn. Am stat de vorb
cu Darling, n timp ce-1 bgm n grajd, l-am spus ce biat
bun a fost i c m atept ca i mine sA fio la fel.
- Serios?
Frankie oft.
- Da cred c-o s m arunce oricum. Probabil c azi am
avut noroc.
Grace zmbi.
- Poate c i mine o sA ai noroc.
i strnse mai tare mna ntr-a ci. lisuse, ct o mai iubea!
Accla era unul dintre momentele perfecte din viaa ei.
Indiferent ce avea s-i aduc ziua de mine, cca de azi era
strlucitoare ca o moned nou.
- Facem o-ntrecere pn acas?
-H ai!
Frankie se smulse din mna ei i se repezi ca o sgeat
de-a latul curii.
S-o las s ctige? Ce ru ar fi dac...
Grace o lu la fug cu toat viteza. Avea s doar.
Trebuia s fie cinstit cu Frankie i s n-o lase niciodat
s-i pun la ndoial acea cinste. ntr-o bun zi, Frankie
urma s-o lase n urm, iar atunci triumful avea s fie cu
att mai dulce pentru ea...
- Vine ploaia.
Grace i nl capul spre cerul ntunecat al nopii. Ea i
Robert Blockman se opriser afar, n parcare, ca s-i atepte
pe Charlie i Frankie, care-i terminau partida de biliard n
salonul de jocuri, vecin cu pizzeria. O simt c se-apropie.
- Meteorologul spune c n urmtoarele dou zile o s fie
foarte cald.
Robert se rezem de portiera SUV-lui.
14

- De obicei, luna august e uscat.


- n noaptea asta o s plou, repet ea.
- tiu, chicoti el. Cui i pas ce spune meteorologul? Tu
poi s simi cum va fi vremea. Tu i caii ti. Probabil c i ei
sunt speriai.
- Nu sunt speriat. mi place ploaia. O privea pe Frankie
cum i pregtea tacul, prin vitrina salonului. i lui Frankie i
place. Uneori, mergem mpreun s clrim prin ploaie.
- N-a putea zice s i mie. Eu-s ca o pisic. mi place s
stau la clduric, n cas, cnd plou afar;
Grace zmbi. Robert semna mai mult cu un urs dect cu
o pisic. Avea spre cincizeci de ani, i era nalt i masiv, cu pr
negru, tuns scurt, i trsturi neregulate, printre care aprea
un nas cocoat, care-i fusese rupt cndva, n trecut. Ea i spunea
mereu c semna mai mult cu un lupttor dect cu un instruc
tor de arte mariale.
- A, cred c-ai putea scpa cu via dintr-o ploicic.
Sptmna asta cum i-a mers, Robert? Vreun client nou?
- Au venit vreo doi. S-ar putea s-i fi vzut i tu, azi
dup-amiaz cnd ai venit la studio. Tocmai terminam formele
de nscriere. Doi biei ai unui ofer de camion care crede c-ar
trebui s ajung la fel de duri ca el. Se strmb. N-ar avea prea
multe de nvat. Pe tatl lor poi s-l pui la podea i cu o
mn legat la spate. Ce naiba, cred c nici Frankie n-ar avea
probleme cu el. N-are pic de finee. Uneori, m-ntreb de ce nu
trag oblonu i nu m mut undeva unde s scap de toi bdranii
i brfitoarele astea de orel de provincie.
- Credeam c-i place n Tallanville.
- mi place... de cele mai multe ori. M atrage stilul
sta molcom de via. Doar c, din cnd n cnd, m mai
satur i eu.
Privirea i se ndrept spre Frankie.
- De ce n-o aduci mine, ca s le-arate bieilor ia cteva
micri?
15

- De ee-a aduee-o... Privindu-i chipul, ochii i se n gustar.


Ce s-a ntmplat, Robert?
-Nimic.
- Robert.
Robert ridic din umeri.
- Doar c l-am auzit pe boul la mormindu-le bieilor
ceva, cnd ai plecat tu. Chiar i dup$pt ani n oraul sta, tot
mai brfesc despre tine i Frankie.
- i?
- i nu-mi place.
- Frankie e un copil nelegitim i, chiar i n zilele noastre,
se va gsi ntotdeuna cineva care s vrea ca toi s triasc
dupft principiile lui. Mai ales, ntr-un orel ca sta. I-am
explicat toate astea lui Frankie, i nelege.
- Ei bine, eu nu neleg, i-mi vine s pocnesc pe cineva.
Grace zmbi.
- i mie. Totui copiii sunt mult mai deschii dect prinii
lor, iar Frankie n-ar face un ru nimnui. Dect pentru mine.
- Pun pariu c i ea ar vrea s crpeasc pe cineva.
- A i fcut-o i-a trebuit s am o discuie cu ea. Cltin
din cap. Aa c n-ai s-o pui pe Frankie s-l bat pe niciunul
dintre clienii ti, doar ca s te simi tu mai bine.
- i tu? Tu n-ai vrea s te simi mai bine?
- Faptul de a ceda n faa ignoranei i a intoleranei unora
nu m va face s m simt mai bine. i i-ar putea crea dificulti
lui Charlie. El sare ntotdeauna n aprarea cuiva, i nu mai e
tnr. N-am s risc s i se ntmple ceva.
- Poate s-i poarte i singur de grij. E un psroi btrn
i dur.
- Nu va fi nevoie s-i poarte de grij - cel puin, nu n
legtur cu mine i Frankie. A fcut prea multe pentru noi ca
s-l rspltim cu aa ceva.
- Suntei aproape chit. i voi ai fcut multe pentru el.
16

M 3S8

Grace cltin din cap.


- M-a primit n cas i i-a druit lui Frankie up cmin. Eu
n-am fcut altceva dect s pun osu la treab, pentru ca ferma
lui s mearg mereu n profit. Iarpe-asta a fi fcut-o oricum.
- N u cred c regret ceva., |
Un moment, Grace nu spuse nimic.
- i tu? J
Robert nl din sprncene.
- Eu, ce?
- Te afli aici de opt ani. Singur ai spu c ai momente
cnd simi c te-ai sturat de viaa de provincie.
- A avea momente n care m-a stura chiar i de viaa la
Paris sau la New York. Oricine are nemulumirile lui.
- Eu nu le am.
- Da, dar tu o ai pe Frankie. Cobor privirea spre ea. La
fel i noi. Niciodat n-am regretat c am fost trimis aici, ca s
v port de grij. Pentru noi, toi, sta e esenialul. Numai
Frankie conteaz, nu-i aa?
Frankie tocmai i ridica tacul, cu faa radiind de bucurie
i o lucire vesel apru n ochii ei negri, n timp ce vorbea cu
Charlie.
- Da, rspunse ncet Grace. Numai Frankie conteaz.
- Ce-ai zice s te duc eu cu maina pn acas, Charlie?
propuse Robert, deschizndu-i portiera. Te vd niei cam
cherchelit.
- Sunt n limita legii. Am but doar dou pahare. N-am
nevoie de un ti-bti tinerel ca tine s-mi fac pe oferul.
- Un ti-bti? M flatezi. Sunt prea aproape de marele
cinci-zero ca s m simt bine. Haide, zmbi el. Oi fi but tu
doar dou pahare, da cnd te-ai sculat de la mas, te cam
cltinai. Las-m s te duc eu.
- Camioneta mea tie drmul spre cas, facu o mutr lung
Charlie, la fel ca btrnul Dobbin. Pomi motorul. Dac-i luam
17

ultima partid, poate te-a fi lsat s m duci acas n stil mare,


da dreptul sta mi-l rezerv pentru viitoarea ocazie. Zmbi.
De data asta, am fost ct pe ce. Sptmna viitoare, te dobor.
- S ai grij, doar.
- ntotdeauna am grij. n ultima vreme, am ajuns s am
tot mai mult de pierdut.
nclin capul ntr-o parte, ascultnd.
- Ce se-aude, tun?
- Nu m-ar mira. Grace mi-a spus c-n noaptea asta o s
plou. De unde dracu tie?
Charlie ridic din umeri.
- Mi-a spus odat c-i pe sfert o CherOK.ee. O fi avnd ea
ceva tn gene...
i fcu cu mna, n timp ce scoatea maina din parcare, n
mararier.
Robert ezit, uitndu-se lung dup el. Charlie prea s
ofeze normal, iar pn la ferm avea de mers numai pe
drumuri lturalnice. Cnd se fcea ora s fi ajuns acas, avea
s-i dea un telefon, doar ca s fie cu cugetul mpcat. Se ntoarse
i pomi spre propriul su SUV.
Fusese o sear plcut i avea sufletul plin de mulumire.
Chiar dac n-ar fi fcut parte din datoria lui, oricum i-ar fi
plcut serile acelea petrecute cu Grace, Frankie i Charlie.
Deveniser pentru el apropiai ca o adevrat familie, singura
pe care o avusese vreodat. Cnd i primise nsrcinarea, hicio
clip nu visase c avea s dureze att de mult, iar acum avea
s fie dezamgit cnd misiunea urma s se sfreasc.
Dac urma s se sfreasc vreodat, se gndi el, abtut. I
se spusese c Grace Archer era prea important pentru ei ca
s-i permit s-i rite sigurana. Faptul c-1 inuser opt ani
acolo, n orelul la prpdit, nu fcea dect s sublinieze
acest lucru.
Nu c i-ar fi asumat vreodat un asemenea risc, chiar
dac agenia l-ar fi considerat dispensabil. Grace devenise o

misiune personal pentru el. O plcea, fir-ar s fie. Era


inteligent i puternic, i niciodat nu lsa nimics-i sitea n
cale, cnd i propunea s ating vreun scop. Mai era i o femeie
a naibii de atrgtoare. Se mira c se simea atras de ea. Lui i
plcuser dintotdeauna femeile drglae i bondoace, iar
prima lui nevast se nscrisese perfect n aceast categorie. Pe
cnd Grace nu avea nimic drgla sau bondoc. Era nalt,
zvelt i graioas, cu un pr castaniu, scurt i crlionat, care-i
ncadra faa, ochi mari ca dou alune, buze pline i o structur
osoas elegant i discret, era mai atrgtoare dect dac ar
fi fost drgu n sens convenional. i totui, ncrederea ei n
sine, fora ei calm i inteligena ei aveau ceva care-1 punea pe
jratic. Existaser momente cnd fusese nevoit s fac eforturi
mari pentru a se stpni, dar ea era att de total absorbit de
fiica ei i de viaa pe care o furise pentru ele dou la ferma lui
Charlie, nct s ndoia c observase vreodat.
Sau poate vzuse, i preferase s ignore ceea ce vedea.
Robert tia c-i plcea s-i fie prieten, i, probabil, nu voia s
pericliteze relaia lor pentru una mai puin calm, mai
trectoare. Dumnezeu tie ct de schimbtoare i violent
fusese viaa ei, nainte de a veni acolo. Cnd i citise dosarul,
i fusese aproape imposibil s-o recunoasc n acea femeie pe
Grace, aa cum o cunotea el. M rog, poate cu excepia
faptului c nu-i era deloc greu s-l doboare, n timpul
antrenamentelor. Era puternic i abil, i ataca direct la
jugular. Cine putea ti? N-ar fi fost exclus ca tocmai acea
und de pericol s fie motivul pentru care o gsea att de
interesant.
Ajunse la SUV i acion telecomanda pentru a debloca
portiera. Charlie urma s fie acas n douzeci de minute. Avea
s-l mai lase cinci minute, ct s intre n cas, apoi urma s-l
sune i...
Pe scaunul mainii l atepta un plic mare, cafeniu.
19

Robert ncremeni.
-Rahat.
tia sigur c ncuiase SUV-ul.
Arunc o privire n jur, prin parcare. Nimic suspect. Dar
cel care-i pusese plicul pe scaun avusese toat seara la
dispoziie s-o fac.
Lu ncet plicul, l deschise i scoase coninutul.
O fotografie cu doi cai albi, din profil.
Amndoi caii aveau ochii albatri.
- Mam, pot sa intru? Frankie sttea n ua dormitorului
lui Grace. Nu pot s adorm.
- Sigur. Ridicndu-se n capul oaselor, Grace btu cu
palma pc locul de lng ea. Ce problem ai? Te doar burta?
i-am spus c nu mnnci i ultima bucat de pizza.
- Nu, rspunse Frankie, ghemuindu-se sub ptur. M
simeam doar singur.
Grace o cuprinse cu braul. '
- Atunci, m bucur c ai venit. E dureros s fii singur.
- Mda. Un moment, Frankie tcu. i m gndeam c poate
i tu te simi singur, cteodat.
- Cnd nu eti tu pe-aproape.
- Nu, vreau s zic, cum e cu toate chestiile alea cu
dragostea i cstoria i altele, pe care le vd la televizor?
Nu-i'stau n drum?
- Tu n-ai putea niciodat s-mi stai n drum, chicoti Grace.
i-i dau cuvntul meu c nu-mi lipsete nimic din toate
chestiile alea. Sunt prea ocupat.
-Sigur?
- Sigur. i atinse tmpla cu buzele. Atta mi-e de ajuns,
puiule. Viaa de care am parte cu tine i cu Chrlie m face s
fiu foarte, foarte fericit.
- i pe mine, rspunse Frankie, cscnd. Voiam doar s-i
spun c nu m-a supra dac te-ai hotr s...
20

- Culc-te. Mine trebuie s mblnzesc un mnz de


doi ani. l
- OK, i se cuibri i mai aproape. Iar am auzit muzica.
Am s m scol mai devreme i voi ncerca s-o cnt la pian.
- Ceva nou?
Csc iar.
- Mhm... Acum e doar ca o oapt, dar o s se-aud
mai tare.
- Cnd vei fi gata, mi-ar face mare plcere s-o aud.
- Mhm-. dar e numai o oapt... | h
Adormise.
Cu micri atente, Grace i schimb poziia, astfel nct
s se rezeme mai comod pe pern. Ar fi trebuit s-o trimit
napoi n patul ei, dar n-avea s-o fac. Frankie era a de
independent, nct rareori mai venea la ea s se rsfee, i i
va face plcere s doarm acolo. Nimic nu era mai nduiotor
dect prezena cald i moale a unui Copil drag.
Iar Dumnezeu tia c nu exista copil mai iubit dect acela
din braele ei.
Era ciudat c Frankie ncepuse s-i fac griji n legtur
cu singurtatea lui Grace. Sau, poate, nu tocmai att de ciudat.
Frankie era o fat precoce i extrem de sensibil. Grace spera
c o convinsese c viaa aceea de la ferm era de ajuns pentru
ea. i spusese adevrul. Era att de ocupat, nct n existena
ei nu mai era loc pentru a se gndi la sex sau la orice alt gen de
relaie intim. Chiar dac o relaie nu ridica vreo problem,
n-avea de gnd s se lase atras n acel vrtej de senzualitate
care fusese ct pe ce s-o distrug. Cnd o concepuse pe Frankie,
fusese complet afundat ntr-o obsesie fizic din cauza creia
uitase tot ceea ce-ar fi trebuit s in minte. Nu se putea s se
mai ntmple vreodat aa ceva. i era datoare lui Frankie s-i
pstreze mintea limpede.
Ploaia btea n fereastr, iar sunetul ritmic al stropilor nu
fcea dect s accentueze starea de visare care o nvluia. Ar
21

fi vrut s continue aa la nesfrit. Dracu s-l ia pe calul pe


care trebuia s-l mblnzeasc a doua zi. Avea s zac acolo n
dormitor, cu Frankie, i s savureze momentul.
- Ce naiba mai e i asta? ntreb Robert, cnd prinse
legtura cu Les North, la Washington. Cai? ara asta e plin
de ei, dar nimeni n-a gsit vreodat de cuviin s-mi foreze
maina i s-mi pun o poz cu cai pe scaun.
- Cu ochi albatri?
- Amndoi. Ce vrea s...
~ Du-te la ferm, Blockman. Uit-to i vezi dac totul e-n
ordine.
- i s-o trezesc? Abia le-am vzut, pe ea i pe fat, n
seara asta. Sunt n regul. S-ar putea s fie doar vreo fars.
Nu-s cel mai popular om din oraul sta. Nu sunt un Boteztor
sudist i n-am nimic de-a face cu caii, cu hrnirea sau cu
ngrij irea lor. Asta garanteaz c voi rmne pentru cei de aici
un strin.
- Nu e nicio glum. i nici nu e fapta vreunuia dintre
vecinii ti de-acolo. Du-te imediat la ferm. ncearc s n-o
sperii, dar ai grij ca locul s fie bine pzit.
- Am s-l sun pe Charlie pe celular i-am s m asigur c
totul e-n regul. Robert tcu un moment. E treab serioas,
nu-i aa? Ai de gnd s-mi spui i mie de ce eti aa de
ngrijorat?
- Pe bune c-i serioas. S-ar putea s se fi ntmplat tocmai
lucrul pentru care atia ani ai stat parcat la ua ei. Du-te acolo
i ctig-i salariul.
- Am plecat, replic Robert i nchise.
North aps pe butonul de deconectare i rmase pe
gnduri.
Un avertisment? Probabil. i dac era un avertisment,
cine-1 trimisese?
22

Kilmer.
Mormi printre dini o njurtur. S ias din nou Kilmer
la suprafa, dup atia ani, era varianta cea mai dezastruoas
de scenariu. Avuseser o nelegere, fir-ar s fie. Nu putea s
apar acum i s declaneze haosul. Dac survenea vreo
problem, Blockman putea s-o rezolve.
Poate c nu era chiar att de grav situaia. Poate c nu se
afla n Tallanville. Poate c numai angajase pe cineva s lase
acolo fotografia.
i poate c porcii zburau. Chiar dac acel avertisment nu
fusese adus personal, nu era el omul care s lase pe altcineva
s se ocupe de o situaie periculoas care o privea pe Grace
Archer.
Nu avea ncotro dect s-l sune pe Bill Crane, superiorul
su, i s-i spun c, dup toate probabilitile, Kilmer revenise
n scen. La naiba, Crane era unul dintre noii copii-minune
care fuseser recrutai dup 11 septembrie. North era gata s
parieze c Bill Crane nici mcar nu tia despre existena lui
Kilmer.
Ei bine, avea s afle. North n-avea de gnd s se frig
singur cu cartoful la fierbinte. S-l trezeasc acum din somn
pe copilul-minune i s-l ajute s neleag ce poate face cu
Kilmer.
Form repede numrul i atept, cu o satisfacie
rutcioas, ca ritul telefonului s-l trezeasc pe Crane.

C auciucurile camionetei lui Charlie sc zdruncinau pe


scndurile dezghiocate ale vechiului pod de peste ru. De cnd
tot voia s dreag lemnele alea...
Aproape ajunsese acas.
Charlie deschise radioul, n timp ce ncepea un cntec cu
Reba McEntire. ntotdeauna i plcuse. Drgu cucoan. O
voce plcut. Poate c muzica country nu era la fel de
pretenioas ca piesele pe care le compunea Frankie, dar l
fcea s se simt comod. Nu avea niciun motiv de a nu-i plcea
ambele genuri.
Ploaia rpia cu putere pe parbriz, i ddu drumul
tergtoarelor la vitez maxim. Numai ploaia-i mai lipsea
acum, pe lng c era afumat. Napa btrneea. Dou pahare,
i poftim - era mang! Cndva,;i bgase sub mas toi amicii
de butur i nc mai rmnea cu mintea destul de limpede
ca s...
Telefonul celular ncepu s sune, i avu nevoie de un minut
ca s i-l scoat din buzunar. Robert. Clatin din cap, zmbind,
n timp ce apsa pe butonul de rspuns.
Sunt bine. A proape-am ajuns acas i-am s-i
mulumesc dac nu m mai tratezi ca pe un...
1
Pe drum, drept n faa lui, era ceva.
Lumin!
24

*
Grace nc nu dormea, cnd i sun telefonul celular, pe
noptier.
Charlie? Nu-i auzise camioneta i uneori, dac bea prea
mult, sttea cu Robert.
- Mam? murmur somnoroas Frankie.
- t, fetio, e-n regul. ntinse mna peste fiica ei i lu
telefonul. Charlie?
- Iei afar de-acolo, Grace.
Robert.
Se ridic brusc n capul oaselor.
- Ce s-a ntmplat?
- N u tiu. i n-am nici timp s-i explic. North mi-a spus
s vin la tine, i sunt pe drum. Dar s-ar putea s ajung prea
trziu. Iei din cas imediat.
- i Charlie?
Robert tcu un moment.
- Era n drum spre cas. Acum cteva minute-am vorbit
cu el. Deodat, legtura s-a ntrerupt. Cred c s-a ntmplat
ceva.
- Ce? Atunci, trebuie s-l caut...
- Am s-l caut eu. Tu ia-o pe Frankie i plecai de-acolo.
- Ce s-a ntmplat? ntreb i Frankie, ridicndu-se n
ezut. Charlie e bine?
O, Doamne.; spera din tot sufletul c da, dar trebuia S
aib ncredere n Robert. i s aib grij i de Frankie...
- Gsete-1 neaprat, Robert. Iar dac m pui s-o scot
degeaba pe Frankie din cas, pe furtuna asta, s tii c-am s te
strng de gt.
- Sper c e degeaba. inem legtura. Robert nchise.
- Charlie? opti Frankie.
- N u tiu, puior, rspunse Grace, aruncnd ptura
ntr-o parte. Du-te-n camera ta i ia-i teniii. Nu aprinde
25

lumina i nu te mbrca. O s lum un poncho de ploaie,


din antreul de jos.
- De ce s...
- Frankie, las ntrebrile. N-avem timp. Ai doar
ncredere-n mine i f ce-i spun eu, OK?
Frankie ezit.
- OK. Sri din pat i fugi din camer. Vin imediat.
Binecuvntat s fie. Majoritatea copiilor trezii brusc din
somn n toiul nopii ar fi fost prea speriai ca s mai lege mcar
dou vorbe.
Grace se duse la debara i-i lu rucsacul de pe raftul de
sus. mpachetase acel rucsac cu opt ani n urm, rennoindu-i
periodic coninutul. Spera ca hainele pc care le pusese pentru
Frankie s se mai potriveasc nc...
Tocmai desfcea cutia ncuiat pe care o pusese n rucsac,
cnd Frankie intr n fug.
- Bravo, ai terminat foarte repede. Du-te la geam i vezi
dac mai plou la fel de tare.
n timp ce Frankie traversa camera spre fereastr, Grace
scoase pistolul i pumnalul. Le vr repede, mpreun cu hrtiile
pe care lc pusese n cutie cu opt ani n urm, n buzunarul din
fa al rucsacului, unde s le aib oricnd la ndemn.
- Parc a mai slbit puin ploaia. Frankie se uita pe
fereastr. Dar e aa de ntuneric, c nu vd mai nimic... A, uite
pe cineva cu o lantern, care vine prin curte. Crezi c-o fi
Charlie?
Nu era Charlie. Charlie i cunotea ferma ca-n palm, i
n-ar fi avut nevoie de lantern.
- Hai, puiule. O lu de bra i o trase dup ea pe scar.
Ieim pe ua de la buctrie. S nu faci niciun zgomot.
Un sunet de metal pe metal la ua din fa. Inhal scurt.
Ea nsi forase prea multe ncuietori la viaa ei ca s nu
recunoasc acel sunet.
26

Schimbase broatele ubrede ale lui Charlie cnd venise


acolo, dar un expert n-ar fi avut nevoie de mult timp ca s le
vin de hac chiar i celor noi. Iar dac nu puteau fora ua,
aveau s gseasc alt cale.
- Afar, opti ea i o mpinse pe Frankie spre buctrie.
Frankie fiigi prin hol i deschise ua buctriei. ntoarse
capul spre Grace, privind-o cu ochi mari.
- Sunt hoi? opti ea.
Grace ddu din cap, n timp ce lua un poncho de ploaie
pentru Frankie din crligele aflate n debaraua de haine; i-l
arunc, apoi lu nc unul i pentru sine.
- i s-ar putea s fie mai muli. Ia-o spre padoc, i de-acolo
ctre pdurile din partea cealalt. Dac nu vin imediat n urma
ta, s nu m atepi. Am s te-ajung eu, mai trziu.
Frankie cltina din cap.
- S n-aud o vorb, i-o lu nainte Grace. Ce te-am nvat
eu ntotdeauna? Trebuie s-i pori ie de grij, nainte de a
avea grij i de alii. i-acum fa ce i-am spus.
Fetia nc mai ezita.
HristoaseGrace auzi scritul uii de la intrare, care se
deschidea.
-Fugi!
Frankie o lu la goan, repezindu-se ca o sgeat prin
curte, pn n padoc. Grace o privi o secund, ateptnd.
Aproape ntotdeauna era i un om care supraveghea spatele.
Nu avu mult de ateptat. Un individ nalt apru de dup
colul casei, alergnd dup Frankie.
Nu cu pistolul. Nu trebuia s-i atrag ntr-acolo pe ceilali
din cas.
S fug. Ploaia i tunetele aveau s acopere sunetul pailor.
l ajunse din urm cnd omul tocmai intra n pdure.
Pesemne o auzise respirnd. Se rsuci n loc, cu pistolul
n mn.
27

Grace se repezi, amorindu-i dintr-o lovitur cu latul


palmei ncheietura minii cu pistolul. n clipa urmtoare,
pumnalul ei i retez individului jugulara. Nu-1 privi cum cdea
la pmnt. Se ntoarse, cutnd cu privirea prin ntuneric.
- Frankie?
Auzi un suspin nbuit. Frankie sttea ghemuit la
rdcina unui copac, nu departe.
- E OK, fetio. Acum nu-i mai poate face nimic. Se ls
n genunchi lng ea. Dar trebuie s plecm. S fugim ct mai
repede. Mai sunt i alii.
Mna lui Frankie se ntinse spre ponchoul lui Grace,
atingnd o dr ntunecat.
- Snge... Eti plin... de snge...
- Da. Voia s te atace. Pe amndou ne-ar fi atacat. A
trebuit s-l opresc.
- Snge...
-Frankie...
ncremeni, cnd auzi un strigt dinspre padoc. Ridicndu-se, o trase pe Frankie dup ea.
- Am s-i explic mai trziu. Vin. Acum f ce spun eu i
fugi. Hai!
O trase aproape cu fora spre adncul pdurii. Dup civa
pai, Frankie o lu i ea la fug, mpleticindu-se mpreun cu
ea prin tufiuri.
Unde s se ascund? De-a lungul anilor, cutase i
planificase o mulime de ascunztori prin pdurile acelea. Nu-i
mai rmnea dect s aleag una.
Nu putea conta pe Frankie ca putnd s in mult vreme
ritmul. Era mic, i aproape n stare de oc. Trebuia s gseasc
un loc unde s se ascund, ct mai aproape. Robert era pe
drum.
Sau, cel puin, s gseasc un mod de a o ascunde pe
Frankie. Odat ce vedea ci veneau dup ele, putea s se decid
dac era n stare s se descurce singur sau nu.
28

Prepeleacul.
Charlie avea un prepeleac de vntoare ntr-un copac, nu
departe de acolo. Nu-1 mai folosise de ani de zile, susinnd
c nu se mai putea urca n afurisitul acela de copac.
Ei bine, ea putea s se care. Iar Frankie era agil ca o
maimu.
- n prepeleac, gfi ea. Du-te la prepeleac, Frankie.
Ascunde-te acolo.
- Fr tine nu.
- Vin i eu.
Frankie o privi ncruntat.
-A cum .
- Bine, acum.
O lu de mn i se repezi prin desiuri. Frunzele ude
o plesneau peste fa, iar teniii i se afundau n noroi la
fiecare pas.
Ascult. Se auzeau venind?
Da, dar nu-i ddea seama unde anume erau.
Lanterne.
Hristoase!
Prepeleacul era chiar n fa. Grbi goana i ajunse la
copac.
- Sus, opti ea, mpingnd-o pe Frankie.
Fetia ajunsese pe la jumtatea copacului, cnd Grace pomi
i ea. O clip mai trziu, Frankie ajunse pe creanga groas
care susinea platforma.
n cteva secunde, Grace o ajunse din urm i o culc pe
scndurile ude.
- Tcere. ntr-o vntoare ca asta, nimeni nu se-ateapt
s fii aici, deasupra. Toi sunt ateni drept nainte i njur.
Ploaia rpia cu zgomot pe prelata de camuflaj. Scotea
un sunet diferit de cel al picturilor de ap pe frunze, i ddu
ea seama. Le-ar fi dat de gol imediat. Smuci prelata n jos.
29

Spera c spusese adevrul n legtur cu neprivitul n sus.


Aa se ntmpla de obicei, dar cine putea ti ct experien
avea comandantul acelei echipe anume?
- Capul jos, repet ea.
O simea pe Frankie cum tremura de fric, alturi.
Lua-i-ar dracu. Dracu s-i ia i arz-i-ar focu iadului.
O trase pe Frankie i mai aproape, n timp ce scotea pistolul
din buzunarul ponchoului.
Oamenii se strigau unii pe alii, n timp ce cutau prin
tufiuri. Nu se temeau c erau auzii. Grace i Frankie erau
przile, fiinele vnate. Ascult. Cel puin trei glasuri diferite.
Dac nu erau mai muli, atunci n-aveau s fie nite inte
imposibile. Cunotea bine pdurile acelea, pe cnd ei nu mai
fuseser acolo niciodat, i nu s-ar fi ateptat...
Dar n-o putea prsi pe Frankie.
Iar unul dintre oameni ajunsese acum chiar sub copacul
cu prepeleacul lor.
i inu respiraia. Mna ei acoperi gura lui Frankie.
Lumina lanternei mtura noroiul, cutnd urme de pai.
ndrept pistolul spre capul lui. Se afla n cealalt parte a
copacului, dar dac fcea doar civa pai spre stnga, ar fi
vzut locul unde se craser...
O explozie zgudui pmntul,
- Ce naiba!
Omul de sub ea se rsuci n direcia fermei.
- Ce dracu a mai fost i...
- Maina. Cred c maina a fost, Kersoff. Un altul venise
n fug, oprindu-se lng cel de sub copac. Am vzut o lumin,
i pe urm nite flcri, pe drumul unde ne-am lsat maina.
O fi fost rezervorul de benzin.
- Curva dracu! Cum a ieit din pdurile astea?
- i pe Jennet cum l-a omort? Ne-ai prevenit c nu va fi
uor. N-o s-i plac deloc...
30

- Gura. Kersoff se ntoarse i pomi spre padoc. Dac ne-a


aruncat n aer maina, nu poate fi prea departe. Probabil acum
ncearc s ajung la maina ei. Putem s blocm drumul i
s-o ateptm. Locke! Unde eti? L-ai vzut pe Locke?
- De vreo dou minute nu l-am mai vzut. S m uit...
- Nu, trebuie s ajungem la drum. Mic.
Un moment mai trziu, sunetul pailor lor se pierdu printre
copaci.
Frankie ntoarse capul, pentru a-i elibera gura de sub mna
lui Grace. Mama ei i-o retrase, optind ns:
- nc n-am scpat. Nu tim unde e al treilea om, fetio.
Tcu, ascultnd.
Niciun sunet, doar stropii de ploaie lovind frunzele.
Iar dac nu le gseau la ferm, puteau s se ntoarc i s
nceap iar s caute prin pdure.
- Eu cobor s arunc o privire prin jur. Tu stai aici i nu te
miti pn nu m ntorc la tine.
Frankie scutur vehement din cap.
- Ba da, insist ferm Grace. N-ai cum s m ajui. Ai
putea chiar s m ncurci. i acum, stai aici i niciun sunet,
repet ea, pornind n jos pe trunchiul copacului. N-am s
ntrzii mult.
Auzi un suspin nbuit, dar Frankie nu ncerc s-o urmeze,
i ddu ea seama cu uurare.
Pomi ncet prin desiuri.
Ct mai silenios posibil, i spuse ea nverunat, n timp
ce ddea la o parte crengile umede, iar noroiul i sugea pantofii.
Dar dac acel Locke o auzea, ar fi trebuit s-l poat auzi i ea
pe el.
Se opri. Ascult. Pomi mai departe.
Peste dou minute, l vzu.
Un individ scund, czut la pmnt, pe jumtate ascuns
sub un tufi. Avea ochii deschii, iar ploaia i cdea pe chipul
schimonosit ntr-un rictus de moarte.
31

Locke?
Nu putea dect s-i ghiceasc identitatea. Cine-1 doborse,
i cine distrusese maina, n-avea cum s deduc.
Sau poate c da.
Robert i promisese c venea dup ele.
Aa c nu-i rmnea dect s profite de ocazia pe care
le-o acorda el i s-o duc pe Frankie de la ferm.
Unde?
Bakers Horse Farm era la cinci mile distan. Putea s
mearg prin pdure pn ajungea n apropierea fermei, iar acolo
s ias pe drum. Se putea ascunde la Baker pn reuea s ia
legtura cu Robert.
Se ntoarse i o lu la fug napoi spre prepeleac.
Zri muina care ardea pe drum, n timp ce ea i Frankie
alergau printre copaci. Nici urm de ticloii care veniser
eu ea.
- Mum... Respiraia lui Frankie era sacadat, ntr-o serie
de gfSieli. De ce?
^
De ce-i fusese viaa ntoars cu susul n jos? De ce fusese
silit s vad cum mama ei ucidea o alt fiin omeneasc?
De ce era vnat ca un animal?
- Am s vorbesc mai trziu cu tine... nu pot... mi pare
ru, puiule... Voi ncerca s ndrept totul.
Ajunseser la cotitura drumului care nu putea fi vzut
de la ferm. Grace se uit n ambele direcii. Nimeni.
- Vino. Pe drum, putem merge mai repede. Trebuie s ne
grbim i...
Dintr-odat, dou faruri se repezir spre ele.
Grace i duse mna la pistol, mpingnd-o pe Frankie
spre marginea drumului. Se lu dup ea, trntindu-se pe burt,
i ridic pistolul, n timp ce ncerca s vad dincolo de lumina
farurilor, ca s poat ochi.
32

Maina ncetinea, apoi opri.


- E-n regul, Grace.
ncremeni. Nu putea s-l vad pe ofer, dar aa s-i ajute
Dumnezeu, cunotea glasul acela.
Kilmer.
- Hai, sus. O s am eu grij de-acum s fii n siguran,
nchise ochii. Revino-i din oc. ntotdeauna tiuse c avea
s soseasc i clipa asta.
- O s ai pe dracui
Cnd deschise ochii, l vzu ngenunchind lng ea.
Farurile l luminau din spate, aa c nu i se distingea dect
silueta. Dar Grace nu avea nevoie s-l vad; i tia fiecare
linie a trupului, fiecare trstur a feei.
- Tu eti de vin. Toate astea simt din vina ta, nu?
-U rcai n main. Trebuie s v duc de-aici. Se ntoarse
spre Frankie. Bun, Frankie. Eu sunt Jake Kilmer. Am venit
s v ajut, i-i promit c atta timp ct sunt eu aici, nimeni
n-o s v fac niciun ru.
Frankie se strnse i mai aproape de Grace. Kilmer ntoarse
iar capul spre ea:
- A i de gnd s-o lai s zac acolo-n noroi, sau m lai s
am grij de ea? Nu eu sunt cel care v pune n pericol.
Intr-adevr, nu era el. Nu reprezenta pericolul imediat.
Dar era mai periculos dect...
Kilmer se ridic.
- M ntorc la main. Am s atept dou minute, apoi
plec. Hotrte-te.
Avea s-o fac. Kilmer se inea ntotdeauna de cuvnt.
Acesta era unul dintre lucrurile care o atrsese la...
Se aeza la volan.
Dou minute.
Ia o hotrre.
Se ridic n picioare.
- Vino, Frankie. Urc-te n spate. N-o s ne fac nimic.
33

- l cunoti? ntreb fetia, n oapt.


- Da, l cunosc. O lu de mn i pomi cu ea spre main,
l cunosc de foarte mult vreme.
- E o ptur pe banchet, Frankie, spuse Kilmer, n timp
ce apsa pe accelerator. Scoate-i ponchoul i nvelete-te.
- Aa s fac?
Frankie o privea pe Grace, care se aezase pe bancheta
din spate lng ea.
Grace ddu din cap.
- l iti ud leoarc. Lu ptura i o nveli cu ea. Trebuie s
te usuci, iubito.
Apoi se ntoarse spre Kilmer.
I
)u-ne n ora i las-ne la un motel,
n ora am s v duc eu, rspunse el, aruncndu-i o
privire, dar nu-s sigur care motel o s v primeasc. Artai de
parc ai li stat o lun ngropate de o alunecare de teren.
Atunci, poi s-mi gseti tu o camer, nainte s pleci,
replic Cinice, scondu-i telefonul. Pentru altceva n-am
nevoie de tine.
- l suni pe Robert Blockman?
N-avca timp s se ntrebe de unde tia despre Robert.
- Trebuie s m asigur c n-a pit nimic. Era la ferm, i
nu tiu ce fel de...
- Nu era la ferm.
l privi.
- De unde... Apoi, se ntrerupse singur, nelegnd. Tu ai
aruncat n aer maina aia.
- Era cel mai simplu mod de a-i ndeprta de tine. Nu se
prea pricepeau la ale pdurilor, dar nu puteam fi sigur c
n-aveau s dea peste voi. Pe unul l-am lichidat n pdure, ns
nu mai aveam timp s-i iau prin surprindere i pe ceilali doi,
cnd tu i Frankie erai att de aproape. Aa c i-am atras napoi
la ferm.
34

- Atunci, va trebui s-l anun pe Robert c nc mai sunt


acolo. Tocmai venea spre... Se opri din nou, cnd l vzu pe
Kilmer cltinnd din cap. S-a ntmplat ceva cu Robert?
- Din cte tiu eu, nu. Dar am rezolvat problema de la
ferm, nainte de a veni dup voi.
Am rezolvat problema... De-attea ori l auzise pe Kilmer
rostind aceste cuvinte...
- Eti sigur?
- tii c ntotdeauna simt sigur, zmbi el. Nu ai de ce s-i
faci griji pentru cinele tu de paz.
- B a da.
Form numrul lui Robert.
- Dac n-a ajuns la ferm, ar fi trebuit s m sune. Voia
s-l caute pe Charlie.
Prinse mesageria vocal a lui Robert. nchise far s-i lase
niciun mesaj.
- Nu rspunde. Se ntoarse spre Kilmer. La dracu,
spune-mi ce se ntmpl!
-M a i trziu.
Kilmer arunc o privire spre Frankie, care sttea aplecat,
teigndu-se pe cap.
- Cred c i-a fost de-ajuns pentru o singur noapte. Mai
bine s n-o ngrijorm i mai mult dect e deja.
Ridicnd capul, fetia l privi ncruntat.
- Ce prostie. Cum s nu-mi fac griji pentru Charlie? i
mama e ngrijorat.
Kilmer clipi din ochi.
- Scuz-m dac te-am tratat nerespectuos. E clar c nu
mi-am dat seama cu cine aveam de-a face. Fcu o pauz. i eu
sunt ngrijorat pentru prietenul vostru Charlie. tiu c probabil
eti speriat i nedumerit, i cred c-am s-o las pe mama ta s
discute problema cu tine. E greu s-i descrii cuiva o imagine
clar, dac nu are i nite informaii de fond. i arunc o privire
lui Grace. Le are?
35

-N u . ',
- Nici nu m ateptam.
Se uit grav la Frankie.
- Nu m ndoiesc c mama ta va rectifica aceast omisiune
de ndat ce va putea. i vei avea ncredere n ea, aa c vei ti
c acela e adevrul. OK?
Vorbea cu Frankie ca i cum ar fi fost adult, i spuse
Grace. Era modul cel mai potrivit de a se purta cu ea. Dar, n
fond, Kilmer se pricepea foarte bine la oameni.
Frankie ddea ncet din cap.
-O K .
Se ghemui pe banchet, nvelindu-se din nou cu ptura.
Era palid la fa, iar mna cu care-i strngea ptura pe trup
tremura. Trecuse printr-un comar n noaptea aceea, iar Grace
i dorea cu disperare s-o ia n brae, s-o legene. Nu acum. Nu
nainte de a se convinge c ajunseser ntr-un loc sigur.
Autocontrolul lui Frankie se mai inea doar de un fir de pr.
La cea mai mic atingere, putea s cedeze.
- Deteapt fat. Kilmer o privea pe Grace n oglind. O
s fac fa.
- De unde tii? N-o cunoti deloc.
Grace i ncruci braele pe piept. Ciudat c-i era att de
frig n noaptea aceea fierbinte de august. nainte nu avusese
frisoane, dar acum, c ocul de adrenalin trecea, tremura la
fel de tare ca Frankie.
- D drumul la cldur.
- E pornit, rspunse Kilmer. Ai s-o simi curnd. M
ateptam s ai reacia obinuit. Relaxeaz-te, doar, i ai
rbdare pn... Rahat! Frnele scrnir, cnd trase pe dreapta,
lng ru. Stai aici.
Sri din main i o lu la goan n josul pantei, spre malul
rului.
- Mi s-a prut c am zrit o camionet acolo jos, n ap.
Stai n main, cum i-am spus. N-o lsa pe Frankie singur.
36

Frankie, ns, coborse deja. Grace o prinse nainte de a


apuca s-l urmeze pe Kilmer n josul povrniului.
- Nu, Frankie, trebuie s stm aici.
- Charlie are o camionet! strig Frankie, zbtndu-se s
scape. S-ar putea s fie el. Trebuie s-l ajutm. E n ap!
- Kilmer ne va spune dac-1 putem ajuta cu ceva.
Chinuit de frustrare, Grace i ls privirea s-o urmreasc
pe a lui Frankie. Apa rului ajungea pn la gemurile cabinei,
iar prin ploaie nu mai putea s disting aproape nimic. S-ar fi
putut s nu fie camioneta lui Charlie.
Pe naiba, cine altcineva ar fi putut s mi circule pe drumul
acela? Grace voia s coboare, s se duc acolo - dar nu avea
cum s-o lase pe Frankie s vin cu ea, dac aceea era camioneta
lui Charlie.
- Mai bine s stm aici. Dac Charlie e acolo, Kilmer o
s-l ajute s ias.
- E un strin. Nici mcar nu-i place de el. Se Vede.
- Dar e foarte bun n situaii de urgen. Dac eu a fi n
camioneta aia, Kilmer vrea s vin s m salveze, nu altul.
- sta-i adevrul?
- E adevrul. i acum, hai s mergem mai aproape ca s
vedem dac nu putem s...
Kilmer urca din nou malul, aducnd pe nc cineva eu el,
aproape n brae.
Grace ncremeni o clip, cu inima tresrindu-i de speran.
Charlie?
- Charlie! Frankie o i luase la fug spre ei. Mi-a fost aa
de fric! Ce...
- Uurel, Frankie. v
Era Robert, nu Charlie, ajutat de Kilmer s urce pe mal.
iroia de ap i-i tra piciorul stng.
- A i grij, panta asta noroioas alunec.
Fetia se opri, derapnd.
37

- Robert? Credeam c e...


- Nu. Robert o privi pe Grace n ochi. Dumnezeule, mi
pare aa de ru. Am srit n ap i am reuit s-l scot din cabin,
dar dup ce l-am tras pe mal, am vzut c era... Ridic din
umeri neputincios. mi pare ru, Grace.
- Nu! Nu-mi spune asta.
O lu la fug pe lng el, n josul pantei.
Nu Chariie.
Se nelase.
Nu Chariie.
Zcea pe mal. Complet nemicat.
Prea nemicat.
Grace czu n genunchi, lng el.
Nu te da btut. Uneori, victimele necului mai pot fi re
animate...
i cut pulsul.
Nimic.
Se aplec peste el, s-i fac respiraie gur la gur.
- N-are niciun rost, Grace. Kilmer venise lng ea.
S-a dus.
- Gura. necaii pot fi...
- Nu s-a necat. Uit-te mai bine.
Cum s se uite mai bine, cnd nici nu putea s vad prin
lacrimile care-i umpleau ochii, iroindu-i pe obraji.
-Era... era n... ru...
- Uit-te mai de aproape.
Se terse la ochi cu dosul minii. i vzu gaura din tmpla
lui Chariie.
Sfiat de durere, se ndoi de mijloc.
- Nu. Nu-i adevrat. Nu Chariie. N ue drept. Era...
- ... Kilmer ngenunchease i el lng ea. tiu, i spuse,
lund-o n brae. Doamne, ct a vrea s...
- D-mi drumul, ncerc Grace s se smulg. N-ai de unde
s tii. Nu l-ai cunoscut niciodat.
38

tiu ce simi. i eu simt, fir-ar s fie. Totui, se ridic n


picioare. Dar tiu c nu poi s m cilezi, acum, recunoscu el,
privind-o. Am s te las n pace cu el, cteva minute, dup care
ns ar fi mai bine s te ntorci la main. Frankie e destul de
tulburat. L-am lsat pe Blockman cu ea, dar are nevoie de
tine.
Nu-i mai atept rspunsul, pornind n sus pe povrni.
Da, Frankie avea nevoie de ea. Frankie l iubea pe Chariie.
Frankie n-ar fi neles moartea cuiva drag.
Nici Grace nu nelegea. Nu moartea, acestui om drag.
ntinse mna i ddu uor la o parte prul ud de pe fruntea
lui Chariie. ntotdeauna i ngrijea cu mult atenie prul.
Adeseori l tachinase c se pieptna att de mult...,
Ochii i se umpleau iar de lacrimi. ncearc s te stpneti.
Frankie avea nevoie de ea.
Iisuse, Chariie...

3
C n d Grace deschise portiera mainii, Frankie se smulse
din braele lui Robert, repezindu-se spre ea. Lacrimile i iroiau
pe obraji.
- Nu m-au lsat s m duc! Spune-le c trebuie s merg
s-l vd pe Charlie.
- Nu, fetio. Grace o strnse la piept, ngropndu-i faa
n prul ei. Nu-1 poi vedea pe Charlie chiar acum.
i nici alt dat... Dar cum s rosteasc aceste cuvinte?
- Plngi.
Retrgndu-se, Frankie i privi faa. ntinse o mn
nesigur, ca s-o ating pe obraz.
- De ce?
Grace trase aer n piept, tremurtor.
- Tu de ce plngi?
- Fiindc mi-e fric i n-au vrut s m lase s m duc jos
la...
- Iar eu plng fiindc m-au lsat s m duc jos la Charlie.
Cuprinse obrajii lui Frankie n cuurile palmelor. i am tiut
c trebuia s-i spun ceva ngrozitor.
- ngrozitor, repet Frankie, n oapt. Despre Charlie?
- Nu mai e, puiule.
Vocea i se frnse, silind-o s se opreasc. Zi pn la capt,
ncerc din nou.
- Charlie n-o s mai fie cu noi.
40

- E mort. Vrei s spui c a murit.


Ddu din cap, cu o micare smucit.
- Asta vreau s spun.
Frankie o privi lung, nevenindu-i s cread.
- E adevrat, Frankie.
- Nu. Fetia i ngrop faa la pieptul ei, cu tot trupul
zguduit de suspine. Nu, nu, nu...
- Urc-te n main cu ea, i spuse Kilmer, deschiznd
portiera de lng volan. V duc la motelul la i v instalez.
- Poate-ar fi trebuit s-i spun eu, Grace, remarc Robert,
n timp ce le fcea loc pe banchet. Dar m-am gndit c ai
prefera s-o faci tu.
- Ai avut dreptate.
Grace se aez, cuprinznd-o i mai strns pe Frankie n
brae. ncepu s-o legene nainte i-napoi, cu o compasiune
chinuitoare.
- Era datoria mea. t, fetio, tiu c nimic din toate astea
nu are sens pentru tine, i c te doare. Te doare... Dar eu sunt
aici, i-o s-i treac. i dau cuvntul meu c o s-i treac.
-Charlie...
Las-o doar s plng, i s sperm c lacrimile i vor aduce
puin uurare. Altceva nu tia ce s fac. Dumnezeule, se
simea complet neputincioas.
i ndurerat. Lumea prea plin de durere.
Durere pentru Frankie, durere pentru ea nsi. Durere i
regret c viaa lui Charlie se sfrise att de brutal.
- mi pare ru. Frankie ridicase privirea spre ea, cu
lacrimile nc iroindu-i pe obraji. i pe tine te doare. i-e
mai greu din cauza mea?
Iisuse, cine s-ar fi putut atepta ca Frankie s se gndeasc
la altcineva, n asemenea momente? Grace cltin din cap.
- Nu, mi-e mai uor. O suferin mprtit i altcuiva e
ntotdeauna mai uor de suportat. Rezem din nou capul lui

41

Frankie pe umrul ei. O s-o scoatem la capt mpreun. Aa


cum facem noi de fiecare dat.
- La Holiday Inn merge? ntreb Kilmer, ntorcnd maina
i pornind din nou pe drum.
- Da, nu conteaz.
- Ai putea sta la mine, propuse Robert.
Grace cltin din cap.
- Mulumesc, poate alt dat, refuz ea, rezemndu-se de
sptar. n noaptea asta nu.
- Te temi c apartamentul meu s-ar putea s nu fie... O
privi pe Frankie. Ai dreptate. Am s iau camera de alturi.
- Am eu grij, Blockman, spuse Kilmer.
Robert cltin din cap.
- Tu n-ai s te-apropii de ea mai mult de-att. Cel puin,
pn m interesez la Washington.
Ridicnd din umeri, Kilmer nu mai insist.
Dar Grace tia c nu l-ar fi lsat pe Robert s-l mpiedice
s fac tot ce voia. Pur i simplu, ocolea obstacolul i se strecura
pe alt cale. Kilmer nu se lsa niciodat.
- E OK, Grace. Kilmer o privea n oglinda retrovizoare.
N-am s-i fac greuti.
- Fii sigur c n-ai s-mi faci, replic ea, strngnd-o i
mai tare pe Frankie cu braul. Un singur lucru vreau s te ntreb
acum, Pe Frankie o pndete vreun pericol imediat?
Cltin din cap.
- Avem la dispoziie cteva zile.
Grace rsufl uurat. Dac Kilmer spunea c era n
siguran, nsemna c era n siguran.
- Bine. Dar nu pleci nicieri pn nu vorbesc cu tine. '
Kilmer ddu din cap.
- De acord. Apoi o privi pe Frankie. Dup ce o ajui s-o
scoat la capt.
Da, dup ce-o ajuta s scape cu bine din noaptea aceea de
groaz, avea s se ocupe i de el.
.42

*
Minile lui Kilmer se strnser pe volan, n timp ce-1 privea
pe Blockman cum le conducea pe Grace i Frankie n holul
motelului.
Hristoase, ct mai voia s se duc i el cu ele!
Nu conta ce voia el. Ar fi fost cea mai proast micare cu
putin s-o nghesuie pe Grace acum, cnd o chinuiau durerea
i nelinitea. Mai bine s se mpace cu gndul morii lui Charlie,
nainte de a o stresa el i mai mult.
Form numrul lui Donavan.
-Vreo veste?
- Alta dect c oamenii lui Marvot se agit bzind ca
nite brzuni gata s nepe? Nu. Pe-acolo cum e?
- De rahat. Dar Grace i Frankie sunt nc OK. Fcu o
pauz. Bieii lui Kersoff au gsit-o. Lucreaz strict pe bani,
deci cred c mai am o zi, dou, pn s vin altcineva dup ea.
Dar au s vin. Trebuie s existe vreo scurgere.
- Mi-ai spus c Compania i-a ngropat dosarele.
- Dac le caut destui, riscul unei vnzri de informaii
crete astronomic. Tcu un moment. Trebuie s-o scot de-aici.
N-o s fie uor.
- Cred c i ea ar vrea s plee.
- N u cu mine. Cu mine, niciodat. Dar dac nu vrea s
asculte de glasul raiunii, n-o s aib de ales.
- Grace e deteapt. N-o s pun fetia n pericol.
- Da, dar ce cale va alege ca s-o salveze? se ntreb Kilmer,
cu privirea spre intrarea pe unde dispruse Grace. n ochii ei,
dup fiecare u se ascunde cte un tigru. Iar eu sunt tigrul
care a sfiat-o data trecut. ine-m la curent.
nchise telefonul. Ar fi trebuit s se cazeze i el, i s apuce
cteva ore de somn. Blockman era cu ea, i ar fi trebuit s fie
n siguran. i fcuse impresia unui om eficient, i se vedea
clar c inea la Grace i Frankie,
43

n m-sa. Avea s stea acolo, de veghe. i fcuse uri


obicei din a avea ncredere numai n propriii lui oameni,
iar Blockman era un om al Companiei. Putea s-l cheme
pe Cam Dillon, singurul dintre oamenii lui pe care-1 adusese
n ora, dar plnuise s-l trimit la ferm, ca s vad ce se
ntmpla acolo. Probabil Compania avea s trimit o echip
care s fac ordine i curenie - dar, n caz contrar, avea
s se ocupe de asta Dillon.
Nu, urma s stea acolo personal, ca s se asigure c Grace
i Frankie erau n siguran.
' Cam era i timpul s se achite i el de datorie, i spuse,
nverunat.
ncet, Grace nchise aproape complet ua dintre camere,
lsnd-o doar crpat, ca s-o aud pe Frankie dac se trezea.
- A adormit? se interes Robert.

Ddu din cap, obosit.


- M ateptam s dureze, mai m ult Probabil a adormit
fiindc nu mai suporta s stea treaz. Ca s evadeze. chioptai.
Ce-i face piciorul, i-a mai revenit?
Robert confirm.
- Mi l-am sucit cnd ncercam s-l scot pe Charlie din
camionet.
Grace tresri.
- Ce-ai fcut n legtur cu el? L-ai sunat pe erif?
- Nu, am chemat nite biei de-ai notri de la"
Birmingham s se ocupe de el, ca i de morii pe care i-ai
lsat la ferm tu i Kilmer. Probabil c la ora asta e curat
lun pe-acolo. Cei de la Washington au gsit c aa e cel
mai bine.
- Nu-mi pas ce-o s se ntmple cu cadavrele acelor
nemernici. Probabil c unul dintre ei l-a omort pe Charlie.
Dar in foarte mult la soarta rmielor lui pmnteti. De
44

ce l-au inclus i pe Charlie n operaiunea de curenie?


Pentru c nu vor s afle nimeni C a fost asasinat? tergere
i acoperire? Minile i se ncletar. Charlie n-o s dispar
aa, ca i cum nici n-ar fi fost. Toat viaa i-a trit-o n
comunitatea asta. Avea prieteni aici. Ar fi vrut s vin s-i
ia rmas-bun de la el.
- Stai linitit, c n-o s dispar. Versiunea oficial va fi
c s-a necat n ru, iar CIA va furniza martori credibili care
vor declara c i-au vzut trupul - fr rana de glon. Pe urm,
o s trecem rapid la aplicarea instruciunilor din testamentul
lui. A vrut s fie incinerat, iar cenua s-i fie mprtiat pe
colinele proprietii lui. i vom ndeplini dorina, apoi vom
oficia o slujb de comemorare.
- Ce comod pentru CIA. De unde tii c a vrut s fie
incinerat?
- Pentru Dumnezeu, Grace. i mie mi plcea btrnul.
Nu te-a mini.
- De unde tii c aa scria n testament? ntreb Grace
din nou.
- Fiindc i-am fost martor cnd i l-a schimbat, acum trei
ani, rspunse ursuz Robert. Avea ncredere n mine, chiar dac
tu nu ai. Vrei s-l sun pe avocatul lui?
Se vedea clar c Robert suferea, iar Grace i aminti pentru
prima dat c Charlie i fusese i lui prieten. Cltin din cap.
-N u , i te rog s m ieri. Dar tu lucrezi pentru Companie,
i se tia c ia de-acolo aranjeaz ntotdeauna lucrurile aa
cum e mai convenabil pentru ei.
- De data asta, nu. Oricum, mi-a cerut s m ocup de
aranjamentele lui i s fac tot ce pot pentru ca ie i lui Frankie
s v fie ct mai uor.
- Cu asta, n-ai ce s faci. Lacrimile i nepau din nou
ochii. L-a ucis, Robert. N-avea niciun amestec n toate astea.
Le sttea doar n drum, i de-aia l-au omort. sta nu-i un
motiv pentru ca un om s moar.
45

- N u e... Robert fcu o clip. i acum ce-ai s faci, Grace?


-N u tiu. E prea devreme. ntotdeauna mi-am fcut planuri
pentru scenarii diferite, dar niciodat nu m-am ateptat ca lui
Charlie s i se ntmple aa ceva. Sau poate mi-am blocat
gndul, fiindc n-a fi suportat ideea s fiu rspunztoare de
moartea lui.
- Nu eti rspunztoare.
- Nu sunt pe dracu.
- Fiindc era proprietarul fermei unde lucrai? Nu puteai
s trieti n vid. Trebuia ca i viaa ta s ating pe cineva. Iar
n cazul sta, l-a atins i l-a mbogit pe Charlie mai mult
dect crezi. Probabil c aceti ultimi au fost cei mai fericii
din viaa lui.
Grace cltin din cap.
- Grace, ascult-m, c tiu ce spun. Fcu o pauz. Ferma
de eai i-a lsat-o lui Frankie, iar pe tine te-a numit custode.
Grace deveni rigid.
- Ce spui?
- Murea dup fetia asta. i dup tine. N-avea nicio rud
apropiat, iar voi i-ai devenit ca o adevrat familie.
- O f,... Lacrimile care-i forfotiser n ochi i curgeau acum
pe obraji. i noi l-am iubit, Robert. Ce naiba o s ne facem,
fr el?
- Ceea ce-i spui mereu lui Frankie dup cte o cztur.
Sus i hai din nou pe cal. Zmbi vag. Iar cnd o s-i mai vii n
fire, m vei ur pentru c-i spun un lucru pe care-1 tiai oricum.
Grace cltin din cap.
- Am minile vraite, n clipa asta. Sunt recunosctoare
pentru orice ajutor primesc.
- Mai pot face i altceva pentru tine?
ncerc s gndeasc.
- Mine-diminea, s m atepte o main nchiriat. Pe
a mea am lsat-o la ferm.
46

i:ib e duc eu oriunde vrei sa mergi.


- T u adu-mi doar maina aia, i att, zmbi ea, far chef.
Nu-i face griji, n-am s fug chiar acum. Kilmer mi-a spus c
mai am puin timp la dispoziie.
- Bine. Un moment, Robert nu spuse nimic. Fiindc
adineauri, cnd am telefonat la Washington, Les North mi-a
spus c-1 aduce aici pe superiorul lui, Bill Crane, cas discute
cu tine. Se uit la ceasul de mn. Acum e trei i patruzeci
dimineaa. Ar trebui s fie aici pe la amiaz.
-N u .
- Poi s-i spui lui asta. Eu n-am niciun cuvnt de zis.
Stau foarte jos, pe stlpul totemului.
s
- S discute cu Kilmer.
- Sunt sigur c arde de nerbdare s-o fac i pe asta. Cnd
am pomenit numele lui Kilmer, North s-a nviorat pe loc. N-ai
vrea s-mi explici i mie n ce fel e el implicat n toat povestea?
Zu c m-am sturat s-o tot fac pe bodyguardul fr s tiu de
cirie te pzesc. Principiul nevoii de a ti e o gogoa.
Grace i mas tmpla.
- Nu acum.
o
- Dar de Kilmer nu te simi ameninat?
Ba da, se simea ameninat. n clipa cnd l vzuse din
nou, toate instinctele ncepuser s-i vibreze ca nite alarme
de incendiu.
- Nu, nu mi-e fric de el. Nu era tocmai rspunsul direct
la ntrebarea lui Robert, dar mai mult nu-i permitea s
recunoasc. Unde e?
Robert ridic din umeri.
h Dup ce ne-a lsat la intrarea n motel, cred c-a plecat.
Fcu o pauz. Cnd i-am spus lui North c Kilmer i lichidase
pe nenorociii ia de la ferm, a zis c nu se mir. Este Kilmer
chiar att de bun, Grace?
- Da. Se ntoarse spre ua dintre camere, deschiznd-o
ncet. E foarte, foarte bun. Noapte bun, Robert.
47

Cteva momente mai trziu, Grace o privea pe Frankie.


nc mai dormea, slav Domnului. Avea faa umflat de plns,
iar buclele ciufulite i zceau pe pern ca o claie mtsoas.
Fusese prea epuizat i ndurerat ca s-i mai pun ntrebri
lui Grace, n timp ce o culca, dar avea s-o fac dimineaa,
imediat ce se trezea din somn.
Iar Grace trebuia s fie gata s-i rspund.
Se aez n fotoliul de lng pat. Nu era pregtit. Dar, n
fond, pregtit n-avea s fie niciodat. Trebuia s se decid ce
fapte s spun i ce s lase pentru alt ocazie, cnd Frankie
avea s fie mai capabil s le accepte.
O atepta o noapte lung.
- De-aici, va trebui s nchiriem o main. M-am ngrijit
deja, i spuse Les North lui Crane, n timp ce trecea prin
terminalul aeroportului din Birmingham. Tallanville nu are
servicii aeriene. E doar un orel sudist, un punct pe hart.
De-asta am crmit-o pe Grace Archer ncoace, acum opt ani.
- Iii bine, e clar c cineva a gsit acest punct, replic
posomort Crane. De ce n-am fost informat despre situaia
asta?
- Dup ce Congresul s-a splat pe mini, predecesorul
dumitale, Jim Foster, spera ca totul s treac de la sine. Marvot
avea n buzunar civa senatori, i mai manipulase i nite
lobby-iti ca s conving i mai muli membri ai Camerei s
se ia de noi, spuse N orth, cnd ieir din term inal,
ndreptndu-se spre parcarea cu maini de nchiriat. Foster nu
prea era omul iniiativelor. Fr nicio expresie, adug: Sunt
sigur c n-ai fi lsat-o niciodat de izbelite.
- Pe bune c n-a fi lsat-o. A fi forat nota i ddeam
totul la iveal. Tare le mai place s dea vina pe agenie, cnd
ncurc ei borcanele. Asta-i singura cale s ne ferim fundurile
de politicienii tia.
48

Se aez pe locul din dreapta al Buick-ului pe care i-1


indicase North.
- Eu sunt adept ferm al Legii lui Murphy. Dac lai o
situaie nerezolvat, sigur o s se ntmple ceva.
i deschise servieta i scoase dosarul pe care-i ceruse
asistentului su s-l scoat din arhive.
- Archer ar fi trebuit s fie silit s lucreze cu noi, far s
i se dea posibilitatea de a iei din combinaie.
- Uor de spus. Iar acum asta vrei s facem?
- O ameninm c-i retragem protecia.
- i pierdem orice speran de a mai avea parte de ajutorul
ei. Pierduse deja enorm, i era destul de revoltat.
- E uluitor cum poate s se risipeasc orice revolt, cnd
le pui viaa n joc.
Ce canalie, i spuse North.
- Trebuie s-i reamintesc c a lucrat cu noi, Crane?
- Conform dosarului ei, exist unele ndoieli n privina
asta. Tatl ei a fost agent dublu, iar ea lucra mn-n mn cu
el, spuse Crane, ncepnd s parcurg dosarul. Nscut la Los
Angeles, California, fiic a lui Jean Dankel i Martin Stiller.
Mama a murit cnd fata avea trei ani, iar tatl ei i-a scos
rdcinile din pmnt i s-a dus n Europa, lund-o cu el. S-a
amestecat prin mai multe aciuni criminale, ajungnd cu
minile foarte murdare. A cltorit prin Europa i Africa, fcnd
trafic de arme i orice alte binirii pe care mai putea s pun
mna. Cltin din cap. Lua fata cu el oriunde se ducea, mare
minune c a ajuns la maturitate. La un moment dat, erau n
Rwanda, i au tras n ea nite rebeli, de s-a crezut c murise.
Asistenta de la Crucea Roie care a gsit-o a ncercat s-o ia de
lng taic-su, dar Grace a refuzat i, cu prima ocazie, a fugit.
North ddu din cap.
- Martin Stiller tia s farmece pe toat lumea i e clar c
a iubit-o i i-a fost un tat foarte bun. Sarcastic, adug: Nu
49

destul de bun ca s renune la ea i s-o trimit s stea cu bunicul


ei dup mam, la Melboume, Australia. i petrecea verile cu
el, la ferma lui de cai, dar n fiecare toamn Stiller venea s-o ia
i s-o duc napoi n cine tie ce vgun unde se nimerea s
triasc atunci.
- i-n atenia noastr cum a intrat?
- A venit la noi s ne ofere nite informaii despre Hussein.
A reieit c erau adevrate, i l-am folosit n urmtorii civa
ani. Bnuiam c juca pe dou fronturi, dar n-am putut-o dovedi,
aa c eram doar foarte ateni la ce fel de informaii i ddeam.
- i femeia?
- Pe vremea aia, era nc o putoaic. Omul de legtur
cu Martin Stiller era agentul Rader, care a spus c fiica lui
Stiller era o persoan destul de simpatic. Urma nite cursuri
prin coresponden i era destul de inteligent ca s fie
acceptat la Sorbonna.
Crane continua sa rsfoiasc dosarul.
- N u are antecedente penale. Am acceptat-o s fac
instrucie, ca agent, la douzeci i trei de ani. Ridic privirea.
Cu un trecut ca al ei, de ce mama dracului a fost angajat?
- Justificarea a fost pe principiul cazului special. Vorbea
fluent opt limbi, era inteligent, echilibrat psihic i prea s
dea dovad de sentimente patriotice sincere. De asemenea,
avea o calificare profesional bun care ne era foarte necesar
n acea perioad. Se pricepea uluitor de bine la cai, de pe
vremea cnd i fcuse vacanele la bunicu-su. Aveam nevoie
de ea pentru o anumit misiune i ne-am gndit c, dac nu
ieea bine, puteam s ne debarasm de ea mai trziu. Tcu un
moment. i a ieit bine. La instrucia iniial, notele ei au fost
printre cele mai mari date vreodat. Dar, pentru misiunea aia,
trebuia s se maturizeze rapid. Aa c am trimis-o la Kilmer.
- Asistentul meu n-a putut gsi niciun dosar al acestui
Kilmer, se ncrunt Crane. Totui, am dat peste un btrn
ramolit de la sediu care auzise de el. Era ceva foarte vag.
50

Un btrn ramolit? Iisuse, North n-avea dect cincizeci


de ani i doar cteva fire albe, dar probabil c i el era un
btrn ramolit pentru Crane, care n-avea nici patruzeci de ani
i era bronzat i spilcuit ca un tenisman profesionist. ncerc
s-i ascund iritarea.
- Kilmer a fost un om foarte preios pentru CIA, i tot ce
facea el era top-secret. Unele dintre misiunile lui ar fi fost
considerate discutabile de ctre administraie, iar Foster a decis
c, dac nu exist nicio documentaie despre el, nu vor avea
loc nici scurgeri de informaii. Oamenii care trebuiau s tie
tiau cine era i cum putea fi el contactat.
- Dar e absurd. Foster trebuie s fi fost un idiot. Nici nu e
de mirare c agenia a trecut printr-un asemenea haos, nainte
de reorganizare. Un asemenea mod de operare poate provoca
o zpceal de mari proporii.
- Eu cred c am reuit s meninem zpceala la mini
mum. i adug: Nici Kilmer nu o s-o sfreasc bine.
- Cine-i Kilmer sta, domle? Agentul care auzise de el
vorbea ca despre o nenorocit de legend vie.
- Legend vie? repet North, n timp ce scotea maina
din parcare. Mda, cred c asta ar fi cea mai bun descriere.
- Legendele sunt basme. Mie vorbete-mi clar.
North ridic din umeri.
- Am s-i spun tot ce tiu. S-a nscut la Mnchen, n
Germania. Tatl lui era colonel n armata american, iar mama,
traductoare. Prinii lui au divorat cnd el avea zece ani, iar
tatl a primit custodia copilului. Credea n principiile unei
educaii cu mn de fier, i l-a crescut pe Kilmer n spiritul
sta. S-a nscris la West Point i a nvat bine, dar n anul trei
s-a lsat. Era un starteg strlucit, iar profesorii i-au regretat
plecarea. O vreme, a cltorit prin lume i, oriunde-ar fi fost,
sfrea invariabil n cte o unitate de gheril, de un fel sau
altul. Pn la urm, i-a format propria unitate militar, care
51

ndeplinea diverse misiuni speciale, pe baz de contract. i-a


ctigat o reputaie foarte bun. Dup civa ani de cnd i-a
constituit echipa, l-am angajat pentru un numr de misiuni
delicate i am constatat c era de o valoare inestimabil.
- Pn la cazul Marvot.
North ddu din cap.
- Da, pn la cazul Marvot.
- Trezete-te, puior, o scutur uor Grace pe Frankie. E
vremea s facem ochi.
- E prea devreme, mormi somnoroas Frankie. nc zece
minute, mam. O s-mi fac... Ochii i se deschiser brusc.
Charlie! Apoi, o podidir lacrimile. Charlie...
Grace ddu din cap.
- Aa e. i niciuna dintre noi nu mai poate face nimic ca
s schimbm lucrurile, continu, tergndu-se i ea la ochi.
Ct a mai vrea s putem.,. Dar trebuie s mergem nainte,
Frankie. Ddu ptura la o parte. Hai, du-te s te speli i s-i
perii dinii. Am n rucsac un schimb de haine pentru tine.
Trebuie s ne vedem de drum.
Frankie o privi cu uimire.
- Unde mergem?
- Ne ntoarcem la ferm. Acum e aproape zece. Trebuie
s le dm animalelor mncare i ap. Charlie n-ar fi vrut s le
lsm s sufere, nu-i aa?
Fetia ddu din cap.
- Uitasem de ele.
- Charlie n-ar uita. Trebuie s facem ceea ce-ar fi vrut el.
O srut pe nas. tiu c vrei s-mi pui tot felul de ntrebri, s
stm de vorb, i 0 s-o facem. Dar, mai nti, avem de fcut
unele treburi.
Frankie ddu din cap.
- Treburi. Draga mea.
52

Pomi spre baie, cu micri care ncepeau s fie destul de


hotrte.
- N-am s ntrzii mult, mam.
- tiu c n-ai s ntrzii. O s mncm o muffin jos, la
cafenea, i pe urm plecm.
Ua se trnti n urma lui Frankie, iar Gracerespir uurat.
Pn acum, toate bune. Dac ar putea-o ine pe Frankie ocupat,
fie i dac asta nu-i alina durerea, mcar q .mpiedica s-i
aduc aminte chiar n fiecare clip. Era acelai remediu pe
care ar fi trebuit s-l foloseasc i ea. Dar fr doar i poate c
va fi ocupat tot timpul. Era absorbit din nou n acea oroare
de unde crezuse c scpase cu nou ani n urm. Numai c
nici ea nu crezuse cu adevrat c oroarea luase sfrit. Altfel,
n tot acest timp, de ce s-ar fi pregtit, mpachetndu-i
rucsacul, familiarizndu-se cu pdurile din jur? tiuse c nu
se terminase nici pe departe.
Se aez n fotoliu, ateptnd-o pe Frankie s ias din baie.
- E... altfel. Ochii lui Frankie stteau aintii spre grajd.
M tot atept s-l vd pe Charlie ieind din hambar sau din
grajd i tachinndu-m c iar m-am sculat trziu.
- i eu, rspunse Grace, cobornd din main. Dar n-o s
mai apar, fetio. Aa c nu ne rmne dect s ne obinuim.
Ce-ar fi s te duci i s te-apuci de treburi? Eu trebuie s intru
n cas, ca s rezolv cteva probleme.
Privirea lui Frankie se ndrept spre faa ei.
- Ce probleme? Ceva n legtur cu Charlie?
- Parial. Trebuie s-i adun la un loc toate hrtiile
importante i s le trimit avocailor.
- i altceva?
- S mpachetez hainele noastre.
Fetia tcu un moment.
- Aa e. N-o s mai putem sta aici. Era casa lui Charlie. O
s-mi fie dor de ea.
53

- Ne vom ntoarce. i Charlie ar vrea s ne ntoarcem.


Frankie cltina din cap, nencreztoare.
- Frankie, ascult-m. Pentru un timp, lucrurile au s se
schimbe, dar i promit c n-ai s pierzi ferma asta, i nici
animalele. M crezi?
Fetia ncuviin.
- Tu niciodat nu m mini, spuse ea, pornind spre grajd.
Trebuie s m duc s vd ce face Darling. E detept, dar nici
el n-o s neleag.
Nici el. Frankie nu nelegea, dar avea ncredere n Grace
c putea s le rezolve pe toate. Nu putea s-o dezamgeasc.
- Intr-o or vin i eu, i vom ncepe s scoatem caii la aer.
Ridicnd mna n semn c nelesese, Frankie dispru n
grajd.
Grace mai rmase un moment cu privirea pe urmele ei,
nainte s porneasc spre treptele de la intrare. i dduse
cuvntul s termine ntr-o or i era hotrt s fie punctual.
Timpul abia i ajungea, dar nu voia ca Frankie s rmn
singur mai mult timp dect era strict necesar.
- Grace.
Se crisp, apoi se ntoarse spre Kilmer, care venea pe drum,
spre cas.
- Nu vreau s vii aici.
- Dar ai nevoie de mine.
-A m p e d ra c u .
- Atunci, Frankie are nevoie de mine, insist el, ajungnd
pe verand. Tu poi fi ct de independent vrei, ns pe Frankie
n-ai s-o pui n pericol.
- Nu m-nva tu pe mine cum s am grij de fiica mea.
Pumnii i se ncletar strns, pe lng trup. Hristoase, era
neschimbat i la nfiare, i la fire. Acum trebuia s aib
spre patruzeci de ani, dar timpul fusese binevoitor cu el. nalt,
zvelt - neltor de zvelt, Grace tia, cci nimeni nu cunotea
54

mai bine dect ea fora i brbia ce se ascundeau sub acea


suplee. Ins chipul lui era tot acela pe care-1 gsise att de
fascinant i cu nou ani n urm. Nu avea trsturi cu adevrat
frumoase. Ochii-i era prea adncii n cap, pomeii nali, buzele
subiri, strnse. Dar ceea ce o cucerise ntotdeauna era expresia
lui. Sau... lipsa oricrei expresii. Avea pe fa o linite, o
precauie, o reinere care o incitaser din prima clip cnd l
vzuse.
- Nu mi-a permite, zmbi el. Mai ales cnd i-a reuit o
treab excelent. E o<fat minunat, Grace.
- Da, aa e.
- Nu fac dect s-i sugerez s profii de ajutorul meu ca
s-o scoi din situaia asta imposibil. n fond, ai tot dreptul
s-mi pretinzi cteva lucruri.
- Nu e n nicio situaie imposibil din care s n-o pot
scoate i singur. Iar de la tine n-am nicio pretenie. Nu vreau
s te implici n viaa ei.
- Atunci, va trebui s insist.
Glasul i era blnd, dar prin el rzbtea o und de duritate
tioas.
- V-am lsat n pace ct am putut de mult timp, fiindc
aa era mai prudent pentru amndou. Dar situaia s-a
schimbat. Trebuie s intervin.
- Insist ct pofteti. N-ai niciun drept s...
- Sunt tatl ei. Asta-mi d o droaie de drepturi.
Cuvintele lui o izbir ca o palm pe obraz.
- N-ai de unde s tii sigur. i voi depune mrturie n
orice tribunal c nu eti tatl ei.
- ADN-ul, Grace. Magia ADN-ului. Ochii i se ngustar,
privind-o drept n fa. Corespunde i timpul. Nu cred c ai fi
fost capabil s-i iei un alt amant i s rmi nsrcinat, n
perioada att de scurt dintre momentul cnd m-ai prsit i
naterea ei.
55

- Nu ai s-o iei de lng mine.


- Nici nu urmream asta. Fcu o pauz. Ascult, i promit
c nu voi ncerca s i-o iau. Nici mcar n-am s-i spun c-s
tatl ei. Nu vreau dect s m asigur c nu v pate niciun
pericol.
- Du-te dracului. Gfrace se rsuci pe clcie i deschise
ua din fa. N-avem nevoie de tine. i avem pe Robert i CIA,
ca s ne protejeze.
- i v vor proteja atta vreme ct le vei fi de folos. Dar
n curnd te vei dovedi o povar pe capul lor.
- De ce?
- Fiindc eu am terminat-o cu ei. Fcu un gest nervos.
Ascult, important este c Marvot a dat drumul cinilor din
lan. A pus o recompens de cinci milioane de dolari pe capul
tu. i trei milioane pentru Frankie.
- Ce...? opti ea.
- Vie sau moart - pentru Frankie. Pe tine te prefer vie,
fiindc i-ai putea fi valoroas, dar de Frankie puin i pas.
Grace cltin din cap, refuznd s cread.
- Nu se poate.
- Ba se poate. tii foarte bine c te-a cutat tot timpul, de
la raid. Dar, cnd eu am revenit n scen, devenind o ameninare
pentru el, s-a hotrt s foreze nota. A lansat vestea acum o
lun, i toi vntorii de recompense i bandiii de dou parale
din Europa i din SUA se dau peste cap s te gseasc. Kersoff,
probabil, c-a pltit pe cineva de la CIA i a luat jackpotul.
Donavan a aflat de la unul dintre oamenii lui c Kersoff avusese
noroc i era n drum spre tine. Buzele i se strnser. Iar em am
hotrt c era vremea s vd cum stau lucrurile n Tallanville.
- Trei milioane de dolari pentru Frankie... Oroarea situaiei
era copleitoare. O feti...
- tii bine c pentru Marvot asta n-ar avea nici cea mai
mic importan. N-ai stat pe tu chiar att de mult timp.
56

- Am stat destul, murmur ea, cutremurndu-se. De ce?


- Am furat de la el un lucru la care inea foarte mult. tia
c era doar o micare de deschidere i a vrut s m pedepseasc.
II cunoti pe Marvot. Crede n curenia exemplar, Mafia
nu-1 are la mn cu nimic.
-Frankie...
- tiu c-i o mizerie. Nu m-am ateptat s te gseasc, i
nici pe ea, spuse el, dur. Compania ar fi trebuit s v protej eze.
i au ncurcat-o.
- Iar tu n-ai nicio vin, coment ea, sarcastic,
- N-am spus asta. mi asum toat vinovia. Nu fac dect
s-i explic motivele pentru care am crezut c n-avea s v
afecteze cu nimic. M-am nelat, iar acum trebuie s-mi ndrept
greeala.
- Pe-asta spune-i-o lui Charlie. Greeala aia s te vd
cum i-o corectezi, Kilmer.
- Nu pot. Tcu o clip. Dar vieile voastre pot s le apr,
dac m lai. i nfrunt privirea. i tii c simt omul cu care
avei cele mai mari anse s fii n siguran, Grace. Oi fi
creznd tu c-s un ticlos, dar nimeni nu se pricepe mai bine
dect mine la treburile astea.
Cltinnd din cap, Grace deschise ua.
- S nu te sperii dac n cas dai de Dillon, o preveni
Kilmer.
Grace ncremeni.
-D illon?
- Nu l-ai cunoscut niciodat pe Cam Dillon, dar e foarte
eficient. L-am trimis s pun o fotografie cu Perechea n
maina lui Blockman, n timp ce eu m grbeam ncoace.
- De ce? Ce-s dulcegriile astea? Nu era mai simplu ca
Dillon sta s-i vorbeasc direct?
- Nu, n-avea timp, i tiam c Blockman urma s-l
contacteze pe North cnd vedea c i-a umblat cineva n main.
57

Ordinele primite de la sediu sunt mai rapide dect explicaiile


lungi i trgnate. Oricum, Dillon supravegheaz casa asta
de-asear, i cnd v-am vzut lund-o n direcia asta, i-am
spus s-nceap s v fac bagajele.
- Ce spui?
- N-ai prea mult timp i nu vrei s i-1 consumi cu
fleacuri, l-am spus s v mpacheteze lucrurile, c trebuie
s iei documentele lui Charlie i orice alte suveniruri. Dillon
n-are cum s tie ce preuieti i ce nu. Cred c de-acum
aproape a terminat. Dac vrei s mai fac i altceva, s-i
spui. Fcu o pauz. Nu face dect s execute ordinele,
Grace. Ia-1 uurel. Apoi, se ntoarse. Azi-diminea, l-am
sunat pe vecinul tu, Rusty Baker, i am aranjat s trimit
doi argai de la ferma lui ca s aib grij de caii votri i
s menin curat pe-aici ct vei lipsi. Vor ncepe treaba de
mine.
Grace ddu s deschid gura pentru a-i rspunde, dar
Kilmer se ndeprta deja de ea.
Arunc o privire n urm.
- Recunoate c i tu ai fi fcut la fel. Asta o s-o bucure
cel mai mult pe Frankie, acum cnd tie c trebuie s plece
de-aici.
La fel ar fi fcut i Grace, era formula la care se gndea
ntruna, de cnd devenise contient c nu mai puteau rmne
acolo. Kilmer nu fcuse dect s i-o ia nainte.
- Poate.
Kilmer zmbi vag.
- O tii foarte bine. Am s mai stau pe-aici, i vorbesc
cu tine mai trziu. Gndete-te ce e mai bine pentru Frankie.
Trei milioane de dolari nseamn o avere, iar pe lumea asta
umbl o droaie de nemernici flmnzi dup bani. Ai nevoie
de mine, Grace.
i pomi spre padoc.
58

Nu avea nevoie de el, i spuse Grace, n timp ce intra n


cas. Nu-1 dorea n viaa ei. n trecut, nu-i adusese dect
necazuri, iar acum provocase nc o tragedie. CIA avea s-o
mute n alt loc i s-o apere. i erau datori n stil mare, i nu l-ar
fi lsat pe Marvot s-o ucid.
Trei milioane de dolari.
Dar, dac la Langley exista o scurgere de informaii, care-i
ndrumase ncoace pe acei vntori de recompense, cine putea
spune c n-avea s se mai repete?
Dac North afla c se producea o scurgere, avea s-o astupe.
Grace trebuia s...
- Suntei domnioara Archer? Un brbat nalt i blond
cobora scara spre ea. Eu sunt Cam Dillon. M bucur s v
cunosc. Am mpachetat haine ct mai multe i variate pentru
dumneavoastr i feti. Valizele sunt n camer. i zmbi.
Totui, fetiei n-am tiut dac s-i pun n bagaje ursuleul sau
colecia Star Wars. Sau pe amndou. Jucriile favorite ale
copiilor se schimb de la un an la altul. Nici eu nu reuesc s-l
vd prea des pe fiul meu, i rmn mereu n urm cu
preferinele lui.
- A i un fiu?
Dillon ddu din cap.
- Da, dar sunt divorat. Nevast-mea are custodia asupra
lui Bobby. Se uit njur, prin living. E frumos aici. Intim... i
pariez c fiicei dumneavoastr i place s se ocupe de cai.
~ ntr-adevr. Grace pomi pe scar. Am s termin de
mpachetat lucrurile ei. i place ursuleul, dar nu va avea
nevoie de el. Atta vreme ct are clapele i crile, n-o s-i
lipeasc nimic.
^ Pot s-l nghesui i pe el undeva. Clapele sunt deja n
cutie, alturi de valize. Altceva ce mai pot s-aduc din vreo alt
camer?
59

- Nu, asta-i treaba mea. Kilmer nu trebuia s te


amestece.
- V-am venit n ajutor cu plcere. Apoi, zmbetul i se
terse de pe buze. Am vzut fotografia btrnului, pe pian.
mi pare ru c n-am ajuns aici la timp. Kilmer era turbat
de furie. Pare s fi fost un moule simpatic.
- A fost mai mult dect simptic, spuse Grace, fcnd
un efort s-i controleze vocea. i acum, dac nu te superi,
eu am diverse treburi de fcut. Trebuie s m ntorc la
fiica mea.
- Sigur c da. Eu sunt afar, pe verand, dac mai
avei nevoie de mine. Strigai-m doar.
- Nu e nevoie s rmi.
- Ba da, domnioar, e nevoie. Ordinele lui Kilmer.
Pomi spre u. ia r asta-nseamn c rmn, orice-ar fi.
Buzele ei se rsfrnser.
- Se pare c nivelul de disciplin e acelai ca pe vremea
cnd lucram i eu cu el.
Dillon se strmb.
- E-al dracu de ru, da merit. Deschise ua s ias.
Cnd terminai, am s v duc valizele la main.
Te simi bine, cnd tii c eti cu cei mai buni.
Aa se simise i ea cnd lucrase cu Kilmer. Era dur,
chinuitor de meticulos i le pretindea celor din subordinea
lui s-i pun n valoare toate aptitudinile i talentele, pn
la ultima frm. i totui, cnd termina instrucia, echipa
lui strlucea ca o salb de diamante. Puteai oricnd s
contezi pe brbatul sau pe femeia de lng tine. i puteai
oricnd s contezi pe Kilmer c-i scotea pe toi la liman.
Niciodat nu-i dezamgea.
Dect n ultima misiune de la El Tariq.
60

Nu te gndi la asta. Grace nvase ceva n noaptea


aceea, i mersese nainte. Nu-i fusese uor. n continuare,
ani de zile, avusese momente de furie n care nu-i dorea
nimic mai mult dect s-l ucid pe ticlosul la de Marvot.
i totui, fusese nevoit s lase totul n urm, cnd aflase
c era nsrcinat cu Frankie. La nceput, nu-i putuse
pune n pericol copilul nc nenscut, iar dup de Frankie
Venise pe lume i fusese chiar imposibil. Sperase ca, de-a
lungul timpului, s poat uita i s triasc o via normal.
Dar acest lucru nu se ntmpla. Kilmer venise, aducnd cu
el i trecutul.
i avea s se dezlnuie infernul.

4
V r e a u s sar peste barier, mam, spuse Frankie, n timp
ce-l clrea pe Darling napoi spre locul unde Grace i neua
iapa. Pot?
Grace se uit cu atenie la faa ei.
- De ce?
- Aa vreau eu. OK?
Ddu din cap.
- Dac aa vrei;.. Dar s ai grij.
- N-o s m arunce. Frankie l ntoarse pe Darling i pomi
n jurul arenei. M ntorc imediat, i pe urm l ducem n grajd.
Un ultim rmas-bun pentru cal? Nu, Grace bnuia c era
mai mult dect att. Frankie voia s fie stpn pe ceva, pe
orice, n acea via care-i fusese ntoars cu susu-n jos. Grace
putea s neleag acest sentiment. i ea avea aceeai stare de
dezrdcinare. Numai c pe ea n-ar fi ajutat-o un salt cu
armsarul peste un obstacol.
- Hai, Darling, murmur ea. D-i ceea ce-i dorete.
De ast dat, nu se mai simi nicio ezitare. Darling zbur
peste barier, la mare nlime, prnd foarte mulumit de sine
nsui.
- Bravo, biatule.
O privi pe Frankie cum se ntorcea spre ea. De data asta,
pe faa ei nu se mai vedea nici urm de bucurie sau exultare.
Doar satisfacie i hotrre.
62

- Foarte bine, Frankie.


Fata ridic din umeri.
- Darling a srit, nu eu. Eu n-am fcut dect s m in
n a.
, - i te-ai inut foarte bine.
Frankie l ntoarse pe Darling spre grajd.
- Care dintre mblnzitorii de la ferma lui Baker l va
clri pe Darling?
^ Tu pe care l-ai vrea?
- Fata aia de la Viena e destul de bun. Maria cred c-o
cheam. Am vzut-o clrind la o demonstraie din Compton,
i se purta frumos cu caii.
r Atunci, aa va fi, Mria va avea grij de Darling. Am s
m ocup eu de asta. Adug cu blndee: Dar e numai pentru
un timp, Frankie. Ai s te ntorci.
; - Mda... Fetia privea drept nainte. ns nu va mai fi la
fel, nu-i aa? Charlie n-o s mai fie aici. i nu tiu dac-am s
pot vreodat s... N-am s mai pot vedea ferma la fel. i voi
vedea pe... oamenii ia.
Grace simi cum o ardea furia pe dinuntru. Hristoase, n
noaptea trecut lui Frankie i fusese luat att de mult... Grace
se chinuise din rsputeri -i druiasc o copilrie fericit, iar
acum aceasta i era ntinat.
- Atunci, va trebui s uii de ei i s te gndeti numai la
Charlie. Aa ar vrea i el s faci. Va fi darul tu pentru el.
Frankie cltin din cap, a ndoial.
- Am s-ncerc, mam.
Apoi desclec i pomi spre grajd, ducndu-1 pe Darling
de drlogi.
- S-ar putea s se ntmple din nou, nu-i aa? de-asta vrei
s fugim.
Ce s-i rspund?
Adevrul. N-o putea mini pe Frankie. ntotdeauna fusese
sincer cu ea i nu voia ca aceast ncredere s se piard.
63

- Da, s-ar putea s se mai ntmple^


Oprindu-se, Frankie se ntoarse cu faa spre ea.
- De ce?
Grace tiuse c avea s vin i acest moment, iar acum, c
sosise, se simea aproape uurat.
- Cu mult timp n urm, am lucrat pentru o agenie a
guvernului, iar un criminal foarte periculos i puternic s-a
nfuriat pe mine. Am fcut un lucru pe care el nu voia s-l fac,
i de-atunci a trebuit s m ascund, ca s nu m omoare.
- E ca-n filme, remarc Frankie.
- Nu ca-n alea pe care ai tu voie s le vezi.
ncerc s zmbeasc.
- Mereu i-am spus lui Charlie s nu te lase s te uii la
filme de aventuri.
- Poliia sau altcineva nu poate s-l mpiedice s-i
fac ru?
(
- ncearc. Sunt unele probleme. E un om foarte im
portant.
- Nu neleg.
Cum ar fi putut? se ntreb Grace. Mituirile, aranjamentele
i corupia nu intrau n domeniul ei de nelegere.
- Uneori, nici eu nu neleg. Dar esenialul e c trebuie s
fugim.
- Dar n-ai fcut nimic ru, se ncrunt Frankie. Nu putem
s ne luptm cu ei?
Trei milioane de dolari pe capul lui Frankie.
- Nu, nu se poate. Dar voi ncerca s gsesc o soluie ca
s nu mai fie nevoie s fugim i alt dat.
Cltin din cap.
- mi pare ru c s-a ntmplat aa, Frankie. A vrea s fi
putut opri totul.
Frankie se ntoarse.
64

- Charlie ar fi vrut s lupi. i el a luptat, n al Doilea


Rzboi Mondial, i a spus c, dac nu-i opreau pe nazitii ia,
ne-ar fi ocupat ara. Chiar i aici, n Alabama, ar fi ajuns.
Grace o privi cum l ducea pe Darling n grajd. Suportase
toate dezvluirile att de bine pe ct se ateptase ea. Probabil
c nici nu i se preau foarte reale, dup cum o dovedea remarca
aceea despre filme. Dar moartea lui Charlie era ct se putea
de real; teroarea pe care o simise n noaptea trecut era i ea
real. Cu timpul, avea s accepte realitatea povestirii pe care
i-o spusese Grace. Desclec i pomi dup Frankie.
- Grace. Robert venea spre ea. i iau eu calul n primire.
Au venit North i Crane. Sunt n main, lng padoc. Vor
s-i vorbeasc.
- Nu vreau s vorbesc cu...
Se ntrerupse. N-avea ncotro. Trebuia s le vorbeasc.
Avea nevoie de ajutor ca s-i gseasc o alt ascunztoare, i
protecie pentru Frankie. Ii arunc lui Robert cpstrul calului.
- O s te-ajute Frankie. Stai cu ea pn m ntorc.
Robert ddu din cap i duse calul n grajd,
Grace arunc o privire spre Buick-ul albastru de lng
padoc. Din main nu mai coborse nimeni altcineva. O
ateptau s vin la ei. O manevr psihologic? Dac asta era,
nu mirosea a bine.
Pomi prin padoc, spre Buick.
- Pe dracu! Grace deschise portiera mainii i cobor.
Suntei nebuni dac v nchipii c-am s v las s v folosii
de mine sau de Frankie pentru jocurile voastre.
- Vei fi hi deplin siguran, i spuse Crane. Vom avea
grij s fii ct mai bine protejate. Nu trebuie dect s-l atragem
pe Marvot afar din brlogul lui, iar tu ai putea s fii momeala.
- i s-o pun pe Frankie ntr-un pericol i mai mare? Nici
nu m gndesc. Gsii-ne un loc unde s ne ascundem pn
cnd Marvot uit de noi.
65

Crane cltin din cap.


- Din pcate, nu v mai putem finana protecia. La urma
urmei, v-am dat opt ani.
- Iar tatl meu v-a dat viaa lui.
- Nu tiu nimic de asta. A f e t nainte s vin eu la agenie,
Sarcina mea e s pun capt accstei afaceri, i m atept s m
ajui.
- Lsndu-te s ne legi de copac ca pe nite capre momeal
pentru un tigru.
x
- Sau poate s joci un rol mai activ. neleg c ai fi n
stare s...
- ... s te bag n m-ta.
Crane se nroi la fa.
- Te rog s m nelegi. Coopereaz, sau rmi singur.
Ai mers destul pe gratis. Disear, m ntorc la Washington i
atept rspunsul tu.
Grace se ntoarse spre North.
- Dumneata vd c nu scoi o vorb. Crane vorbete din
partea amndurora?
North ridic din umeri.
- E superiorul meu, domnioar Archer.
- sta-i singurul vostru rspuns? Trnti portiera mainii:
Atunci, luai-o din loc de pe ferma asta. sta-i rspunsul meu.
i pomi cu pai mari spre padoc.
- Ai fost dur cu ea, .remarc North. Nu poate fi forat,
efule.
- Oricine poate fi forat, rspunse Crane. Nu e nevoie
dect s apei pe butoanele potrivite. Are un copil de protejat,
i pn la urm o s cedeze. Pornete maina. Hai s ne
ntoarcem n ora. Vreau s ne vad cum plecm. Finalitatea
gestului are s-o sperie.
- Nu fi aa de sigur. North arunc o privire dup Gracc, n
timp ce pornea maina. Grace se uita drept nainte, iar limbajul
trupului ei spunea c era furioas i sfidtoare. Nu arunca nici
mcar o privire n urm. Nu pare deloc speriat.
66

*
Birocrat mpuit,
Nu ncpea nicio ndoial c voise s-o sperie. Cum
ndrznea s se foloseasc de sigurana lui Frankie ca s
negocieze pentru a-i atinge scopul? i venea s-l strng de
gt. Nu, ar fi fost prea uor pentru el. S-l fiarb n oal seac...
- neleg c n-a mers bine. Robert sttea n faa grajdului.
Crane sta e cam mpuit.
- Mai bine d-le un telefon i spune-le s vin i s te ia,
replic ea scurt. Le-am spus s dispar de la ferm.
- Am venit cu maina mea. Nu voiam s m apropii de
Crane mai mult dect era nevoie. Buzele i se arcuir. N-a avut
nicio obiecie. Nu-i place s aib de-a face cu noi, peonii.
-N u ine legtura cu specia uman. Voia s ne foloseasc
drept momeli, pe mine i pe Frankie. i pe Frankie!
- Rahat... se ncrunt Robert. Martor mi-e Dumnezeu,
Grace, c n-am tiut nimic despre asta. Cred c-ar fi trebuit s
bnuiesc ceva, cnd l-a adus North n combinaie. Dar North
nu-i un biat ru. Nu m-a fi ateptat s mearg i el pe ideea...
- Ei bine, a mers, l ntrerupse Grace. i probabil c i
misiunea ta s-a ncheiat. F-mi o favoare i ia-i rmas-bun de
la Frankie, nainte s pleci. A suferit destule pierderi i fr s
mai dispari i tu fr o vorb.
- N-a face asta. i nici nu sunt de acord cu ideea lui
Crane de a v lsa fr protecie. Ar trebui s m cunoti destul
de bine, de-acum. in la voi.
In timp ce-1 privea, o parte din furie i se mai risipi. Era
Robert, prietenul ei. N-avea nicio vin pentru deciziile lui
Crane.
- tiu. Dar eti agent i trebuie s ndeplineti ordinele.
Mi-e greu s uit asta.
- Atunci, strduiete-te. i acum, cu ce v mai pot ajuta?
- Nu tiu. Va trebui s m gndesc. Frankie unde-i?
67

- Tot n grajd, cu Kilmer.


Grace ncremeni.
-Ce...?
- A intrat n grajd imediat ce ai plecat tu i a spus c are el
grij de cal. Robert fcu o mutr lung. Eu am protestat, aa
simbolic, da tii c, de fapt, nu prea le am eu pe-astea cu caii.
tiam c Frankie va fi n siguran cu el, iar Kilmer prea s
tie ce face.
Grace ddu din cap.
- Da, se pricepe la cai.
Totui, nu voia ca Frankie s aib de-a face prea mult cu
el, fir-ar s fie... tia ct de charismatic putea fi ticlosul i nu
dorea s-o influeneze pe Frankie.
Robert i studia expresia.
- Mi s-a prut OK. E-n siguran, nu? Azi-diminea l-am
sunat pe un amic de la Washington i l-am verificat pe Kilmer.
N-are cine tie ce la dosar, dar Stolz mi-a spus c-a auzit zvonuri
c pe vremuri Kilmer era un om preuit de agenie.
Grace i arunc o privire.
- Pe vremuri?
- A rupt relaiile cu CIA acum opt ani.
-C e ?

- Nu tiai?
- Nu, n-am mai vrut s tiu nimic despre el, dect c ieise
din viaa mea. A avut grij CIA de asta. Mi-au dat o nou
identitate, i pe tine.
Se uit cu dor spre ua grajdului. Voia s intre acolo n
fug, dar trebuia s se mai calmeze nainte de a aprea din nou
n faa lui Frankie. nc mai era furioas pe Crane i nu voia
ca Frankie s-i simt imboldul de a o smulge de lng Kilmer.
Avea s rmn cu Robert pn se mai calma.
- Kilmer ce face acum? ,
- Eu de un s tiu? l cunoti destul de bine - ghicete.
Ce tie s fac?
68

Orice voia. Niciodat nu cunoscuse pe cineva mai capabil


s manipuleze circumstanele, astfel nct s ias pe placul
lui. Era un comandant nnscut, iar oamenii lui i purtau o
loialitate fanatic.
- Pe vremea cnd l-am cunoscut, conducea o echip
special de comando a CIA. Se specializase n raiduri de gheril
i operaiuni complexe. CIA l trimitea cnd situaia devenea
prea dificil pentru echipele de comando obinuite.
Robert fluier ncet.
- Impresionant.
Da, la fel i spusese i ea, prima oar cnd l cunoscuse
pe Kilmer. Avea un stil calm, dezinvolt, discret, iar prezena
lui domina fr niciun efort.
- Ocazional, North i trimitea cte un agent pe care voia
s-l cleasc.
- i aa te-a trimis i pe tine?
- Aa m-a trimis i pe mine.
- Cum a fost?
- mbttor, ca i cum a fi but un whisky sec. i
nspimnttor de parc a fi mers pe srm peste Marele
Canion. tia precis tot ce fcea i ne trgea dup el. Aveam
doar douzeci i trei de ani, iar el prea uria. M orbea aproape
la fel ca pe restul echipei, cnd eram priftpreajma luii
- Dar i-a trecut.
-A , mi-a trecut, ba bine c nu... Nu putea s mai atepte.
Trebuia s-o ia pe Frankie de lng Kilmer. M duc s-o iau pe
Frankie, spuse ea, pornind spre ua grajdului. Tu stai aici, eu
am s-o aduc la tine ca s v luai rmas-bun.
- Nu te grbi aa. Vor fi nevoii s m smulg cu fora de
lng voi dou.
- Ai o slujb, Robert. Nu i-o poi risca. neleg. Peste
umr, adug cu amrciune: Cnd nu-s furioas ca toi dracii.
69

Imediat ce intr n grajd, auzi vocea lui Frankie.


- Darling e, de fapt, favoritul meu. Mi se pare nedrept s
am favorii, dar Charlie mi l-a dat pe Darling mie, iar mama
spune c unii cai au o putere special de nelegere.
- Sunt sigur c are dreptate* rspunse Kilmer. tie multe
despre cai. Cu siguran, Darling e foarte artos.
- mi plac caii palomino. Darling mi amintete de Trigger, calul lui Roy Rogers. tii c Trigger tia cincizeci dc
trucuri?
- Nu. Am auzit i eu c era detept, dar asta mi se pare
uluitor.
Grace ajunsese destul de aproape pentru a-i vedea pe
Kilmer i Frankie n boxa lui Darling. Fetia se uita la Kilmer
cu o expresie animat, iar el i zmbea. Mare minune c reuise
s-o smulg din depresie, fie i doar pentru cteva momente.
-Frankie.
Aruncnd o privire spre Grace, Frankie ddu din cap.
- Tocmai terminam, mam. A trebuit s-l ajut pe domnul
Kilmer. Nu tia unde erau toate lucrurile.
- Spune-mi Jake, i se adres el fetiei. Dup ce rscolim
mpreun prin blegar, riu mai are rost s ne formalizm.
Frankie zmbi.
- Da, cred c nu.
- Robert te ateapt, Frankie, i Spuse Grace. Ar dori s v
luai rmas-bun.
Fetiei i czu faa.
- Da, aa e... Trebuie s ne desprim de Robert. La asta
nu m-am gndit.
'
- i el e la fel de trist ca i tine* Frankie. Oricum, nu ne
desprim pentru totdeauna. Prietenii buni rmn prieteni.
- Mda, aa cred... i terse minile de prosopul pus pe
uia boxei. Doar c toat lumea pare s... plece...
70

Fr s mai atepte rspunsul, o lu la goan pe culoar,


spre u.
Grace rmase cu privirea dup ea.
- Fir-ar al dracului s fie...
- Nu i-1 repartizeaz din nou pe Blockman? se interes
Kilmer. Poi s-l ceri?
-N u.
Ochii lui se ngustar.
-D e ce?;
Grace nu scoase niciun cuvnt.
- De ce nu poi?
- Fiindc i-am trimis pe North i Crane la dracu.
- Interesant. Sttea perfect nemicat, dar Grace simea
furtuna care mocnea sub aparenele calme. i pot s te ntreb
i eu de ce?
- Crane a vrut s se joace de-a ulii i porumbeii cu mine
i Frankie, ca pre pentru a ne proteja n continuare. L-am
bgat n m-sa.
Dup un moment de tcere, Kilmer spuse:
- Cred c ar trebui s-i fac o vizit lui Crane cu prima
ocazie. Apoi adug: Dei prostia lui ar putea aciona n
avantajul meu, dac te ndreapt spre mine. Aa e?
-N u.
- Mai spune-mi o dat, dup ce vei avea timp s te gndeti
la toate consecinele. Se ntoarse, pornind spre u. II las pe
Dillon aici, s stea de Veghe i s vad de cai, pn
mine-dimiriea, cnd vin oamenii lui Baker s ia ferma n
primire. Voi V ntoarcei la motel?
- Numai pentru noaptea asta.
i mai ddu lui Darling o ultim palm uoar pe crup,
apoi l urm pe Kilmer spre u.
- Dup aia, am plecat. Imediat ce-mi pun la punct un plan,
m duc la banc i-mi scot banii. Spuneai c am la dispoziie
dou zile. Mai e valabil termenul?
71

- Din cte tiu eu, da. Donavan st cu degetul pe pulsul


lui Marvot, la El Tariq, i m ine la curent. Fcu o pauz. Eu
am deja un plan gata fcut, Grace. i mai am i o echip bun
care s v apere.
- Robert a spus c nu mai lucrezi pentru CIA.
- tii c jumtate din oamenii mei nu erau din CIA nici
chiar pe vremea cnd lucrai i tu cu mine. Nu mi-a fost greu
s-i nlocuiesc pe agenii guvernamentali. i muli dintre ei au
preferat s rmn cu mine.
l putea crede. Kilmer inspira loialitate fr s fac nici
cel mai mic efort.
r Ca s ce?
Kilmer ridic din umeri.
- Ca S ndeplinim misiunile pentru care suntem angajai.
Pe lumea asta se gsete oricnd de lucru pentru o mainrie
militar bine uns. Am fcut de toate, de la salvarea unor
directori petroliti rpii, n Columbia, pn la debarasarea
forelor americane din Afganistan de trgtorii teroriti. De
cnd am plecat din CIA, nu s-au schimbat prea multe.
- i atunci, de ce-ai plecai?
i nfrunt privirea aspr.
- Din acelai motiv ca i tine. -a mpuit acolo brnza.
- i n-ai vrut s-i mai ajui,
- N-am de gnd s m justific, spuse el ncet. Am fcut
ceea ce aveam de fcut. De miracole nu-s n stare. Am avut de
ales.
- i ai ales prost, coment ea, mutndu-i privirea. L-ar fi
putut costa viaa pe tatl meu.
- Nu l-a costat, dei exista i posibilitatea asta. A trebuit
s m mic repede, ca s-i salvez pe ali patru oameni din
echipa mea pe care trebuise s-i lsam la El Tariq n noaptea
aia. Tatl tu era la Tanger. N-a fi avut timp s ajung la el
nainte c Marvot s-i poat ntinde o curs.
72

- i nu m-ai lsat nici pe mine s m duc la el. Pumnii i se


strnser, lng trup. M-ai lovit n cap i m-ai nchis n pivnia
aia nenorocit. Nu i-am cerut ajutorul. N-aveam nevoie de
tine. A fi putut ajunge la tatl meu de una singur.
- Iar acolo te-ar fi ateptat Marvot. I-am trimis tatlui tu
un avertisment, doar pentru eventualitatea c m nelam. N-a
plecat din Tanger. Asta nu-i spune nimic?
- Poate c n-a primit avertismentul.
Kilmer cltin din cap,
- L-a primit, dar nu avea nevoie de niciun avertisment.
tia ce se ntmplase la El Tariq.
- Ba nu tia. El era cel care le spusese agenilor CIA despre
Marvot, din capul locului. Mi-a obinut misiunea de la El Tariq.
N-a avut nicio vin c cineva i-a vndut pontul lui Marvot.
- i-am mai spus i atunci. Tatl tu i-a vndut pontul,
Grace.
-N u-i adevrat, mini. N-ar fi fcut asta. tia c eram i
eu acolo. M iubea.
Kilmer nu-i rspunse.
- M iubea, repet ea.
- Poate a crezut c putea s te scoat de-acolo nainte s
ne cad ceru-n cap. Dar sfritul misiunii se apropia prea
repede... Ridic din umeri. Am mai vorbit despre asta, i nici
atunci nu m-ai crezut. N-ai s crezi nici acum. Aa c hai s
lsm totul n urm i s ne ocupm de ceea ce se ntmpl
acum. Ai nevoie de mine ca s-o protejez pe Frankie, iar eu am
mijloacele i dispoziia s-o fac. Las-m s te ajut.
Grace ncerc s-i controleze mnia i sentimentul de
trdare pe care i le redeteptaser acele amintiri. Scutur din
cap, cu micri smucite.
- Pot s-o protejez i singur. Se uit prin curtea grajdurilor,
spre Frankie i Robert. Trebuie s m duc acolo. Slav
Domnului c Frankie nu arat prea necjit.
73

- E foarte apropiat de el?


Grace pomi prin curte.
-D a .
- i tu?
i arunc o privire peste umr.
- Ce spui?
.:
- Te-ai culcat cu el?
Grace se opri.
- Nu te privete.
- tiu. Oricum, nu pare s conteze.
Tonul lui era linitit, dar ncrcat cu toat intensitatea pe
care i-o amintea att de bine. t
O, Doamne, iar trupul ei reaciona, rspundea, ca i cum
de la momentele lor de intimitate ar fi trecut doar o noapte, nu
nou ani de zile.
Nu!
- N-o s conteze ce simt eu, Grace, continu el. Dac te
hotrti s-mi ncredinezi mie rezolvarea problemei, vei
rmne complet stpn pe situaia ta personal.
Cu el, nu fusese niciodat stpn pe situaie - pe niciun
fel de situaie. Era de ajuns s-o ating, c se i topea. Atracia
sexual o zpcise i o speriase. La nceput, crezuse c era
doar adorarea eroului, dar n sptmnile urmtoare devenise
ca un drog, scpnd complet de sub control.
Nu putea fi acelai sentiment. Acum era mai btrn i
avea toate motivele s nu mai simt la adresa lui dect furie i
nverunare.
:
!
n zmbetul lui se simea o mic und de tristee.
- Nici pentru tine nu pare s se fi schimbat nimic, nu-i
aa? S nu te simi prost. Hormonii n-au nimic de-a face cu
gndirea logic la rece. Se ntoarse s plece. La noapte? voi fi
n apropierea motelului. I-am dat lui Blockman o carte de vizit
cu numrul meu de mobil, ca s i-o dea. Dac ai nevoie de
mine, sun-m.
74

i pomi spre drum.


Grace se bucura c plecase. Schimbul de replici o zguduise
i nu voia s mai aib de-a face cu el, pentru un timp. Crezuse
c reuise s-l scoat din viaa ei, dar era clar c asta nu se
aplica i instinctelor fizice.
Putea s-i fac fa. Poate c aventura lor se sfrise prea
brusc pentru ca s se poat ncheia complet i firesc. Unele
urme de emoie, rmase vii, erau fireti, probabil, ntr-o
asemenea situaie. Poate c data viitoare cnd l vedea n-avea
s mai Simt niciun fel de tensiune sexual. Trebuia s in
minte cine era el i ce fcuse, i totul avea s revin la normal.
Normal?
Ce era normal ntr-o lume ca asta, unde nite oameni buni
ca Charlie puteau fi ucii fr niciun motiv?
- mi place de domnul Kilmer, spuse Frankie, n timp ce
se instala n pat, n aceeai sear. De Jake, vreau s zic. Mi-a
spus c pot s-i zic Jake. Cred c e cool. Da ie nu-i place de
el, nu-i aa?
- Mi-a plcut, cndva, rspunse evaziv Grace. De ce-1
gseti cool?
- Ascult. Cei mai muli oameni nu-i ascult cu adevrat
pe copii. Dar el m ascult. Csc. i mai cred i c e detept.
Nu vorbete prea mult, dar e destul de... E detept, mam?
- Foarte detept.
- i ai lucrat cu el cnd erai superspioan?
- N-am fost supemimic. mi fceam doar meseria. O srut
pe frunte. Te simi mai bine, puior?
->Nu tiu. Cnd eram n hambar, iar am nceput s plng.
- E normal. Crezi c i-ai revenit, i pe urm se ntmpl
ceva i iar izbucneti n plns.
- i tu la fel?
75

- i eu. Dar important e c azi am Scut ce-arfi vrut Charlie


s facem. i c ne amintim cu drag de el n fiecare zi. Putem
face asta, nu-i aa?
- Sigur c da, rspunse Frankie, apropiindu-i degetele
de genele lui Grace pentru a le atinge uor ca fulgul. Ai ochii
umezi. Dintr-odat, i ngrop faa ntre snii lui Grace. M
doare cnd te doare. Ce pot s fac?
Cu un nod ct pumnul n gt, Grace o strnse la piept.
- S m iubeti. i te voi iubi i eu pe tine. Asta vindec
aproape orice. O culc la loc pe pern. i acum, dormi.
- Totul o s fie bine, nu-i aa? ntreb n oapt Frankie.
N-o s se mai ntmple nimic ru, da?
Grace ddu din cap.
- N-o s i se mai ntmple nimic. i promit c voi avea
grij de tine.
- i de tine, insist fetia.
- i de mine. O nveli mai bine cu ptura. Trebuie s am
grij de mine, ca s pot avea grij i de tine. Aa e nvoiala.
Noapte bun, puiule.
- Noapte bun, mam.
Grace stinse lumina de pe noptier i ddu la o parte
cearaful de pe patul alturat. Se ndoia c ar fi putut adormi,
dar voia ca Frankie s aib pe cineva cu ea n camer, dac se
trezea n timpul nopii. Fiica ei trecuse n ultimele cteva zile
prin destule momente de spaim i nesiguran ca s-i ajung
pe toat viaa.
Frankie adormise deja. I se auzea respiraia adnc i
regulat.
Grace se duse la fereastr i i cobor privirea spre parcarea
aflat cu dou niveluri mai jos. Ce se atepta s vad? O for
a poliiei de elit invadnd orelul? Poate. Marvot i putea
permite o for de elit, dac avea de unde s plteasc i
recompensa pe care o pusese pe capetele lor.
76

Dar nicio for angajat de el n-avea s fie vreodat la fel


de bun ca echipa lui Kilmer.
Mna i se nclet pe draperie. Faptul c un asemenea
gnd n-o oca deloc demonstra c l avusese n minte aproape
tot timpul. Orict ar fi vrut s-i resping oferta de ajutor,
ideea i tot revenea n minte. Kilmer era singurul care putea
s-o ajute pe Frankie n msura n care nimeni altcineva nu
putea nici s se gndeasc mcar. Dac Grace continua lupta
pe cont propriu, ar fi nseninat s fie pe fug tot timpul, i de
un milion de ori mai vulnerabil. Trecuse n revist zeci de
ascunztori posibile, dar nicieri n-ar fi fost la fel de n
siguran ca sub aripa lui Kilmer.
Frankie murmura ceva n somn. Visa.
i dac visul devenea comar? Grace i promisese c avea
s fie n siguran. Avea oare dreptul s-l refuze pe Kilmer,
cnd acesta putea s-i garanteze lui Frankie viaa?
Da, fir-ar s fie, Grace era inteligent i capabil, i n-avea
chef de amestecul...
Pe m-sa. Conta, n primul rnd, de ce avea nevoie Frankie,
nu ce chefuri avea Grace. Foarte bine - las s-i pun Kilmer
fundul la treab, aprnd-o pe Frankie. Fata merita tot ce puteau
ei s-i ofere.
i lu telefonul celular i form numrul lui Kilmer,
citindu-1 de pe cartea de vizit pe care i-o dduse Robert.
Imediat ce-1 auzi rspunznd, spuse:
-N-am ncotro, fir-a a dracu. Trebuie s fie n siguran.
- Fii mai clar.
- Rspunsul este da. Dar o vom face n termenii mei, iar
dac nu-mi place cum te ocupi de ceva, contramandez totul.
Ne-am neles?
-Ne-am neles. M pun n micare. S fie gata de plecare
la cinci dimineaa.
- S nu dai buzna aici ca un tvlug. Nu vreau s se sperie.
77

- Am s-o nconjor cu tot confortul familiar de care sunt n


stare. Dar factorul de decizie vei rmne tu. Tu eti centrul
vieii ei. Tu eti cea care va trebui s-o ajute s aib ncredere
n ceea ce facem.
- Ai fcut deja unele tatonri, coment ea sarcastic. Te
gsete cool.
Kilmer tcu un moment.
- Serios?
- E un copil i nu te cunoate.
- Sunt de-a dreptul dezumflat. Fcu o pauz. E extra
ordinar, Grace. Ai fcut o treab remarcabil.
- M-am strduit. E cu totul deosebit. Pe un ton mai aspru,
adug: i n-o s i se ntmple nimic. Aa c n-ar strica s faci
o treab ct mai bun, att la nivel de planificare, ct i de
execuie.
i nchise.
Gata. O fcuse.
Se ntoarse la patul lui Frankie i o privi. O frumusee de
fat. n timp ce dormea, nc mai avea acea vulnerabilitate
luminoas a unui copil mult mai mic.
- Am pornit la drum, puiule, i opti ea. Nu e ceea ce-mi
dorisem, dar cred c e cel mai bine pentru tine. Iisue, sper s
fie cel mai bine pentru tine.

G a t a ? ntreb Kilmer, cnd Grace deschise ua.


Grace ddu din cap.
- Frankie e n baie, Vine imediat:
- Cum suport?
- Bine. E foarte rezistent. I-am spus c trebuie s
gsim un loc sigur unde s mergem i a neles. Grace fcu
o mutr acr. Cred c mai ngrijorat c pentru mine, dect
pentru sine nsi.
-Num-armira. Kilmer i deschise telefonul. Dillon, vino
i ia bagajele. Mergem.
- Ce, credeai c-am s m rzgndesc n ultima clip?
- Era i asta o posibilitate. Nu te artai prea entu
ziasmat de...
- Bun, Jake, l salut Frankie, ieind din baie.
- Bun, Frankie. xM-ambucurat s aud c venii cu noi. O
s avem nevoie de ajutorul tu.
Fata se ncrunt.
- La ce anume? ,
- La ngrijitul cailor de la ferm.
Fcu ochii mari. .
. - Cai? Ci sunt?
Trei. Nu tiu detaliile, dar cred c vor avea nevoie dect
mai mult micare i ngrijire.
79

- Caii au ntotdeauna nevoie de ngrijire. Mama nu mi-a


spus c mergem la o ferm. E a ta?
- Nu, am nchiriat-o doar, pentru cteva luni. Sper ca ntre
timp s v putei ntoarce acas.
- i unde e?
- Lng Jackson, Wyoming. Cred c-i destul de frumoas.
- n vest. O ferm... Ochii lui Frankie strluceau. Ca Roy
Rogers.
Kilmer zmbi.
- Dar m tem c nu e niciun Trigger. Dac vrei un cal
minune, va trebui s i-l dresezi singur.
- Nu-1 putem lua pe Darling? Am i nceput s-l dresez.
- Nu chiar acum. Poate mai trziu.
Se auzi o btaie n u, iar Kilmer deschise.
- Frankie, el e prietenul meu, Dillon. Vine cu noi la ferm.
Vrei s-i ari unde sunt bagajele?
- Sigur.
l conduse pe Dillon prin salon, spre dormitor.
- Eti cowboy? l ntreb ea, n timp ce-i arta bagajele
puse lng pat. Nu prea pari.
- Sunt un cowboy n devenire, rspunse Dillon. Poate-mi
dai i tu cteva lecii.
- Poate... l privi ea cu ndoial. Dar la vaci nu m prea
pricep. Lui Charlie nu-i plceau vitele. Numai caii. Sunt i
vaci acolo, Jake?
- N-am auzit s fie. Va trebui s aflm mpreun, spuse
el, lund una dintre geni. Dar aa, aventura va fi cu att mai
interesant. O privi pe Grace. Toate bune, pn-aici?
- Vom vedea, dup ce ajungem la ferma asta. Cu ce
mergem pn acolo?
- Lum maina pn la un aeroport privat de lng Birmingham, iar de acolo vom zbura cu un mic avion cu reacie,
pn la Jackson Hole. i de-acolo pn la ferm o s nchiriem
o main.

- N-o s ne urmreasc nimeni?


- Nimeni. Doar m cunoti.
- Te-am cunoscut acum nou ani.
- Nu m-am schimbat. i ntlni privirea i i-o susinu. Mai
ales, cnd e vorba de lucruri importante.
Cu un efort, Grace i smulse privirea dintr-a lui.
Kilmer se ntoarse iar spre Frankie.
- Du-te la main cu Dillon, Frankie. Noi verificm dac
n-ai mai uitat nimic prin dulapuri i sertare, ca de obicei, i
venim imediat dup voi.
Frankie o privi pe Grace.
-O K ?
Mama ei ddu din cap, iar fetia lu trusa de toalet din
mna lui Dillon.
- Pe-asta o duc eu...
n timp ce ieeau, Grace i lu jacheta de pe canapea.
- Vorbete clar. Ct de sigur e locul la?
- Ct de sigur l pot face eu s fie. Aduc la ferm aproape
toat echipa, ca s v pzeasc pe voi dou. Hrtiile le-am
ngropat; cu excepia cailor, ferma se poate ntreine singur,
aa c localnici nu vor fi prin zon.
- De ce te-ai gndit la o ferm?
- i-am spus c vreau ca Frankie s stea ct mai comod
posibil.
Ochii ei se ngustar, privindu-1 lung.
- Dar mai e i altceva, nu-i aa?
Drept rspuns, buzele lui se arcuir la coluri.
- Ce bine m cunoti...
Grace deveni rigid.
- Dumnezeule, chiar ai de gnd s ncerci Perechea.
- Numai dac nu va avea niciun impact asupra voastr.
- Eti nebun. Acum nou ani ai pierdut trei oameni la El
Tariq. Nu i-a fost de ajuns?
81

- Prea muli. Chiar i unul ar fi fost prea mult. De-asta nu


vreau s m dau btut. Erau oamenii mei i nu i-am scos
de-acolo la timp. Tu ai reuit s scapi, dar pe urm ani de zile
ai stat ascuns de ticlosul la, temndu-te s duci o via
normal. Din clip-n clip, putea s-apar i s-i ia tot ce
construisei - inclusiv viaa ta, i a lui Frankie. Nu voi lsa ca
ameninarea asta s mai planeze asupra voastr. Fcu o pauz.
i nici pe Marvot nu-1 voi lsa s stea linitit, conducndu-i
micul imperiu. Va pierde totul, dup care am s-l omor. i voi
ncepe cu Perechea.
Rostise ultimele cuvinte fr nicio expresie, dar cu cea
mai deplin convingere.
Marvot mort. La acest gnd, Grace simi izbucnindu-i n
suflet un val de satisfacie feroce.
- nc-1 mai urti pe nemernic.
Kilmer i studia expresia.
- mi amintesc c ntr-o vreme nu te puteai decide pe cine
dintre noi voiai mai mult s-l omori - pe Marvot sau pe mine.
- Pe Marvot. La limit. Mi-a omort tatl - iar tu eti cel
care m-a mpiedicat s-l salvez.
- i a mai face-o nc o dat. Cum ai reuit s te abii i
s nu te rzbuni pe Marvot, atia ani?
- Frankie.
ncerca s-i suprime tumultul emoional pe care-1
declanase ura ei contra lui Marvot. Nu se schimbase nimic.
Motivul penru care fugise i se ascunsese, lsndu-1 pe Marvot
n pace, era nc prezent i valabil.
- Am ieit din combinaie. N-am s te ajut.
Sprncenele lui se nlar.
- i-a cerut cineva s ajui?
- Crane.
- Eu nu sunt Crane. N-am nevoie de ajutorul tu. i fcu
semn s ias naintea lui. Nu vreau dect ca voi dou s fii n
82

siguran. Toat viaa mi-am rezolvat problemele destul de


bine fr ajutorul tu, Grace. Nici cu Perechea n-o s se
ntmple altfel.
- Foarte bine. Trecu pe lng el, pornind spre ascensor.
Fiindc, n clipa n care vd cel mai mic semn c-ai pus ochii
pe Pereche, n timp ce Frankie e la ferma aia, am disprut
amndou.
- Robert! Frankie sri din mainn i o lu la fug pe
asfaltul pistei, spre hangarul lng care sttea Robert
Blockman. l mbri din toat inima. Ce-i cu tine aici?
Credeam c...
- i eu credeam la fel, rspunse el i o ridic, nvrtind-o
n cerc. Dar pe urm m-am gndit ct de mult nevoie ai de
mine ca s treci de la centura maro la centura neagr. Dac
lsam s treac prea mult timp, uitai tot ce-ai nvat. Aa c
m-am hotrt s vin i eu.
- Excelent! l strnse iar n brae, apoi se ntoarse spre
Grace. Nu-i aa c-i extraordinar, mam?
Grace ddu din cap.
- Nu era bine s-i pierzi reflexele.
ntlni privirea lui Robert peste capul lui Frankie.
- Dar tu ai mult mai mult de pierdut dect Frankie. Doar
dac nu cumva s-o fi rzgndit Crane...?
Robert cltin din cap.
- Cnd am ncercat s vorbesc cu el, mi-a spus s m duc
s-mi vd de treburile mele, rspunse el, dup care i zmbi
lui Frankie. i, ntruct tocmai mi se oferise o treab pe care
mi-era greu s-o refuz, i-am urmat sfatul. Arunc o privire spre
Kilmer. L-am sunat pe Stolz - omul meu de legtur la direcia
din Langley - care acum ncearc s dea de urma scurgerii de
informaii care l-a condus pe Kersoff la Grace.
- n ct timp?
83

Robert ridic din umeri.


- Nu tiu. Apoi o lu pe Frankie de mn. Haidei s ne
urcm n avion. Am adus cu mine un DVD cu ultimul concert
al lui Sarah Chang. M gndeam c poate vrei s-l vedei.
- Eu vreau! ddu Frankie din cap cu nsufleire, n timp
ce pornea pe lng el spre avion. tii, i ea a nceput tot de
mic, la fel ca mine. Dar, de fapt, a cntat cu Filarmonica din
New York, cnd avea opt ani. Nu cred c mi-ar plcea aa
ceva. M-ar ncurca. Poate mai trziu.
De cum ajunser destul de departe ca s numai poat fi j
auzii, Grace se ntoarse spre Kilmer.
- De ce?
- i-am promis cele mai confortabile condiii pentru |
Frankie. Face parte din viaa ei.
- Aa c l-ai ademenit s renune la pensia de la stat?
- N-o s-i simt lipsa, i n-am fcut dect s-i art j
momeala. El e cel care s-a repezit s-o nhae. ine la tine i la \
Frankie, i era gata s ncerce ceva nou i diferit.
- Prezena n echipata corespunde cu siguran descrierii, j
coment ea pe un ton sec. Dac nu cumva ai s-l trimii la !
moarte.
- i promit c n-am s-o fac pe David cu Uriah l lui, |
murmur el. Orict de mult m tenteaz.
- David i Uriah..., repet Grace, cu fruntea ncreindu-i-se |
a nedumerire. Cine erau...
- Las, nu conteaz. Kilmer pornise deja spre avion. Hai, 1
s plecm de-aici.
David i Uriah.
Apoi, i aminti. Regele biblic David, i Uriah, soul 1
Bathshebei, care fusese trimis la moarte de David fiindc regele j
poftea la nevasta lui.
Poft.
Nu, mai bine s nu se gndeasc la vorebele lui Kilmer. 1
84

Iisuse, cum naiba ar fi putut s nu se gndeasc? i


declanau amintiri nsoite de cele mai senzuale furnicturi, la
fel de sigur ca noaptea care urmeaz dup zi.
Voise anume s-i aminteasc. Subtil, pramatia. Voise s-i
dea de tire c pentru el nu se sfrise. Lsase s-i scape aluzia
la pasiunile biblice, care erau atotdevoratoare, dup care o
fcuse s-i asocieze cu frenezia sexual care...
Termin.
Kilmer nu era David, i nici ea nu era cine tie ce matracuc
biblic fcnd baie pe acoperiul casei. Ceea ce fusese ntre ei
se terminase.
Nu trebuia dect s se asigure c aa rmnea.
Ferma se numea Bar Triple X. Numele era nscris pe
stlpul de lemn de lng poart.
- Las-m pe mine s deschid poarta!
Frankie sri din main, apoi se opri, cu capul ridicat.
- Aici e mai rcoare dect acas. Privirea i se abtu spre
mreia gola a Munilor Grand Teton. i mai frumos. Foarte
frumos. Dar e altfel... Se ncrunt, ncercnd s defineasc
deosebirea. Ferma lui Charlie era ca un ponei blnd, iar asta
e... un armsar nrva. Apoi chicoti. Da, asta e! declar ea i
deschise larg poarta.
Atept ca maina s treac, apoi o nchise la loc i se
urc din nou n main.
- Dar e interesant c-i altfel, nu-i aa, mam? Iar tu ai
mblnzit o mulime de armsari nrvai. Trebuia s-l
mblnzeti i pe la de doi ani, dar... Zmbetul i pieri de pe
buze. Dar s-a ntmplat... ce s-a ntmplat.
- Am s-o fac cnd ne ntoarcem, o asigur Grace,
cuprinzndu-i umerii cu braul. Dar ai dreptate, aici e altfel.
Va trebui s vedem doar ce putem face. Se ntoarse spre Kilmer.
N-am vzut niciun dispozitiv de paz.
85

- Vin i ei n seara asta. Arunc o privire spre Frankie i


zmbi. Mine, Vor umbla muli cowboy pe-aici.
Frankie i zmbi i ea.
- Dar nu i vaci. N-am vzut nicio vac;
- Pun pariu c unii din acei cowboy n-au nclecat n viaa
lor pe niciun cal, zmbi Dillon. Cel puin, aa sper. Nu vreau
s fiu singurul.
Opri maina n faa casei de crmid cu un etaj i sri
afar.
- Duc bagajele nuntru. Mcar de catr sunt bun.
- Te ajut i eu, se oferi Robert, lund o geant i dou
valize, dup care l urm pe trepte. Care dormitoare, Kilmer?
- Frankie i Grace vor sta n primul din capul scrii.
Celelalte sunt libere. Dup cc terminai, v uitai n grajd, voi
doi? Nu uitai nici fnarul.
- Sigur, rspunse Robert i dispru n cas.
Frankie cobor din main i alerg pe verand.
- Ce drgu... murmur ea. i auzi vntul... Cnt!
- Serios? ntreb Kilmer, lsndu-se pe vine alturi. i ce
cntec e?
- Nu tiu, rspunse fetia, privind munii cu o expresie
vistoare. Dar mi place... Se aez pe trepte. Pot s stau puin
aici, mam?
- Numai dac nu te ndeprtezi, i ciufuli Grace buclele,
n timp ce trecca pe-alturi. O jumtate de or.
-O K .
. - Dac vrei, ne ducem s vedem caii, imediat ce bieii
verific grajdul, propuse Kilmer, n timp ce lua clapele lui
Frankie de pe bancheta din spate, unde insistase s i le in|!
i urca treptele verandei.
Frankie cltin din cap.
-N u acum. Se rezem de balustrada verandei, cu privirea
spre muni. Vrea doar s stea aici i s asculte...

- Foarte bine, spuse Kilmer, deschizndu-i ua lui Grace.


Caii pot s mai atepte.
Decoraiunile interioare ale casei erau mai blnde, ntr-un
stil meteugresc mai fin dect cel western, i spuse Grace.
Un emineu enorm ocupa un perete, avnd n fa o canapea
confortabil, tapiat cu catifea reiat bej. Cteva fotolii de
piele erau rspndite prin camer, iar lng unul dintre ele se
nla un splendid lampadar Tiffany.
-Drgu.
- M bucur c-i place, rspunse Kilmer, care urca scara,
cu cutia clapelor lui Frankie sub bra. Sunt patru dormitoare.
Pe tine i pe Frankie v-am plasat n primul.
- Poi s lai clapele aici, jos. Va avea nevoie de ele destul
de curnd.
Kilmer ntoarse capul spre ea.
- Cntecul vntului?
- Poate, ridic din umeri Grace. Sau poate pentru altceva.
Acum dou seri, spunea c are nevoie de un pian... nainte s
aflm despre Charlie...
- E prima oar cnd i-am vzut latura asta, spuse el,
ntorcnd gnditor capul spre u. E interesant. La un mo
ment dat, un copil nnebunit dup cai, i-n clipa urmtoare...
Foarte interesant.
- E tipic pentru Frankie. Am ncercat s m asigur c
ambele laturi rmn n echilibru, spuse Grace, pornind n sus
pe scar. De exemplu, n-are voie s se eschiveze de la treburi,
doar fiindc tocmai compune o melodie.
- Doamne ferete!
II privi ncruntat.
- E foarte important. Da, trebuie s fie ncurajat, dar la
fel de vital e i construirea unui caracter puternic.
- A zice c are un caracter al naibii de puternic. In clipa
urmtoare, Kilmer ridic mna. Nu - nu te critic. Ai fcut o
treab incredibil, i n-am niciun drept s m amestec.
87

- sta-i adevrul.
Kilmer zmbi.
- Dar pot spune c simt o anumit mndrie pentru c n
materialul cu care ai lucrat a jucat un rol i partea mea de
gene?
- Mie mi-o poi spune - cu condiia s nu i-o spui i lui
Frankie, rspunse Grace, n timp ce trecea pe lng el,
continundu-i drumul pe scar. Mine vine i Donavan?
- Nu, pe el l-am pus s stea cu ochii pe Marvot. E cel care
mi-a spus c unul dintre juctorii ce apruser pe proprietatea
lui Marvot era Kersoff. N-am s-l retrag de acolo dect dac
am neaprat nevoie de el aici.
- i cine-a mai fost invitat de Marvot s-i ncerce ansele
la recompens?
- Pierson i Roderick. tia erau marii rechini, dar simt
sigur c Marvot a deschis porile i pentru muli peti mai
mici. Dorea s stimuleze o concuren suficient ca s se
asigure c obinea ceea ce voia.
- Canalia.
- Intr-adevr. Dar, fcndu-i s se ia la ntrecere ntre ei,
ne pune pe noi n avantaj. Nimeni n-o s rite ca i ceilali s
descopere c v-a gsit, nainte de a v captura efectiv i a v
preda lui Marvot.
- Sau a-i preda capetele noastre ntr-un co.
Kilmer confirm.
- n orice caz, n felul acesta am ctigat timp s plecm
de-acolo, din moment ce nimeni nu-i raporta direct lui Marvot.
Se ntoarse i pomi napoi spre parter, cu clapele n brae.
Pe-astea am s le pun lng canapeaua din living. Cred c-ar fi
trebuit s fac rost i de un pian.
- Cu clapele se descurc de minune, rspunse Grace,
oprindu-se n capul scrii pentru a se uita n jos spre el. Mi-ai
spus la ct se ridic recompensa pus de Marvot pe capul lui
Frankie i al meu. Pentru tine ce pre ofer?

Suficient pentru a ntemeia un mic regat. ndreptndu-se


de spate, Kilmer pomi iar spre verand. E puin cam suprat
pe mine, imagineaz-i.
Dintr-odat, pe Grace o strbtu un fior. De ce naiba
Kilmer nu-i ntorsese spatele lui Marvot, pur i simplu, aa
cum fcuse ea? Nu, el trebuise s-i nfig clciele n pmnt,
s trag de timp i s rite totul.
Dar oare Grace i ntorsese cu adevrat spatele lui Marvot?
Valul acela de ferocitate pur pe care-1 simise o luase, de
asemenea, prin surprindere.
Sentimentele nu erau aciuni.
Decizia de a merge nainte i aparinuse lui Kilmer.
Singurul lucru care o interesa pe ea era s-o in pe Frankie ct
mai n siguran.
Dormitorul pe care i-1indicase Kilmer coninea dou paturi
de dimensiuni mari, acoperite cu plpumi pe care erau brodate
motive florale. Fereastra panoramic din faa lor lsa s se
vad aceeai mirific privelite montan care o vrjise pe
Frankie.
Se duse la fereastr i privi n jos, spre padoc. Un cal sur
i unul murg se plimbau alene prin zon. Frumoi cai. Structur
osoas mic. Snge arab?
Perechea de cai cu ochi albatri de la El Tariq era din
arabi albi, i aminti ea dintr-odat. Splendizi n toate detaliile
fizice, iar ochii aceia albatri i fceau cu att mai neobinuii.
i detepi. Foarte detepi. Niciodat nu avusese de-a face
cu cai mai inteligeni i care reacionau mai bine. Preau s-i
simt fiecare gnd, fiecare emoie.
i i cunoscuse. Experiena de a fi cu Perechea fusese
absolut emoionant. La nceput, i fusese imposibil s se
gndeasc la ei individual. ntotdeauna nu erau dect Perechea
- pentru ea i pentru toi ceilali de la El Tariq. Dar, spre sfrit,
devenise capabil s nceap s-i deosebeasc, s-i fac s
89

reacioneze ca fiine de sine stttoare. Fuseser energici,


ncordai i teribil de fascinani. Oare i acum erau la fel?
Trebuiau s aib aproape zece ani...
Nu te mai gndi la ei.
i spusese lui Kilmer c nu voia s mai aib nimic de-a
face cu Perechea, i vorbise serios. Era prea periculos, i o
costaser deja prea mult.
Se ntoarse de la fereastr i-i puse geanta de voiaj pe
pat, unde-i deschise fermoarul. Dup ce termina de despachetat
bagajele, avea s fac un du, apoi s coboare la buctrie ca
s vad ce-i putea pregti lui Frankie pentru cin. De obicei,
fiica ei mnca zdravn, dar n acele perioade de creaie era
cam absorbit i trebuia s i se aduc aminte s mnnce.
Dac sttea s se gndeasc mai bine, avea s despa- i
cheteze doar o geant, pe cealalt lsnd-o strns, gata de
drum. Avea ncredere n eficiena lui Kilmer, dar nu i n
bunvoina mprejurrilor. ntotdeauna era cel mai bine s
se pregteasc pentru tot ce putea fi mai ru i s spere n
tot ce putea fi mai bine.
El Tariq, Maroc

- Credem c Kersoff a localizat femeia i copilul, anun


Brett Hanley, intrnd n camera de zi. n Alabama.
Marvot ridic privirea de la partida de ah pe care o juca
mpreun cu fiul su n vrst de zece ani.
- Cnd putem S le ateptm?
- Pi, nu e tocmai... Misiunea n-a fost n ntregime ncu
nunat de succes.
Marvot i mut piesa.
- ah mat. Se ncrunt. Guillaume, de cte ori i-am spus
s-i pzeti regina? Acum, fugi i gndete-te la greelile pe
care le-ai fcut. Disear, vreau s-mi spui cum ai fi putut ctiga
partida asta.
90

- Nu sunt sigur... Ochii lui Guillaume se umplur de


lacrimi. mi pare ru, tticule.
- Prerea de ru nu e de ajuns. Cuprinse cu blndee
obrazul biatului n palm. Ascult, trebuie s te concentrezi
i s joci mai bine, ca s pot fi mndru de tine. Asta vrei,
nu-i aa?
Guillaume ddu din cap.
- i voi fi mndru. De la o partid la alta, joci din ce n ce
mai bine. l mbri, apoi i ddu o palm la fimd. Hai, du-te
i f ce i-am spus. l privi cum se ndeprta n fug. Ce
absurditate ncerci s-mi serveti, Hanley?
- Kersoff a disprut.
- Atunci, de unde tii c a gsit-o? Mai la obiect, de unde
tii c a dat gre?
- Nevasta lui Kersoff, Isabel, m-a sunat acum o or. A
spus c o gsise pe femeie i plnuia s ndeplineasc misiunea
acum dou nopi. Dar din seara aia n-a mai primit nicio veste
de la el. Am urmrit pista i am aflat c la o mic ferm din
Tallanville, Alabama, erau o femeie i o fat de vrste care
corespundeau ca descriere. Proprietarul fermei a murit ntr-un
accident de circulaie, n seara respectiv, iar femeia, Grace
Archer, i fetia au disprut.
- i aceast Grace Archer ar putea s fie Grace Stiller a
noastr?
Hanley ddu din cap.
- Atunci, poate c Kersoff se pregtete s mi le dea n
primire.
- Nevasta lui Kersoff era... era foarte ngrijorat, replic
Hanley, zmbind apoi sarcastic. A ntrebat dac ai plti ceva
informatorului soului ei care o localizase pe aceast Grace
Archer. E clar c se temea mai mult s nu-i piard poria de
mlai, dect de faptul c soul ei dispruse. Ce s fac?
91

- Du-te i vorbete cu ea. Ai o minte ager; folosete-i-o.


Ai s-i poi da seama dac ncearc doar s m stoarc de
bani. Iar dac pare s tie ntr-adevr ceva de valoare, afl
despre ce este vorba.
- i dac nu tie?
- tii c nu pot suferi oamenii care ncearc s m
pungeasc. Deci, cum spuneam: folosee-i mintea. Cobor
privirea spre piesele de ah. Ci oameni avea Kersoff cu el?
- Trei.
- i crezi c Grace Archer ar fi putut s se ocupe singur
de ei.
- Era foarte bun. Chiar tu mi-ai spus.
- Dar patru oameni, probabil, lund-o prin surprindere...
Ar fi dificil, doar dac nu cumva a ajutat-o cineva.
- Kilmer?
- Asta speram s se ntmple. E posibil. Cnd am aflat c |
boarfa aia adusese pe lume copilul lui Kilmer, pentru mine s-a
deschis o u. tiu ce putere poate avea un copil asupra unui
om. Dac exist ceva ce-1 poate scoate la lumin, asta ar fi.
- Dar, de fapt, o vrei pe femeie?
- Pe femeie trebuie s-o am. Era cu adevrat incredibil
felul n care se nelegea cu caii. O vreme, am crezut c ea
avea s fie soluia mea la enigm. i nc mai cred c sunt
anse. A trebuit s am rbdare al dracului de mult timp, dar
tiam c urma s-o gsesc n cele din urm. i e clar c-i la fel
de periculoas ca acum nou ani. Lu piesa de ahcare-1 fcuse
pe Guillaume s piard partida. Dar, n fond, ntotdeauna
trebuie s-i pzeti regina.
s te ajut cu ceva? Kilmer sttea n ua buctriei,
privind spre supa care fierbea pe aragaz. Presupun c nu. Pari
s le ai pe toate sub control. Nu-mi amintesc s fi tiut s
gteti.

- Am nvat. Frankie trebuia s mnnce, rspunse Grace,


scond farfuriile din dulap. i oricine e-n stare s desfac o
cutie de sup i s pun pinea cu usturoi la cuptor.
- E tot pe verand. Crezi c-o poi convinge s vin
nuntru, la mas?
- Da. Am s-i spun c trebuie s mnnce pentru c dup
asta mergem la grajd s vedem caii. tii ceva deosebit despre
ei ce i-a putea spune?
- Armsarul sur are doi ani i n-a fost nclecat niciodat.
Murgul se zice c e blnd i, probabil, va fi un cal bun pentru
ea. Cel negru e cam temperamental, dar deloc ru.
- Cum i cheam?
Kilmer ridic din umeri.
- N-am ntrebat. Pot s-l sun pe proprietar i...
- Las. Probabil lui Frankie i va plcea s le gseasc
singur numele, spuse Grace, pornind spre u. Robert unde-i?
Nu l-am mai vzut de cnd am ajuns aici.
- I-am spus s ia jeepul i s fac o mic recunoatere n
zon. M-am gndit c nu stric.
- ntr-adevr, confirm Grace, scond din cuptor tava n
care era pinea cu usturoi. Ce i-ai promis ca s-l convingi
s-i dea demisia din slujb?
- O contiin curat n legtur cu tine i Frankie, rspunse
el, n timp ce-i ddea o farfurie pe care s pun pinea. i
destui bani ca s fie sigur c va avea o btrnee foarte linitit.
- nseamn c o duci bine.
- Da, ntotdeauna m descurc bine, cnd sunt lsat cu
propriile mele resurse. Numai cnd am ncredere n alii, ncep
s apar problemele.
- Tatl meu nu...
- Nu m refeream la cineva anume. De fapt, m gndeam
la cei trei ani n care am colaborat cu CIA. Au existat mai
93

multe ocazii cnd m-au legat de mini. Zmbi, privind-o n


ochi. i m-au fcut s-mi pierd timpul, trimindu-mi boboci
pe care s-i iniiez.
Grace i mut privirea n alt parte.
- Ce nenorocire...
- Ctui de puin. A meritat sacrificiul. Tu ai compensat
pentru toi ceilali.
- Zu? Fcu un efort s se uite din nou la el. neleg
c pe niciuna dintre celelalte nu le-ai putut convinge s se
culce cu tine.
- Nici n-am ncercat. North mi-a trimis numai biei
naintea ta, i nu am gusturi din alea... Apoi, zmbetul i pieri
de pe buze. Nici tu tine n-am ncercat, Grace. S-a ntmplat
pur i simplu. A fost ca o explozie subteran. Prima dat cnd
te-am vzut am simit unda de oc, apoi s-a dezlnuit iadul
pe pmnt.
La fel fusese i pentru ea. Pe vremea aceea, era att de
ano, att de sigur pe sine i pe ceea ce-i dorea de la via...
Apoi, l ntlnise pe Kilmer, i se pomenise dus de curent n
largul mrii.
- Da, aa a fost. Dar eu am simit replicile cutremurului i
dup ce m-am desprit de tine. Rmsesem nsrcinat. Pentru
mine nu se terminase.
- Grace, am crezut c nu era niciun pericol. Mi-ai spus... ;
- tiu ce i-am spus. Am minit. Eram nebun. O doream
att de tare, nct n acel moment nimic altceva nu mai conta
pentru mine.
- mi pare ru, Grace.
Grace ridic brbia.
- Mie nu. O am pe Frankie. Cum naiba s-ar putea
s-mi par ru pentru asta? Tu eti singurul cruia ar trebuii
s-i par ru. Ai petrecut aceti opt ani fr ea i nici
mcar n-ai tiut ce pierdeai.
94

- Ba am tiut. North mi-a spus c erai nsrcinat a doua


zi dup ce-a aflat de la tine.
Buzele ei se rsfrnser.
- Iar tu ai alergat s-mi fii alturi.
- Nu. i tii de ce?
- i-ar fi fost incomod. N-aveai nevoie de o amant
gravid.
Kilmer i ignor ironia rspunsului.
- Marvot te cuta. Reuisei, mai mult dect oricine
altcineva, cu Perechea. Trimisese oameni dup tine prin toate
colurile lumii. Nu puteam gsi niciun loc unde ai fi fost n
siguran. i eu eram pe fug, i-mi pierdusem jumtate din
echip n acel raid pentru a lua Perechea. tiam c aveam
nevoie de timp ca s-mi refac forele, aa c am ncheiat un
trg cu North.
- Un trg?
- Mi-a promis tratament de protecia martorilor pentru
tine i copil, cu un bodyguard postat la ua voastr. Pe-atunci,
CIA i putea oferi o protecie mai bun dect eram eu n stare.
Aa c am acceptat.
- i tu ce i-ai dat n schimb?
- I-am rezolvat o treab foarte murdar n Irak i i-am
promis c-1 las n pace pe Marvot atta vreme ct tu vei fi
inut sub protecie:
- S-l lai n pace? se ncrunt Grace. CIA voia s-l
opreasc. Ne-a dat chiar i permisiunea s-l lichidm, dac
ncerca s ne mpiedice s-i furm Perechea.
- Da, dar vntul opiniei politice i schimbase direcia
chiar naintea raidului. E clar c Marvot avea pe statul de plat
civa politicieni din Congres care au pus obstrucii n calea
ageniei.
- Politicieni? Ce naiba avea Congresul de-a face cu un
escroc ca Marvot?

- Destul de mult, se vede clar, dup ceea ce-am aflat de la


sursele lui Donavan. Marvot turna parale n fondurile de
campanie ale mai multor senatori, ca s-i influeneze S se
dea de partea lui. n Congres, se ddeau lupte grele, concen
trate n jurul a ceea ce se ntmpla la El Tariq. Vznd-o c
voia s-i rspund, ridic mna: tiu. Nu are mai mult sens
dect orice altceva, n legtur cu raidul. Amndoi ne-am
ntrebat de ce voia CIA Perechea, cnd am primit ordin s-o
sustragem. Dar noii, ca nite roboi docili, ascultam ordinele.
- Tu n-ai nimic docil n tine.
- Dimpotriv, consider c am o datorie irevocabil de
a-mi face bine treaba. Nu vreau s spun c n-a fi pus ntrebri
dup ce intram n posesia cailor... Ridic din umeri. Dar n-am
mai apucat. Praful s-a ales de toate. i, civa ani n ir, n-am
avut posibilitatea s m mai ocup de problema asta. Fcu o
pauz. ns nici n-am uitat vreodat, Grace.
ntr-adevr, cl nu uita niciodat, i era nenduplecat cnd
se hotra s obin ceea ce voia.
- Iar Congresul s-a rzgndit aa, pur i simplu, n legtur
cu Marvot?
- Probabil i cu ajutorul unei creteri fabuloase a valorii
pgilor. Tot ce-a reuit s afle Donavan a fost c-n perioada
aia s-a nregistrat o schimbare definitiv de opinie n favoarea
lui Marvot. Pe urm, dup civa ani, a venit 11 septembrie i
a nceput tumultul. Acum, eu reconstitui treptat jocul de puzzle.
Sunt sigur c North s-a gndit c, dac punea n faa
Congresului un fapt mplinit, acesta l-ar fi susinut. Nu s-a
ntmplat aa. Am euat. Aa c lui Marvot i s-a permis s-i
continue treaba la El Tariq i s mai rmn s trag sforile
i-n nc o duzin de afaceri internaionale necurate.
Grace cltin din cap.
- Nu pot s cred.

- sta-i adevrul. ntreab-1 pe North - dei nu-s sigur


ct de multe adevruri mai are voie s-i spun, n ultima vreme.
- Nu poate fi adevrat. Crane voia s m foloseasc drept
momeal pentru Marvot.
- Atunci, Crane s-ar putea s fie omul lui Marvot i s fi
vrut s te dea pe mna luii Sau nu tie ct de puternice sunt
lobby-urile din Congres care l-ar putea zbura din funcie. Ridic
din umeri. Oricum, nu pot s-l las s se mai apropie de tine.
- S-l lai? Alegerea e a mea, Kilmer.
- Ba nu, i las mn liber n ceea ce o privete pe
Frankie... dei gsesc cmi-e tot mai dificil, complet el, fcnd
o mutr lung. Dar n-ai niciun cuvnt de spus cnd se pune
problema dac voi dou vei tri sau vei muri. Iar pentru asta,
am s m lupt cu ghearele i cu dinii. Vei tri. Pomi spre u.
Am ateptat prea mult ca s v pierd tocmai acum.
- Ce naiba vrei s...
Dar Kilmer ieise.
Iar Grace tremura. De furie? De indignare? De oc?
Reacia ei era un amestec ntre toate trei. n toi acei ani, crezuse
c agenii CIA o protejau fiindc erau rspunztori de faptul
c Marvot o urmrea. Vestea c de fapt ncheiaser un trg cu
Kilmer i produsese un adevrat oc. Nu voia s-i fie obligat
cu nimic, fir-ar s fie! Iar el n-avea dreptul cread c putea
interveni i s se fac stpn pe viaa ei. Acceptase s-i
ncredineze protecia lui Frankie, dar...
Trase adnc aer n piept. Calm. Kilmer putuse ntotdeauna
s-i provoace nite reacii unice. Nu putea permite s se
ntmple din nou acelai lucru. Trebuia s se gndeasc limpede
la sensul cuvintelor lui. Dac ceea ce-i spusese era adevrat,
nu putea avea ncredere n CIA nici chiar dac ncheia o
nelegere cu ei.
i nu se ndoia c-i spusese adevrul. Kilmer n-o minise
niciodat. Era una dintre calitile pe care le admira cel mai
97

mult la el. Putea conta oricnd pe o sinceritate de-a dreptul


brutal, dac i-o cerea. Cndva, o fcuse s se simt m siguran
la gndul c cinstea era o stnc de care putea s se agae n
toat violena care-i nconjura.
- Asta-i pentru Frankie? ntreb Robert din u, privind
farfuria. Vrei s m duc s-o chem?
Grace clti din cap.
- M duc eu. Apoi, fcu o paz. Ei, ai gsit vreun lup prin
colinele alea din jur?
- Numai din ia cu patru labe, i i-am vzut doar de la
distan. Kilmer nici nu se atepta la altceva. E doar atent.
- Iar tu i execui ordinele. Asta nu te deranjeaz?
Robert sttu un moment pe gnduri.
- Nu. E politicos i tie ce face. Mi-a pltit o prim uite
atta de mare ca s vin n echipa lui. Are tot dreptul s dea
ordine. Apoi i nclin capul ntr-o parte. Din cte-am neles,
i ie i-a dat ordine, ntr-o vreme. Te deranja?
Grace i mut privirea.
- Nu, ai dreptate. tie ce face. Pomi spre u. Mai bin
s-o chem pe Frankie. O s i se rceasc mncarea.
- N-o s conteze, oricum, nu-i va simi gustul. in minte
c avea aceeai expresie pe fa i-n unele seri cnd ieeam la
pizza. Parc nici n-am fi fost acolo. Fcu o pauz. M bucur
c are ceva cu care s-i ocupe mintea. M temeam s n-o
apuce melancolia.
- nc se mai gndete la Charlie. Nu face dect s nfrunte
situaia n felul ei. Asta trebuie cu toii s facem, nu?
Trecu pe lng el i iei pe verand. Soarele asfinea, iar
peste muni pluteau nite nori magnifici, cu irizaii roz i de
culoarea lavandei.
-Frankie?
Fetia se uit peste umr.
- E frumos, mam, mm?
98

- Asta-i puin spus. Se aez pe treapt, lng ea. E o


minunie. Dar e vremea s mnnci ceva, Frankie. i convine
o sup i pine cu usturoi?
- Bine. Frankie mai arunc o privire spre asfinit. Acas
nu avem muni ca tia. Pun pariu c lui Charlie i-ar fi plcut
mult aici.
- Sunt sigur c i-ar fi plcut. Dar lui Charlie i plceau
caii blnzi, nu armsarii nrvai. Pe ia-i lsa ntotdeauna n
seama mea.
- M gndeam... Pun pariu c n-a fost aa toat viaa. A
trecut prin al Doilea Rzboi Mondial i cred c trebuie s fi
fost ca i cum ar fi clrit un armsar,
-M ai ru.
- Deci poate doar cnd a mbrnit voia blndee. Poate
c n tineree i plceau i lui talgerele n locul viorilor,
Ceaikovski, n loc de Brahms.
- S-ar putea. O cuprinse cu braul pe dup umeri. Unde
vrei s-ajungi, fetio?
- Trebuie doar s am grij. Vreau s fie bine pentru Charlie.
Mai ii minte cnd i-am spus c auzeam muzica din nou, i
era doar o oapt?
-D a.
- Cred c s-ar putea s fi fost Charlie.
Grace ncremeni.
- Charlie nu mai e cu noi, spuse ea cu blndee.
- Dar poate c e ca muzica. Nu tii de unde vine, dar asta
nu nseamn c nu exist. Ce crezi, s-ar putea s fie adevrat?
- Cred c orice e posibil. i drese vocea. i mai cred i c
lui Charlie i-ar fi plcut ideea s-l compari cu muzica ta.
- Nu, nu a mea; asta-i a lui Charlie. Privirea i se abtu iar
spre apusul soarelui. De-asta trebuie s fie bine. Armsarii i
caii blnzi i talgerele i tot ce... Trebuie s fie bine.
99

- neleg.
nelegea mai mult dect imaginea pe care i-o descria
Frankie. i spusese lui Robert c Frankie avea s fac fa
durerii n felul ei, dar nici nu visase c urma s imagineze un
asemenea dar pentru Charlie. Sau poate c era ultimul dar al
lui Charlie pentru Frankie. Oricum, era frumos i drept, i o
mica adnc.
- Pot s te-ajut cu ceva?
Frankie cltin din cap.
- Vine ncet. E o oapt, dar acum se aude mai tare. Apoi
sri n picioare. Mi-e foame. Hai s mergem n cas i s cinm,
i pe urm s ne uitm la cai.
Redevenise copilroas, iar Grace i fu recunosctoare.
Nu tia ct timp i-ar mai fi putut pstra calmul.
- Excelent idee. Dar va trebui s nclzim din nou
mncarea, n cuptorul cu microunde.
- O nclzesc eu. Eu te-am inut aici. Pomi spre u. Voiam
doar s stau de vorb cu tine. Aa, totul devine mai clar...
Ultimele cuvinte nu i se mai auzir, cci dispruse n cas.
Mai clar?
Grace avea impresia c Frankie vedea totul cu o claritate
de cristal. Nimic nu se compar cu adevrul privit prin ochii
unui copil.
Arunc o ultim privire spre soarele care apunea. Aproape
dispruse, nghiit ntr-un labirint vnt nchis. Vntul nu mai
sufla. Sau, cel puin, nu putea ea s-l aud. Poate c nc mai
adia prin jur, nc mai cnta printre brazi.
i poate c Frankie nc l mai auzea.

WB

C are-i place mai mult? ntreb Frankie, n timp ce


privea cu nsufleire caii. Mie-mi place sta sur.
- E foarte frumos. Dar n-a fost mblnzit, aa c va trebui
s atepi pn-mi gsesc timp pentru el.
-E -n regul, mi plac toi. ntinse cu pruden mna s-l
mngie pe murg. La atingerea ei, iapa aplec ncet capul i
nechez uor. steia-i place i ei de mine,
- Atunci, va trebui s ne asigurm c-o s v cunoatei
mai bine.
- Cum o cheam?
- Kilmer nu tie, aa c-o s le dm nite nume noi. Care
crezi ci s-ar potrivi?
Frankie nclin capul.
- Are ochi blnzi i pare s tie multe Ieruri. Ca iganca
aia pe care am vzut-o la carnaval.
Frankie ddu din cap.
-Gypsy.*
- Vrei s-ncepi s ai grij de ea mine-diminea?
- Primul lucru. Am s pot s-o i clresc?
- Atta vreme ct sunt i eu cu tine, s te supraveghez.
- M scuzai, domnioarelor. Dillon venea spre ele, pe
culoarul dintre boxe. Nu va fi nevoie s avei grij de cai. Lui
1 Gypsy - igan, iganc (n.tr.).
101

Kilmer i s-a fcut mil de mine i va aduce nite membri ai


echipei care sunt familiarizai cu prietenii notri cabalini,
anun el, zmbind. Slav Domnului!
- Frankie va avea grij de calul pe care-1 alege ca s-l
clreasc.
Fetia ddu din cap, cu solemnitate.
- Aa se face ntotdeauna. Calul te rspltete, lsndu-te
s-l clreti, iar tu l rsplteti, ngrijindu-1. Gypsy va trebui
s se obinuiasc cu mine i s tie c in la ea.
- mi cer iertare, n-am neles, se scuz Dillon. Atunci,
e-n regul dac bieii au grij de ceilali cai?
- Pn-l mblnzete mama pe cel sur, spuse Frankie, I
mngind-o pentru ultima oar pe Gypsy I-ai dat vreun nume, J
mam?
- nc m mai gndesc. Poate m-ajui i tu. E o grea |
rspundere s-i dai nume unui cal... Da asta ce mai e? La |
auzul sunetului rguit, privirea lui Grace se repezi spre captul J
irului. sta nu-i cal.
- Nu, rspunse Dillon, e un mgar. Ar trebui s ajute caii j
s stea calmi, dar ei nu par s tie. Din cte-am vzut n
dup-amiaza asta, nici nu-1 bag n seam;
Grace se crisp.
- Un mgar, repet ea. Pomi ncet printre boxe. Nu trebuia 1
neaprat s fe Cosmo. Rgetele tuturor mgarilor sunau 1
aproape la fel. Kilmer nu mi-a spus nimic despre niciun mgar. J
L-a nchiriat odat cu restul animalelor?
- Cred c da. Sau poate nu. Vorbea numai despre cai. 1
Poate a adugat mgarul mai recent.
- Cred c nu ncape nicio ndoial.., Grace se oprise n I
faa mgarului scund i cenuiu. ntrebarea e, ct de recent? i
Animalul o privea cu un aer btios. i rsfrnse buzele J
i ncepu s rag din nou, stropind-o cu saliv.
Lua-l-ar dracu. Era Cosmo;

Grace se rsuci pe clcie.


- Trebuie s vorbesc cu Kilmer. Rmi cu Frankie i, cnd
termin, ad-o n cas. Ne vedem acolo, Frankie.
- Bine. Fata se ntoarse iar spre Gypsy. A zice c are
nite gene ca o stea de cinema. Julia Roberts, poate. Ce zicei,
domnule Dillon?
- Nu vd nicio asemnare, rspunse Dillon. Dar, n fond,
eu sunt fan Julia Roberts i nu rni-ar Conveni s-o compar cu o
fa de cal.
- Doar genele, preciz Frankie. i poate dinii. i ea are
dini mari i frumoi.
Acestea fur ultimele cuvinte auzite de Grace, n timp
ce ieea valvrtej din grajd, ndreptndu-se spre cas. S-l
ia dracu pe Kilmer. i promisese - i cnd colo, n grajd
dduse peste Cosmo.
Urc n goan treptele verandei, spre ua din fa.
- Pot s te ajut cu ceva?
Se rsuci n loc. Kilmer sttea n colul ndeprtat al
verandei, ca o siluet neclar n ntuneric.
- Cosmo, fir-ar s fie. Credeai c n-o s-l recunosc?
- Nu, tiam c aveai s-l recunoti imediat. De-asta te i
ateptam.
- Cnd l-ai luat?
- L-am eliberat acum ase luni.
- Cum?
-N u mi-a fost uor. A trebuit s atept pn au dus caii, i
pe Cosmo, n vacana lor anual din Sahara. Cnd a du
Perechea n deert, pe Cosmo l-au lsat s pasc ntr-o oaz. A
trebuit s-l prind, i pe urm s-l fac s tac, pn ne-am
ndeprtat. Al naibii mgar, are cea mai zgomotoas voce de
pe planet.
- Puteai s mori.
103

- M-am gndit ca merita riscul. Nu eram gata s iati


Perechea, dar pe vecinul lor de grajd, da. Cosmo e singurul
cruia Perechea i accepta influena linititoare, n afar de
tine. Fr el, sunt sigur c toi au ngrozitor de furc cu
Perechea.
i ea era sigur.
- ase luni. Vaszic, ferma asta nu pentru Frankie ai
nchiriat-o. Te pregteai s iei n primire Perechea.
- Speram s n-am niciodat nevoie de o ascunztoare,
pentru niciuna dintre voi. Dar ar fi fost o prostie s nu profit
de un loc pe care-1 securizasem deja, pentru Pereche.
- Nu exist niciun loc destul de sigur pentru Pereche,
cltin ea din cap, frustrat. Nu-mi vine s cred c vei ncerca
s-i iei, E clar c Marvot tie c-ai s vii. O s te atepte. Nu
poi s-o faci.
- Ba pot. Trebuie doar s procedez pas cu pas.
- Iar Cosmo e un asemenea pas.
- Unul complet neplcut, zmbi el. Dar totui un pas. Nicio
grij, pe moment, n-am i ali pai n plan. Ar fi prea periculos
pentru voi.
- i vrei s-i fiu recunosctoare?
Kilmer cltin din cap.
- Eu sunt cel care i-e recunosctor. Voiam doar s te
linitesc n legtur cu Cosmo.
Nu era linitit deloc. O fi reprezentat Cosmo un pas mic,
dar indica ambiia neabtut care-1 anima pe Kilmer. i dduse
pn i osteneala de a-1 rpi pe vecinul de grajd al Perechii. Se
pregtea. i imediat ce ea i Frankie ieeau din combinaie,
avea s-o fac.
Probabil, cu preul vieii.
- Bine. Grace se ntoarse i pomi spre u, apoi se opri.
Mi-ai spus c ai luat de la Marvot ceva ce l-a nfuriat destul de
tare ca s se ia dup noi cu toat viteza. Cosmo?
104

- Nu, era ceva mai important dect Cosmo. Una dintre


informaiile pe care mi le-a dezvluit Donavan, zmbi el. Dar
nu e nevoie s i-o destinui i ie. Pe tine nu te intereseaz
toate astea.
- Da, nu m intereseaz.
i nici n-avea s-i fac griji pentru el. Kilmer preferase
s ias din viaa ei, ceea ce era cu att mai bine. nc mai
alerga prin lume aruncnd n aer depozite de muniie, salvnd
victime ale rpirilor i periclitndu-i viaa n sute de situaii
speciale diferite. Viaa ei, n schimb, era cu totul altfel. Se
concentra n jurul lui Frankie i, n general, asupra vieii, nu a
morii. Dac el nc mai dorea cu fanatism s obin Perechea,
atunci n-avea dect s ncerce. Mult noroc!
C avea nevoie.
Echipa lui Kilmer sosi cu un elicopter, a doua zi dimineaa.
- Cine sunt? ntreb n oapt Frankie, n timp ce Kilmer
le ieea n ntmpinare, n curtea grajdurilor. Arat ca... Se
ncrunt. Nu cred c sunt cowboy,
- Sunt sigur c mcar civa dintre ei sunt, rspunse
Grace. Mai tii? Dillon a spus c vor ajuta la cai.
Numai pe doi membri ai echipei i cunotea, Luis Vazquez
i Nathan Salter. Ceilali erau nite strini pentru ea, dar
recunoscu aerul de ncredere calm i discret pe care Kilmer
prea s-l insufle fiecrui om pe care-1 accepta n echipa lui.
- Ala nalt, cu cma portocalie, e Luis. tie multe despre
cai. A crescut la o ferm din Argentina. Era vcar. i mai
aminteti ce i-am spus despre vcarii i beele lor?
- Pot s fac cunotin cu el?
- Imediat ce Kilmer termin s le vorbeasc.
Era aproape gata. Oamenii se mprtiau, cu micri repezi
i hotrte, dup cum i primeau ordinele. Peste cteva minute,
curtea se golise.
105

, Ei, cred c acum sunt cam ocupai.


. - Nu-s cowboy, repet Frankic cu convingere. i nici
soldai nu sunt. Dar, cumva, arat i ca unii, i ca alii.
^T)a, sunt oameni care tiu cum s ne apere. Din asta
triesc. Poi conta pe ei. Mai ncolo am sate prezint i pe tine..
Frankic ddu din cap.
- Dar nu acum. Am de lucru cu clapele.
- n orice caz, eu cobor la grajd ca s m asigur c tiu s
aib bine grij de cai. Ridic o mn, n afar de Gypsy. Voi
dou preai s v nelegei foarte bine, n dimineaa asta.
- Mda..., rspunse distrat Frankie, n timp ce deschidea
ua cu plas contra narilor. Ne vedem mai ncolo, mam.
- Bine. Frankie nu vedea mare lucru n acele momente.
Se concentra asupra muzicii. Grace o vedea deja, n mintea ei,
jucndu-se cu notele care-i treceau prin cap. Mai ncolo.
Kilmer se ntoarse n verand.
- Donavan n-a venit? ntreb e.
- i-am spus C st cu ochii pe Marvot.
- N-ai mai primit nicio veste de la el n ultima vreme?
- De cnd am ajuns aici, nu. sta s-ar putea s fie un
semn bun. Dac nu m caut pn disear, am s-l sun eu. O
privi lung. Eti ngrijorat pentru el.
- Donavan mi-a plcut ntotdeauna. Odat, n Libia, mi-a
salvat viaa.
- Serios? nla Kilmer din sprncene. Nu mi- spus;
niciodat.
- N u era treaba ta. Ne privea numai pe noi doi.
Ba era treaba mea, dac punea misiunea n pericol. A
pus-o?
-r Du-te dracului.
Kilmer zmbi.
- neleg c da. Va trebui s vorbesc cu Donavan.
- Pentru numele lui Dumnezeu, au trecut de-atuncea
nou ani.
106

sjt Iar Donavan a avut dintotdeauna o slbiciune pentru


tine.
In echipa lui Kilmer, prieteniile nu erau ncurajate, ns ar
fi fost greu s nu se nasc ataamente, cnd viaa lor depindea
de unii sau de alii.
r - C i ai tu de unde s tii! L-ai pus s fac instrucie cu
mine, prima oar cnd am venit, pn am czut de pe picioare.
- i te-ai clit frumos. Eram mndru de tine.
Iar mndria lui nsemnase totul. Grace fusese dispus s
fac orice, s-i foreze tot trupul pn la limit, numai ca s-i
obin laudele. Dumnezeule, ce naiv mai putuse s fie!
- Eram tnr i proast. Credeam c, dac munceam cu
rvn pentru tine, nsemna ceva. Cred c eram un caz grav de
adoraie a eroului.
- tiu.
Obrajii ei se nroir.
- ncrezut mpuit ce eti.
- De ce crezi c l-am pus pe Donavan s lucreze cu tine?
Dac-i fceam eu instrucia, am fi ajuns mpreun-n pat n a
doua noapte de cnd venisei acolo. La naiba, abia ateptam
s te ating, nc din prima clip cnd te vzusem. M purtam
onorabil, ce mama dracului. Se ntoarse s plece. Nu conteaz.
Tot acolo am ajuns, o sptmn mai trziu. Nu-s eu omul
care s reziste mult vremeunei ispite ca asta.
l privi cum se ndeprta. ntotdeauna i plcuse felul lui
de a se mica, reaciile graioase i coordonate ale tuturor
muchilor. Iar acum, nu-i mai putea lua ochii de la el.
Dumnezeule, iar i se ntmpla. .. Simea furnicturi fierbini n
palme, simea cum i se accelera respiraia, simea nevoia s se
ia dup el, s-l ating...
Kilmer arunc o privire napoi, peste umr.
- i eu, spuse el ncet. Ru al naibii, nu-i aa?
Grace deschise gura s vorbeasc, apoi o nchise la loc.
Se rsuci pe clcie i intr n cas.
107

nuntru, se opri i ncerc s-i calmeze respiraia. Iisuse,


numai de-aa ceva n-avea nevoie. i furise o via fericit i
stabil, alturi de Frankie. Nu voia s se afunde iar n acel
bazin de senzualitate de unde se alesese doar cu un singur dar
de aur. Retul fusese o nebunie, o nevoie animalic de pe urm
creia ajunsese s-i pun la ndoial propria voin i putere.
Voise s dea totul-, s ia totul, i puin i psase de consecine.
Acum i psa. i datora lui Frankie o mam care avea
puterea s lupte cu acea slbiciune care dusese la conceperea
ei. i nu era sigur c urma s-o poat face dac rmnea aproape
de Kilmer. Avea nevoie de timp ca s-i construiasc liniile de
aprare.
Hristoase, de ct timp mai avea nevoie? se ntreb ea,
dezgustat. Avusese la dispoziie nou ani, iar bariera pe care
o cldise se spulberase n doar cteva zile! Aa c acum trebuia
s-o ia de la nceput, nu s piard vremea gndindu-se la Kilmer
i la felul cum arta i se mica, i...
S fe ct mai ocupat. Avea de mblnzit un cal. Surul
urma s-o fac s fie atent i la altceva pe lng felul cum se
simea.
Iar dac nu era atent, armsarul avea s dea cu ea de
pmnt.

Ce biat drgu eti, coment ncet Grace, n timp cemngia cu blndee pe sur. Ai dus o via extraordinar pn
acum, nu-i aa? Toat ziua ai fugit i-ai azvrlit din copite,
fr ca nimeni s te poat atinge. A vrea s te pot lsa s
continui la fel. Nimic nu e mai frumos dect un cal alergnd
liber. Mi-ar crete inima doar privindu-te. Dar viaa nu e
ntotdeauna att de generoas cu caii. Dac nvei s te nelegi
bine cui|oi, yei fi mai . siguran. i: poi.nchipui je e un
joc. n fiecare zi, pentru scurt timp, faci ce vreau eu. i pe
urm, te ntorci la ceea ce vrei tu s faci. Corect?
1G8

Surul se retrase de lng ea.


- Poate c nu e chiar att de corect - dar aa trebuie s se
ntmple. i voi avea grij s fii fericit i n deplin siguran.
nc nu avem un nume pentru tine. S-i spun Samson? Era
puternic i nici el nu voia s se lase mblnzit. Dar tu vei fi
mai iste dect a fost el.
Fcu un pas spre cal i-l frec pe nas.
- i acum, ascult-m i-am s-i spun ce vom face
mpreun. Nu simi ct de mult vreau s fii fericit? i ai s fii,
Samson. Ai s fii...
- Am crezut c voia s-l mblnzeasc, spuse Robert,
venind s stea alturi de Kilmer, lng gardul ocolului. M
uitam de pe verand i vedeam c nu face altceva dect S stea
uitndu-se la el.
Kilmer simi o und de nemulumire. Chiar dac fusese
necesar s-l aduc pe Blockman acolo, asta nu nsemna c
trebuia s-i i plac. i nu-i convenea s dea trcoale cnd el
ncerca s se concentreze asupra lui Grace i a armsarului.
- Coace ea ceva... Nu-i lua privirea de la Grace, care
sttea n faa calului, cu buzele micndu-i-se n timp ce-i
adresa nite cuvinte care de la acea distan nu se auzeau. N-ai
mai vzut-o niciodat mblnzind un cal?
Robert cltin din cap.
- Nu sunt tocmai genul bucolic. Nu m-am dus niciodat
la ferm, dect cnd eram invitat la mas. tiu c Charlie o
considera un fel de preoteas voodoo, cnd era vorba de cai.
- tia el ce tia. Kilmer se urc pe gard i-i arunc piciorul
peste stinghia de sus. Rbdare. El era cel care hotrse s-l
aduc pe Blockman acolo. Acum, trebuia s accepte situaia
i s profite de pe urma ei. Am vzut-o n vreo dou edine de
mblnzire cu adevrat uluitoare. Caii par s-o neleag.
- i asta nseamn c nu ncearc s-o arunce?
109

Kilmer cltin din cap.


- Zice c aa ceva se ntmpl foarte rar. Niciun cal nu
suport si se limiteze independena. Dar procesul se scurteaz
la minimum dac ajung la o nelegere nainte de a-i ncleca
efectiv.
-nelegere?
Kilmer ridic din umeri.
- ntreab-o pe ea.
- Dac nu vom vedea nimic spectaculos, de ce-ai mal
venit aici?
Tcu un moment.
-Fiindc, dac se ntmpl ceva spectaculos, surul ar putea
s-o omoare. Trebuie s fiu pe faz. i arunc lui Robert o privire
provocatoare. i tu? Tu de ce-ai venit?
- Tot de-aia, replic Robert, strngnd din buze. Dar nu
eram sigur dac surul reprezenta cu adevrat un pericol. Grace
pare ntotdeauna att de sigur pe sine n preajma cailor... *
- E-n pericol. Altfel, Grace nici n-ar accepta. Spune c un
cal fr brbie e un cal iar inim.
- Pari s-o cunoti foarte bine, remarc ncet Robert. Ct
timp a stat n echipa ta?
- ase luni.
- Nu prea mult.
Kilmer simi un val de iritare. i arunc o privire rece. 1;
- A fost destul.
Robert i studie expresia.
- Ascult, nu tiu ce-a fost ntre voi doi, dar nu m bag la
mijloc. neleg c a fost ceva destul de intens. Dac-a fi crezut
c aveam cea mai mic ans cu Grace, a fi ncercat. E
special. Dar n-am nicio ans, altfel a fi fcut-o de mult. O i
tine, poate-poate s mai concurez, dar cu Frankie, niciodat.
E mult prea... Se ntrerupse. Frankie-i este fata ta?
n ochi lui Kilmer se zri o lucire prudent.
110

- De ce crezi asta?
- Vrsta corespunde. Opt ani. i ai fost mpreun ntr-o
perioad, n lunile dinainte ca ea s vin la Tallanville. Am
nceput s calculez posibilitile. i dup ce mi-a venit ideea
asta, m-am uitat bine la Frankie. Seamn cu Grace, dar are i
ceva de la tine, n forma ochilor.
- Chiar aa? se mir Kilmer, devenind mai eapn. N-am
observat.
- Eu, da, zmbi Robert. Dumnezeule, cred c te-am prins
pe nepregtite.
Exact asta fcuse, i spuse Kilmer. Avusese grij s nu se
gndeasc la Frankie ca aparinndu-i lui. Renunase la acest
privilegiu, cnd o lsase pe Grace s-o creasc pe Frankie de
una singur. Dei nu-i putuse nbui sentimentele posesive
pe care nc le mai avea fa de Grace, aa ceva presupunea o
pasiune mprtit. n ultim instan, totul depindea de libera
ei alegere. Cu Frankie... lucrurile stteau altfel.
- Chiar seamn cu mine?
Robert ddu din cap.
- Chiar seamn.
- Fir-a al dracu, mormi Kilmer. Nu c asta ar schimba
cu ceva situaia...
- Intr-adevr. Robert arunc o privire spre Grace. Cred
c-o s-l ncalece.
i capul lui Kilmer se ntoarse brusc spre ea. nc-i mai
vorbea calului, cu un picior n scara eii.
Surul se feri, aproape dobornd-o de pe picioare. Grace
i eliber cizma din scar tocmai la timp. Cltin din cap,
rznd. Surul o privea indignat. Pomi iar spre el.
De trei ori ncerc s-l ncalece.
De trei ori calul se feri.
Grace vorbea ntruna.
Mai ncerc nc de dou ori.
111

Se feri.
A treia oar se mic doar puin, ca i cum tot jocul ar fi
nceput s-l plictiseasc.
Iar cu urmtoarea ocazie, ncet, chinuitor, o ls s se salte
n a.
Kilmer i inu respiraia.
Armsarul nu se mica, dar Kilmer i vzu muchii
coapselor ncordndu-se.
Grace sttea aplecat peste gtul lui, vorbindu-i murmurat,
lsndu-1 s se obinuiasc treptat cu greutatea ei.
- Uit-te la ochii lui, opti Kilmer. O s explodeze. F if
atent, Grace.
Nu arta deloc ngrijorat, fir-ar s fie. II mngia i prea
complet destins. Kilmer se ncord, constatnd c se pregtea
s sarjos de pe gard ca s se duc la ea... Ba nu, aa ceva n-ar
fi fcut dect s sperie calul, iar pe Grace ar fi nfuriat-o. Mai
bine s-o lase n pace. tia ea ce...
Armsarul explod!
Opintindu-se, nvrtindu-se, fcnd trupul zvelt al lui
Grace s se smuceasc i s se clatine nainte i-napoi ca pe al
unei ppui.
-Iisuse... murmur Robert. ine-te bine, Grace.
l clrea.
Totul dur cteva minute, i de-o duzin de ori Kilmer fu
sigur c avea s-o vad zburnd prin aer.
- N-o putem lua de pe... Robert se ntrerupse. Ce prost
sunt. Sigur c nu putem. Uite c... se oprete.
Armsarul rmase nemicat, tremurnd. Grace se aplec
spre capul lui i-i murmur ceva. Apoi, uor, i ddu pinteni.1'
Calul nu se mic.
l ndemn din nou cu cizma.
Fcu un pas nainte, apoi nc unul.
Grace l purt n jurul ocolului, dirijndu-1 cu blndee,
fr s foreze nota nicio clip. 1
112

n sfrit, l opri i cobor din a.


Kilmer ls s i se reverse aerul din plmni. Hristoase,
nici nu-i dduse seama c-i inea respiraia.
- Rahat... Robert sri n arc i pomi spre Grace i spre
armsar. M-ai bgat n toi sperieii.
Kilmer ddu s-l urmeze, apoi se opri. O Cam nghesuise
pe Grace n ultima vreme, i n-ar fi bucurat-o s-l aib aproape
n acele momente. l privi pe Blockman cum rdea i cltina
din cap cu o amrciune vesel, n timp ce-i potrivea pasul
dup al ei i ieeau mpreun cu calul din ocol.
Nu-i plcea. l ustura ca toi dracii.
Nu conta ce spusese Blockman. Kilmer avea aceeai
reacie primitiv care-1 frmnta de cnd i dduse seama ce
rol important juca Robert Blockman n viaa lui Grace.
Atunci, treci peste asta. Ai de rezolvat lucruri mai
importante dect...
Telefonul celular sun. Donavan.
- Probleme?
- S-ar putea, rspunse Donavan. Hanley a plecat
azi-noapte. L-am pus pe Tonino s-l urmreasc. S-a dus la
Genova, s se ntlneasc cu nevasta lui Kersoff.
- De ce?
- Nu tiu. Nu i-am putut strecura nite microfoane nainte
de a ajunge el acolo. A stat dou ore i s-a ntors.
- Informaii?
-S u n t sigur. S-ar putea ca nevasta lui Kersoff s fi avut n
mnec un as pe care s vrea s-l ofere la schimb.
-Nu-1 poi face pe Tonino s confirme? Dac Marvot are
anse s-l gseasc pe informatorul lui Kersoff, trebuie s
ajungem la el naintea lui.
- L-am i trimis napoi la Genova. Am vrut s se asigure
c Hanley nu se oprea n niciun alt loc, nainte s se ntoarc
la Marvot. Tcu o clip. Grace ce face?
113

r- Bine. Tocmai am vzut-o mblnzind un afurisit de


armsar.
- i fata?
- Ca orice copil.
Doar c acest copil semna cu el...
- Mda, niciunul dintre ei n-are nimic deosebit... chicoti
Donavan. Spune-i lui Grace c abia atept s-o revd. Fcu o
pauz. i s-ar putea s nu mai fie foarte mult pn atunci. Am
eu o presimire...
- Ai spus c acolo nu se ntmpl nimic, n afar de
povestea cu Hanley.
- Nici nu se ntmpl. Poate fac de prea mult timp
supravegherea asta. Nu m bga n seam.
- Ai grij, l sftui Kilmer. Dac vezi cel mai mic semn
care s te pun n alert, s-i miti fundu de-acolo imediat, i
- Aa am s fac. Vreau s rmn n via, ca s-o vd pe
putoaica aia a ta. Pe un ton rutcios, adug: Chiar dac e
doar un copil ca oricare altul.
i nchise.
Afurisitul, i spuse Kilmer, zmbind, n timp ce apsa pe
butonul de deconectare.
Apoi, zmbetul i- pieri de pe buze. Afurisitul la avea
nite instincte extraordinare, carele salvaser viaa amndurora
de nenumrate ori. Dac avea impresia c se cocea ceva, era
foarte posibil s aib dreptate.
Iar Kilmer nc nu era gata s nceap jocul - nu acum,,
cnd avea minile legate de prezena lui Grace i a lui Frankie.
Era posibil i ca Donavan s se nele. Poate i faptul c
sttea singur cu cortul pe colina aia l fcea s devin mai
sensibil.
Puin probabil. Erau rare situaiile care s perturbe calmul
lui Donavan. Ddea trcoale pn cnd situaia exploda,- iar
atunci aciona cu o precizie ucigtoare i cu o repeziciune
fulgertoare, pn cnd totul era iar sub control.
114

Dar Kilmer se ruga la toi sfinii ca mcar de data asta


Donavan s se nele.
Genova, Italia

Isabel Kersoff locuia pe o strad ntortocheat, la dou


cvartaluri distan de chei. Era o cas decent, i spuse Mark
Tonino, n timp ce btea la ua din fa. Curat i zugrvit
proaspt, cu ua aceea roie care-i ddea un anume stil.
Niciun rspuns.
Ciocni din nou. Era posibil ca Hanley s-i fi dat bani, iar
ea, mbtat de succes, s fi i prsit casa.
Tot niciun rspuns.
Chiar dac nu era acas, asta nu nseamn neaprat c nu
putea fi rost de nite informaii utile. Era posibil s fi lsat
hrtii, crduri, numere de telefon.
i scoase inelul cu peracle i ncerc dou nainte ca ua
s se deschid.
Cnd intr n living, i aprinse lantema-creion. Lng
perete era pus un mic birou. l scotoci cu grij. Nimic dect
facturi nepltite i brouri cu croaziere. Era clar c Kersoff
avusese visuri mree, dar niciun ban ca s i le mplineasc.
i era posibil canevast-sa s nu in informaiile de mare
valoare ntr-un sertar de birou. Tonino tia in experiena c
femeile puteau fi mai inventive cnd era vorba s ascund
comori. Strecurau lucrurile n congelatoare sau n barele
galeriilor de perdele.
Mai nti, dormitorul. Existau mai multe locuri n
care s...
O, la draeu.
i scoase telefonul mobil.
Donavan, am pit-o. E moart.
-C um ?
115

- Legat, cu gtul tiat. Lumina cu lanterna faa femeii.


Tieturi, o mulime de tieturi pe fa i pe partea de sus a
trupului. Arat urt. Hanley a stat o groaz de timp cu ea. E
clar c nu a vrut s coopereze. Ce s fac?
,
<
- Pleac de-acolo.
- Nu vrei s m mai uit prin cas?
- Nu, dac nu luau ce-i interesa, acum ar mai fi trit.
Hanley ar fi continuat s-o lucreze pn afla. Fcu o pauz. De
cnd e moart?
- Nu-s medic legist, dar cred c de vreo doupe ore, dac
presupunem c Hanley a fost.
- nseamn c Marvot a aflat de aproape o zi ntreag ee
avea de vnzare nevasta lui Kersoff. NU e bine deloc. terge-^
amprentele i orice alte urme c-ai trect pe-acolo i ntoarce-tfe
aici. Trebuie s-l sun pe Kilmer.

7
D ousprezece ore, repet Kilmer. S-ar putea s nu aib
nicio importan. Dac sursa lui Kersoff era cineva din CIA,
lui Marvot nu-i va fi de niciun folos, atta vreme ct nimeni
de la Langley n-are informaii despre Grace.
- Dac, repet Donavan.
. ,
- Au ieit din combinaie. Grace a rupt orice legturi
cu ei.
- nc mai au relaii n FBI. Cine poate opri FBI-ul s-i
descoas pe poliitii locali, ca s primeasc informaii?
- Nimeni. Iar FBI-ul i CIA ar fi trebuit s fie mult mai
cooperante n ultima vreme. Kilmer nu vzuse prea multe
semne, dar aceasta putea fi o situaie diferit. Congresul putea
da dovad de o unitate incredibil, atunci cnd venea vorba
de reducerile bugetare. Am s-l pun pe Blockman la treab,
nc n-a gsit niciun rezultat, dar n-au trecut dect dou zile.
Donavan tcu un moment.
- Ai s-i spui lui Grace despre treaba asta?
- De ce s-i spun? Ca s se ngrijoreze i mai mult de
un lucru n legtur cu care nu poate face nimic n mo
mentul de fa?
- Lui Grace nu i-ar conveni s fie inut n bezn apropo
de nimic care-ar putea s-o afecteze pe ea sau pe copilul ei.
- Lui Grace nu-i convin multe din cte se ntmpl. De-asta
prefer s nu-i spun nimic pn nu-mi aduci ceva n care s-mi
pot nfige dinii.
117

- O s fii norocos dac nu-i nfige ea dinii-n tine. Te


sunt cnd mai aflu cte ceva.
i nchise.
Donavan avea dreptate; Grace nu s-ar fi bucurat dac afla
c-i ascundea unele lucruri, chiar i n numele proteciei. Ei
bine, mai duc-se dracului. Fusese nevoit s stea pe tu i s-o
lase pe Grace s trag toate ponoasele, n trecut. Acum, n-avea
s mai stea pe margine. Avea s fac ceea ce...
Muzic.
La radio? Nu - nite acorduri nesigure, delicate. O
claviatur.
Se uit la ceas: 1:40 a .m ., iar muzica se auzea de pe ve
randa din fa. Travers livingul i se opri lng ua cu plas,
uitndu-se afar.
Frankie edea pe verand, cu claviatura n fa. Era
mbrcat ntr-un halat alb de flanel i n picioare avea o
pereche de papuci roz, mioi. Se apleca peste instrument cu o
expresie de mare concentrare. Lng ea avea o lantem-creion,
dar n-o folosea.
Probabil, i simise prezena, cci capul i se ridic repede.
- Mam?
-N u. Kilmer deschise ua i iei pe verand. tii ce or e,
Frankie?
Fetia oft.
- M-ai prins. Da.mcar bine c nu-i mama. Nu voiam s-o
trezesc. Intotdeana dup ce mblnzete un cal e foarte obosit. ;
- Nu puteai s-atepi pn diminea?
Frankie cltin din cap.
- Uneori, muzica nu se oprete doar fiindc s-a ntunecai
i e vremea s m duc la culcare. Iar asta-i aparine lui Charlief j
nu voiam s-o pierd.
- neleg. Mda, doar un copil ca oricare altul. Vezi s nul
Dar m pui ntr-o situaie cam dificil. Nu cred c mamei tale
118

i-ar conveni s stai afar la ora asta, singur. i e foarte rece.


Ce-ar zice dac te-ar gsi aici? Te-ar pune s te duci la culcare?
- Nu, de-asta m-am i strecurat afar abia dup ce
adormise, fcu ea o mutr serioas. Ar sta aici, cu mine, pn
a fi gata s vin n cas. tie despre pasiunea mea pentru
muzic. Apoi se ncrunt. Ai s-i spui c-s aici?
- Nu, zmbi el. i poate c nu m prea pricep eu la muzic
sau la mblnzit armsari, dar sunt destul de bun la stat de
paz. Ce zici, s stau alturi, n living, pn vei fi gata s te
duci sus?
Fetia se lumin la fa.
- Nu i-e somn?
Kilmer cltin din cap.
- Oricum, nu m Culc niciodat naintea ivirii zorilor. Cred
c mi-ar plcea s stau acolo, n camer, relaxndu-m i
ascultndu-te cum cni.
l privi cu ndoial.
-P e bune?
- Absolut, rspunse el solemn.
- OK. Se aplec din nou peste claviatur. i mulumesc,
Jake...
- N-ai de ce.
Kilmer intr n cas, lu de pe canapea un al de catifea i
i-1 aduse pe verand.
- Dar numai cu condiia s te nveleti cu sta. Nu mai
suntem n Alabama, iar aici nopile sunt reci, chiar i n au
gust.
- Mda, am observat. l ls s-i nfoare umerii cu alul,
dar fr s-i ia privirea de la clape. Ciudat...
Kilmer rmase privind-o. Era att de absorbit, nct se
ndoia c-1 mai auzea. Cu prul ei buclat i halatul larg, arta
ca eroina unui film cu Shirley Temple. i totui, concentrarea
119

care i se citea pe fa nu avea nimic copilresc. Genele i


umbreau obrajii mtsoi, aa c nu putea s-i vad ochii,
despre care Robert spusese c aveau aceeai form ca ai lui.
Oare Frankie chiar semna ct de ct cu el?
i dac semna?
Ii... plcea.
Ce bou. Se ntoarse i deschise ua cu plas. Peste cteva
secunde, se trnti n fotoliul de lng ua deschis. nchise
ochii, relaxndu-se.
i o ascult pe Frankie cum i crea muzica.
Perechea alerga spre ea. Prul lor alb lucea argintiu n
lumina lunii. Ochii albatri le sclipeau nebunete, n timp ce
galopau peste cmp.
Voiau s-o omoare.
Trebuia s stea nemicat. Dac se ntorcea i ncerca s
fitg, aveau s se ia dup ea, clcnd-o n picioare. i vzuse
omornd sub copite un grjdar, ntr-o diminea, cnd bietul
om intrase n panic i ncercase s fug.
tiu c trebuie s-o facei.
tiu c i vou v e fric.
Nu sunt un pericol pentru voi.
Nu sunt un pericol.
Nu sunt un pericol.

Caii ajunseser destul de aproape ca s le poat simi


mirosul transpiraiei.
Nu te mica, i spuse.
Inima-i btea dureros de tare. Civa metri doar, i aveau
s-o striveasc.
ntinse braele n lturi, atent s nu le duc n fa, ntr-o
poziie pe care ei ar fi putut-o percepe ca agresiv.
Niciun pericol.

Veneau tropind din copite. Voia s nchid ochii. ine-i


deschii. Poate c era o cale de a evita copitele acelea, cnd...
120

Te rog, niciun pericol.

Nu stabilea contactul. Ceea ce-i mna nainte era prea


puternic. n cteva secunde, aveau s-o doboare la pmnt.
Urma s moar.
nc o ncercare. Cu toat puterea. Cu toat voina.
Niciun pericol!
n ultimul moment, Perechea se despri, trecnd printr-o
parte i alta!

Simi curentul de aer, rna aruncat de copitele lor


lovind-o.
Triumf.
i uurare. Dumnezeule, ce uurare!
Nu avea timp pentru asemenea slbiciuni. Trebuia s se
mite repede. S nceap apropierea. Nu-i putea lsa Perechii
timp s-i revin...
Dar ceva era n neregul. Nu-i mai auzea. Micare, da,
ns nu i sunetul copitelor. O micare nceat, uoar...
Un vis, i ddu ea seama ca prin cea, deschiznd ochii.
Retria noaptea aceea pe cmp, cu Perechea. Nici nu era de
mirare, dup ce lucrase toat dup-amiaza cu surul.
Iar cea care se mica era Frankie, vrndu-se n pat, i
spuse buimac Grace.
- Frankie?
- E-n regul, mam. Fetia tocmai se nvelea cu plapuma.
Culc-te la loc.
- Ai fost la baie?
Nu-i rspunse.
- Frankie?
- Am vrut... Muzica nu voia s plece. M-am dus jos, pe
verand.
Dintr-odat, Grace se trezi complet.
- Singur? S nu mai faci niciodat asta! Trebuia s m
trezeti!
121

- Erai obosit.
- N u conteaz.
- Ba conteaz. A fost n regul, mam. N-am stat singur.
Era i Jake acolo.
-C e ?
- El nu se culc niciodat devreme. Cnd m-a gsit pe
verand, mi-a dat un al s m nvelesc i a stat i el n living,
pn am terminat.
- A... N u mai tia ce s spun. Totui, trebuia s m trezeti.
- Data viitoare, rspunse fetia, cscnd. Cnd n-ai s mai
fii att de obosit.
- Pentru tine, nu sunt niciodat prea obosit.
- Dar Jake nu era obosit deloc. Aa mi-a spus, i mi-am
dat seama c spunea adevrul. i e om mare, aa c-a fost OK.
dac-a stat cu mine, nu?
- N u toi oamenii mari...
Dar Frankie primise obinuitele avertismente generice,
iar Grace nu voia s-i submineze ncrederea n Kilmer, cnd
ar fi putut veni clipa n care era important s-l asculte iar
crcnire.
- Da, a fost OK. Numai c data viitoare te rog s m
trezeti. Nu e, ca i cum...
Frankie adormise.
De ce nu se trezise singur, cnd fiica ei ieise din
doftliitor? ntotdeauna dormea iepurete, i percepea fiecare
schimbare de ritm a respiraiei ei.
Dar nu i n noaptea asta, cnd la orizont pndea un pericol
iminent. N-avea niciun sens.
Doar dac nu cumva avea deplin ncredere n Kilmer c
urma s le in n siguran. Fr ndoial, Frankie prea s
aib aceast ncredere.
Era doar un copil, iar Kilmer reuea s le inspire ncrederii
chiar i celor mai nveterai mercenari. Avea un har aparte n
acest sens.

i dup ce oamenii i acordau ncrederea lor, n-o trda


niciodat. Cel puin, asta crezuse pn n noaptea cnd se
duseser dup Pereche. Tatl ei i acordase toat ncrederea
lui...
Se ntoarse pe partea cealalt, privind spre fereastra prin
care intra lumina lunii. Prea s domneasc linitea, dar tia
c oamenii lui Kilmer se micau, patrulau, vegheau.
El unde era? Se dusese s se culce, dup ce Frankie venise
la etaj? Niciodat nu dormea prea mult. i spusese cndva c
se temea s nu-i scape ceva important, dac dormea mai mult
de cinci ore. C viaa era prea scurt i trebuia s speculeze
fiecare moment de plcere, fiecare minut.
Erau n pat cnd i spusese asta, i aminti ea. Fusese un
neobinuit moment confidenial, ntr-o relaie unde mai mult
contaser emoiile i sexul dect filosofiile personale. Se
simise... apropiat de el.
Apoi, K ilm er se ntorsese spre ea i o nclecase iar,
fcnd-o s uite despre orice altceva n afar de sex i plcere.
Acum, putea s-l vad, cu prul negru czndu-i pe frunte, cu
pieptul ridicndu-i-se i cobornd la fiecare respiraie, la fiecare
micare. Puterea, precizia i...
N u te mai gndi la el. Dac se sim ea att de vulne
rabil, era fiindc sttuse prea m ult timp fr niciun brbat.
N u Kilm er era cauza, ci sexul n sine. El nu fcuse dect
s-i aprind iar tciunii pe care i-i inuse arznd mocnit,
sub control, atia ani.
i nc mai erau sub control. N u trebuia dect s fac un
efort mai mare pentru a-i menine aa.
l clreti, spuse Robert, rezem ndu-i coatele de
stinghia de sus a gardului. Abia ieri te-am vzut mblnzindu-1.
Azi n-a ncercat s te arunce, cnd l-ai nclecat?

123

- Sigur c a ncercat, dar s-a gndit la cele petrecute ieri i


a tras concluzia c este mai bine s coopereze. Aa c m-a
acceptat, agitndu-se doar trei minute, ca s-i dovedeasc
independena. Mine va fi i mai puin nrva.
Cobor de pe sur i-l btu uurel pe gt.
- Are un mers frumos, cu pasul lin. Arunc o privire spre
Robert. Intr-o sptmn, dou, s-ar putea s fie gata i pentru
un alt clre. Vrei s-l ncerci?
- Nu, mulumesc. i-am spus c mie-mi plac mainile
confortabile, scumpe, preferabil decapotabile. Samson al tu
nu m atrage.
- Am vrut s-i dau o ans. Nimic nu se compar
senzaia s clreti un cal peste o pajite sau de-a lungul
malului unei ape.
- Dac poi s te ii n a, complet sec Robert.
- Cu puin practic.
- Cred c-am s rmn la Lamborghini i Corvette. De pe
alea n-ai cum s cazi. Tcu un moment. Kilmer era puin cam
nervos ieri, n timp ce-1 clreai pe monstrul sta. i s-a
descrcat pe mine.
, Grace i arunc o privire.
- Iar asta nseamn...?
-V o ia s te ajute s te lupi cu armsarul. Era frustrat, i a
hotrt c eu eram candidatul ideal pentru nervii lui.
- i ce i-a fcut?
- I-am luat-o nainte. tiam ce-1 deranja, aa c am atacat
primul. Trebuia s clarific lucrurile, dac tot voiam s lucrez
cu el.
Grace deschise poarta i pom i cu Samson spre grajd.
- N u m ntrebi ce-am clarificat, i cum?
N u voia s vorbeasc despre Kilmer. i era destul de dificil
c -1vedea n fiecare zi, iar cele din noaptea trecut dovedeau
c se gndea mult prea mult la el.

124

- E clar c ai s-mi spui oricum.


- I-am spus c nu m-am culcat cu tine. Cnd i vzu
expresia, chicoti. tiam eu c asta o s-i atrag atenia. Pe
Kilmer e greu s-l descifrezi, dar pariez c l-am fcut s se
simt de-o mie de ori mai bine. Nu-i plcea deloc ideea.
- Nici nu m mir. E o idee ridicol.
- Mie nu mi s-a prut. M-am gndit la asta, dar tiam c
nu era rolul n care m distribuisei. i e OK aa. m i place
s-i fiu prieten. m i place s-i fiu prieten i lui Frankie. Fcu
o scurt pauz. D ar i-a fi fost recunosctor dac-mi spuneai
c el e tatl lui Frankie.
Privirea ei se repezi spre chipul lui.
- i-a spus el?
Robert cltin din cap.
- Am adunat i eu unu i cu unu, iar Frankie cam seamn
cu el.
- Ba nu seamn.
- Cum vrei tu. Oricum, sta nu-i dect vrful aisbergului.
Am rmas n bezn cu o droaie de lucruri. North mi-a spus
doar ce trebuia s tiu ca s te protejez, iar Crane nici nu s-
uitat la mine. M -am sturat de tot sistemul sta, Grace. N u
mai meig orbete.
Avea dreptate. Fuseser nedrepi cu el. Nu putea vorbi n
numele CIA, dar ea i Kilmer erau rspunztori pentru propriile
lor aciuni. Lui Robert nu-i spusese nimic, fiindc o durea s
dezgroape trectul, iar Kilmer, de regul, nu i se confesa
nimnui.
- Ce vrei s mai tii?
- Ce anume tiai ca s fii att de important, nct North
s te in aa de mult timp sub supraveghere?
- N u ceea ce tiam sau nu tiam eu conta. Nimeni dintre
noi, cei din echip, nu tia de ce trebuia s rpim Perechea.
Am primit doar ordin s-o lum. Credeam c Marvot voia s

125

m omoare numai fiindc participasem la raidul de la El Tariq.


Marvot e celebru pentru vendetele lui, i m tia la fa, fiindc
lucrasem la ferm. Era logic s m ia n colimator.
- Cine-i M arvot sta?
- Paul Marvot. Jumtate francez, jum tate german. A
motenit un imperiu al crimei de la tatl lui, un na mafiot
care opera n nordul Africii i n sudul Franei. I-a luat locul
cnd btrnul a fost asasinat de eful unei bande rivale, i e la
fel de crud i la fel de mizerabil ca i taic-su. Triete n
Maroc i are o ferm de cai i un conac ca un palat, la El Tariq,
lng coast.
- Iar ticlosul sta i dorete moartea?
- Aa am crezut i eu... Sttu un moment pe gnduri. Dar
Kilm er mi-a spus c trebuise s ncheie un trg cu North.
M arvot m voia vie, nu moart. Iar CIA nu m proteja din
buntate sufleteasc. Voiau s-l in pe Kilmer n fru. El le-a
promis c nu va mai ncerca s fure Perechea.
- El Tariq. i raidul la de la El Tariq ce-a fost? Ce dracu
mai e i Perechea asta? Ce trebuia s luai de-acolo? Nite
prizonieri? Bani?
- C a i.
-C e ?
- n grajdurile lui Marvot de la El Tariq erau doi cai albi.
Arbeti albi, cu ochii albatri. U n armsar i o iap. Marvot
i pzea de parc ar fi fost bijuteriile coroanei britanice.
I
- D e ce?
- N u tiu. North nu ne-a spus niciodat. Personal, cred c
erau un fel de ostatici. Ridic mna: tiu c pare o nebunie,
dar sta-i adevrul. Marvot inea la ei cu fanatism. Am fost
acolo. I-am vzut strivind sub copite un grjdar, iar pe Marvot
nu l-a preocupat altceva dect dac nu cumva moartea lui i-a
tulburat pe cai. Caii erau hrnii, adpai i lsai s alerge
liberi prin ferm. Ocazional, doar, erau dui ntr-un loc din;

126

Sahar. Mie nu mi se ddea voie s m duc, dar eram la El


Tariq odat, cnd asta s-a ntmplat. Iar cnd au fost adui
napoi 1a ferm, M arvot era negru de furie.
- D e ce?
Ridic din umeri.
- Ascultam ct puteam, dar nu riscam s pun ntrebri
care ar fi dat natere la bnuieli.
- Ciudat...
- Da, dar CIA voia caii ia, deci trebuie s fi tiu de ce-i
considera M arvot att de valoroi. North i-a spus lui Kilmer
s se duc i s-i ia. Iar pe mine m-au trimis cu el, s-l ajut.
- De ce tocmai pe tine?
- Tatl meu era ccl care se dusese la CIA i le spusese ce
se ntmpla la El Tariq. Fcuse nite afaceri minore cu Maryot
i tia c era sub supraveghere. S-a gndit c putea s vnd
CIA informaia despre Pereche. North s-a repezit imediat. Era
clar c tiau i ei cte ceva despre ceea ce se petrecea acolo. A
vrut ca tatl meu s se ntoarc i s afle mai multe.
- i, n schimb, tatl tu te-a trimis pe tine?
- E u am vrut s m duc, spuse Grace, pe un ton defensiv.
M sturasem s tot umblu dup tatl meu prin lume, i o t&
i el. Niciodat nu sttusem n America mai mult de cteva
luni. Voiam s tiu cum e senzaia de a aparine unui anumit
loc. Tatl meu i-a spus lui North c m pricepeam la cai, i
m-au luat la instrucie ca pe un proaspt recrut CIA. Ne-am
cam mirat noi c erau dispui s amne misiunea pn-mi
terminam eu pregtirea, dar tatl meu a spus c asta nu fcea
dect s arate ct de important era raidul pentru ei. Mie nu-mi
psa. Eram hotrt s profit de ocazie. tii ct de dificil mi-ar
fi fost s fiu acceptat, dac tatl meu nu-i cerea lui North s
m recruteze?
- Norocul tu.

s;
- A fost un noroc. Tu nu poi nelege. Totul ar fi mers
perfect, dar... N-a fost vina tatlui meu.
127

- Raidul a euat?
- A fost greu cadracu, dar am scos caii din grajd i i-am
urcat n camion. Oamenii lui Marvot ne ateptau pe drum l
Abia am reuit scpm de-acolo.
- Pare s v fi turnat careva.
- N-a fost tatl meu.
-H o , c n-am zis nimic de el. i studie faa. Dar poate o ff|
zis Kilmer?
- Tatl meu a murit. A fost omort n aceeai zi, mai trziii!
la Tanger, de oamenii lui Marvot. Asta-i d impresia c n e -
fi trdat?
- Nu, ridic el o mn. Ascult, eu nu tiu nimic desprel
toate astea. Totul e ntre tine i Kilmer.
. t - Ba nu e, replic Grace, n timp ce-1 introducea pe Samsoffll
n grajd. ntre mine i Kilmer nu mai e nimic. Totul s-a te rm in *
demult. l privi peste umr, ncruntat. Iar Frankie nu seamnil
cu el.
- Greeala mea, murmur Robert. mi pare ru.
Grace trase adnc aer n piept.
- Ba nu, mie mi pare ru. N-aveam niciun motiv s m i
rstesc la tine. Ultimele zile nu mi-au fost deloc uoare. Nu-mfi
place s m bazez n nicio problem pe Kilmer. ncerc s |
zmbeasc, n timp ce schimba subiectul. tiai c muzica pe 1
care o compune acum Frankie e pentru Charlie?
- Nu, rspunse ei, cu chipul luminndu-i-se ntr-uni
zmbet. Lui Charlie i-ar fi plcut.
Grace ddu din cap.
- Spunea c trebuie s se asigure e-s ct mai multe talger
C viaa lui Charlie n-a fost ntotdeauna lin i uoar.
- Din cte-am auzit de la el, are dreptate. Dar cum n e le g ||
ea toate astea? E doar un copil.

- Nu tiu, cltin ea din cap. E o minune. ncepu s-a


scoat aua lui Samson. Iar acum, dac nu mai ai i alt|
ntrebri, eu am puin treab.
||

128

Cu alte cuvinte, i-am consumat destul timp.


- Nu, aveai motive. Ai ajuns la vreun rezultat, cu scurgerea
aia de informaii de la Langley?
- nc nu. Stolz urmrete o pist. Exist un puti care-i
un geniu al computerelor. Ar putea fi suspect. Altfel, Stolz va
continua s caute. Vorbesc cu el cel puin o dat pe zi, ca s nu
se moleeasc.
- Dar Stolz nu tie unde eti?
- n niciun caz. Pentru numele lui Dumnezeu, doar nu
crezi c-a risca s atrag pe cineva spre tine? Am ncredere n
Stolz, dar Kilmer mi-a spus clar c n-am dreptul s am
ncredere n nimeni, atta timp ct m pltete el. Asta nu facea
parte din nelegere. I-am spus lui Stolz c sunt n Miami.
~i A trebuit s ntreb, spuse ea, privindu -1drept n ochi.
Frankie e n responsabilitatea mea, i nu-mi pot permite nici
cea mai mic scpare.
Robert ddu din cap.
- N-ai ncredere nici n mine, i nici n Kilmer. E dreptul
tu. Dar spune-mi, Grace, n tatl tu ai avut ncredere?
- Sigur c am avut, cltin ea din cap, obosit. De
cele mai multe ori. Cnd era vorba numai de el i de mine.
Nu m prea puteam baza pe el i, da, nici deosebit de
cinstit nu era, dar m iubea. N -ar fi fcut nimic care s m
pun n pericol. i tia c aveam s fiu la El Tariq n
noaptea aceea. N u m -ar fi vndut.
- Nu pare probabil.
- Aiurea, probabil n-ar fi fcut-o, i gata.
Robert se strmb.
- Se pare c spun acum lucrurile cele mai nepotrivite.
Mai bine plec de-aici.
Grace l privi cum se ndeprta. N-ar fi trebuit s fie att
de aspr cu el. N u fcuse dect s-i pun nite ntrebri la
care s-ar fi gndit oricine. Robert nu tiuse ct de defensiv

129

era n legtur cu tatl ei. nc din copilrie fusese nevoit ?


s-l apere de oamenii care nu nelegeau c viaa ei alturi de el nu era aa cum credeau ei. Fcuse ca pentru ea viaa s
fie o aventur. O av en tu r n frico to a re u n eo ri, dar
ntotdeauna i artase iubire i buntate. n toat singurtatea
copilriei ei, nu se ndoise nicio clip c inea la ea. A ces
lucru era foarte important. ntr-o lume care se schim ba de la
o zi la alta, cnd nu putuse conta pe nimeni i nimic, putea f i :
sigur de iubirea tatlui ei.
Iar Kilmer ncercase s-i rpeasc aceast certitudine, s
Lua-l-ar dracu.
- Tonino a aprut acas la Kersoff, asear, spuse H anleyJ
l pusesem pe L ackm an s supravegheze casa, pn U i
descoperirea cadavrului. Femeia pare s fi avut puini prieteng;j
cci dup dousprezece ore nc nu venise nimeni.
- Tonino, repet Marvot, pe gnduri. Unul dintre oamenii j
lui Kilmer.
Hanley ddu din cap.
- Trebuie s fi fost trimis de Kilmer, ca s afle cum o .
localizase Kersoff pe Grace Archer.
- Sau s-ar putea s te fi urmrit pe tine, cnd te-ai dus ty|
vizit la cucoan.
- Am avut grij, spuse repede Hanley. Sunt profesionist.,
A fi observat.
Era adevrat c Hanley fcea foarte puine greeli, i spusei
Marvot, dar i Kilmer avea o echip extraordinar de abil. 1
- Cred c ar fi mai bine totui s verificm perimetrul]
de-aici, pentru evitarea oricrui risc de supraveghere. Ce-a
raportat Lackman?
- C Tonino a stat n cas mai puin de zece minute. Ej
clar c a gsit cadavrul i a fugit.
- i eti sigur c n-ai lsat nicio urm dup ce ai lichidat-o
pe nevasta lui Kersoff?

130

Hanley cltin din cap.


- M-am uitat i-n birou, i-n dormitor. Nicio hrtie.
- Atunci, se pare c suntem cu un pas naintea lui Kilmer.
Marvot zmvi.
- i nu aveam nevoie dect de un mic avantaj la start. Ai
luat legtura cu informatorul lui K ersoff din CIA?
- Am trimis un om la Langley s vorbeasc personal cu
el. Dac Kilmer tie despre scurgere, trebuie s punem sursa
sub protecie nainte s ajung el acolo. Ridic din Umeri. i
nimic nu e mai convingtor dect banul n mn. Dect even
tual frica. Frica e i mai bun.
Marvot ddu din cap.
- Intr-adevr. Apoi, se ridic. Oricum, atept un rspuns
pn mine-sear. Ai s ii minte asta, nu-i aa? l privi pe
Hanley n ochi, n aa fel nct s-i insufle i puin fric. Am
ateptat mult timp ca s pun mna pe femeia asta, Hanley.
Aproape am ajuns la captul rbdrii. N -am s fiu deloc
ngduitor, dac o pierdem i acum.
- Nu e nevoie s-mi spui asta, replic Hanley, evitndu-i
privirea. N-o s-o pierdem.
- Excelent. Iar acum, ia legtura la Langley i agit-i puin.
Pomi spre u. Atept un raport cnd m ntorc de la plimbarea
de sear. I-arn promis lui Guillaume c-1 duc la padoc, s vad
Perechea - ca o favoare special.
Hanley cltin din cap.
- De ce-i biatul aa de nnebunit dup caii tia? Are i
el un cal al lui, foarte bun.
- Copiii sunt ntotdeauna fascinai de lucrurile interzise.
tie c cei din Pereche au mai omort oameni.
- N u te temi c Guillaume se va strecura la ei ca s ncerce
s-i clreasc?
- Aproape sigur o va face, la un moment dat. De-asta
le-am spus tuturor celor de la grajd c dac cineva i permite

131

s se apropie de ei fr mine, l leg pe jos, n grajd, de un c a l|


din Pereche. Ridic din umeri. Dar, dac-i dau voie lui ;:
Guiilaume s-i vad din cnd n cnd, amn momentul sta. j
Deschise ua. A, aici erai, Guiilaume. Eti gata?
- Da, tat. Ochii copilului strluceau. M i-am adus i
aparatul. Vreau s le fac poze, s le pun n camera mea. I
Ce idee bun!
l lu pe Guiilaume de mn i arunc o privire peste umr,?j
spre Hanley.
- Iar dac mi-o aduci pe Grace Archer s lucreze 'Cut
Perechea, s-ar putea s nu mai am niciun temei de ngrijorare^
pentru fiul meu. Un motiv de dou ori mai important ca s -i
faci treaba ct mai repede.
Hanley ddu din cap.
- Sigur c da.
Apoi, Marvot i zmbi lui Guiilaume.
- Hanley ne va aduce o tovar de joac pentru Pereche.
O femeie tnr. Nu-i aa c-o s fie interesant?
Biatul l privi cu ndoial.
- Dar lor nu le place s se joace.
- Poate, cu ea, o s le plac.
l conduse pe Guiilaume spre gardul padocului i-i fcui
semn grjdarului s dea drumul cailor din grajd.
- XJrc-te sus i uit-te la ei. Ca mtasea se mic.
- Sau ca focul.
Ochii lui Guiilaume se aintir spre cele dou sgei albe;
care nir n padoc.
- P oc alb. F u lg ere, ta t . A r p u te a fem eia aia s
m blnzeasc Perechea pentru mine? Atunci a putea s&4
clresc? :
Marvot era gata s-i rspund c da, apoi ns se gndi
mai bine. Dup ce obinea de la Pereche ceea ce voia, era
foarte probabil s se debaraseze de cei doi cai.

132

- Uneori, e mai bine s savurezi o plcere de la distan.


Ca acum. Uit-te la ei cum alearg.
Lumina lunii lucea pe trupurile albe ale cailor care alergau
prin padoc. Tot o noapte senin i luminoas, ca asta, fusese i
cnd o vzuse pentru prima oar pe Grace Archer lucrnd cu
Perechea. Fusese sigur c aveau s-o ucid, i era curios s-o
vad cum se comporta n faa morii. nc i mai amintea ce
subire i fragil i se pruse, n comparaie cu fora brut a
cailor Nu murise n noaptea aceea, iar sufletul lui se umpluse
de speran, vznd cum reaciona Perechea fa de ea.
Ceaua.
- Nu-i aa c-s frumoi, tat? Ochii lui Guillaume i
urmreau pe cei doi cai. Uit-te cum i arcuiesc gturile!
- Magnifici, spuse el.
i de niciun folos. La fel de inutili pe ct i fuseser n toi
acei ani.
Dar poate c nu pentru mult vreme, de-acum ncolo. Se
gndise s se debaraseze de o posibil obstrucie, oferind
recompensa pentru moartea fetei. Poate c femeia s-ar fi putut
concentra mai bine asupra Perechii, fr copil. Totui, se bucura
c K ersoff n-o omorse. Acum, c avea o pist spre omul de
legtur al lui Kersoff, putea s preia el conducerea operaiunii.
Iar mamele erau de o maleabilitate notorie, cnd te foloseai
de copiii lor.
- Vin spre noi, opti Guillaume, Poate c vor s ne
mprietenim.
- D-te jos de pe gard, i spuse tatl su. Ceea ce vezi nu
e afeciune. Trebuie s nvei s recunoti i s interpretezi.
-C e ?
Ur. Privi caii care veneau n fug spre gard. Perechea nu
pierdea nicio ocazie de a ncerca s-l atace. l urser din
momentul cnd i adusese acolo. Se ntreba de ce, cnd el

133

personal nu-i maltratase niciodat. Oare vreun instinct profund


i fcea s recunoasc faptul c era stpn peste durere, i peste
viaa sau moartea lor?
Sri de pe gard, n timp ce caii se ridicau pe picioarele
dinapoi, cu copitele la doar cteva palme distan de capul lui,
-T at ! ;/
,,

Se ntoarse spre Guillaume, care-1 privea cu team - i


surescitare febril. Pentru un moment, se nfurie teribil ns
furia i e risipi imediat. Guillaume era fiul lui, iar M arvot ar fi
simit aceeai emoie intens dac n pericol ar fi fost propriul
su tat. Uneori, iubirea coexista cu dorina ca stpnitorul s
fie rsturnat de pe tron. Era propria lui fire, pe care i-o j
motenise i Guillaume.
- Ai crezut c-am s mor, spuse el, btndu-i fiul pe um rJ
Nu, eu. Niciodat. N-am s m las nvins. N-o s se ntmple. J
Accept ideea asta.
j|
- Credeam doar...
- tiu ce credeai. Dintotdeauna i-am cunoscut gndurile. \
Privi din nou Perechea. Dar cred c trebuie s fii martor la
ceea ce nseamn moartea. A r fi o lecie necesar pentru line. j
Te-am protejat prea mult vreme. Am vzut pentru prima oarip
n viaa mea o moarte violent cnd aveam cam aceeai vrst
cu tine. Un tnr l-a suprat pe tatl meu i a trebuit s fie
pedepsit. Tatl meu nu tia c eram treaz i m uitam, dar a
aflat mai trziu i m-a ntrebat ce simisem. I-am spus c crani
mndru de el, mndru de puterea lui, mndru c putea s ridice
mna i s striveasc pe oricine nu-1 asculta. Dup aceea, aria
devenit mult mai apropiat de tatl meu. M-a trimis la coli
bune i mi-a asigurat nite studii cu care s-ar mndri orice
intelectual - dar niciodat n-am mai nvat un lucru la fel del
important ca n noaptea aceea. Nu-i putea lua ochii de l|
Pereche. Da, fr doar i poate, aveam nevoie de o lecie pentru
tine, Guillaume.

134

8
S n g e le nu voia s se mai opreasc...
N-avea timp s fac nimic altceva dect s-i in mna
apsat peste ran, ncercnd s stvileasc uvoiul, i spuse
Donavan, n timp ce alerga prin desiuri, srind n apa mic
de la marginea rului. Erau imediat pe urmele lui.
Ii sunase ceasul.
La dracu. Nu era deloc momentul sau locul potrivit pentru
ca un bun irlandez ca el s dea n primire. Mergi mai departe.
tia o peter unde se putea ascunde, dincolo de cascad, cam
la o jum tate de mil. O cercetase n prima sptmn cnd
pusese la punct dispozitivul de supraveghere de la El Tariq
Dac Marvot nu tia despre grota aceea... N u se afla pe
proprietatea lui, dar nici prea departe nu era. Dac o tia, atunci
Donavan avea s fie prins ca o vulpe n capcan.
Avea s-i fac mai trziu griji pentru asta. Acum, trebuia
doar s ajung la peter i s-i opreasc sngele s curg.
Apoi, s-l sune pe Kilmer i s-i spun ce se ntmplase. Avea
s vin sau s trimit pe cineva.
Dac nu era prea trziu...
M i s-a spus s te ajut la cai.
Grace se ntoarse dinspre Samson, pe care-1 peria, pentru
a-1 vedea pe Luis Vazquez zmbindu-i.
- Bun, Luis. Cum o mai duci?

135

- Bine, rspunse el, intrnd n box i lundu-i peria. Vd


ea i tu o duci bine - i fiica ta, am vzut-o. E foarte frumoas.
- Da, dac in bine minte, i tu ai o fiic. .. murmur Grace,
ncreindu-i fruntea a concentrare. Avea trei mii, nu...? C ei
mai face?
- Mercedes? E un nger, i zmbi el peste umr. Dar a
nceput s devin o domnioar. M sperie.
- Plnuiai te ntorci acas, n Argentina, dup ce ad u n ai:
destui bani ca s-i deschizi o prvlie de echipamente p e n tru !
cai. i totui, vd c eti tot aici.
- Am ncercat s m duc acas acum cinci ani, ridic el
din umeri. N -a mers. N u m-am putut acomoda. i-e greu s i
devii negustor, dup ce lucrezi cu Kilmer. N u mai era nimic
interesant, nimic palpitant... M plictiseam, i-i plictiseam i
pe alii. Nevast-mea s-a bucurat s m vad plecnd iar.
Chicoti. Acum suntem n culmea fericirii de fiecare dat cnd
mai trec pe-acas, o dat la cteva luni, i-n rest nu mai e |
nevoie s ne suportm unul pe altul. E formula perfect.
- i Mercedes?
- Pentru ea, sunt un rzboinic, un erou. i aduc cadouri
i-i spun poveti, i-i iau ochii. Fiecare om are nevoie s fiei
eroul cuiva. Fcu un pas napoi, retrgndu-se de lng armsar.
E un animal excelent. Are nite linii splendide.
- Intr-adevr... Grace fcu o mic pauz. Te-ai dus i tu
cu Kilmer cnd l-a rpit pe Cosmo?
Luis ddu afirmativ din cap.
- M -am speriat ngrozitor. Am crezut c era ca i mort.
Noroc c glonul a ricoat din bidon i i-a intrat n cutia
toracic, nu n inim.
Grace ncremeni.
- A fost mpucat?
' >^ Nii i-a spus? Acoperea spatele, i unul dintre oamenii
lui M arvot a reuit s trag un foc nainte s ajungem destul
de departe.

136

Glonul a ricoat din bidon i i-a intrat n cutia toracic,


nu n inim.
O strbtu un fior. Fusese la un pas... Hristoase, ar fi putut
s moar, iar ea n-ar fi tiut niciodat.
- Nu, nu mi-a spus.
- O lun ntreag i-a rs de el Donavan. Tot zicea c
aa-i trebuia, dac-1 furase pe afurisitul la de mgar. Dar
Kilmer n-a gsit deloc c era ceva de rs. I-a fost ngrozitor de
greu s aduc mgarul aici.
- Nici nu m mir.
- Dar dac vrea s ia Perechea, are nevoie de Cosmo. Iar
acum, te are i pe tine, Grace. Toate i se leag.
- Pe mine nu m are, replic ea rece, ntorcndu-se.
Era o idioenie s se simt att de ocat. Kilmer vedea
moartea cu ochii aproape n fiecare zi. Pe vremea cnd lucrase
cu el, fusese de mai multe ori la un pas de moarte.
D ar asta era cu totul altceva. Atunci, fusese i ea acolo,
trecuser prin aceleai pericole...
- N-am vrut s te jignesc, spuse Luis. Credeam c numai
de asta era vorba. N e pregteam s ne ducem la javra aia de
Marvot i s lum Perechea. Cnd te-am vzut, am tiut c...
- L uis! n u a g rajd u lu i ap ru se D illon. Plecm .
Elicopterul va fi aici n zece minute. Ia-i echipamentele.
- S-a fcut, rspunse Luis, aruncnd peria i lund-o la
goan spre u. La revedere, Grace.
Grace rmase cu privirea dup el, uitndu-se uimit cum
ieea n goan. De cte ori rspunsese i ea la acelai apel,
reacionnd la fel? Dar un asemenea apel n-ar fi trebuit s
aib ce cuta acolo.
Nu acolo.
Iei cu pai mari din grajd, ndreptndu-se spre cas. Curtea
era plin de oameni de-ai lui Kilmer, care alergau n toate
prile, adunndu-i echipamentele - tcui, rapizi, eficieni.

137

Kilmer era pe verand, stnd de vorb cu Robert, i-i ridic


privirea spre ea cnd Grace urc treptele. i fcu un semn lui
Robert, care dispru n cas.
- Ce se ntmpl? ntreb ea, strngndu-i pumnii. Unde
v ducei?
- Nu v las neprotejate, pe tine i pe Frankie, rspunse j
ncet Kilmer. I-am ordonat lui Blockman s rmn aici, cu
patru oameni din echip. Ar trebui s m ntorc n dou zile,
maximum. Dac nu reuesc, am s te sun. n caz c survine ]
vreo problem, Blockman o s v duc n apropiere, la o alt
cas sigur din muni, despre care i-am spus.
- Ce se ntmpl? repet ea.
- Donavan a czut. E nc viu, dar nu tiu ct timp va mai j
rmne aa, dac nu-1 scoatem de-acolo ct mai repede. Zice j
c a pierdut mult snge.
- Donavan, repet ea, n oapt. Unde?
- La El Tariq. Sau pe undeva prin apropiere. Oamenii lui
Marvot l-au luat prin surprindere. Probabil, un cerceta l-a i
zrit i a chemat ntriri.
- Vor trece ore ntregi pn s ajungei la El Tariq. N u j
poi aranja s se duc dup el cineva care e mai aproape?
;J
- N u la El Tariq. Riscul e prea mare. L-am ntrebat pe
Tonino, iar colinele miun de oamenii lui Marvot. Se uit la 1
ceas. Am s te sun cnd ajung la El Tariq, dar dup aia n-Q s
mai primeti nicio veste de la mine pn nu pornim napoi, j
S-ar putea ca oamenii lui Marvot s reueasc s intercepteze |
semnalul. I-am spus lui Donavan s nu m mai sune dect i
dac se m ut n alt loc. Ridic privirea spre cer. U ite il
elicopterul, constat el, pornind n jos pe trepte. Nu-i facel
griji, o s fie totul n regul cu voi. Am dat instruciuni s... t|
- Pe bune c-o s fie-n regul! Pot i eu s am grij de
Frankie. Toat viaa am fcut-o, de cnd s-a nscut: l privi

ncruntat. i de ce crezi e-a fi aa o jigodie, nct s nu te las


s pleci dup Donavan? Ce s-i cer s faci, s-l lai acolo
pn-i curge tot sngele i moare? Car-te naibii de-aici.
Kilmer zmbi.
- M duc, m duc. Ce m mai bai la cap...
l privi cum se ndeprta alergnd la trap prin curte, spre
elicopterul care tocmai aterizase. Curentul de aer strnit de
elice i flutura prul i-i lipea cmaa kaki de trupul zvelt.
Fcu semn oamenilor din echip s se mbarce n elicopter i
atept pn cnd toi ajunser la bord. E ra procedura
op eraio n al stan d ard a lu i K ilm er, i am inti G race.
ntotdeauna era ultimul care rmnea afar.
i, probabil, tocmai de-asta fusese ct pe ce s-o ncaseze
definitiv, cnd l furase pe Cosmo.
i tot de-asta se ntorsese la El Tariq n noaptea aceea, cu
nou ani n urm, ca s-i recupereze oamenii de pe colinele
din jurul proprietii.
Mereu, ultimul afar.
nelesese c trebuia s se ntoarc i s-i ia i restul
echipei. Ceea ce nu nelegea era de ce n-o lsase s se duc la
Tanger, dup tatl ei, cnd ar fi avut o ans s-l salveze.
- Unde se duc, mam?
Lng ea apruse Frankie.
- Unul dintre oamenii care lucreaz pentru Kilmer e rnit
i are probleme. Se duc s-l ajute.
- N u putem merge i noi?
Grace i cobor privirea i vzu expresia tulburat a lui
Frankie.
- De ce? Nici m car nu-1 cunoti pe omul acela.
- N -a vrea s fie rnit i Jake. Poate reuim s-l aprm,
s nu peasc nimic. N u vrei s mergern?
- N u , mai bine...

139

D ar voia s m earg, i ddu ea seam a dintr-odat. Voia


s fac parte din echipa care se m barca n acel elicopter.
Voia s participe la aciunea care avea s-l aduc pe Donavan
la loc sigur.
Dac m ai era n via pn cnd ajungea K ilm er la el, | |
Da, a dori s merg, i spuse ea lui Frankie. Omul care a
fost rnit e un bun prieten al meu. Dar, uneori, nu pot faefl
orice vreau. Uneori, e m ai bine s rm i acas i s nu stai n
drum.
- N - a sta n drum.
- Poate c n-ai vrea s stai n drum... Fcu o pauz. M a||
ii minte, cnd ne-am dus s vedem Sprgtorul de nuci? Toi
acei balerini erau obinuii s fac exact ceea ce nvaser.]
Ce s-ar fi ntm plat dac cineva din sal se urca pe scen
ncerca s danseze m preun cu ei?
Frankie chicoti.
- A r fi fost caraghios.
- Dar, n acelai timp i-ar fi fcut pe dansatorii adevrai,
s greeasc, fiindc ei ar fi trebuit s ocoleasc persoana de
pe scen. nelegi?
Fetiei i pieri zmbetul de pe buze.
- C red c da. N -a ti paii.
Grace ddu afirm ativ din cap.
- D ar tu ai ti paii, mam.
Privi cum elicopterul se desprindea de sol. Da, nvase
paii i voia s-i execute din nou, fir-ar s fie.
- S-ar putea s fi uitat o mare parte dintre ei. E mai bine
s stau cu tine. Fcu un efort s se ntoarc, pentru a nu petrece;
cu privirea elicopterul pn disprea. Hai s m ergem n cas
i s-l cutm pe Robert. E aproape timpul s pregtim cina.
Dar Frankie continua s se uite dup elicopter.
- M ie-m i place de Jake. N-o s peasc nim ic, nu-i aa,
mam? N -o s moar, ca Charlie, nu?

.140

C um i-ar fi putut rspunde la ntrebarea asta fr s rite


s-o mint?

Ultimul rmas afar.


- A re m ari anse. Braul ei o cuprinse p e Frankie pe dup
umeri; Jake s-a aflat n situaii ca asta de ani de zile i e foarte,
foarte detept.
U n mom ent, Frankie nu scoase o vorb, iar Grace tiu c
fetia nelese c m am a ei nu-i dduse un rspuns pozitiv ca
tegoric. Apoi spuse:
- i tie paii. Aa-i?
- tie toi paii. Pe fiecare. i depuse o srutare pe tmpl.
De fapt, pe unii chiar el i-a inventat.
- Foarte bine. D ar chipul fetiei era nc tulburat. Charlie
ns nu era tnr, ca Jake. i era detept i el. A r fi trebuit s
nvee m ulte, n atia ani. i totui a murit, mam.
N um ai Frankie putea s compare m oartea lui Charlie cu
ceea ce o preocupa cel mai mult. Iar aceast comparaie fcu
ca i pe G race s-o strbat un fior. Trase adnc aer n piept.
- Ascult, dac Jake intr n vreun necaz i are nevoie de
ajutor, i prom it c-am s m duc acolo s-l scap. OK?
- i n-ai s peti i tu ceva?
-N -a m s pesc nimic. i acum, putem merge s mncm
ceva?
Frankie ddu din cap.
-S ig u r.
R idic din nou privirea spre cer, dar elicopterul dispruse
la orizont.
- S i m t m ito elicopterele, nu? C nd se nvrtete elicea,
se-aude ca u n zgom ot de bici. M ult m ai tare, dar tot are un
ritm ...
- N u fi prost... Las-m -n pace... opti Donavan. E prea
trziu. Scoate-i de-aici.

141

- Hai sictir.
Kilmer l strnse i mai tare de mijloc, n timp ce-1 trgea
prin apa noroioas.
- Crezi c-am fcut atta drum i mi-am umplut picioarele j
cu toate lipitorile astea nenorocite, ca s i te las lui Marvot s
te-nfulece la micul dejun? N u e vorba de tine, ci de afurisita j
mea de mndrie personal.
Donavan ncepu s rd, dar sfri ntr-un acces de tuse. |
- Da, spuse Kilmer, micndu-se mai repede, n timp ce |
scruta cu privirea pdurile dintr-o parte i alta.
Eliminaser patru dintre oamenii lui Marvot care patrulauJ
cu o or n urm, la sosire, dar mai puteau fi i alii.
- i-acum, taci din gur. Dac te in puterile s treci prini
rul sta i prin pdure, mai avem o ans. Ne vom ntlni ct| f
restul echipei la marginea drumului. Iar elicopterul e dincolo j
de drum, la cinci mile.
- Cinci mile sau cinci sute, pentru mine e tot prea...
- Ascult, o s ajungem i gata! i acum, pune un picior,
n faa luilalt i ine-i gura. N-am s mor n rul sta mpuii
i nici n-am s te prsesc. Aa c nu ne mai rmne dect o
singur soluie: am s fiu un afurisit de erou.
- Dac-mi salvezi viaa, n-am s pot suporta niciodat
chestia asta. Ai s mi-o scoi pe ochi ncontinuu. Mai bine-mi
dau duhul acum.
- Donavan.
- OK, OK... Tac. Oricum, m simeam cam slbit. Dac]
nu m scoi mai repede de-aici, s-ar putea s m ia cu lein, !
i-atunci va trebui s m cari m crc.
- S nu-ndrzneti !
- Cred c... o fac chiar... acum... Vorbea tot mai greu, c u i
gfieli. Dac tot ai s fii erou... mcar s m asigur... c eti..ii
pn... la... capt...

142

*
- Eti bine? ntreb Robert, ieind pe verand. La cin, ai
fost cam tcut.
- Serios? se strmb Graee. i crezi c Frankie a observat?
Numai Dumnezeu tie ct ncerc s m port normal.
- i Frankie era cam taciturn. Cred c e absorbit de
muzica ei, spuse Robert. Eti ngrijorat?
- A spus c-o s sune pn s se-ntunece. Da, la naiba,
normal c-s ngrijorat.
- Se mai ntmpl i lucruri neprevzute.
- Da, tiu, se rsti ea. Trase adnc aer n piept, apoi l
expir ncet. i mai tiu i c unele dintre neprevzutele care
se pot ntmpla sunt rele. Ar putea fi nimicit toat echipa.
Kilmer ar putea fi mort. i ncruci braele peste piept, ca s
le opreasc tremuruL A r fi trebuit s ne sune pn acum.
- i ce vrei s facem? Vrei s-l sun pe North i s-l ntreb
dac tie despre vreun posibil incident la El Tariq?
- Nu. E periculos pentru Frankie s lum legtura, sub
orice form, acum cnd tim c nainte a existat o scurgere de
informaii. Mai bine ateptm.
- Nu prea mult. I-am promis lui Kilmer c, dac nu se
ntoarce pn mine, v duc de-aici, pe tine i pe Frankie. Se
temea ca vreun om din echip s nu fie prins i: silit s
vorbeasc.
- O s ateptm pn poimine... spuse Grace, cltinnd
din cap, Hristoase, ce se gndea s fac? Ba nu, ai dreptate.
Trebuie s-o ducem de-aici pe Frankie. Diminea, la prima
or, va fi gata de drum. Cu vocea puin mai obosit, adug:
La dracu, nu suport c iar a trebuit s-o oblig s fug...
- Nici eu. Robert se ntoarse i deschise ua cu plas.
Da, asta-i viaa.
Sau moartea, i spuse ea, cu un fior. Moartea lui Kilmer.

Privi spre munii din deprtare. De ce o durea att de ru


gndul la aceast posibilitate? Nou ani sttuse fr ca mcar
s se gndeasc la el, iar acum...
Ba nu, minea. Kilmer fusese mereu prezent n mintea ei,
orict ar fi ncercat s-o nege. Cum s-ar fi putut altfel? Fusese
cel m ai extraordinar am ant din viaa ei. l adm irase i-l
respectase. i adusese pe lume copilul.
Iar el o mpiedicase s se duc la tatl ei, cnd acesta avea
cea mai mare nevoie de ea. N u conta c, oricum, ar fi ajuns
p rea trziu ca s-l m ai salveze. K ilm er n s i rp ise
posibilitatea de a alege.
Cu siguran, acest lucru continua s-o revolte, dar ideea
crud a posibilei mori a lui Kilmer prea s fac ca orice alt
gnd s pleasc ca importan.
O auzea pe Frankie cntnd la clape, n cas. Acum, nu
compunea. Fcea o pauz i cnta Mozart. O frumusee... Atta
frumusee... Iar Kilmer nici nu avusese timp s-i dea seama
ct de minunat era, din toate punctele de vedere.
i de-acum, era foarte posibil s nu mai afle niciodat. ;
Telefonul celular sun la trei i patruzeci i trei de minute,
dimineaa.
Grace se repezi s-l ia de pe noptier.
-A lo !
- Venim acas, i spuse Kilmer. Acum ne urcm n avion,
lng Tanger.
Slav Domnului!
Cteva secunde, nu putu vorbi.
- Ai zis c m suni asear.
Iisuse, ce idioenii spunea!
- A m fost puin ocupat, replic el sec. i n-am putut folosi
mobilul nicieri n apropiere de El Tariq. Oamenii lui Marvot
umblau peste tot i nu puteam risca s-mi prind semnalul.
Mine ajung acas.

144

- Donavan?
- Triete. L-am peticit i i-am fcut o transfuzie, dar nu e
bine. Am ales un doctor de-aici, din Tanger, ca s vin cu noi
n avion. Nu-1 pot interna n spital. Marvot are prea multe
relaii pe plan local. Acolo e totul OK?
-D a .
- Bine.
i nchise.
ncet, Grace aps pe butonul de deconectare. Sfinte
Dumnezeule, i tremura mna. Era aproape ameit de uurare...
i bucurie.
- Mam? Frankie se ridicase ntr-un cot. Jake era?
- Da. Fu nevoit s-i dreag vocea. E-n siguran. Vine
acas.
Fetia se slt n capul oaselor, luminndu-se la fa.
- Cnd? Pot s m duc s-i spun lui Robert?
- M ine va fi aici, rspunse G race, ncercnd s-i
controleze vocea. i cred c ar fi foarte bine s-l anuni i pe
Robert. Hai, fugi.
Frankie sri din pat i se repezi afar din camer.
Ar fi trebuit s se duc la Robert chiar ea, dar nu voia s
vad pe nimeni n acel moment. Era prea zguduit. Hristoase,
crezuse c sosise sfritul. Cum era cu putin s nu se fi
terminat totul?
Poate c era n regul, dar emoiile acelea pe care le simea
erau prea puternice ca s le ignore. Trebuia le identifice i
s le rezolve. Nu-i putea tri toat viaa, n continuare, aa ntr-o stare de refuz, dar sfiat n buci de amintiri i
sentimente pe care nu le putea izgoni. Cel mai rezonabil ar fi
fost s priveasc adevrul n fa i s se debaraseze de orice
emoie struitoare la adresa lui Kilmer pe care i-o reprimase.
Da, aa ar fi fost logic, i raional.
O, Doamne, era viu!

145

*
Auzi duduitul elicopterului cam la o or dup ce se dusese
s se culce, n seara urmtoare. Sri din pat i alerg la fereastr#
O lumin alb-albstrie cobora ca o coloan din elicoptertfH
care ateriza ncet.
- A venit Jake? se interes Frankie.
- Cred c da. Grace i puse pe ea un halat i o pomi spre*
u. Stai aici pn m asigur. l ntlni pe Robert n capul
scrii. Kilmer?
Robert ddu din cap.
- M-a sunat acum zece minute ca s-mi spun c venea is pregtesc o camer pentru Donavan. Art spre ua dini'
spatele su, cu o micare smucit a capului. i dau cameral
mea. Eu am s m culc alturi de ceilali, jos n dormitorul;
echipei. Am schimbat i aternutul...
i cobor scara n goan, ieind pe u.
Grace l urm, ajungnd pe verand tocmai la timp pentru/
a vedea cum uile elicopterului se deschideau, iar Kilmer srea
afar primul.
- Ducei-1 pe Donavan n cas. Apoi se ntoarse spre
Blockman. Totu-i OK?
R obert ddu din cap.
- Camera mea. A doua pe stnga. Cum se simte?
- E ameit. Doctoml Krallon l-a inut sub sedative de cnc(
am decolat din Tanger.
Privirea i se ndrept spre Grace, n timp ce doi dintre
oamenii lui l coborau cu grij pe Donavan din elicopter, pe <5$
brancard.
- O s scape, Grace. Marele pericol a fost starea de oc.i
- Slav Domnului. Privi n jos, spre chipul lui Donavani
care tocmai era dus pe lng ea. Iisuse, Ce palid e.
Donavan deschise ochii.
- Kilmer e de vin, opti el. A lsat toate lipitorile alea*
s-mi sug tot sngele din mine.

146

- Ticlos nerecunosctor, rspunse Kilmcr. E sunt la pe


care l-au mncat de viu. Fcu un gest spre oamenii care-1
duceau. Mergei cu el n cas i culcai-1 pn nu-i scot copcile
alea, ca s-l las s sngereze pn moare.
Prea trziu, replic Donavan. Aici o am pe Graee, care o
s m apere. Ochii si crpii se somn se ndreptar spre ea,
tulburi. Bun, Grace, ce mai faci?
- Mai bine ca tine. Totui, era uurat s vad c se
prezenta destul de bine ca s poat glumi cu Kilmer. Dar o s
ne ocupm noi i de asta, mai strig n urma lui, n timp ce era
urcat pe scar. Ca s-i poi face draci lui Kilmer ori de cte ori
i vine.
- Mersi mult, rspunse Kilmer.
Se ntoarse spre brbatul scund i oache care venise
lng el.
- Grace Archer, iar dumnealui e domnul doctor Hussein
Krallon. Are grij de Donavan.
- Plcerea e de partea mea, doamn, se nclin politicos
medicul. Iar acum, trebuie s m duc la pacientul meu. Cu
permisiunea dumneavoastr...
Nu-i mai atept consimmntul, ci pomi grbit pc urmele
lui Donavan.
- Donavan e n siguran cu el? ntreb Grace, n timp
ce-1 privea pe doctor ndeprtndu-se pe culoar. Marvot are
multe relaii influente ri Maroc.
- l-am mai folosit serviciile. l-urtede moarte pe Marvot.
Fiul lui a fost asasinat ntr-o incident legat de droguri, de ctre
una dintre gorilele lui Marvot, acum cinci ani. N-o s-l sufoce
pe Donavan n somn cu perna, i 0s-l vindece numai ca s-i
fac n ciud lui Marvot. Tcu un moment. Ce face Frankie?
- Bine. Doamne, obosit mai arta! Ai apucat s dormi
puin? ,
- Am moit n avion, rspunse el, frecndu-i brbia. Dar
trebuie s m brbieresc.
147

Jake! Frankie apruse n capul scrii. Ari ca un pirat!


Cobor n fug treptele, uitndu-se spre m am a ei. Iart-m
c n-am stat n camera mea, dar 1-arri vzut pe Jake cobornd
din elicopter i am tiut c totul era n ordine. Cred c ai
Uitat de mine.
- Cred c ai dreptate, zmbi Grace. Eu sunt cea care ar
trebui s-i cear iertare. D up cum vezi, Jake e viu i
nevtmat.
- Bine. Am fost ngrijorate pentru tine, Jake.
- Ai fost? Privirea lui se ndrept spre Grace. Amndou?
- Evident. Ne temeam c n-ai s-l poi salva pe DonavaiE
- Mi-ai zis-o! se strmb el, apoi se ntoarse spre Grace,
zmbind. De vreme ce tu nu-1 cunoti pe Donavan, pot s
presupun c ai fost ngrijorat numai pentru mine?
- Sigur c da. m i place de tine. Frankie i arunc o privire
lui Grace. Pot s-i aduc lui Jake nite ciocolat fierbinte? Par
s aib nevoie de... ceva.
- E trziu.
- Acum nu m mai pot culca, sun prea emoionat.
J
- Jake poate s se ocupe singur de... Vzu dezamgirea
de pe faa lui Frankie. Sigur, du-te i adu-i. Eu am s m asigur
c Donavan e instalat bine. Cobor n cincisprezece minute, i
pe urm te duci la culcare. Ne-am neles?
-N e -a m neles.
i o lu la fug pe culoar, spre buctrie.
Grace porni n sus, pe scar.
- Dac nu vrei s-i pierzi vremea cu ea, trimite-o sus.s
Vrea doar s fac ceva pentru tine.
-N ic i ntr-un milion de ani. Sunt onorat. Fcu o pauz. i
mai sunt i curios s tiu de ce o lai s se apropie de mine.
Grace se uit napoi, peste umr.
- Cred c v-a fost foarte greu, acolo. Are dreptate: pari s
ai nevoie de ceva ntritor. Poate nu tocmai o ciocolat fierbinte,*'

148

dar Frankie e o mare tmduitoare. Cnd m doare ceva, simpla


ei prezen prin preajm m face s m simt mai bine.
- m i dau seama ct de adevrat e ce spui, murmur el,
ntorcndu-se s plece. i mulumesc, Grace.
In glas i se simea oboseala, iar Grace se opri pe scar.
- Ct de mare a fost pericolul, Kilmer?
- Destul de mare ca s regret o mulime de lucruri pe care
nu le-am fcut n via. i destul de mare ca s-mi par ru c
n-am scris un testament, pentru ca tu i Frankie s fii protejate.
Zmbi vag. Dar cred c i asta te-ar fi ofensat.
- N-avem nevoie de aa ceva. Charlie i-a lsat lui Frankie
ferma de cai.
- Foarte bine. D ar asta nu nseam n c n-am i eu
obligaiile mele.
- E cam trziu,
Kilmer ddu din cap.
- tiu. Dar trebuie s joc crile aa cum mi-au fost servite.
Noapte bun, Grace. Pom i n lungul culoarului. Dac vrei s
te duci la culcare, o s am eu grij ca Frankie s se ntoarc la
tine repede.
- Las c-o chem eu...
N u voia s plece de lng el, i ddu ea seama, ocat.
Voia s stea acolo i s-l priveasc. Voia s fac ceva, price,
s-i tearg acele riduri de oboseal de pe fa. Hristoase, era
la fel de rea ca Frankie.
Ba nu, i mai rea.
Fiindc ea nu o ciocolat fierbinte voia s-i ofere.
- Grace?
K ilm er se oprise i o privea, descifrndu-i din ochi
expresia feii.
- Nu, scutur ea din cap, cuprins de panic. N u nseamn
nimic. i sunt doar recunosctoare pentru Donavan. A r fi o
nebunie s crezi c...

149

- N u te repezi, o ntrerupse el ncet. Nu cred nimic. Mi-e l


prea team i s mai sper, mcar. Vreau doar s tii, dac ai de fl
gnd s te foloseti de mine n vreun fel, c m-a bucura ca
toi dracii. N-a atepta mai mult dect ai ft tu gata s-mi oferi. M
N -a cere mai mult dect... Cltin din cap, apoi spuse cu glas I
rguit. N-a cere, pe dracu. Te-a devora toat, i nc a mai 1
vrea. ntotdeauna a fost aa, cu noi.
Cuvintele lui o biciuiser ca un oc electric prin tot trupul. I
Da, ntotdeauna fuseser flmnzi, cnd era vorba de sex; 1
- Nu, i umezi ea buzele. Au trecut prea muli ani, au l
intervenit prea multe altele ntre noi doi.
- N - a r schimba nimic sexul. i garantez eu.
. -N - a i cum s-mi garantezi... Nici nu neleg de ce d isc u t!
toate astea cu tine, mcar.
- Fiindc i tu caui o cale s primeti ceea ce-i d oreti/I
Servete-te, Grace. Fr nicio consecin. i dau cuvntul m eu.'l
Grace cltin din cap, apoi urc grbit scara. Fugea, i 1
spuse ea, exasperat. Fusese de ajuns s-l vad, i era p rin sa*
din nou n acea vltoare care fcea s i se nmoaie g e n u n c h i
i s-o ia cu ameeal.
i fierbineal. Se sim ea de parc ar fi avut febr,.*
strbtut de furnicturi, cu respiraia accelerat.
La fel ca n urm cu nou ani.
Dar nu mai era acceai femeie. Acum era mama ItjM
Frankie, i asta era de ajuns.
Ba nu, fir-ar s fie, n acel moment nu-i era de ajuns. J

Ia ceea ce-i doreti.

Aa ceva ar fi fost prea periculos, prea atoatedevoratoiji


Fusese satisfcut, nainte de ntoarcerea lui. Avea s fi^H
mulumit din nou, dup ce pleca.
Mulumit. Ce cuvnt nevolnic.
Fericit. Cu Frankie era mereu fericit. Nu avea nevoie 1
de nebunia aia pe care o trise cu Kilmer...
m
150

dormit bine, Donavan? l ntreb Grace, zmbind, a


doua zi de diminea, cnd intr la el n camer; arunc o privire
spre doctorul Krallon, care se ridic repede de pe scaun. A
fost un pacient ru?
- ngrozitor, cltin din cap medicul. M tot njur i refuz
s fac ce-i spun eu. N u are pic de recunotin.
- M-a pus s fac n plosc, Grace, cltin din cap Donavan.
Nu m Ias s m duc la baie. E umilitor.
- i practic, rspunse ea, aezndu-se n scaunul pe care-1
eliberase medicul. Du-te i ia-i micul dejun, doctore. Stau eu
cu el.
- Bucuros. Medicul pom i spre u. i dac m-ndur s-l
iert, am s-i aduc i lui micul dejun, cnd m-ntorc.
D onavan zmbi, n timp ce doctorul nchidea ua n
urm a lui.
- E un prichindel drgu i ncpnat, al naibii
de-ncpnat.
- Atunci, nu-mi m ai face i tu greuti. i tii c nc nu te
poi da jos din pat, ca s te duci la baie. Mai ateapt i tu
cteva zile.
- Om u trebuie mcar s vin cu un protest demn.
- O m u trebuie s fie rezonabil i s nu mai creeze
probleme. i studie faa. Ai mai mult culoare n obraji, n

151

dim ineaa asta. Azi-noapte, m i-am fcut griji pentru tine, dar
azi vd c-ai rmas la fel de ru pe ct te tiam.
- Desigur. N u fceam dect s-i speculez compasiunea,?
cnd m -au dat jo s din elicopterul la. Tot chestia aia cu
dem nitatea. K ilm er se-ntoarce acas ano, de parc-ar fi
ditamai eroul care-a cucerit lumea, iar eu zceam pe targ, ca
un m czut de la etaj. Trebuia s-mi salvez i eu firma, att
ct se putea.
Sprncenele lui Grace se nlar.
- Totul a fost teatru?
- M rog, poate c eram i niel cam indispus... A fost o
excursie de comar. Privirea i se opri pe faa ei. Pari m ai m b
trnit, Grace.
- M ersi mult.
- Nu, s tii c-i st bine. ntotdeauna ai fost interesant,
dar acum ai i... o anume profunzime. Vreau s m u it la tine
ncontinuu, ca s vd ce se ascunde sub aceast aparen.
- N u se ascunde nimic. Sunt la fel de necom plicat ca
ntotdeauna.
D onavan cltin din cap.
- Tu i necom plicat! A i fost un m unte de contradicii,
din clipa cnd ai cobort din avion, acu nou ani. Erai o
patrioat, i n acelai tim p vzusei prea m ulte ca s ai
d eplin n cred ere n vreu n gu v ern - n o ricare. E rai
curajoas, dar i-era fric de angajamente. i doreai prieteni,
ns te tem eai s se apropii de ei, ca nu cum va s te
prseasc.
- Dumnezeule mare, Donavan. De cnd ai mai devenit i
psiholog?
- E doar unul dintre talentele mele secundare, zmbi el.
D ar mi-1 folosesc numai cu oameni care-mi plac. i nu-mi
exprim opiniile dect dac sunt ntrebat...

152

- Eu nu te-am ntrebat.
- . . . i cnd vreau s-mi bag nasul unde nu-mi fierbe oala.
Grace deveni rigid.
- Ce vrei s spui?
- Credeam c-o s mor, n rul la.
- Aa, i?
- Kilm er m i-a salvat pielea. N u-i prim a dat. N u m las
s fac prea m ulte pentru el, aa c m -am hotrt s iau
problema-n mn.
- Ce problem?
- inea la tine, Grace. Ct de mult, nu tiu. N u vrea s
vorbeasc despre asta. D ar tiu c era nebun dup tine.
- Sex.
- M da, tiu c i la conta m ult... ns era m ai m ult
dect att.
Grace cltin din cap.
- Vezi, tiam eu, replic Donavan. ntotdeauna ai vzut
lucrurile aa cum voiai s le vezi.
- Eti obosit. M ai bine te las s te odihneti, rspunse ea,
ridicndu-se s plece.
- S nu-ndrzneti s te miti de-aici, o opri el, tuind.
M -ai face s recidivez.
- N u i-ai revenit destul ca s putem vorbi despre o
recidiv.
- Atunci, stai pe loc, ca s pot ajunge n starea aia de
beatitudine. U rm eaz s fiu profund. Am nevoie de auditoriu.
ncet, G race se aez la loc.
- Profii de afurisita aia de ran.
D onavan ddu din cap.
- i de ce n-a profita? M doare ca toi dracii. A r trebui
s m -aleg i eu cu ceva pozitiv din treaba asta.
- Vorbim m ai ncolo.

153

- i dac-mi urc un cheag de snge la creier i mor? Se


mai ntmpl. Nu, acum trebie s-o facem. E momentul ideal.'
Sunt ntr-o stare prea jalnic, ca s m mai pocneti i tu. i
pn m fac bine, vei avea i tu timp s treci peste.
- Peste ce s trec?
- Peste starea defensiv, dup ce-am s-i spun c n ceea
ce-1 privete pe Kilmer ai fost o japi mioap i cu vederi
mrginite.
Grace ncremeni.
- Nu-s obligat s ascult aiurelile astea, Donavan.
- Ba eti, tui el din nou. Vezi? M tulburi. Simt cum se
formeaz cheagul la.
- Mini.
- N u m poi lsa singur. Medicul m-ar putea gsi mort
i... i aproape-ngropat, cnd o s se-ntoarc.
, -T eatru.
: - O fi, da uite c merge, remarc el, adugnd trengrete:
D e-a lungul anilor, ai devenit m ai blnd. O fi efectul
maternitii.
- Vorbete odat, scrni ea printre dini.
- L-ai nelat pe K ilm er Intre voi doi era ceva deosebit.
Niciodat nu l-am mai vzut aa, cu nicio femeie. Kilm er
nu minte niciodat. De ce naiba n-ai avut ncredere-n el,
n loc s fugi?
- tii bine de ce. M-a mpiedicat s m duc s-l ajut pe
tatl meu... Minile i se ncletar pe braele fotoliului. Are
noroc c nu l-am strns de gt.
- Te-a mpiedicat s te duci direct n minile lui Marvot.
- N-ai de unde s tii asta.
. - Ba o tiu. In noaptea aia, Kilmer m-a trimis la Tanger s
iau legtura cu tatl tu. Dar scumpul tu ttic nu voia s plece.
Mi-a spus c era mult mai bine ca tu s lucrezi pentru Marvot,

154

c ieeau bani grai dac prseai agenia i te concentrai spre


mblnzirea Perechii pentru banditul la. De-asta se nelesese
cu Marvot i-i vnduse pontul cu raidul.
- Nu-i adevrat, l privi ea ncruntat. Mini.
- Nu cred c voia s peti ceva. A spus c primise garanii
c n-aveai s fii omort n timpul raidului. Credea sincer c
tot ce era bun pentru el era bun i pentru tine.
- n raidul la au murit trei oameni. Vrei s spui c e ca i
cum i-ar fi omort ei?
Donavan tcu.
- N u te cred.
- De ce te-a mini? N-am nimic de ctigat.
- Cum se putea atepta ca eu s lucrez pentru Marvot?
N-a fi acceptat s-o fac niciodat.
- Nici chiar dac-ai fi crezut c tatl tu era inut ostatic?
- Dar tu mi-ai fi spus adevrul.
- Dac mai triam. Am scpat ca prin urechile acului,
cnd l-a chemat pe unul dintre haidamacii lui Marvot, din ca
mera alturat. M-am ales c-un glon n picior i dou zile
m-am tot ascuns. Am reuit s-l sun pe Kilmer i s-i spun s
te-opreasc dracu s vii la Tanger.
- Tatl meu a fost omort de Marvot.
- E clar c, dup ce capcana a fost compromis, nu-i mai
era de niciun folos. n plus, putea s-l omoare i ca pedeaps
pentru participarea ta la raid. A r fi fost lin avertisment pentru
tine, cnd te prindea.
Grace cltin din cap.
-N u .
- Ba da.
- Dac e adevrat, de ce nu mi-a spus Kilmer nimic din
toate astea?
- i-a spus c tatl tu v vnduse lui Marvot. D ar asta
era chiar n noaptea morii lui. N-ar fi fost momentul cel mai

155

potrivit ca s-i explice n amnunt ce canalie fusese tatl tu


i s-i arate dovezile, nu? i iubeai tatl. Avusesei ncredere
n el. Era singurul om pe care-1 aveai pe lumea asta. Cred c
Kilmer avea de gnd s-ncerce s-i vorbeasc mai trziu dar mai trziu n-a mai avut cnd* Ai fugit. Kilmer a aflat c
Marvot te urmrea, i trebuia s gseasc o cale s te protejeze.
Apoi, North l-a anunat c erai gravid. Asta l-a fcut s se
hotrasc. Nu putea sta cu tine, ca s te apere, i nu voia s te
lase i far mica mngiere pe care o mai aveai.
- Tatl meu m iubea, insist Grace, cu o voce tremurnd
M iubea, Donavan.
- Poate. Pe lumea asta exist multe feluri de iubire, i mai
normale, i mai ciudate... Nu te iubea destul ca s te apere de
Marvot, dac asta nsemna s-i intre bani n buzunar. Am fost
acolo, Grace. i se ntinsese o curs. i ntlni privirea. i tii
c nu mint. Am o cicatrice pe coapsa stng, ca amintire din
noaptea aia. Vrei s-o vezi?
Grace cltin din cap.
- Acum m crezi?
- N u tiu... O, Doamne, nu vreau s te cred, Donavan!
Donavan ddu din cap.
- M crezi. Pun pariu c tiai, acolo n inima ta, c Stiller
ne trdase. Numai c n-o puteai recunoate fa de tine nsi.
Iar acum, eti nevoit s recunoti. S te mpaci cu gndul,
nchise ochii. Iar eu trebuie s m odihnesc, ea s scap de
cheagul la de snge i s-l mai pot folosi i altdat, cnd voi
avea nevoie de un antaj. Crezi c mi-ar merge i cu Kilmer?
-N u .
- Nu se tie niciodat. Nu-i chiar att de dur pe ct l
crezi... Deschise ochii. sta-i adevrul, Grace. Dumnezeu mi-e
martor c tot ce i-am spus e adevrat, pn la ultimul cuvnt.
Iar acum, spune-mi c m crezi.
-N u p o t... opti ea.

156

- Spune-mi.
- N-am s-i spun... Ochii i se umpluser de lacrimi. M
doare.
- Spune-mi.
- In regul, fir-ai al dracului, te cred! strig ea, cu lacrimile
ncepnd s-i iroiasc pe obraji. Acum eti mulumit?
- Da. nchise din nou ochii. Hai, pleac. Nimic nu se
compar cu o femeie care plnge, pentru a face omul s se
simt prost. Sau, i mai prost. Vreau s-o cunosc pe fiica ta,
Grace. Ai s-o lai s vin s m vad?
Fr s-i rspund, Grace pomi spre u.
- i voi fi un prieten bun fiicei tale. S nu-i lai
nverunarea s-o rneasc.
- N-a face asta. Deschise ua. Am s-o aduc diseai aici,
s-o vezi, continu ea, rezemndu-i fruntea de tocul uii. i
nu sunt... nverunat m potriva ta. A i fcut ceea ce-ai
considerat c era cel mai bine. Sunt doar rnit, i m doare.
i tiu c Frankie are nevoie de prieteni.
- i Kilmer i-ar putea fi un bun prieten.
- Nu te bga, Donavan.
- M gndeam doar s bat fierul ct e cald.
- E destul de cald ca s m ard de vie.
Ua se nchise n urm a ei, iar Grace se opri un moment,
ncercnd s se adune. i terse ochii i trase adnc aer n
piept. Nu putea cobor la buctrie s ia micul dejun cu
Frankie, cnd abia mai era-n stare s se in pe picioare. Se
ateptase s-l mbrbteze pe Donavan, nu s fie rscolit
de el n halul la.
Iisuse, ct o durea! Oare Donavan avea dreptate? tiuse
chiar i ea nsi c tatl ei i trdase, dar refuzase s-o
recunoasc? Se agase de sigurana pe care i-o ddea gndul
c avea mcar o persoan pe lume n a crei iubire putea s
aib ncredere? Era chiar att de slab?
157

Adevrul.
Gndete-te la el. m pac-te cu gndul, aa cum i-a spus
Donavan.
Trebuie s se duc jos. S ia m icul dejun. S n-o lase
pe Frankie s vad c era suprat. Apoi, s se duc singur
la o plim bare pe-afar, im ediat ce va putea, ca s-i lim pe
zeasc mintea. Pe m om ent, o asem enea sarcin i se prea
im posibil. Trem ura i trebuia s-i m piedice lacrim ile
alea afurisite s curg.
Pom i n jo s pe scar, aplicndu-i un zm bet fals pe fa.
S nu afle Frankie...
Frankie edea pe scndura de sus a ocolului, cu privirea
ndreptat spre muni. Era n ateptare.
K ilm er o privi cteva mom ente, nainte de a cobor dc pe
verand, traversnd curtea grajdurilor,
faci aici? .
Nimic.
- Pot s stau i eu cu tine? Se urc pe gard, aezndu-se
lng ea. E mult de cnd n-am mai stat aa, fr s fac nimic.
Vreau s vd dac mai in minte cum e.
:
Frankie zmbi.

. - E destul de plicticos.
- La fel am crezut i eu. i atunci, de ce o facem?
Un moment, fetia nu-i rspnse.
-M a m a a plecat cam de m ult timp. Voiam s fiu aici cnd
se ntoarce.
Kilm er deveni rigid.
- D e ct timp?
- De vreo dou ore. S-a dus cu Samson, clare, i nc
n-a venit.
- A i vzut-o cnd a plecat?
Frankie ddu din cap.

158

- Se purta... ciudat. M tulbura.


-C iu d a t?
Ridic din umeri.
- Cam aa ceva, m urm ur ea, ncruntndu-se. Ca atunci
cnd o doare capul sau e rcit, i nu vrea s m ngrijorez.
- Vrei s zici, ca atunci cnd sufer.
- N u tiu... Oricum , m -a tulburat.
- C red c n-are nimic. Tcu un moment. Vrei s m duc
s-o caut?
; - N u i-ar plcea. Niciodat nu vrea s m ngrijorez pentru
ea. De-asta n-am luat-o pe Gypsy, ca s m duc chiar eu.
Da, dar eu n-am m otive s-mi fac griji pentru prerea pe
care o are despre mine. Oricum, de cele mai multe ori e furioas
pe mine, aa c-am s i-o cer pe Gypsy cu mprumut, cred, i
m duc dup ea. Bine?
Frankie ddu din cap, uurat.
- N u c-a crede c s-a lovit sau a pit ceva... N -am vzut-o
niciodat cznd de pe cal, iar acum Samson o iubete i el.
D oar c...
- Era ncordat. K ilm er se ddu jos de pe gard. i te-ai
simi mai bine dac ar veni mai repede napoi. Pomi spre grajd,
n ce direcie a luat-o?
- ntr-acolo, i art Frankie spre apus. La poalele colinelor.
- Am oameni care patruleaz prin zona aia, Frankie. Dac
i se ntmpla ceva, am fi aflat pn acum. Dar am arunc
totui o privire.
- i n-ai s-i spui c sunt ngrijorat?
- Nu, pe-asta nu i-o pot promite. Uneori, e o mngiere
s tii c cineva te iubete ndeajuns ca s-i fac griji pentru
tine. Probabil c m am a ta se simte destul de singur de cnd a
murit prietenul vostru Charlie. Poate c de-asta nici nu era
prea vesel azi. i zmbi. n orice caz, o s-o ntrebm, apoi o
vom ajuta s-i revin. A a e cel m ai bine. E m ult mai bine

159

dect s ne facem c nu observm nimic. Ce-ar fi s te duci if


cas i s lucrezi la muzica ta, pn m ntorc? un sigur ci
i-ar plcea mult mai mult s-o aud, cnd vine napoi acas!
dect s te vad cocoat pe gardul sta.
Frankie ddu afirmativ din cap, apoi cobor.
- Am s-ncerc. Dar mi-e greu s m concentrez cnd ea
ceva n neregul cu mama.
- Rezolv eu totul, Frankie.
l privi un moment, apoi ddu din cap, ncet.
- OK, spuse ea, zmbindu-i. e cred. i o lu la fug spre]
cas. Lui Gypsy nu-i place s umble pe lng garduri. Devin
nervoas. S ai grij.
Kilmer o privi cum disprea n cas.
*' Te cred. .
'
ji

S ai grij.
Hristoase, se simea ca un rzboinic medieval ridicat ctra
regin la rangul de cavaler. Mndru i plin de speran i de
ardoarea hotrrii de a pleca s se lupte cu balaurii.
Oare aa se simeau toi taii, n raport cu copiii lort*
Probabil. Dar, pentru el, era ceva nou i proaspt, i-i aducea
aminte de o perioad n care nu era ticlosul cinic de acum.
Ct timp trecuse de-atunci? Poate s fusese pe vremea cnd
era mai tnr dect era acum fiica lui.
Cnd ai opt ani, c Frankie, orice i se pare posibil.
Iar cnd ai o Frankie n viaa ta, ncerci s te asiguri c
pn i imposibilul devine posibil.
- N u crezi c e timpul s te ntorci?
Grace se rsuci n loc, pe malul rului unde-1 adpa pe
Samson, i-l vzu la o deprtare de civa pai pe Kilmer, clare
pe Gypsy. Era ultimul qm de care avea chef n acel moment,
i spuse ea, frustrat. nc mai era foarte tulburat, mai era
stpnit de acel furtunos val de emoii pe care -1declanase
Donavan.

- Numai dac am motive s m ntorc. O fi cumva zona


asta periculoas pentru sntate?
- Nu, e sigur. Desclec de pe Gypsy i o duse spre
ru. Dar Frankie nu e prea ncntat. Crede c e ceva n
neregul cu tine.
- Of, lua-m-ar naiba.
Ochii lui i cercetar faa.
-E ste ?
Nu-i rspunse, spunnd, n schimb, doar att:
- M duc napoi.
-E s te ?
- Nimic care s-o afecteze pe Frankie.
- Tot ce faci i tot ce se ntmpl cu tine o afecteaz pe
Frankie. I-am promis c am s rezolv problema. Cum s
procedez?
- N u trebuie s faci promisiuni pe care nu le poi ine.
- Pe asta am s o in, zmbi el cam abtut. N-am ncotro.
N iciodat nu i-am mai promis ceva unui copil. E o res
ponsabilitate enorm. Tu tii deja cum e, dar eu abia acum
descopr. A a c spune-mi ce pot face ca s nu mai fie
ngrijorat.
- Las-o n seama mea.
Zmbetul i pieri de pe buze.
- Am lsat-o prea mult timp n seama ta. N-am s-o mai
fac i de-acum ncolo.
Grace i rnut privirea.
- Pn cnd Frankie i cu mine vom pieri din ochii ti i
din gndurile tale.
- Din gndurile mele n-ai pierit niciodat. i niciodat
n-am s v mai scap din ochi.
- Nu te cred.
- Ai s m crezi, dac ncetezi s te mai uii la toate, numai
la mine nu.

161

Grace nu-i lua privirea de la brazii din poiana aflat n


faa ei.
- N u vreau s m uit la tine.
- Fiindc tii destul de bine s judeci caracterul unui om,
tii c nu te-a m ini niciodat - chiar i cnd i-am vorbit
despre tatl tu, ai...
- Taci din gur! In sfrit, privirea i se ainti spre faa lui.
De ce n-ai venit dup mine, tu i Donavan, s m silii s v
ascult? D e ce m-ai lsat s m m int singur atta vreme?
K ilm er ncremeni.
- D onavan i-a spus.
- A zi-dim inea, rspunse ea scurt. N -a putut s m ai
atepte.
- m i pare ru. A m sperat s am timp s discut eu cu el
m ai nti. N u era nevoie s supori aa ceva, tocm ai acum. J
i cnd aveai de gnd s-mi spui? Peste ali nou ani?
K ilm er cltin din cap.
- N u sunt masochist. Voiam doar s-i mai las puin rgaz.
-- Pentru numele lui Dumnezeu, nici eu nu-s tocm ai o
idioat neputincioas! ncercnd s vorbeasc pe un ton mai
stpnit, continu: Deci, voiam s cred n ceva care nu era
adevrat. Deci, m doare, i m face s m simt cam goal pe
dinuntru. A sta-i tot. Pot ns s-i fac fa.
- tiu c poi. Fcu o scurt pauz. D ar nu tiu dac pot i
eu. Poate-m i dai un sfat.
- N -ai nevoie de sfaturi, declar Grace, n tim p ce aduna
hurile calului, pregtindu-se s ncalece. A a cum i-am spus
i lui Frankie, tu cunoti toi paii.
- i cunosc pe dracu. O prinse de um r i o rsuci n loc,
dinspre Samsori ctre el. D in clipa chd te-am cunosctit, m
mpleticesc orbete, i spuse, cu o lucire de o intensitate stranie
n ochi. N u tiu ce m -a pocnit.
- Sexul.

162

- L a naiba, da. D ar mai era i altceva. Sexul mai m ult ne


ncurca. N-am avut tim p s aflm dac aveam vreo ans...
Numai eu am fost de vin, ar fi trebuit s... D ar de fiecare dat
cnd ncercam s-i vorbesc despre... Ridic din umeri. Poate
c, dac mai aveam cteva luni... N u puteam s-mi in minile
acas. S te ating - era singurul lucru care prea important.
Asta-i concluzia.
i nici ea nu se putuse abine s-l ating tot timpul.
- Poate c nici nu exista mai m ult dect att.
- N-am avut ocazia s aflm, repet el, rsfrngndu-i
buzele ntr-un zmbet amar. i cnd am aflat c erai nsrcinat,
m-am simit furios i nelat. N ici m car nu m -am gndit la
copil, recunosc. tiam doar c pentru mine nu mai exista nicio
speran. Erai furioas pe mine din cauza tatlui tu, iar eu te
ddusem pe spate i te lsasem grea cu un copil pe care nu -1
voiai. N u mai aveam altceva de fcut dect s limitez pagubele.
- O voiam pe Frankie.
- D in prim a clip cnd ai aflat?
Grace cltin din cap.
- T oate astea au tre c u t, sp u se ea, n c e rc n d s se
ndeprteze. N u vreau s mai vorbim despre ele acum.
- tiu. Te doare. M inile lui i se ridicar ncet, aproape
jinduitor, pe umeri. A m s te las n pace. Curnd.
Era contient c respira tot mai superficial. A tingerea lui
i rspndea fiori i furnicturi prin tot trupul. Iisuse... nghii
n sec. .
- Acum.
- Mda. N u-i ddu drumul. D ar nu folosete la nim ic, s
tii. Va trebui s aflm. S-a term inat prea repede. N -a fost
cinstit fa de... Trebuie s aflm.
- A m aflat acum opt ani, cnd s-a nscut Frankie. Gata,
s-a terminat.

163

- Mini. Dac s-a terminat, de ce-i bate inima aa de tare


c-i vd pulsul n adncitura gtului?
Grace trase adnc aer n piept, ndeprtndu-se de el cu o
micare smucit. Apoi se rsuci n loc i nclec repede pe
Samson.
- Fii sincer cu mine i cu tine nsi, i spuse el ncet. Va
fi mai sigur pentru tine. Tu hotrti. Nu ncerc s-i forez
mna. i zmbi. Dei s-ar putea s te mping cu fora spre cel
mai apropiat pat, cu prima ocazie. N -ar fi chiar att de ru.
tii i tu c i-ar plcea.
Da, i-ar fi plcut. Probabil, ar fi nnebunit, dac era s se
ia dup ceea ce simea n acele momente.
- N u pot s m ocup de asta acum.
Kilmer ddu din cap.
- N u simt cinstit. Dac eram la fel ca Blockman, a fi
btut n retragere. Tocmai ai trecut printr-un oc i eti
tulburat. D ar eu nu sunt ca Blockman. Trebuie s m iei
aa cum sunt.
- N u trebuie s te iau n niciun fel.
- Ba trebuie. Acum nu m mai retrag. Alege-mi rolul de
care ai nevoie, c de plecat, n-am s plec.
O strbtea un tumult nebunesc de emoii, n timp ce -1
privea Era o nebunie. N-ar fi trebuit s se simt astfel. Venise
acolo ca s-i limpezeasc minile, iar acum capul i se nvrtea
i mai ru.
- Te ateapt Frankie, i spuse el ncet.
Da, Frankie o atepta. Frankie era cea mai important, nu
acel tumult interior. i ddu pinteni lui Samson, pornind la
galop peste cmpie, spre ferm.
- Bun, mam, o salut Frankie, ieindu-i n ntmpinare
pe treptele verandei. Privirea ei cercet faa lui Grace, apoi
oft uurat. Eti OK din nou.

164

- Tot timpul am fost OK, o mbri Grace. De ce-ai


crezut c nu eram?
- N u erai... n regul. Cltin din cap. Nu tiu... Dar Jake
a rezolvat totul. M i-a promis el.
- Ei, nu mai spune? i de unde tii c a rezolvat?
- Ari ca atunci cnd vii de la o partid bun de clrie.
Aa, luminoas...
- A i o imaginaie extraordinar, coment Grace, srutnd-o
pe obraz. Dar dac-i mai faci griji, s vii la mine i s-mi
spui. S nu te mai duci s vorbeti cu strinii.
- Jake nu e strin, replic Frankie. Acum trebuie s m
duc n hambar i s lucrez cu Robert. A spus c, de cnd am
venit aici, nu am mai practicat suficient artele mariale. Vrei
s vii i tu s te uii?
- N-a accepta s pierd aa ceva pentru nimic n lume.
Ia-o nainte. Ajung i eu imediat ce trec pe la baie i iau o
sticl de ap.
-O K .
In timp ce o lua la fug spre scar, Frankie se mai uit o
dat la ea, peste umr.
- Ari foarte drgu, mam. Mai... mai tnr.
- i mulumesc... cred.
O privi pe Frankie cum alerga prin curte, spre grajduri,
nainte de a intra n cas i a merge ctre baie. Robert fcea
lucrul cel mai potrivit, innd-o ocupat i concentrat asupra
sarcinilor obinuite care-i umpluser viaa nainte ca totul s
se dea peste cap. Cu toii trebuiau s se concentreze asupra...
Dumnezeule.
i zrise faa n oglinda de pe scrinul cu medicamente.
Cu un gest nesigur, ridic mna i-i atinse obrazul mbujorat.
Luminoas, spusese Frankie.
Mai tnr, spusese Frankie.

165

Din nou douzeci i trei de ani, i fiecare clip din via


era fascinant.
Nu, nu voia s se ntoarc la acea vrst i nu voia nici s
arate att de vulnerabil i de plin de sperane i vise.
i nu voia nici ca Kilmer s aib puterea de a cauza
o asemenea metamorfoz. Petrecuse cu el doar un scurt
rstimp, i totui rezultatul emoiilor pe care le strnise se
vedea clar n oglind.
Dumnezeu s-o ajute. Din nou, ca la douzeci i trei
de ani..
- N u sunt deloc mulumit, Hanley, spuse Marvot. Cum
l-a trecut Kilmer pe acel om dincolo de liniile noastre?
- Un alt grup, pe care-1 postase la vest, a fcut Odiversiune.
Pn ne-am dat seama c era o alarm fals, el.,;
- M-ai fcut de rs. Mna lui Marvot se strnse n
pumn, pe birou. Tatl meu m-a nvat c demnitatea e
totul, iar tu l-ai lsat pe Kilmer s m umileasc de trei
ori. M ai nti a furat punga, apoi l-a luat i pe blestematul
la de mgar, iar acum, culege un rnit de la nici zece mite
de El Tariq. i n dou situaii din astea trei, tu erai la
comand. n tonul su se infiltr im venin mtsos. Cred
c e timpul s plteti; n-ai zice?
- mi recunosc vina, spuse Hanley, Credeam... A fost un
ghinion c...
- Ghinion? sta-i un cuvnt pe care nu-1 accept. Iar acum,
spune-mi cum mi voi mpiedica asociaii s cread c m-am
moleit, i s ncerce s-mi ocupe teritoriul? '
, rr i vom gsi pe Kilmer i pe Grace Archer.
-C n d ?
- Negocierile cu omul de la Langley merg cam ncet. Se
preface c se codete... La vederea expresiei de pe faa lui

166

Marvot, se grbi s adauge: Dar am de gnd s zbor n noaptea


asta i s intervin personal, ca s m conving c vom obine
ceea ce dorim. N-am s m ntorc pn nu aflu locul unde se
gsete Kilmer.
r- Ba nu - n-ai s te ntorci pn nu-i ai n mn pe
Kilmer i pe Grace Archer. Va trebui s dau un exemplu,
ca s nltur pecinginea eecurilor tale. Nimeni nu va fi
lsat s cread c sunt mai prejos dect tatl meu. N u voi
permite ca fiul meu s aud zvonuri cum c a fi un
prostnac slab, bun de nimic. Buzele i se strnser. i
acord apte zile ca s mi-i aduci pe Kilmer i Archer,
Hanley. Nicio amnare, nicio scuz. apte zile. Dup aia,
voi ncepe s dau exemple - cu tine. 5

10
D o n a v a n , ea e fiica mea, Frankie, o prezent Grace. Era
dornic s te cunoasc. Care e numele tu de botez, Donavan?
N u cred c l-am auzit vreodat.
- i nici n-ai s-l auzi. Maic-mea a fcut greeala s-mi
dea un nume nepotrivit pentru fora i talentele mele gigantice.
Donavan merge de minune.
- Ce interesant. M tenteaz s fac nite explorri mai n
profunzime, murmur Grace. Frankie, Donavan i cu mine
am lucrat mpreun cu ani n urm, spuse ea, nchiznd ua
dormitorului. Am nvat multe de la el.
- Intr-adevr, confirm Donavan, ntinznd mna. i sunt
foarte ncntat s te cunosc, Frankie. Apoi se ncrunt. Dar o
fat frumoas ca tine ar trebui s fie chemat pe nume - un
nume la fel de frumos. Te numeti Francesca, nu-i aa?
Frankie ddu din cap.
- Dar e prea pretenios. mi place mai mult Frankie.
Donavan o privi pe Grace.
- De ce Francesca, Grace?
- Cnd eram mic, am stat civa ani n Italia, i mi-a
plcut foarte mult. i zmbi lui Frankie. Dar n-am vrut s ag
un nume mare de o feti att de mic, aa c Frankie mi s-a
prut un compromis potrivit.
Donavan cltin din cap.
- Ar putea purta cu mult stil numele Francesca.

168

- Ce-ai nvat-o pe mama mea? se interes Frankie.


Chestii de spionaj?
- Mai degrab ceva antrenament de baz. Nu poi s
spionezi sau s furi secrete, dac nu tii cum s te aperi i s
scapi de la-nghesuial.
Frankie se ncrunt.
- Tu n-ai scpat prea bine de la-nghesuial. Ai fost
mpucat.
- Intr-adevr, chicoti Donavan. Dar te asigur c pe vremea
cnd am nvat-o pe mama ta nu eram la fel de neatent. Arunc
o privire spre Grace. i a fost una dintre cele mai bune eleve
ale mele. Eram mndru de ea. Desigur, Kilmer m-ar fi strns
de gt dac nu fceam o treab bun. Era foarte exigent.
- Jake? zmbi Frankie. Mama zice c-i un om foarte
detept. mi place de el.
- i mie.
- Frankie, trebuie s-l lsm pe Donavan s doarm,
interveni Grace. Poi s-1 mai vizitezi i alt dat.
- Simt c-mi vine o recdere, replic Donavan, Nu m
lua din scurt. Vreau s ajung s-o cunosc ct mai bine pe fiica
ta. Du-te i vezi-i de treburi, iar pe noi las-ne mpreun, s
facem cunotin.
-D onavan, doctorul... Ridicnd din umeri, Grace arunc
o privire spre Frankie. Tu ce zici?
- Zice c vrea s stea aici i s m-asculte cum i povestesc
totul despre mama ei, replic Donavan. Nu-i aa, Francesca?
- Frankie, l corect fata; dar arta intrigat. Da, dac nu-i
face ru. Chiar ar putea s aib o recdere?
- Nu, Frankie, glumea doar.
- Mi-ar face ru dac n-a vorbi cu tine. Privind-o pe
Grace, Donavan adug pe un ton rugtor: Poate nu chiar totul
despre mama ei. Treizeci de minute, Grace?

160

.. Cu alte cuvinte, n-avea s menioneze relaia dintre Kilmer


i Grace. Cnd voia, Donavan tia s fie discret - dar numai
cnd voia el. D |nd din cap, Grace deschise ua.
- Treizeci de minute, Frankie. i pe urm, la culcare.
- Bine.
Frankie se aez pe scaunul de lng pat, privind atent
chipul lui Donavan.
- De ce ai nvat-o tu pe mama, i nu Jake?
- Fiindc eu eram mai detept, normal.
Fetia cltin din cap.
- Dac ai fi mai detept, Jake ar lucra pentru tine, nu invers.;
Grace i stpni un zmbet, n timp ce nchidea ua nj
urma ei. Donavan urma s ajung s-o cunoasc pe Frankie,
nici vorb, iar ea i putea rezerva cteva surprize. Fiica ei rareori
ascundea cte ceva, n afar de cazurile cnd se temea s nu
rneasc sentimentele cuiva. Avea s-i dea seama instinctiv*
c Donavan era im om onest. l evalua n acelai timp n care
o evalua i el pe ea.
- Ce face Donavan?
Grace deveni rigid, n timp ce se ntorcea spre Kilmer
care sttea n capul scrii.
- Pare s fac bine. Mai bine dect m ateptasem. Ce^tj
spus doctorul?
- C-i revine cu o vitez incredibil. i e greu s -l
conving s se odihneasc. Fcu o mic pauz. Am vzut c-a*
dus-o pe Frankie la el.
Grace ddu din cap.
- Voia s-o cunoasc, iar pe mine m-au expediat.
- i i-ai fcut pe plac?
- i eu vreau s ajung s-o cunoasc. Vreau s se ataezJ
de ea. Vreau ca toat lumea s in la ea. Poate c, aa, am s-oi
pot apra cu adevrat.
- Foarte inteligent micare.
170

Grace cltin din cap.


- Disperat, mai degrab.
Ddu s treac pe lng el, dar Kilmer o prinse de bra,
facnd-o s nghee.
- N u face asta.
- Am s-o apr eu, Grace. ntreab-m de ce.
- D-mi drumul.
- Fiindc i eu in la ea. M-a cucerit cu totul, pn
peste cap.
-N u p o a te fi a ta.
- Pentru numele lui Dumnezeu, i-am spus c n-a ncerca
s-o rpesc de lng tine. Dar nu-mi poi acorda mcat atta ct
i dai lui Donavan? Mna lui i se strnse pe bra. S m lai
s-o cunosc fr grija c ai s intri n panic i-ai s mi-o smulgi
napoi. Raionamentul tu mi s-ar putea aplica i mie. Cu ct
in mai mult la ea, cu att am s m strduiesc mai tare s-o tiu
n siguran.
Cnd era vorba de el, Grace uita de orice raionamente.
Doar sentimentele mai existau.
- E li altceva; Stau prea multe n drum.
- Atunci, d-le jos, replic el dur. Drm-le pe toate. i
tii bine ce anume ar putea s aib efectul sta. Nu susin c
sexul ar clarifica totul ntre noi, dar ne-ar apropia ndeajuns ca
s vedem problemele dintr-o alt perspectiv. Rahat, ce tot
vorbesc eu aici? Dac stau aa de aproape de tine, nu m mai
pot gndi la nimic altceva dect la ceea ce-i fac. i ls mna
s cad de pe braul ei. La naiba, i poate c m foloseam de
Frankie ca s te conving s te culci iar cu mine. Dumnezeule,
sper c nu-s chiar att de ticlos... Se ntoarse s plece. Poate
c ai dreptate. Poate c n-ar trebui nici mcar s m apropii de
Frankie.
Niciodat nu-1 mai vzuse aa. Mereu era att de sigur pe
sine, att de ncreztor... Simi un val brusc de simpatie

171

am estecat cu exasperare. M ai nti, o descum pnise cu i


izbucnirea aceea de atracie sexual pur, dup care o fcuse I
s se simt derutat i s-i par ru pentru eL'
- Pentru numele lui Dumnezeu, n-am spus s nu te apropii!
de ea.
Kilmer o privi din nou, ateptnd.
- Am spus doar c nu vreau s... Trecu pe lng el,'pomind l
pe culoar spre dormitorul ei. Numi s n-o zpceti, S n -o |
faci s se ataeze prea mult de tine, i pe urm s pleci. A avut |
parte de prea multe decepii din astea.
31-cCe i-ai spus despre tatl ei, Grace?
- Nimic. Doar c am fcut o greeal, dar c a mai grei
oricnd la fel, dac ar nsemna s mai am nc un copil ca ea.
- Fr s dai vina pe nimeni?
- De ce te-a nvinui? Eram o femeie n toat firea, ctt;|
discernmnt. Nu m-am protejat. Eu am fost singura vinovatf!
Deschise ua camerei. Tu n-ai greit cu nimic.
- lisuse, ct m doare ce spui...
- Nu la fel ce mult ca faptul c ai pierdut primii pai ai lu|
Frankie. Sau primele ei cuvinte, sau cntatul seara, ca s
adoarm. N-ai idee.
- Ba am.
l privi peste um r i, cnd i vzu expresia, rm ase
nemicat. Poate c-i ddea seama ce pierduse i tocmai <
de-asta l durea. Existaser momente cnd, mpreun fiind,
ntrezrise cte ceva din adevratul Kilmer, cel dinapoia
exteriorului rezervat. II admirase pn la limita adulaiei i-i
iubise trupul i tot ceea ce fcea pentru ea. Dac l-ar fi cunoscut
n ntregime, ca om? A r fi ales s aib mai mult ncredere M ;
afeciunea tatlui ei dect n cuvntul lui Kilmer?
Ochii lui se ngustar, n timp ce-i privea atent faa, i
descifrndu-i expresia.
-G race...

Intr grbit n dormitor i nchise ua. Apoi se rezem de


ea, cu ochii nchii. Avea senzaia c o furnica tot trupul, c se
topea... Inima-i btea repede i cu putere. Trebuia s nceteze
toate aceste reacii nebuneti.
N-avea s nceteze. Nu atta vreme ct era n aceeai cas
cu Kilmer, ct l vedea n fiecare zi. i nu ncpa nicio discuie
c trebuia s stea acolo, cu Frankie, pn ar fi fost definitiv n
siguran. Nu-1 putea respinge, i de fiecare dat cnd l vedea,
tensiunea dintre ei cretea i mai mult.
Putea s-o ignore. S aib mereu o ocupaie. S-i petreac
timpul cu Frankie.
Dintr-odat, i aminti cum se uitase la ea Kilmer n ul
tima clip, nainte de a intra m dormitor. Cu o expresie fierbinte,
struitoare, crud i att de intens, nct o cuprinsese panica;
parc s-ar fi uitat ntr-o oglind.
Doamne, ct spera s-o poat ignora...
i place Gypsy tot att de mult ct i plcea i Darling?
Frankie, care o esla pe Gypsy, ridic privirea spre ua
boxei, unde apruse Jake.
- Amndoi mi plac la fel. N -ar fi cinstit s am un cal
favorit. S-ar putea s afle i s sufere.
- neleg, zmbi el. D ar nici chiar n adncul inimii?
Sttu un mom ent pe gnduri.
- tii, sunt altfel... Gypsy e solid i blnd, iar Darling e
nervos i... comic. Vreau s fiu cu ei n momente diferite. A
vrea s-l am i pe Darling aici.
- Pare-mi-se c deja ai destule de fcut. i muzica, i
Gypsy...
- Dar pentru un bun prieten nu poi fi niciodat prea ocupat,
spuse ea, ncepnd s-o perie pe Gypsy din nou. Iar eu nu am
muli prieteni.
- De ce?

173

- Nu-mi plac aceleai lucruri ca la cei mai muli copii.


M gsesc ciudat.
- i asta te deranjeaz?
- Puin. C teodat. C lria e O K . M uli copii din
Tallanville clresc. Dar nu-s muli care s cnte la cte un
instrument, i niciunul dintre ei nu aude muzica.
- Ai prefera s renuni la muzic i-n schimb s ai prieteni?
- N u fi prost.
- Asta nseamn c nu?
- Face parte din mine. Cum a putea s m opresc? i
m face s m simt... nu tiu... ca i cum a fi un vultur n
zbor, sau poate ca D arling, cnd sare peste un obstacol nalt,
i... Cltin din cap. Nu, Darling se sperie, iar eu nu m
sperii de muzic. Cred c n-am vzut niciodat un cal cruia
s-i plac muzica.
- Eu cred c am vzut.
Privirea i se ridic brusc spre chipul lui.
-U n d e ?
- Erau doi cai, de fapt. n Maroc. I-a vzut i mama ta.
- N u mi-a spus niciodat despre ei.
- Nu sunt genul de cai pe care ar fi de acord s-i clreti!
Sunt plini de fulgere i tunete. Dar cnd i vezi alergnd, s-ar
putea s-i aminteasc de muzic.
- Fulgere i tunere... Ceaikovski?
- Sau Chopin.
- Vreau s-i vd.
- Intr-o zi, poate...
- Cum i cheam?
- Li se spune Perechea. Niciodat n-am auzit s fie numii
i altfel.
Frankie cltin din cap cu convingere.
- Dac mama i vedea, le-ar fi dat nume. Ea zice c fiecare
cal trebuie s poarte un nume. Dac au suflet propriu, trebuie
s aib i nume.

- M rog, dac i-a numit n vreun fel, mie nu mi-a spus,


zmbi el. i n-ar fi de acord s-i vorbesc despre ei. Cum
spuneam, nu sunt genul de cai cu care ar vrea s ai tu de-a
face. Categoric, sunt dintr-o zon interzis.
- Nu m las s-i clresc nici pe unii dintre caii ei, dar
n-o deranjeaz dac m uit la ei i le vorbesc. Zice c e impor
tant s ne mprietenim cu caii. i mai ddu lui Gypsy o ultim
plmu pe gt. Aa cum face ea. Mama ntotdeauna lucreaz
i tot lucreaz pn cnd caii ncep s-o iubeasc.
- Am vzut-o mprietenindu-se cu animalele. E o femeie
cu totul deosebit.
Frankie ddu din cap, apoi se ntoarse spre el.
- E cea mai bun prieten a mea. N-am nevoie s m
mprietenesc cu niciunul dintre copiii ia de la coal.
- m i dau seam a de ce simi asta. i eu o admir foarte
mult.
- Dar pe tine e suprat. N u la fel de tare ca-n noaptea
cnd a murit Charlie, dar tot se poart cam ciudat cu tine.
- Am fcut i eu nite prostii, cu mult timp n urm. Tot
ncerc s le ndrept, dar s-ar putea s mai dureze. M bucur c
i se pare c nu mai e la fel de suprat pe mine ca la nceput.
Frankie ddu din cap.
- S nu te simi prost. N u cred c mama te-ar fi lsat s ne
aduci aici, dac nu i-ar fi plcut de tine.
- E i asta o mngiere. Dup o scurt pauz, o ntreb: i
tu, Frankie. i place i ie de mine, mcar puin?
Fetia zmbi.
- Sigur c da, rspunse ea, deschiznd ua boxei. Tu eti
puin mai altfel. Cred c s-ar putea s fii ca Trigger. tii toate
trucurile, dar nu le ari dect dac-i face cineva semn. Pn
atunci, nu faci dect s umbli de colo-colo i s ari drgu.
- Drgu? repet el, izbucnind n rs. Dumnezeule mare,
e prima oar cnd m face cineva drgu.

175

- Sau, m rog, cam aa ceva, zmbi ea i mai larg. Dar


sta-i adevrul. Mereu umbli peste tot i dai ordine. De ce-ai
venit acum aici, doar s stai de vorb cu mine?
- Fiindc-m i face plcere. Dar, dac-m i faci sem n,
poate-am s-ncep s bat din copit.
Frankie chicoti ncntat.
- C hiar ai face-o? Tare m i-ar mai plcea s vd. Hai,
te rog!
Kilmer btu n pmnt cu piciorul stng.
- Dumnezeule mare, cum au czut vitejii. Dar refuz s
nechez la comand.
- Atunci, nu eti Trigger.
- N u sunt... Zmbetul i pieri de pe buze. D ar i-a putea
fi un prieten mai bun dect Trigger. Poate nu la fel de bun ca
m am a ta, ns a dori s ncerc.
- D e ce?
- Eti nemiloas. N u poi s m accepi doar aa cum m
vezi? ntreb el, studiindu-i faa. Nu, cred c n-ai putea. Semeni
prea mult cu mama ta. Fcu o pauz. mi placi, s tii. Niciodat
n-am avut prea mult de-a face cu copiii. Zilele astea sunt pentru
mine ca un dar nepreuit. OK?
- Poate... i ls genele n jos, dar n ochi i se zrea totui
o lucire rutcioas. Dar s tii c nici eu n-am prea mult timp.
Mai am i muzica...
- N u m-a amesteca pe lng muzica ta.
- i treburile... Desigur, continu ea pe un ton iret, dac
ai cura blegarul n locul meu, cum ai fcut i la ferma lui
Charlie, mi-ar rmne timp i pentru... Au! ip ea, izbucnind
apoi n chicoteli, cnd Kilmer i ddu o palm la fund. M
rog, oricum, nu pari s ai i altceva de fcut.
Afurisito! O lu de mn i o trase afar din box. A r
trebui s te simi onorat c-mi gsesc timp i pentru tine,
cnd am un program att de ncrcat. i, contrar prerii pe

176

care i-ai format-o despre caracterul meu, n-am nevoie s atept


semnale ca s fac trucuri. Sunt un adevrat scamator de circ,
un om-minune.
Frankie se uita lung la el, cu o expresie care dintr-odat
devenise grav.'
-L -a m auzit pe doctor cum a zis c-i o minune c Donavan
mai triete. Tu l-ai adus aici, i-o s se fac bine. Asta-i aproape
o minune.
- Glumeam, Frankie.
Fetia ddu din cap.
-M d a ... Apoi, un zmbet i lumin faa. Dar poate c-am
s te-ajut i eu s curei blegarul.
Trebuie s nelegi c-mi asum un risc enorm.
Carter Nevins se uit nervos n jurul su, prin bar. Alesese
pentru ntlnirea cu Hanley barul acela de la periferia oraului
Fredericksburg, fiindc era frecventat mai mult de muncitori,
i de niciun angajat de la Langley. Dar nu puteai ti niciodat
cine intra s bea un pahar. Totui, de prima oar cnd l vzuse
pe Hanley, i dduse seama c era mai bine s-l ntlneasc
acolo, dect n vreun loc prsit. B rett H anley era nalt,
musculos, cu pr negru i ochi cprui, iar costumul lui prea
s coste mai mult dect salariul lui Nevins pe-un an de.zile.
Zmbise mult, n primele cinci minute de dup ce se aezase
la mas, dar acum nu mai zmbea. Duc-se-n m-sa. Nevins
avea un lucru pe care H anley l dorea, iar javra urm a s
plteasc preul cu vrf i-ndesat.
- Mi-a putea pierde slujba. Trebuie s merite sacrificiul.
- Sunt sigur c K ersoff i-a dat mai puin dect i ofer
eu, replic H anley, pe un ton m ieros. N u e bine s te
lcometi, Nevins.
- Pentru el, n-a fost nevoie dect s trec de-o ncuietoare
parolat i s accesez nite fiiere de computer, ca s-o gsesc

177

pe Grace Archer. Acum, nu mai exist nicio consemnare scris


a locului unde se afl. i cred c nici chiar N orth nu tie. A sta
face ca regulile jocului s se schimbe.
- i-atunci, cum ai de gnd s afli unde sunt K ilm er i
Archer?
- A m o relaie.
- Cine?
Primitivul la chiar l credea idiot?
- Cineva care-a inut legtura cu ei de cnd au plecat din
Tallanville. D ar am nevoie de muli bani ca s-l fac s-i dea
drum ul la gur.
- C t?
- Cinci sute de mii.
Hanley nici nu clipi, iar N evins njur printre dini. A r fi
trebuit s cear mai mult.
- Pentru el. i tot atta pentru mine.
- Eti nebun.
- D ac nu vorbete, m ai am i alt cale de a o gsi pe
Archer. N u trebuie s gsesc dect un mic smbure de adevr;
dup care fac minuni.
- Cum?
Nevins zmbi.
- M agia computerelor. Face dintr-un pitic un uria. Sunt
un uria, Hanley. A uzi-m cum mugesc.
Hanley l privi cu rceal.
- Eti un gunoi i-un maniac. i-a intrat o carte slab i
mergi la bluff. N u suport bluffurile.
Nevins simi un fior. M ai bine s nu-i foreze mna.
- Ia dou sute de mii acum, iar restul cnd i dau informaia
de care ai nevoie. i s tii c tu eti la care bluffeaz, nu
D ac aveai o surs mai bun de m uls dect mine, n-ai fi fost
acum aici.
Hanley l privi lung cteva momente.

178

- n ct timp?
Nevins ncerc s nu-i dea de gol uurarea.
- Dou sptmni?
- m la dispoziie cinci zile. Mi-o aduci n cinci zile,
-A sta nu-i prea mult.
Hanley zmbi fr chef.
. - tiu. Cinci zile. Se ridic de la mas. Mine, n contul
tu de banc vor fi depui dou sute de mii de dolari. Dac
nu-mi aduci informaia, voi fi foarte nemulumit. Iar eful meu
se va supra i mai tare. Crede-m c n-ar fi bine s-l superi,
Nevins.
i, ntorcndu-se, iei din bar.
Nevins trase adnc aer n piept. Hristoase, tremura de-a
binelea. n ce se bgase? i Kersoff fusese dur, dar avea
bnuiala c Hanley era otrav de nalt clas. Las, avea s fie
totul OK. Ei, i ce dac bluffase i el puin? nc nu-1 avea pe
Stolz n buzunar. Stolz fusese foarte bgre, i bnuia c
Nevins l urmrea. Poate c banii aveau s-l influeneze. Banii
puteau face orice. Acum ns, cnd Nevins constatase c putea
obine i mai muli bani de la Hanley, i voia pe toi pentru el.
Iar planul B ra foarte posibil. Avea destul minte i tia
calea spre a accesa misterele universului -sau, cel puin, pe-ale
propriului su univers.
Mai bine s se ntoarc la Langley i s petreac la com
puter cteva ore lungi i productive, disear. Hanley nu-1
crezuse cnd i spusese c era un uria. Ei bine, sta era
adevrul. Avea s i-o dovedeasc.
Auzi-m cum mugesc, Hanley.
Iar clreau mpreun. Era a treia diminea la rnd.
Grace i privea pe Frankic i pe Kilmercum porneau peste
cmpie, spre poalele colinelor. Frankie rdea i-i vorbea lui
Kilmer, care o asculta cu acea intensitate calm care-i era att
de caracteristic.
179

Izolare.
Grace cltin din cap, ncercnd s-i alunge acea senzaie
de gol interior, att de neateptat i cuprinztoare. Doar nu
refuzase s-i dea lui Kilmer permisiunea s-i petreac timpul
cu Frankie. i era de ateptat ca Frankie s se ataeze de Kilmer
tot mai mult, de fiecare dat cnd era cu el. La douzeci i trei
de ani, i Grace fusese orbit de Kilmer.
Dar ea l vzuse n postura de erou, ca pe un conductor
de oameni, iste i nelept. Frankie l vedea fr toate
valtrapurile i zurglii. Ei i plcea omul, nu rzboinicul
supradimensionat, iar intimitatea tot mai strns dintre ei era
cu att mai puternic, cu ct se baza pe o relaie strict uman.
- Arat bine mpreun, nu-i aa? Se ntoarse, pentru a-1
vedea pe Donavan adus pe verand de doctorul Krailon. Cnd
ai s-i spui?
- Taci din gur, Donavan. Se ntoarse spre medic. Eti
sigur c n-ar trebui s stea n pat? De preferin, cu un leuco
plast pe gur?
Doctorul cltin din cap.
- Prea trziu. Este pe cale s se vindece. Fcu o paz.
De-asta am s i plec, disear. Nu mai are nevoie de mine.
Domnul Kilmer repartizeaz pe altcineva ca s se ocupe de el.
- Sunt sigur c te simi foarte uurat.
- Da, cum i-am spus, e un pacient foarte dificil, spuse
medicul, dup care i zmbi lui Donavan. Totui, m bucur
s-l vd nsntoindu-se. E un motiv de mndrie pentru mine
c i-am salvat pielea asta de dou parale.
- Face mult mai mult, protest Donavan. i ar trebui s te
bucuri c i-am dat ocazia s exersezi. Probabil, aveai nevoie.
- Ingratule, cltin din cap Krailon. Cred c m duc n
cas s-mi mai iau o cafea. Vrei i dumneata una, domnioar ;
Archer?
Grace cltin din cap.
180

- i am s m asigur c Donavan e ngrijit bine. Eu i


sunt recunosctoare, chiar dac el nu-i este. l privi pe doctor
cum intra n cas, nainte de a se ntoarce spre Donavan. Se
duce napoi n Maroc?
Donavan cltin din cap.
- Ar fi prea periculos pentru el - iar pentru tine i Frankie,
teribil de periculos. Kilmer l duce la o caban din apropiere
de Yellowstone, pn se mai linitesc lucrurile.
- De ce nu-1 las s mai stea aici?
- Dup cte-a fcut pentru el, Kilmer nu vrea s-l pun n
pericol. Cu ct ajunge mai departe de noi, cu att va fi mai n
siguran. Privirea lui Donavan se ndrept iar spre Kilmer i
Frankie. N-ar strica s-i spui lui Frankie c e tatl ei.
Grace cltin din cap.
- Cum vrei, ridic el din umeri.
- Chiar aa. Cu uri efort, i lu ochii de la fiica ei i Kilmer.
Nu m deranjeaz c e prieten cu el, dar taii sunt altfel.
Frankie nu-i va face sperane dearte c-1 are pe Kilmer pentru
totdeauna. Nu voi lsa s fie rnit, cnd el o s plece iar.
- Pe tine te-a rnit, Grace?
Nu-i rspunse.
- Nu m ateptam la nimic de la el. Eu sunt cea care a
plecat.
- Iar el a venit dup tine. Nu imediat - dar cnd a vzut c
aveai nevoie de el, a aprut.
- Donavan, de ce insiti?
- Kilmer mi-e prieten. Aceti ultimi nou ani n-au fost
uori nici pentru el. Niciodat nu l-am vzut mai tulburat ca-n
ziua cnd a aflat c erai.nsrcinat. Dar a fcut ceea ce trebuia
s fac pentru a v proteja pe amndou, iar unele dintre
misiunile pe care i le-a impus North a fost foarte urte. Nu
le-ar fi primit, dac nu trebuia s se gndeasc la voi dou.
- ncerci s m faci s m simt vinovat?
181

/
- Pe dracu, nu ncerc dect s te fac s nelegi c i Kilmer
era prins n aceeai plas ca tine, i n-a cutat s se elibereze.
Iar acum, fii i tu puin mai ngduitoare cu el. Merit.
- Sunt ct se poate de ngduitoare. l las s-i petreac
timpul cu Frankie. Iar tu s nu te mai amesteci, Donavan, c
de nu, te-mping cu scaun cu tot de pe verand i m uit cum ai
s te rostogoleti pn-n ocolul cailor.
- Of, Gi ace, ce femeie dur eti... Donavan i nclin
capul intr-o parte. Pot s mai folosesc iretlicul cu recidiva?
-N u .'.. ........
...
s, ,
- Atunci, cred c-ar fi mai bine s-mi in gura. Pcat. Nu
mi se ntmpl prea des s scot asemenea perle de nelepciune.
Vrei s m duci tu n cas sau preferi s stai aici i s-i savurezi
canonul de pocin?
- Donavan, am s te... ncepu ea, printre dini. Nu m
autoflagelez. Fac numai ceea ce e necesar. i nu-mi mai vorbi
despre Frankie.
- A, de data asta nu despre Frankie vorbeam. Te-am privit
asear, cnd bunul doctor m-a adus jos, la cin. Tu i Kilmer.
Era o imagine foarte familiar. Mi-a trezit o amintire de acum
nou ani. Dar poate c asear era puin mai puternic?
Iisuse, chiar att de vizibil fusese?
- Peniten, Grace... murmur Donavan. mi da seama de
ce nu te poi hotr n legtur cu Frankie, dar de ce s-i refuzi
plcerea unei...
- Destul. M duc s-i spun doctorului c te aduc nuntru.
i, ntorcndu-se, intr n cas.
- Clreti destul de bine, i spuse Frankie lui Kilmer. Nu
m ateptam ca Samson s te lase pe spinarea lui. Mama tie
c pe el l-ai luat?
- l-am spus. Kilmer se strmb o clip. Sau, m rog, i-am
cerut voie. Probabil, a crezut c Samson va da cu mine de
pmnt.
182

- Dar zicea c te pricepi la cai.


- Atta ct a apucat ea s m nvee, ntr-un curs intensiv,
acum nou ani. Cred,c pe-atunci clream binior, dar nu
eram sigur c aveam s-mi mai amintesc. l btu pe Samson
pe gt. Eu nu-s ca mama ta. Nu le pot citi gndurile. Dar am
noiunile de baz, i a reieit c pot clri i unii cai puin cam
nervoi. Grace zice c se simt n siguran cu mine.
- Mama te-a nvat? ntreb Frankie, dndu-i pinteni lui
Gypsy, care pomi n galop pe cmp, urma de Kilmer cu
Samson. De ce?
- Nu eram siguri dac n-ar fi fost cazul s am nite
cunotine elementare de lucru cu caii. Era posibil s fie nevoie
de ele, n misiunea pentru care ne pregteam.
- Misiune, chicoti Frankie. Sun aa de important... i
amuzant.
' - Cred c da.
- Dar nu e amuzant, continu ea, cu zmbetul pierindu-i
de pe buze. i Donavan a fost ntr-o misiune, nu? i era s
moar. i tu ai fi putut s mori. Mama era ngrijorat.
-Z u?
Fetia ddu din cap.
- i eu eram. P a r mi-a promis c-o s se duc s te scape,
dac ai vreo problem.
- Foarte... interesant.
- Asta nseamn c, de fapt, tot i place de tine, nu? i
trebuie s fi fost prieteni cndva, dac te-a nvat s clreti.
- Unde vrei s ajungi, Frankie?
- Cteodat, trebuie s-o las pe mama singur. Sau, vreau
s zic, nu tocmai singur. Nu vreau s-o fac, dar cnd muzica...
nu pot s-o iau cu mine, n muzic... i muc buza de jos.
Mi-a spus c nu se simea singur, dar asta a fost nainte s
moar Charlie. i nu vreau s fie singur, Jake.
- i?
183

- i... mie-mi place de tine. Ai venit s-o ajui cnd eram


n pericol. nseamn c i ie-i place de ea. Nu vreau dect s
n-o lai s fie singur. Nu e nevoie s stai cu ea tot timpul,
doar din cnd n cnd.
Hristoase, ce putea fi mai nduiotor de-att? Un minut,
Kilmer nici nu putu scoate o vorb.
- i tu mi placi, Frankie. Dar nu sunt sigur c mama ta ar
dcjri s-mi vorbeti despre asta.
Frankie zmbi.
Nici eu. Ar zice c nu-i treaba mea. Dar tot ce-are legtur
cu ea este treaba mea. i invers.
- Facei o echip grozav.
Fetia ddu din cap.
- Mda. Ascult, nu vreau s te fac s te .simi prost dac
nu vrei s stai pe-aproape, dar eu trebuie s am grij de mama.
Dintr-odat, i veni o idee. Cnd mama te-a nvat s clreti,
ar fi trebuit s-l clreti pe unul dintre caii ia doi, albi, de
care mi-ai spus? Cei despre care ziceai c-s ca fulgerul i
tunetul?
-D a .
- Dar n-ai apucat s-o faci niciodat... M gndeam la caii
ia, dup ce-am stat de vorb. Caii albi sunt foarte frumoi. Ai
auzit vreodat despre Mustangul Alb?
- M tem c nu.
- Nimeni nu tie dac Mustangul e doar o legend sau
nu, dar a fost vzut de la Munii Stncoi pn la Rio Grande.
Unii spun c a salvat viaa unei fetie care se pierduse de
familia ei.
- tii multe despre caii celebri, nu-i aa?
- Sigur c tiu. Mama mi-a povestit o mulime despre ei,
i mi-a dat i o carte, cnd aveam ase ani. Una dintre
povestirile mele favorite e despre Shotgun. Nu era dect un

ponei, dar a intrat n marea nvolburat ca s trag afar o


barc de salvare plin cu oameni naufragiai. i pe urm, a
mai fost i Bucephalus.
-C e ?
- N-am pronunat bine? sta era armsarul negru al lui
Alexandru cel Mare. Alexandru a numit chiar i un ora dup
el. Nu-i mito?
- Foarte mito.
-- i nu tim cum o chema pe iapa lui Paul Revere. Totui,
unii oameni cred c se numea Brown Beauty. Dar eu zic c i
ea a fost o eroin la fel de mare ca Paul Revere. L urma
urmei, ea e cea care...
n aceeai sear, dup cin, Blockman l urm pe Kilmer
afar, pe verand.
# - Stolz zice c s-ar putea ca Nevins s fie ciripitorul.
- Maniacul computerelor?
Blockman ddu din cap.
- E posibil. A spus c-o s se uite prin jur, s vad dac
descoper ceva clar i c-o s m mai caute mine. Da nu-i
urgent, aa-i? N-are ce s afle. North nu tie unde suntem.
- Ba e urgent. Ori de cte ori apare cineva care le caut pe
Grace i Frankie, situaia devine urgent.
*- M interesez n fiecare sear. Apoi schim subiectul.
Te-am vzut cu Frankie, n dimineaa asta. E extraordinar
putoaica, nu-i aa?
Kilmer ddu din cap.
Blockman chicoti.
- neleg c nu vrei s intri n amnunte, spuse el, cobornd
de pe verand. i, oricum, e puin cam prea mult tensiune n
atmosfer. Cred c m duc pn jos, n dormitor, s joc un
pocher. Oamenii ti pun mereu de cte o partid.
Tensiune. Pe bune c da, i spuse Kilmer, n timp ce-1
privea pe Blockman ndeprtndu-se prin curte. In ultima
185

vreme, tensiunea prea s fi devenit la ordinea zilei. Tensiune


n legtur cu Marvot, tensiune n legtur cu Perechea,
tensiune n legtur cu Grace.
Din living ncepea s se aud muzic. Frankie cnta o i
sonat. Frumos. De obicei, cnta seara, dac nu compunea.
Kilmer se obinuise s stea singur acolo i s-o asculte, pn se
ducea la culcare. I-ai fi plcut s-i vad faa n timp ce cnta,
dar i venea tot mai greu s
- Frankie vrea s tie dac te deranjeaz cu ceva.
Intorcndu-se, o vzu pe Grace n u.

;\,/-C eK
- Nu-i proast. Are spirit de observaie. Imediat dup cinM
cnd ea ncepe s cnte, tu mereu iei din camer i vii aici. Se
ntreab dac nu cumva te deranjeaz cnd cnt la clape.
-C u m s nu cnte? Sigur c se poate. Am s vorbesc cili
ea mine.
Grace ezit o clip.
Stai mult de vorb, nu?
- Cred c ncerc s recuperez timpul pierdut, zmbi e l|
Nu c aa ceva ar fi posibil,.,
- Intr-adevr, nu e, confirm ea, dup care fcu o scurt
pauz. De-asta am i spus c e-n regul s ajungi s-o cunoti
mai bine. N-ai idee ce-ai pierdut.
- Ba am. Dup o clip de tcere, Kilmer urm: Dar a |
putea s-mi povesteti i tu cte ceva. Cnd ai constatat c$|
Frankie nu era un copil ca oricare altul?
-N u tiu. Cnd avea vreo trei ani, cred. Atunci a descoperit
pianul cel vechi din livingul lui Charlie. i nc dinainte prea!
s asculte ceva ce noi, ceilali, nu puteam auzi. Dar pe urm a
aflat c ceea ce era n ea putea s ias. Charlie i cu mine eratj
ocai. Nu tiam ce s facem. Aa c am ajuns la concluzia c
ceea ce nu era natural pentru ali oameni era absolut firesc
pentru Frankie, i a trebuit s accept i s-o ajut s se simt ct
mai bine i mai normal n situaia asta.
186

- Ai fcut o treab bun.


- Am ncercat. Sper c am i reuit.
O clip, Kilmer nu spuse nimic.
- E ngrijorat din cauza ta. Crede c te simi singur.
Grace rmase nemicat.
*ti-a spus ea asta?
Kilmer chicoti.
- Cred c e-n cutarea unui mommy-sitter, pentru cnd va
fi ea ocupat cu muzica ei. M-a asigurat c nu va fi o slujb cu
norm ntreag.
- A, tu eti alesul?

- M-am simit onorat c s-a gndit la mine. Totui, m


mir c nu l-a ales pe Blockman. Cred c l-a considerat prea
ocupat. i toat lumea tie c eu nu fac nimic, doar stau n
mijloc i dau ordine. Ridic mna, facndu-i semn s tac,
vznd-o c deschidea gura s vorbeasc. tiu, nu e nevoie s
spui nimic. mi dau seama c nu m consideri calificat.
- N-am nevoie de tine. Pot s-mi vd i singur de viaa
mea. i mi-ai dat clar de neles c n-ai chef de-o responsa
bilitate ca asta.
- i-am dat pe dracu. n ultima vreme, nici nu m mai
asculi cnd i vorbesc. Ochii i se ngustar, privindu-i faa.
Sau nu mai vrei s auzi. Nii te pot condamna, da nu-mi veni
cu baliverne din astea. M-am ntors n scen i sunt gata sa-mi
asum orice responsabilitate pe care mi-o acorzi. Pe un ton mai
dur, adug: Iar motivul pentru care nu stau n cas cnd
Frankie ncepe s cnte e c nu-mi mai pot lua ochii de la tine.
Spui c Frankie are spirit de observaie. Vrei s observe c-mi
,vine s-o iau pe sus pe maic-sa i s-o duc n pat? Nu cred c e
gata pentru nivelul sta de educaie, ce zici?
- Nu, n niciun caz. Frankie nu i-ar da seama c
it La nceput, nu. Dar f bine i nelege c pn la urm,
oricum, va observa. Nu pot s m ascund la nesfrit, i nici
187

tu nu eti mult mai grozav. Atta vreme cnd pe amndoi ne


arde s... De ce naiba nu m lai doar... Trase adnc aer n
piept. N-am vrut s spun asta. Mi-a scpat far voia mea. Pomi
n jos pe treptele verandei. Cred c m duc n dormitor pn
n-o fac fiart de-a binelea. Din mers, mai arunc o privire
peste umr. Dar s tii c-i adevrat, i e timpul s facem ceva
cu problema asta. Amndoi am fi de-o mie de ori mai calmi i
ne-am descurca mult mai bine, dac n-am mai avea-o pe cap.
Fcu o scurt pauz. Mine dup-amiaz, la ora trei, am s fiu
n hambar.
Grace ncremeni.
- Ce vrei s spui cu asta?
- Vreau s spun c tiu c nu eti de acord s mi te druieti
aici, n cas. Nu cu Frankie prin preajm... Buzele i se arcuir.
i nici n-avem nevoie de pat. Din cte-mi amintesc, o fceam
oriunde gseam cte o suprafa orizontal, de la un an
noroios pn pe masa din buctria colibei leia de lng
Tanger. Nimic nu ne sttea n cale.
i plec, far a-i lsa timp s-i rspund.
Nimic nu ne sttea n cale.

Grace tremura, n timp ce-1 privea ndeprtndu-se prin


curte. Acea fraz n sine era de ajuns ca s-i trezeasc prea
multe amintiri, prea multe mpreunri frenetice, prea multe
momente nebuneti n care... Nu te mai gndi. i simea trupul
pregtindu-se, furnicturile de la ncheieturile minilor i din
palme. i era tot mai greu s respire, i-i simea snii umflai
i sensibili.
Dumnezeule, ct l mai dorea!
Canon de pocin, spusese Donavan.
Avea dreptate, fusese o tortur s-l priveasc pe Kilmer,
s se uite la el, s-l vad, s-l asculte i s-i nbue nevoia
188

sexual. C doar era femeie, pentru numele lui Dumnezeu.


Era firesc s aib dorine i nevoi. Nefiresc ar fi fost s-i
refuze satisfacerea lor, dac aceasta nu fcea ru nimnui.
Du-te la culcare. Gndete-te. ine seama de toate
consecinele.
Nu voia s se gndeasc. Voia s-l urmeze pe Kilmer
atunci, n clipa aia.
Nici n-avem nevoie de pat.

nchise ochii. Rezist. Opune-te. Dac avea destul timp


la dispoziie, putea s treac peste acel moment de slbiciune.
A doua zi urma s fie ocupat i s i-l alunge pe Kilmer din
minte.
A doua zi...
n hambar, mine, la trei.
,,

19
S o arele i ardea spinarea, n timp ce Grace mergea ncet
spre hambar.
Fcea o greeal.
Ba nu, nu era nicio greeal.
Sau, dac era, avea s-o fac oricum, i spuse ea cu
nepsare. Toat noaptea se frmntase, luptndu-se cu sine
nsi, i ajunsese la aceast concluzie. Era o femeie matur
i putea face fa unei ntlniri amoroase. De data asta, o
ducea mintea s se protejeze. Nu trebuia s nsemne nimic
mai mult dect nebunia de ordin fizic care existase ntre ei
cu atia ani n urm. Trecuse prea mult timp pentru ea i,
probabil, suferea efectele abstinenei. Kilmer avea dreptate,
amndoi aveau s-i revin la normal dup ce-i satisfceau
aceast nevoie.
Iisuse, nici mcar nu tia dac mai gndea raional sau nu.
Tot ce tia era c i se nmuiau genunchii i simea cum i ardeau
obrajii, n timp ce deschidea ua hambarului.
Penumbr. Miros de fn i cai.
M temeam c n-ai s vii, spuse Kilmer, ieind din
semiobscuritate. Dumnezeule, ce fric mi-a fost.
Se opri pe loc, privind-o.
Dc ce n-o atingea?
n clipa urmtoare, o atinse.
190

i puse mna pe gt. Palma lui era dur i bttorit, n


contact cu pielea ei delicat. Pulsul i sri n adncitura
grumazului. Se cutremur.
f Zi c-i n regul, spuse el rguit. Pentru Dumnezeu,
spune-mi c-i OK.
Grace nu putea vorbi. Ce naiba, nu putea nici mcar s
respire. Era contient numai de textura aspr a minii lui pe
pielea ginga a gtului ei.
-Grace.
-Taci... i ngrop faa lng umrul lui. Taci ifa-o odat.
m La dracu, da. Minile lui o cutreierau peste tot,
mngind, frecnd, strngnd. Scotea din gtlej nite sunete
joase, instinctuale, aproape animalice. Excelent. Eti aa de...
- i tu...
Grace i descheia cmaa, ca s ajung ct mai aproape;
piele pe piele. Doamne, i uitase mirosul. Elementar i
condimentat, i la fel de erotic pentru ea ca un afrodisiac.
Kilmer i scosese bluza i-i descheia sutienul. 1-1 smulse,
apoi o trase spre o box.
- Hai. Acum. Trebuie s intru n tine.
Fu vag contient de o grmad de fn acoperit cu o
ptur, n box, nainte ca Kilmer s-o doboare, dezbrcnd-o
nnebunit.
Goal, lipit de el. Senzaia...
Se arcui, ncercnd s-l absoarb ct mai mult.
- Da... Se mica ntre coapsele ei. Ia... Las-m...
Avea s ipe.
i nfipse unghiile n umerii lui.
Kilmer e...
- t, e-n regul... E-n regul... Las-m doar...
- S te las...? gfi ea. Nu, las-m tu pe mine... Se rsuci,
ajungnd deasupra. Nu pot sta locului... Trebuie s...
191

- Cum vrei... O aps ntr-un loc de la baza irei spinrii,


fcnd s-o strbat un fior. Cum vrei...
- Nebunie, opti ea, n timp ce ncerca s-i trag
respiraia. Credeam c-o s fie altfel... Speram s fie altfel,
dar nu s-a schimbat nimic. Ai zice c odat cu vrsta ne
vine i mintea la cap...
- Iar odat cu mintea, vine i plcerea. Fr plcere nu
putem tri. Kilmer o inea n brae de la spate, stnd amndoi
ca dou linguri, n timp ce cu mna o mngia pe abdomen.
Iar plcerea compenseaz toate momentele grele i ne ajut s
rmnem n toate minile.
- Numai n toate minile n-am fost, adineaori, murmur
ea, ncercnd s-i controleze vocea. A fost o nebunie. Nu pot
s neleg de ce reacionez aa cu tine. Nu tiu... Mi se ntmpl
pur i simplu.
Buzele lui i atinser tmpla.
- Ii mulumesc lui Dumnezeu pentru c i se ntmpl.
- Chimie.
- Poate.
- Altceva, ce?
-N-am idee. i nici n-am de gnd s demontez ceva att
de fantastic, ca s vd ce-are nuntru. Nu fac dect s accept
i s savurez naibii la maximum. Limba lui o mngie pe lobul
urechii. i-i propun s faci la fel.
- Nu suntem la fel.
-A , am observat.
- Pramatie. i nfipse jucu dinii n braul lui. Vreau
s zic, noi, femeile, ne facem griji. Aa suntem croite. Nu
ne putem delecta cu o tvleal-n fn fr s ne gndim i
la consecine. Cltin din cap. Ce tot spion eu aici? Exact
aa a fost conceput Frankie. i atunci am avut cea mai
mare grij, nu?
192

- A fost i vina mea.


- Aiurea. M-ai ntrebat, i te-am minit. Asta o face s fie
ntru totul responsabilitatea mea, fr ca ie s-i revin nicio
obligaie.
- Mi-a fi dorit s fii puin mai pretenioas cu mine cnd
ai descoperit c erai nsrcinat. M simeam neajutorat. Voiam
s fac ceva, orice, i nu puteam face nimic care nu te-ar fi pus
n pericol. Mna i cobor iar spre burta ei, mngind-o. M
gndeam la tine, m ntrebam cum artai cnd erai grea cu
copilul, ce-a fi simit dac te mngiam aa...
- Eram mare ct casa i umblam cltinat ca o ra. Te-ar fi
umflat rsul.
- Ba n-a fi rs.
Un moment, Grace tcu.
- Poate c n-ai fi rs. Oamenii se schimb cnd e la mijloc
un copil. Eu, una, tiu c m-am schimbat. Deveni rigid. i nu
m mai tot dezmierda.
-D e ce? ncerc i eu s fiu tandru, ce mama dracului!
- Nu are efectul la.
Rznd, Kilmer trecu deasupra ei.
- De ce?
- Fiindc m tot gndesc c am fost gravid, iar asta-mi
amintete cum am ajuns aa. i de-aici, mi aduc aminte
cum am...
- Gata, am fcut legtura. Se frec ncet de ea i rse,
cnd Grace i trase cu greu respiraia. Am dat ordine i nimeni
n-ar trebui s vin aici n urmtoarele trei ore. Ct timp ai?
- Nu tiu. L-am rugat pe Donavan s stea cu ochii pe
Frankie. Lucreaz la muzica ei. Minile ncepuser s i se
ncleteze pe umerii lui. i nu-mi mai tot pune ntrebri. Nu
pierde niciun minut cu vorbele, fir-ar s fie. Am nevoie...
- Niciun minut, opti el. Nicio secund...
193

- Stai.
n ua boxei, Grace se opri s se uite napoi la Kilmer,
care nc mai zcea gol pe ptur. Dumnezeule, ct ar fi
vrut s se ntoarc la el... Ar fi trebuit s fie stul, dar
parc nu s-ar fi mpreunat Cu el nici mcar o dat, necum
de nenumrate ori.
- Ce? E aproape cinci; trebuie s m ntorc n cas.
- Nu te contrazic, zmbi el. Dar ai paie n pr. Te-a ajuta
s i le scuturi, ns asta ar da natere la probleme.
Grace i trecu repede degetele prin pr.
- E bine aa?
- Minunat.
- Sigur.
- Nu te mint. Ari ciufulit, mbujorat i frgezit... O
minunie. Fcu o pauz. Cnd?
- Cnd ce?
-N -o lungi. tii bine c-o s se ntmple din nou. E majj
bine s-o planificm din timp, ca s-i fie mai uor. Mine, la
aceeai or?
Cu o micare smucit, Grace ddu din cap.
- Dac se potrivete i cu programul lui Frankie.
- O s-atept. Ridicndu-se n capul oaselor, Kilmer ncepu
s-i adune hainele. Dar probabil c n-o s fie de-ajuns pentru
niciunul dintre noi. Trebuie s fii pregtit pentru asta.
- N-am s-o las pe Frankie s Cread c maic-sa-i q
matracuc de pe drumuri care...
- N-a lsa-o eu s cread aa ceva despre tine. Nu spun
dect c n-am s-mi pot ine minile acas. i chiar cnd nu te
voi atinge, tot ai s tii la ce m gndesc.
i avea s-i doreasc s-i simt minile pe ea, i spuse
Grace. Nu ncpea nicio ndoial c-1 dorea. Acea ntlnire
194

fusese ntru totul la fel de mbttoare i disperat ca


momentele pe care le triser cu nou ani n urm. tia c va
urma o dependen la fel de mare.
- Nu pot gndi cu att de mult timp in avans.
- Nu va fi chiar att de mult, rspunse el, ncheindu-i
cureaua. i garantez. Dar las-m s m ocup eu de asta. i va
fi mai uor, iar Frankie n-o s tie.
Grace fcu o mutr amrt.
- Dar vor ti toi ceilali de la ferm.
- Da, ns dac nal o sprncean mcar, i voi face s-i
blesteme ziua n care s-au nscut. Acum nou ani, nu te-a
deranjat nicio clip c echipa tia despre noi.
- Acum nou ani nu gndeam destul ca s m deranjeze
ceva. Nu fceam dect s simt.
- Nu pot pstra secretul sta, spuse el ncet. Trim prea
aproape unul de altul.
- tiu. Grace deschise ua boxei. Am luat o hotrre i nu
am dreptul s atept nimic altceva. Ai grij doar ca Frankie s
nu afle.
Langley, Virginia

- La ce lucrezi? Stolz se oprise lng separeul lui Nevins,


privind curios spre display-ul computerului. Parc era vorba
s lum cina mpreun.
- Ai venit mai devreme. Ne neleseserm pentru apte
jumate, parc, nu? replic Nevins, grbindu-se s tearg
imaginea de pe ecran. Doar un mic proiect pe care mi l-a cerut
North. A zis C-1 vrea imediat. Se ridic n picioare. Unde vrei
s mergem? La cantin Sau n ora?
- In ora. La restaurantul italian unde am fost i alaltieri.
O or de-acum ncolo, nu vreau nici mcar s m gndesc la
treburile de-aici. Uneori, m ntreb de ce nghit toate rahaturile
astea birocratice.
195

Textul sta ar fi trebuit s-l fac s-l considere un amic,


i spuse Nevins dispreuitor. Nicio ans. Stolz nu avea nici
mcarjumtate din capacitatea sau din mintea lui. Dar tot urma
s aib nevoie de el pentru a obine rezultatul.
- Beneficiile merit, zmbi el. Poate-o s aruncm o privire
i peste sectorul privat.
-C e-iaiaO ps 751?
- Bgreule. Slav Domnului c stinsese display-ul
nainte ca Stolz s poat citi i restul numrului operaiunii.
Mai bine s nici nu mai revin asupra problemei, nainte de a
fi sigur c nu se mai amesteca nimeni. Toi cei din secia lui
plecaser acas, iar Stolz n-ar fi trebuit s fie acolo pn peste
o or. Riscase, ns, fiindc nu mai avea timp. Doar cteva
zile, pn cnd Hanley avea s se repead iar la el. i-am spus
c mi-a dat North o nsrcinare.
- Ce nsrcinare?
Cobor glasul, melodramatic.
- Una confidenial. Top-secret. Apoi rse. Gogoile
obinuite. Am s-i povestesc la cin.
Ceea ce nsemna c n-ar fi stricat s nceap chiar de-acum
s-i pun la cale fabulaia, ca s sune ct mai plauzibil. Hai,
s plecm de-aici.
Grace sttea pe verand i se uita spre muni, n ateptare.
Trecuse cina, iar Frankie cnta n living. In seara aceea,
muzica era uoar i nsufleit, iar Grace o auzea conversnd
cu Donavan n timp ce cnta.
Ar fi trebuit s stea i ea acolo, n camer; Ba nu, n-ar fi
trebuit. Avea cteva minute libere.
Ua cu plas se deschise, fcnd-o s se ncordeze.
Kilmer iei din cas i se opri n spatele ei. Minile lui o
ncercuir, cuprinzndu-i snii n cuurile palmelor.
- Slav Domnului. Iisuse, abia am ateptat s se termine
odat masa aia nesuferit.

i Grace arsese de nerbdare. Se arcui napoi spre el,


strbtut de senzaii.
- Nu e... Trebuie s m ntorc n cas...
- nc nu. Ba o strngea, ba-i ddea drumul iar... I-am
spus lui Donavan s-o in de vorb. n hambar... Doar treizeci
de minute d-mi... Am s m grbesc...
La naiba, amndoi aveau s se grbeasc. n ultima vreme,
cnd ajungeau unul lng altul, aproape explodau.
- Haide^ Ai prefera s zaci n pat toat noaptea, treaz, Cu
gndul la asta? O lu de mn i o trase n jos pe trepte. Treizeci
de minute, Grace.
N-ar fi trebuit s se duc. Pn acum, reuise s se
stpneasc n preajma lui Frankie.
Dar nu i n noaptea asta. Ceasurile acelea de ateptare o
nnebuniser.
O lu la fug spre hambar.
- Hai, repede.
Trei sferturi de or mai trziu, se ntorceau grbii spre
cas. Grace nc o mai auzea pe Frankie cntnd i rznd cu
Donavan. Nu-i observase absena.
i Kilmer spuse acelai lucru:
- Nu i-ai lipsit, aa c nu-i mai face griji. N-a durat chiar
att de mult. Apoi, buzele i se crispar. Nici pe departe cestul
de mult. Dar suficient ca s nu nnebunim amndoi.
- Ne purtm ca nite animale.
- Da, i nu e nimic ru n asta. E curat, frumos i fierbinte.
- Ba e i ru, dac nu ne putem controla.
Kilmer se opri, cu mna pe braul ei.
- Dac Frankie e singura pentru care-i faci griji, atunci
putem s-o rezolvm. Nu vrei s mergem pe furi? Perfect hai s avem o relaie legitim.
- Ce vrei s spui?
197

- Mrit-te cu mine.
Se holb la el.
- Ce?
- Atunci, am putea s ne culcm n acelai pat. Gata cu
hambarul.
- N-am s m mrit cu un brbat doar ca s pot face sex
cu el.
- De ce nu? Dac am fi mpreun pe sturate, s-ar putea
s te plictiseti de mine i s m expediezi. Nu asta vrei? Fscu
o pauz. Frankie m place i ea... M-ar accepta, cred.
- i pe urm, s fie distrus cnd ne-ai prsi?
- Pe ea n-a prsi-o niciodat. i nici pe tine nu te-a
mai prsi din nou. Dac e vorba de vreo plecare, numai tu ai
putea s m prseti pe mine. Exist o diferen, i a avea
grij s-o tie i ea. Ai s te gndeti la asta?
Grace cltin din cap.
- Nici nu m ateptam s fii deja pregtit, ridic el din
umeri. nc mai ai mult revolt n suflet, fiindc te-am lsat
s-o creti pe Frankie de una singur.
- i-am spus c nu-i adevrat.
- Ba eu cred c e. Orict de mult i-ai tot spune c nu m
nvinuieti de nimic, puin nvreunare tot mai trebuie s fie
la mijloc. Nu face nimic. Am s trec peste ea.
Grace cltin iar din cap.
- Atunci, vom lsa lucrurile aa cum sunt. Kilmer fcu un
pas ntr-o parte, pentru a o lsa s urce naintea lui pe verand.
Dar va fi mai ru, nu mai bine. Poi s pui rmag.
- E vremea s te culci, Frankie, spuse Grace, ridicndu-se
din fotoliu. S-a fcut aproape zece.
+ OK, rspunse Frankie, cu o mutr dezamgit. Dar nu
pot suferi culcatul. E aa o pierdere de timp...
Donavan rse.
198

- mi aminteti de prietenul meu Kilmer, aici de fa. i


lui i e mereu fric s nu piard ceva dac doarme mai mult de
cteva ore pe noapte.
- Serios? ntreb fetia, ntorcnd capul spre Kilmer. Chiar
aa, Jake?
Kilmer ddu din cap.
-F r ndoial, suntem suflete pereche, Frankie.
Grace o auzise de sute de ori pe Frankie plngndu-se
cnd trebuia s se duc la culcare. Niciodat nu asociase aceast
neplcere cu aversiunea lui Kilmer fa de somn. Oare Frankie
l motenea sau nu era dect ngrijorarea unui copil c ar putea
pierde ceva important?
- Suflete pereche sau nu, diminea iar ai s fii cheaun
de somn. Kilmer i-a terminat de mult perioada de cretere.
Art cu degetul cel mare spre u. Mic. Vin i eu imediat.
- Urc i eu cu ocazia asta, spuse Donavan, ridicndu-se
ncet n picioare. M poi ajuta s nu cad pe scar.
Imediat, Frankie veni lng el, dndu-i cija.
-A i grij i nu cdea. Eti aa de mare, c, probabil, m-ai
storci, i lu mna cealalt i i-o puse pe umr. Hai, reazem-te
de mine.
- Aa am s fac. Zmbindu-i, Donavan pomi cu ea spre
scar. i voi ncerca s nu te storcesc. Apropo, asta ce-i, o
combinaie ntre stors i strivit?
- Cred c da, se ncrunt ea a concentrare, ajutndu-1 s
nainteze.
Grace i nsoi pn n hol, de unde-i urmri cu privirea
cnd porneau n sus pe scar. Preau s se descurce foarte
bine, i era nduiotor s-i vad mpreun jj o feti att de
mic i un uria ca el.
- E-n regul, Grace, spuse Donavan. Are mare grij de
mine. i zmbi lui Frankie. S-ar putea s-o angajez ca infirmier,
pn m pun din nou pe picioare.
199

Frankie cltin din cap.


- Sunt prea ocupat. i, de fapt, nici nu ai nevoie de mine.
Eti doar puin amorit, dup ct ai stat jos n seara asta.
- M bucur c mi-ai pus un diagnostic att de sigur,
mormi Donavan. Acum, Kilmer o s m pun din nou la
treab ct ai bate din palme.
- l trimit pe Luis sus, s te-ajute la dezbrcat, mai spuse
Grace.
- Pot s m dezbrac i singur. Cum spunea i Frankie, am
trecut de faza cnd aveam nevoie de ajutorul cuva.
Grace i privi cum dispreau n lungul holului. Pentru
Frankie, viaa devenise att de diferit de existena pe care o
dusese nainte de a veni acolo... Kilmer, Donavan, Blockman,
i chiar civa dintre oamenii lui Kilmer, erau cu ea ncontinuu.
Nu mai avea nicio ocazie s se simt singur. Nu era tocmai
situaia ideal, dar nici prea ru nu era.
Se ntoarse i reveni n living.
Robert intrase n ncpere i sttea de vorb cu Kilmer.
La vederea ei, se ntrerupse.
- Salut. Ai dus-o pe Frankie la culcare?
- Nu, dar m duc sus n cteva minute.
-Atunci, i spun noapte bun de pe-acum, zise ei, pornind
spre u. Ne vedem diminea.
- Stai, l opri ea, privindu-1 cu ochii ngustai. Ce se
ntmpl, Robert?
- Totul e-n regul.
Grace ntoarse capul spre Kilmer.
- Ce-mi ascundei?
-Nu-i ascundem nimic, evident - dei speram s-o facem,
oft el. Spune-i, Blockman.
Robert ridic din umeri.
- Omul meu de la Langley, Stolz, bnuiete c e ncolit
de tipul care i-a vntul lui Kersoff fosta ta ascunztoare. E un
200

gura al computerelor numit Nevins, iar Stolz presupune c


din nou negociaz.
Lui Grace i tresri inima n piept, aproape n panic.
-Ce...?!?
- Stai linitit, o temper Kilmer. N-are ce s vnd. Habar
n-are unde eti.
- Atunci, de ce dracu ar mai negocia?
- O fi mergnd la cacealma? suger Robert. Stolz nu e
sigur. Dar Nevins lucreaz de cteva zile la ceva suspect, pe
computerul su. Zice c-i un proiect pentru North, ns Stolz
are ndoilile lui.
- Crezi c North ne urmrete?
-N -ar fi logic, rspunse Kilmer. Am fost al naibii de atent.
- Stolz a vzut parial un numr pe display-ul computerului
lui Nevins, nainte s pun screen-saveral. Ops 751. Ancercat
s-l acceseze mai trziu, dar n-a gsit nimic.
- Ops 751, repet Grace, apoi cltin din cap. Poate c e
ntr-adevr un proiect pentru North.
-Nu-1 lsm neverificat, spuse Kilmer. Te anun imediat
ce descoperim ceva?
- Eti sigur? ntreb ea rece. Dac nu v ntrerupeam micul
tte--tte, numi-ai fi suflat o vorb.
- Recunosc. Nu da vina pe Blockman. A fost decizia mea.
Nu exist nicio ameninare clar i nu voiam s-i faci griji
degeaba.
- O decizie proast. Vreau s tiu tot ce tii i tu, insist
ea, nfruntndu-i privirea. i de-acum ncolo, f bine i s nu-mi
mai ascunzi nimic.
Kilmer ddu din cap.
- Aa voi face. mi dau i eu seama cnd mi forez norocul.
- Perfect. Atunci, s nu se mai repete. Se rsuci n loc,
pornind spre u. Noapte bun, Robert.
- Noapte bun.
201

Grbit, Robert iei i el din cas.


-Noapte bun, Grace, o salut Kilmer, ignornd ostentativ
faptul c pe el l omisese. Somn uor.
- Am s dorm foarte bine. Nicio problem.
Kilmer rse.
- Mincinoase.
ntorcnd capul, Grace l vzu ieind pe verand. Nemernic
ncrezut! Sau, iu - nu era el ncrezut tocmai degeaba. Ar fi
trebuit s zac n com, ca s nu tie ce simea pentru el. Dei
era furioas, asta n-avea s schimbe ncrctura sexual dintre
ei care-i perturba somnul, gndurile i tot ceea ce fcea cnd
era treaz.
Mrit-te cu mine. ,
Cererea n cstorie o uluise, apoi o aruncase n braele
panicii. Fiindc, pre de cteva secunde, cuvintele lui i
umpluser sufletul de bucurie i speran. Complet iraional,
fr nici cea mai mic urm de spirit practic. i totui, bucuria
fusese incontestabil.
Ajunsese n camera ei i se opri n faa uii, pentru a-i
regsi calmul nainte de a aprea n faa lui Frankie. n ultima,
vreme, prea s fac ncontinuu acest lucru - s-i ascund
spaima, s-i ascund relaia cu Kilmer, s-i ascund grijile
pentru viitor.
Cnd Grace deschise ua, Frankie tocmai se bga n pat.
- Bun* mam. i trase ptura pn sub brbie,,
aranjndu-i capul pe pern. Cred c n curnd Donavan o s
poat merge fr crj, ce zici? .
- Probabil. Pare s se fi restabilit uluitor de repede. Veni
spre pat i potrivi ptura mai bine mprejurul fetiei. i e foarte ;
frumos din partea ta c-1 ajui., .
- mi place de el. De toi cei de-aici mi place, complet
ea, cscnd. Dar cel mai mult mi place de Jake. Suflete,
pereche... e frumos s fii aa, nu?
202

- Foarte frumos, confirm Grace, stingnd lampa de pe


noptier. i acum, dormi, fetio.
- Acum i ie-i place mult mai mult de el. Mi-am dat
seama. Se ghemui pe o parte, adugnd: V petrecei mult
timp mpreun.
Grace se crisp. Ar fi trebuit s se atepte ca un copil att
de ptrunztor ca Frankie s observe.
-Serios?
- Sigur, ca ast-sear, cnd ai ieit pe verand.
-A ...
- Cred c avei foarte multe de vorbit.
- ... uneori.
- M bucur. Cum i-am spus, cnd vorbeti cu el, ari...
fericit. Strlucitoare, moale i roz.
- Ca un bebelu nou-nscut, coment sec Grace.
Frankie chicoti.
- Ce caraghioslc!
- Da, aa e. i acum, dormi.
- O s dorm. Se cuibri i mai adnc n aternut. Dar cnd
voi fi la fel de mare ca Jake, n-am s dorm mai mult de cteva
ore pe noapte. Am s cnt la pian, am s compun muzic i-am
s clresc ct mai mult.
- i caii au nevoie de somn.
- I-a lsa s i doarm. La urma urmei, n-a avea nevoie
s clresc tot timpul. Csc din nou. Mai sunt nc attea
altele de fcut...
Da, pentru copii, viaa era palpitant, inedit i plin de
aventuri. Mai ales pentru Frankie a ei.
Iar Frankie a ei tocmai adormise.
Grace se aez pe patul alturat, privind-o. Frankie fcuse
nite aluzii foarte generale, subliniindu-i simpatia la adresa
lui Kilmer i aprobndu-i tacit timpul pe care-1 petreceau
mpreun. Fiica ei nu tia despre el nimic altceva dect ceea
ce se vedea la suprafa, i ce-i spuneau instinctele.
203

Dar ea, Grace - oare tia mai mult dect att? i cunotea
trecutul n lunii mari, dar Kilmer nu-i vorbise niciodat despre
nimic din copilria lui. tia c era inteligent i dinamic, corect
cu oamenii lui i ucigtor cu dumanii.
i, aa s-i ajute Dumnezeu, i cunotea intim tot trupul
i-l dorea cu o poft vorace vecin cu dependena. Era de ajuns
s se gndeasc la sexul cu el, ca s nceap s se excite.
Atunci, nu te gndi. Culc-te i ncearc s dormi. Nu
insista asupra acelei imposibile cereri n cstorie. Singurele
lucruri pe care le-ai fcut vreodat mpreun, tu i Kilmer, au
fost sexul i operaiunile militare.
Stai. Asta nu era chiar att de ru. n misiuni, conlucrau la
fel de precis ca rotiele unui ceas elveian, acoperindu-i unul
altuia necesitile fr a fi nevoie s cear. i n relaiile lor
sexuale lucrurile mergeau la fel. Poate c-1 cunotea pe Kilmer
i felul lui de a simi i gndi. Poate c erau acordai instinctiv
unul dup cellalt. Dac aa era, atunci s-ar fi putut ca procesul
de nvare s nu fie la fel de dificil ca...
Dumnezeule mare, chiar ncepuse s se gndeasc la
posibilitatea unei cstorii. Demen.
Nici vorb.
Se ridic n picioare, ddu ptura la o parte i ncepu s se
dezbrace.

12
H a n l e y , am nevoie s-i pregteti oamenii de
aciune, spuse Nevins. Sunt foarte aproape. Dar nu o s
am la dispoziie dect cteva minute, altfel North ar putea
s-i dea seama ce fac.
- Ai aflat unde sunt Kilmer i Archer? tie cineva de-acolo
unde s-au...
- Nu, i-am mai spus. Nu tie nimeni. Dar exist un om
care ine legtura cu ei, i pot obine informaia de la el.
- D-mi numele lui, i am s aflu.
if Nu cred c tie. Ia legtura cu ei o dat pe sear, dar
i-am interceptat telefonul i am auzit c Blockman nu-i d
niciun fel de informaii.
- Localizeaz apelul.
- N-am cum. Blockman nu-i un amator. Folosete
echipamente de ecranare.
- Atunci, cum ai s-mi obii informaia?
ncerc o metod neobinuit. Gorila de opt sute de livre.
-C e?
- Posteaz-i oamenii undeva n centrul SUA, ca s-o poat
lua n orice direcie cu toat viteza. Am s te-anun cnd i
pot da o or clar la care-am s tiu. Atept s-mi transferi n
cont restul de bani nainte de a-i da poziia.
Un moment, Hanley nu vorbi.
205

- Dac greeti sau m duci de nas, ai s regrei.


- Nu-s tmpit. i nici n-am s greesc. Vreau doar s fiu
pltit pentru munca mea. Riscul e mare i s-ar putea s
trebuiasc s-o dau dracului de slujb i s dispar de-aici rapid I
O s am nevoie de banii ia. S-ar putea s fie chiar mine, a|
c oamenii ti s stea pe poziii.
Nevins nchise telefonul i se rezem de sptar, cu privirea!
spre display-ul computerului. Un pas mai avea. Ar fi putut s ]
sparg parola cu cteva zile n urm, dac n-ar fi trebuit s fie
att de prudent. Computerul lui putea fi monitorizat dej
superiori, i trebuise s mascheze originea programului,
donnd nodul, n timp ce lucra cu el.
Superiorii... Nu avea niciun superior acolo, la Langley, i
spuse el cu dispre. Oare North sau Crane ar fi fost n stare
vreodat s infiltreze un program ca Ops 75132? Aiurea, pentnl i
aa ceva se foloseau de oameni ca el, posesori ai creierelor de1
care ei duceau lips.
i spusese adevrul n legtur cu riscurile pe care i le
asuma. Stolz era suspicios i-l pndea, chiar n timp ce i el, j
Nevins, l urmrea pe Stolz. Iar Ops 75132 putea s aib peste
o sut de sisteme de alarm diferite. Era extrem de probabil ca
mcar imul s-i fi scpat fr s-l dezamorseze.
Sau poate c nu. Avusese grij i nu trebuia dect s in',
totul sub control un minut, nainte de a o tuli din program
Imediat urma s fie pe drum, sunndu-1 pe Hanley din main,
n timp ce se ndrepta spre banc. Peste apte ore avea s fie n
Guatemala. O zi mai trziu, urma s soseasc n Brazilia, cu(
acte noi de identitate i destui bani ca s-i nfiineze propria
firm de computere. Urma s le aib pe toate. Bani, femei - i
respectul care i se cuvenea.
Se aplec nsufleit nainte i ncepu din nou s lucreze la
interceptarea gorilei de opt sute de livre.
206

- Ops 751? repet Donavan. Cam puin, ca punct de


pornire;
- Att a apucat Stolz s vad, nainte ca Nevins s-i fi
nchis computerul. A zis c n-a reuit s citeasc tot numrul.
- ncep s Caut imediat, spuse Donavan, ntinznd mna
spre telefon. Dar nu tiu dac-o s ne foloseasc la ceva. S-ar
putea s nsemne orice.
m ncearc. Ai destule relaii la Washington ca s afli i cu
cine se culc preedintele. Ar trebui s poi descifra numrul
unei operaiuni.
- N-am spus c e imposibil, zmbi Donavan. i m bucur
c mai am i o alt ocupaie pe lng aia de a o distra pe fiic-ta.
li o putoaic extraordinar, dar are o minte prea ascuit. M
ine-n alert tot timpul, i eu-s om bolnav.
- Pe toi ne ine n alert.
- i nu m-a mira deloc s tie ce se ntmpl.
Kilmer se ncrunt.
- Sper c nu e cazul. O fi ea un copil precoce, dar pentru
aa ceva nc nu e pregtit.
- Versiunea G-rated, preciz Donavan, facndu-i semn
s ias. i acum, las-m s m-apuc de treab. Voi ncerca s
am ceva gata pentru tine pn mine.
- Eti sigur c Nevins o s livreze produsul? ntreb
Marvot. ncep s-mi cam pierd rbdarea, Hanley.
- Mine. O s ne serveasc. tiu sigur, rspunse Hanley.
i-am spus c am s m ocup de toate.
- ntr-adevr. O consider o promisiune. S nu i-o nclci,
nchise telefonul i se ntoarse spre Guillaume. Mai avem puin.
Ar trebui ca, n cteva zile, Perechea s aib un tovar de
joac. Nu-i aa c-o s fie interesant?
- Trebuie s m duc, opti Grace, sltndu-se ntr-un cot.
E trecut de cinci. Frankie...
207

- ... tc ateapt, ncheie Kilmer n locul ei. Eti n9


siguran. N-ai de ce s-i faci griji. tiic Donavan n-q Ti *
lase s vin aici.
^ Totui, e timpul s plec, insist ea, ncepnd sfoskB
mbrace. i cineva trebuie s-i fac griji. ie nu pare s-i n
pese dac afl sau nu.
-N ici nu-mi pas, rspunse el, culcndu-se la loc n fn,
Am ajuns dincolo de asta. Deja m-am oferit s fac din tine o l
femeie cinstit. Poate c, dac Frankie ar ti c suntem... :m
apropiai, ar nclina balana n favoarea mea.
- tie.
Kilmer nlemni.
- Poftim?
- Cel puin, observ c vrem s ne petrecem ct mai m ulfl
timp mpreun. Nu-i lipsete perspicacitatea.
- Donavan a spus c are mintea prea ascuit ca s s fl
lase pclit complet. M mir c n-ai intrat n panic i nu-fl
m-ai dat afar.
- Dac ar avea de suferit, s tii c-a face-o. Dar nu par&jfl
s-o deranjeze c-mi gsesc puin timp i pentru mine n sm i*
- i ai nevoie de el.
Grace nu rspunse.
Dintr-odat, Kilmer se ridic n genunchi lng ea}*
descjjeindu-i iar fermoarul blugilor.
- Spupe-mi e ai nevoie. Buzele lui i atinser pielea f m |9
pntecului, i-i putu simi respiraia cald, n timp ce spunea;
Mcar atta druiete-mi i mie.
O, Doamne... nconjurau senzaiile mbttoare ale i
vzului, mirosului, atingerii... Penumbra din hambar, mirosuljB
de fn i Kilmer... Limba lui Kilmer...
- Trebuie s m duc.
Limba lui o lingea delicat, trimindu-i fiori fierbini prin*
tot trupul. Minile i se ncletar strns n prul lui.
208

- Numai atta, Grace.


Numai atta nu era de ajuns pentru ea. Voia s-o doboare
iar jos n fn i...
Se smulse de lng el, retrgndu-se cu spatele spre ua
boxei.
- Fir-ai al dracului, Kilmer.
Kilmer se aez pe clcie.
- Trebuie s te fac s vrei s mai vii i mine. Dac tot nu
vrei s simplificm lucrurile i s putem dormi mpreun cu
toate aprobrile cuvenite...
- N um ai vorbi despre asta. i ncheie iar fermoarul
i-i vr cmaa n pantaloni. Frankie n-ar nelege o
cstorie ncheiat doar pentru ca doi oameni s se poat
culca mpreun. i nici nu vreau s neleag. Cstoria asta
ar trebui s nsemne ceva...
- Atunci, nu mai fi ncpnat. Hai s-i dm o ans
s nsemne ceva. Crezi c majoritatea adolescenilor lora
care fac coad la oficiile strii civile tiu ce nseamn cs
toria? Numai la sex se gndesc. Noi avem anse mult mai
mari s ne reueasc, fiindc am dobndit maturitatea de a
lupta pentru ea.
Grace cltin din cap, ntorcndu-se.
- M duc n cas. Ateapt un sfert de or, i pe urm
vino i tu.
- Nu m grbesc, spuse el, ntinzndu-se pe ptur. Cred
c-am s mai zac aici un timp, ca s ascult rgetele melodioase
ale lui C osm o. Ai observat c n timp ce facem dragoste nu le
auzim niciodat? Asta nseamn ceva. Cred c-s cele mai
stridente sunete de pe faa Pmntului.
- Cred c de-asta Perechea l place aa de mult. E un
proscris, la fel ca ei.
- Niciodat nu m-am gndit la posibilitatea asta. i
mulumesc c mi-ai dat ideea.
209

- Cu plcere. sta-i singurul ajutor pe care-1 vei primi de


la mine n legtur cu Perechea.
- Doar nu credeai c te-am sedus fiindc vreau s-i obin*
ajutorul? Nici pomeneal.
In timp ce deschidea ua boxei, Grace l privi din nou.
Era nc gol i arta dur, lene i totalmente senzual. i mut
repede privirea.
- Nu, nu credeam asta. Nu eti un actor att de bun. Ne
vedem la cin.
- O am, spuse Nevins. Transfer banii, Hanley. Peste o
or sun la banc i, dac-s acolo, disear ai locul.
- N-ar strica s fie cel corect, replic Hanley. Am n
St. Louis nite oameni care ateapt semnalul de plecare in- vrea s m fac de rs.
i nchise.
Ultima fraz coninuse nc o ameninare, i spuse Nevins. "
Dar nu mai avea motive s-i fac griji pentru ameninrile
ticlosului luia. Era stpn pe situaie. Singurul lucru care
mai putea merge prost de-acum era ca Blockman s nu-1 sune
pe Stolz i-n seara aceea. Dar Blockman l sunase cu
regularitate de ceasornic, n fiecare sear. La nou, ora Coastei
de Est. O convorbire care rareori dura mai mult de dou minute,
apoi deconectarea.
Dar, pentru el, dou minute aveau s fie de ajuns.
Era pregtit.
-Nuexistniciun fel de Ops 751, spuse Donavan, cnd;
Kilmer intr n cas. Armata ns are mai multe programe ops.
L-am pus pe omul meu s parcurg lista, poate gsete ceva.
Nu.-i uor* Seria cu 75 e, conform regulamentului confi|
denial.
- Poi s-o faci?
210

- Sigur. n zilele noastre, nu mai exist secrete care s nu


poat fi scoase la lumin. Dar n cazul celor cu regim
confidenial, dureaz mai mult. Zmbi., Poate nc o zi...
Top-secret ar putea s ia o sptmn.
- Armata... se ncrunt Kilmer, gnditor. De ce-ar avea
Nevins nevoie s se bage n fiierele armatei? Nu-mi place...
- Dac-1 poi face pe Blockman s-l conving pe Stolz
la al lui s afle i restul cifrelor, poate reuesc s-i rspund.
- Face tot ce poate. Se uit la ceas. Era ase i un sfert
seara. Dar am s vorbesc cu el nainte de ora nou, cnd l
sun pe Stolz.
Era aproape ora. Opt i cincizeci i nou, ora Coastei
de Est.
Nevins se ncord, cu ochii spre display-ul unde
programase numrul lui Stiller.
Hai, fir-ai al dracu, hai... Sun!
Telefonul sun la nou i dou minute.
Intr n aciune. Degetele ncepur s-i zboare peste
claviatur.
Aga-1, aga-1, aga-1...
L-aprins!
Da.
Ochii-i stteau nedezlipii de ecran. Uite-1, cum se
nvrtete, cum se strnge...
nc un minut. Mai vorbete la telefon doar un minut,
Stolz...
Nu mai avea nevoie de un minut!
Se aplec nainte, peste claviatur.
l avea.
- Alte informaii nu mai sunt, i spuse Blockman lui
Kilmer. Nevins a devenit evaziv. Sptmna trecut, se inea
scai de Stolz, bgre ca toi dracii. Acum, practic, l ignor pe
211

Stolz i e foarte secretos. De fiecare dat, cnd Stolz se apropie


de biroul lui, lucreaz de toate, de la rezervrile camerelor de
hotel pentru North i Crane, pn la a rspunde la notele in
terne de serviciu ale lui North. Pe un ton sec, adug: Dar;
lucru destul de curios, Nevins e mereu n primele faze ale
lucrului. Ca s vezi.
- Vd, i tot degeaba, rspunse Kilmer. Dac nu ncearc
s smulg informaii de la Stolz, nseamn c are o alt surs;4
- Ops 751 ? ridic din umeri Robert. Ai spus c de asta se
ocup Donavan.
- Dac nu cumva a intrat ntr-o fundtur. Sursa lui spun#
c s-ar putea s fie un indicativ al armatei. N-are niciun sens,
ia n-au cum i de ce s dein informaii despre Grace.
- Stolz face tot ce poate, spuse Blockman. Nevins e un as
al computerelor, i-i acoper urmele. Chiar dac i-a plasa
lui North un denun anonim despre el, m ndoiesc c-ar puter
s-l prind n flagrant delict.
- Dac nu poi obine mai multe informaii de la Stolz,
vom ncerca, oricum, mai spuse Kilmer, ntorcndu-se s
intre n cas. Cu sau fr flagrant delict, l vreau legat pe
nenorocitul sta.
- Scoal! Donavan ddu de perete ua camerei lui Kilmer
i intr, bocnind cu cija. Tocmai am primit un telefon de
la sursa mea din Washington. Mi-a dat o list cu proiectele
Ops 75 ale armatei. i ntinse lui Kilmer foaia de hrtie. Uit-te
la ea i vezi dac nu te pocnete vreunul n burt.
Lista coninea apte coduri de proiecte. Privirea lui Kilmer;
le parcurse repede, pn ajunse la numrul cinci: 75132.
- La naiba!
- La fel am zis i eu, murmur posomort Donavan.
ntrebarea este: era-n stare Nevins s fac figura?
- Stolz zice c-i un as. N-a vrea s risc. n minte, trecea
deja rapid n revist toate posibilitile. Nu-1 mai intereseaz"
212

Stolz, fiindc i-a dat seama c poate aborda problema altfel.


Dar avea deja ceea ce-i era necesar de la el. Probabil tia la ce
or l suna Blockman. Chiar dac nu putea localiza apelul,
putea s se agae de semnal.
- i s lase restul n seama Ops 751. E prea trziu?
- S-ar putea. Kilmer se mbrca deja, cu toat viteza.
Depinde ct de departe era Nevins la ora nou, n seara asta.
Sun la dormitor i d alarma. Zi-i lui Blockman s vin
imediat la mine.
- Grace i Frankie?
- Le trezesc eu. Iisuse, pot s fii sigur c nu ard de
nerbdare... Se duse la fereastr i se uit afar, n ntuneric.
Pe drum nu se vd faruri... Dar ar putea s vin i pe cale
aerian. Mic, Donavan.
O mn acoperea gura lui Grace!
Ochii i se deschiser brusc, n aceeai clip n care latul
minii ei inti gtul umbrei neclare aplecat deasupra.
Kilmer i prinse mna nainte de a-1 lovi n beregat.
- t, opti el. ncearc s n-o sperii pe Frankie. Trezete-o,
doar,,i spune-i c trebuie s plecm. Acum.
Inima ei zvcni, n panic. i nltur mna de pe gur.
- Cum a putea s n-o sperii? Marvot?
- Mam? Frankie se ridicase n capul oaselor.
S-a-ntmplat ceva?
- Da, sri Grace din pat, ncepnd s se mbrace,
mbrac-te. Imediat.
Frankie arunc ptura ntr-o parte i sri i ea jos, cu
privirea spre Kilmer.
- Ce se ntmpl, Jake?
- Nu sunt sigur. Poate nimic. Vreau doar s lum nite
msuri de prevedere. Se ls pe vine n faa ei. n muni e o
veche caban vntoreasc. Am s v trimit acolo pentru o zi
213

sau dou, pe tine, mama ta i prietenul vostru, Robert. N-o s


vi se ntmple nimic, i promit.
- Tu de ce nu vii?
- E mai bine s stau aici, ca s v pot anuna cnd 'si
v ntoarcei. Se ridic iar n picioare. i acum, grbete-te.
Robert v ateapt jos.
-O K .
Frankie alerg la birou i ncepu s scoat hainele din
sertare.
n timp ce frustrarea i se lupta cu panica, Grace i scoase
rucsacul din debara. La naiba, doar cu cteva zile n urm;
fcuse acelai lucru. Cnd avea s nceteze?
- De ce fugim? l ntreb ea pe Kilmer, vorbind ncet, ca
s n-o aud Frankie. Ce se ntmpl?
- S-ar putea ca Ops 751 s fie de fapt Ops 75132, un
satelit lansat de Serviciul de Informaii al Armatei acum doi
ani, probabil, ca s adune informaii militare pentru a apra
SUA de atacuri teroriste. Un vehicul de spionaj splendid lucrat,
cu toate instalaiile de ultim or. E absolut capabil s repereze
un semnal i s localizeze orice surs din lume, dac e orientat
n direcia corect. Tcu o clip. i, la fel ca toate celelalte din
lumea noastr modern, e controlat de computere.
Computere.
- Nevins, opti ea. Dar cum a putut obine controlul asupra
lui? Cum ar fi posibil?
- E foarte inteligent. Hackerii de liceu au ptruns n slile
operative militare top-secret fr nicio problem. Nevins e
mai iste, cu mai mult experien i cu o motivaie mai
puternic. E posibil, cu siguran. Numai c nu tiu dac a
reuit s-o fac deja, sau dac norocul e de partea noastr. Nu
vreau s risc. Pomi spre u. Plecai de-aici, Grace. Nu tiu
ct timp... Rahat!
Auzi i ea.
214

Un elicopter.
- Afar! Kilmer o slt pe Frankie n brae i pomi n
goan spre u: Lsai orice! Micai-v!
Grace alerga deja pe culoar i pomi n jos pe scar.
La baza scrii, o atepta Robert.
- Jeepul e parcat n spate.
O apuc pe Frankie de mn imediat ce Kilmer o puse jos
i pomi cu ea spre ua de la buctrie.
- Kilmer, ct de sigur e cabana aia?
- E-n fundul pdurii. O zi sau dou. Pn atunci, ar trebui
s vin i eu.
Motorul se auzea tot mai tare, tot mai jos, n timp ce ei
ajungeau la jeep.
-N -a conta pe asta, spuse Robert. Dac-n doupe ore
nu m suni, voi gsi alt loc unde s le duc.
Voia s spun c, n dousprezece ore, Kilmer s-ar fi putut
s moar, i spuse Grace, ngheat. Ridic privirea spre cer
i vzu luminile albe i albastre ale elicopterului. Se ntoarse
spre Kilmer.
.

.
: r(,
- Ce-ai s faci?
- i dobor, spuse el, n timp ce o ridica pe Frankie n jeep.
Ce altceva, pot s fac? Se ddu un pas napoi. D-i drumu,
Blockman. Nu aprinde farurile, plecai de-aici pn nu v
repereaz. i, orice s-ar ntmpla, nu v oprii.
O
rafal dc gloane, trase din elicopter, rpi pe aco
periul casei.
Fereastra unui dormitor se sparse, iar cioburile czur pe
capota jeepului.
S-i doboare? se ntreb Grace nnebunit. Elicopterul
avea mitraliere militare. Trebuia s se fereasc de gloane,
n timp ce-1 ateptau s se apropie ndeajuns ca s rspund
cu foc.
215

Se uit napoi, peste umr, n timp ce Robert pornea pe


drum. Gloanele trase din elicopter ciuruiau curtea grajdurilor,
iar n lumina farului acestuia s vedeau oameni micndu-se,
ferindu-se, fugind.
- Mam... se ghemui Frankie lng ea. Ce-o s fie cu
Jake?
- O s fie bine. Dumnezeule* ct spera s spun adevrul!
Nu-i dorea nimic mai mult dect s sar jos i s alerge napoi
spre casa pe care gloanele o fceau sit. tie el ce face.
- Da nu-1 vd...
Nici Grace nu-1 vedea. Iar elicopterul ajunsese i mai jos,
luminnd totul ca ziua.
Unde era Kilmer?
- Vrei s trag eu? ntreb Donavan.
- Nu, las-m pe mine. Kilmer ochea cu puca Springfield. Sigur, dac vrei s m ajui, poi s-o iei la fug prin
curte, ca s le distragi atenia.
- Ce-am mai rs. F bine i grbete-te. Cred c-au s mai
treac o dat, ca s distrug ct mai mult. Pe urm vor ateriza
la o distan sigur, ntr-un padoc, i vor da buzna afar din
conserva aia ca furnicile.
- Ce neglijen din partea mea, s n-am un lansator de
rachete sol-aer. mi pare ru c te las s atepi.
- Ar fi i cazul. Dup recenta mea experien de la El
Tariq, sunt cu nervii ntr-o stare foarte delicat. Ajunge
doar s...
- Se ntorc.
Aveau tactic. Se micau rapid i schimbau direcia la
fiecare atac. De data asta, veneau de la nord. Dac elicopterul
nu se abtea de la traiectorie, putea s-i nimereasc uor
rezervorul de carburant.
Un singur foc.
216

- F bine i nu rata, mormi Donavan. Altfel, n-ai s m


mai vezi.
- i altceva, ce?
Venea cu vitez. S ocheasc puin mai n faa intei...
Elicopterul explod, cu o detonaie enorm care lumin
cerul nopii.
Braul lui Grace o strnse pe Frankie cu putere.
- I-a luat!
Frankie se uita la epava n flcri care se prbuea spre
pmnt.
- Acum Jake e-n siguran?
- Cred c da. Probabil n-ar fi fost cazul s manifeste o
asemenea satisfacie barbar n faa lui Frankie. Duc-se
dracului. Asta simea, i gata. Putea s-i explice mai trziu.
Sau, cel puin, mai n siguran dect nainte.
- Atunci, putem s ne ntoarcem?
- L-ai auzit pe Jake, rspunse Robert. Nu avem voie s ne
ntoarcem, pn nu ne telefoneaz el ca s ne spun c totul
e-n regul. i m ndoiesc c-o s-o fac. Mai degrab, va aranja
s ne ntlnim n alt parte.
Se vedea clar c Frankie nu-i putea lua ochii de la epav.
- Fiindc o s mai vin i altcineva la ferm, opti ea. Un
alt elicopter?
- Nu tiu, spuse Grace. Dar, da, o s mai vin cineva.
- Speram c, poate, dup ce Charlie... Minile lui Frankie
se ncletar pe centura de siguran, n timp ce. jeepul se
hurduca pe drum. Trebuie s ne ascundem iar?
Grace ddu din cap.
- Tare trebuie c te mai urte omul la, dac vrea s-i
fac atta ru, spuse Frankie.
- Marvc*? Da, nu-i place fie nvins. Voia ceva de la
mine, i n-a primit.
217

- Atunci l ursc i eu. Sper c era n elicopterul la. Jj


- Nu era. Marvot angajeaz ali oameni ca s-i fac
treburile murdare. De-asta trebuie s fugim ncontinuu,!
ntotdeauna mai are pe altcineva pe care s-l plteasc.
- N-ar trebui s fie aa, replic Frankie, cu vocea!
tremurndu-i de furie. Ar trebui s fie pedepsit. Cineva ar trebuii
s-l fac s nceteze. De ce n-o facem noi?
- i-am spus c...
- Ar putea s-o fac Jake. O s ncerce?
- Poate.
- Atunci, ar trebui s-l ajutm.
Dumnezeule, greu mai era!
- Frankie, Marvot ar putea s-i fac ceva foarte ru. tiu !
c-i o nebunie, dar nu e vorba numai de mine; i pe tine vrea
s se rzbune. Nu pot lsa s se ntmple asta. Chiar dac
nseamn s ne ascundem n continuare, o vreme. Nu poate
dura la nesfrit.
. - Nu e drept, mam. N-ar trebui s-l lsm...
Jeepul coti brusc la stnga, cnd un cauciuc din fa i
explod!
~ Hristoase! Robert ncepu s se lupte nnebunit ctj&
volanul, n timp ce maina cobora pe pant, zguduindu-se. 1
- inei-v bine... Nu mai pot s-l...
Chiar n faa lor se nla un brad!
- N u ! Grace i desfcu centura de siguran i o strnse
pe Frankie lng ea, ncercnd s-o protejeze de cioburile care
ar fi putut s sar. ine capul jos! nchide/oChii, puior! O si

Durere.
Bezn.
- Micai-v! ordon Kilmer, privind elicopterul n flcri
care tocmai cdea pe sol. Donavan, zi-i lui Estevez s duc
echipamentele i oamenii n camion. Vreau s pornim spre

218

T ^ P ** M

J ' wf 'O A

muni n cinci minute. Anunai elicopterul s aterizeze lng


caban n juma de or. Se ntoarse spre Dillon, care venise n
fug pn lng el. Victime?
- Niciun mort. Lui Vazquez i-a intrat o schij n umrul
stng. I-am oprit hemoragia.
- Funcioneaz?
Dillon ddu din cap.
- Fr probleme.
- Atunci, ajutai-1 pe Donavan s adune... Deodat, capul
i se ridic sper cer. Hristoase, nu.
- Ce e? ntreb Dillon.
- Se aude zgomotul unui motor. Alt afurisit de elicopter.
-L e spun oamenilor s se adposteasc! rspunse Dillon,
lund-o la fug.
-M da...
Dar zgomotul nu prea s se apropie. Ce naiba? i ar fi
trebuit s vad lumini.
Apoi le vzu - n deprtare. Nu veneau spre ferm.
Elicopterul zbura n cerc, cobornd undeva printre poalele
colinelor.
- Nu! O lu la fug spre camion. Donavan!
Cnd ajunser la poala colinelor, elicopterul urca din nou.
- S ncerc s-l dobor? ntreb Donavan. Distana
nu-i prea...
- Nu. Kilmer scruta cu privirea marginile drumului. E
periculos. Unde naiba... Blockman n-avusese timp s ajung
la caban, cnd a aprut elicopterul sta. Trebuie s...
- Pe pant! rcni Dillon, din bena camionului. Vd
ceva pe...
Kilmer opri brusc i sri din cabin.
- Rspndii-V. Uitai-v bine.
Putea fi d curs. O momeal. Dar n fa se distingea
conturul jeepului.
219

Nicio mpuctur.
Terenul era gola i sterp, pustiu, cu excepia oamenilor
iui care coborau povrniul. Luna plin lumina puternic, i ar
fi trebuit s poat distinge pe oricine care-i atepta.
- Vd ceva, anun ncet Dillon. Pe jos, lng locul
oferului...
Kilmer l vzu i el. Blockman zcea pe spate, cu sngele
curgndu-i din picior. Pe Grace i Frankie nu le zrea nicieri.
Rahat. Rahat. Rahat.
Cobor restul pantei prin alunecare.
- Blockman, ce naiba s-a ntmplat?
Blockman deschise ochii.
- O curs. Probabil au ghicit c vei ncerca s-o trimii pe
Grace de la ferm i au postat nite oameni aici, printre coline.
Am ncercat s-i opresc. Grace...
- A luat-o pe Grace?
Blockman cltin din cap.
- Pe Frankie au luat-o. N-au reuit... pe Grace. n rp...
nenorociii... Am vrut s-i opresc, da ei...
Kilmer deveni rigid.
, - S-i opreti s ce?
- S-i fac ceva... Ochii i se nchiser. Au ncercat s...
- n rp, ai spus?
Blockman nu-i mai rspunse.
Kilmer sri n picioare i arunc o privire n epavajeepului,
n timp ce pornea spre rpa din cealalt parte a drumului.
Grace nicieri. Nici Frankie.
Poate c Blockman aiura. De ce-ar fi lsat-o acolo pe
Grace, n loc s-o ia cu ei?
Nu te gndi. Caut-le. Gsete-le.
- Donavan, ntoarce maina i ndreapt farurile spre
fundul rpii.
Zcea pe-o parte, ca o ppu de crpe.
220

- Hristoase... Aducei-mi o tras de prim ajutor!


Kilmer cobora prin alunecare, de pe taluzul nalt dc zece
metri- Czu, se ridic, mai czu o dat, nainte s ajung n
sfrit, la ea.
Se ls n genunchi i-i lumin faa cu lanterna. Era fr
cunotin.
Att de nemicat.
i lu pulsul.
Vie.
Fu ameit de uurare.
- OK? Donavan ajunsese lng el, cu trasa medical.
-N u , spuse Kilmer cu voce nesigur. Nu-i OK. Nu tiu
ct e grav e. Dar triete i-am s-o in n via. ntoarse .capul
spre Dillon, n timp ce o palpa pe Grace n cutare de fracturi.
Cutai prin jur, ca s v asigurai c Frankie nu-i pe-aici.
Blockrnan spunea c au luat-o cu ei, dar s-ar puea s nu tie
ce vorbete.
- Elicopterul ar trebui s fie aici n cinci minute, spuse
Donavan. O s-o punem la punct, Kilmer.
- Pe bune c da. Kilmer se ridic n picioare. Comoie
cerebral? Leziuni interne? Sun-i i spune-le c vom avea
nevoie de ajutor medical. Blockman ce face?
- E OK. Glonul a trecut prin picior, iar acum nu mai
sngereaz prea tare.
jwFrankie nu-i nicieri. Dillon se ntorsese. Dincolo de
ravena asta, terenu-i destul de neted. Am vedea-o, dac ar...
i muc buza de jos. Dar oamenii nu vor s renune. Putem
s stm aici i s-o mai cutm?
Toi cei din echip ineau la Frankie. Nu voiau s plece, la
gndul c ar fi existat chiar i cea mai infim probabilitate s
fie pe-acolo, pe undeva, singur n pustietate.
Sau, poate, s nu fie singur.
221

i Kilmer simea la fel. Blockman ns spusese c o luaser


cu elicopterul. Nu mai exista aproape nicio ans s mai fie
prin zon.
Ddu prul lui Grace la o parte de pe frunte. Fir-ar s fie,
de ce nu se trezea sau mcar s se mite...?
La dracu. Trebuia s stea cu Grace, dar n-avea s
gndeasc logic i s piard cea mai mic ans de a o gsi pe
Frankie.
Tu i Vazquez stai pe loc i mai cutai. Trimit elicopterul
s v ia, mine-diminea.

13
C n d Grace deschise ncet ochii, chipul lui Kilmer nota
prin faa ei ca o pat tulbure. Sttea aplecat peste ea... Tocmai
fcuser dragoste? Dragoste? Nu trebuia s confunde sexul
cu dragostea, dar, uneori, i era dificil S...
Jeepul intrnd n trunchiul bradului.
- Frankie! Grace se ridic n pat, dreapt ca un vtrai,
uitndu-se nnebunit prin camer. Unde-i Frankie?
- Uurel... Mna lui Kilmer o strnse pe a ei. Frankie e
vie.
- Dar a pit ceva? Am ncercat s-o apr de... i cobor
picioarele pe podea. Trebuie s-o vd.
- Asta nu se poate.
Privirea i se repezi din nou spre faa lui.
- M-ai minit, opti ea. Nu mai triete. A murit n
accidentul de main.
- Nu te mint, Grace. Blockman zice c era vie i contient,
ultima dat cnd a vzut-o.
- Ultima dat cnd a vzut-o? Ce naiba vrei s spui cu
asta?
- ncerc s-i explic. Calmeaz-te. Stai linitit i
ascult-m. OK?
i venea s urle la el, s-i spun c nu putea s stea linitit,
cnd Frankie... Trase adnc aer n piept. Dac-o apucau
istericalele, lui Frankie nu-i ajuta la nimic.
223

- Spune-mi. Unde-i Frankie? \


- Nu sunt sigur... Apoi, dup un moment de tcereB
Probabil la El Tariq.
1
- O, Doamne.
- Am s-o aduc napoi, Grace.
Nu te prbui. Pstreaz-i controlul.
- Ba nu, eu am s-o aduc napoi. Ce s-a ntmplat? UltimulH
lucru pe care mi-1 amintesc e c Robert a intrat cu maina n f l
bradul la.
A venit nc un elicopter i a aterizat la poalele colinelo^H
Probabil c primul elicopter lsase nite oameni pe m untcJH
care au pornit n j os i v ateptau. Au tras n cauciucurile d in |H
fa ale jeepului, care a ieit de pe drum i s-a lovit de copac^H
Tu ai fost aruncat din main i te-ai rostogolit pe o pant I
abrupt, pn n fundul ravenei. Blockman a spus c Hanley a l
trimis civa oameni n rp ca s te aduc, dar i-a chemat j
napoi cnd a vzut farurile camionului meu apropimdu-se|M
njura ca la ua cortului, dar a nhat-o pe Frankie i s-a u r c a
cu ea n elicopter.
- Hanley, repet ea. Omul numrul doi al lui Marvot. Dej
unde-a tiut Robert c el era?
- Hanley a avut grij s-i spun. Iar dup ce i-a spus, pentru
mai mult efect, i-a tras i un glon n picior. I-a dat lui Blockman
un mesaj pentru tine - a zis c Marvot o s in legtura.
De ce Frankie? opti ea.
- Sunt sigur c Marvot i va da ocazia s-l ntrebi. Dup J
o pauz, adug: Pot s ghicesc. i tu la fel.
Da, putea ghici i ea.
- O s-o in pe Frankie ostatic. Simea cum o treceau
valuri-valuri de furie i groaz. Lepdtura.
- Am s-o aduc napoi, Grace.
- Ba n-ai s faci nimic care s-i dea ticlosului luia o
scuz s-i fac ceva. nchise strns ochii. Dac-i face chiar
224

acum? Dac e rnit? Robert a zis c era leinat. Nu putea ti


dac era rnit sau nu. Iar lora puin le-ar psa.
- Blockman a spus c Frankie i-a dat lui Hanley tui ut la
boae, n timp ce-o tra spre elicopter. A zice c e ntr-o form
destul de bun.
- O s se lupte cu ei. Grace deschise ochii i-i ddu la o
parte prul din fa, cu o mn tremurtoare. Am nvat-o s
se lupte. Dar dac-i nfurie? Nu e dect o feti.
- Grace, nu gndeti. Dac o in ostatic, vor avea grij s
nu peasc nimic.
- Fir-ai al naibii, tu de unde tii? i, nu, nu gndesc. Nici
n-am chef s gndesc. Simt, doar. E fiica mea. Tu n-ai cum s
tii ce fric mi-e.
- N-oi fi avnd, murmur el, mutndu-i privirea. Dar
tiu ce fric mi-e mie. Nu tu deii monopolul de a o iubi pe
Frankie. Poate c nu am dreptul s m simt posesiv fa de ea,
dar am dreptul s-o iubesc. Ea mi-1 d, fiind ceea ce este, nu
cine este. Cu glas mai aspru, adug: i voi continua s-o iubesc
i s fac ce e mai bine pentru ea. Aa c s nu-ndrzneti s
m excluzi din operaiunea de a o aduce napoi de la Marvot.
C n-ai s reueti.
- O... iubeti i tu?
- Pentru Dumnezeu, Grace. Cum naiba s n-o iubesc? De
ce-ai crezut c voiam s fiu cu ea, doar aa, dintr-un soi de
mndrie patern? E al dracului de minunat.
- Da, aa e, murmur ea, cu lacrimile iroindu-i pe obraji.
i, probabil, mai e i speriat. N-o s-i lase s observe asta,
dar tot speriat va fii
Kihner se aez lng ea i o cuprinse n brae.
- tiu, opti el, ncepnd s-o legene. tiu, i m omoar.
Cldura mbririi lui nu alunga teroarea, dar faptul c
nu era singura czut prad acelei terori o ajuta. Braele i se
strnser n jurul lui.
225

- De ce s ia o feti neajutorat?
- Care unuia a reuit s-i trag un ut n boae. Pariez c
n-o consider att de neajutorat. O mpinse uor napoi, ca
s-o poat privi mai bine. i nici noi nu suntem neajutorai;
doar fiindc Marvot a gsit o cale de a o rpi pe Frankie. O s-el
aducem napoi vie i nevtmat. i depuse un srut pe frunte.
Trebuie s plec pentru cteva momente i s discut cu doctorul
Krallon. Atept de la el un raport despre starea lui Blockman
i a lui Vazquez.
- Vazquez a fost rnit i el?
Kilmer ddu din cap.
- Da, dar nu att de grav, nct s nu caute toat noaptea/ :
pe lng locul accidentului, n sperana c o va gsi totui pe
Frankie. Nici el nu crede c afeciunea ar trebui s fie dictat
numai de legturile de snge.
nc un nume i fcu efectul.
- Doctorul Krallon. Privi n jur, la mobila simpl, dar1
confortabil din living. Asta-i ascunztoarea unde l-ai trimis?1
- Era convenabil. Aveam nevoie de asisten medical;
iar cabana asta e sigur. Am nchis ranchul, iar caii i transfer
la ferma lui Charlie, n Alabama.
Buzele ei se rsfrnser.
- Sunt aa de tulburat, c nici mcar n-am observat unde
ne aflm.
- Eti puin cam preocupat. Pomi spre u. i nici mcar
nu m-ai ntrebat despre propriile tale rni. Te-av lovit la
genunchiul drept, ai vnti pe cutia toracic, i o comoie
cerebral minor. S-ar putea ca genunchiul s-i fac cele mai
mari probleme. O s se vindece, dar pn atunci te va durea ca
toi dracii. Deschise ua. i n-ar strica s ncerci s te odihneti
puin. Ai zcut fr cunotin Vreme de Opt ore, ceea ce i-a
prins bine, dar mai ai mult pn s revii la normal. S-ar putea
s fie nevoie s te refaci complet al naibii de repede.
226

Grace nu avea chef de odihn. Nervii i ipau de ncordare,


i-i venea s se mbrace valvrtej i s se duc dup Frankie.
- iu, spuse el, ghicindu-i gndurile. i eu m simt la fel.
Dar trebuie s ateptm. Nu e rndul nostru la mutare.
- l ateptm pe Marvot s m sune.
Asta avea s fie mutarea urmtoare.
-D a.
- De unde va ti cum s m gseasc?
- Blockman mi-a spus c Hanley i-a scanat numrul n
mobilul lui. Marvot va suna la acel numr. Dar nu cred c-o s
se bbeasc. Vrea s te fiarb. Vrea s-i lase timp s te gndeti
la toate lucrurile pe care i le poate face lui Frankie.
- Am s m gndesc, opti ea. N-am ncotro.
- Nici eu.
Ua se nchise n urma lui.
Dup o scurt ezitare, Grace i impuse s se culce la loc
pe pat. S se odihneasc, s se vindece i s atepte.
i s se roage.
Telefonul de la Marvot sosi peste douzeci i patru
de ore..
- Ce ncntare, s-i aud din nou vocea, Grace. Am fost
foarte dezamgit cnd m-ai prsit, cu atia ani n urm.
Aveam planuri mari pentru tine.
- Unde-i fiica mea?
- Fermectoare copil. i e mortal. Dac-a fi ntlnit-o
n mijlocul deertului, mi-a fi dat seama numaidect c e
fiica ta.
- E o feti speriat.
- Pe-asta spune-i-o lui Hanley. L-a mucat aa de ru de
ncheietura minii, c-a trebuit s i-o dezinfecteze i s i-o
bandajeze. tiai c mucturile umane sunt deosebit de
susceptibile la infecii? S-a nfuriat ngrozitor.
227

- A meritat.
- A trebuit s fac mari eforturi ca s-l conving de asta.
Voia s-o lege de picioare i s-o arunce n mare. El nu admir
curajul la fel ca mine.
- S nu-i faci nimic.
- M rogi?
Mna ei se nclet pe telefon.
- Da, te rog.
-M ateptam s fii dispus s te rogi de mine, de dragul
copilului tu. i eu am un copil, i tiu c au o anumit tendihi
de a ne face s devenim mai slabi. O nfrunt tot timpul. Ia
spune-mi, Kilmer e la fel de tulburat?
-N u , de ce s fie?
tZu aa, Grace, Chiar crezi c n-a plti orict ca s tii!]
totul despre tine? Inclusiv numele tatlui fiicei tale? Dar nu
m-a mira s aflu c el sufer mai puin. N-a trecut prini
experiena de a crete un copil, la felea noi. Ecu totul altceva
s vezi copilul cum se nate i s tii c prin venele lui curge
sngele tu.
*4 Cum mi pot primi fiica napoi?
- Trebuie s termini treaba pe care ai nceput-o. Cred c
eti contient c sta va fi preul.
-N u tiu ce vrei de la mine. N-am tiut niciodat.
- Vreau s mblnzeti Perechea. Vreau s te iubeasc!-1
Vreau s te asculte. Vreau s te duc bucuros oriunde doreti.
- De ce?
- Nu te privete.
- i dac-i propun un trg? Eu m predau, iar tu i-o dai
pe Frankie lui Kilmer.
-N u merge. O s v am pe amndou. La nceput, m-am
nfuriat foarte tare pe Hanley c nu mi te-a adus i pe tine.
Dar, dac stau s m gndesc, cred c e mai bine aa. Dac v
lua pe amndou, atunci ar fi trebuit s am de-a face cu Kilmer.
228

Ar fi venit dup voi c-o falc-n cer i una-n pmnt. E un om


cu instincte de rzboinic, i cu agenda lui proprie. S-ar putea
s pun acea agend n balan cu viaa fiicei tale. neleg genul
sta de conflict. Dar tu nu vei permite s se ntmple aa ceva.
Vei fi cea care s-l controleze pe Kilmer. N-ai s-l lai s se
precipite peste msur i s m sileasc s-o ucid pe fetia ta.
Nu-i aa?
- Da, aa este.
- Atunci, putem merge mai departe cu planurile noastre.
Vei veni la El Tariq imediat. Kilmer n-o s fac nimic. E clar?
-E clar.
- Dac vd cel mai mic semn al lui sau al oamenilor lui,
am s-o dau pe micua ta Frankie oamenilor mei s-o violeze,
apoi am s-o omor cu minile mele. nelegi?
Grace nchise ochii.
-neleg.
- Atunci, atept cu nerbdare s te vd i -i fac cu
notin cu fiul meu. Abia ateapt s te vad lucrnd cu
Perechea.
i nchise.
- Ei? ntreb Kilmer.
- Trebuie s m duc la El Tariq numaidect. Dac tu
intervii n vreun fel, Frankie va muri, dup ce va fi violat de
toi oamenii lui.
Kilmer mormi un blestem.
- Nu se poate s mergi. Las totul n seama mea.
- Las pe dracu. Marvot nu blufeaz. i susinu privirea.
O tii la fel de bine ca mine.
Minile lui se strnser n pumni, pe lng trup.
- tiu c, dac te duci n capcana aia, o s murii amndou.
- Kilmer.
Dup ce trase adnc aer n piept, Kilmer ddu din cap, cu
o micare smucit.
229

- OK, trebuie s-o protejm pe Frankie. Nu te contrazic;1


- Nici n-ar fi cazul. Marvot a spus c ai instincte de
rzboinic. Are dreptate. Dar ai s i le stpneti, c de nu, aa
s-mi ajute Dumnezeu, te omor cu minile mele. Se ridic n
picioare. Genunchii i tremurau, i fu nevoit s se in de
sptarul scaunului ca s nu cad. Lui Frankie n-o s i se
ntmple nimic.
Kilmer o privi un moment n tcere, nainte de a spune
ncet:
- tii bine c, ducndu-te acolo, nu faci dect s ctigi
puin timp. N-o s v lase n via pe niciuna dintre voi, dup
ce-i dai ceea ce dorete.
- Nici mcar nu mi-a oferit asta, rspunse ea cu
nverunare. tia c voi veni numai fiindc era singura mea
ans de a amna inevitabilul.
- Sau n sperana c o vei putea salva.
- Nu e o speran, ci o certitudine.
Iisuse, i venea ru de la stomac. i-o tot imagina pe
Frankie cu barbarii ia. Trebuia s nceteze. Cnd era att de
ngrozit, nu se putea gndi.
- Trebuie s existe o certitudine.
- Tremuri. Vrei s-i dau ceva de but, ca s-i mai revii?
Grace cltin din cap.
- O cafea. Neagr. M duc la baie s m stropesc cu ap
rece pe fa.
Kilmer ddu din cap, far s-o scape o clip din privire.
Bun idee.
Frankie...
Ajunse la baie tocmai la timp, nainte de a ncepe s verse.
O, Doamne...
-O K .
Kilmer venise lng ea i o inea de frunte.
- Pleac.
230

- Nici nu m gndesc, refuz el, innd-o i mai ferm.


Niciodat n-am s mai plec de lng voi. Ai terminat?
Ddu din cap c da. Kilmer o ntoarse spre chiuvet.
- Apleac-te. Trase apa la toalet, apoi lu un prosop, l
umezi i-i rcori cu blndee faa, nainte de a-l arunca i a o
cuprinde n brae. Reazem-te de mine.
Grace cltin din cap.
- Nu-s slbit. Nu-mi pot permite s fiu slab.
- Cine-a zis c eti slab? i eu am nevoie s m rezem
de cineva. Glasul i era rguit. Crezi c eti singur n calvarul
sta? O... iubesc pe fetia aia. i m confrunt cu un risc foarte
mare de a v pierde pe amndou.
Tremura. Grace nu-1 mai vzuse niciodat att de
traumatizat. Braele ei l cuprinser ncet.
- Mi-e aa de fric, Kilmer, opti ea.
- i mie, i rspunse, ngropndu-i faa n prul ei.
Rzboinic, rahat! N-am s fac nicio micare care i-ar putea
face ru, Grace. Nu vreau dect s scpai amndou cu via.
Grace ar fi vrut s rmn acolo, n siguran, la pieptul
lui, ferit de greutile care o ateptau. Dar Frankie nu era nici
ocrotit, nici n siguran.
l mpinse la o parte.
- Atunci, mai bine s gsim o cale ca s-o facem, spuse ea,
ncercnd s-i controleze ct mai ferm vocea. Iei afar*de-aici
i las-m s-mi cltesc gura.
Kilmer ezit, privind-o. Apoi se ntoarse spre U.
WZece minute.
- Ai stat mai mult de zece minute, spuse el, ridicnd
privirea, cnd Grace intr n buctrie.
- Am fost sus, s pun nite lucruri ntr-o valiz.
Kilmer i turn cafea.
4- Pistolul?

231

Cltin din cap.


- Marvot va da ordin s m percheziioneze. Las pistolul
n seama ta, s mi-1 trimii cumva cnd voi avea nevoie de el.
Kilmer rmase nemicat.
- Eu? Voi avea voie s te ajut?
- Nu-ncerca s m tragi pe sfoar. tiu prea bine c n-ai
s stai cu minile-n sn, dac gseti o cale de a face o micare.
- O micare sigur, preciz el.
- Am ncredere n tine. i umezi buzele. rebuie s am
ncredere n tine. Singur, n-am s-o pot scoate de-acolo. Dar
eu sunt cea care trebuie s ia deciziile. Nu faci nimic pn nu
te-ntiinez c pentru ea n-ar fi niciun pericol.
- i cum ai s faci asta?
- Vei pune pe cineva s m urmreasc. Mi-am mpachetat
patru cmi albastre i una kaki. Dac port cmaa kaki, va
nsemna c urmeaz s se ntmple ceva, o schimbare, poate
o tentativ de evadare. i va semnaliza s fii n alert.
- O tentativ de evadare? De la El Tariq?
Grace se gndi o clip.
- S-ar putea. Dar, dup ce l-ai cules pe Donavan de sub
nasul lor, va fi mai dificil. Poate va fi un semnal ca s tii c
plecm la oaza aia din deert. Nu pot fi sigur c Marvot n-o
s ne duc acolo.
- i dac Marvot se hotrte s-o lase pe Frankie la El
Tariq?
Grace cltin din cap.
- N-am s-l las eu. Gsesc o cale. Tu fii doar pregtit.
- Voi fi, rspunse el, cu privirea n ceaca de cafea.
Altceva?
- Da. Trebuie s tiu tot ce-ai aflat despre Pereche. Gata
cu secretele, Kilmer.
- N-am niciun secret. i-a fi spus oricnd m-ai fi ntrebat.
N-ai fost curioas.

Avea dreptate. Pe Grace n-o mai interesase s tie nimic


despre Pereche. Nu mai voise s se implice.
- Sunt curioas acum. Nu mai lucrez Orbete, ca atunci,
cu ani n urm. Trebuie s am toate armele pe care le pot cere,
mprumuta sau fura. Iar cunoaterea e o arm foarte puternic.
- Atunci, ntreab-m.
- Ce-ai furat de la Marvot, de l-ai ntrtat att de tare,
nct s se ia dup mine?
- O hart. Era vrt ntr-o pung foarte dichisit, cu
capetele Perechii brodate pe ea.
- Ce fel de hart?
- Harta unei zone din Sahara. A aprecia c locul respectiv
se afl la mai puin de cincizeci de mile distan de oaza unde
obinuiete Marvot s mearg cu Perechea.
- Care loc? Ce e acolo?
- Un lucru pe care Marvot moare s pun mna.
- Ce lucru, fir-ar s fie?
-Prototipul unui motor construit de un inventator britanic
cu peste cincizeci de ani n urm. Se numea Hugh Burton i a
trit n Sahara aproape toat viaa. Tatl lui era arheolog, iar
el, inginer electrician. Era un geniu n meseria lui i se pricepea
la fel de bine i la dresajul cailor. Avea o pasiune pentru cai i
un mic grajd n apropiere de Tanger. Din toat Europa veneau
proprietari ca s-l plteasc s le dreseze caii.
- Revino la motor.
-Toate se leag. Se pare c, dintr-un anumit punct, vocaia
tatlui i cea a fiului deveneau complementare.
- Cum adic?
- Tatl lui Hugh a dezgropat un pachet de baterii, ntr-un
mormnt antic din Egipt. Nu se ntmpla prima oar cnd se
gsea un asemenea dispozitiv, dar sta era incredibil de eficient.
Pe lng el; progresele fcute de Detroit n domeniul
motoarelor fr combustibil artau ca nite jucrii pentru copiii
233

de grdini. Hugh i-a convins tatl s nu anune guvernul!


egiptean despre descoperire i a nceput s lucreze la crearea
motorului perfect - un motor care avea s funcioneze far
benzin i s revoluioneze, astfel, economia mondial.
- i a reuit?
- A, da. I-a luat vreo apte ani i ceva, dar l-a fcut. Apoii
l-a adus n SUA - una dintre cele mai mari consumatoare de
benzin din lume. A fcut o demonstraie pentru un numr |J
congresmeni atent alei care erau preocupai de problemei
ecologice. Au fost impresionai i au nceput s negocieze cu
Burton pentru obinerea drepturilor de invenie. Apoi, Burton
a ntrerupt brusc negocierile i s-a ntors n Sahara.
- De ce?
- n timp ce el se afla la Washington, tatl lui fuseStl
torturat i omort de Marvot. Acesta aflase despre desco
perire i ncerca s stopeze negocierile, pn reuea s obin
de la Burton controlul asupra motorului. i poi imagina ce
putere ar fi ctigat n acest fel asupra statelor productoare
de petrol din Orientul Mijlociu? Dac livra motorul lumi
occidentale, ar fi distrus cartelul petrolului. Aurul lichid ar
fi devenit ap chioar.
- Dac Burton a ntrerupt negocierile, nseamn c Marvot
a reuj.
u .
Kilmer cltin din cap.
t - i iubea tatl i n niciun caz nu l-ar fi lsat pe Marvot
^.s obin ceea ce dorea, dup ce-i omorse tatl. Fcu o
q? strmbtur. Marvot l mcelrise pe btrn. Cnd l-a vzut,
-Bloekmaa-i-a pierdut minile.
- Atunci, ar fi trebuit s ncheie un trg cu dumanii lui
Marvot.
-n momentul la, Burton credea c toat lumea se pornise
mpotriva lui. Nu mai voia s aib de-a face nimic, cu nimeni.
234

ntotdeauna fusese un tip cam ciudat, iar asta a fost de-ajuns


ca s-l mping peste limit. i-a fcut bagajele i s-a dus n
deert. N-a luat cu el prea multe - doar motorul i civa Cai.
- i Marvot l-a urmrit?
- Da, dar Burton mai trise n deert, cunotea oamenii i
a putut s-i piard urma, alturndu-se unui trib nomad. l
cunoscuse pe eicul, Adam Ben Haroun, la studii n Anglia, i
aveau interese comune. De asemenea, tribul eicului cretea
nite cai arabi foarte buni.
- Ct timp a stat cu ei?
- Au trecut patru ani pn cnd Marvot i-a dat de urm.
Dar Burton nu avea motorul la el. l ascunsese undeva n deert.

- i Marvot nu l-a silit s-i spun unde era?


- N-a apucat. Burton a murit n timp ce ncerca s scape,
iar Marvot a reuit s smulg de la el, nainte de asta, cteva
informaii, sub tortur. A spus c ngropase motorul n dunele
de lng oaz i c dresase Perechea s-l gseasc.
-Perechea?
- Se nscuser n timp ce Burton era fugar o iap i un
armsar. El i-a mblnzit, dresndu-i s-l accepte numai pe el
n a i s-l omoare pe oricine altul ar ncerca s-i ncalece.
Evident, ira mai nvat i care era drumul pn la cea mai
mare comoar a lui. Era o afacere complicat, caii fiind dresai
s nu se apropie de ascunztoare dect dac erau mpreun.
Astfel, dac cineva l fura pe unul dintre cai sau l omora,
nimeni n-ar mai fi putut gsi motorul.
- i de-asta Marvot trebuia s gseasc pe cineva Care s
clreasc Perechea?
- I-ai vzut. Nu se las clrii. Avea de ales ntre a risca
s-i fi omori, sau a gsi un altul pe care calul l-ar fi acceptat.
A ncercat cu droguri, a adus din alte ri o mulime de
mblnzitori de cai, dar dac unul dintre ei este nclecat, calul
235

ncremenete. Sau ncearc s-l omoare pe clre. i nu


cedeaz. Unui dintre cai era ct pe ce s moar, nainte ca
Marvot s-i fi luat clreul din spinare.
- Bizar... Nu pot s neleg cum de Marvot crede toat
povestea asta.
f'-;A, o crede. Nu s-ar fi ateptat ca Burton s mint n timp
ce primea genul de pedeaps pe care i-o pusese Iacale Marvot.
n ultimii zece ani, a ncercat s foreze, cutnd prin deert
de unul singur. Dar, mda, e convins c numai Perechea poate
gsi locul.
- - i tu cum ai aflat toate astea?
- Opt ani am tot cutat rspunsurile. Donavan a obinut
0 parte dintre informaii de la nite relaii din Washington.
Eu am cutat prin deert pn am gsit tribul nomad care-1
adpostise pe Burton. eicul e un om foarte interesant, dar
deloc ndatoritor. A trebuit s triesc alturi de ei mai mult
de ase luni, pn au avut destul ncredere n mine ca s
vorbeasc.
- i cu harta aia pe care ai furat-o ce e?
1 - Era ntr-o pung pe care Marvot a luat-o de la Burton
cnd l-a capturat. E foarte aproximativ. Probabil c Burton
anume a facut-o aa. Avea Perechea; nu trebuia dect s tie
unde s-i duc. Harta coninea, doar n linii mari, zona de vreo
aptezeci i cinci de mile unde Marvot cuta de ani de zile. La
naiba, cnd ai de-a face cu nite dune de nisip care se mut
din loc n loc la fiecare furtun, motorul la ar putea fi de-acum
ngropat oriunde. Probabil c de-asta a i dresat Burton
Perechea s-l gseasc. Se temea c el nsui nu l-ar mai fi
putut gsi, dup civa ani n care toate semnele de reper aveau
s fie distruse sau mutate din loc. Ridic din umeri. Totui,
cnd am furat harta de la Marvot, am sperat n mai mult.
-Marvot n-ar fi putut folosi vreun spi de detector de metale
sau unul aerian, ca s localizeze motorul?
236

- S-ar putea crede c da. ns Burton trebuie s fi gsit


vreo cale de a masca orice semnal. Nu ncape vorb c era
genial.
- Prin urmare, singurul indiciu care i-a mai rmas lui
Marvot e Perechea. Nici nu m mir c are atta grij de cei
doi cai.
- Gndete-te c ar putea face din el imul dintre cei mai
puternici oameni ai lumii.
- Cu condiia s fie adevrat c perechea poate duce pe
oricine la motorul la. l privi n ochi. Crezi c e posibil?
Kilmer ridic din umeri.
- eicul a spus c era adevrat: Cred c a fi dispus s
risc, dac stau s pun n balan miza i eecul. Dar, n fond,
eu nu m prea pricep la cai. Tu ce zici?
Grace se ncrunt.
- Caii slbatici au un instinct anume care-i face s revin
mereu n anumite zone, la schimbarea anotimpurilor. i mai
e i vechea poveste adevrat a lui Dobbin, care tia ntot
deauna s gseasc drumul spre cas. Simul de orientare al
animalelor e categoric mai dezvoltat i mai puternic dect
al nostru. Amintete-i de toate povestirile despre cini i
pisici care tiau s se ntoarc acas strbtnd cte un con
tinent ntreg. Ar fi putut Burton s-i dreseze pe acei ci tineri
ca nu numai s-o fac, ci i s-o fac doar cnd sunt mpreun?
Cltin din cap. Nu tiu. Dar, dac era att de genial, pe ct
spui, cred c ar fi posibil. Buzele i se crispar. ns trebuie
s fi fost un ticlos foarte crud, dac i-a nvat pe caii ia s
urasc pe oricine, n afar de el.
- Era un om revoltat. Probabil i plcea ideea de a-1
sfida pe Marvot chiar i dup moarte. S-i dea cu morcovul
pe la nas, dup care s-l mpiedice definitiv s ajung la
el i s-l nhae.
237

- ns Perechea e cea care a avut de suferit, preciz Grace,


masndu-i tmpla; atta cruzime - nu numai din partea lui
Marvot, ci i dintr-a acelui Hugh Burton, care fusese plin de
ur i o lsase n urma lui ca motenire. Iar Marvot se ateapt
ca eu s-i determin s fac ceea ce nimeni nu i-a putut
convinge? Iisuse!
- Nu e nevoie s faci nimic altceva dect s te prefaci c
progresezi, pn reuim s-o salvm pe Frankie de-acolo.
- S m prefac? Marvot nu e prost, cltin ea din cap.
Ins nu m pot gndi la asta acum. Am s m confrunt cu
problema cnd ajung la El Tariq. Neaprat s pui pe cineva
bun s m supravegheze. Marvot se va atepta s faci ceva, i
, va fi n alert. Omul care m va observa va trebui s se apropie,
. iar dac e prins, Frankie va muri.
- Va fi bun.
- Donavan?
- Da, nclin el capul. Sau eu. Sunt destul de bun pentru
tine, Grace?
Grace i nfrunt privirea.
- Da, eti destul de bun. Apoi se ntoarse spre u. Las-m
la aeroport. Restul drumului pn la El Tariq am s-l fac
singur.
- Aa ar fi cel mai bine. Marvot va fi cu ochii-n patru.
Fcu o pauz. O s reuim, Grace. S nu te ndoieti nicio
clip.
- Nu m ndoiesc. Era nevoit s-i nbue panica. S
parcurg fiecare minut secund cu secund. Nu pot s m
ndoiesc.
- Nu m ateptam s-o lai s plece, spuse Donavan, n
timp ce o privea pe Grace cum disprea n terminalul
aeroportului.
238

- N-am avut ncotro. Kilmer pomi maina, plecnd de


lng bordur. A avut dreptate. Trebuia s se duc. Iar eu trebuie
s rmn n umbr pn gsesc o cale de a le scoate de-acolo.
- i te omoar.
- Nu mi-e uor.
- Iar eu cnd plec la El Tariq?
- Dac te-ai sturat de El Tariq, m duc eu n locul tu.
- Nu fi bou.
- Am s vin imediat ce pot. Am nevoie s m ntorc n
Sahara.
-C e?
- Sunt aproape sigur c la El Tariq n-o s ne putem apropia
de ea. Peste tot vor fi grzi. La oaz ns pot pregti terenul.
- Crezi c acolo au s-ajung?
.
- Grace se va strdui s fac ceea ce vrea Marvot cu
Perechea. Dac reuete, i va duce n deert, pentru a ncerca
s gseasc motorul la.
- i dac te neli? Dac va avea nevoie de tine imediat,
la El Tariq?
Minile i se ncletar pe volan att de tare, nct falangele
i se albir.
- Atunci, am s-mi tai beregata.

m
El Tariq

Frnghiile din jurul ncheieturilor de la mini i rodeau


pielea, n timp ce Frankie ncerca s le lrgeasc, frecndu-le
de marginea boxei.
Degeaba.
Renun i se ls pe spate, ca s-i trag respiraia. ri
grajd, era ntuneric i mirosea a fn i a blegar. Ciudat, cum
grajdurile miroseau mereu la fel. S-ar fi ateptat ca sta, aflat
n strintate, s fie altfel.
- E mai mic dect mine, tat. Ridicnd capul, vzu un.
biat care se uita n jos la ea. Era mai mare, dar nu cu mult!
Sttea lng omul cruia i-o adusese Hanley - Marvot.1
Perechea o s-o omoare.
Marvot chicoti.
- S-ar putea. Asta l-ar bucura la culme pe Hanley. Dar
mama ei e cea pe care o aduc aici, ca s lucreze cu Perechea.
Mica noastr Francesca e doar un mijloc de atingere a uniri
scop. Ridic lanterna, luminnd-o drept n ochi. L-am adus pe
fiul meu, Guillaume, s te cunoasc. L-a vzut pe Hanley
aducndu-te n grajd i era curios. Zi bun seara, Guillaume.
- Bun seara, se conform absent biatul. Ce-o s se
ntmple cu ea?
- Tu ce-ai vrea s se ntmple?
240

Guillaume cltin din cap.


- Nu tiu,
Ba cred c tii. Ai spus ceva de Pereche.
Guillaume i umezi buzele.
- M gndeam doar c... e ca mine. Nu credeam c-i vei
face vreun ru.
- Dar ai fost curios s vezi dac o tratez ca pe oricine
altcineva. Rspunsul meu este da. Faptul c e un copil n-o
scutete. S nu uii asta. Apoi i spuse lui Frankie: i s nu uii
nici tu. Cnd vine mama ta, va trebui s-o convingi c trebuie
s fac ceea ce-i spun eu.
- Ai s-o lai aici? ntreb Guillaume. E foarte murdar,
coment el, strmbnd din nas. i miroase.
- i tu la fel, replic Frankie cu furie. Pui. l privi
ncruntat pe Marvot. i tu pui.
Marvot chicoti.
- Nu-i aa c-i ncnttoare? Nu tie ce-i aia fric. Ar
trebui s-o mai in pe-aici un timp. S-ar putea s ai ceva de
nvat de la ea.
Guillaume se ncrunt.
- Nu-mi place.
- Vezi? Ai i nvat ceva. Gelozia. i zmbi lui Frankie.
Noaptea se face frig aici. Dac-i ceri iertare fiului meu, s-ar
putea s-i dau o ptur.
Fetia se ncrunt la el, far s rspund.
- Cum vrei. S mergem, Guillaume.
- Pot s mai vin?
- Dac eti cuminte. Arunc o privire n urm, spre
Frankie. Serios acum, ar trebui s fii mai deteapt n legtur
cu btliile pe care i le alegi, fetio. n ultima vreme, am
observat c Guillaume are o doz de cruzime...
i ieir.
Frankie respir adnc, uurat. Doamne, ce fric-i era!
241

Erau nite btui i nu trebuia s se team de ei. Asta


i voiau.
Cunoscuse btui i la coal, iar mama ei spusese c,
dac te retrgeai, continuau sa se ia de tine.
N-avea s se retrag.
Dar nu mai fusese niciodat legat ntr-un loc sinistru ca
grajdul sta.
Nu-i fie fric. ncearc s-i scoi minile din funii.
Nu-i fie fric...
- Nici nu pot s-i spun ct m bucur c te vd, zmbi
Marvot, cnd Grace fu adus n biroul lui. ntotdeauna am
presimit c vom fi din nou mpreun. Zu c-a fost foarte urt
din partea ta s m lai s atept att de mult.
- Unde-i fiica mea?
- N-a pit... aproape... nimic.
Lui Grace i tresri inima n piept.
-Aproape?
- Pi, azi-noapte a ncercat s scape din frnghii i i-a
ros ncheieturile pn-n came. A fost ct pe ce s reueasc.
Dac unul dintre paznicii mei nu se ducea s verifice, n zorii
zilei s-ar fi putut ca acum s nu mai am ce s negociez. Cu
siguran, una dintre santinele ar fi mpucat-o.
- Vreau s-o vd.
- Ai s-o vezi.
-Acum.
Marvot ridic din umeri.
- Ce pretenioas eti. Ar trebui s-i aduc aminte c aici
eu dau ordine. Se ridic n picioare. Dar pot nelege c eti
copleit de grija matern. Vino cu mine. Putem vorbi n drum
spre grajd.
- Vreau s-o vd pe Frankie.

- Te-am auzit. Fiica ta e ntr-o box a grajdului. Dup ce


s-a purtat att de urt cu Hanley, am hotrt s fie tratat ca un
animal, dup cum se comportase. Hanley a aprobat decizia
mea din toat inima. O conduse pe crarea care ducea la grajd.
Nu i-a uurat deloc situaia, cu atitudinea ei sfidtoare. Pn
i pe fiul meu, Guillaume, l-a provocat. Cred c nimic nu i-ar
plcea mai mult dect s-o arunc ntr-una din boxele Perechii.
- Nu m mir, din moment ce e fiul tu. Probabil c pofta
de snge e o trstur a familiei.
- Credeai c asta o s m irite? O avem ntr-adevr n
familie, i nu mi-e ruine cu ea. Tatl i bunicul meu au fost
amndoi oameni puternici, iar sngele este moneda puterii.
Pe tot parcursul istoriei, niciun cuceritor nu i-a lsat vreodat
amprenta fr a fi dispus s verse snge. Napoleon, Alexandru,
Iulius Caesar...
- Attila Hunul, Hitler, Saddam Hussein...
Marvot chicoti.
- i mai bine. Puterea suprem, fr grija consecinelor
aa-zis civilizate.
i totui, nu arta ca un barbar, i spuse ea. Marvot era
un om de patruzeci i ceva de ani, cu pr crunt, tuns scurt, i
trsturi armonioase; Trupul su robust era mbrcat n
pantaloni i cma larg, ambele albe i scumpe, care-i ddeau
un aer de elegan sportiv.
- tia au fost eroii ti?
- Nu, toi au fcut greeli prosteti, rspunse el, deschiznd
ua grajdului. O eroare de judecat e acceptabil. Prostia, nu.
De exemplu, am crezut c Kilmer uitase cum l-am nvins, cu
ani n urm. O eroare de judecat - dar rectificat destul de
uor. i fcu semn s intre n grajd. Prima box.
Grace alerg pe lng el.
0, Doamne, Frankie.
243

Se opri n u, privindu-i fiica. Murdar, cu prul nclcit*


legat i aruncat n gunoi...
- Bun, mam. Frankie se tr spre peretele boxei,
rezemndu-se cu spatele de el. Nu te uita aa, c n-am nimic.
Cinstit.
- N-ai pe dracu! ngenunche Grace alturi, strngnd-o
la piept. Dar o s fie bine, fetio. ncepu s-o legene, cu ochii
umplndu-i-e de lacrimi. Aranjez eu, i promit. Am s
aranjez totul.
Frankie opti:
- E un adevrat btu. Va trebui s avem grij.
- tiu, rspunse Grace, privindu-1 pe Marvot peste umr.
Ticlosule. Chiar trebuia s te pori aa cu ea?
- Da, am considerat c efectul va fi mai clar. Acum ai s
fii mult mai cooperant, nu-i aa? Dar voi fi generos, acum,
c am obinut impactul dorit. Privi n jos spre Frankie. Am s
te las chiar i s-i curei rnile alea de la ncheieturi, nainte s
se infecteze n mizeria asta.
Privind minile lui Frankie, Grace se simi strbtut de
furie. Rnile erau superficiale, dar se umpluser deja cu pmnt
i blegar din grajd.
- Adu-mi nite ap i un antiseptic.
- O s trimit pe cineva, dup ce ajungem la o nelegere.
Lucrezi cu Perechea pn vor fi docili. De acord?
- Nu vor fi niciodat docili.
- Atunci, pn fac ceea ce e necesar.
Grace ddu din cap, cu micri smucite.
- Dac m lai n pace, s lucrez cum tiu eu.
- Sigur c da. Am cel mai nalt respect pentru aptitudinile
tale. i nu m tem c ai s te lai pe tnjal. O feti aa de
drgla... Se ntoarse spre ieire. Acum te las singur cu
fiica ta, ca s vezi ce bine m-am purtat cu ea. M rog, relativ
244

bine. Gnd termini, s vii n cas. Voi fi n biroul meu i vom


putea discuta detaliile. Vei avea voie s circuli liber prin
incint, dar, evident, vei fi supravegheat ndeaproape.
Grace l atept s ias din grajd, nainte dea o ntreba pe
Frankie:
-T e mai doare i n alt parte? ncepu s-i palpeze trupul.
Te-au lovit sau rnit n vreun fel?
- Omul la, Hanley, m-a plmuit. Dup ce l-am mucat,
adug ea.
Grace i vzu vntaia palid pe obrazul stng.
- i altceva? La accident? La cap nu te-ai lovit?
Frankie cltin din cap.
-S unt OK.
- Ba nu eti OK. i privi ncheieturile sfiate i iar o
cuprinse furia. Uite ce i-au fcut.
- Pe-asta singur mi-am facut-o. Mi-ai spus mereu c
trebuie s m lupt cu btuii, i legat de mini nu puteam.
- Am o gur prea mare. Nu trebuia s...
-D ar ai avut dreptate, se ncrunt Frankie. Cinstit, mam,
sunt bine. Azi-noapte mi-a fost puin cam frig, dar atta tot. i
eram aa de ocupat ncercnd s scap din funiile astea, c
nici n-am prea observat. Cobor vocea. Dar mi-e fric de ei.
Cred c va trebui s plecm de-aici ct mai curnd.
- O s plecm, o asigur Grace, aezndu-se pe clcie.
Dar o s fie complicat i va trebui s m ajui. Trebuie s te
supui ordinelor fr discuie. Nu m poi contrazice nici pe
mine, nici pe vreunul dintre oamenii tia. Poi face asta?
Frankie se ncrunt.
-N u tiu. Sunt nite btui. Ziceai c...
- tiu ce ziceam, dar acum situaia e alta. O s-mi fie mai
greu dac tot trebuie s m ngrijorez n legtur cu conflictele
dintre tine i ei. Ai s-o faci?
Dup o scurt ezitare, fetia ddu din cap.
245

- Dac nu te lovesc, Cred c vor s-i fac ru.


- Nu-mi vor face niciun ru, atta vreme ct le voi da
ceea ce doresc.
- Perechea... Jake mi-a povestit despre ei. Am s-i vd
i eu?
- Voi ncerca s aranjez cu Marvot s lucrezi cu mine.
Aa, vei fi mai n siguran. De-asta trebuie s-mi promii ce
i-am cerut. Dac vede c m ncurci n loc s m ajui, o s te
ia de lng mine.
- Crezi c-o s m lase?

Se ruga la toi sfinii s fie de acord. Uneori, ansele de


evadare apreau pe neateptate, din senin. Dac prindea o
ocazie, Frankie trebuie s fie cu ea.
- Voi face tot ce pot ca s te lase. Dar trebuie s pot avea
ncredere n tine, Frankie. Perechea poate fi destul de
nspimnttoare, i n-o s se poat s plngi sau s ipi, chiar
dac i se pare c-s gata s m loveasc.
Frankie tcu un moment.
- Dar n-au s te loveasc, nu-i aa? Vor fi ca i caii
de-acas. Poi vorbi cu ei?
Vznd c tremura, Grace o cuprinse n brae. Era clar c
ncerca s-i ascund de ea tulburarea.
- N-au s-mi fac nimic. Dar mi-e mai greu s-i fac s m
asculte. Va dura un timp. Au fost obinuii s fac numai ce
vor ei, prea mult vreme.
- Mai ii minte cnd a trebuit s mblnzeti armsarul
la pentru domnul Baker? El credea c era ru, dar tu ai spus
c era doar speriat. Poate c i caii tia sunt speriai.
- Poate... O mngie pe pr, ncercnd s se gndeasc la
un mod de a-i distrage aenia. i cred c e timpul s nu-i mai
numim Perechea. Nu sunt dou roi dintr-un motor. Sunt cai
individuali, i va trebui s m ocup de ei separat. Hai s le
dm nume.
246

j - Amndoi sunt albi? Arat la fel?


- Aproape la fel. Una e iap, iar cellalt e armsar.
Amndoi au ochii albatri, dar iapa e puin mai scund i are
coama mai nchis la culoare. Armsarul e mai mare, mai
puternic i are o cicatrice mic ntr-o parte. S-ar putea s i-o fi
fcut un pinten.
- Vezi? Probabil, le e fric s nu fie rnii.
- Nume! insist Grace.
Frankie se ncrunt.
- Mi-e greu... Se gndi cteva momente. Poate Hope,
pentru iap. Fiindc asta facem, nu? Sperm s le plac
de noi?
- A, da. Fr ndoial c sperm asta. i pentru cel
lalt cal?
Frankie cltin din cap.
L a ce te-ai gndit cnd l-ai vzut prima oar?
Moarte i groaz venind spre ea cu ropot de tunet.
- Cred c eram prea preocupat ca s mai i gndesc.
Fetia tcu un moment. Hai s-i zicem Charlie.
-Cum ?
- Charlie, aa vreau s-l cheme.
| Frankie, calul sta nici nu s compar cu Charlie. E
foarte slbatic.
- Dar eu l-am iubit pe Charlie. O s-mi fie mai uor s-l
iubesc i pe calul sta, dac m gndesc la Charlie dc fiecare
dat cnd l vd. Poate c aa o s-i fie i ie mai uor.
Grace ncerc s zmbeasc.
-Poate... i drese glasul. OK, Charlie s fie.
.cNu fi absurd, spuse Marvot. Fetei nu i se va permite s
se apropie de tine. Va fi inut nchis, iar dac cooperezi, vei
avea voie s-i faci vizite.
247

- De ce? Trebuie s tii c Frankie a mai lucrat i n trecut


cu caii, la ferm. Ar putea s m ajute. Fcu o pauz. Sau te
ndoieti c grzile tale ne-ar putea mpiedica s evadm? Cred
c ai motive de ngrijorare. Cu Kilmer i oamenii lui, n-ai
fcut o treab prea grozav.
- Asta se voia o replic usturtoare? N-a reuit. Am
corectat problema.
- Nu vreau s-mi fac griji pentru fiica mea, cnd va
trebui s m concentrez asupra Perechii. O s-mi fie destuii
de greu. Dac nu ai niciun motiv serios, las-m s-mi iau
cu mine i fiica.
- i spui c te va ajuta s mblnzeti Perechea? Ce
interesant!
Grace deveni rigid. Zmbetul lui era o idee cam prea
maliios.
i
- Spun c-mi va fi de folos.
- Atunci, mai bine te las s ncerci. Evident, m voi atepta
s clreasc un cal din Pereche, dup un interval de timp
rezonabil. Te voi lsa chiar s alegi pe care anume.
Hristoase.
Ochii lui i iscodeau expresia feei.
-N u?
Ideea o speria de moarte. Dar se vedea clar c avea s-o
refuze dac ea nu-i accepta condiiile. Poate reuea s trag de
timp pn gsea o cale de evadare.
- E posibil.
- Ba nu, e sigur, chicoti el. i eu voi decide acel interval
de timp rezonabil. Guillaume i cu mine v vom face frecvent
vizite, ca s vedem cum progresai. Abia atept ca Guillaume
s-o vad n aua calului. Se ndoia c-am s-o tratez la fel ca pe
tine, i va fi o lecie util pentru el.
- Dac m grbeti, n-am s pot face nimic cu Perechea.
- Pot avea i rbdare. Dac nu m superi. Fcu o pauz.
i dac nu m supr nici Kilmer.
248

- Kilmer n-are nimic de-a face cu povestea asta. Apoi


schimb subiectul. Vreau un pat de campanie pentru mine i
unul pentru Frankie, instalate n grajd.
- Serios? Aveam de gnd s-i acord un spaiu de locuit
mai confortabil.
Grabe cltin din cap.
- Vreau s mnnc i s dorm lng Pereche. Trebuie s
se acomodeze cu mine. Sunt convins c vei lua msuri s
avem o paz ct mai bun.
- i eu sunt convins. Ridic din umeri. Cum vrei. n grajd
e un du, iar paznicii v vor aduce de mncare cnd o s cerei.
Atept rezultate rapide, i-i voi da tot ce i-e necesar ca s le
obii. Atta vreme ct vd c lucrurile merg cum vreau eu.
Altfel, voi fi foarte furios i-am s m asigur c vor merge.
MVei avea rezultatele dorite.
Grace se rsuci n loc, iei din birou i pomi pe culoarul
pardosit cu dale lucioase de marmur spre glasvandul care
ddea la crarea dinspre grajduri. Totul n acea vil palatin
n stil mediteranean vorbea despre luxul i puterea destinate
s-i intimideze pe toi vizitatorii. Grace ns n-avea de gnd
s se lase intimidat. O fi avut el puterea, dar orice putere
putea fi nfrnt.
ns, Iisuse, n ce se bgaser, ea i Frankie? Fetia se
pricepea la cai, dar era un copil. Grace n-ar fi lsat-o cuniciun
chip s se apropie de Pereche. Spera s-o poat ine n preajm,
dar n afara spaiului de lucru..
Iar asta n-avea s se ntmple. OK, nu-i mai rmnea dect
s accepte situaia. Aa, i era mult mai dificil s-o in pe Frankie
n siguran, dar avea s gseasc o cale.
O vzu pe Frankie ateptnd n ua grajdului i zmbi
forat.
- Salut, l-am convins. O s fim mpreun. Nu-i aa c-i
extraordinar?
249

Auzir ncchczturile i tropiclilc nervoase ale Perechii


imediat ce intrar n grajd.
- Par furioi, remarc Frankie. i glgioi. Azi-noapte
cum de nu i-am auzit?
- Probabil erau n padoc. Nu le place s stea nchii itl
manifest nemulumirea. Grjdarii se tem de ei i nu-i aduc
nuntru dect ocazional. Sau, mai bine zis, deschid poarta i
ua, i-i alearg pn n grajd. E un adevrat spectacol. Data
trecut cnd am fost aici, a trebuit s-i pun s scoat o piatr*
din copita unuia din Pereche.
- A cui?
ntocmai - trebuia s se obinuiasc s nu-i mai numeasc
doar *,Perechea.
- A celui pe care l-ai numit Charlie.
- Ce frumoi sunt...! opti Frankie. Ochii i strluceau,,
cci zrise pentru prima oar caii, n cele dou boxe. Nu cred
c-am mai vzut vreodat nite cai att de frumoi. Tu ai mar
vzut, mam?
- StaU destul de bine i pe lista mea.
Salut, prieteni. E mult de cnd nu ne-am mai vzut. fost
ru de voi aici? Sper c nu. Presupun c ai dat napoi toi
ce-ai primit, cu vrf i-ndesat. Se apropie. Voi ncerca s v
uurez situaia ct de...
- Dumnezeule mare!

Frankie ridic privirea spre ea, alarmat.


- Ce s-a ntmplat?
- Iapa, rspunse Grace, pornind spre telefonul interior de
pe un stlp al grajdului. Uit-te la ea. Ridic receptorul i aps
pe butonul casei principale. De ce nu mi-ai spus? ntreb ea,
cnd Marvot rspunse. i cum te-atepi s lucrez cu ea, cnd
va fi nervoas ca o lam de oel?
250

- M atept s faci lucrul pentru care te-am adus aici. i e


nervoas tot timpul.
- Dar nu e i gestant tot timpul.
- Da, acum i s-a ntmplat pentru prima oar. Am avut
grij s m asigur c erau desprii cnd intra n perioada
fertil. Nu voiam s intervin nimic. Din pcate, am lipsit de
la ferm o perioad, iar grjdarii mei au fcut o greeal. N-au
s-o mai repete niciodat.
- Cnd urmeaz s fete?
- n orice clip.
- i ai un veterinar la dispoziie?
- neleg c exist un veterinar priceput n sat, la treizeci
de mile de aici. Dac ai probleme, am s-l chem.
- Dac eu am probleme?

- Prefer s nu ncredinez iapa nimnui altcuiva, dect


ie. Cu siguran, ai experien la aa ceva, nu?
- Da. Am ncetat ns s mai mperechem cai la ferm
acum patru ani, ca s ne concentrm asupra dresajului; dar
evident c nainte de asta am fost prezent la numeroase ftri.
ns ntotdeauna aveam de fa i un veterinar.
i^Nu vreau s aduc strini aici. Rezolv-o tu. Nu-i cer
dect s iei toate msurile pentru ca iapa s triasc. De mnz
nu-mi pas.
mi pas mie.
- Atunci, va trebui s-i dai toat silina ca s scape cu
bine amndoi, nu-i aa? ':M
- Ascult, iapa va fi indisciplinat ca toi dracii. S-ar
putea s trebuiasc s atept pn fat, nainte de a ncepe s
lucrez cu ei.
- Nu e acceptabil.
i nchise.
Grace puse receptorul la loc n furc i se rezem de stlp,
obosit. i cnd te gndeti c nainte i spusese c Situaia
era aproape imposibil...

- Iapa e cu mnz? ntreb Frankie. tiu c acum i spui;


c-i foarte ru, dar mie mi-s dragi puii.
- tiu c i-s dragi. Puii de cai, pisoii, ceii;.. Dar aici I
puin mai altfel, Frankie. Se ndrept de spate, fcnd un efort
s zmbeasc. Dar am s m descurc eu. M bucur c i-ai pus
numele Hope. Va trebui s sperm din tot sufletul c-o s
coopereze. Art spre cellalt cal. Iar el e Charlie. Eti sigur
c nu vrei s-i schimbm numele?
Frankie cltin din cap.
- Nu, e... potrivit. Acum ce facem?
Le dm drumul. De-asta am lsat deschise ua grajdului
i poarta padocului. D-te la o parte.
Frankie se retrase, n timp ce Grace debloca ua boxei 4fl
- Aici e bine?
/ l
- i mai departe, Charlie a clcat, uneori, n picioare pe
oricine se afla n apropiere.
t Deschise ambele ui i sri napoi tocmai la timp pentru a
evita caii care se repezeau afar din boxe. Se ncord, cnd
Charlie ezit o clip privind ostil spre Frankie. Dar ua
deschis a grajdului era pre tentant. Se ntoarse i se repezi
afar, dup Hope.
- Nu-i place de mine, coment Frankie. Credeam...
- Lui Charlie nu-i place de nimeni, se grbi Grace s
intervin. i nu e nevoie s ne plac pe noi. Dac ne tolereaz;!
doar* e foarte bine. Hai, vino. Urmar caii afar din grajd.
Trebuie s ne apucm de lucru, spuse ea, plimbndu-i privireai
prin curtea grajdurilor.
Trei paznici narmai cu puti stteau la posturi n faa
grajdului i artau ca nite oameni care tiau cum s i le
foloseasc. Grace era sigur c toat ferma era plin de grzi.
- Caii trebuie s se obinuiasc treptat cu noi, spuse ea,
intrnd n padoc i nchiznd poarta. Sau, cu mine. Cu tine am
s le fac cunotin dup ce se vor deprinde cu ideea c eu
le-am invadat teritoriul.
252

Cei doi cai erau deja contieni de intruziune. Hope i


Charlie se uitau la ea cu ferocitatea precaut pe care i-o
amintea att de bine. Grace se crisp, ncordndu-se.
Haidei, trecei peste asta. Artai-mi ct de puternici
suntei. Nu in neaprat s v fiu stpn. M mulumesc s
m acceptai i ca prieten. nc nu tii ce nseamn asta.
Dai-mi voie s v nv.

- Mam!
Se repezeau spre ea.
N-o s mearg. Nu v pot lsa s m lovii.

Rmase pe loc, nemicat, n ateptare.


N-aveau s se despart n ultimul moment al atacului, aa
cum fcuser cu atia ani n urm. Era prea devreme. Dar
trebuia s le arate c nu se temea, iar asta nsemna s atepte
pn n ultima clip.
- Mam, iei afar!
Cteva secunde nc.
Acum.
Sri pe scndura de sus a padocului i o nclec din
aceeai micare.
Hope e izbi de gard, h locul unde Grace stuse cu doar
cteva secunde n urm. Charlie o urm, ridicndu-se pe
picioarele dinapoi i rupnd a treia ipc a gardului.
Apoi plecar, alergnd prin padoc.
Grace trase adnc aer n piept, privindu-i cum se ndeprtau
n goan.
Prima ntlnire. N-o s fie i ultima. V mai acord puin
timp, dar am venit aici pe termen lung.

Arunc o privire spre Frankie, care se uita dup cai.


-Te-ai speriat?
Fetia ddu din cap.
- Bine. Asta o s te in la distan de padoc pn voi fi
gata s te aduc.
253

Dac avea s fie vreodat gata s-o introduc pe Frankie n 9


acelai padoc cuHope i Charlie. Ferocitatea lor era ntru totul 1
la fel de extrem pe ct i-o amintea.
Vreau s te ajut, spuse Frankie. Ce pot s fac?
- Uit-te la ei.'Trebuie s tiu care conduce, cnd a ta c i
i mai am nevoie s aflu dac le mai declaneaz i altceva
atacul, n afara prezenei mele pe teritoriul lor.
- Nu-i poi da seama?
- n momentul la, sunt atent la altele, spuse sec GracejB
- Ai mai lucrat cu ei. N-ai aflat atunci?
- Nu m interesa s-i clresc. Nu urmream dect s-i j
determin s se lase condui de mine ntr-un trailer pentru cai,,9
ca s-i putem duce de-aici.
- Dar acum va trebui s-i clreti? '
Grace ddu din cap.
- Aa cred. Dac nu reuim s plecm de-aici foartefl
curnd.
Frankie arunc o privire peste umr, spre grzile din ju r,l
i cltin din cap.
- A r fi posibil, spuse Grace. Dar vom presupune c averii!
nevoie de asta ca s lucrm cu caii. i acum, spune-mi: cnta
s-au repezit la mine, care dintre ei a fcut prima micare? ;
- Nu mai in minte. Mi-era fiic.
- i mie mi-era. ncearc s-i aminteti.
c era Hope. Ddu din cap. Da, Hope a fost. ,
- Serios? Grace se uit din nou la cei doi cai. Dar astl
n-ar trebui s m surprind. n mod normal, a fi pariat pe J
Charlie, ns acum Hope e complet imprevizibil. Probabil c
agresivitatea ei a crescut enorm.
- Din cauza mnzului? Frankie sttu un moment pe |
gnduri. Hope arta... nervoas. Poate c i ei i e fric, a l
- Poate, i zmbi Grace. Vezi, ai nceput deja s m ajui. 1
Nu e nevoie s intri n padoc pentru asta.

KfN u vreau s intri nici tu, opti Frankie. Vor s te loveasc.

- Fiindc nu neleg c noi nu vrem s le facem niciun


ru. De fapt, Hope i Charlie nu sunt cu nimic diferii de ali
cai pe care i-am mblnzit.
Accst lucru nu era adevrat. Perechea avusese, de-a lungul
anilor, un lung ir de victorii care mreau puterile oricrui
animal. Iar Hugh Burton i nvase, n anii copilriei, cum s
reziste i s nving.
. -mpreun, vom reui. Cobor de pe gard, n padoc. Acum,
m duc la o plimbare. Cred c au avut timp s-i revin din
beia primului succes. Trebuie s le dau de veste c nu m-au
descurajat.
4Te vor ataca din nou? *
j - Da, rspunse Grace, pornind paralel cu gardul. Stai cu
ochii pe ei, ca s vezi dac fac ceva neobinuit...
Pe lng c vor ncerca s-o striveasc sub copite.
; 'SiTe atepi sa te ajut, Kilmer? eicul Ben Haroun cltin
din cap. Tribul meu a pierdut unul dintre cei mai buni dresori
de cai, dc mna oamenilor lui Marvot. Karim l plcea pe
Burton i ncerca s-l apere de ticlosul la de Marvot.
- Atunci, a crede c vrei s te rzbuni, Adam.
* - I-am spus lui Burton c trebuia s se descurce singur,
dac Marvot i ddea de urm. La fel le-am spus i oamenilor
mei. Nu aveam de gnd s-l sacrific pe nici unul dintre ei,
pentru ca Burton s-i in la adpost motorul acela miraculos.
Buzele i se rsfrnser. E foarte bine i frumos s ncerci s
ajui civilizaia s mearg nainte, dar noi, nomazi^ suntem o
specie muribund, Kilmer. Cultura noastr se stinge tot mai
repede, cu fiecare pas pe care civilizaia l face n Sahara. Peste
cteva dccenii, vom merge i noi pe urmele dinozaurilor.
- Nu te pot contrazice. A vrea s pot. Tot Ce pot spune e
c am trit alturi de oamenii ti i tiu c nu l-ar lsa pe Marvot
s nving.
255

eicul tcu.
- Poate c ai dreptate. Dar noi nu avem armele pe care le
are Marvot. Noi cretem cai, nu lupttori. De aceea, nu m-am
dus dup Marvot s-l pedepsesc, cnd l-a ucis pe Karim. jj
- V pot face eu rost i de arme, i de oameni. i voi
ncerca s nu v implic n lupta propriu-zi.
., ,-D a r apoi vei lua motorul i vei pleca.
- Da, ns nu nainte de a m ncredina c suntei cu toii
n siguran. Fcu o pauz. i nu e numai motorul la mijloc,
Marvot le mai are la el i pe fiica mea i pe mama ei. Dac nu
le eliberez, o s le omoare.
eicul l privi lung, apoi zmbi uor.
- Aha, deci nu de rzbunare e vorba.
- Ba e rzbunare. Vreau s-l castrez pe netrebnicul la|
pentru c mi-a rpit familia.
- n sfrit, ne ntlnim pe un teren comun, zmbi Ben
Haroun. Sentimentele de familie le neleg. Tot tribul mi-1
consider familia mea.
- Atunci, spune-mi c ai s...
? - Destul, ridic eicul mna. Nu m fora, Kilmer. Am s
m gndesc i vom mai vorbi.
- S-ar putea s nu avem mult timp la dispoziie.
- Atunci, f ceea ce ai de fcut. Eu n-am s m las zori.
Kilmer i ddea seama c alte progrese n-avea s mai
fac. Se ridic n picioare.
- i dac-i cer doar o recunoatere, i un liman sigur
cnd voi avea nevoie de el?
- N-am s m las grbit.
Kilmer ddu din cap, smucit.
- Scuz-m.
Iei din cort, iar afar se opri, ncercnd s-i stpneasc
frustrarea care-i strbtea tot trupul. Nu-1 putea acuza pe eic
c nu voia s rite. Pstreaz-l calmul. nc nu i-a dat un
256

rspuns negativ categoric. nc se mai putea ca eicul s-i


acorde tot ajutorul de care avea nevoie. Mama lui Adam Ben
Haroun fusese pe jumtate englezoaic, iar el studiase n
Anglia, ceea ce, fr ndoial, i influenase modul de a gndi.
eicul Ben Haroun i tot tribul su erau neobinuii. Majoritatea
triburilor nomade din Sahara erau formate din tuaregi, dar
Adam facea parte dintr-unul dintre puinele triburi de origine
arbeasc.
Kilmer privea spre dunele pustii de nisip auriu care
nconjurau tabra. i plcuse ederea alturi de trib, cu peste
un an n urm. i gsise pe oameni att prietenoi, ct i
inteligeni, dup ce rzbise dincolo de acel zid al rezervei i
nencrederii. Nu voia s-i pun n pericol, dar, Dumnezeule,
avea nevoie de ajutorul lor. Salvarea lui Grace i a lui Frankie
din minile lui Marvot nu era dect primul pas. Chiar dac
Grace reuea s-i dea lui Marvot ceea ce voia de la ea, Kilmer
era sigur c Marvot avea de gnd s le omoare.
Totul nu era dect o chestiune de timp.

Interesant zi, coment Marvot. Dar n-am vzut prea


multe progrese.
- Eu, da, replic Grace, fr s-l priveasc, n timp ce
nchidea poarta padocului. Spre sfritul zilei, Perechea a avui
de dou ori ocazia s m atace prin surprindere. N-au fcut-o.
Haide, Frankie, s ne splm i s mncm ceva.
- Ziua nti, continu Marvot. i n-am vzut prea multa
participare din partea fetei.
Ticlosul.
- Mi-a fost de folos. Ajutorul a constat mai mult n.
observaie, ca s vad ce mergea azi i ce nu. O nghionti uor
pe Frankie, ca s i-o ia nainte. Nu te poi atepta la prea mult.
- Dimpotriv, m atept la tot. Ard de nerbdare s-o v||
clare pe un cal din Pereche. Ai stabilit carc vafi?
- Nu, rspunse ea, conducnd-o repede pe Frankie napoi
spre grajd. Simea privirea lui Marvot ndreptat asupra ei, la
tot pasul.
Frankie tcu pn cnd ajunser n grajd.
- Ce tot vorbea? Trebuie c clresc unul dintre cai?
-f' Aa vrea el, dar asta nu nseamn c vei fi obligat
s-o faci.
- De ce vrea asta?
258

- Fiindc tie c pe mine m-ar ngrijora. Zice c ar da


un exemplu bun pentru fiul lui, dar nu cred c sta e
adevratul motiv.
- Guillaume, spuse Frankie, ngndurat. M ntreb cum
e s ai un tat ca el. Nu mi-a plcut Guillaume, dar poate c,
dac tatl lui era mai drgu, ar fi fost i el un biat mai bun.
Nu crezi?
- Cred c nu e cazul s-i mai faci griji i pentru Guillaume.
Avem i aa destule pe cap.
Frankie ncuviin.
- Voi ncerca s-l clresc pe unul dintre cai, dac vrei.
Nu vreau.
Dar acest gnd o frmntase toat ziua. ansele de a o
ine pe Frankie lng ea depindeau de capacitatea ei de a dovedi
c fetia o ajuta s lucreze. Nu se mirase s-l vad pe Marvot
lng padoc.
- Dar, dac te-ar vedea facnd-o mcar o dat, s-ar putea
s nu m mai preseze aa. Ce zici?
- Mi-e fiic. Fetia fcu o mutr. La naiba, mi-a fost fiic
i prima oar cnd am srit cu Darling.
ns Darling era un pisoi, n comparaie cu Perechea.
- Mi-ai spus de trei ori pe ziua de azi c Hope e cea care
d semnalul atacurilor. Ai prefera s-l clreti pe Charlie n
locul ei?
Frankie cltin din cap.
- mi place de Hope. i-mi pare ru pentru ea.
- Chiar dac acum ea e cea mai agresiv?
- mi place, repet cu ndrtnicie Frankie. Cred c, dac
o iei de lng Charlie, s-ar putea ca i ei s-i nceap s-i plac
de mine. Cnd e cu Charlie, n-are nevoie de nimeni altcineva,
numai de el.
- Am ncercat s-i desprim, data trecut cnd am fost
aici. N-a avut niciun efect asupra lor.
259

- Am putea ncerca i acum?


Grace ddu din cap.
- Mine.
Fetia zmbi.
- Bine. N-o s-mi mai fie nici pe departe la fel de frica.,'
dup ce vom ajunge s ne cunoatem. Tcu un moment. Mie
mi-e mai greu dect ie. tiu c mereu faci bancuri cnd ncerc
s vorbesc despre asta. Dar Charlie mi-a spus c pe tine caii te
neleg cu adevrat, c unii oameni au pur i simplu aa, Un fel
de... magie.
- Nu sunt magician. Nu vorbi prostii.
- Dar Charlie zicea c poi s...
- M pricep la cai. Asta nu nseamn c... Se opri.
ntotdeauna dorise ca Frankie s triasc n lumea real,
iar acel talent era, fr ndoial, puin cam ciudat. Totui*
se aflau n acea situaie infernal i ar fi fost mai bine s
fie sincer cu ea. Nu sunt ca Doctor Doolitle, nici nu
cunosc limba cailor, dar de pe vremea cnd aveam vrsta
ta am simit c m nelegeau, i-i nelegeam i eu pe ei.
Nu i-am ascuns niciodat asta.
- De la vrsta mea? i cum ai aflat?
- Stteam la ferma bunicului meu i aveam o iap care se
mbolnvise. Veterinarul local n-a putut descoperi ce avea,
dar eu mi-am dat seama.
- i-a spus ea?
- Nu, am tiut pur i simplu. Ridic din umeri. Dar el a
spus c ghicisem.
- Iar caii fac ceea ce le spui tu, nu-i aa?
Hai, recunoate!
- Uneori. Iar alteori, nu-mi dau nici cea mai mic atenie;
Asta nu nseamn dect c mi-e mai uor s m descurc cu ei
dect le este altor oameni.
260

-E u cred c tot timpul i dau atenie, ie, Darling nu i-a


creat niciodat probleme.
- i ie a ncetat s-i mai dea de furc. Era nevoie doar s
tie c nu avea niciun motiv de team.
-D upce i^-ai spus tu.
- Tu eti cea care i-ai spus, mai ii minte?
-Mam.
Dup o scurt ezitare, Grace ddu din cap.
- OK, poate am ntrit i eu puin. Dar dac Darling
n-ar fi avut ncredere,n tine, niciodat n-ar fi srit peste
bariera aia.
Frankie zmbi.
- Mam, n-ai de ce s te simi prost. E OK. Cred c tiam
deja. Nu neleg de ce nu eti mndr de asta. E foarte mito s
ai o mam care poate vorbi cu...
- i-am mai spus c nu tiu limba...
- Mda, dar acum am s m simt mai bine clrind-o pe
Hope, cnd voi ti c ascult ce-i spui tu.
i poate c era mai bine aa, i spuse Grace. ncrederea
nu fcea ru n nicio situaie, i aveau nevoie de toate armele
pe care le puteau obine. Duc-se dracului orice realism i
pragmatism.
- Poi fi sigur c-am s pun o vorb bun pentru tine. Dar
acum s-i lsm n pace pe Hope i Charlie i tot ceea ce-o s
se ntmple mine. Trebuie s mnnci i s te culci.
- i tu?
- Sigur. Intr n grajd i privi Perechea, care fusese deja
adus nuntru i primea de mncare de la doi grjdari foarte
speriai. Dac Hope i Charlie vor fi destul de cumini ca s ne
lase s dormim.
Charlie i Hope nu erau cumini. Mare noroc aveau c
Frankie era att de obosit, nct dormea cu tot zgomotul pe
care-1 fceau. Grace rmase ntins pe pat, ascultnd vacarmul,
261

pn fu sigur c fetia n-avea s se trezeasc. Atunci se ridici]


ncet i iei n ua grajdului. Paznicul de serviciu, aflat la civa!
pai distan, se ndrept de spate, apucndu-i mai bine pucaj
Nu plec nicieri. Voiam doar s respir puin aer curia
Paznicul o privi fr s rspund, doar cu un zmbet in-j
solent.
l ignor i privi spre pdurea ntunecoas dinjurul fermei
Oare Kilmer era acolo? Se simea foarte singur i izolat n
acel moment Voia s-l vad. Ciudat - dei sexul juca un tfjg
att de important n relaia Iot, cnd se gndea la Kilmer, de
Cnd plecaser de la ferm, nu-1 vedea zcnd gol peste ea, m
hambar, ci i-l amintea zmbindu-i lui Frankie, n timp ce
clreau amndoi pe cmpie.
n ciuda a ceea ce-i spusese lui Marvot, avusese o zi
descurajant. Dac Perechea i amintea ct de ct de ea, acest
lucru nu se observa. Toate progresele pe care le fcuse cu ei n
urm cu atia ani li se terseser din minte, i acum trebuia
s-o ia de la capt. Dar poate c s nela. Avea s vad n
urmtoarele cteva zile.
Dar cte zile avea s-i acorde Marvot? L-ar fi crezut n
stere s ncerce s-o zoreasc, lund-o pe Frankie de lng ea.
Iar asta nu trebuia s se ntmple, fir-ar s fie! .
i nu-i folosea la nimic dac se uita la copaci ca o fecioar
din Evul Mediu, ateptnd s vin cavalerul i s-o salveze. Ea
era singura pe care putea s conteze pentru o salvare. Putea s
aib ncredere n Kilmer c avea s intervin dac gsea vreo
posibilitate^ dar, n ultim instan, ea urma s fie aceea care
s-i asume toat responsabilitatea.
i era timpul s se ntoarc la munc, n loc s mai stea
acolo, amrt, lsndu-1 pe paznic s se zgiasc la ea.
Se ntoarse i intr napoi n grajd, pornind pe culoarul
dintre boxe. Cnd cei doi cai o vzur, hrmlaia deveni i
mai puternic.
262

OK, nu v bucurai. V-am invadat spaiul Obinuii-v


cu asta. O s se mai ntmple, iar i iar.

Se aez n cealalt parte a culoarului, fa-n fa cu cele


dou boxe, rezemndu-se de perete.
Obinuii-v cu mine. N-am s v fac niciun ru. i eu
sunt prizonier aici, la fel ca voi. tiu c ai mai fost tratai
ru, dar dac v aliai cu mine, niciodat nu va mai trebui s
v temei c ar mai ncerca i altcineva s v clreasc. Jar
eu o voiface ct maipuinposibil, doar att ct s v meninei
sntoi i inform.

O ascultau? i dac da, avea vreun efect? tia c putea s


comunice cu unii cai, dar niciodat nu-i putuse da seama la
ce nivel sau n ce msur o nelegeau. Nu putea dect s spere
c-i percepeau sentimentele.
ns violena primirii pe care i-o fceau nu era deloc
ncurajatoare.
Nu vrei s auzii ce v spun. Pot nelege aista. ns trebuie
s-o spun ntruna, fiindc sta e adevrul ifiindc omul care
v este duman e i dumanul meu. Aa c voifi aici nfiecare
noapte i nfiecare zi, pn vom putea s ne nelegem. Mine
o s fii desprii pentru un timp, dar s nu v temei. Nu
vrem dect s v cunoatem mai bine. Nu va dura mult. Veifi
mpreun din nou.

Reacia cailor deveni i mai violent. Putea fi un semn


bun. Cel puin, avea, mcar, un oarecare efect asupra lor-fie
i negativ. Poate.
Ecu mine i fiica mea, Frankie. Ai vzut-o azi. E mic,
doar ca o mnz, i vafi foarte bun cu voi. V promit c nu
e niciun pericol din partea ei.

Trebuia s repete ncontinuu aceste cuvinte. Frankie nu


reprezenta o ameninare. Frankie era bun. La nesfrit, pn
ajungeau S-o cread. Avea o ans. Din cte tia, niciun copil
263

nu se apropiase vreodat de Pereche. Fiul lui Marvot era


fascinat de cai, dar se temea de ei. Caii simeau frica i
rspundeau agresiv.
i Frankie se temea. Ei bine, atunci Grace trebuia s
ncerce s elimine acea fric sau mcar s-o reduc.
V-a ales nume. Tu eti Hope i tu eti Charlie. Nu-sfoarte
mree, dar ei i-au plcut, i nsemnau ceva pentru ea. Primul
om care v-a crescut v-a dat nume? Nu cred c mi-arfi plcut
de el. i-a lsat propria nverunare s v rneasc.

Nicio reducere a Violenei din comportamentul lor.


S vorbeasc ntruna. Orice-i trecea prin cap. Singurul
lucru pe care trebuia s-l repete ncontinuu era fragmentul
despre Frankie. Iar i iar i iar...
- i acum ce fac? ntreb Frankie, n timp ce sttea n faa
lui Hope. ncerc s-o mngi?
- Numai dac vrei s rmi fr un deget, zmbi Grace.
Stai jos aici i vorbete-i - atta tot. Eu am s intru n
padoc cu Charlie, s vd dac-1 pot consola pentru pierderea
prietenei lui.
Frankie se aez pe podea.
- i ce s-i zic?
- Orice vrei, rspunse Grace, pornind pe culoarul dintre
boxe. De-acum, totul e numai ntre voi dou. Eu am s revin
peste cteva ore. S nu te apropii de box. Dac ai nevoie de
mine, vino n padoc.
-OR.

In dimineaa aceea, Frankie era foarte nesigur, i spuse


Grace. i cine-ar fi putut s-o condamne? i ea se mica ovitor.
Se opri lng gard, uitndu-se la Charlie, care o privi crunt.
i-am spus c aa are s se ntmple. O s se ntoarc
peste cteva ore. tiu c e neplcut s te simi neputincios,
dar nu va dura dect puin timp. E nevoie ca Frankie s-o
264

cunoasc. Omul care v e duman vrea s-i fac ru, i se


poate salva, dac Hope o s-o ajute. tiu c nu-i pas. Dar
poate o s-i pese, cndva.

Ultimele cuvinte erau cam naive. Lui Charlie nu-i psa


de ziua de mine. Prezentul era singurul care avea importan.
Grace deschise poarta padocului.
i acum, ia s vedem noi dac m mai urti la fel de
mult ca ieri...
Abia apuc s rosteasc aceste cuvinte, cnd o i atac.
Se feri, smucindu-se ntr-o parte, i sri pe gard.
Simi capul lui Charlie atingndu-i n treact coapsele,
cnd trecu tropotind pe lng ea.
Dar nu se ntoarse pentru a ncerca s-o calce n copite. i
continu drumul pn n mijlocul padocului, ano, cu
mndria, arogana i sfidarea citindu-i-se n toate liniile
trupului. n timp ce se ntorcea, i arunc o privire, iar Grace
aproape c-i putu recunoate n ochi satisfacia triumfului.
Trase adnc aer n piept, ncercnd s-i reprime sperana
i exuberana care o strbtur, n timp ce se ddea jos de pe
gard. Era prea devreme. Mult prea devreme.
Nu lafel de mult venin ca ieri. Dar mi-ai artat categoric
care mi-e locul. Acum, putem s ne calmm i s stm
mpreunfr s tot srim aa n toate prile? Sunt obosit.
Niciunul dintre noi n-a prea dormit azi-noapte.

Se prea c nu puteau s se calmeze. Charlie se ridic pe


picioarele dinapoi i o atac din nou.
Grace sri spre gard, dar nu reui s ajung pn sus.
O muc de fund, ca o ciupitur, apoi i azvrli capul n
alt parte.
Al naibii ce-o mai durea! i frec fesa, ntorcndu-se ncet
spre afurisitul de cal.
Dumnezeule, aproape c rdea de ea!
Se juca?
265

Deveni rigid, n timp ce o strbtea sperana.


Mda, acum etifericit N-afostfrumos. Ar trebui s te las
singur. tii c n-am s-ofac, dar ar mai trebui s tii i altcevM
dac mai faci asta, s-ar putea s nu mai fiu o tovar de\
joac lafe l de amuzant. Nu am lafel de mult putere Ca turn
i pot f i rnit. Nu cred c vrei s m scoi din joc.

Sau, poate c voia. Poate c se nela.


Cobor ncet de pe gard, cu privirea fixat prudent asuprii
lui Charlie.
0 atac din nou!
- Ce proast e, spuse Guillaume. Calul o s-o omoare, i'
aa o s-i trebuiasc.
- Taci. Marvot n-o scpa pe Grace din privire. O observi!
de peste o or. Atacurile calului, eschivele femeii, toate se compuneau aproape ca ntr-un balet pe via i pe moarte1.]
Abia n ultimele cteva minute se convinsese c baletul nii !
era chiar att de mortal pe ct pruse la nceput. Nu e deloc|
proast. i nu cred nici c-o s-o omoare.
- A...
Marvot i privi fiul.
-E ti dezamgit? De ce?
- Nu vreau s mblnzeasc Perechea. Vreau s rmn i
la fel ca acum. Aa, sunt ai mei.
- N-au fost niciodat ai ti. Ai mei sunt. i aa cum sunt
acum nu mi-s de niciun folos. Nu tolerez obiectele care nu-mi \
folosesc la nimic. n cele din urm, trebuie s fie distruse. ;
Guillaume o privea pe Grace.
- i ea i folosete la ceva?
Marvot ddu din cap, privind-o cum se apropia ncet de
armsar. Acesta sttea nemicat i, de fiecare dat, o lsa s s
apropie tot mai'mult, nainte de a se repezi s-o atace.
266

- Da, mi folosete. Dintr-o dat chicoti, privindu-1 din


nou pe Guillaume. Dar nimic nu dureaz o venicie. N-am
nicio ndoial c pn la urm dorina i se va mplini.
- Cum merge? o ntreb Grace pe Frankie, intrnd n
grajdul rcoros.
- Nu prea bine, rspunse fetia, fcnd o mutr cam
abtut. Cred c nu m bag n seam. Nu tiu dac mai poate
i altcineva s vorbeasc, n afar de tine, cu caii.
- Cel puin, se obinuiete cu sunetul vocii tale. Eti gata
de mas?
Frankie confirm, apoi i nclin capul ntr-o parte, pe
cnd se ridica n piciore.

- Pri.. . fericit.
Grace ddu din cap.
- Charlie a fost puin mai receptiv dect Hope. Aveam
senzaia c mergeam mpotmolindu-m printr-o mlatin, dar
ncet-ncet tot m ndreptam ntr-o anumit direcie. O strnse
de umr. i asta-i tot ce putem spera, pentru moment. N-au
trecut dect dou zile. Jocul e abia la nceput.
- Ct timp o s... ntrerupndu-se, Frankie oft. mi
pare ru, tiu c n-ai de unde s tii. Vreau doar s se
termine mai repede.
- N-am idee ct o s dureze.
Dar, nu ncpea nicio ndoial c n-avea s piard nicio
clip, cel puin din timpul ct sttea treaz - dac nu i atunci
cnd ar fi trebuit s doarm- ncercnd s grbeasc procesul
ct mai mult.
- Dar dac te temi c te-a sili s-o clreti pe Hope, afl
c asta n-o s se ntmple. Dac fac progrese nsemnate cu
Charlie, Marvot va trebui s fie mulumit cu att.
- i dac n-o s fie?
Ar fi trebuit s tie c Frankie nu accepta nimic fr o
discuie.
267

- Ne vom face griji n legtur cu asta cnd va veni


momentul.
Fetia tcu o clip.
- Crezi c Jake va ncerca s ne ajute? Pe Donavan l-a
ajutat.
- Sunt sigur c o s ncerce.
- Dar pe-aici sunt muli oameni narmai. O s-i fie
greu, nu?
- Foarte greu.
Frankie zmbi.
- Dar el tie toi paii. Aa mi-ai spus.
- Cred c-ar fi mai bine s ne bazm una pe cealalt. Jake
nu va fi dect o surpriz extraordinar, dac reuete s ajung
la noi.
- Cred c-o s reueasc, rspunse ea, aezndu-se pe pat.
i place de noi.
- Stai aici, i spuse Grace, pornind spre u. Am s trimit
un paznic s ne aduc mncarea. .
Dup ce-1 trimise la buctrie, rmase cu privirea spre
Charlie, care ptea n padoc. Prea indiferent i lene, dri
Grace tia c-i simea prezena n apropiere.
- Dou ore, Charlie, opti ea. Pregtete-te. M ntorc, j
Capul calului se ridic, dar far s se uite la ea.
Grace privi dincolo de el, spre pdure. Curios c Frankie
menionase posibilitatea venirii lui Jake. Intenionat nu mai
vorbise despre el de cnd ajunsese acolo. Frankie era discret,
dar nu era dect un copil totui, iar Grace nu voia s-o ncarce
cu contiina faptului c, far ndoial, Kilmer avea s figureze
n orice tentativ de evadare.
Charlie nechez i pomi la trap spre gard.
Grace zmbi.
- Nu m zori. O s ai destule ocazii, dup-mas.
268

Se apropia apusul soarelui, cnd Frankie iei n fug din


grajd, strignd:
- Mam, vino repede! Se ntmpl ceva cu Hope!
Grace nchise poarta i o lu la goan spre grajd.
- Acum vin. Ce-a pit?
- Zace pe-o parte. Dintr-odat, a fcut o mutr ciudat,
i-n clipa urmtoare a czut Ia pmnt.
- i nainte de asta s-a ntmplat ceva?
- Era agitat. Se tot nvrtea prin box i-i ddea cu botul
peste burt. Vine mnzul? Ar fi trebuit s te chem mai devreme?
-N u, e foarte bine aa, rspunse Grace, oprindu-se n faa
boxei. Oricum, n-a fi avut ce s fac.
- Mnzul e?
- Cred c da. Am observat c ieri a avut ugerul plin toat
ziua. De obicei, sta e un semn c se apropie ftarea.
- De ce zace pe jos?
- Probabil i s-a rupt apa. Dup ce i se rupe apa, iapa zace,
de obicei, pe o parte, cu picioarele ntinse. Se pregtete pentru
ftare.
- Aa e, ar fi trebuit s-mi amintesc. Dar n-am mai
vzut cum se nate un mnz de la Darling, i de-atunci au
trecut trei ani.
- Nu e de mirare c-ai uitat. Aveai doar cinci ani pe atunci.
- i acum ce facem ca s-o ajutm?
- Eu intru n box. Mnzul ar trebui s apar n cel mult
douzeci de minute. Du-te la paznic i spune-i c am nevoie
de o gleat cu ap cald cu spun, prosoape de bumbac, fii
de pnz ca s leg placenta, i tinctur de iod doi la sut pentru
ciotul ombilicului. Le-ai reinut pe toate?
Frankie ddu din cap i se repezi afar din grajd.
- OK, Hope...
ncet, Grace deschise ua boxei.
269

- Nu m placi i n-ai ncredere n mine, dar acum nu eti


n poziia s faci mofturi. Am venit s te ajut s-i mearg ct
mai uor.
Hope nl capul, privind-o cu dumnie.
-N u te ncorda. Nu-i face bine. Se aez lng ea. N-am
s fac nimic pn nu vd c e nevoie. Las totul n seama ta. F
ceea ce-i spune trupul tu s faci.
Capul lui Hope czu pe spate, iar iapa intr h spasme;
ncepea travaliul.
Dup ce trecur primele zece minute, mnzul nc nu se
vedea.
- Haide, Hope, i opti Grace. Hai s ftm frumos, nor
mal. Nu sunt veterinar. Habar n-am ct de bine am s m
descurc, dac avem probleme.
- Am adus, mam! Frankie aducea gleaua cu ap cald.
A durat un timp. N-au neles de ce aveam nevoie, pn cnd
a aprut unul dintre grjdari. Ce face?
- Bine, cred, oft uurat Grace. Au aprut capul i
picioarele dinainte. Slav Domnului. Intr aici, Frankie. E prea
ocupat ca s-ncerce s-i fac ceva.
- Uite capul mnzului! exclam Frankie cu uimire. E nc
n sac. N-ar fi trebuit s se rup de-acum?
- O s se rup ntr-un minut, iar mnzul va ncepe s
respire. Dar sacul amniotic nu se rupea. Grace mai atept
puin, apoi spuse: OK, micuule, ia s-i dm noi o mn
de ajutor. Rupse cu grij membrana, iar mnzul trase pentru
prima oar aer n plmni. i acum, hai mai departe.
Indur-te de mmica ta...
-N u se mic. A ieit doar pe jumtate, constat Frankie,
ngenunchind lng iap. Ce-i cu el? S-a nepenit?
-N u, se odihnete. Mai ii minte? De obicei, un mnz se
odihnete zece, douzeci de minute, pn iese i restul. Nu
trebuie s-i tiem cordonul ombilical. Trebuie S-o lsm pe
iap s-l rup singur.
270

- Cred c-i e destul de incomod, spuse Frankie, mngind


umrul lui Hope. O s fie bine. Imediat se termin.
Grace observ surprins c Hope nu reaciona agresiv la
atingerea lui Frankie. Poate c era prea epuizat.
Zece minute mai trziu, mnzul iei cu totul, dup
care Hope ncepu s se agite. Cordonul ombilical se rupse,
iar Grace spuse:
- Repede, d-mi tinctura de iod, pn nU i se trezete
interesul pentru mnz.
nmuie ciotul buricului n iod, ca s se usuce, apoi fu
nevoit s se dea la o parte, cci Hope ncepuse s-i caute
progenitura.
- Hai, Frankie, s ieim de-aici. E timpul s-i formeze
legtura.
- E un biat! Nu-i aa c-i super? Am terminat?
- Ateptm s elimine i placenta, dar asta poate s dureze
pn la trei ore. nchise ua boxei. Acum, totul depinde de
mnz i de Hope.
- Ce drgla e! se rezem Frankie de ua boxei, cu
privirea spre iap i mnz. Uite, l linge.
Hope mngia ncet mnzul cu botul, far a ncerca s
se ridice.
- Legtura, zmbi Grace, privindu-i.*
jf
Nimic nu era mai deirat, mai dizgraios i mai totalmente
adorabil dect un mnz nou-nscut. Din cnd n cnd, afurisitul
se ntorcea pe burt i ncerca s se ridice n picioare.
- Supravegheaz-i un minut, pn-1 sun pe Marvot. Cnd
iapa de hotrte s se ridice, trebuie s avem grij s nu-1
calce n picioare.
- O s fiu atent.
Grace cltin din cap. Se vedea clar c Frankie era
nnebunit dup mnz - i cine-ar fi putut s i-o reproeze?
Lu receptorul telefonului interior i form numrul casei.
271.

- i ateptam telefonul, spuse Marvot. Sper c iapa e


sntoas, da?
- Da, i mnzul la fel. Am nevoie de ivermectin, de la]
veterinar, pn mine-diminea cel mai trziu. E necesara
pentru ca iapa s nu fac parazii intestinali, dup fatare. Ii
- Am s trimit dup el.
i nchise.
Grace puse receptorul la loc n furc i reveni la iap
Hope sttea n picioare, iar mnzul ncerca stngaci s sug. j
- l putem ajuta? ntreb Frankie. Doar la nceput? M
-N u, o s nvee singur. i puse o mn pe umr. Minunat*
nu-i aa?
Frankie ddu din cap.
- O minunie. Dar e att de mic... Pot s am grij de eU
mam? Gnd n-ai nevoie de mine s fac altceva?
- Excelent idee. i va dovedi lui Marvot c i tu eti de,
valoare. S-ar putea chiar s te ajute s te apropii de Hope.
Acum pare destul de blnd.
- M-am gndit la un nume pentru el. Cum i se pare
Maestro?
- E un nume destul de mre pentru un micu ca el.
- Dar mi dau seama nc de pe-acum v va ajunge
deosebit. Uit-te cum i ine capul sus. Are un soi de... fler.'J
i cum putea Frankie s vad asta la un mnz nscut doar
de cteva minute?
- Atunci, Maestro e un nume excelent.
i strnse fiica de umr i se ntoarse iar spre u.
- Vin imediat. M duc pn n padoc.
Frankie ddu din cap, fr s scape mnzul din privire.
Peste cteva momente, Grace se rezem de gardul
padocului.
Eti tat, Charlie. E cel mai drgla mnz din ci am
vzut, iar Frankie e ndrgostit de el. M ntreb ce vei simi
tu cnd ai s-l vezi...

- Vreo veste de la eicul la al tu? ntreb Donavan, cnd


Kilmer rspunse la telefon.
- Nu e eicul meu. E independent al naibii i m-a lsat s
atept ase afurisite de zile.
- Niciun rspuns?
- Nici mcar o sprncean nu i-a tresrit, ca s-mi dea
vreun semn. Fcu o pauz. Acolo cum merge treaba?
- La fel ca ieri. Sau, m rog, poate nu chiar la fel. Unul
dintre cai a lsat-o pe Grace s-l mngie, azi dup-amiaz.
- Fir-a al dracu... Care?
- Nu tiu. De la distana asta nu pot s-i deosebesc. In
fiecare zi i desparte pentru cteva ore, iar seara i las
mpreun.
- Pe Frankie ai vzut-o?
- Numai de vreo dou ori, n ultimele cteva zile. St tot
timpul n grajd cu mnzul, h afar de momentele cnd l aduc
afar n padoc. Dar arat bine.
- i Grace?
- Pare s mai fi slbit puin. Nu m-ar mira, dac stau s
m gndesc c lucreaz cu calul ala din zori i pn-n asfinit.
Tcu un moment. Nu m aveai aici acum nou ani, cnd lucra
cu Perechea. E extraordinar. Cred c-i citete gndurile.
- S nu-i spui asta. O enerveaz foarte tare orice
comparaie cu ia care vorbesc cu caii.
- Totui, e fascinant s m uit la ea. n jumtate din timp,
cred c o s-o calce-n picioare, iar n cealalt jumtate m ntreb
de ce nu se grbete i nu ncearc s-l clreasc mai repede.
- Att de aproape a ajuns?
- Destul de aproape ca s-i spun s-i pui fundul la treab.
Mi-ai spus c Marvot nu va atepta dect pn cnd caii vor
putea fi clrii, ca s-i duc-n Sahara. n fiecare zi vine s
vad ce progrese au mai fcut.

- Se poart bine cu Grace i Frankie?


- Din cte pot eu s vd, da. Paznicii le aduc mncare i
pstreaz distana. Dar au n jur destule grzi ca s pzeasc
pn i bijuteriile coroanei. Ai avut dreptate, va fi greu ca toi
dracii s le scoatem de-acolo.
- Atunci va trebui s-o facem n deert.
-A a zic i eu.
- Tu cum te mai simi?
- Aproape perfect. Tot zcutul sta pe jos, cu ochii spre El
Tariq, e o cur de odihn ideal. M mnnc palmele dup
puin aciune.
- Presimt c va ncepe destul de curnd. Nu mai pot
atepta. Voi ncerca s aprind un foc sub fundul eicului.
Imediat ce obin un rspuns clar, vin acolo i-i iau locul. Te
sun mine, mai spuse Kilmer i nchise.
Rahat. Fierbea tot de frustrare. Dac Grace se apropia de
momentul cnd avea s poat clri calul, nsemna c Marvot
putea pomi spre deert oricnd.
Travers cu pai mari tabra i intr n cortul eicului.
- OK, pn-aici. M-am sturat de toate aerele aste
impenetrabile. Am nevoie de un rspuns.
- Ai neles greit, zmbi eicul. Orientalii sunt cei care ar
trebui s fie impenetrabili, nu noi. i nu eti deloc curtenitor
La urma urmei, tu eti cel care mi-a cerut mie o favoare.
- Da sau nu?
-E ti ncordat. Ai nevoie de o femeie? Voi aranja. Fatima
s-a simit foarte bine cu tine, cnd ai fost aici data trecut/
Mi-a spus c oricnd mai...
- N-am nevoie de nicio femeie. Rspunde-mi.
Zmbetul eicului se li i mai mult.
- Te-ai enervat. Nu fceam dect s-i dau un exemplu de
curtoazie. E clar c ai nevoie de el.
274

, Timpul trece. L-am lsat pe prietenul meu s-mi in


locul la El Tariq. Trebuie s fiu acolo.
M-am gndit la asta, spuse eicul. Nu e o problem uor
de rezolvat. S-mi risc oamenii, doar pentru a satisface dorina
de rzbunare a cuiva? Sau s stau la locul meu i s m uit
cum Marvot trece peste tine i obine ceea ce vrea?
- Dac nu te hotrti, n-o s mai ai de ales.
- A, dar m-am hotrt. M tem c nu sunt un conductor
att de responsabil pe ct a putea fi.
- Iar asta nseamn?
- Pi, nseamn C-am s-l rad pe nemernic.
Armsarul sttea drept i nemicat n padoc, privind-o.
Lumina lunii i arginta prul, i arta ca un animal dintr-o lume
a legendelor i a vrjitoriei. Grace simea cum o strbtea
emoia, n timp ce minile i se strngeau pe stinghia de sus a
gardului. Charlie nu era o fptur de legend. Era un cal n
came i oase, i curnd avea s vad dac propriile ei oase i
carnea aveau s supravieuiasc ntlnirii cu el.
n cteva minute o aduc afar pe Hope s te vad. De
cnd s-a nscut Maestro, a nceput s-o plac pe Frankie. Vede
ct de bun i iubitoare e cu mnzul. i tie c fiica mea nu o
pune n niciun pericol. La fel cum i tu tii c eu nu reprezint
niciun pericol pentru tine.
Mine am s te ncalec. Nu de diminea. Va fi seara,
cam pe la ora asta. Nu vreau ca dumanul nostru s fie
prin preajm cnd am s-o fac. N-am s-i pun aua, fiindc
tiu c asta i-ar rni mndria i i-ar aminti de toi ceilali
oameni care te-au rnit. Va f i cu att mai greu pentru
mine, s te clresc p e deelate. Poi s m arunci i,
dac nu m mic destul de repede, s m omori. Dac vrei
s-o faci: Sper s nu vrei.

275

-Mam, e timpul? Frankie apruse lng ea. Hope ncepe


s se agite.
Da, e timpul. Deschide ua boxei. Cobor de pe gard
debloc poarta. S-i lsm s stea mpreun.
Un moment mai trziu, o privi pe Hope cum nvlea n
padoc, unde Charlie o ntmpina vesel. n asemenea momente,
termenul Perechea dobndea un nou neles. n seara asta i'
era uor s uite de brutalitatea i slbticia pe care cei doi cai
le manifestaser de-a lungul anilor. Afeciunea dintre iap i
armsar era evident. Doi mpotriva lumii ntregi,..
Ceva asemenea legturii dintre ea i Frankie.
nchise poarta. Mine, Charlie.

6
M duc n padoc, Frankie, spuse Grace. S ai grij de
mnz i de Hope.
- S nu-i aduc i pe Hope i pe Maestro n padoc?
- Nu, i nici pe Hope s n-o trimii dect dac-i spun eu.
- Nu pot s vin i eu cu tine pentru ctva timp? n clipa
urmtoare, i vzu expresia feei i se ncord. Ai s-o faci,
opti ea. In seara asta?
- Am s ncerc. Dac-am s-o fac ntr-adevr sau nu, depinde
de Charlie.
- Vreau s vin i eu s m uit.
- Mai bine nu. S-ar putea s sfresc grmad la pmnt.
- Te-am mai vzut aruncat de pe cal. Buzele lui Frankie
tremurau. Nu de-asta nu vrei s m uit, aa-i?
Grace ezit.
- Da, nu sta e adevratul motiv.
- i-e team c Charlie s-ar putea s-i fac ceva.
- E o posibilitate.
- Atunci, n-o face.
- Frankie...
- Ateapt pn eti sigur de el.
- S-ar putea s nu fiu niciodat sigur de el, dect dup ce
reuesc. n ultimele trei zile am fcut progrese, dar cine tie
dac sunt de ajuns?
Frankie i strnse flcile.
277

- Am s fiu i eu acolo. S-ar putea s ai nevoie de mine,


Grace o privi un moment, apoi o cuprinse scurt n brae.
- Dac m arunc, s nu intri n padoc. Paznicii au s
vad i vor veni s m scoat. Marvot nu vrea s mi se ntmple
nimic.
Spera din tot sufletul s fie aa. Toi cei de-acolo erau
ngrozii de Pereche i se putea s trgneze pn era prea
trziu.
- Dar nu vreau s te fac s crezi c se va ntmpla asta,
cred c n-am s pesc nimic.
Frankie trase adnc aer n piept i se ntoarse spre u. f
- Atunci, hai s mergem i s-o facem.
- Fir-ar a naibii de treab! murmur Kilmer.
i schimb poziia pe ramura copacului, strngnd i mi '
tare n mn binoclul cu infraroii.
Avea s-o fac.
n timp ce mergea spre armsar, i se simea tensiunea n
tot trupul, o anume elasticitate a pailor, ca i cum ar fi mers
pe un teren minat.
Iar dac ajungea n spinarea armsarului, era foarte posibil
ca efectul s fie la fel de exploziv.
Se opri n faa lui, vorbindu-i.
Armsarul nu se mica.
Pomi ncet ntr-o parte, pentru a sta lng el, vorbindu-i
mai departe.
Iisuse, era nebun. Calul nu era nici mcar neuat.
Acum sttea alturi, ridicnd minile pentru a-1 lua de
coam, vorbind, vorbind, vorbind...
Kilmer vedea grzile adunndu-se lng gard, privind.
Oprii-o, fir-ai ai dracu s...
Era clare pe el!
Calul sttea absolut ncremenit.
278

Grace se aplec nainte, iar Kilmer i vzu buzele


micndu-se.
Un minut.
Dou minute.
Trei minute.
Apoi armsarul explod, nvrtindu-se ntr-o serie de
smucituri care o rsuceau pe Grace ca pe o ppu.
i zbur, cznd n rn. Deasupra ei, calul se ridic n
dou picioare.
Kilmer i nh puca. Probabil era prea departe, dar
poate c mpuctura avea s...
Grace o auzi pe Frankie ipnd, cnd copitele lui Charlie
czur la doar civa centimetri de capul ei.
Se rostogoli ntr-o parte, dar Charlie se cabra din nou.
Lovind i mai aproape, de ast dat.
Dar tot far s-o ating...
- Mam!
Iar se ridica. Grace se mic nnebunit, vrnd s se dea la
o parte.
Apoi se opri, ncremenind, cnd i veni o idee.
Blufezi. OK, descarc-te. Amfcut ce-a trebuit s fac, iar
acum mi ari c nu-fi place. Dar nici nu-i displace chiar
att de tare nct s m omori.

Cu coada ochiului, vzu poarta deschizndu-se. Grzile.


- Nu! Nu intrai. E-n regul.
Fcu un efort s zac nemicat, n timp ce armsarul se
ridica iar pe picioarele dinapoi. Hristoase, era nebun. Copitele
alea i puteau sfrma craniul ntr-o clip.
Bulgri de rn i zburar n fa, cnd copitele izbir
iar pmntul.
Cu un nechezat furios, calul se rsuci n loc i pomi la
galop prin ocol.
279

Se terminase.
Pentru moment.
ncet, Grace se ridic n picioare i pomi spre el. Avea
dureri de la cztur i tremura de pe urma reaciei. N-o lua n
seam. Sosise momentul socotelilor. Nu putea s se opreasc
pn n-o acceptai
Ne ateapt o noapte lung, Charlie.

Stai pe el.
De dou ori n jurul padocului.
tie ce obosit eti.
tii i tu ce obosit e.
Lumina cenuie a zorilor se infiltra printre copaci, iar
Grace vedea faa palid a lui Frankie, n timp ce trecea pe
lng ea.
Ar fi trebuit s-o trimit la culcare de cteva ore. Dar se
temuse s lase armsarul singur fie i doar un minut.
nc dou ture i gata, OK?

Charlie grbi pasul i, o clip, Grace crezu c avea s


se repead n gard, aa cum fcuse de nenumrate ori n
noaptea aceea.
ncetini din nou.
O tur.
Era ameit de oboseal. Nu te molei. ine-i spatele
drept.
Te rog, nu te scutura, Charlie. Ne-ar f i prea greu, la
amndoi. Aproape am reuit. O s ne oprim cnd ajungem la
Frankie. Atunci am s m dau jos, i ne vom putea odihni
amndoi. Data viitoare vaf i mai uor. Vei ti c n-am s-ifac
niciun ru. i eu voi ti c n-ai s-mi faci... prea mult ru.
Treaba asta cu clria n-o s se ntmple prea des, dar va
trebui s m lai s-o fac, atunci cnd am nevoie. Crede-m,
ie i-a fost mai uor dect mie.

280

Dumnezeu i era martor s spunea adevrul.


Frankie era chiar n faa ei, eznd pe gard.
Ii fcu din mers cu mna.
Am reuit, Charlie.

Se ls s alunece de pe cal i se inu de coama lui, cnd


genunchii i se ndoir.
Spre surprinderea ei, armsarul nu se mic pn cnd
Grace nu-i regsi echilibrul. Apoi, n timp ce ea pornea
cltinndu-se spre poart, se ntoarse i plec la trap.
Frankie deschidea poarta, aruncndu-se n braele lui
Grace.
- Trebuia s atepi, murmur ea, strngnd-o ca ntr-o
menghin. Mi-a fost aa de fric... Trebuia s mai atepi...
- Nu puteam s mai atept, rspunse ea, trecndu-i cu
blndee degetele prin buclele lui Frankie. Sosise momentul.
A durat aa de mult...
- Nu-1 puteam prsi. Ar fi trebuit ca mine s iau
totul de la nceput. Arunc o privire spre cerul care se
lumina. Adic, azi...
- Bun treab.
Grace deveni rigid, apoi se ntoarse spre Marvot.
- Aa crezi?
- Excepional. Se uita la ea cu admiraie rece. Ari cam
ifonat, dar sunt impresionat.
- N-am ncercat s te impresionez. Nici mcar nu tiam
c eti aici.
- Abia acum cteva ore am venit. Uneori, oamenii mei
sunt foarte proti. N-au vrut s m trezeasc. Zmbi. Dar
spectacolul sta a meritat lipsa de somn. Chiar nu eram sigur
dac-1 puteai mblnzi sau nu.
- Nici nu l-am mblnzit. Nu cred c ar putea cineva s-o
fac. N-am reuit dect s ajung la o nelegere cu el.
- Merge i aa. l poi clri?
281

Ddu din cap.


- Nu sunt sigur, dar cred c-o s m lase s stau n spatele
lui. Dac-i pot spune unde s se duc, i el s fie atent? Cam
improbabil.
- Nici chiar dac foloseti o zbal?
- N-am s folosesc zbale. I-am vzut gura. Cei care au
ncercat s-l mblnzeasc ar merita s fie mpucai.
Marvot ridic din umeri.
- S-a vindecat. A trebuit s ncerc toate metodele. Doar o
dat s-a ntmplat. Era evident c nu mergea, iar armsarul ar
fi murit nainte de a se supune.
Ticlosul.
- Cu excepia ta, nclin el capul. Te felicit. i m mai
felicit i pe mine nsumi, pentru inteligena ideii de a te aduce
aici. Nu e cu adevrat necesar ca armsarul s-i execute
ordinele. Vrea doar s te conduc. Ochii i se ngustar,
privind-o atent. Vd c nu eti surprins. Cnd Kilmer a furat
harta, m-am gndit c probabil avea idee de ce era Perechea
att de important. Sunt sigur c a fost foarte dezamgit cnd
a vzut c e att de vag.
- Sunt surprins numai c nc mai crezi c Perechea te-ar
putea duce la motor. Sunt doar nite cai.
- Cred n puterea rzbunrii, iar Burton voia s se rzbune,
mi pot imagina ce plcere rutcioas a simit cnd m-a lsat
s fur cheia, dup ce se asigurase c se va rupe n broasc. Se
ntoarse s plece. Dar am avut rbdare, iar acum mi voi primi
rsplata. Mine plecm n Sahara.
Nu, spuse ea. Mai d-mi o zi.
O privi peste umr.
- Tragi de timp?
- Trebuie s fiu sigur de armsar.
Marvot ridic din umeri.
- O zi.
282

- i lum i iapa?
- Firete. Am ncercat s-i despart nainte, cnd i-am dus
la oaz. Nu merge. Nu se clintesc din ocol. Cel puin, cnd
sunt mpreun, ne las s-i ducem n deert.
- i mnzul.
- Nu e necesar.
- Ba e foarte necesar. Suge, i s-ar mbolnvi.
- Puin mi pas.
- Dac-i iei mnzul, iapa se va tulbura, iar asta l va tulbura
i pe armsar.
Privirea lui se ndrept spre Frankie.

- Eti sigur c iapa e cea care se va tulbura?


Nu-i rspunse.
- la i mnzul.
- i dac o lsm pe fiica ta aici, ca s aib grij de mnz?
-N u!
Marvot zmbi.
- D-mi un singur motiv de a lua i fata.
- Vrei s m concentrez ca s determin caii s fac ceea
ce vrei tu. Nu i-a putea convinge, dac sunt ngrijorat din
cauza lui Frankie.
- Subire, subire de tot. Dar vom lua i fata. S-ar putea s
am nevoie de ea la faa locului, ca s te stimulez.
- i mnzul? ntreb Frankie.
Marvot ridic din umeri.
- S-ar putea s fie ceva adevrat n ceea ce spune mama
ta. Nu vreau ca nimic s perturbe posibilitatea pe care o
ntrezresc n sfrii Poate s vin.
Grace l privi cum se ndeprta. Obinuse ceea ce voia, iar
asta era foarte bine, dar nu reuea s alunge fiorul ngheat
care o cuprinsese pe neateptate. Cnd ajungea n oaz, acela
avea s fie semnalul de ncepere a aciunii. Aici, Kilmer nu
avea nicio posibilitate s intervin, dar cnd soseau n Sahara
urma s fie nevoit s ncerce.
283

- De ce te ncruni? o ntreb Frankie. Am reuit s-l lum


cu noi pe Maestro.
- Cred c sunt cam obosit. i tu trebuie s fii obosit,
adug Grace, pornind spre grajd. S vedem dac apucm s
dormim cteva ore, nainte de a ne ncepe ziua.
- Mai nti, trebuie s vd ce fac Hope i Maestro, spuse
Frankie, alergnd pe lng ea. Ne vedem n cteva minute.
Grace nu se grbi s-o urmeze. Era nepenit, ncolit de
dureri i frnt de oboseal. Poate-ar fi fost mai bine s-o lase
pe Frankie s rmn acolo. Odat ce ajungeau la oaz, avea
s nimereasc n toiul aciunii. S-ar fi putut baza pe Kilmer s
aleag un om capabil s-o protejeze aici, la El Tariq.
Ce-i tot trecea prin cap? i-ar fi ieit din mini, dac risca
s-o lase pe Frankie n seama altcuiva. Un singur telefon de la
Marvot, i-ar fi putut s moar.
Nu, nicio variant nu era bun. Nu-i rmnea dect s
aleag rul cel mai mic.
Hristoase, l treceau nduelile.
i-i venea ru de la stomac.
Kilmer i rezem obrazul de ramur i nchise ochii.
Fusese o noapte infernal. Probabil urma s aib comaruri
cu armsarul la ridicndu-i copitele deasupra trupului czut
al lui Grace.
Brusc, l strbtu o strfulgerare de furie. De ce dracu n|iti
se lsase pguba? Ce idioenie o ndemnase s se tot in
dup el?
i venea s-o omoare.
i-i mai venea i s-o strng la piept i s-o apere de toi
armsarii nebuni i de ucigaii ca Marvot i toat lumea asta,
blestemat.
i mai voia i s-i spun ct de mndru era de ea.
i mai mult dect orice voia s se poat stpni, s nu se
duc la ferma de cai ca s-o ia i s distrug toat izbnda pentru
care luptase ea o noapte ntreag.
284

- Mam, eti OK? E zece.


ncet, Grace deschise ochii, pentru a vedea deasupra ei
faa ngrijorat a lui Frankie.
-Zece...? Se ridic n capul oaselor; scuturnd din cap ca
s se dezmeticeasc. mi pare ru. Se pare c am fost mai
obosit dect crezusem. Tu cnd te-ai sculat?
- Acum dou ore. Am vzut de mnz, i pe urm m-am
ntors aici. Credeam c aveai s te trezeti i tu, imediat.
- Vin acum... Dumnezeule, toate ncheieturile-i erau
nepenite. Nu tia dac aveau s-o in picioarele pn la
du, n timp ce pleca onticind ntr-acolo. Trebuie s m
spl, i pe urm s mnnc ceva. Cnd am ajuns aici, am
czut de pe picioare. Vrei s caui n rucsac i s-mi aduci
ceva s iau pe mine?
- Sigur. Ceva anume?
- Nite blugi. Intr n cabina duului i ncepu s se
dezbrace. i cmaa kaki.
- Poart cmaa kaki, i spuse Kilmer lui Donavan, la
telefon. Asta nseamn c ncearc s ne anune apropierea
unei schimbri.
- Ce fel de schimbare? ntreb Donavan. Dup o clip,
adug: ncearc s evadeze?
- N-a crede. Sunt prea multe grzi care patruleaz prin
jurul ei. Nu, cred c pleac i pornesc spre tine.
-D e ce-ar... Dumnezeule, a clrit armsarul?
-Azi-noapte.
- Fir-a al dracuI Ce-a mai vrea s fi fost i eu acolo!
- i eu. Era ct pe ce s mor. I-a luat aproape toat noaptea.
- S fiu al naibii, s tii c sunt mndru de ea.
-ncearc s ne dea un avertisment. Nu-1 lsa s se piard.
Pregtete totul acolo. Vin i eu imediat ce m conving s se
ndreapt spre oaz.
285

- Voi fi gata ct pot de repede.


i nchise.
Kilmer i bg telefonul n buzunar i ridic iar binocliij
la ochi. Grace era n padoc, iar interaciunea dintre ea i armsaSj
prea s-d repete pe Cea din noaptea trecut.
Nu, nu tocmai,.. O lsa s-l ncalece.
Sttu n spinarea lui doar cteva minute, apoi desclec||
Plec de lng el i se urc pe gard, vorbindu-i.
Peste cincisprezece minute, se duse iar la el i-l ncleca]
din nou.
Sfiu al naibii, s tii c sunt mndru ele ea, i revenir n
minte cuvintele lui Donavan.
Nu putea fi mai mndru dect Kilmer. Acum, c o pax|I
din teroarea interaciunii dintre armsar i Grace scdea, puteq/
lsa s ias n avanscen mndria feroce. Era puternic^
deteapt i curajoas. Ce mai femeie...
Femeia lui.
A lui? Dac Grace i-ar fi putut citi gndurile n acel mol
ment, probabil, i-ar fi tiat fuduliile. i totui, nu putea izgonii
acel sentiment posesiv pe care l simea pentru ea. Participai
i el la crearea femeii care era acum. Cu nou ani n urm* o
nvase lucruri pe care nule tia, ns nici nu avea idee ct de
multe l nvase i ea, n schimb.
Destul. Orict de mult ar fi vrut s-i revendice un rol n
furirea excepionalei persoane care era Grace Archer, n ultima!
instan, ea nu-i aparinea dect siei.
Iar el trebuia s se asigure c acea femeie i fiica lui aveau
s rmn n via pe parcursul urmtoarelor cteva zile.
- Au ajuns la oaz n dimineaa asta, la ora patru. eici|j|
fcu o mutr. Cu o caravan de maini de teren, trailere pentn 1
cai i camioane pline cu armata particular a lui Marvot. E ca:
286

o pat n peisaj. Mai ii tninte cnd i-am spus c suntem mpini


afar din habitatul nostru? La aa ceva m atept peste tot n
deert, n urmtorii civa ani.
- Poate c n-o fi tocmai aa, spuse Kilmer. Marvot e un
criminal, care-i croiete drum prin via cu bocancii. Ceilali
trebuie s fie mai puin agresivi.
- Dar intruziunea va exista, totui. i ntotdeauna vor fi
unii ca Marvot n lume, la fel cum ntotdeauna va exista rul,
ca s contrabalanseze binele. eicul desfur o hart pe masa
acoperit cu piele roas. A trimis deja santinele pentru a ncerca
s localizeze pe oricine ar putea s-i stea n drum, spuse el,
strngnd din buze. De parc ar putea s ne gseasc, atunci
cnd nu vrem s fim gsii. Noi cunoatem deertul sta. Dar
ridicm tabra ntr-o or, aa c hai s ne grbim. Art un
punct pe hart. Asta-i oaza. E cea pe care Marvot o folosete
ca baz tot timpul. Prima oar cnd a nceput s aduc aici
caii, a pus s i se construiasc un ocol i un opron. La tabr
mai sunt i cteva corturi mari, dar Marvot locuiete ntr-o
rulot cu aer condiionat de toat frumuseea. nfipse degetul
ntr-un loc din centrul taberei. Aici.
- i nconjurat de armata pe care ai menionat-o. Ci sunt?
- Omul meu a numrat douzeci i apte. Unde-i harta pe
care ai furat-o de la Marvot?
Kilmer scoase punga din buzunar i ddu la iveal harta,
desfcnd-o lng cea a eicului.
-Unde se duce Marvot, de obicei, cnd scoate Perechea
n deert?
eicul i art un cvadrat de pe hart.
- Aici. Sunt mai mult dune, cu excepia unui mic sat
prsit. Dar, la dou mile spre nord, ncepi s dai peste poalele
colinelor din jurul Munilor Atlas. Indic un alt loc pe hart,
n sat e ap, aa c Grace a ta s-ar putea opri s adape caii. Cu
287

un zmbet strmb; coment: Caii ar trebui s se simt ca acas


n sat. Acolo erau dai jos din trailere i acolo stteau. Marvot
nu-i putea face s se clinteasc din loc.
- Exist vreo posibilitate ca motorul s fe ascuns n sat?
- Nu. Marvot a ntors tot satul pe dos, cutndu-1. Perechea
era pur i simplu prea ncpnat ca s se urneasc.
- Sau prea bine dresat.
eicul ridic din umeri.
- Se poate i asta. Burton era pe deplin fanatic n
legtur cu dresajul Perechii. I-a luat cu el timp de apte
luni i nu tiu ce le-a fcut. Strnse din buze. Sau, poate
c nu vreau s tiu. Dar erau complet asculttori cu el,
cnd i-a adus napoi n tabr.
- Nu sunt sigur c le era mult mai bine cu el dect le e cu
Marvot, spuse Kilmer, aruncnd o privire spre satul de pe hart.
E pe-aici vreun loc unde s putem aranja o ntlnire cu Grace?
- Sunt cteva. Dar Marvot i va trimite oamenii nainte,
n cercetare. Aa face ntotdeauna.
-Putem s-i evitm. Atta vreme ct nu umbl nedezlipii
de Grace...
- Numai dac Marvot vrea s piard orice anse ca
Perechea s coopereze. A adus-o tocmai aici, deoarece caii.
erau foarte irascibili n compania oamenilor lui. Putem spera:
c, n atia ani, a nvat lecia. eicul fcu o pauz. Dar v fi
urmrit tot timpul, de la distan. Binocluri, telescoap... Va
fi ca o insect sub microscop. Dac dispare un minut, Marvot
va i pomi dup ea. Adu un elicopter; i-ai s te trezeti cu|
toat armata lui pe cap.
- tiu. S-ar putea s fiu nevoit s-i atac tabra de baz. i
tii cumva unde le ine pe Grace i Frankie?
- Intr-un cort, la marginea oazei. Un cort foarte bine pzit
i tii ce se va ntmpla dac Marvot bnuiete c-o s-o piard
pe Grace?
288

- tiu. N-o s se ntmple.


- La fel am spus i eu, cnd Marvot mi-a devastat tabra
i mi-a omort dresorul.
- N-o s se ntmple, repet Kilmer. Grace i Frankie
trebuie s fie plecate din oaz cnd va avea loc atacul.
- De acord. Aezndu-se, eicul privi gnditor harta. Nu-i
deloc uor. ns s-ar putea s existe o cale...
-Care?
- Las-m s m consult cu Hassan. Mi-a dat o veste
interesant, azi-diminea.
- Ce veste?
- La un moment dat, n urmtoarele cteva zile, va ncepe
un sirocco. S-ar putea s reuim s profitm de el.
- O furtun de nisip? De unde naiba tie? Furtunile de
nisip sunt imprevizibile ca toi dracii.
- Cunoate deertul sta. Are optzeci i nou de ani i a
trit aici din ziua n care s-a nscut. O furtun de nisip e o
mare primejdie pentru tribul meu. Trebuie s tim cnd ne
putem deplasa n siguran. Hassan nu greete prea des.
- Dar, uneori, i se mai ntmpl i lui?
- Se mai ntmpl. Nu e profet, n fond. Nu poate dect
s-o simt c vine, s-o miroas... Ridic din sprncene. Nu te
surprinde?
- Nu. i Grace are instinctul sta. Mereu putea s prevad
cnd venea ploaia.
- Cred c-o s-mi plac Grace asta a ta, zmbi eicul.
Atunci, te va crede cnd ai s-i spui c va avea acoperire, dac
reuete s-o scoat pe fiica ta din tabr?
- i poi transmite un mesaj?
eicul cltin din cap.
- Nu-i voi spune niciunuia dintre oamenii mei s intre n
tabra lui Marvot i s ia legtura cu ea. Asta depinde numai
de tine.
289

- Poi mcar s-mi spui cnd ar trebui s nceap furtun


aia de nisip?
- Crede c poimine, cel mai probabil. De obicei, Hassalj
tie mai multe chiar cu o zi nainte.
- Asta-i ncurajator. i cum ar putea Grace s-l amne pei|
Marvot, pn va fi Hassan sigur c ncepe?
- Asta iar e problema ta. Iar o femeie care poate spuftfl
cnd o s plou ar trebui s fie destul de deteapt ca s in nl
loo un broscoi rios ca Marvot.
Nici el nu-i prost.
- Adevrat... Tcu o clip. Uite cum facem. Am s-i trimiw
disear lui Marvot o diversiune, dac vrei ca ei s-i parvinil
nite informaii.
t r\Cum?
- Din cnd n cnd, prin oaz trei caravane comerciali!
L-au mai vizitat pe Marvot i nainte, cnd era aici. N-o s fie' ;
prea suspect, dac apare o caravan mic. i voi da ctevw
instruciuni i hainele potrivite, ca s te poi amesteca prinaB
ei. N-o s ai la dispoziie mult timp, nainte ca Marvot s-| j
alunge, dar s-ar putea s fie de ajuns. Btu iar cu degetul n j
cortul indicat pe hart. i nu uita garda de la cortul ei.
r Imposibil s-o uit. Kilmer se ntoarse spre intrare
cortului. i i-a fi recunosctor dac ai insista ea Hassan s
restrng ct mai mult intervalul la de probabilitate. Nu mi-aj
dat prea multe informaii utile pe care s i le transmit lui GraceJ
- Kilmer.

-C e?
- N-ai menionat motorul. Ai renunat la el?
- Pe dracu, cum s renun? N-am s-l las pe Marvot sj|;j
pun mna pe nimic din ceea Ce-i dorete, declar el repeziO
Dar nu voi risca viaa lui Grace i a lui Frankie, ca s i-l iauJ
Exist oricnd i o alt zi.
- Foarte nelept. Sper s le salvezi cu bine din minile iii
Marvot. i mai sper i s-i gseti motorul.
290

- Fiindc nu-i place cartelul petrolului?


- Parial. Pune-o pe Fatima s-i coloreze faa i trupul
mine, nainte de a te mbrca, i mai spuse eicul, zmbind.
O s-i fac mare plcere.
- Mi le fac singur, replic Kilmer, ieind din cort.
La vederea lui, Donavan se ndrept de spate.
- Cnd plecm? Ce fel de ajutor primim de la el?
- Nu al naibii de mult. Cred c putem conta pe el, la nevoie.
Pn nu ncepem ofensiva, nu risc pe nimeni. Se strmb.
Dar mi pune la dispoziie serviciile meteorologului tribului.
Deci, cred c n-ar trebui s m plng.
- Meteorolog?
- Am s-i explic n drum spre cortul meu. Ridic privirea
spre cer. Era limpede precum cristalul i presrat cu stele. Nici
urm de nor sau de vreo turbulen. M rog la toi sfinii ca
acest Hassan s fie la fel de bun ca i Grace la prezicerea
vremii...

\7
C h a r lie ncearc s drme arcul! anun Frankiijj
alergnd n cort. i mnzul e speriat, mam.

- Vin imediat.
Grace arunc prosopul de vase i iei n fug.
Frankie avea dreptate. Charlie se zbuciuma de furie, lovind
cu copitele n barele de lemn. Una se rupsese deja, iar iapa
ncepea s se agite i ea. ntr-o clip, avea s se alture jocului
distrugerii.
- Oprete-1! Marvot venea i el grbit spre ocol. O s se
rneasc. Nu mi-am dat attea osteneal doar ca acum s-i
rup un picior.
- mi crete inima cnd vd ct consideraie ai, rspunse
Grace, care dezlega deja poarta. Am s-l opresc. Nu-i lsa
oamenii s se apropie de el. Probabil crede c a fost trdat.
Recunoate locul sta. Mi-am dat seama, cnd l-am cobort
din trailer.
nc o scndur se rupse, lovit de copita lui Charlie.
Termin. Nu m ajui deloc, Charlie. Nu e ceea ce crezi%
Nimeni n-o s-i fac vreun ru, nici ie, nici lui Hope sau
mnzului. Trebuie s ne prefacem c lejucm jocul, o vreme}
O s fie pentru ultima oar, i promit.

O alt scndur se frnse.


Charlie...
291

Intr n ocol i pomi spre el. Cu ochii scnteindu-i


nnebunii, armsarul se ridic pe picioarele dinapoi. i o lu
la fug spre ea.
Grace se opri, ateptnd.
Charlie coti n ultima clip.
i promit, Charlie. D-mi doar o ans. Putem rezolva
totul mpreun.

Calul o lu la fug spre locul unde sttea Marvot, dincolo


de gard.
Marvot facu involuntar un pas napoi, cnd Charlie se
opri, derapnd.
Grace i stpni un zmbet.
Bravo ie. Mcar tii care-i inta. Acum, calmeaz-te i te
odihnete puin. S-ar putea s avem nevoie.

Charlie mai ddu cu Copita ntr-o scndur, apoi pomi la


trap spre latura opus a arcului.
Bine. Dar s nu omori niciun grjdar n timp ce ncearc
s repare ocolul. Nu vreau s ncerce vreunul dintre ei s v
fac ru niciunuia dintre voi. Oi fi tu puternic, dar rnnzul e
slab.

Se ntoarse i iei din arc.


- Mine va trebui s faci mai mult de-att, remarc Marvot.
N-ai fost prea autoritar.
- Nu ei mort, aa-i? Se juca doar cu tine. Leg poarta la
loc. Mine? Pornim de diminea?
- Nu mai avem niciun motiv s ateptm.
- Caii au nevoie de odihn. Sunt stresai.
- Au s supravieuiasc, arunc el peste umr} ntorcndu-se s plece. Juriul e nc retras pentru deliberare, n
legtur cu tine i fiica ta.
Grace se uit dup el n timp ce mergea spre rulota lui.
Juriul nu mai delibera nimic. Marvot se hotrse deja, cnd le
adusese la El Tariq.
293

- Mam, pot s intru n opron i s-l vd pe Maestro?!


ntreb Frankie.
Absent, Grace ddu din cap.
- Dar s nu te apropii de Charlie.
- Nici nu voiam. Nu-i place de mine.
- O s nvee s te plac. Dar acum nu e momentul. E
nervos.
- Mda, rspunse sec Frankie, mi-am dat seama, dup cum
a ncercat s dea jos ocolul. i eu eram cam nervoas.
Grace o privi cum ocolea cu grij zona unde domnea
Charlie, grbindu-se spre opron, unde stteau mpreun Hope
i mnzul. Nu ncpea nicio ndoial c Frankie era n siguran
cu ei. Fusese acceptat de Hope, iar mnzul o considera practic '
o a doua mam.
Se ntoarse i pomi napoi spre cortul ei.
Clopote.
Strigte.
Dangte de metal pe metal.
Ce naiba...?
Deodat, n faa ei apru un paznic.
- In cort, i nu te miti de-acolo.
- Ce se ntmpl?
- O caravan de negustori, rspunse omul, mpingnd-o
spre cort. Stai nuntru pn pleac.
Grace arunc o privire peste umr i zri o rulot, civa
clrei pe cai i, pentru numele lui Dumnezeu, pe cmile...
Paznicul nchise intrarea n cort, lsnd-o n penumbra cu
miros de mucegai. O caravan? Cam mare coincidena. Cu
siguran, Marvot avea s suspecteze orice intruziune n... i
Dou mini o prinser de umeri, din spate.
- N u striga, Grace.
Kilmer!
Se smulse din minile lui i se rsuci cu faa spre el.
294

^Idiotule! Tocmai mi spuneam c-i prea suspect treaba.


Marvot o s te prind i-o s te-atme la uscat.
- i mie mi-a fost dor de tine.
Grace i se arunc n brae.
- Pleac de-aici. Acum nu ne poi ajuta. Sunt prea multe
grzi, i...
-A m s plec, rspunse el, strngnd-o la piept. Dac taci
din gur i m lai s vorbesc.
Nici n-avea de gnd s-l lase s plece. i ngrop faa
lng umrul lui. Dumnezeule, ce dor i fusese de el! Nici
nu-i dduse seama ct de singur se simea, pn-1 atinsese.
i mirosea ciudat. A loiune de bronzat i a alune i a ceva
dulce...
- Vorbete.
- Cnd trebuie s ncepei cutrile cu Perechea?
- Mine. Dac Charlie nu-i rupe un picior ncercnd s
sparg arcul.
-Charlie?
- Aa a vrut Frankie s-l numim pe armsar. Pc iap o
cheam Hope.
- Trebuie s mai tragi de timp. Avem nevoie de nc o zi.
- Pot s-i amintesc c nu prea am de ales? i de ce;
m rog?
- Poimine va izbucni un sirocco. Aa, ne va fi mai uor
s v lum de-aici, pe tine i pe Frankie.
- mi dau seama. Dar de unde naiba tii c-o s fie o furtun
de nisip? Nimic nu e mai imprevizibil dect un sirocco. Astea
ncep din senin.
- La fel am spus i eu. Dar A dam are propriul lui
guru-al-vremii n trib. Dup el, dac Hassan zice c-o s se
ntmple, se va ntmpla.
- Cnd? La ce or? .
4 Aici e cam neclar. Hassan crede c va nccpe
dup-amiaz.
295

- Iar dac e diminea, atunci nici mcar n-am s pot ieji


din tabr.
- i va trebui s ne gndim la alt soluie. Fcu o pauz!
Frankie ce face?
- Minunat. Ai s fii mndru de ea.
- Sunt nc de pe-acum. i de tine. i ddu drumul i facu-i
un pas napoi. Acum trebuie s ies de-aici. Adam a spus c rn
pot sta mai mult de cteva minute.
Grace nu voia s-l lase s plece. Iisuse, ce fric-i era;
pentru el!
- Ai idee cum o s-l amn pe Marvot?
-D a.
Vr mna n buzunar i-i ddu un pacheel.
- Asta te va mbolnvi ngrozitor pentru dousprezece
ore. Vomismente. Diaree. Crampe la stomac. Va fi clar pentru
Marvot c nu eti n star de nimic.
- 1-auzi, mersi! replic ea sarcastic, lund pachetul. Credc bate chiar i o pastil de cianur.
- Mine s-ar putea s fii de alt prere, spuse Kilmer*.
strngnd din buze. Nu-mi convine c trebuie s i-o dau. Dac
gseti vreo alt cale, folosete-o. *
- Aa voi face.
Pentru prima oar, i observ mbrcmintea de btina
i pielea mai nchis la culoare.
- Ari de parc-ai fi din,A h Baba i cei patruzeci de hoiei
Strmb din nas. i pui.
- M-am gndit c puin marijuana m va face s fiu mai
autentic, dei oamenii lui Adam n-au voie s se ating de ea.
Pomi spre captul opus al cortului, unde slbise legturile
ca s se trasc pe sub pnz. Din mers, i mai arunc 0 privirS
- O s fie OK, Grace. ncearc doar s-l convingi s-o laei
pe Frankie s vin i ea cu tine. V vom putea culege pe
amndou dintr-o micare.
2%

- i dac n-o s-o lase?


- Atunci, va trebui s trimitem alt grup dup ea. De vreme
ce n-o s fie sigur c te-am luat pe tine, o s mearg mai uor.
- Cu condiia ca acel sirocco miraculos s nceap din
senin.
- O s nceap, spuse el, ridicnd marginea pnzei. Cred
c meritm i noi un miracol.
O strbtu un fior de team.
- Ai pus pe cineva s stea de veghe lng cort? Ai s...
Sigur c da.
Kilmer zmbi.
- Mai mult ca sigur.
i plec.
Unghiile lui Grace se nfipser n palme, n timp ce asculta.
Ar fi vrut s fug afar i s vad ce se ntmpla. i nu putea
dect s stea acolo, ciulind urechile pentru a prinde fiecare
sunet, ca s ncerce s-i dea seama dac lui Kilmer nu i se
ntmpla nimic.
O mpuctur!
O, Doamne.
Rsete. Clopote. Vocea lui Marvot.
Nu striga. Prea doar nemulumit.
nc un foc de arm.
Alerg la ua cortului i ddu pnza la o parte.
Paznicul care o mpinsese n cort tocmai se apropia din
nou, trgnd-o dup el pe Frankie, care se zbtea.
- Mam, spune-i! Trebuie s m ntorc la mnz. Toate
mpucturile astea l-au speriat.
Grace n-o lu n seam, ntrebndu-1 doar pe paznic:
- Cine trage i de ce?
Omul ridic din umeri.
- ncearc s ne vnd arme. Foarte proast calitate.
Unele-s aa de vechi, c-au fost folosite n rzboiul dintre Iran
297

i Irak. Vor pleca n curnd. Le-am permis s stea doar fiindc


ne interesau armele. O mpinse pe Frankie spre ea. N-are pic
de respect. Dac era a mea, o bteam de nu se mai putea ine
pe picioare.
- Nu m ndoiesc! Grace o trase pe Frankie n cort. S nj
spui cnd au plecat, ca s ne putem ntoarce la cai. Ls pnza!
la loc i, cnd Frankie vru s protesteze, ridic o mn. Tcu
Nu e nevoie s cocoloeti mnzul chiar tot timpul. O vreme,
trebuie s stm la locul nostru.
- De ce? Mnzul este... Se ntrerupse, adulmecnd;
Miroase... ciudat.
- Intr-adevr, cam miroase. i trebuie s dai afar mirosul|
sta de-aici imediat ce ne las s deschidem cortul. Folosete
tot ce gseti ca s-i faci vnt.
- Dar ce e... Fcu ochii mari. Jake?
nc o detuntur.
La naiba, de ce semnau brbaii aa de mult cu copiii,
cnd era vorba de arme?
- Jake, confirm Grace, ncrucindu-i braele pe piept
ca s le opreasc tremurul. Dar nc nu ne poate ajuta. Trebuie
s mai ateptm.
- Ct de mult?
- N-am s-i spun asta. Nu c n-a avea ncredere n tine.
Vreau doar ca reaciile tale s par naturale, orice s-ar ntmpla,
nelegi? ,
Fata ddu ncet din cap.
- Cred c da. Ce trebuie s fac?
- S ai grij de mnz i de Hppe. Tcu o clip. i s-ar
putea trebuiasc s ai grij i de Charlie.
- De ce? i-am spus, nu-i place de mine.
- Nu vreau s i se ntmple nimic. i n-am ncredere n
paznici c vor avea grij de el.
- Dar vei fi i tu aici, ca s... Nu?
298

-E u am s fiu destul de ru bolnav, pentru un timp. S-ar


putea s n-am cum s te ajut.
- Adic ai s te prefaci bolnav, da?
Grace cltin din cap.
-N -am s m prefac. ngenunche n faa fetiei, lundu-i
minile intr-ale ei. M voi mbolnvi anume, puior. Dar n-o
s dureze dect o zi, apoi am s-mi revin.
- De ce? insist Frankie. apucndu-i strns minile. Nu
vreau s fii bolnav. Dac nu te mai faci bine?
- Am s m fac bine.
De unde tii?
- Fiindc Jake mi-a dat medicamentul care o s m
mbolnveasc, i am ncredere n el. Trebuie s ai ncredere
n el i tu.
Frankie cltin din cap.
- Ba, dac te mbolnvete, n-am.
- Nu mi-ar face niciun ru, Frankie. Cum nici ie nu i-ar
face. Nu reuea s-o conving. Frankie era ngrozit - i cine-ar
fi putut s i-o reproeze? Cea mai groaznic spaim prin care
putea trece un copil era teroarea c i-ar fi putut pierde un
printe. ine la noi, Frankie...Of, ce naiba, spune-i! tii de ce
trebuie s avem ncredere n el?
- Fiindc-i un om bun?
Trase adnc aer n piept.
- E tatl tu, Frankie.
T-Ce?
ocul de pe faa lui Frankie fcu s-o strbat un val de
team nelmurit. Fcuse o greeal? Ar fi trebuit s mai
atepte? Ar fi fost mai bine s nu-i spun deloc?: '
- sta-i adevrul.
- Nu m-a... vrut?
- Nu, nici pe departe, se grbi ea s-o asigure. Te-a dorit.
Dar voia s fii n siguran, s fim amndou n siguran.

299

Privirea lui Frankie i cercet faa.


- Sincer?
- Sincer. Nu-i dduse seama pn n clipa aceea c
ntr-adevr credea tot ceea ce-i spusese Kilmer. Aa c trebuie
s ai ncredere n Jake fiindc te iubete foarte, foarte mult. O
strnse pe Frankie la piept, apoi o ndeprt din nou, ca s-o I
priveasc n ochi. i niciodat nu mi-ar da ceva care s m 1
mbolnveasc, dac pe urm n-a putea s m vindec.
- Ca n filmul la la care ne-am uitat. la cu mormntuli
La nceput, nu nelese. Apoi...
- A, Romeo i Julieta... Chicoti. Da, cu siguran c-am s
revin la via n dousprezece ore. Dar pn atunci, va trebui
s te ocupi tu de toate.
Frankie ddu din cap.
- i cnd i-e ru, am s m prefac c mi-e fric.
- Nu cred c va fi nevoie s te prefaci, replic Grace,
srutnd-o pe frunte. Dar nici s nu te sperii prea tare. M-ar
face s m simt i mai ru. OK?
- OK. Fetia i umezi buzele. Cnd?
- Voi lua medicamentul noaptea, pentru ca mine s-mi
fie ru aproape toat ziua. O mngie pe pr, nlturndu-i-1
din jurul feei. i nu poi face pentru mine nimic altceva dec
s ai grij de cai. O s te doar s m vezi aa, i va trebui s
fii foarte curajoas.
- Poate c medicamentul n-o s mearg.
- Ba o s mearg, fiindc aa a zis Jake. i acum, hai s
mncm ceva i s vedem dac ne las s ne ducem napoi la
cai. N-am mai auzit mpucturi. Tu?
- Nici eu. Frankie tremura. M-am tot gndit, i nu-mi
place treaba asta, mam.
- Nici mie. Iar mine o s-mi plac i mai puin. Dar e
ansa noastr, Frankie. Trebuie s profitm de orice ans ni
se ivete. Se ridic n picioare. i acum, hai s mergem s i-1
linitim pe Maestro.
300

Grace potrivi cu grij ptura n jurul lui Frankie, care


adormise i pomi ncet spre ieirea din cort. n clipa urmtoare
ajunse afar i fu interceptat de paznic.
- Nu ncerc s fug, spuse ea obosit. Trebuie doar s mai
controlez o dat caii. Marvot n-o s se supere, te asigur.
- E trei dimineaa, spuse bnuitor omul. Du-te napoi
n cort.
- Ascult, nu m simt prea bine i nu-mi arde de ceart.
Vrei s-l trezesc pe Marvot i s-i explic c m-ai mpiedicat
s-mi fac treaba? N-o s-i convin.
Paznicul ezit, apoi se ddu la o parte.
- Pot s vd ocolul de-aici, spuse el. Stai aa nct s nu te
pierd din ochi. i dau zece minute.
- N-o s am nevoie de atta timp.
Charlie sttea n cellalt capt al arcului, dar, la apropierea
ei, nl capul.
N-am venit aici ca s te deranjez. Trebuia s-i spun
c mine n-o s ne vedem. Frankie va f i aici, i-o s fie
speriat i ngrijorat, aa c mi-ar plcea s nu te pori
de tot rahatu cu ea. Voi ncerca s vin la tine mine-noapte,
iar n ziua urmtoare o s mergem n deert. Nu va mai
fi ca nainte. Nu-mi pas dac m duci s gsesc ceva sau
nu. Dac vrei s hoinreti toat ziua, excelent. Dar
ajut-m, numai, i-i promit c tu i Hope vei scpa de
duman. OK?

Charlie se mai uit o clip la ea, apoi i mut privirea.


ncurajator rspuns.

ntorcndu-se n loc, Grace pomi napoi spre cort.


Charlie nechez.
i arunc o privire peste umr. Nici acum nu se uita la ea.
Ce naiba? Se atepta s plvrgeasc la fel ca Mr. Ed din
serialul la vechi de la televizor? Nici mcar nu tia ct de
301

mult nelege din spusele ei. Dac nelegea ceva. nc din]


copilrie crezuse c, n unele momente, putea ptrunde acea i
putere de nelegere. C ntre cai i oameni se pot crea legturi
strnse, dac in destul de mult unii la alii. Acum ns era
ndeajuns de descurajat ca s se ntrebe dac nu cumva s
amgea singur.
Ei bine, las-o balt. N-ai cum s faci mai mult dect poiJ
Doar n-o s...
Charlie nechez din nou. Iar cnd ntoarse din nou capul '
spre el, l vzu venind n locul unde sttuse ea, la gard,
uitndu-se n urma ei.
Dac m nelegi, s fii bun cu Frankie. Ajut-o.

Se ntoarse grbit la cort i trecu pe lng paznic, fr a-1


nvrednici nici mcar cu o privire.
Frankie dormea adnc.
Att de frumoas... N-o trezi pn nu e cu adevrat nevoie.
Avea s fie deranjat destul de curnd.
Se uit la ceas. Patru far un sfert dimineaa. Sosise
momentul.
Scoase pachetul i lu o ceac de ap din gleata de
lng pat.
Nu mai sta pe gnduri. F-o i gata.
nghii praful, apoi bu i apa, ca s-i alunece mai bine pe
gt. Rupse repede n bucele pacheelul gol i-l ndes n
fundul rucsacului. Acum trebuia s se mite repede. Nu tia
ct de curnd avea s-i fac pulberea efectul. Puse ceac
metalic la loc lng gleata cu ap, se culc i se acoperi cu
ptura. Fcuse tot ce putea. Pregtise terenul, spunndu-i
paznicului c nu se simea prea bine. Luase praful la termenul
cel mai logic. Dac avea s-o fac s se simt ru dousprezece,
ore n cap, aa cum i spusese Kilmer, nsemna c nu putea1
s-i revin dect spre sear.
Nu se simea ru. Poate c Kilmer i dduse alt...
302

Ai ncredere n el, i spusese ea lui Frankie. Zmbi amar.


Ce ciudat, a trebuiasc s aib ncredere n el apropo de o
doz care s-o...
Icni de durere.

Stomacul i se ncorda, sfiat n chinuri.


Abia ajunse la gleata cu ap, nainte de a voma.
- Ari ngrozitor, se ncrunt Marvot, privind-o. Pazriicul
spune C de-o or tot veri. Ce-i cu tine?
-r De unde s tiu eu? nchise ochii, n timp ce 0 strbateau
valuri-valuri de grea. M-ai otrvit?
- Nu fi idioat, replic el scurt. Am nevoie de tine.
- Mare minune. Atunci, o fi o toxiinfecie alimentar, sau
o grip, sau... m-o fi mucat vreo gnganie. Nu tiu... Tu decizi.
Se mpletici iar spre gleat. Eu am treab.
Icni, dar nu mai avea nimic n stomac, ce s elimine.
Dumnezeule, ru i mai era!
- M simt puin mai bine dect acum o or. Poate c ce-a
fost mai ru a trecut.
- Ari dezgusttor. Buzele lui se strmbar a sil. Iar n
cortul sta miroase a vom, remarc el, pornind spre ieire.
Nu-mi place deloc ce se ntmpl.
- Nici mie.
Avea frisoane i tremura de pe urma reaciei. Iisuse,
Kilmer, chiar a fost nevoie s faci o treab att de bun? Da,
fusese nevoie, altfel n-ar fi artat convingtor.
- Vine i la mine un medic...?
- Pe naiba, nici s nu te gndeti. N-am s permit
amestecuri din afar. Aici nu se aplic prevederile conveniei
de la Geneva. O privi pe Frankie, care sttea ghemuit ntr-un
col. Poate-ai s te vindeci mai repede, dac-i amintesc c,
fr tine, ea nu mi-e de niciun folos.
- Mai las-m doar puin timp... Se aplee iar peste gleat,
cnd o strbtu un nou val de grea. Doar cteva ore...
303

Cnd ridic din nou capul, Marvot dispruse.


-N u credeam c-o s fie aa, mam, opti Frankie, cu ochii
uriai pe faa palid. Ai s mori?
- Nu, i-am spus... Fu nevoit s nchid iar ochii. Dup;
ziua de azi o s-mi treac. Va fi totul bine.
- Jake nu trebuia s te mbolnveasc aa de ru.
- Ba da, a fcut ce trebuia. i era greu s discute cu ea n
contradictoriu, cnd o durea tot trupul. Iar tu n-ar trebui s stai
aici, cu mine. N-ai cum s m ajui. Du-te afar i mergi s te
ocupi de cai.
- Nu vreau s plec de lng tine..
- Iei afar de-aici, Frankie. Mi-e mai greu cnd te vd 1
cum stai i te frmni.
9
ncet, Frankie se ridic n picioare.
- Pot s m ntorc curnd?
- In patru ore. Doar ca s te uii i s te asiguri c sunt J
bine. Pe urm, ai s te ntorci la caii ti.
-N u vreau... Se ntrerupse, ntorcndu-se spre u. Nu-mi i
place cnd i-e ru. Ar fi trebuit s... Nu-mi place.
Dar iei din cort, iar Grace i fu recunosctoare. Era destul
de ru c se simea att de ngrozitor, fr a mai fi nevoie s-o fl
ncurajeze i pe Frankie. Dei o prevenise, tiuse c fetia nu-i 1
putea pstra deloc calmul, la vederea efectelor bolii. Era prea J
iubitoare; aveau ntre ele o relaie prea strns.
O, Doamne, iar i venea s verse...
Rezist i att. Orele vor trece, iar durerea i greurile au ]
s nceteze.
Dar dac furtuna aia de nisip nu vine mine, conform |
programului, am s te omor, Kilmer.
Pe la amiaz, diareea i vomismentele lui Grace se
opriser, dar frisoanele continuau. n jurul orei trei, i frigurile
ncetaser treptat, lsnd-o slbit i complet epuizat. Pe la
cinci, putea s bea puin ap.
304

La cinci i jumtate, Marvot i fcu nc o vizit.


- Te simi bine?
- N-a spune asta. Nu mi-ar strica nc o zi de odihn.
- N-ai s-o capei, replic el scurt. M-ai icut s pierd destul
timp. ncepi de la opt, mine-diminea.
- Dar susii c ai avea att de mult rbdare...
- Am ajuns la captul ei. Sunt prea aproape de destinaie.
- Foarte bine, atunci - la opt. Fcu o pauz. Vreau s-o iau
i pe Frankie cu mine.
-N u. "
- S e nelege bine cu iapa. Am nevoie de ajutor.
-N -a clrit-o niciodat. Ai armsarul, iar iapa o poi duce
de drlogi.
-A avea anse mai mari dac...
- Nu, zmbi el crud. Sunt absolut sigur C-ai s te
concentrezi din toat inima asupra cutrii, dac fata rmne
n custodia mea iubitoare. Fiindc, dac nu obin fie un rezultat
concret, fie mcar un indiciu privind locul unde e ascuns
motorul, am s mpuc mnzul la n faa fetiei. i nu cred c
i-ar plcea asta.
Grace vzu pe faa lui Frankie teroarea cauzat de aceast
ameninare.
Ticlosul. Spuse printre dini:
- mi voi da toat silina s-i gsesc cea ce doreti.
- tiu, rspunse el, plecnd. Nu trebuie dect s aps pe
butoanele potrivite.
Moartea mnzului. Poate i moartea lui Frankie.
-N-am s-l las s-o fac, spuse Frankie cu ferocitate. N-am
s-l las s-i fac nimic lui Maestro.
- A fost doar o ameninare, Frankie.
- Ar face-o. tiu c ar fi n stare. N-am s-l las.
Frankie era ftirioas i speriat, dar nu se temea mai mult
dect Grace, care dorise cu disperare ca Marvot s-i permit
fetiei s-o nsoeasc.
305

Pstreaz-i calmul. Kilmer va ti c Frankie a rmas n i


tabr i c va trebui s-i adapteze planurile n funcie de
situaia asta.
ns i-ar fi fost mai uor dac Frankie era cu ea, astfel
nct s se asigure c n-o pndea niciun pericol.
- Ascult, Frankie, Jake o s vin dup tine, i nu trebuie
s lai ca mnzul s te mpiedice s te duci cu el. Marvot nu va
mpuca mnzul dect dac are ceva de ctigat din asta. Dac
nu eti aici, n-o s ne poat face ru, omorndu-1.
- Ba ar putea. n ochii fetiei luceau lacrimi. i numai eu
a fi de vin. N-am s plec fr Maestro.
Grace i privi neputincioas fiica.
- Frankie, n-ar fi... OK, vom gsi o cale s-l scoatem i pe
Maestro de-aici. Tu fii doar pregtit.
Frankie ddu din cap.
- i-am s-l pregtesc i pe el.
i cum naiba avea s-l ia pe mnzul la lung n picioare
de sub nasul lui Marvot?
S cnte dup ureche. Era tot ce puteau face cnd n-aveau
cum s planifice cu certitudine ceva, de la un minut la altul.
- Aa s faci. Se ridic n capul oaselor, dup care nchise
pentru cteva momente ochii, nfruntndu-i ameeala. Dar,
n momentul de fa, am nevoie de tine ca s faci ceva mult
mai simplu. Vrei s te duci i s-i ceri paznicului s-mi aduc
o farfurie cu bor de came, de orice fel? Trebuie s-mi refac
puterile pn mine-diminea.
- Sigur, rspunse Frankie, srind n picioare. i altceva?1
Grace cltin din cap.
- Voi ncerca puin hran solid, mai ncolo. Strmb
din nas. i pe urm, am s m spl i facem curat i n cortul
sta. Miroase ngrozitor. Mi se face ru din nou doar cnd
simt mirosul de vom.
306

- Exact, rspunse Frankie i iei n fug.


Grace se puse pe picioare i o urm pn la ua cortului,
de unde ridic privirea spre bolta cerului.
Un cer albastru, doar cu civa noriori albi. Nicio boare
de vnt.
Mizaser totul pe siroccoul care trebuia s izbucneasc a
doua zi, i nu se zrea niciun semn c s-ar fi pregtit aa ceva.
Ei bine, dac nu ncepea, aveau s-o ia n alt direcie. Kilmer
trebuia s aib un plan de rezerv. Iar ea nu trebuia s-i piard
ncrederea.
Marvot ncepea s-i piard rbdarea. Ameninarea lui la
adresa lui Frankie nu era doar o vorb-n vnt.
Atunci, avea s se ocupe i de el. Urma s gseasc o cale
de a-1 opri pn se punea la punct un alt plan.
Dar, fir-ar s fie, ar fi vrut s simt cel puin o adiere, s
zreasc mcar un freamt al nisipului de pe dune, care s
indice cea mai mic turbulen n linitea naturii.
Nimic.
Trailerele cailor i dou rulote plecar din oaz n
dimineaa urmtoare, la ora opt i jumtate. Ajunser n satul
prsit Kartal peste o or.
Cinci minute mai trziu, Blockman se ls s alunece pe
panta dunei, spre locul unde-1 ateptau Kilmer i Adam.
- Tocmai au cobort caii din remorci. Frankie nu-i cu ei.
- La naiba. Kilmer se ntoarse spre Adam. Va trebui s
mprim echipa n dou. Noi o lum pe Grace, iar pe Donavan
l trimit s-o salveze pe Frankie.
Adam ddu din cap.
- Va trebui s v micai repede, spuse el, ntorcndu-se
s-o ia din loc. Acum eu m duc s vd unde-i posteaz Marvot
garda pentru Grace a ta. Cnd ncepe furtuna, va trebui s
tim unde e, ca s nu nimerim peste el.
307

- Dac ncepe.
- Va ncepe, azi. Hassan zice c-i dor dinii. E un semn
sut la sut sigur.
- Perfect. Kilmer ncepu s se trasc n susul dunei. S
sperm c nu-i doar o simpl carie.
- Plecai de-aici. Toat lumea! ordon Grace, fcnd un
pas spre Charlie. Prezena voastr l enerveaz, Marvot.
- Plecm, rspunse Marvot, ntorcndu-se la rulot. De
fapt, e de un calm uluitor. De obicei, la vremea asta ncercase
deja s-i calce n picioare pe toi grjdarii aflai mai aproape
de zece metri de el. Sunt impresionat.
- Asta nu nseamn c-o s porneasc la trap pn la
ascunztoarea lui Burton, spuse Grace, punnd o mn pe
coama lui Charlie; armsarul era ncordat, dar nu se feri de ea.
Care, probabil, nici nu exist. Mai degrab a distrus motorul,
ca s nu putei pune voi mna pe el.
- Ba exist. Burton avea un orgoliu gigantic. N-ar renuna
la ansa de a deveni un nume de marc la nivel mondial. i pe
undeva prin zona aia e. Dac n-a fi fost nevoit s-l omor pe
nenorocit, ne-ar fi spus locul exact. O privi n ochi. ncepe
imediat, iar noi vom reveni s instalm o baz aici. Pe sear,
ne ntoarcem s v lum. Mi-am pus oamenii s cercetez toat
regiunea, iar Kilmer nu e nicieri prin apropiere. Totui, cineva
o s stea cu ochii pe tine tot timpul. Nu ncerca s fugi, altfel
am s m ntorc la oaz s m socotesc cu fiica ta.
- Cum crezi c-a putea s fug, cu doi cai nrvai i un
deert ntreg de traversat? Se ntoarse i pomi spre Hope. Iapa
prea mult mai calm dect Charlie. De la naterea mnzului,
se linitise considerabil. A avea nevoie de un djinn n sticl.
Marvot ddu din cap.
- Iar Kilmer nu e un vrjitor.
308

i o lu din loc, urmat de toat suita lui de vehicule.


Grace o btu pe Hope pe gt, apoi se ntoarse spre Charlie.
- Ei, biete, acum suntem de unii singuri...
Se uit spre deertul din jur, cltinnd din cap. Dunele
erau enorme, iar soarele care le sclda n razele lui aurii avea
s devin prjolitor de fierbinte n doar cteva ore. n deprtare
se distingeau poalele Munilor Atlas, care artau rcoroase i
mbietoare, n comparaie cu goliciunea arid care o nconjura.
Citise undeva c n Sahara exista o dun gigantic, mare ct
Rhode Island. Uitndu-se la acele dune, nu-i era deloc greu
s-o cread.
Kilmer nu e un vrjitor
Kilmer nu e nicieri prin apropiere.

Dar Marvot se nela. Grace lucrase cu Kilmer i tia c


putea deveni i vrjitor, n unele ocazii. Dac nu voia s fie
gsit, nimeni nu-1 putea gsi. i avea s-i fie alturi, cnd avea
nevoie de el.
- S mergem

Se slt pe spinarea lui Charlie i ncepu s strng funia


lui Hope.
Apoi se opri, privind spre iap. Frnghia aia era cea mai
mare prostie. Doar nu putea controla iapa cu ea. Hope avea
s-l urmeze pe Charlie fr funie, care ar fi putut chiar s-i
ncurce. i ddu drumul.
- Vino, Hope. Hai, s terminm ct mai repede, ca s te
poi ntoarce la mnzul tu.
Hope nechez i veni repede spre ei.
- Charlie?
Oare avea s se mite? Sau urma s refuze s se clinteasc,
aa cum fcuse ntotdeauna n trecut, cnd era adus acolo?
Charlie, Jir-ar s fie. Mergi. Nu conteaz ncotro.
Mic-te doar.
309

Armsarul fcu un pas nainte, apoi nc unul.


Vomf i tot aici cnd o s se ntoarc Marvot, dac nu\
mergi mai repede. Personal, n-am niciun chef s-l revdpred
curnd.

Charlie pomi la pas, apoi la trap.


Aleluia. Picioarele ei se strnser n jurul lui.
i acum, plimb-te i simte-te bine pn vine Kilmer s
ne ia.

Dar cerul continua s fie limpede precum cristalul, de un


albastru att de intens, nct o dureau ochii privindu-1.
Iar Kilmer n-avea s vin dect odat cu furtuna.

TJLde-i blestematul la de sirocco? mri Kilmer,


tergndu-i fruntea de sudoare. De trei ore umbl pe-acolo,
i nu putem face o micare.

Adam ridic din umeri.


- Curnd. Ai rbdare.
- Pe-asta spune-i-o lui Marvot. Caii ia umbl fr nicio
destinaie precis, se vede clar c nu fac dect s se plimbe.
Dac ajunge la concluzia c Grace nu-i e de niciun folos, o s-o
omoare far s clipeasc.
- Poate c-o s-i mai acorde nc o zi.
- nc o zi? Ai zis c furtuna o s izbucneasc azi.
-S -ar putea ca Hassan s se fi nelat. i-am spus c le
nimerete doar cu o precizie de nouzeci la sut.
Kilmer njur printre dini.
- Adam, asta-i cea mai,,.
- Stai, l opri eicul, ridicnd capul. Simi?
-C e?
-Vntul.
-N u simt nimic.
- Atunci, poate c mi s-a prut. Nici eu nu-1 mai simt.
- Te nvrteti n cerc, Charlie, spuse Grace, lund o
de ap din bidon. tiu al naibii de bine c-am mai
vzut albia asta de ru secat. n ultimele dou ore, se abtuse
nghiitur

311

de cteva ori tot mai aproape de poalele Munilor Atlas. La


naiba, poate cuta ap. i-e sete? Cobor de pe cal i turn ap
n vasul pe care-1 adusese cu ea. N-ar trebui s m plng. Ai
fcut o treab foarte bun, cu toate plimbrile astea. mi pare
ru c s-ar putea s fie degeaba. Cred c meteorologul eicului
e nebun. Se pare c va trebui s ncerc s-l conving pe Marvot
nc o dat...
Charlie ridic att de repede capul, nct vrs apa din
vas. Nechez, cabrndu-se.
- Ce naiba?
Hope se ridica i ea pe picioarele dindrt, cu o lucire
nnebunit n ochi.
Spaim. Erau speriai.
Iar Charlie se uita spre apus.
Capul lui Grace se rsuci brusc ntr-acolo.
ntuneric.
Cu un moment nainte, orizontul fusese senin. Acum; l
nvluia o cea negricioas.
Sirocco.

Un voal de nisip, ntins ct vedeai cu ochii, se apropia cu


repeziciune. n cteva minute, avea s ajung la ea.
Ascunznd-o de Marvot i de oamenii lui.
- Hai, Kilmer, opti Grace. Hai i salveaz-ne.
i scoase repede bluza pe care o purtase peste tricou i
earfa cu care-i legase prul la spate. Cu puin noroc, Kilmer
i oamenii lui aveau s ajung acolo n cteva minute, dar
stratul acela de nisip putea s-i nbue dac-1 inhalau, ea sau
caii. Rupse cmaa n dou i umezi ambele buci.
- N-o s v plac, i spuse ea lui Charlie, apropiindu-se,i
dar trebuie s ai ncredere-n mine. Cred c Hope o s m lase
s-i fac asta i ei, dac te vede. i dac vrei s-o salvm, va
trebui s m lai s-o fac.
Nisipul ncepuse deja s-i nepe faa, iar furtuna nc nici
nu ajunsese la ei.
312

Charlie se retrgea din faa ei.


- Trebuie s m lai s te ajut, Charlie, insist ea,
auzindu-i disperarea n voce. Ai ncredere-n mine.
Armsarul continua s se retrag.
Oprindu-se, Grace inspir adnc.
- Nu te pot sili s primeti. Dar eu nu te-am minit
niciodat. Niciodat nu i-am fcut vreun ru. N-am s-i fac
nici acum.
Calul se opri, privind-o. Coama i era ridicat de vntul n
rafale, iar muchii-i stteau ncordai.
Grace mai fcu un pas.
- Te rog. Am s-i pun asta peste ochi i nas, ca s poi
respira mai uor. i pe urm, vom sta mpreun pn vine
ajutorul. OK?
O lsase s se apropie. ncet, i petrecu crpa umed peste
ochi i nas i o nnod.
- Foarte bine, spuse ea cu o voce linititoare. N-are de ce
s-i fie team. Acum, am s-o leg i pe Hope, i o aduc la tine.
V voi prinde unul de altul cu frnghia, ca s nu v pierdei,
iar eu am s in de frnghie, ca s nu v ncurcai n ea. Gata,
nu te mai mica.
Ca prin miracol, dei se foi n loc nervos, Charlie nu se
repezLXn cteva secunde, Grace puse cealalt crp pest ochii
i botul lui Hope i trecu ntre ei.
Nu putea s respire. Nisipul se nvolbura de jur mprejurul
lor, lovind pielea expus ca mii i mii de vrfuri de cuit.
Grace i leg earfa peste fa i cuprinse fiecare cal cu
cte un bra, ngropndu-i minile n coamele lor.
- V rog, nu intrai n panic, opti ea. O s fie bine.
Rezistai doar i nu v speriai.
ncerc s-i ntoarc, astfel nct s nu stea cu faa spre
vnt, care acum sufla cu fora unui uragan. Trebuia s se in
313

de ei din rsputeri, ca s nu cad. S le vorbeasc. S le spuni


ceva, orice. Numai s nu-i lase s-o ia la fug prin furtun, cu
riscul de a-i rupe vreun picior.
Vorbea. Cnta. Recita strofe de pe vremea grdiniei, i,
Kilmer, unde eti?
- La naiba, unde e? Minile lui Marvot se strnser pe
binoclu. N-o vd nicieri pe curva aia.
- Sirocco, spuse Hanley. Furtun de nisip.
- tiu c-i furtun de nisip, replic sarcastic Marvot. Vreau
s aflu ct o s dureze.
Hanley ridic din umeri.
- O or. O zi. O sptmn. Din cte tiu eu, nimeni nu
poate spune dinainte.
- La dracu. Zi-i lui Capriano s se duc dup ea.
- Dac-o poate gsi. Caii ia au s intre n panic i...
- S-o aduc.
Hanley ddu din cap i ncerc s deschid ua rulotei.
Vntul o trnti la loc.
- Rahat. O deschise din nou, cu fora. Trebuie s.:.
Telefonul celular ncepu s sune, i rspunse. Hanley. Ascult
o clip. Fir-a al dracu. Dac-i lsai s ia putoaica, suntei
mori. nchise telefonul. Tabra de la oaz e sub atac.
- Kilmer.
- Aa cred i eu. Poate c nu tie c Archer e aici.
- Dar poate c tie. Poate c e cu ea acolo, chiar
acum. Marvot sttu un moment pe gnduri. S-ar putea s
m fi tras pe sfoar, ceaua. Prsim poziiile i ne
ntoarcem la oaz. Spune-le oamenilor s lase femeia n
pace i s porneasc spre baz.
- O lai aici?
- Crezi c n-o s se ntoarc s-i ia copilul? Ne
concentrm toat puterea de foc asupra meninerii controlului

la baz. Pe urm, nu va mai trebui dect s ateptm ca ea i


Kilmer s vin dup fiic-sa.
- i folosim fata ca ostatic?
- A, da. Da de mine nu-i bate nimeni joc. Pomi motorul
rulotei. Va avea o surpriz cnd se va ntoarce la baz. O s
vedem noi cum o s-i plac boarfei s-aib o fat cu cteva
degete lips.
Focuri de arm!
Frankie se ghemui lng Maestro, n colul opronului.
- E OK, biatule, opti ea, cuprinzndu-1 strns cu braele
pe dup gt. N-am s las pe nimeni s-i fac vreun ru.
Mnzul fomi ncet, nervos.
Venea Marvot?
Am s omor mnzul.

i ar fi fcut-o, i spuse Frankie, terorizat. Ar fi fcut-o.


Ba nu - n-ar fi fcut nimic. Nu-1 lsa ea.
Alte mpucturi. Ce se ntmpla?
Mama...
Cerul se ntuneca, iar pe lng ocol se vedea o umbr, un
om micndu-se.
Marvot?
Vino, mam. Vino, mam. Te rog, vino.
Fora siroccoului se nteea.
la f Charlie ncepea s se cabreze din nou, aproape
dobornd-o pe Grace de pe picioare.
- Nu. nc puin, doar... Vocea i tremura. i promit o
s fie...
-D -i drumul.
,r
Kilmer.
O npdi uurarea. i smuci n jos earfa i-l vzu prin
vrtejul de nisip neptor. Nu se distingea dect ca o umbr,
315

dar arta de parc-ar fi venit de pe o alt planet. Purta o m as


de scafandru i un rezervor de oxigen, cu tubul respirata
atmndu-i pe dup gt.
n spatele lui, mai erau civa oameni, dar se aflau prea
departe ca s-i poat recunoate, prin furtuna de nisip.
ns, oricine-ar fi fost, i tulburat pe Charlie i Hope.
- Spune-le s se ndeprteze! strig ea. i tu!
Kilmer fcu un gest, iar oamenii se retraser.
- Plec i eu ntr-un minut, spuse el, n timp ce-i aplica if
ei o masc i butelii de scafandru.
- Frankie... Ai luat-o pe Frankie?
- Donavan i Blockman au primit ordine s atace tabra]
de la baz n clipa cnd izbucnea furtuna. Trailerul cailor d
cam la treizeci de iarzi n dreapta ta. Dac poi urca Perechea
n remorc, oamenii eicului vor avea grij s-o aduc napoi la
tabra lui.
| - D-te la o parte.
Grace inspir adnc oxigenul din butelii, apoi trase uurel]
de funie. Mergem orbete, Charlie. Hai, doar puin. Pe urm,
o s se termine.
Oare avea s vin cu ea sau s se smulg i s fug?
Charlie se ridic pe picioarele dindrt. Hope se cabr]
i ea.
Rahat.
Grace smuci din nou, apoi abandon funia, i apuc pe
amndoi de coame i trase.
Armsarul fcu un pas nainte.
nc unul, Charlie. Pas cu pas - hai.
N-ar fi trebuit s dureze mai mult de cteva minute, dar
fur cei mai lungi treizeci de iarzi din viaa ei.
l conduse pe Charlie n susul rampei, apoi se ntoarse la
Hope i o urc i pe ea n remorc. Vntul plin de nisip sufla
316

destul de ru i nuntru, dar acolo caii puteau s respire mai


uor. Totui, prefer s le lase mtile de pnz la nas. i btu
uor pe gt.
- O s v ducem de aici i vom avea grij de voi. V
promit c-o s fii n siguran.
Fugi afar din remorc i le fcu semn celor doi oameni
de la captul rampei s nchid uile.
Kilmer o apuc de bra.
- Haide. Trebuie s ajungem la Frankie.
O strbtu un fior de ghea.
- Ai spus c Donavan s-a dus dup ea, i aminti, alergnd
pe lng el, spre SUV. N-a raportat nimic?
-N u, dar se poate i s nu fi reuit s stabileasc legtura,
prin fortuna asta. Siroccoul a lovit aici mai nti, iar cnd am
vorbit cu el ultima oar, nc nu ajunsese i la oaz. E ca o
ptur ntins pe o suprafa de o sut de picioare. l tii pe
Donavan ce bun e. O s-o scoat de-acolo.
- Nu tiu nimic, replic Grace, srind n SUV. i nici tu
n-ai de unde s tii, aa c nu mai ncerca s m mbei cu ap
rece i hai s mergem la ea. Vezi ceva prin vijelia sta?
- Nu, dar am acoperit motorul i am instalat un sistem
GPS de orientare automat spre oaz. Pomi maina. Eram sigur
c n-aveai s atepi pn o aducea Donavan la noi.
- Dar tu ai fi ateptat? Vezi s nu. Ai fi plecat fr mine.
Kilmer ddu din cap.
- Pe/bune c da.
Ajunsese la doar cteva mile de oaz, cnd Donavan reui
s intre n contact cu el.
- Am securizat tabra. A trebuit s respingem un atac al
lui Marvot cu haidamacii pe care-i luase cu el ca s-o pzeasc
pe Grace. Nu s-au dus dup ea aa cum speram cu toii. Noroc
c ne-am fcut aici o baz solid.

- Frankie?
- Nu e nicieri. Am cutat prin toate colurile. Nu-i n
tabr.
- Ce? Trebuie s fie acolo! Fcu o pauz. Doar dac nu
cumva Marvot a dus-o ntr-un alt loc.
- A disprut? opti Grace.
Kilmer ddu din cap.
- Vreun semn de la Marvot? l ntreb el pe Donavan. I
- Nu, a luat-o la fug cnd i-am respins atacul. Dar i-am
interogat pe civa oameni de-ai lui, puin mai dur. Au zis c
fetia era n cortul ei.
- Nu intra n panic, i spuse Kilmer lui Grace. Marvot
nu-i acolo. Grzile credeau c Frankie nc mai era n
cortul vostru.
-Nu-mi spune s nu intru-n panic, rspunse ea, cu vocea
tremurndu-i de spaim. Putea s dea un telefon i s ordone
s-o omoare. Ce tim noi, s-ar putea s fie ngropat n nisip,
pe undeva...
- Donavan i Blockman au atacat fulgertor, n clipa cnd
a izbucnit furtuna. Toat aciunea s-a ncheiat n cteva minute.
N-ar fi avut timp.
Poate. Gndul era prea insuportabil, aa c Grace ncerc
s imagineze un scenariu alternativ.
- Spune-i lui Donavan s se duc s vad ce face mnzul,
n opron. S se uite dac mai triete. Marvot a ameninat c-o
s-l omoare.
- Perfect.
Kilmer i transmise mesajul lui Donavan.
Trecur cinci minute chinuitoare, nainte ca Donavan s
revin la telefon:
- Nici urm de mnz. M-am uitat peste tot.
- Nici urm de mnz, i repet Kilmer lui Grace.
- Dumnezeule... murmur ea. A luat mnzul.

-C e?
- Se temea c-o s-l omoare. Probabil c mpucturile au
speriat-o i a fugit cu el.
- Pe furtuna asta?
Cu o micare Spasmodic, Grace ddu din cap.
- E topit dup mnzul la. Spune-i lui Donavan s-ncerce
s se ia dup... i trecu degetele prin pr. Iisuse, nu este posibil
s existe niciun fel de urme. Cu tot nisipul sta... Ar putea s
moar n pustiu.
- O s-o gsim, Grace.
- Da, o s-o gsim. La altceva nici n-ar fi suportat S se
gndeasc. E o fat deteapt. Nu s-ar fi dus orbete n deert,
fr s se pregteasc, orict de speriat ar fi fost. Trebuie
doar s ne gndim la o cale de a-i da de urm.
- Imediat ce furtuna mai slbete puin, lum elicopterul
i-o s cutm...
Parbrizul se sparse, iar un glon intr n sptarul de piele
al fotoliului din dreapta.
- Rahat! Jos! Kilmer clc pe frn i se rostogoli afar,
pe portiera de lng volan. Stai aici.
Din ce direcie venise glonul?
O alt mpuctur rscoli nisipul, chiar n faa lui. inta
era prea precis. Trgtorul se afla ntr-un loc protejat i putea
s vad bine cnd ochea. O rulot sau uri SUV? Iar oamenii
lui Marvot n-ar fi tras dect la ordin.
- Credeai c-am s m dau btut, Kilmer? Glasul lui
Marvot. E doar o retragere temporar. tiam c-aveai s vii
dup copil, i n-a trebuit dect s atept. Ascult, Archer, nc
mai putem ajunge la o nelegere. Crezi c eti n siguran, c
fata e-n siguran? N-o s fii n siguran niciodat. D-mi
ceea ce vreau, i fata rmne n via. Dac nu lucrezi cu mine,
o s murii amndoi, i pe urm va muri i ea. i jur pe
mormntul tatlui meu. Nu e dect o chestiune de timp.
319

- A sosit momentul, murmur Grace.


Kilmer o vzu culcat lng el, cu o puc n brae. Nu fii
surprins. Grace n-ar fi stat ascuns n SUV.
- Nu disting nimic. Tu vezi ceva?
- Nu. Apoi, cnd vntul i schimb direcia, ntrezri
rulota. Aia-i inta. La ora trei. ntriri nu vd; Eu am s-l in
ocupat. Tu ia-1 prin nvluire i gurete-i rezervorul de
benzin. Vreau s-l vd cum se frige de viu, nemernicul, d
Nu-i atept rspunsul, ci se ridic i o l la fug n zigzag,
peste dune.
Gloane.
Aproape.
Foarte aproape.
S ajung n spatele rulotei...
Grace se tra printre dune, urcndu-le n patru labe i
lsndu-se s alunece pe burt la coborre.
Auzea focuri de arm.
Fugi, Kilmer.
Dar cum ar fi putut s fug prin nisipul la att de gros?
Ea de-abia putea s se trasc. Se scufunda, se scufunda tot
mai adnc, i...
- L-am ras, Hanley!
Glasul lui Marvot, rguit, triumftor. i nfiortor, fiindc
despre Kilmer vorbea. Probabil c unul dintre acele gloane l
nimerise.
Apoi, un ir de obsceniti.
- Nu, tot viu e. Iar s-a ridicat. nc o detuntur. Cum
naiba... i femeia unde-i?
n spatele tu, bestie.
Grace ochi cu grij rezervorul rulotei.
n spatele tu, pui de cea.
Aps pe trgaci.
320

Rulota explod, ntr-o vlvtaie de flcri i metal!


Grace i ngrop trupul i capul n nisip, pe cnd schijele
aruncate de explozie zburau n toate direciile.
Cnd ridic privirea, flcrile epavei erau nbuite deja
de lipsa oxigenului din cauza furtunii. Dar nu ncpea nicio
ndoial c explozia i ucisese pe Marvot i pe cine-o mai fi
fost n rulot. Nimeni n-ar fi putut scpa cu via dintr-un
asemenea infern.
- Bine intit. Kilmer venea spre ea, chioptnd. Dar nu
mi-ar fi stricat s ajungi n poziie puin mai devreme.
O strbtu uurarea.
- Mi-a fost team... Trebuia s... Se ntrerupse. E mort.
Marvot e mort.
- Perfect. Pcat c nu s-a chinuit puin mai mult. Ca la
vreo treizeci, patruzeci de ani, aa...
Grace nchise ochii, nelegnd dintr-odat. Toi acei ani
de fug i spaim se terminaser. Dispruser n fracinea de
secund a exploziei.
Ba nu, nc nu se terminaser. Fiindc faptele lui Marvot
continuau s triasc. Din cauza lui rtcea Frankie prin furtuna
aceea de nisip. Chiar i de dincolo de moarte, nc mai putea
s-o ucid.
- Frankie.
- Mda, tiu. Kilmer chiopta napoi spre SUV. O s ne
ducem la oaz i organizm un grup care s-o caute.
- Stai, l ajunse ea din urm. Stai jos i las-m s-i
bandajez piciorul. Sngereaz?
- Nu prea mult, rspunse el, fr s se opreasc. i
n-avem timp.
- Dac sngereaz ct de puin, trebuie s fie bandajat.
N-o s-mi ia dect un minut.
- i-am mai spus. Ajunsese la SUV i ncerca s se urce
la volan, cu micri ngreunate. Nu e important.
321

- Ba e foarte important, insist ea, mpingndu-1 spre locul


din dreapta. i am s conduc eu.
Se aez la volan i lu de pe bancheta din spate trusa de
prim ajutor.
- Nu mai face pe martirul. Nu-i st bine.
i tie pantalonul i-l desfcu, pentru a-i dezvlui rana.
Glonul trecuse prin came, dar sngera mai mult dect
spusese el.
- Pe oricare om din echipa ta l-ai mutmlui, dac ar ignora^
o ran.
- Trebuie s ajung la Frankie. Buzele i se arcuir. M mir
c vrei s-i pierzi timpul cu mine, fie i doar un minut...
- Nu e nicio pierdere, spuse ea, aplicndu-i un bandaj cu
presiune. Cnd e vorba de tine, fiecare minut e preios.
Kilmer rmase nemicat.
-Zu?
Terminnd de pus bandajul, Grace se ntoarse i pomi
motorul.
-Zu.
Donavan iei din cort, venindu-le n ntmpinare, cnd
SUV-ul intr n oaz.
^jqFrankie nu-i nicieri. I-am trimis pe Vazquez i
Blockman s caute orice urme. Nimic. Nici mcar nu tim n
ce direcie a luat-o. Se uit la Grace. mi pare ru... Doamne,
ce ru mi pare... Dac sttea pe loc i att, am fi cules-o fr
nicio problem.
- i era fiic pentru mnz, spuse Grace, srind jos din
SUV. Trebuie s-o gsim, Donavan.
- Am organizat deja nc o expediie de cutare, spuse el,
ridicnd privirea spre cer. l-am dat lui Blockman una dintre
balizele alea GPS pe care le-a adus Kilmer, i vom ti dac o
gsete. Furtuna a nceput s slbeasc, dar nc nu putem
322

risca s decolm cu elicopterul. La naiba, Kilmer, meteorologul


lui Adam nu i-a spus i ct o s dureze?
-N u, rspunse Kilmer, cobornd i el din SUV. Dar dac
pot lua legtura cu Adam, trebuie s-l sun i s-l chem aici cu
toi oamenii lui, ca s ne ajute. Pomi spre cort. II voi ntreba i
dac lui Hassan a nceput s-i treac durerea de dini.
- chioptezi, constat Donavan. Ai avut probleme?
- Marvot, rspunse Grace. i trebuie s-i spele cineva
piciorul i s i-1 bandajeze din nou, nainte de a pomi iar
la drum.
- Marvot, repet Donavan. i pot s sper c l-ai lichidat
pe ticlos?
- E mort. Grace l-a expediat pe lumea cealalt, spuse
Kilmer, intrnd n cort.
- Excelent, o felicit Donavan. Mcar atta lucru a ieit
ca lumea.
Pe moment, Grace nu vedea nimic ca lumea n jurai ei.
De ce nu nceta odat furtuna?
- Eti sigur c niciunul dintre oamenii lui Marvot n-a
vzut-o pe Frankie plecnd?
- i garantez c mi-ar fi spus. Dac furtuna slbete
ndeajuns, ridicm de la sol elicopterul i-o s-o putem gsi
imediat.
-N u mai putem atepta, insist Grace, strngnd pumnii.
E doar o feti. Ar putea s moar acolo, n pustiu.
- tiu, tiu. Pornim iar n alt direcie, imediat ce echipa
se ntoarce la tabr.
( i probabil tot nimic n-o s gsii, replic e n sinea ei,
chinuit. Deertul era imens. i totui, n furtuna aceea, Frankie
i mnzul puteau fi la doar cteva mile distan* fr ca ei s-i
vad. Gndete. Trebuie s existe o cale.
ncremeni. Poate c exista...
Se ndrept spre cortul unde intrase Kilmer.
- Anunai-m cnd se ntoarce echipa de cutare.
323

Echipa de cutare reveni la tabr peste douzeci de


minute.
Frankie nu era cu ei.
Grace i privea pe oamenii rvii, jerpelii, d^f
nerecunoscut, venind spre oaz. Nici nu se ateptase la altcevffl
dar panica i se intensifica, totui. Ct timp putea Frankie s
supravieuiasc acolo?
- A venit Adam, Grace, spuse Kilmer din spatele ei.
Se ntoarse spre el.
l-a adus?
- Da, rspunse el, cu buzele crispate. E o nebunie. N-o s
mearg.
- Ba s-ar putea s mearg. Alt soluie nu-mi trece prinminte. Furtuna slbete, dar e nc intermitent: nceteaz i
rencepe cam o dat la fiecare zece minute. Nu vreau s n i l
atept afurisitul la de elicopter. Se ntoarse i pomi spre grupul;
de oameni adunai lng ocol. Care e eicul vostru?
- Fac eu prezentrile, interveni Kilmer, ajungnd-o din *
urm. Grace Archer, eic Adam Ben Haroun.
Omul care se ntorsese cu faa spre ea era nalt i oache^
n vrst de aproape patruzeci de ani. Avea un chip interesant^
cu trsturi mai degrab occidentale dect din Orientul
Mijlociu. Se nclin.
- ncntat de cunotin, i regret c s-a ntmplat n
mprejurri att de triste. Oamenii mei vor face tot posibilul
pentru a gsi fetia.
- Mulumesc. Privirea i se ndrept dincolo de el, spre>
trailerul cailor. i v mulumesc i pentru c ai adus caii. ;
eicul ridic din umeri.
- Ajutoarele mele s-au bucurat s scape de ei. Nu tiau
cum s-i dea jos din remorc. Nu c oamenii mei n-ar fi
pricepui, dar aceti cai sunt... altfel.
324

- Am s-i scot eu din remorc.


- i de ce...?
- i voi lsa s ncerce s-o gseasc pe Frankie.
- Pe furtuna asta?
- Nu mai e chiar att de rea. Cnd se oprete, cnd ncepe
iar... Kilmer v-a ntrebat despre glugile de protecie?
Ben Haroun ddu din cap.
- Ai avut dreptate. ntruct trim n deert, uneori trebuie
s folosim dispozitive construite special, pentru a le proteja
cailor ochii i alte orificii - dei pe o asemenea vreme preferm
s nu ne deplasm deloc.
Dar acela era un trib nomad, astfel nct mprejurrile cnd
cltoria devenea inevitabil erau fireti. Grace primise tocmai
rspunsul dorit.
- i ai adus dou cu dumneavoastr?
- Da, dar cailor nu le plac. i fac s transpire. Probabil vor
intra n panic i-i vei pierde i pe ei.
-N -au s intre n panic. Voi lucra eu cu ei. Voi fi cu ei tot
timpul. Spera s spun adevrul. Caii fuseser la un pas de
panic, nainte de a-i urca n remorc. Trebuie s-mi asum
acest risc. Fiica mea l-a luat cu e pe mnzul iepei. Sper ca
instinctul s-i conduc spre mnz. Am auzit c s-au mai
ntmplat asemenea lucruri.
- S-i conduc? repet Kilmer. Vorbeti despre amndoi?
N-ai nevoie dect de iap.
- Aa am crezut i eu la nceput, dar au fost mpreun
toat viaa. Ei simt Perechea. Fr el, iapa devine nervoas.
Nu not fi sigur cum ar reaciona dac-i dau drumul de
una singur. Deschise ua trailerului i cobor rampa, i
nu pot nici s stau aici, lungindu-m la vorb. Trebuie s-i
pregtesc de plecare. Slav Domnului, nisipul nu mai
neap att de ru.
- Vin i eu cu tine, spuse Kilmer.
325

- Ba nu vii nicieri. Pentru ei, eti un strin. i-am spui


c i aa vor fi destul de nervoi. Vreau s se concentrezi
asupra lui Frankie i a mnzului. D-mi o baliz GPS i, cnJ
i gsesc, ai s m poi localiza. Pomi n sus pe ramp. i ntrJ
timp, Donavan i Robert pot s plece cu alt echip, ncercnd!
s-i gseasc la rndul lor. Trebuie s ne folosim toate
posibilitile.
ster i eu s stau cu minile-n sn? Nici nu m gndesc. '4
- F ce vrei, dar cu mine n-ai s vii. Chiar dac n-ai fi
rnit la picior, tot m-ai ncurca.
Intr n remorc. Iisuse, ct de mult ar fi vrut s-l ia cu ea!
Era speriat, iar el o ajuta ntotdeauna s se simt mai puternic.
i se sturase s tot stea singur. Se sturase s stea iar el. |
Ei bine, n situaia asta era nevoit s acioneze singur;
Doar cu Charlie i cu Hope. Aa c nu-i rmnea dect s
porneasc.
Mngie uor gtul armsarului.
Bun, Charlie. Nu m ateptam s te revd att de curnd;
dar avem oproblem...

19
Alintul se nteea din nou. i era greu s respire. De ct
timp umbla prin furtun?
De cteva ore?
Probabil c nu. Era posibil s fi plecat din oaz chiar foarte
recent. ns i-ar fi fost greu s spun. Parc ar fi intrat ntr-o
deformaie temporal.
Respiraia sacadat a lui Charlie rzbteaprin masca de
plastic transparent ce-i acoperea ochii i nasul. Era deschis
n partea de jos, pentru a lsa s circule aerul, dar acesta era
nc plin de nisip. Hope prea s fac fa puin mai bine.
Charlie se opri i i nl capul.
Mergi mai departe, Charlie. Unde naiba e instinctul la
minunat? Trebuie s-i gsim.

Dintr-odat, Charlie pomi nainte. Apoi coti n alt direcie


i grbi pasul. Hope l urm numaidect.
Nu aae normal De data asta, Hope ar trebui s conduc.
Ea e mama, fir-ar s fie.

Dar Hope era obinuit s-l urmeze pe Charlie. Grace nu


(putea dect s se roage c avea s-i afirme autoritatea cnd i
se activa instinctul matern.
Pe creasta acelei dune, stratul de nisip adus de vnt era
mai gros, ns ea era dezorientat i nu-i putea da seama ct
de aproape se aflau de panta dunei.
327

Charlie alunec, derap, se redres. Grace abia reui s s i


in n spinarea lui, fr s cad.
Hope nechez nervoas.
i mie mi-efric. Parc ne-amfi pierdut n iad. Dardacm
eu sunt att de speriat, oare cum s-o fi simind Frankie? fi

Acum Charlie cobora, drept n josul pantei, alunecnd,}


derapnd, smucindu-se.
La a treia smucitur, Grace fu catapultat peste capul lui.
Bezn.
Scutura din cap, ncercnd s se dezmeticeasc, i fii ct
pe ce s verse.
- Charlie?
Nu-1 vedea nicieri. Nu putea s vad nimic altceva dect
nisip i un ntuneric intermitent - cnd mai dens, cnd mai
slab. S scoat baliza de semnalizare din buzunar... S apese
pe buton... S-i spun lui Kilmer unde era...
Nu lipsi mult s zbiere, cnd ncerc s-i mite braul
drept. Ceva era n neregul cu umrul...
, Cotrobi cu mna stng pn gsi baliza i aps pe buton.
Vino s m iei, Kilmer. Am ncurcat-o. Acum totul depinde de
tine. Tu trebuie s-o gseti pe Frankie.
- Charlie!
Aeolo era, la doar civa pai, cu Hope n spatele lui.
ncerc s se ridice n capul oaselor, apoi czu la loc, cnd
o strbtu durerea. Trase adnc aer n piept i atept ca durerea
s treac. Nu putea lsa caii singuri i neajutorai, cnd ea
nsi era neajutorat. Puteau s intre n panic i s se rneasc, i
Furtuna slbise din nou ndeajuns pentru ca nisipul s nu mai
amenine cu orbirea, fiind doar neplcut de neptor. Se tr
spre Charlie i, ncet, se slt n genunchi. nc un minut, i
reui s se ridice n picioare. Control ct de sigur era prins
masca de plastic pe faa lui, apoi fcu acelai lucru i cu Hope.
328

Acum suntei de capul vostru. Mtoarce-teladcol, Charlie.


Du-o pe Hope acas.

Calul nu se mic.
ntoarce-te la ocol. Ce mai atepi?

Nechez i nu se mic.
Du tel

n sfrit, se ntoarse i, dup un moment, amndoi


disprur dincolo de vlul de nisip.
Grace se culc la loc, ngropndu-i capul n ndoitura
braului stng.
- OK, Kilmer, unde eti?
i tu, Frankie, puiule - tu unde eti?
f| Grace!
- Aici... se chinui ea s se ridice ntr-un cot. Aici sunt,
Kilmer!
Dintr-o dat, ajunse lng ea, ngenunchind.
-C e s-a ntmplat?
- Am fcut-o de oaie. O prostie. Am czut... Trebuie s-o
gseti pe Frankie. Caut prin zona asta. Charlie se purta ca i
cum ar fi reperat o direcie, chiar nainte s cad. Grbete-te.
-Donavan i Blockman sunt chiar n spatele meu, cu toat
echipa. Unde te-ai lovit?
-L a umr, cred. I-ai vzut pe Charlie i Hope? I-ari irimis
napoi la oaz. Charlie e detept, i speram s neleag i s...
- Nu i-am vzut. Care umr?
- Dreptul.
i pipi braul, apoi umrul.
( - Nu cred c i l-ai fracturat. Cred c a ieit doar din
articulaie.
- Atunci, pune-mi-1 la loc i las-m s-o caut pe Frankie.
Kilmer cltin din cap, ridicndu-se n picioare.
-C red c pe-asta am s-o las n seama lui Donavan.
329

l privi fr s-i vin a crede.

;7-cef'"1

- M-ai lsat la tabr i ai plecat de una singur. Te-am


lsat, fiindc argumentele tale aveau sens. Dar acum
argumentele alea nu mai fac nici dou parale. N-am s te las
s chioptezi prin deert, chinuit de durere, cnd la fel de
bine ca tine pot s caut i eu. Pomi n susul dunei. Am s-i
spun lui Donavan c te-am gsit i, cnd mi gsesc fiica, am
s te anun. Din mers, i mai arunc o privire peste umr. E;
fiica mea, Grace. Nu voi lsa s-mi scape ansa de a o salva,
mi aparine i mie.
- Lua-te-ar drac, Kilmer. Drege-mi umrul.
Nu-i rspunse. Ajunsese deja la jumtatea dunei.
- La dracu. La dracu. La dracu.
Simea cum lacrimile i nepau ochii. i venea s-l omoare.
- Donavan! strig ea. Donavan!
Pe culmea dunei, Kilmer ddu peste Donavan.
- Grace are un umr dislocat. Pune-i-1 la locn articulaie,
da nu te grbi. Va avea dureri destul de mari, i vreau s-o
gsesc pe Frankie nainte de a trece prin calvarul sta. Apoi se
ntoarse spre Blockman. Grace credea c s-ar putea s existe
o ans ca Frankie s fie prin zona asta. Ia-O spre est, cu
Vazquez, iar eu m duc spre vest.
-Eu sunt cel care va trece printr-un calvar, strig Donavan
dup el. Va ti c trag de timp.
- Probabil. Vezi ce faci.
- Canalie. Donavan tcu o clip. Succes, Kilmer!
- Mersi.
Succes* Avea nevoie de tot norocul pe care putea s-l cear,
s-l mprumute sau s-l fure. O feti att de mic, s aib o
influen att de puternic asupra tuturor... Pe furtuna aceea i
s-ar fi putut ntmpla orice, i niciodat n viaa lui nu-i fusese
mai fric.
330

Nu, nu era adevrat. Cnd o vzuse pe Grace zcnd pe


nisip, jrnit, se speriase i mai ngrozitor.
Las-o pe Grace. Ea e n siguran.
Gndete-te la Frankie. Pe Frankie s-o gseti.
Grace spusese c putea fi undeva prin apropiere. Se ruga
la toi sfinii s aib dreptate. Din furtun nu mai rmsese
acum dect un voal subire de nisip i praf, dar nc se mai
putea s n-o gseasc.
Strig-o. Strig-o ncontinuu,
i scoase masca de pe fa.
-Frankie! Frankie, rspunde-mi!
Niciun rspuns.
- Frankie!
- Frankie !
Dumnezeule, avea glasul spart i rguit. De c timp i
tot striga numele? De cincisprezece minute? De treizeci? Gtul
i era uscat i-l durea de la nisipul pe care-1 inhalase.
- Frankie! Poate c nu-i putea rspunde. Poate era rnit,
sau... Frankie! strig el iar, disperat. Eu surit, Jake!
Rpunde-mi!
Niciun rspuns.
- Frankie!
Un sunet slab se auzi prin uieratul vntului.
Kilmer mpietri. Un ipt?
-Frankie?
Sunetul rsun din nou, la stnga, n josul dunei.
/ i nu era un glas omenesc.
Era un nechezat, iptul unui cal.
Iar Frankie luase cu ea mnzul.
Kilmer cobor duna, alunecnd i patinnd.
De ce nu-i rspunsese Frankie? Dac era contient,
trebuia s-l fi auzit. Ajunsese chiar deasupra ei. Sau poate c
331

Frankie nu era acolo. Poate c mnzul se pierduse de ea.


Hristoase, nici nu voia s se gndeasc la asta...
-Frankie!
Apoi vzu grmada acoperit cu ptura, n nisip, la
poalele dunei.
-Rahat!
Ajunse acolo n cteva secunde. Smulse ptura.
Frankie zcea ghemuit lng mnz, cu braele n jurul
lui. Avea faa palid i plin de nisip, i-i inea ochii
strns nchii.
Vie?
Ochii i se deschiser ncet.
- Jake?
Dumnezeule. Gtlejul i era att de comprimat de emoie,
nct nici nu putea vorbi. Ddu din cap, smucit.
Fetia se arunc n braele lui. .
- M-am gndit c se putea s fie Marvot. Vrea s-i fac
ru mnzului.
-tiu.
Frankie ncepu s se zbat.
- M strngi prea tare. Nu pot s respir.
- Iart-m, se scuz el, cu glasul frnt. Nu m pricep la
situaii din astea. i am fost puin cam ngrijorat pentru tine.
i mama ta la fel. Acum trebuie s ne ntoarcem imediat la ea.
- E OK? Se temea c Marvot o s...
- Marvot n-o s ne mai supere niciodat. Iar mama ta e
bine. S-a rnit puin la umr, cutndu-te, dar nu e nimic serios.
Hai, s te iau de-aici.
Aps pe butonul balizei.
- Mnzul e bine?
-Minunat. Apoi, fcu o grimas. Dar Maestro nc nu-i
prea detept. Nu voia s stea sub ptur. i tot spuneam c
trebuia s se ascund, dar cred c n-a neles. A fi vrut s fie
mama aici.
3.32

Mnzul ncerca s se ridice n picioare.


' -Uite, vezi? i art ea, dezgustat.
- Cel puin, a avut destul minte ca s m anune c
aici erai.
- A, la nu era mnzul. Charlie a fost.
- Charlie?
- Charlie i Hope. Uite-i acolo, art ea cu capul spre
stnga. Au venit acum o or i ceva. Ce-au fcut, au fugit?
-N u, n-au fugit...
Da, acum putea s disting i Perechea, prin pcla de nisip.
Vntul de furtun ncetase n sfrit, slav Domnului.
-Te cutau.
- tii, m-am gndit eu. Charlie sttea acolo, n faa noastr,
ca i cum ar fi fcut de straj. i lui nici nu-i prea plac de
mine. Dar poate c avea grij de mnz. tii, e tatl lui. Cred c
asta conteaz cu ceva.
Kilmer o ridic n picioare i ncepu s-o scuture de nisip.
Nu c folosea cine tie ct...
- Poi fi sigur de asta.
Baliza lui Donavan ncepu s semnalizeze n timp ce
termina de legat earfa pentru susinerea braului lui Grace.
ncremeni o clip, apoi o privi.
- sta-i Kilmer. Trebuie s-o fi gsit pe Frankie.
Grace i ddu mna la o parte i se chinui s se ridice n
picioare.
I - S mergem.
Donavan ddu din cap.
- Da o s aib multe ajutoare. Toi oamenii din echip i
muli dintre oamenii lui Adam vor nvli peste dune, cnd au
s vad semnalul.
- S mergem.
333

- M gndeam doar s-i spun. ncerc s-o ajute s urce


duna, dar Grace l respinse. Chiar dac n-ai chef s m asculi..
- N-am chef s ascult pe nimeni, numai pe Frankie.
- O s i-o aduc, Grace.
tia i ea asta, dar ngrijorarea o chinuia prea tare. O
gsiser pe Frankie, dar era cumva rnit? Nu voia s se
gndeasc dincolo de aceast posibilitate.
- Nu va fi nevoie s-o aduc la mine. M duc eu la ea. ;
- Atunci, las-m s te ajut.
Fusese furioas, frustrat i revoltat pe el, dar acum nimic
din toate astea nu mai conta. Trebuia s ajung la Frankie.
Ddu din cap.
- Da, Donavan, ajut-m s ajung la ea.
Zece minute mai trziu, o vzu.
Mai nti o auzi, iar peste cteva momente o distinse prin
ceaa de nisip. edea pe umerii lui Robert Blockman, cu gura
i nasul acoperite de o earfa. Kilmer mergea pe lng ei.
- Bun, mam! i fcu Frankie cu mna. Robert m-a luat
n crc. I-am spus c puteam s merg i pe jos, dar el a zis c,
probabil, sunt destul de obosit.
- i nici nu s-a gndit dinainte s-i aduc un cal pe care
s-l clreasc, zmbi Kilmer. Dar Blockman e bun ca animal
de povar - muchi ct ncape, i creier, ioc.
Robert rse.
- Eu cel puin n-am fost mpucat, cum ai pit tu, de
data asta.
Glumeau, i ddu seama Grace, cu uimire. Ea era att de
sfrit, nct avea impresia c se desfcea n buci, iar lor le
ardea de rs.
; Pune-o jos, Blockman, spuse Kilmer, privind faa lui
Grace. la i tu o pauz, un minut, dou.
Cu grij, Robert o cobor pe Frankie de pe umeri.
334
X

- Oricum, trebuie s m duc s vd dac vin i caii


dup noi, spuse el, i pomi cu pai mari, napoi n direcia
din care veniser.
- Mda, dar Maestro prea s ne urmeze fr nicio
problem, i cred c Charlie nu se ndeprteaz ce el.
Deodat, zrind umrul bandajat al lui Grace, fetia se
ncrunt.
- Eti OK, mam?
Dintr-un salt, Grace strbtu distana care le mai desprea
i czu n genunchi n faa ei.
- Minunat, opti ea cu voce rguit, n timp ce o cuprindea
pe Frankie cu braele, ngropndu-i faa n prul ei. Mi...
M-ai speriat ngrozitor... Niciodat s nu mai fugi aa de la
locul tu...
- Trebuia s apr mnzul. Mi-ai spus, cnd s-a nscut, c
treaba mea e s am grij de el. O strnse pe Grace n brae cu
putere, apoi fcu un pas napoi. Am luat o ptur i ne-am
acoperit cu ea, ca s ne ascundem. Mnzul era destul de agitat,
dar am reuit s-l linitesc cu vorba. Strmb din nas. Nu;la
fel ca tine. Dar tia c-1 iubeam, i cred c a ajutat i asta.
- De obicei, ajut. Se uit peste umrul lui Frankie, la
Kilmer. N-a pit nimic?
- E puin deshidratat, dar cam atta tot, rspunse el. i
mai e i foarte obosit. Cred c-o s doarm bine la noapte.
SUV-ul e parcat pe drum. Hai s mergem acolo i s-o ducem
napoi la oaz. Ce-i face umrul?
- Nu prea grozav, rspunse Donavan. i nici tempe
ramentul. i zmbi lui Frankie. Probabil, va trebui s pui o
vorb bun pentru mine. Ce zici?
- Cu ce-ai greit? l ntreb Frankie.
- I-am pus prea ncet bandajul. Voia s vin dup tine.
- Jake m-a gsit, mam. L-a auzit pe Charlie.
335

- Pe Charlie?
- A zis c Charlie a stat de paz lng ea i mnz, spuse
Kilmer. Crede c l pzea cu adevrat pe Maestro, fiindc el e
tatl lui. I-am spus c s-ar putea. Zmbi. Taii au un sentiment
cu totul special pentru progeniturile lor.
- I-am gsit! anun Robert, fcndu-i din nou apariia.
Vin ncoace. Dar mnzul la nu se grbete deloc.
- E mic, i lu aprarea Frankie. Putem s-l lum n SUV?
- Nu cred c ar fi o idee foarte bun, spuse Grace. N-ar
avea loc. i, probabil, vrea s stea cu mama lui.
Fetia se ncrunt.
- Atunci, am s vin i eu pe jos cu el. E responsabi
litatea mea.
- Ba nici s nu te gndeti, i-o retez Grace. Vreau s
pleci ct mai repede din deertul sta i s te ntorci la oaz.
Frankie i repezi brbia nainte, sfidtor:
- Cnd o s ias i mnzul din deert.
-Frankie...
- l trimit eu pe Blockman s escorteze caii napoi la tabr,
propuse Kilmer.
- Cine, eu? se strmb Robert. Pot s-ncerc, dar cred c
mai de ajutor ar fi Vazquez.
- Trebuie s am grij de Maestro, repet Frankie.
- Ct mai avem de-aici pn la tabr? se interes Grace.
- Patru mile, rspunse Kilmer. Prea mult ca s mearg pe
jos, dup toate prin cte-a trecut. Pn la drum avem dou
mile. Putem s aducem un trailer, imediat ce ajungem la tabr.
- Nu la Frankie m gndeam, spuse Grace, zmbindu-i
fiicei sale. Ai dreptate, mnzul e responsabilitatea ta, dar de
Charlie i Hope eu rspund. I-am adus n deert ca s te
gseasc, i i-au fcut datoria. Nu i-a putea lsa aici, fr
nimeni n care au ncredere ca s-i aduc napoi la ocol.
336

Frankie ddu din cap.


- Atunci rmnem amndou.
^ Ar fi o prostie s stm amndou. Poi s verifici trailerul,
cnd ajungi napoi la tabr, ca s te convingi c e-n regul.
Ar fi de mare ajutor.
Fetia refuz din nou,
- Frankie, i-ai fcut treaba. Datorit ie, acum Maestro e
n siguan. E timpul s te mai gndeti i la oamenii tia
care v-au cutat atta, pe tine i mnzul. Nu vor avea linite
pn nu vor ti c ai ajuns cu bine n tabr.
- Dar nU vreau s... Oft. OK. M duc i verific rulota.
Dar am s m ntorc cu Jake. Se rsci spre Kilmer. Trimite pe
cineva cu mama mea, s-o ajute. Nu vor putea s se ating de
Charlie i de Hope, dar nu vreau s rmn singur.
-T Nici eu, spuse el ncet. Dac rmn eu, i convine?
Donavan poate s te duc la tabr i s aduc trailerul.
Frankie l privi un moment nehotrt.
-m i convine.
- Excelent.
Kilmer o mbri scurt, apoi se ntoare spre Donavan.
- Atunci, voi trei, luai-o din loc. Ar fi foarte bine dac ai
putea scoate trailerul la pe drum pn ajungem noi acolo. Se
ntoarse spre Grace, n timp ce Blockman, Donavan i Frankie
porneau la drum. i putem grbi puin pe caii ia, n vreun fel?
N-a crede. Cel mai probabil, le e sete i-i ustur
toate orificiile. Asta nseamn c i dispoziia le e destul
de usturtoare. Blockman a verificat mtile alea pe care
li .le-am pus.
, - Le-am verificat eu. Cu mult pruden.
V - Atunci, am s le mai verific o dat. Ridic privirea spre
cer. Parc s-a mai luminat. Trece, n sfrit? /,
-G reu de spus. Dar s-a potolit mult vntul, spuse Kilmer,
uitndu-se napoi, n lungul drumului.
337

- Cred c vd Perechea.
- Charlie i Hope, l corect ea.
- Tot aia e.
-N u e tot aia. A gsit-o pe Frankie. Numele de Perechea
i face s rmn... anonimi. Nu merit asta.
Aruncnd o privire peste umr, Kilmer zmbi.
- Atunci, Charlie i Hope s fie.
- nc mai chioptezi. Ar fi trebuit s-l lai pe Donavan
cu mine, i...
- Ba n-ar fi trebuit, o ntrerupse el, privind-o drept n ochi.
Aici e locul meu, i nu n alt parte.
Iisuse. Nu-i mai putea la ochii de la el.
Kilmer ddu din cap, apoi i mut privirea spre caii care
veneau spre ei.
- Nu par s se grbeasc deloc. De ce nu stai puin de
vorb cu ei, ca s le spui c noi suntem cam grbii?
-N u m ascult ntotdeauna. Vocea-i suna cam nfundat,
chiar i n propriile ei urechi. i ei au trecut prin momente
grele.
- Cu toii am trecut. Se opri n loc, cnd Charlie, la vederea
lui, se cabr. Las, c nu-mi fac nimic, se strmb el. E cam
ridicol, nu? Ar putea s m striveasc la fel ca un elefant care
calc pe un gndac. OK, spune-mi ce s fac.
- Las-m s m ocup eu de ei. Tu vezi de mnz.
- Ce umilin. Sunt retrogradat la nivel de cre. Arunc
o privire spre mnz. Da-i drgla. Foarte drgla. Hai, amice.
Grace fcu nc un pas spre Charlie i l mngie. Calul
tresri, micndu-se dintr-o parte n cealalt. Aa cum spusese
ea, n ziua aceea trecuser prin nite experiene care ar fi
zguduit alte animale, chiar i mai blnde dect ei. Era incredibil
c acum se linitiser att de mult.
- Calmeaz-te. E aproape gata. nc puin, doar, i-o s v
scoatem de-aici. Apoi i opti: i mulumesc, biatule.
338

- Mam, spuse ncet Frankie. S-a luminat de ziu, iar


furtuna a ncetat. Nicio boare de vnt nu mai adie. Pot s m
duc jos la arc s vd ce face Maestro?
ase jumate dimineaa. Grace csc.
- Abia a rsrit soarele. Toi am czut frni de oboseal
asear, dup ce-am adus napoi caii. Mnzul are i el nevoie
de somn.
- Vreau doar s-l vd. Dup ce-a fost ieri... m-am speriat
aa de tare. Ridic din umeri. Doar s-l vd, atta.
Pentru c se temuse c avea s-l piard. La fel cum i
Grace se temuse c putea s-o piard pe ea.
- tiu, i rspunse, desfcnd braele. Vino aici. O
strnse la piept i o legn. Azi, i-am spus vreodat ct de
mult de iubesc?
- Nu fi plngcioas. Totui, i ngrop capul n umrul
lui Grace i o cuprinse i mai strns. Rmase aa cteva clipe.
i pentru tine mi-a fost fric ieri. Dar mi-am amintit tot ce
mi-ai spus despre Jake, i c pot s am ncredere n el. El a
fcut totul, nu-i aa?
- Da, el, rspunse Grace, mbrind-o din nou. i tu. i
cu mine. A fost o aciune combinat.
Frankie zmbi.
- i n-a fost amuzant cum l-a chemat Charlie pe Jake s
vin s ne ia?
- Charlie e foarte detept.
Frankie ddu din cap.
- La fel ca Charlie al nostru. Am avut dreptate s-i
dau numele duD el, nu-i aa? Poate c i lui Charlie i-a
Zic c Charlie ar fi fost foarte mndru c un armsar
care a ajutat la salvarea ta poart numele lui.
339

- tii, cnd zceam cu Maestro n nisip, m gndeam la


Charlie. i tot auzeam n minte muzica lui. M fcea s m
simt, aa, mai... protejat. Nu-mi mai era fiic.
Grace i nghii nodul din gt.
- Foarte bine, Frankie.
- Iar cnd a venit Jake, am tiut c totul avea s fie bine.
Nu fiindc mi-ai spus tu c e tatl meu. I-am cunoscut pe taii
unor prietene de-ale mele care-s nite neisprvii.
- i ce prere ai c Jake e tatl tu?
Frankie cltin din cap.
- Nu tiu. E destul de... ciudat. Va trebui s m obinuiesc.
- M consideri vinovat?
O privi surprins.
- De ce s te consider vinovat? mi place de Jake,
dar tu eti mama mea. Te iubesc. i ne-am neles foarte
bine i fr el.
Grace chicoti.
- Te ntrebam, doar. Apoi se ridic n picioare. Hai, du-te
i vezi de mnz. Cobor i eu la ocol, imediat ce m mbrac.
Peste trei sferturi de or, cnd Grace ajunse i ea la ocol,
eicul sttea lng gard, privindu-i pe Charlie i pe Hope.
- Nu par s se resimt dup ce-au nfruntat furtuna.
Grace ddu din cap.
- Aparatul la cu masc de plastic i-a ajutat mult. Dar ai
avut dreptate, amndoi caii transpirau prea mult. Frankie i cu
mine i-am curat i le-am splat ochii, asear, cnd am ajuns
napoi aici. S-a strmbat. Nu ne-a fost uor.
- M i mir c ai putut.
- i eu. Probabil c lupta i-a ajutat s nvee puin ce
nseamn ncrederea.
- Excepionali cai, i lud el. in minte c-mi spuneam
ce frumoi erau, cnd i dresa Burton, dar uitasem ct de
340

minunai sunt cu adevrat. Ce plnuieti s faci cu ei? Cu


un zmbet, adug: M-a putea lsa convins s-i iau de pe
capul dumitale.
....
- Suntei prea amabil, i zmbi i Grace. Cred c urmaii
lui Burton au dreptul de proprietate asupra lor, dar nu-i vor
obine. Au avut o via grea, i nu voi risca s-i las s mai
sufere din nou.
- Sunt foarte bun cu caii mei.
Grace cltin din cap.
- I-am promis lui Charlie c voi avea grij de el. Am
s-o fac.
eicul confirm.
- Pot nelege asta. E vorba de responsabilitate. Apoi se
ntoarse s plece. i eu a face bine s m ntorc la tabra mea
i s-mi vd de propriile mele rspunderi. A fost o plcere s
te cunosc. Sper s te revd curnd - i pe fiica dumitale.
- Ai fost foarte bun, dar cred c Frankie i cu mine vom
prefera s evitm un timp partea asta a lumii.
- Amintirile se terg, i v pot arta un deert att de
incredibil, nct vei fi stupefiate.
- M-a stupefiat destul furtuna aceea de nisip.
- ntr-adevr, zmbi el. Dar dai-ne mcar o ans.
l privi cum se ndeprta.
- A vorbit foarte serios, s tii.
ntorcndu-se, l vzu pe Kilmer care tocmai ieea din
opron.
- Adamnu spune niciodat vreun lucru pe carenu-1 crede.
E foarte mndru de deertul lui, i i-a dat seama c trecusei
printr-o experien neplcut.
,
Grace cltin din cap.
Jh - Vreau s m duc acas.
- La Charlie?
ncuviin din nou.
341

- Frankie are nevoie s duc iar o via normal. Iar


eu trebuie s-mi iau rmas-bun de la prietenul meu Charlie.
N-am apucat niciodat s-o fac cu adevrat. Dac prietenii
lui nu i-au organizat deja vreun soi de comemorare, am
s-o fac eu.
OK, e de neles, spuse Kilmer, revenind cu privirea
spre ea. Dar n situaia asta, eu cum stau?
- Poftim?

- Nu te las s pleci. Nici pe tine, i nici pe Frankie.


Nu v las.
O strbtu o imens bucurie amestecat cu team.
- N-ai ncotro. Niciuna dintre noi nu-i aparine.
- Atunci, am s m apuc de treab i n-am s m las pn
nu vei fi ale mele. ntoarse capul spre ea. Cu Frankie nu va fi
chiar att de greu. E dispus s-mi dea o ans. Tocmai mi-a
spus c i-ai mrtusisit c-s tatl ei. De ce?
- Prea cel mai indicat lucru n acel moment. Grace
i umezi buzele. A suportat bine ideea, Cu tine cum se
poart?
- Foarte firesc. Fr lacrimi sau mbriri. Cred c-s
ntr-o perioad de prob. mi convine de minune. Nici nu
m atept la altceva. Tot ce-mi doresc e o ans.
- i-am spus c-am s te las s-o vezi.
- O ans cu tine, Grace. O ans de a construi ceva.
Cu micri smucite, Grace cltin din cap.
- N-avem nicio baz solid pe care s construim. A, da,
sigur, sexul... Dar atta nu e de ajuns.
- E un nceput al naibii de bun. Fcu o pauz. i cred c
mai avem multe altele i pe lng sex. Respect, simpatie...
iubire, poate... Cel puin din partea mea. in la tine. Hai s ne
dm unul altuia ocazia de a descoperi ce mai avem. i zmbi.
342

i promit c voi face n aa fel, nct s fie ct mai distractiv


pentru tine.
n timp ce-1 privea, Grace simi un val de furnicturi
fierbini strbtnd-o din cretet pn-n tlpi.
- Nu vreau s m distrez.
- Ba vrei. n momentul sta, chiar, i aminteti ce bine
ne-am distrat mpreun. Eu nici n-am nevoie s-mi amintesc
- nu uit nicio clip.
Grace cltin din cap.
- Nu pot s fac fa la aa ceva acum. Nici nu tiu ce
sentimente am pentru tine. Nu tiu dac-mi convine s risc s
faci parte din viaa mea i a lui Frankie.
Privirea lui i cercet expresia.
- Da, observ. Te cam grbesc. OK, am s m retrag i-i
acord ctva timp. Strnse din buze. Dar nu prea mult. Cnd
vrei S te ntorci n Alabama?
- Ct de curnd posibil. Trebuie s pregtesc transportul
pentru Charlie, Hope i Maestro.
- Asta o s ia timp. N-ai actele cailor i nu e uor s aranjezi
transportul unor animale dintr-o ar strin n Statele Unite.
Grace se ncrunt. nc nu apucase s se gndeasc la toate
detaliile logistice.
- L a naiba.
- Am s v trimit n SUA mine, pe tine i pe Frankie. i
i voi cere lui Adam s trimit nite oameni de-ai lui care s
ajute la ngrijirea cailor, n timp ce eu voi face aranjamentele
ca s i-i expediez. i convine aa?
- Da, mulumesc.
^
- Nu-mi mulumi. Vreau s am grij de tine n toate felurile
posibile. Am nou ani de compensat. O privi drept n ochi. i
pn reuesc s-i trimit caii tia, o s inem legtura. Am s
343

te sun n fiecare sear i vom sta de vorb, i vom ajunge s ne


cunoatem tot mai bine. Poate c, dac nu suntem att de
aproape unul de altul, nct s ne putem atinge, ne va fi mai
uor s comunicm la nivel cerebral. Se ntoarse i pomi napoi
spre corturi. i am s ncep imediat.
- Kilmer.
ntoarse capul spre ea, privind-o peste umr.
- i motorul? l mai vrei?
- La naiba, normal.
- Chiar dac-1 gseti, crezi c CIA te va lsa s-l
pstrezi?
- Dac-1 pot gsi destul de repede. Posesia face nou
zecimi din lege. Zmbi. i mi-am fcut i asigurarea, acum
un an. Am luat legtura cu doi dintre motenitorii legali ai
lui Burton i am cumprat toate drepturile lor viitoare pe
proprietatea lui. Le-am oferit o sut de mii de dolari i
zece la sut din tot ce reuesc s salvez. Au spus c era o
nebunie s cred ntr-un vis ca sta, dar au luat banii, au
semnat hrtiile i au fugit.
- Foarte istei.
- A fost corect. Eu mi-am asumat riscul, iar ia zece
la sut i-ar putea mbogi mai mult dect n visele lor cele
mai avntate. Ochii i se ngustar. Da de ce m ntrebi
asta tocmai acum?
- Poate n-ar strica s te ntorci n zona pe unde m
nvrteam cu Charlie, ieri. Undeva lng vlceaua aia stncoas
de dincolo de dune.
- De ce?
- Tot revenea acolo. Eu n-am fost prea atent. Oricum,
nici nu eram sigur dac s cred c Charlie i Hope puteau
duce pe cineva la ascunztoarea lui Burton. M gndeam c
nu fcea dect s se plimbe n cerc.
344

- Poate c asta i fcea.


- Dar asear, cnd o cutam pe Frankie, prea s tie unde
se ducea, i intr-adevr a gsit-o. I-a funcionat instinctul. Poate
c acelai instinct i funciona i ieri dup-amiaz. Instinctul
i memoria.
- Posibil. Merit ncercm. i susinu privirea. Instinctul
i memoria pot forma nite baze foarte solide, nu-i aa?
Trecu un moment pn cnd Grace s-i poat desprinde
ochii dintr-ai lui.

- Uneori, rspunse ea, silindu-se s-i mute privirea. Cum


spuneai, merit s ncercm.
- Exact, spuse el ncet. Asta am i spus, Grace.

EPILOG
ase luni mai trziu

A u venit, mam! strig Frankie, nvlind n grajd. i


vd c se apropie, tocmai au trecut de cotul drumului.
Grace ncremeni o clip, dup care se ntoarse dinspre
Darling. Inima-i btea eu putere i simea cum i se nfierbntau
obrajii,
\
'j
-Cefa^fi jjfeiei n ntmpinare? Vin i eu, imediat.
- S te grbeti! i mai spuse Frankie, ieind n fug din
grajd.
Nu voia s se grbeasc. nchise ochii, ncercnd s se
adune. Doar tiuse c avea s soseasc i acel moment. Iar n
seara trecut, Kilmer o sunase i-i spusese c a doua zi urmau
s ajung acolo.
Dar faptul c tia acest lucru n-o mpiedicase s zac treaz
toat noaptea, nici s se agite n febra nerbdrii. i nu-i risipea
nici dorina de a o lua la fug pe drum, mpreun cu Frankie.
Trase aer n piept, se ntoarse i iei din grajd. Blockman,
Donavan i Frankie tocmai deschideau poarta, lsndu-i pe
Charlie, Hope i Maestro s intre n padoc. Cosmo ip vesel
i pomi la trap spre ei.
Iar Kilmer venea spre ea.
- Ai primit nite animale noi. Am auzit c ai nevoie de un
grjdar.
346

Dumnezeule, minunat mai arta!

- Eti supracalificat. mi place ca ajutoarele mele s nvee


din mers.
- Voi nva i eu. Pune-m la ncercare.
- Mi-ai spus c ai gsit motorul la. E chiar aa cum se
dusese vorba?
- Da, testele preliminare sunt uluitoare.
- Atunci, n-ai nevoie de nicio slujb.
- Ba am nevoie. i de tine am nevoie, spuse el, zmbind-i.
Gndete-te ce prestigiu o s ai, In comunitatea cabalin. Vei
fi singura proprietar de cai cu un grjdar miliardar.
- Ideea are meritele ei... Ajunsese destul de aproape ca
s-l ating. Iisue, ct mai voia s-l ating! Trecuse prea mult
timp. tii ct pre am pus ntotdeauna pe poziia mea social.
Desigur, voi fi dispus s-i acord uriele beneficii colaterale.
- Contez pe ele. Le anticipez. Nici nu pot tri fr ele.
-Nici eu.
Sosise momentul. Nu mai putea atepta.
Mai fcu un ultim pas nainte i ajunse n braele lui.
Sfrit