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LA GEOMETALURGIA COMO HERRAMIENTA DE

OPTIMIZACIN EN EL TRATAMIENTO DE
MINERALES

Aspectos claves en un proyecto minero, son la evaluacin del potencial de valor


econmico; y el desarrollo de un diseo de operacin eficiente. Los aspectos de
diseo incluyen en la metodologa de minado, metodologa de tratamiento del
mineral y en establecer los volmenes de produccin. Todas estas
caractersticas tienen a su vez gran influencia en la economa del proyecto y en
la
determinacin
de
su
valor
integral.
La evaluacin integral de un proyecto minero consiste en determinar las
toneladas de mineral que estn por encima del valor del cut-off, valores de
leyes por encima del valor del cut-off, la distribucin espacial de la relacin
toneladas/ley por encima del valor del cut-off, para una o ms variables. La
dilucin, prdidas de mineral y la recuperacin metalrgica son factores que
pueden variar y que deben ser considerados en la etapa de evaluacin de las
reservas mineras y en la determinacin de la rentabilidad del proyecto.
Adicionalmente, es muy importante considerar la concentracin de elementos
perjudiciales, costos de minado y procesamiento y rendimiento metalrgico.
La
Geometalurgia
La geometalurgia es una disciplina emergente que tiene el propsito de integrar
todos esos aspectos, identificando los niveles de produccin (que dependen de

la dureza y moliendabilidad), la recuperacin (funcin de la liberacin, forma y


textura mineral, etc.) y la calidad del concentrado. Metodolgicamente, se
deber obtener informacin a nivel micro y macroscpico. Estas variables
geometalrgicas son elementos importantsimos en el momento de determinar
costos
y
utilidades
del
proyecto
minero.
Caractersticas
de
fusin
En la etapa de los estudios de factibilidad, la adecuada caracterizacin de
minerales combinado con el modelamiento espacial de caractersticas fsicas
crticas del mineral en el yacimiento, proporcionan elementos mucho ms
valiosos para establecer el diseo de planta. Esto reduce los riesgos asociados
al desarrollo de operaciones nuevas o el diseo de ampliaciones. Identificar
plenamente el cuerpo mineral permite identificar deficiencias en los productos y
encontrar
oportunidades
de
bajo
costo
y/o
alto
valor.
En las etapas de operacin de planta, la geometalurgia permite mejorar la
comunicacin entre gelogos, planificadores mineros y metalurgistas. Todas las
disciplinas trabajando juntas para comprender el valor del depsito y efectuar
mejor programacin de la extraccin de los diversos tipos de materiales. Con
ello se reduce el riesgo e incertidumbre del control de ley, minado y
procesamiento.
El conocimiento completo del yacimiento que permite definir el valor real del
mineral, en trminos del producto a obtener y su costo de produccin, define
por completo el plan de minado. Al identificar los tipos de material, sus
asociaciones espaciales y sus variables de proceso, se mejora la planificacin de
las operaciones y la produccin. Un mejor conocimiento origina menor
incertidumbre y menos necesidades de modificacin de planes ante eventos
inesperados.
Se han identificado una serie de factores que necesitan concretarse para que el
tratamiento geometalrgico sea efectivo. El primero y ms importante factor
para el xito, es el de romper las tradicionales barreras entre las disciplinas
profesionales: gelogos, mineros y metalurgistas relacionados a un proyecto
minero deben trabajar en conjunto con un objetivo comn y valorar los aportes
de cada uno en el proceso integral. Ninguna de estas disciplinas
individualmente tiene todas las respuestas. Por lo tanto debe establecerse el
concepto de comunicacin multilingual; es decir, todos los profesionales
involucrados deben comunicarse y entenderse en trminos geolgicos,
metalrgicos y de negocios. En segundo trmino, los equipos de proyectos
deben pensar explcitamente y constantemente en trminos de incertidumbre y
riesgo.
Esta suerte de simbiosis de disciplinas mineras, debe conducir a la elaboracin
de modelos de recuperacin, los cuales pueden estar basados en pruebas de
laboratorio o piloto. Es muy recomendable que las variables metalrgicas sean
medidas
en
la
etapa
de
exploracin
y
mapeo.
Planificacin
geometalrgica
La evaluacin geometalrgica implica cambios en los procedimientos
tradicionales de core logging. En estas se debe introducir tcnicas de

evaluaciones mineralgicas asociadas a los procesos metalrgicos, respuestas


de las diversas variables metalrgicas e introduccin de esas respuestas en la
definicin
de
bloques
geometalrgicos.
Un bloque geometalrgico es una porcin tridimensional de mineral de
yacimiento el cual ha sido caracterizado en cuanto sus diversas propiedades,
tanto Geolgicas como Metalrgicas. Ello permite tener el registro completo del
yacimiento de modo que el rendimiento metalrgico y su valor econmico
quedan determinados mucho antes de que el mineral ingrese a la Planta
Metalrgica.
Es una premisa fundamental de la geometalurgia que las caractersticas
geolgicas de un depsito mineral condicionan enormemente la respuesta
metalrgica, lo cual a su vez permite definir la cantidad de reservas
aprovechables. El conocimiento geolgico sobre la formacin de depsito
mineral (temperatura, presin, alteraciones, fluidos, cidos, condiciones de
emplazamientos, relaciones espaciales, etc.), resulta informacin til para
liberar
ms
eficientemente
un
mineral
valioso.
Por intermedio de la geologa se realizan las evaluaciones sobre las relaciones
espaciales del mineral, propiedades tales como la re-cristalizacin y
alteraciones, distribucin mineral, fracturas, etc., de lo que resulta informacin
fundamental para evaluar econmicamente un yacimiento. Esa informacin
geolgica debe ser re - evaluada y complementada con atributos de proceso
metalrgico.
Para el metalurgista es importante conocer la distribucin de materiales en el
yacimiento, su variabilidad, las asociaciones mineral valioso-ganga, intensidad
de alteraciones del mineral con una perspectiva espacial de tres dimensiones,
situaciones
que
son
bien
conocidas
por
el
gelogo.
El trabajo geometalrgico se realiza mejor cuando el gelogo examina sus
muestras de perforacin, identifica las caractersticas minerales y con ello
determina las variables de potencial significancia en el procesamiento del
mineral.
Las caractersticas metalrgicas se deben asociar con el mineral y sus
caractersticas litolgicas, e incorporar todo ello en los modelos geometalrgicos
tridimensionales. En ltima instancia, un modelo geometalrgico debe conducir
a la creacin de una matriz que incluya la geologa, mineraloga y parmetros
metalrgicos que se utilizaran en el planeamiento minero y diseo de
procesos.
Esta ltima situacin, conduce a su vez a definir un plan de minado con la
perspectiva de remover hacia la Planta Metalrgica los minerales susceptibles
de un tratamiento rentable. Por ejemplo considrese dos parcelas de mineral,
ambas con la misma cantidad de mineral. De la primera parcela se puede
procesar 100 ton/hr con una recuperacin metalrgica del 75 %. De la segunda
parcela se puede procesar 110 ton/hr con una recuperacin metalrgica del 72
%. Ambas parcelas son rentables; es decir, cubren todo el costo de
procesamiento mineral, administracin y comercializacin. Desde una
perspectiva de tiempo-valor, la segunda parcela proporciona mayor valor en
tanto que consigue mayor cantidad de tratamiento aunque la recuperacin sea
menor.

Esta estrategia, que considera fundamentalmente la maximizacin de la


recuperacin del metal valioso por unidad de tiempo, es la base de los
esquemas de optimizacin y que hace uso del concepto geometalrgico.
Se sintetiza algunos de los aportes de cada una de las disciplinas que participan
en la actividad minera. El xito de un modelo geometalrgico implica la
creacin de una matriz que incluya las variaciones geolgicas, mineralgicas y
pruebas de rendimiento, informacin que ser utilizada en el planeamiento de
minado
y
el
diseo
general.
En trminos generales, la caracterizacin del mineral es la cuantificacin de la
informacin fsica obtenida de muestras que representan un cuerpo
mineralizado. La informacin recopilada como parte de un programa de
caracterizacin de mineral proporciona la base objetiva para el abordaje del
mapeo geometalrgico. La planificacin exitosa de una mina requiere
informacin proveniente de varias disciplinas diferentes (geologa, qumica,
mineraloga) o de parmetros (propiedades fsicas, respuesta metalrgica y
mediciones
geotcnicas).
Importancia
de
la
mineraloga
Los estudios geolgicos contribuyen con las relaciones de campo, incluyendo la
estructura; los estudios geoqumicos contribuyen con la ley del mineral; la
mineraloga contribuye con el zonamiento y texturas de la mineralizacin. Las
propiedades fsicas, particularmente la dureza, molienda controlada y la
respuesta metalrgica definen la recuperacin; mientras que los estudios
geotcnicos son importantes para los objetivos medioambientales y la
planificacin
en
el
sitio
De modo preponderante, la geometalurgia integra la informacin mineralgica
en el proceso de planificacin de un proyecto y en las pruebas metalrgicas
rutinarias, creando as un sistema que genera informacin mientras dure el
proyecto
minero.
La literatura tcnica es abundante en relacionar situaciones como estas:
Los cambios mnimos en asociaciones cobre roca (alteracin mineralgica)
pueden afectar significativamente la eficiencia de molienda, el curado, la
aglomeracin, el consumo de cido, la extraccin de cobre, disolucin de
impurezas.
La gran variabilidad de la textura del mineral es un factor que afecta
significativamente la recuperacin por flotacin del mineral cobre plomo
zinc.
La naturaleza compleja de minerales de baja ley hace que los tradicionales
mtodos de lixiviabilidad en cianuro y liberacin de partcula no correspondan a
una
recuperacin
esperada.
La mineraloga cuantitativa, o mineraloga de procesos, se usa intensivamente
para estimar la metodologa del proceso, requerimientos de tamao de
molienda, necesidades de reactivos, etc., para as concluir con una evaluacin
muy
anticipada
a
las
pruebas
piloto
necesarias.
El rol de la mineraloga de procesos es el de predecir la respuesta metalrgica
de los materiales a procesar. La geometalurgia entonces hace uso intensivo de
la mineraloga de procesos, la cual se enfoca hacia el diseo de diagramas de

flujo.
Aspecto muy importante a considerar por la mineraloga de procesos, es la
comprensin de las relaciones que se dan entre mineral valioso y ganga
mineral. Es evidente que los componentes de ganga son los ms abundantes en
cualquier depsito mineral. Consecuentemente las interacciones entre estos dos
componentes (mineral valioso ganga) cumplen un rol preponderante en la
respuesta metalrgica de procesamiento. Dicho de otra manera, sostener
mtodos de procesos de minerales, basados en el anlisis qumico y sin
considerar efectivamente las interacciones mineralgicas, sostiene una
condicin
muy
vulnerable
y
de
alto
riesgo
de
ineficiencia.
Los minerales de ganga son componentes mineralgicos altamente importantes
al
momento
de
evaluar
aspectos
crticos
como:
Consumo de energa en los procesos de reduccin de tamao;
Niveles
de
recuperacin
metlica;
Consumo
de
reactivos;
Permeabilidad;
Etc.
De esto resulta que es necesario prestar tanto o ms atencin a la ganga que al
mismo
mineral
valioso.
Por todo lo sealado, la geometalurgia, una disciplina incipiente, est destinada
a convertirse en una herramienta importantsima en el trabajo de optimizar el
trabajo integro de explotacin minera.