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autismo

Autismo y vacunas: punto final?


Josep Artigas-Pallars

Introduccin. Entre las mltiples teoras etiolgicas del autismo ha alcanzado gran resonancia popular la implicacin de Unidad de Neuropediatra;
Hospital de Sabadell.
la vacuna triple vrica como causa de autismo. La conexin entre vacunas y autismo se sustenta en dos teoras. Por una Centre Mdic Psyncron.
parte, se atribuye a la fraccin antisarampionosa de la vacuna el desarrollo de una enteropata malabsortiva que facili- Sabadell, Barcelona, Espaa.
tara la absorcin de neuropptidos txicos, cuyo efecto en el cerebro favorecera la aparicin del autismo. La otra teora
Correspondencia:
involucra al timerosal (combinacin de etilmercurio y tiosalicilato) utilizado como preservativo en algunas vacunas, entre Dr. Josep Artigas Pallars.
ellas la triple vrica. Los datos en favor de estas hiptesis han generado una gran alarma social, especialmente en ciertos Apdo. Correos 379.
E-08200 Sabadell (Barcelona)
entornos proclives a la aceptacin de hiptesis y terapias alternativas.
E-mail:
Desarrollo y conclusiones. Este artculo analiza los datos sobre los cuales se sustenta la implicacin de la vacuna triple v-
7280jap@comb.es.
rica en el autismo. Por otra parte, pone en evidencia la debilidad de los argumentos antivacuna, as como la contundente
rplica, basada en trabajos experimentales y epidemiolgicos, que se ha generado tras la dramtica alarma social. De Aceptado tras revisin externa:
18.01.10.
modo paralelo al debate cientfico ha existido un debate jurdico, consecuencia de las ms de 5.000 demandas legales
generadas en Estados Unidos, cuyas peticiones de compensacin econmica superaban en conjunto los dos billones Cmo citar este artculo:
Artigas-Pallars J. Autismo y
de dlares. El fallo del tribunal, ejemplarizado en el caso concreto de la nia Michelle Cedillo, dictaminaba el 12 de febrero de vacunas: punto final? Rev Neurol
2009 que el peso global de la evidencia era abrumadoramente contrario a las teoras planteadas por los demandantes. 2010; 50 (Supl 3): S91-9.

Palabras clave. Autismo. Mercurio. MMR. Timerosal. Vacunas. 2010 Revista de Neurologa

El autismo fue descrito por Leo Kanner en 1943 [1]. no ms especifico, la bsqueda de autism + vacci-
A partir de su identificacin, no ha cesado la bs nes aporta 1.380.000 referencias.
queda de las causas que se ocultan tras este intri Para explicar el autismo se han propuesto prc
gante y dramtico trastorno que afecta el desarrollo ticamente todas las alternativas que pudiramos
de las capacidades ms especficas de la especie hu imaginar. La teora que en un inicio alcanz mayor
mana: el lenguaje y la interaccin social. La enorme popularidad, mdica y ciudadana, y que todava
trascendencia social del autismo y la elevada pre perdura en algunos medios, fue la desarrollada por
valencia, uno de cada 160 nios, explica que haya Bruno Bettelheim, sustentada en la repercusin en
alcanzado una amplia resonancia, ms all de los las primeras edades de lo que se denomin madre
mbitos cientficos, al acaparar espacio en los me frigorfica (refrigerator mother). La idea de Bettel
dios de comunicacin. heim surgi tras su experiencia en los campos nazis
Desde los albores del conocimiento del autismo de Dachau y Buchenwald durante 11 meses. Tales
fluyen constantemente en las pginas de las revistas teoras alcanzaron gran difusin despus la publi
mdicas teoras respecto a la etiologa y a modelos cacin del libro The empty fortress: infantile autism
de intervencin. En ocasiones, ciertos planteamien and the birth of the self [2]. La interpretacin ms
tos ideolgicos en ambos aspectos han generado radical de las teoras de Bettelheim sostiene que la
posturas radicales, incluso viscerales, debido a la madre rechaza la existencia de su hijo. A ello se pue
enorme contaminacin emocional implicada en el de aadir la presencia de padres fros, ausentes o de
autismo. Es comprensible, desde esta percepcin, que carcter dbil. Aunque Kanner siempre ha sosteni
el autismo est muy presente en pginas de peridi do el carcter innato del autismo, posteriormente a
cos, programas de televisin y pginas de internet. las descripciones iniciales se adhiri parcialmente a
En estos momentos, 26 de octubre de 2009, Google la teora de la madre frigorfica, aceptando que ste
detecta 15.700.000 para bsqueda de autism. Esta poda ser un factor coadyuvante [3].
cifra supera la hallada para problemas mucho ms Paralelamente a las teoras psicolgicas, han ido
frecuentes, como el trastorno de dficit de atencin/ surgiendo teoras biolgicas, que intentan explicar
hiperactividad (13.500.000 citas para ADHD) y la el autismo por un desarreglo cerebral determinado
dislexia (3.660.000 citas para dyslexia). En un terre por motivos diversos. Si bien existe una cierta una

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J. Artigas-Pallars

nimidad en la aceptacin de la base gentica del au tinal no se detect reaccin inflamatoria que pudiera
tismo, surgen multitud de conjeturas que proponen relacionarse con el virus del sarampin. La conclu
una causalidad externa aadida al factor gentico, sin del trabajo fue que el virus del sarampin poda
basada en mecanismos epigenticos ms o menos ocasionar una vasculitis granulomatosa persistente
explicitados. Segn la orientacin terica, el factor responsable de la enfermedad de Crohn [26].
externo adquiere mayor o menor relevancia; inclu Dos aos despus, apareci un nuevo trabajo don
so en algunos casos se propone como factor exclu de se valor el impacto de la vacuna antisarampiono
sivo (lo cual en ocasiones es incuestionable, como, sa en la colitis ulcerativa y la enfermedad de Crohn,
por ejemplo, en la infeccin intrauterina por el vi enfermedades con una etiologa comn. Mediante
rus de la rubola [4]). En otros casos, la causalidad un estudio comparativo entre nios vacunados y no
exclusiva por un factor especfico resulta ms du vacunados, se determin que el riesgo relativo de
dosa. Las causas o factores no genticos del au desarrollar tales enfermedades estaba significativa
tismo se han relacionado con problemas de: inmu mente relacionado con el hecho de haber recibido
nidad [5], malnutricin y carencias vitamnicas [6], la vacuna. El factor de riesgo, atribuible a la vacuna,
alergias alimentarias [7], intolerancia al gluten [8], estara determinado por la exposicin precoz al vi
problemas intestinales malabsortivos [9], disfun rus del sarampin [27]. Mediante otra tcnica inmu
cin tiroidea [10], problemas perinatales [11,12], nolgica ms sofisticada, tambin con microscopa
infecciones maternas durante el embarazo [13,14], electrnica, se compararon muestras intestinales de
padre o madre de edad avanzada [15], uso de anti pacientes con enfermedad de Crohn con muestras
pirticos [16], aislamiento [17], disfuncin vestibu de cerebro de un paciente con la panencefalitis escle
lar [18], privacin sensorial [19], intoxicacin por rosante subaguda (encefalitis lenta relacionada con
plomo [20], intoxicacin por mercurio [21], zurde el sarampin). Los resultados apuntaron en la misma
ra [22], uso de frmacos durante el embarazo [23], direccin de los estudios anteriores [28].
telfonos mviles y radiaciones electromagnticas
ambientales [24], y epilepsia [25]. Pero, por encima Es responsable la vacuna antisarampionosa
de todas ellas, la propuesta que ha alcanzado mayor de la enfermedad de Crohn?
resonancia popular en la ltima dcada es la impli
cacin de la vacuna triple vrica (MMR). La respon Rpidamente aparecieron abrumadoras pruebas que
sabilidad de la vacuna MMR se ha centrado en la contradecan rotundamente los hallazgos de Wake
fraccin del sarampin. Esta teora se complementa fied [29,30]. Tal fue la contundencia de la crticas,
con implicacin de las alergias alimentarias al glu que el propio Wakefield se retract un ao ms tarde
ten y la casena, los problemas malabsortivos intes de su ltimo estudio favorable sobre la implicacin
tinales y el efecto txico del mercurio. del sarampin en la enfermedad de Crohn, median
te un artculo donde pona l mismo en evidencia la
ausencia de indicios de infeccin en las muestras de
Vacuna antisarampionosa sangre o tejido intestinal de pacientes con enferme
y enfermedad de Crohn dad inflamatoria intestinal [31]. Tras este artculo,
Wakefield afirmaba pomposamente que el hecho de
Relacin entre vacuna antisarampionosa haber publicado datos a favor de una teora y haber
y enfermedad de Crohn se retractado ante la evidencia de estudios posterio
res era una prueba de integridad [32].
El punto de partida sobre la implicacin de la vacuna A partir de tal constatacin, era de esperar que
antisarampionosa en el autismo fueron los estudios esta cuestin quedara relegada al olvido.
de Wakefield en la enfermedad de Crohn. En el ao
1993, apareci un trabajo de dicho autor donde se
comunicaba el hallazgo por microscopa electrnica Vacuna antisarampionosa y autismo
de partculas similares a paramixovirus e inclusiones
nucleocapsulares en clulas gigantes y endotelio de Hiperplasia nodular linfoide y colitis inespecfica
zonas de inflamacin vascular de tejidos intestinales
en pacientes con la enfermedad de Crohn. El exa Poco tiempo despus de haberse descartado la re
men por hibridacin in situ o inmunohistoquimia lacin entre la vacuna del sarampin y las enferme
mostr, en la mayora de pacientes, 25 en total, re dades inflamatorias intestinales, apareci en Lancet
sultados positivos para el virus del sarampin. En el un nuevo artculo de Wakefield que conmocion el
grupo control de 22 pacientes con tuberculosis intes mundo cientfico y gener una enorme polmica que

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Autismo

pronto desbord el entorno mdico [33]. Se estudi Los motivos de alarma sobre el contenido de mer
una muestra de 12 nios entre 3 y 10 aos, proce curio en las vacunas aparecieron a partir de 1999,
dentes de una consulta de gastroenterologa pedi cuando la Food and Drug Admistration (FDA) es
trica, adonde acudan por diarrea crnica y dolor tadounidense sugiri que los nios podran haber
abdominal. Todos ellos tenan una historia de desa recibido una dosis de hasta 187,5 g de mercurio
rrollo normal, seguida de una regresin con prdida a partir del timerosal contenido en las vacunas. La
de habilidades cognitivas, incluido el lenguaje. El ini preocupacin parta de las intoxicaciones por pes
cio del deterioro conductual y cognitivo estaba aso cado ocurridas aos antes en Minamata. Por otro
ciado cronolgicamente, en opinin de los padres, lado, las recomendaciones vigentes hacan refe
a la administracin de la vacuna MMR en ocho, al rencia al metilmercurio, pero no haba ninguna
sarampin en uno y a otitis media en otro. Se les recomendacin para el etilmercurio. Por tanto, la
practic a todos ellos una ileocolonoscopia con ex decisin parta de una extrapolacin que no tuvo
traccin de muestra bipsica, resonancia magntica en cuenta que el etilmercurio es mucho menos pe
cerebral, electroencefalograma y puncin lumbar. El ligroso, pues se elimina ms rpidamente del orga
diagnstico neurocognitivo fue autismo en nueve de nismo. La decisin, adoptada en 1999, de retirar el
ellos, psicosis desintegrativa en uno y probable en timerosal no surgi, por lo tanto, de ningn estu
cefalitis posvacunal en dos. Todos los nios mostra dio o evidencia cientfica, sino que se sustent en el
ron hiperplasia nodular linfoide en el intestino. La argumento del principio de precaucin. Vistas las
conclusin fue que poda existir una relacin entre consecuencias, ahora se puede juzgar que no fue
factores ambientales muy especialmente por la ad muy afortunada la forma como se dio a conocer la
ministracin de la vacuna MMR o por la enferme decisin: los niveles de timerosal no son perjudi
dad del sarampin y el autismo, mediado por un ciales para los nios, pero la reduccin de estos ni
problema malabsortivo intestinal. veles har las vacunas todava ms seguras, afirm
El razonamiento que vinculaba el autismo a la Neal Halsey, miembro del comit de vacunas, tras
inflamacin intestinal se sustentaba en una terica haber presionado para tomar la decisin [32].
absorcin excesiva de neuropptidos txicos con La implicacin del mercurio en el autismo se
accin opicea que podan alterar las funciones ce plante a partir de un artculo en la revista Medical
rebrales en un estadio precoz del desarrollo [34,35]. Hypotheses, donde Redwood y Bernad analizaban
A estas propuestas se aade la posible implicacin los sntomas del autismo y hallaban una semejanza
de la intolerancia al gluten y la casena como facto con los sntomas de la intoxicacin por mercurio
res relacionados tambin con problemas malabsor (trastorno del movimiento, alteracin del lenguaje
tivos [36]. Adicionalmente, se implicaba la conjetu y alteraciones psiquitricas) [21]. Ambas autoras
ra respecto a la transformacin de ciertas protenas, tenan en comn el hecho de tener un hijo autis
presentes en el gluten y la casena, en molculas ta. Posiblemente, el citado artculo hubiera pasado
con accin opicea [37]. Por tanto, los alimentos desapercibido para la comunidad mdica, dada la
con contenido de trigo y productos lcteos (pizzas, poca resonancia de la revista donde se public y la
helados, bollera, yogures, bocadillos, etc.) tendran discutible solidez cientfica del razonamiento, a no
un efecto nocivo per se; y, en mayor medida, si exis ser por el hecho de haber despertado gran inters
ta un problema intestinal malabsortivo. en algunos medios de comunicacin [39].
Los estudios de OLeary, patlogo irlands, die Adicionalmente a los argumentos tericos, pron
ron soporte a las teoras que involucraban la vacu to aparecieron argumentos epidemiolgicos.
na del sarampin con el autismo, tras haber iden Geier y Geier publicaron en 2003 sus primeras
tificado en una serie de pacientes, remitidos por sospechas sobre la relacin entre el timerosal y los
Wakefield, con trastorno del neurodesarrollo e hi trastornos del neurodesarrollo, basadas en una re
perplasia nodular linfoide, el virus del sarampin en visin estadstica de los efectos adversos a las va
el intestino [38]. cunas recogidos en la base de datos oficial referida
a este aspecto. Los resultados del estudio pusieron
Accin txica del mercurio en evidencia que la incidencia de autismo, trastor
nos del lenguaje y retraso mental era significativa
En otra lnea paralela se ha vinculado la vacuna MMR mente ms alta tras la administracin de vacunas
al autismo a causa del contenido en mercurio de las que contenan timerosal que tras la vacunacin con
vacunas que contenan timerosal como preservati vacunas libres de timerosal [40]. Por el contrario,
vo. El timerosal es el producto resultante de la com otros efectos adversos, como las convulsiones, fa
binacin de etilmercurio y tiosalicilato. llecimiento y gastroenteritis, no estaban relaciona

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dos con el contenido de timerosal en las vacunas. o nula toxicidad del timerosal se puso en evidencia
Con ello pareca demostrarse una relacin entre el tras su utilizacin como sustancia para el tratamien
timerosal y los trastornos del neurodesarrollo [41]. to de la meningitis durante una fuerte epidemia
ocurrida en Indiana en 1929, poca previa al descu
brimiento de los antibiticos. Si bien el timerosal no
Cul es el riesgo real de funcion como mtodo curativo de las meningitis,
la vacuna antisarampionosa? qued clara su inocuidad en dosis de dos millones
de microgramos, dosis 10.000 veces superior a la
Validez de los estudios y argumentos que contenan las vacunas [32]. El doctor Brent es
pecialista en toxicologa mdica, considerado una de
Si bien el trabajo de Wakefield pareca demostrar las mximas autoridades mundiales en este campo
una clara causalidad entre vacuna, sarampin y afirmaba como perito en el juicio Cedillo (vase ms
problema malabsortivo, pronto se desvanecieron adelante): ningn otro metal mejor que el mercurio
las sospechas, por lo menos en la mayor parte del muestra la diversidad de los posibles efectos txicos
mundo cientfico. De hecho, los trabajos de Wake derivados de la forma de presentacin del metal.
field han sido considerados fraudulentos, con prue Exista algn sesgo en los estudios de Geier y
bas abrumadoras al respecto, salidas a la luz a partir Geier? Aunque a primera vista pudiera parecer que
de un trabajo de investigacin llevado a cabo por los resultados apuntaban claramente hacia una rela
Brian Deer, periodista del Sunday Times. Toda la cin entre timerosal y autismo, una valoracin crtica
informacin sobre este tortuoso asunto, plagado de del mtodo empleado permiti desvelar importantes
sobornos, transgresiones ticas, falsificacin de da sesgos derivados de la fuente de recogida de la infor
tos e intereses ocultos, est minuciosamente recogi macin. El Vaccine Adverse Event Reporting System
da en la pgina de dicho autor [42]. Las gravsimas (VAERS), fuente de informacin del estudio de Geier
acusaciones de Deer le ocasionaron tres querellas y Geier, es una institucin administrativa, a disposi
que no slo fueron rechazadas por los jueces, sino cin de todos los ciudadanos americanos, donde se
que concluyeron que Wakefield deba indemnizar a puede notificar cualquier acontecimiento que se su
Deer por las costas de los procesos. Irnicamente, la ponga pueda estar relacionado con alguna vacuna. Al
indemnizacin pagada por Wakefield contribuye al poco tiempo de la publicacin de Geier y Geier, los
mantenimiento de la pgina web donde se detallan epidemilogos Goodman y Nordin demostraron que
todos los escabrosos detalles del asunto. Dos das los datos del VAERS estaban claramente sesgados por
antes de la aparicin en la prensa de la investiga la intencin de poner una querella judicial por daos
cin de Deer, la revista Lancet cualific el trabajo de [48]. No dejaba de ser sorprendente, tal como refle
Wakefield como desastrosamente deficiente. Poco jaba el artculo, que el 75% de los casos de autismo,
tiempo despus, 10 de los 12 coautores se retrac supuestamente atribuibles a la vacuna entre los aos
taron de las conclusiones expresadas en el artculo 1990 y 2001, coincidan cronolgicamente con la pu
[43]. Finalmente, el General Medical Council abri blicacin del artculo de Wakefield en Lancet [49].
proceso disciplinario por mala conducta profesional Del mismo modo, dos tercios de los casos notificados
contra Wakefield, que concluy con la prohibicin de autismo lo fueron despus de haberse anunciado
del ejercicio profesional en el Reino Unido. la retirada del timerosal de las vacunas [50].
Los trabajos de OLeary, usando sus mismas tc En un estudio llevado a cabo en 2007, se reclu
nicas, intentaron ser replicados por otros autores, sin taron 1.047 nios de edades entre 7 y 10 aos. En
que en ningn caso se confirmara el hallazgo del vi todos ellos se valoraron 42 variables neuropsicol
rus del sarampin en el intestino de pacientes autis gicas mediante test estandarizados. Las variables
tas [44-46]. Por otro lado, el laboratorio de OLeary analizadas incluan los siguientes aspectos: habla,
fue investigado por una comisin independiente me lenguaje, memoria verbal, rendimiento escolar,
diante la sumisin de muestras codificadas, algunas coordinacin motora fina, habilidad visuoespacial,
de las cuales contenan virus del sarampin. Tras el atencin, funcin ejecutiva, regulacin de la con
fallo en la identificacin de las muestras positivas al ducta y capacidad de inteligencia general. Adems,
virus, se concluy que los resultados obtenidos en el se incluyeron valoraciones de hiperactividad, aten
laboratorio de OLeary no reunan credibilidad [47]. cin, funcin ejecutiva, tics y tartamudeo mediante
Finalmente, el propio OLeary acab negando la cau cuestionarios y/o entrevistas con padres y maes
salidad entre vacuna y autismo con enteropata. tros. Por otro lado, se valor el grado de exposicin
El timerosal es un derivado del mercurio de muy al mercurio que haban recibido durante el perodo
baja toxicidad y con gran poder antisptico. La baja prenatal, durante el primer mes de vida y durante

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Autismo

los siete primeros meses. Despus de tan exhaus ternativos. Aunque no se ha llevado ningn estudio
tivo estudio, se concluy que no se poda detectar expreso en este sentido, cuyas justificaciones ticas
relacin alguna entre la exposicin al timerosal y el seran, por otro lado, muy cuestionables, existen di
desarrollo neurocognitivo [51]. versas experiencias ecolgicas que pueden aportar
En el caso de que el timerosal estuviera implicado datos contundentes.
en el autismo, obviamente debera ser en los casos de En Dinamarca se dej de utilizar la vacuna con
autismo en los cuales exista una regresin; es decir, timerosal en 1990. Si el timerosal tuviera alguna
cuando por lo menos pueda existir alguna sospecha implicacin con el autismo, se debera esperar que
de que la sintomatologa aparece o empeora despus la incidencia disminuyera en la medida que los ni
de la exposicin al timerosal. A partir de este razo os reciban la vacuna libre de mercurio. Sin em
namiento, Meilleur y Fombonne compararon autis bargo, no slo no disminuy el autismo, sino que
tas con regresin con autistas sin regresin, llegando sigui aumentando en la misma proporcin que lo
a la conclusin de que la regresin no estaba relacio vena haciendo, y siguiendo la misma tendencia ob
nada con la exposicin o no al timerosal [52]. servada en otros pases [56].
Llama mucho la atencin que en la presente d En California se llev a cabo un estudio similar,
cada se hayan disparado preocupantes alarmas so valorando la incidencia de autismo desde 1995 has
bre la posible toxicidad de las insignificantes trazas ta 2007. A partir del ao 2001 se haba empezado a
de mercurio incorporadas durante un tiempo a al reducir la administracin de vacunas con timerosal,
gunas vacunas. En la primera la mitad del siglo xx, y a partir de 2004 se haban eliminado por comple
el mercurio era el producto de eleccin para tratar to. A pesar de ello, los casos de autismo se fueron
infestaciones de gusanos y para tratar el dolor de la incrementando ao tras ao, y no se observ nin
denticin en lactantes. El uso de estos compuestos gn declive en los ltimos aos [57].
fue asociado con una enfermedad, llamada acrodi Ms radical resulta todava la experiencia de Ja
nia, cuyos sntomas eran: fotofobia, anorexia, erup pn, donde slo se utiliz la vacuna MMR duran
cin cutnea y color rosado de manos y pies, con te el perodo comprendido entre 1989 y 1993. La
descamacin y dolor. Esta enfermedad caus 103 comparacin de incidencia de autismo durante los
muertes en Inglaterra y Gales en 1947; sin embargo, perodos de inmunizacin y no inmunizacin no
no se describieron en los supervivientes trastornos detect ninguna diferencia [58].
conductuales sugestivos de autismo [53]. Tampoco se observaron diferencias, en cuanto a la
En los aos cincuenta, en la ciudad japonesa de tasa de nios vacunados, mediante la comparacin de
Minamata, y en Niigata, en los aos sesenta, hubo 1.294 nios diagnosticados de autismo con un grupo
epidemias de intoxicacin con metilmercurio como control de 4.460. Curiosamente, la tasa de vacunados
resultado de la descarga de basuras industriales en fue mayor en los controles que en los autistas (82,1%
aguas costeras y del consumo de pescado contami por 78,1%), aunque la diferencia no fue significativa.
nado. La exposicin prenatal produca bajo peso en Tampoco la edad en la cual haban recibido la vacuna
el nacimiento, microcefalia, retraso del desarrollo, los autistas y los controles difera [59]. El conjunto de
parlisis cerebral, sordera, ceguera y convulsiones, resultados expuestos quedan muy bien resumidos
pero no autismo [54]. con la frase que da ttulo a una revisin sobre este
En un anlisis crtico del artculo original de Red tema, llevada a cabo por Fombonne: El timerosal
wood y Bernad [21], donde dichas autoras compa desaparece, pero el autismo permanece [60].
raban los sntomas de la intoxicacin por mercurio Pero no slo los estudios epidemiolgicos dan
con el autismo, Nelson puso en evidencia que las soporte a la rotunda afirmacin de Fombonne, sino
semejanzas son remotas si se contempla el cuadro que recientemente la doctora Irva Hertz-Picciotto,
clnico de ambos trastornos con un cierto rigor. En directora del Centro de Medio Ambiente y Salud
realidad, muy poco tienen que ver las manifestacio del MIND Institute de la Universidad de California,
nes motoras, visuales, lingsticas, sensoriales y psi quizs el centro mundial ms prestigioso en el es
quitricas del autismo con las propias de la intoxica tudio del autismo, e independiente de organismos
cin por mercurio, pues todas ellas son visiblemente oficiales, ha llevado a cabo un estudio que ha per
distintas [55]. mitido comparar en muestras grandes el contenido
Caso de existir alguna implicacin entre la vacu de mercurio en nios autistas y nios no autistas.
na MMR, con o sin timerosal, y el autismo, la medi En este estudio se reclutaron 452 nios de edades
da ms radical para controlar este riesgo sera dejar comprendidas entre 2 y 5 aos. Se dividieron en tres
de administrar la vacuna. Evidentemente, dicha me grupos: 249 nios cuyo diagnstico era autismo/
dida debera tomar en consideracin los riesgos al trastorno del espectro autista, 60 nios no autistas

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con retraso en el desarrollo (por ejemplo, sndrome mo ha dado lugar al desarrollo de una industria ca
de Down) y 143 nios con desarrollo normal. Se ob sera de charlatanes que ofrecen falsas esperanzas,
tuvieron muestras de sangre de los nios, en tanto en parte en forma de agentes quelantes de mercu
que las madres completaron un extenso cuestiona rio. En agosto de 2005, un nio autista de 5 aos fa
rio que recoga la informacin detallada sobre cual lleci de una arritmia causada por la inyeccin del
quier posible exposicin al mercurio (vacunas con agente quelante EDTA. A pesar de que la nocin de
timerosal, amalgamas, consumo de pescado, uso de que el timerosal causa el autismo ya ha sido descar
productos de uso personal que pudieran contener tada por bastantes excelentes estudios epidemiol
mercurio, como productos para quitar la cera de gicos, alrededor de 10.000 nios autistas en Estados
los odos y espris nasales). Los resultados sorpren Unidos reciben quelantes de mercurio cada ao.
dieron inicialmente, pues los nios autistas tenan Paralelamente al debate cientfico, ha existido un
menos mercurio que los no autistas; sin embargo, debate judicial de gran magnitud. En Estados Uni
se pudo apreciar que los autistas consuman menos dos, entre los aos 1999 y 2007 se haban recogido
pescado. Una vez ajustados los resultados tomando alrededor de 5.000 demandas de compensacin de
en consideracin esta variable, las cifras de mercu daos por la atribucin del autismo a las vacunas.
rio no eran distintas entre los grupos. Pero no slo El total de las compensaciones econmicas solicita
no se apreciaron diferencias, sino que las tasas de das se estima que ascenda a 2,5 billones de dlares
mercurio en el grupo de estudio eran prcticamen [64]. Las demandas se basaron en tres posibles teo
te las mismas que las del promedio de la poblacin ras: la vacuna MMR es responsable del autismo, el
nacional. Tambin se pudo determinar que los ni timerosal puede causar autismo, y la combinacin
os con amalgamas que eran bruxistas o consuman de la vacuna y el timerosal son la causa del autismo.
chicle tenan niveles ms altos de mercurio; sin em Puesto que la hiptesis ms potente en contra de
bargo, en este grupo no haba ms autistas que en las vacunas debera ser obviamente la tercera, pues
los no que no tenan amalgamas [61]. engloba las dos primeras, la corte federal decidi,
Al margen de las conclusiones y especulaciones como primer paso para dar va libre a todas las de
que se puedan derivar de este estudio, lo que pa mandas, tratar de demostrar dicha causalidad. Los
rece evidente es que unos niveles altos de mercu demandantes eligieron como prueba ejemplar el
rio, no ya en el cabello prueba poco fiable, sino caso de Michelle Cedillo, una chica autista de 12
en sangre, y en un laboratorio que ofrece todas las aos. Basndose en este caso, se aportaron sobre la
garantas, no se pueden considerar un marcador de cuestin las opiniones de quienes las partes litigan
una relacin causal entre el mercurio y el autismo. tes consideraron como los expertos ms cualifica
Ni tampoco una historia de exposicin al mercurio dos. No se juzgaba el caso de Michelle Cedillo de
puede darse como una prueba que sea un indicio de modo aislado, sino que este proceso representaba
dicha relacin causal. el ncleo del llamado Omnibus Autism Proceeding,
La doctora Hertz-Picciotto afirmaba tras com que agrupaba las casi 5.000 familias demandantes
pletar su estudio: Precisamente porque el autismo [65]. Se tomaron en consideracin 23 informes m
es complejo, con grandes diferencias en cuanto a dicos, se analizaron minuciosamente 658 artculos
la presentacin y gravedad, es muy probable que de revistas mdicas y durante tres semanas se escu
sus causas sean igualmente complejas. Es hora de charon los testimonios de 17 testigos, considerados
abandonar la idea de que una causa principal va a los mejores expertos por una u otra de las partes.
emerger como responsable del autismo. La eviden Despus de reunir, analizar y ponderar prctica
cia hasta la fecha sugiere que, sin tomar en consi mente toda la informacin relevante, el juez George
deracin tanto la susceptibilidad gentica como los Hastings dictamin el 12 de febrero de 2009 que el
factores ambientales, la historia ser incompleta. peso global de la evidencia era abrumadoramente
Sin embargo, pocos estudios toman en considera contrario a las teoras planteadas por los deman
cin este tipo de abordaje multicausal [62]. dantes. Aada: encuentro extremadamente impro
bable que cualquiera de los trastornos de Michelle
pudiera estar en algn modo relacionado con la va
Punto final? cuna MMR o cualquier otra vacunacin.
El juicio Cedillo se puede considerar el anlisis
Lamentando las consecuencias derivadas de la re ms exhaustivo, minucioso y completo llevado a
tirada del timerosal, la prestigiosa revista The New cabo hasta el presente. No representa slo una ju
England Journal of Medicine afirmaba en un edito risprudencia jurdica, sino un serio anlisis cient
rial [63]: La idea de que el timerosal caus el autis fico sobre la cuestin. Parecera que a partir de la

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Autismo

aplastante evidencia cientfica y el vasto debate ju da tener una toxicidad similar al metilmercurio no
rdico se debera dar por concluida la controversia. se pueden sostener en vista de los datos aparecidos.
Sin embargo, la polmica sigue, pues cuando los ar Por tanto, recomienda cautela en extrapolar los
gumentos estn tan contaminados por las emocio datos derivados del metilmercurio al etilmercurio.
nes, resulta muy difcil hallar un equilibrio. Por ello, concluye [69]:
Los datos epidemiolgicos no muestran relacin
entre la exposicin al timerosal y el autismo o
Posturas de las agencias internacionales trastornos de neurodesarrollo.
Las vacunas con contenido en timerosal son efica
Institute of Medicine (IOM) ces y sus potenciales riesgos, si es que hay alguno,
se ven ampliamente superados por los beneficios.
El IOM es el rgano asesor sobre cuestiones mdicas Durante la fabricacin de las vacunas, en algunos
de los Estados Unidos. Dispone de un departamento procesos puede ser necesario el uso de mercurio
dedicado especialmente a los posibles riesgos y dems inorgnico, por lo que puede haber un conteni
aspectos relacionados con las vacunas, el Immuniza do residual de mercurio en el producto final.
tion Safety Review Committee. Este comit ha revisa En lnea con el objetivo global de reducir el mer
do en diversas ocasiones la implicacin del timerosal curio, se debe promover la produccin de vacunas
en la etiologa del autismo, mediante la consulta de sin timerosal, o con el menor contenido posible.
prcticamente la totalidad de material publicado y Cuando se requiere un preservativo, como ocu
no publicado sobre aspectos epidemiolgicos y sobre rre en las multidosis, el timerosal se puede to
aspectos biolgicos. Reiteradamente, ha concluido mar en consideracin.
que no existe evidencia alguna respecto a la relacin Las solicitudes de nuevas vacunas que contienen
causal entre timerosal y autismo [66,67]. timerosal se evaluarn caso a caso, considerando
su eficacia y necesidades sanitarias.
Organizacin Mundial de la Salud (OMS) El riesgo de sensibilizacin al timerosal (reaccio
nes locales de hipersensibilidad retardada, ur
La preocupacin por el riesgo terico de exposi ticarias y exantemas) [70], al igual que otros pre
cin al mercurio contenido en las vacunas surgi servativos, debe figurar en el prospecto.
en 1999, tras constatar la Environmental Protec
tion Agency que, durante el primer semestre, la Food and Drug Administration (FDA)
aplicacin del calendario vacunal de los lactantes
podra exceder el umbral establecido para el metil La FDA es el organismo pblico estadounidense que
mercurio. Como medida preventiva, ante la duda y informa sobre los efectos secundarios sobre cual
la falta de datos sobre la inocuidad, se recomend quier frmaco. La postura reiterada de la FDA es que
cautelarmente la eliminacin progresiva del time tras la revisin de los datos sobre la relacin entre el
rosal contenido en las vacunas. A partir de esta re timerosal de las vacunas y el autismo no existe una
comendacin, en el ao 2000, la OMS, a travs del evidencia convincente acerca de la posible implica
Comit Consultivo Mundial sobre Seguridad de las cin. La FDA informa de que en los casos notificados
Vacunas (GACVS), evalu la seguridad de tales va de administracin accidental de altas dosis del time
cunas y sigue evaluando toda la informacin que se rosal o etilmerucurio slo se han podido evidenciar
genera al respecto. En todo momento ha mantenido efectos txicos a partir de dosis 100 o 1.000 veces su
la conclusin de que no hay evidencia de toxicidad periores a las contenidas en las vacunas [71,72].
en lactantes, nios o adultos expuestos al timerosal
contenido en las vacunas. Puesto que no hay prue
bas de toxicidad directa del timerosal contenido en Conclusiones
vacunas para lactantes, nios y adultos, el GACVS
acepta el uso de timerosal [68]. El autismo es un trastorno de base gentica en el
que es muy probable que estn implicados ml
European Agency for the Evaluation tiples factores epigenticos ambientales. Sin em
of Medicinal Products (EMEA) bargo, se requieren ms estudios para dilucidar
cules y en qu medida.
En la ltima reunin de la EMEA en 2004 realizada No existe evidencia cientfica de que la vacuna
al respecto, sta reconoce que los temores iniciales antisarampionosa est implicada en la fisiopato
basados en la suposicin de que el etilmercurio po loga del autismo.

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J. Artigas-Pallars

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Autism and vaccinations: the end?

Introduction. Of the different theories explaining the aetiology of autism, one that has achieved widespread popularity
among the general public is the involvement of the MMR vaccine as the causation of autism. The connection between
vaccines and autism rests upon two theories. On the one hand, the anti-measles fraction of the vaccine is attributed with
the development of an enteropathy due to malabsorption, which would facilitate the absorption of toxic neuropeptides
and the effects of this process on the brain would favour the appearance of autism. The other theory involves thimerosal
(a combination of ethylmercury and thiosalicylate), which is used as a preservative in some vaccines, including the MMR.
The data in favour of these hypotheses have led to a great amount of social alarm, especially in certain areas that are
more inclined to accept alternative therapies and hypotheses.
Development and conclusions. This article analyses the data on which the involvement of the MMR vaccine in autism is
based. It also underlines the weakness of the anti-vaccine arguments, as well as the forceful, convincing response, based
on experimental and epidemiological work, that has been generated following the notable social unrest. Running parallel
to the scientific debate, there has also been a legal discussion, which has arisen as a consequence of the more than 5,000
lawsuits filed in the United States, and in which the claims for financial compensation together amount to two thousand
million dollars. On 12th February 2009, following a court hearing in which the specific case of a girl called Michelle Cedillo
was taken as an example, the court ruled that the overall weight of the evidence was overwhelmingly opposed to the
theories put forward by the plaintiffs.
Key words. Autism. Mercury. MMR. Thimerosal. Vaccinations.

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