un edificio típico olmeca consistía de una construcción de materiales perecederos: postes de madera, paredes de carrizo repelladas con lodo

, techos de palma y pisos de tierra apisonada, con o sin una subestructura. Las subestructuras o basamentos eran de tierra compactada, ya sea arcillas o arenas de origen local. En algunos casos, se utilizaron piedras como recubrimiento, y para la fabricación de los monolitos esculpidos y las "columnas basálticas". Las subestructuras pueden tener forma piramidal, como los edificios C1 y D1 de La Venta, o pueden ser plataformas de planta rectangular.

Área Nuclear Olmeca

Los geólogos han determinado que el basalto usado para hacer la mayoría de los monumentos en San Lorenzo y La Venta proviene del área de los Tuxtlas. En 1960, el arqueólogo Alfonso Medellín Zenil descubrió Llano del Jícaro, una cantera de basalto olmeca, así como un sitio taller. La cantera, cerca de los Tuxtla, está a solo 7 kilómetros del centro olmeca de Laguna de los Cerros, y era controlado por él. Las excavaciones de 1991 en Llano del Jicaro proporcionaron datos acerca del proceso de manufactura de monumentos. Un gran altar sin terminar encontrado en el sitio demostró que los monumentos eran conformados en su forma básica en el sitio de extracción del material, y luego eran transportados a los centros para su terminación. Sin embargo, la pregunta es ¿Cómo fueron transportadas estas enormes piedras para altares y cabezas colosales desde los Tuxtlas, a través de colinas, ríos y pantanos del territorio olmeca hasta San Lorenzo y la Venta?

Es difícil conocer la traza arquitectónica de los asentamientos prehispánicos correspondientes a los períodos más tempranos de Mesoamérica, ya que en la mayoría están cubiertos por ocupaciones posteriores. El caso de la antigua ciudad de la Venta es único, puesto que conserva el trazo arquitectónico original: nunca tuvo una ocupación posterior a lo que se considera su auge olmeca.

Como todos los sitios olmecas conocidos, San Lorenzo impresiona mucho menos que las ciudades mayas de Yucatán. Por una razón: ésta mantenía tan solo a unos pocos miles de habitantes, menos de los 100,000 o más de las ciudades mayas. Los edificios principales eran poco más que montículos de tierra cubiertos por hierbas, carentes de cualquier tipo de fachada de mampostería y probablemente estaban coronados por construcciones de troncos y cubiertas de palma. Todo el sitio de San Lorenzo es un gran montículo, completamente artificial en su origen. Del mismo

tronco .cónico. Ya que no existió en absoluto el uso de la piedra para la arquitectura. tales plataformas alineadas alrededor de grandes plazas e incluyendo un nuevo tipo de arquitectura. sobre algunas de las cuales se construían grandes estructuras de tipo habitacional. ahora desaparecidas. frecuentemente de menos de un metro de altura. a menudo se encuentran dos montículos en ángulo recto. la línea entre lo que se considera una construcción en forma de plataforma y lo que parezca ser otra cosa es a menudo ambigua. particularmente es el de lo que deben haber sido plataformas habitacionales. Pero en muchos casos. Su distribución recuerda la situación clásica maya. y es muy probable que falten aún otros por descubrir. no eran meros sitios religiosos despoblados. especialistas religiosos y dirigentes. un alto montículo piramidal. En La Venta se observan después del 900 a. Plano topográfico de San Lorenzo. La arquitectura olmeca incluye tanto edificios públicos religiosos como residencias de la élite y casas comunes.C. no cabe ninguna duda. Ahora se sabe que los grandes centros olmecas que se desarrollaron en San Lorenzo. Montículo artificial de San Lorenzo Se supone que la mayoría de los montículos en San Lorenzo son plataformas que servían de base a viviendas ancestrales. . y los centros pequeños tales como Tres Zapotes.modo. Hay cerca de 200 de éstos en el mapa. La Venta y Laguna de los Cerros. o en el caso específico de La Venta. las crestas en forma de dedos que sobresalen de los lados de la gran meseta pueden ser considerados también como montículos. donde se aprecian las crestas que sobresalen del perfil de la meseta artificial. y generalmente rectangulares en planta. o tres delimitando un patio. sino asentamientos dinámicos donde vivieron artesanos y campesinos. Son elevaciones poco pronunciadas en la superficie. Los edificios públicos religiosos fueron casi siempre plataformas de tierra.

y otro justo al Noreste del Grupo A. La traza arquitectónica de La Venta exhibe un patrón que requirió planeamiento y organización. con la diferencia de que al sur del montículo C4-35. y que las hondonadas que la cruzaban por los lados Norte. Oeste y Sur eran resultado de la erosión. la cual tiene tantas plataformas habitacionales que ha sido bautizada como la "Calle Principal" (Main Street). hay muchos metros de gravas ferrosas y arenas que pudieran pertenecer al Plioceno y/o al Pleistoceno. y se extiende al Sur de forma similar a lo largo de la cresta Sureste. pueden definirse dos patrones lineales Norte . son obviamente artificiales ya que cada una es un reflejo de la otra. probablemente a lo largo de un período de muchos miles de años. sumergidas en el manto freático. Fotografías aéreas indican que esta elevación ha estado modificando los ríos Tatagapa y Coatzacoalcos hacia el oeste y el este respectivamente. De hecho. Hay dos claustros más. Toda esta construcción masiva descansa sobre un meseta natural. Durante las primeras excavaciones se creía que la meseta de San Lorenzo era de origen natural.Mientras que a primera vista los montículos se distribuyen por toda la superficie de San Lorenzo. Muy por debajo de San Lorenzo hay una serie de capas de piedra. La meseta de San Lorenzo está soportada por uno de los profundos domos de sal que son muy comunes en la altamente tectónica cuenca del Coatzacoalcos. Con base en fechas radiométricas y material cerámico. la planta del Suroeste no se completó. Exactamente el mismo tipo de reflejo simétrico se observa en las crestas Suroeste y Sureste. Así. y se extiende hasta la cresta Suroeste. Por ejemplo. Las más profundas son bentonitas del Oligoceno (cenizas volcánicas consolidadas. aunque una cierta cantidad de erosión desde el abandono del sitio las ha agrandado. hay concentraciones significativas de montículos habitacionales en algunas áreas.C. del Mioceno temprano. uno en la base de la cresta Sur Central. y directamente bajo los niveles culturales más primitivos. lo que elevó su masa. Ahora se sabe que esto era un error. integrado por capas de lutita (arcillas sedimentarias consolidadas) alternando con capas muy delgadas de estratos bentoníticos. mientras que los depósitos culturales de la plataforma Noroeste alcanzan casi la misma profundidad. usadas de manera extensiva como relleno en la fase San Lorenzo) éstas están cubiertas por la formación de El Encanto. San Lorenzo es en realidad un domo de sal que con el paso del tiempo recibió una gran cantidad de escombro por ocupaciones.Sur. las hondonadas delimitadas por las plataformas son artefactos también. La mayoría de la construcción de estas crestas es anterior a la misma fase San Lorenzo. La otra línea comienza al este del grupo B. las crestas de los Grupos C y D. Encima de esto. Las excavaciones en la cresta del Grupo D han arrojado que ésta es artificial hasta una profundidad de 7 metros bajo el nivel del suelo. se asume que la traza arquitectónica corresponde al período comprendido entre el 600 y el 400 a. continua entre una línea de lagunas por el lado poniente del sitio. Uno de estos corre al sur desde el extremo de la cresta Noroeste. que sobresalen de San Lorenzo por el Oeste. Aún no se define si esta .

G. en medio de las dos plazas. Se estima que la extensión máxima de esta antigua ciudad cubrió 200 ha. desgraciadamente poco más de la mitad de los vestigios arquitectónicos han sido destruidos desde los años cincuenta. I y la "Acrópolis Stirling". se integraban plazas mediante la combinación simétrica de plataformas bajas. de cerca de 8 m de profundidad y aproximadamente 20 m por lado. B. pudo haber sido inspirada por los conos erosionados tan abundantes en la región de los Tuxtlas. Asimismo. Estas empalizadas remataban. tiene una forma que se acerca más bien a la de un cono truncado y en cuyos costados van alternando diez lomos con diez depresiones simétricamente repartidos. Plano del centro ceremonial de La Venta El complejo A es el grupo arquitectónico más pequeño de La Venta y es considerado el recinto ceremonial del sitio. como elemento principal. hachas votivas y otros objetos portátiles. con unos recintos totalmente cerrados formados por esas mismas columnas basálticas. Esta pirámide de barro.sur. F. Se trata de construcciones subterráneas. de unos 130 metros de diámetro y 30 de altura. forma que. D. En La Venta se han definido 10 complejos arquitectónicos: A. cuentas y figurillas de piedra. E. dominando un conjunto arquitectónico orientado de norte a sur y limitado en el extremo opuesto por una pirámide escalonada. dentro de las . Complejos C y A de La Venta Los edificios de La Venta eran simples construcciones de barro que parecen haber sido protegidas en su época por un recubrimiento de piedras pulidas y tierras compactadas y coloreadas.organización arquitectónica rigió su traza en siglos anteriores a los mencionados. formando espacios (¿plazas?) alargados entre cada alineación. El arreglo de los edificios de La Venta obedece a alineaciones en ejes norte . en este conjunto arquitectónico se encontraron "ofrendas masivas". En esta unidad arquitectónica se descubrieron más de 20 ofrendas pequeñas. escaleras y unas extrañas empalizadas formadas por grandes columnas monolíticas de basalto empotradas verticalmente en el piso y muy próximas una de la otra. las cuales tenían vasijas de cerámica. C. Cerrándose alrededor de esas dos masas principales. H. Tenía el sitio. a decir de los arqueólogos. una gran "pirámide" de extraña forma.

y cuya presencia oculta debió representar para los olmecas un contacto mágico con las fuerzas del agua. Desde la compactación de los basamentos y plataformas de barro. donde también se dispusieron toneladas de bloques de serpentina en forma de pavimento. sin formar un diseño abstracto como los primeros. Dentro del montículo piramidal que limitaba el conjunto al Norte.. Estos mosaicos fueron inmediatamente tapados con arenas de diferentes colores. pero que por la disposición de los materiales asociados se interpretaron de esta forma. pero se deduce que su importancia es ritual y que posiblemente están asociados a la Madre Tierra. sobre las cuales se construyó un montículo de adobe circundado por las columnas de basalto. Asimismo. durante el Formativo superior. provenientes sin duda de las empalizadas mencionadas. se encontraron otros depósitos menos elaborados clasificados también como "tumbas". La función y el simbolismo de estas singulares construcciones es desconocida. de la tierra y del cielo. pronto empezarían a surgir en otras regiones. sin restos óseos. se han descubierto algunas "tumbas". Corte de la ofrenda masiva de La Venta Por otro lado. Dicho depósito funerario contenía restos óseos deteriorados e incompletos de dos individuos jóvenes sobre una capa de pigmento rojo.cuales se depositaron bloques de serpentina verde formando un diseño abstracto imaginativamente llamados "máscaras de jaguar". los primeros intentos de arquitectura en piedra. tuvo un importante escenario en el área nuclear olmeca. los "pavimentos" son también depósitos subterráneos a menor profundidad que los anteriores. La evolución de los elementos arquitectónicos que rigieron en toda Mesoamérica. la extracción y el corte de las piedras. Planta del mosaico de serpentina. y tumba con columnas de basalto Si bien la arquitectura de San Lorenzo y La Venta todavía era de barro. Dentro de la estructura A-2. los inicios de las escaleras y de los pilares. se encontró una tumba que consistió de un recinto con paredes y techo formado por columnas de basalto. y la construcción de habitaciones con materiales perecederos principalmente de origen .

hasta la concepción de los primeros centros ceremoniales.vegetal. Vista actual del la Gran Pirámide de La Venta . de los basamentos para los templos y de las tumbas.