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BIORREMEDIACIÓN DE LA CONTAMINACIÓN POR MERCURIO EN MINERIA INFORMAL

José J. Guerrero Rojas

Zoila Ortiz Gárate

BIOMTEK Research EIRL

RESUMEN

La minería informal, dedicada principalmente a la extracción de oro, es un consumidor intensivo de mercurio, que al no ser manejado adecuadamente origina contaminación y deterioro tanto de cursos de agua como de los suelos donde se desarrollan las actividades extractivas.

El mercurio suele presentarse de manera natural en forma metálica, orgánica e inorgánica, siendo las formas más comunes el mercurio elemental; sulfuro de mercurio conocido como cinabrio; el cloruro de mercurio; y metilmercurio. Históricamente, este metal y sus productos son empleados con propósitos industriales, médicos y cosméticos.

Los efectos tóxicos del mercurio, y particularmente el metilmercurio la forma orgánica del metal, se evidencian por un retraso en el desarrollo neurológico en fetos y en niños pequeños, además de provocar daños en el sistema nervioso central de los adultos. Hay que precisar que en zonas de explotación aurífera artesanal, cercanos a cursos de agua, las personas resultan intoxicadas por el consumo de pescados con metilmercurio.

Palabras

clave:

mercurio,

produciendo amalgamas, ha difundido su uso en la recuperación de estos metales, principalmente por los llamados mineros artesanales.

Adicionalmente, al aumentar su temperatura este metal produce vapores tóxicos y corrosivos, más pesados que el aire, con lo que se convierte en un producto altamente dañino cuando es inhalado, ingerido o en contacto, produciendo irritación en piel, ojos y vías respiratorias.

De acuerdo a la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos USEPA (10) , el mercurio elemental tiene una alta presión de vapor que provoca su evaporación hacia la atmósfera fácilmente convirtiéndolo en un riesgo respiratorio. De otro lado, el mercurio orgánico, particularmente el metil mercurio, es un potente neurotóxico capaz de detener el desarrollo neurológico en fetos y niños pequeños asi como de causar daños en el sistema nervioso central de los adultos. Altas exposiciones al mercurio inorgánico dañaran el tracto gastrointestinal, el sistema nervioso y los riñones. Sin embargo, se debe señalar que los compuestos de mercurio inorgánico y orgánico pueden ser absorbidos por el sistema gastrointestinal y afectar a otros órganos por esta vía, aunque las formas orgánicas son absorbidas

biorremediación, minería informal, Hg, descontaminación.

INTRODUCCION

El mercurio (Hg) o azogue es un metal pesado plateado que a temperatura ambiente se presenta bajo

la forma de un líquido inodoro (no tiene

olor). En la naturaleza,

puede

ser

AIRE CH 3 HgCH 3 Hg(0) +2 Hg PECES AGUA CH 3 HgCH 3 Hg(0) +2
AIRE
CH 3 HgCH 3
Hg(0)
+2
Hg
PECES
AGUA
CH 3 HgCH 3
Hg(0)
+2
Hg
CH 3 Hg +
CH 3 HgCH 3
Hg(0)
+2
CH 3 Hg +
SEDIMENTO
Hg
Complejos org矣nicos e inorg
nicos
HgS

encontrado en suelo, agua y aire, bajo

la

forma

de mercurio elemental (metálico),

más fácilmente que las inorgánicas.

inorgánico y orgánico. Las formas naturales más comunes son el mercurio elemental, sulfuro de mercurio o cinabrio, cloruro y metil mercurio.

Su capacidad para formar aleaciones con

algunos

metales

como

el

oro

y

la

plata,

 

Por

su parte,

Von Canstein,

et.

al. (2002)

señala que

los ciclos del mercurio en el ambiente

son

el

resultado

de

actividades

naturales

y

humanas.

Las

actividades

humanas más

responsables

de

las

emisiones

de

mercurio

lo

constituyen (i) la incineración de combustibles y materiales que contiene mercurio y (ii) aquellos procesos industriales que utilizan celdas o células de mercurio como en la industria de los cloroalcalis.

Sin

equipos

apropiados

que

retengan

el

mercurio, este metal pesado es eliminado al medio ambiente en cantidades importantes. Se debe precisar que una vez que el metal ingresa en un cuerpo de agua, ya sea de manera directa o a través del aire, la forma inorgánica puede ser metilada, por vía biótica o abiótica a su forma más dañina: metilmercurio. Hay que indicar que este

tóxico se biomagnifica fácilmente como parte de la cadena alimenticia, poniendo en riesgo los ecosistemas y la salud pública.

Se debe señalar que el mercurio inorgánico también puede hallarse en pequeñas cantidades en algunos tipos de rocas (por ejemplo, granito y esquistos), así como en la vecindad de algunos volcanes activos, donde los niveles del metal son elevados.

Asimismo, se debe indicar que algunas actividades antropogénicas son responsables de las emisiones de mercurio a la atmosfera. Entre ellas, se puede citar a las centrales eléctricas a base de carbón, las que en Estados Unidos son las responsables de más del 45% de todas las emisiones domésticas de mercurio. Hay que señalar que una vez que el mercurio se encuentra en la atmósfera, puede diseminarse ampliamente y circular por años.

producción de cables e interruptores eléctricos (63 toneladas) seguido por el empleo en odontología (35 toneladas) y los cloroalcalis con 14 toneladas; aunque el informe precisa que se registraba una disminución de casi el 50% en el uso de este metal entre 1995 y el 2004.

Como

ya

se ha indicado,

el mercurio

y

en

especial sun forma orgánica metilmercurio- es una potente neurotoxina capaz de menoscabar el desarrollo neurológico en fetos y en niños pequeños además de provocar daño en el sistema nervioso central de los adultos. Adicionalmente, las altas exposiciones al mercurio inorgánico pueden dañar el sistema digestivo, el sistema nervioso y los riñones. Tanto el mercurio orgánico como el inorgánico son absorbidos vía el tracto gastrointestinal y desde aquí afectar a otros

sistemas.

De otro lado, el mercurio elemental puede ser origen de efectos negativos en la salud cuando son aspirados bajo la forma de vapor y depositados en los pulmones. Esto puede ser consecuencia de una exposición a derrames de mercurio o a la ruptura de materiales que lo contienen y exponen al metal al aire, particularmente en habitaciones cálidas o pobremente ventiladas.

En

cuerpos

zonas con presencia de mercurio en

de

agua,

las

personas pueden verse

expuestas a cantidades toxicas de mercurio debido

al consumo de pescado contaminado con metilmercurio.

La mayoría de cuerpos de agua naturales, incluyendo superficiales y subterráneas, registran de manera natural niveles muy pequeños del metal, microgramos por litro (μg/L), que dependen del tipo de roca por donde fluye, habiéndose reportado niveles tan altos como 70 μg/L en aguas dulces. Hay que destacar que el mercurio depositado en el agua tiene el potencial de ser convertido en metilmercurio, una forma del metal que es bioacumulable en peces y animales.

USOS, QUIMICA Y TOXICOLOGIA

Históricamente,

se

le

conocen

múltiples usos ya sea con propósitos industriales, medicinales y cosméticos. En la actualidad, su empleo involucra la producción de cloro-alcalis, en la fabricación de cables e interruptores eléctricos, en instrumentos de medición y control y en usos dentales.

Pero debemos tener en cuenta que la exposición al mercurio no puede limitarse exclusivamente, o mayoritariamente, al consumo de peces y otros alimentos contaminados sino también a otras fuentes como las amalgamas dentales, usos domésticos y a la emisiones provenientes del quemado de carbón y a residuos mercuriales, así como al contacto con mercurio en suelos, al minado

constituyen (i) la incineración de combustibles y materiales que contiene mercurio y (ii) aquellos procesos industriales

y recuperación de metales preciosos, entre otros.

Según

un

estudio

publicado

por

la

US-

EPA (10)

, el 2007, el mayor uso del mercurio en el

año

2004

estuvo

dirigido

am

la

fabricación

y

Una problemática adicional lo constituyen las emisiones de mercurio a la atmósfera producto de la quema o incineración de productos a los que se

les ha añadido el metal por ejemplo, baterías, amalgamas dentales, termómetros, productos químicos de laboratorio, ciertos interruptores eléctricos (como en termostatos y bombas, pinturas, y más recientemente los llamados focos ahorradores, entre otros como parte de su proceso de fabricación.

Según el reporte

de

The Mercury Project

(2009) alrededor del 50% del consumo mundial de mercurio se destina a la fabricación de estos productos anualmente y que mucho del metal termina en la corriente de desechos, la mayoría de los cuales termina siendo incinerado.

obtuvo

en Madre

de Dios.

El

2004, la extracción

artesanal de oro fue del 9% del total del oro producido en el país.

El principal método de uso del mercurio en la minería informal es mediante la amalgamación, un proceso que involucra la mezcla del metal con arenas auríferas para formar un producto que es recuperado a manera de un botón metálico. Posteriormente, el “botón” de oro-mercurio es sometido a calor para vaporizar el mercurio y dejar el metal precioso en el fondo del recipiente.

TECNICAS DE REMEDIACION

En

el

informe

se

indica

que

el mayor

La

literatura

reporta

la

existencia de

contribuyente de estas emisiones de mercurio a la

atmósfera son los

procesos de incineración de

desechos, entre los que se cuentan los desechos

numerosas tecnologías que permitan el tratamiento

de mercurio, entre las que se indican la

médicos, los municipales y los peligrosos, así como el quemado de lodos de aguas residuales

precipitación; coagulación/coprecipitación, y la adsorción con carbón activado. Adicionalmente, se

municipales, de vertederos abierto.

y

la

quema

a

cielo

tiene el intercambio iónico que históricamente ha estado limitado al uso de resinas aniónicas para procesar aguas residuales industriales con contenido de mercurio inorgánico.

Cuando cualquier desecho que contiene mercurio es incinerado, la mayor parte del metal es

Otras

tecnologías

incluyen

la

reducción

vaporizado durante el proceso de combustión y de

química,

separación

por

membranas,

tecnicas

dependiendo de la naturaleza de los equipos de

emergentes

como

adsorción

de

macrociclos,

control de emisiones al aire, una parte del mercurio

extracción

por

membranas

y

el

tratamiento

es eliminada a la atmósfera mientras que la

biológico.

restante es retenida en las cenizas o en otros residuos de combustión. Mucho de este mercurio en la atmósfera retorna a la tierra por arrastre de

A continuación, veamos algunas de estas tecnologías:

las lluvias o por deposición seca.

Solidificación/Estabilización (in situ o ex

Se

debe

tener

presente

que

una

vez

situ)

liberado, el mercurio puede persistir en el ambiente, donde circula entre aire, agua, sedimentos, suelo y biota en diversas formas.

MERCURIO EN PERU Y MINERIA INFORMAL

Brooks, W.E., Sandoval, E., Yepez, y M.A., Howell H., 2007 (1) , señalan que en Sudamérica el mayor uso del mercurio está dirigido a la minería artesanal además de la producción de cloroalcalis, amalgama dental, entre otros usos.

Es la tecnología más frecuentemente utilizada para el tratamiento de suelos y desechos contaminados. La literatura reporta que esta tecnología ha sido empleada para lograr niveles de limpieza establecidos por la regulación, y es disponible comercialmente para el tratamiento de suelo y residuos, y genera un residuo que usualmente no requiere tratamiento posterior antes de su disposición final.

Lavado de suelos / Extracción ácida (ex

situ)

En

el

Perú,

el

uso

del

mercurio

en

la

extracción artesanal de oro data desde la época

Utilizada en primer lugar para tratar suelos

Moche. En el período comprendido entre 1990 y

con bajos contenidos de arcilla ya que estos

1999 la producción de oro artesanal alcanzó

un

tienden a separarse en finas fracciones altamente

aproximado de 20 toneladas por

año

del metal,

contaminadas. Es poco efectivo para suelos con

según estadísticas del Ministerio de Energía

y

altos contenidos

orgánicos,

porque

la

fracción

Minas.

orgánica interfiere

con

la

eliminación del

 

contaminante.

En

el

presente

siglo,

en

el

2001

aproximadamente el 17% de la producción total de oro provino de la minería artesanal a partir de vetas y ocurrencias aluviales, y de este total, el m70% se

Tratamiento Térmico (ex situ)

Igual que la deserción térmica o “retortado”,

usado para rutinariamente para tratar residuos médicos e industriales que contienen mercurio, pero no es adecuado para suelos con alto contenido de arcilla o materia orgánica y requiere el tratamiento de gases mercuriales.

Vitrificación (in situ o ex situ)

medios donde se encuentran. Los mecanismos de esta resistencia se encuentran codificadas en genes que les permite modificar la forma contaminante usualmente el metilmercurio y transformarlo en una forma menos tóxica o en mercurio elemental. Adicionalmente, puede presentarse una acumulación o retención del químico en la biomasa microbiana.

 

Puede

ser

empleado

cuando

una

De otro lado, en los últimos tiempos existe

combinación de contaminantes está presente y que

una tendencia a realizar mejoramiento genético a

no

pueden

ser

tratados

usando

solo

ciertas especies vegetales (transgénicos) para que

solidificación/estabilización.

También

se

emplea

presenten la capacidad de tolerar altas

para

desechos

con

alto

contenido

de

materia

concentraciones de mercurio en el suelo y eliminar

orgánica.

 

o disminuir su capacidad tóxica (5, 11) . Entre las

 

Precipitación / coprecipitación

 

especies vegetales a la que se le ha insertado esta capacidad está Arabidopsis thaliana, gracias a la

La tecnología más frecuentemente usada para el tratamiento de aguas contaminadas. La efectividad de este proceso no se ve afectada por la presencia de características o contaminantes que

inclusión y expresión del gen MerA, mostrando que no sólo es capaz de absorber y concentrar iones mercurio sino también reducirlo a un mercurio elemental menos tóxico.

Tratamiento Microbiano

 

afectan a otras tecnologías. Aunque requiere operadores calificados es un proceso más efectivo a gran escala.

Adsorción

Es un método que puede verse afectado por las características del medio y de los contaminantes cuando se lo compara con el tratamiento anterior. Los sistemas pequeños que emplean esta tecnología suelen tener bajos costos operativos y de mantenimiento. La adsorción se usa con mayor frecuencia en situaciones en las que

Filtración de Membrana

De Jaysankar y N. Ramaiah (3) precisan que las observaciones sobre la presencia y distribución de bacterias nativas capaces de tolerar altas concentraciones de metales es de vital importancia en la ecología microbiana para entender en toda su extensión la contaminación por metales así como reflejar la habilidad de estas formas nativas para sobrevivir en ambientes extremos y conocer además sus funciones metabólicas que expliquen este comportamiento.

el mercurio es el único contaminante a ser

Los investigadores

indican

que

muchas

eliminado, para sistemas relativamente pequeños.

actividades humanas tienen un impacto negativo sobre varios procesos biológicos y no hay duda de que estos continuarán afectando el normal

Efectivo para el tratamiento de mercurio pero su uso es menos frecuente debido a que su costo tiende a ser elevado y produce un gran volumen de residuos que las otras tecnologías. Es muy sensible a una variedad de contaminantes y características presentes en el agua sin tratamiento. Se debe prevenir el taponamiento de la membrana por la presencia de solidos suspendidos, compuestos orgánicos, coloides, entre otros.

funcionamiento de ecosistemas altamente productivos. Por ello es importante obtener información valiosa sobre la presencia de organismos procarióticos heterotróficos y resistentes al mercurio y de su adaptación que permitirán entender el ciclo biogeoquímico del mercurio y luego aplicar este conocimiento para el tratamiento de áreas contaminadas o con elevadas concentraciones del metal.

BIORREMEDIACIÓN

Ya sea in situ o ex situ, la biorremediación de mercurio ha probado ser una tecnología efectiva para el tratamiento de la contaminación con este metal.

El proceso se basa fundamentalmente en la capacidad de ciertos grupos biológicos de soportar altas concentraciones de mercurio presentes en los

Las bacterias resistentes al mercurio (MRB Mercury-resistant bacteria) están ampliamente distribuidas en la naturaleza, totalizando aproximadamente entre el 1- 10% del total de bacterias heterotróficas aeróbicas. Pueden ser aisladas si enriquecimiento previo, sin embargo, cepas más resistentes son más abundantes en ambientes contaminados con mercurio, donde hasta el 50% puede desarrollar en agar nutriente con concentraciones tan altas como 50 μM (10 ppm) Hg[II], mientras que las cepas sensibles solo

pueden tolerar, en el mejor de los casos, hasta 1 μM en el medio de cultivo.

La

presencia

de

MRB

está

frecuentemente correlacionada con el nivel de

contaminación mercurial

en

un

ambiente,

aunque también pueden ser aisladas ambientes no contaminados.

en

Mecanismos de biorremediación (4)

Los microorganismos pueden sobrevivir a elevadas concentraciones de sales mercuriales debido a diferentes mecanismos.

Reducción enzimática

a

Hgº

y

volatilización

El mecanismo más común de resistencia al mercurio en las bacterias es la reducción enzimática de iones de mercurio bivalente (Hg 2+ ) a su forma elemental (Hgº) por la flavoenzima citoplasmática mercurio-reductasa.

El primero de ellos, es la reducción
El
primero
de
ellos,
es
la
reducción

El mecanismo común de destoxificación de Hg 2+ en todos los determinantes de resistencia al mercurio en bacterias Gram negativas es el transporte de iones Hg 2+ hacia el citoplasma seguido de su reducción a la forma de mercurio elemental, Hg º . El transporte o captura de mercurio se debe al transportador específico MerT (y en algunos casos a los transportadores auxiliares MerC y/o MerF). El mercurio elemental parece ser eliminado por difusión pasiva desde la célula bajo condiciones fisiológicas normales. La consiguiente volatilización del mercurio remueve este material del ambiente circundante antes de que ocurra una re-oxidación.

Formación de HgS insoluble

El sulfuro de mercurio (HgS) puede formarse

2+

por la reacción directa de Hg

 

con

la

el Hg 2 S

producido anaeróbicamente

por

bacteria

Clostridium cochlearium;

aunque

también

se

reporta la capacidad de Klebsiella aerogenes de

producir

HgS

cuando

se

lo

cultiva

de manera

continua en un ambiente aeróbico.

Remoción de mercurio en aguas residuales

Las

bacterias

también

presentan

la

capacidad de remover el mercurio presente en

aguas residuales. Las investigaciones

(4) reportan

que la capacidad de Klebsiella pneumoniae de usar tres distintos mecanismos para la remoción de mercurio.

enzimática y volatilización de mercurio debido a la presencia del determinante de resistencia a mercurio Tn5073. El segundo mecanismo, es la

precipitación aeróbica de Hg

2+

como HgS insoluble

como resultado de la producción de H 2 S. La tercera

ruta es la biomineralización de Hg 2+ como un complejo mercurio-azufre insoluble mas que como HgS, debido probablemente a la producción aeróbica de un compuesto thiol volátil.

Metilmercurio: Biorremediación

Omichinski, J.G. (8) señala que las actividades humanas como la quema de carbón han producido toneladas de mercurio iónico que es rápidamente convertido a metilmercurio por microbios presente en los sedimentos. Esta contaminación es peligrosa debido a que el metilmercurio se acumula en los tejidos vivos, donde es altamente tóxico.

La toxicidad del metilmercurio fue observada por primera vez a gran escala en Japón durante los años cincuenta debido al consumo de pescado contaminado de la bahía de Minamata. La contaminación la causó una fabrica de productos químicos cercana que descargaba altas concentraciones de mercurio iónico y que fue convertido en metilmercurio y se acumuló en los peces.

Bacterias especializadas pueden desarrollar de manera natural en ambientes contaminados con metilmercurio debido a que on capaces de producir la enzima degradadota de metilmercurio llamada MerB. Debido a su única habilidad de romper los enlaces mercurio-carbono, la enzima MerB es crucial en los esfuerzos para limpiar este compuesto de cursos de agua contaminadas.

Debemos indicar que cepas selectas de bacterias son resistentes a compuestos mercuriales debido a la adquisición de un elemento genéticamente transferible conocido como el operon mer, un dedicado conjunto de genes resistentes al mercurio que son autorregulados por la proteína MerR enlazada al ADN. Las bacterias resistentes al mercurio iónico y el metilmercurio codifican proteínas que regulan el transporte de mercurio (MerA, MerP y MerT) y la degradación del metal (MerA y MerB).

Debemos indicar que cepas selectas de bacterias son resistentes a compuestos mercuriales debido a la adquisiciónhttp://www.cell- research.com 7. Jaysankar De, 2004, Mercury-resistant marine bacteria and their role in bioremediation of certain toxicants , PhD Thesis, National Institute of Oceanography, India, 230pp. Guerrero, 6 de 7 " id="pdf-obj-5-6" src="pdf-obj-5-6.jpg">

Hay que indicar que los compuestos de mercurio son tóxicos debido a que se enlazan muy fuertemente a los grupos thiol presentes en las proteínas. El sistema mer explota esta propiedad al unirse al enlazarse a los compuestos mercuriales que tienen una gran afinidad por los residuos de cisteína que contienen grupos thiol.

Estos grupos thiol son críticos no sólo para las reacciones enzimáticas de MerA y MerB sino también por la transferencia directa del mercurio iónico entre miembros del sistema mer,

minimizando

la

posibilidad

de

unión

de

los

compuestos de mercurio a otras proteínas dando lugar a la toxicidad.

Una

tendencia

está

dirigiendo

la

investigación al empleo de algas microscópicas en el tratamiento de la contaminación por mercurio.

Plantas genéticamente modificadas (6)

La modificación de algunas especies de plantas mediante la inserción del gen merA de Escherichia coli que cataliza la reducción de Hg 2+ a

mercurio elemental (Hgº), el que posteriormente es evaporado de la célula.

En este contexto, se han transformado plantas de Arabidopsis thaliana incorporándoles el gen merA con la finalidad de desarrollar plantas resistentes y volatilizadotas de mercurio, lo que se logró modificando el gen.

Las investigaciones han demostrado que las plantas que llevan el gen merA modificado son capaces de extraer, secuestrar y descontaminar los contaminantes mercuriales. Estas características también han sido expresadas en plantas de tabaco (Nicotiana tabacum) y otras especies.

Las plantas genéticamente modificadas o transgénicas volatilizadotas de mercurio podrían ser incorporadas dentro de una nueva categoría de tecnologías de remediación ambiental ofreciendo una alternativa más amigable, poco costosa y sostenible.

BIBLIOGRAFIA

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