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Grandes retos de la

Ingeniería actual
Expertos de todo el mundo convocados por la FUNDACIÓN
NACIONAL DE CIENCIAS de Estados Unidos definieron las materias
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en las cuales debiera enfocarse la ingeniería del siglo XXI.
La Ingeniería no se enfrenta hoy al reto de crear pode- Lograr que la Energía
PERSPECTIVAS

rosos mecanismos o asombrosas construcciones, sino 1
de responder a las necesidades de una población cada Solar sea económica
vez mayor. Los desafíos actuales se refieren a sosteni-
bilidad, salud, reducción de la vulnerabilidad y calidad El sol provee una energía 10 mil veces mayor que toda
de vida. la energía comercial que la población utiliza en el pla-
neta. Sin embargo, el mundo consume apenas un 1%
Así lo indica un revelador estudio de la Fundación Na- de su potencial, comparado con el 85% proveniente
cional de Ciencias de Estados Unidos -NSF-, elaborado del petróleo, gas natural y carbón.
por un grupo de ingenieros y científicos de todo el Las tecnologías para obtenerla existen, pero transfor-
mundo convocados por la entidad. En él se establece marla en un medio competitivo requiere esfuerzo.
14 objetivos para la ingeniería del siglo XXI. Las celdas solares alcanzan hoy una eficiencia teórica
máxima de 31%, por las propiedades electrónicas de la
Los especialistas, considerados los más exitosos de su silicona. Aumentarla al 40% puede pasar por el uso de
generación, analizaron los temas desde 2006. El estudio nuevos materiales dispuestos en formas innovadoras.
contó con una página web interactiva (www.enginee- Experimentos recientes con la nanotecnología, la in-
ringchallenges.org) para recibir ideas de otros profe- geniería de estructuras de tamaños comparables a un
sionales. Cincuenta expertos revisaron las selecciones átomo o una molécula, indican que los nanocristales
finales y concluyeron que estos son los logros que se de selenio y plomo podrían alcanzar una eficiencia de
espera de la Ingeniería: 60% o más.
Los avances en ingeniería van a requerir encontrar
1. Conseguir que la energía solar sea económica maneras de integrar esos nanocristales en un sistema
2. Obtener energía a partir de la fusión que permita transmitir energía en un circuito así como
3. Desarrollar métodos de captura del carbono lograr una alta pureza de material en cada celda a un
4. Controlar el ciclo del nitrógeno costo razonable.
5. Suministrar acceso al agua potable Si la ingeniería logra desarrollar mejores celdas sola-
6. Restaurar y mejorar las infraestructuras urbanas res, hacerlas competitivas y proveer maneras eficientes
7. Avanzar en la informática para la salud de usar la electricidad de éstas para almacenar ener-
8. Diseñar mejores medicamentos gía, el poder del sol superará a los combustibles fósiles
9. Hacer ingeniería inversa del cerebro para asegurar la prosperidad de la civilización.
10. Prevenir el terror nuclear
11. Proteger el ciberespacio
12. Avanzar en el aprendizaje personalizado
13. Enriquecer la realidad virtual
14. Diseñar herramientas para el descubrimiento científico

buida a la acción humana. 17 zará 500 megawatts y cuya construcción está prevista para 2009 bajo la sigla ITER (International Thermonuclear Expe- PERSPECTIVAS rimental Reactor).Obtener Energía de la 2 Controlar el Ciclo 4 Fusión del Nitrógeno La fusión nuclear. Los métodos que hoy existen resuelven partes de carbono al final del siglo. los esfuerzos por mitigar la alteración del ciclo pueden de Captura de Carbono repercutir en el costo de los alimentos. . donde el aire es tan la electricidad por esta vía resulte competitivo. la recreación artificial de la fuente de poder del sol sobre la Tierra. Hoy la proporción supera las 380 moléculas por millón y sigue en ascenso. representa un gran desafío. derá de si la construcción de plantas de generación y su El segundo contribuyente son las leguminosas y el tercero operación segura y confiable conducen a que el costo de proviene de la combustión de fósiles. Capturar el dióxido de carbono y almacenarlo en for. lo como de reciclaje de la basura. Así también la ingeniería es capaz de buscar modos de capturar los gases para propósitos útiles y convertir los de- sechos animales en fertilizantes orgánicos comprimidos. Desarrollar Métodos 3 Pero. El reto se orienta a evitar las fugas de ni- trógeno fijo del sistema proveniente de prácticas agrícolas. La producción humana de nutrientes adicionales de ni- forman en una materia de carga eléctrica y consistencia trógeno fijo ha alterado el ciclo natural. a través de un reactor experimental que alcan. pág. En la época preindustrial. En los reac- tores resulta imposible alcanzar las altas presiones del astro. liberan más de la mitad de la cantidad anual atri- El éxito de la fusión como proveedor de energía depen. desarrollo sustentable. Los ingenieros trabajan hoy en formas de capturar y al- macenar excesos de dióxido de carbono. caliente que la molécula de nitrógeno se separa. proveniente de la combustión de fósiles. pero es factible generar temperaturas más altas que en él. para prevenir el calenta- miento global. que gaseosa llamada plasma. paces de contener un trillón de toneladas de dióxido niería. En el sur de Francia se podrá apreciar pronto el potencial de la fusión. Este método inyecta el combustible. cuya primera producción en ITER han permitido satisfacer la creciente demanda mundial por figura para el 2016. alimentos. Una idea es dejarlo bajo tierra o a mayor profundidad del fondo del mar. Los fertilizantes. Controlar el impacto de la mantiene en una cámara sin partículas de aire y lo calienta agricultura en el ciclo global es un desafío creciente para el a temperaturas que exceden los 100 millones de grados. del proceso. La ingeniería está en condiciones de mantener un abas- tecimiento sustentable de alimentos sin una degradación ambiental excesiva. La ingeniería puede ayudar a restituir el equilibrio del ciclo En él se aplicará la fusión por medio de un mecanismo del nitrógeno con mejores tecnologías de fertilización así llamado tokamak. los combustibles de fusión se trans. En esas condiciones. cada millón de moléculas de aire contenía 280 moléculas de dióxido de carbono. pero no el todo. Entre las consecuencias menos deseadas figuran el efecto inverna- dero y la lluvia ácida. Algunos estiman que el mundo necesitará reservas ca- ma segura fuera de la atmósfera es un reto para la inge.

a crear sistemas integrados para el peatón. los registros de cala destinadas a purificar el agua de uso local parecen tuberías y cables están incompletos o no disponibles. La ingeniería de este siglo enfrenta el gran desafío de Sólo el 3% del agua del planeta es dulce y la mayor modernizar desde los sistemas de agua. nos dos carecen de servicios sanitarios. En algunos casos. Pero son caras y requieren una cantidad Bretaña. Las tecnologías emergentes para desalinizar el agua Parte importante de la infraestructura actual se en- de mar pueden ser útiles. . tificar esta red subterránea. La idea es lo- enorme de energía para funcionar. cuentra bajo tierra. 18 PERSPECTIVAS La falta de agua potable causa hoy más muertes que En 2005. necesario desarrollar métodos más sofisticados para asegurar un suministro adecuado de agua. Brindar Acceso al 5 Restaurar y Mejorar la 6 Agua Potable Infraestructura Urbana Fotografía: Irene Strodthoff pág. Su aplicación es li. La “E” es la peor. un mejor sentido estético de las construcciones y co- Para un futuro saludable y sostenible del planeta. te e Israel. del tamaño por siglos.000 niños fallecen a diario en el Civiles emitió un informe en que evaluó distintas cate- mundo por males derivados de la diarrea. ciclista y au- Mientras algunos son partidarios de reducir la pérdi. es municar su valor a la sociedad. da en el uso del agua. podría extraer la sal con el uso de diminutas cañerías El transporte es clave hoy en el desarrollo de la infra- de carbono. El con. tal como un reflector permite ver a Una nueva aproximación denominada nano-osmosis un ciclista en la noche. promedio fue una “D”. Una persona gorías de la infraestructura en Estados Unidos. energía y gas parte de ella está en la forma de nieve o hielo. a través de la tierra. La nota de cada seis se encuentra privada del recurso y al me. en particular en las sumo de las napas subterráneas es hoy mucho mayor zonas urbanas y en ciudades que exceden los 10 millo- que la velocidad que poseen de volverse e llenar. Cerca de 12 mil plantas de este tipo operan Un proyecto de este tipo comenzó a avanzar en Gran en el mundo. ser incluso más efectivas para necesidades individuales. tener para 100 personas al día. que han demostrado poseer propiedades estructura. nes de habitantes. donde el tránsito sea fácil y eficiente. otros respaldan la utilización de Si bien los esquemas básicos han estado presentes aparatos descentralizados de destilación. Cerca de 5. pero aquellas de pequeña es. calizar estructuras metálicas que puedan transmitirlas mitada en países pobres. tomovilista. Un tema es crear un método capaz de describir e iden- Hay experiencias de desalinización en Medio Orien. se requiere avanzar en informática y robóti- de una lavadora de platos. la Sociedad Norteamericana de Ingenieros la guerra. hasta las redes viales y ferroviarias. Las tecno- logías avanzadas y a precio razonable pueden marcar una diferencia para millones de personas. con señales electromagnéticas. que brindarían agua limpia ca para construir más rápido y a un costo menor. El gran objetivo para los ingenieros apunta de filtro excepcionales.

así como for. Un futuro saludable de la población mundial va a de- Hoy operan narices artificiales por medio de chips pender. de las nuevas estrategias computacionales.el Las tecnologías en la medicina son ofrecidas como “ta- proceso de obtener. se necesitan medicamentos renovados Frente a armas químicas o biológicas. La informática de la salud debe también considerar Los doctores debieran poder diagnosticar y tratar a nuevas tecnologías capaces de almacenar información. de tal sin visitar al médico. 19 PERSPECTIVAS El manejo sistemático de la informática de la salud . Una estructura pueden liberar insulina sólo cuando la concentración informativa sólida permitirá a los profesionales de la de glucosa en la sangre es alta. se requiere vigi. ante el creciente peligro de ataques de agentes como lancia y detección a través del monitoreo del agua. químicas presentes en el 1% del organismo predispo- mas de constatar la identidad del paciente y mantener nen al ser humano a ciertas enfermedades y afectan un registro de su perfil individual. el pulso y la temperatura. por medio de mecanismos portáti. un paciente sobre la base de esas disimilitudes. las nanopartículas ayuda en el hospital o incluso en casa. entre otros factores.Avanzar en la 7 Diseñar Mejores 8 Informática de la Salud Medicamentos pág. personalizadas al lugar del cuerpo donde se encuen- nominados WIMS. que permitan reunir y almacenar información médica sobre la pobla- ción en forma segura. go el seguimiento de dispersión de toxinas o virus. de modo que el doc. manera de contribuir a diseñar medicamentos y dosis les o pequeños sensores electrónicos que monitoreen para satisfacer las necesidades individuales. que avisan si un paciente requiere tra la afección. médico. Los sistemas futuros deben garantizar el intercambio Las variaciones que existen entre las composiciones compatible y la actualización de datos. minutos mecanismos (nanoporos) que envían señales eléctricas si una molécula peligrosa atraviesa un poro. aire. cina personalizada. Se requieren métodos eficaces para enviar drogas Estos son microsistemas inalámbricos integrados de. A modo de ejemplo. . almacenar y usar la información . antibióticos más poderosos parecen ser ineficaces. seguir y mitigar una emergencia. El paso siguiente es el diagnóstico y lue. ante los cuales hasta los suelo y comida. sin considerar las diferencias individuales. lla única”. Mantener a una población saludable en este siglo requerirá de métodos de ingeniería para rediseñar re- des informáticas de salud global y local. ciertos remedios y crear vacunas efectivas. que combina información genética como pandemias o ataques químicos. bacterias mortíferas o virus. También. y datos clínicos. Un puede fortalecer la calidad y eficiencia de la atención objetivo de la ingeniería biomédica es aplicar la medi- médica y la respuesta a emergencias de salud pública. es posible desarrollar di. Sin embargo. el modo en que la persona responde a un tratamiento tor brinde el consejo propicio a tiempo. salud detectar. que aún son menos sensibles que de la ingeniería para superar múltiples resistencias a la de un perro.

sino técnicos. 20 PERSPECTIVAS La ingeniería y neurociencia traerían grandes progresos Mucho antes del ataque a las Torres Gemelas en 2001. los códigos de comunicación secretos del cerebro. descubrir sus secretos significaría reproducir la in. La seguridad nuclear representa uno de los temas teligencia con precisión. en el cuidado de la salud. imitar la inteligencia humana. luego transmiten la orden de manera inalámbrica a un Una nueva forma. Reproducir el Cerebro 9 Evitar el Terror Nuclear 10 pág. ba se necesitan menos de 10 kilos de plutonio o unas bro artificial ha sido diseñado sin mayor atención sobre pocas decenas de kilos de uranio. a caminar. impulsar un programa de limpieza y co- dos para atenuar la enfermedad del Parkinson así como municación pública y determinar el responsable de la retinas artificiales. El reto para los ingenieros es expandir es- Si bien el progreso hasta ahora es notable. asegurarlo y detectar su desviación o ayudarán a las víctimas de demencia a recordar. de escaneo. Una solución posible de la ingeniería es el desarrollo sarrollo para manejar piernas o brazos artificiales. Programas aún más ambiciosos se encuentran en de. Los in. más urgentes del siglo. Para construir una bom- alcanzar. denominada “lavado nuclear del mecanismo de interfaz que decodifica las intenciones de auto”. ha dado buenos resultados en la inspección de la mente y después mandan la información a la pierna o los contenedores en los puertos. registrarlo. a ver y a los inválidos. . cerca de un reactor que pue- genieros han visualizado implantes computarizados que de transmitir información en tiempo real dentro de la pueden recibir señales de miles de células cerebrales. los ingenieros se han concentrado en cómo mil personas y la pérdida de enormes superficies de crear máquinas pensantes y computadores capaces de uso productivo por un acto de terrorismo. de un mecanismo pasivo. Cada unidad pasa por mano ortopédicas o incluso a nervios y músculos para una correa transportadora con un sofisticado sistema impulsar los movimientos buscados. transporte para uso terrorista. planta y revelar cualquier resto de plutonio. la inteligencia artificial ha sido difícil de nio enriquecido en el mundo. ser capaz de dar una respuesta de implantes para tratar pérdidas de la audición o electro. acción terrorista. ya había preocupación por la posible muerte de 300 Por décadas. La ingeniería innovaciones tecnológicas de elementos que imitan el enfrenta la necesidad de encontrar el material peligro- trabajo de células nerviosas perdidas o dañadas y que so. emergencia. falta conocer tos esquemas a un costo razonable. Así también requiere transformar un arma poten- Prótesis neurológicas han sido aplicadas en la forma de cial en algo inocuo. Hoy existen dos millones de kilos de plutonio o ura- Sin embargo. manufacturas y comunicación. debi- do a que son complejos y a que las señales son genera- das a distintos ritmos y por rutas diferentes. gos. a los cie. que no sólo considera aspectos Los trastornos neurológicos podrán ser resueltos con políticos e institucionales. Mientras algunos expertos estiman que el cere. el real.

Otra so. Sin embargo. las respuestas o la solución de problemas. social y política.Proteger el Ciberespacio 11 Progresar en el 12 Aprendizaje Personalizado pág. un gran lución de ingeniería es inyectar mayor seguridad en los desafío para la ingeniería informática es desarrollar programas de información computacionales así como métodos que optimicen la enseñanza y la hagan más en el transporte de datos en Internet. sin importar las diferencias mitir información y evitar robos de identidad. confiable. La pueden ser penetrados o evitados por caminos alter. Por ello. forma idéntica a una clase. señales de televisión. 21 PERSPECTIVAS Conocido como la red electrónica de información El sistema de “talla única” también se ha aplicado a la compartida. Las soluciones de la ingeniería deben considerar que el éxito del sistema de seguridad va a depender del todo y no sólo de proteger a las partes. La utilidad de la educación personalizada radica en Los mecanismos usuales de proteger un computador contar con grupos de estudiantes motivados por los son los bloqueos denominados firewalls. Por medio de la red se controlan desde los semáfo. teléfonos celulares así como los servicios de suministro donde la enseñanza se adapta a las necesidades de energético y financieros. . de tal mane- ra que los delitos informáticos han de ser combatidos desde la óptica personal. de aptitudes o intereses. ejemplos. Se le entrega un grupo de instrucciones en proteger la confidencialidad y la integridad de trans. cada uno. los usuarios con mayor acuciosidad. Un ataque podría tener efec. el ciberespacio enfrenta la necesidad de educación. rización de las preferencias y habilidades individuales. se requiere confirmar la identidad de trucción personalizada. investigación en neurociencia permitirá refinar la ins- nativos. tos fatales para la sociedad y los individuos. En los últimos años ha surgido una creciente valo- ros hasta las rutas de los aviones. Debido a la diversidad de preferencias individuales Un mecanismo es el uso de la huella digital. y la complejidad de cada cerebro humano.

debiera ser capaz de reproducir sensaciones de sonido. las emociones y el Con la peculiaridad de dar la impresión de estar en un pensamiento. Además. en la forma de nue- tos y aviones en forma virtual para probar los principios vos microscopios o métodos bioquímicos capaces de de la ergonomía. la realidad virtual es tan vívida que La física podría requerir nuevas herramientas para una persona llevada al borde de un abismo demuestra develar los secretos de la materia y la energía. Optimizar la 13 Diseñar Herramientas para 14 Realidad Virtual el descubrimiento Científico Fotografía: NASA pág. la ingeniería la vida y los átomos. para investigar el cosmos y la complejidad interna de Con el fin de imitar con eficacia la realidad. El espacio representa el misterio debiera mejorar la calidad de la imagen y el campo visual de la existencia. rrogantes de la naturaleza. seguridad y acceso a mantención. tas fobias a la altura y a las arañas. derán de la ayuda de la ingeniería. los ingenieros aún serán socios de los serie de ilusiones que mejoran los juegos de video o en. a través miedo y ansiedad. El reto apunta a identifi- car qué nivel de detalle se requiere para que un usuario responda a eventos virtuales en forma real. tacto y movimiento. . Sin em. 22 PERSPECTIVAS A nivel popular. más allá de los límites de la tecnología actual. g Por Irene Strodthoff ser tan amplio que la luz y sombra se reflejen con total naturalidad. Su aplicación va desde capacitar a practicantes hasta En el camino de la exploración. el aprendizaje. la realidad virtual se circunscribe a una En un siglo más. Los ingenieros crean hoy autos comple. Los científicos aún deben bargo. estudiar la memoria. Los cirujanos pueden Las fronteras de la realidad y del conocimiento pue- practicar operaciones virtuales y los soldados aprenden den ser estudiadas por medio de nuevas herramientas tácticas de combate sin disparar. los biólogos depen- tratar pacientes. medades así como la función del ADN. lugar diferente al real. científicos en el desafío de entender múltiples inte- grosan la trama de películas de ciencia ficción. de la desintegración del átomo para explorar zonas Ya se ha usado para tratar personas que sufren de cier. en el campo especializado se ha convertido en aprender sobre la relación entre los genes y las enfer- una herramienta nueva y poderosa.