EL SISTEMA COMPLEJO DE LA CUENCA HIDROGRÁFICA

Wilealdo García Charria Ingeniero Forestal

La cuenca es un sistema de captación y concentración de aguas superficiales en el que interactúan recursos naturales y asentamientos humanos dentro de un complejo de relaciones, donde los recursos hídricos aparecen como factor determinante. El territorio de la cuenca facilita la relación entre sus habitantes, independientemente de si éstos se agrupan allí en comunidades delimitadas por razones político–administrativas, debido a su dependencia común a un sistema hídrico compartido, a los caminos y vías de acceso y al hecho de que deben enfrentar peligros comunes. El concepto de cuenca hidrográfica posee connotaciones amplias dependiendo de los objetivos que se persiga. Los intereses perseguidos determinan, de algún modo, su definición y caracterización, y por consiguiente su planificación y manejo. En general, para efectos de la gestión y administración de los recursos naturales, la cuenca hidrográfica se ha entendido, bien como una fuente de recursos hidráulicos, bien como un espacio ocupado por un grupo humano, que genera una demanda sobre la oferta de los recursos naturales renovables y realiza transformaciones del medio, bien como un sistema organizado de relaciones complejas, tanto internas como externas. De cualquier manera que sea, por sus condiciones naturales particulares, el territorio de la cuenca crea una relación entre sus habitantes debido a su dependencia común a un sistema hídrico compartido. Por estas razones se convierte en un espacio natural (un conjunto de sistemas entrelazados) idóneo para llevar a cabo la labor conjunta de la gestión y manejo de los recursos naturales.

LA CUENCA HIDROGRÁFICA COMO UNIDAD DE PLANEACIÓN
La cuenca hidrográfica, sus recursos naturales y sus habitantes, poseen connotaciones físicas, biológicas, económicas, sociales y culturales que le confieren características peculiares (Dourojeanni 1994). En zonas cordilleranas y de altas montañas, las cuencas son ejes naturales de comunicación y de intercambio económico, ya a lo largo de los ríos, ya a lo largo de las cumbres; en las cuencas de valles y de grandes descargas, el eje fluvial es también una zona de articulación de sus habitantes. En la cuenca se estructuran relaciones múltiples entre factores naturales y

El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica

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humanos en un espacio que es históricamente delimitado por el poblamiento y la utilización social del espacio (Arias y Duque 1992). El territorio de la cuenca facilita la relación entre los habitantes asentados, aunque éstos se agrupen por razones político–administrativas, debido a su dependencia común a un sistema hídrico compartido, a los caminos y vías de acceso y al hecho de que deben enfrentar peligros comunes (Dourojeanni 1994). Así, es claro para varios autores (Dourojeanni et al 2002; Jouravlev 2001; CVC 1995; Dourojeanni 1994, 1993; Nadal 1993; Arias y Duque 1992; Varela 1992; OEA 1978), que la cuenca es un espacio natural (un conjunto de sistemas entrelazados) idóneo para llevar a cabo la labor conjunta de la planeación de los recursos naturales. No obstante, debe ser claro también (Vásquez 1997; Dourojeanni 1994, 1993) que el territorio de la cuenca hidrográfica es sólo una de las opciones, con más o menos validez, dependiendo del tamaño y las características geográficas de su entorno, para llevar a cabo la gestión y manejo de los recursos naturales. Es, sí, una opción ambiental importante porque, como se indicó arriba, propicia la coordinación entre usuarios unidos a un mismo recurso y facilita la verificación de los progresos en el control de las medidas que se tomen.

El Concepto de Cuenca Hidrográfica En términos simples, una cuenca hidrográfica es la superficie de terreno definida por el patrón de escurrimiento del agua, es decir, es el área de un territorio que desagua en una quebrada, en un río, en un lago, en un pantano, en el mar o en un acuífero subterráneo. En un valle, toda el agua proveniente de lluvias y riego, que corre por la superficie del suelo (lo que se denomina agua de escurrimiento) desemboca en corrientes fluviales, quebradas y ríos, que fluyen directamente al mar. Tal como lo describe Maas (2005), una cuenca es una especie de embudo natural, cuyos bordes son los vértices de las montañas y la boca es la salida del río o arroyo. Puede ser tan pequeña como la palma de la mano, o tan grande como un continente completo (Figura 1).

Figura 1. Estructura jerárquica de la cuenca hidrográfica

El Decreto 1729 de 2002 retoma la definición del Código Nacional de Recursos Naturales (Decreto–

alimentos. de algún modo. en un pantano o directamente en el mar” (República de Colombia 2002). insumos. es la más aceptada para la gestión integrada de los recursos naturales. En la Figura 2 se esquematiza la cuenca hidrográfica como habitualmente se suele representar. La cuenca está delimitada por la línea de divorcio de las aguas. las acciones que se ejecutan para la gestión y manejo de recursos naturales son las mismas acciones que se ejecutan en un programa de desarrollo regional aplicado al espacio de la cuenca hidrográfica (Dourojeanni 1994. 2002). económico. a su vez. su definición y caracterización. En este sentido. en la cual debe haber un manejo planificado de los recursos naturales y de la preservación del ecosistema. energía. Es un sistema contenido dentro de otro sistema (ambiente) constituido por las interacciones de otros subsistemas (biofísico. que vierten a una red natural con uno o varios cauces naturales. etc. Helweg 1992). Ambiente Social Comunidades Humanas Cultural Tradiciones / Costumbres Económico Recursos disponibles/ Técnicas Ambiental Oferta Ambiental Cuenca hidrográfica Figura 2. que confluyen en un curso mayor que. Bajo esta perspectiva. especialmente los hídricos (Dourojeanni et al. puede desembocar en un río principal. Varela 1992. social.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 3 Ley 2811 de 1974) y define la cuenca u hoya hidrográfica como “el área de aguas superficiales o subterráneas. entendiendo ésta como la cota o altura máxima que divide dos cuencas contiguas. y por consiguiente la ordenación de su territorio y el manejo de sus recursos naturales. la cuenca hidrográfica posee connotaciones amplias dependiendo de los objetivos que se persiga.). en un depósito natural de aguas. cuyo fin principal es producir bienestar a la sociedad que la gobierna (cantidad y calidad de agua. 1993. etc. Esquema del Sistema Natural de la Cuenca Hidrográfica . b) Un espacio ocupado por un grupo humano. En sentido general. OEA 1978). tomada en forma independiente. Ver CVC (1995). o interconectada con otras. c) Un sistema organizado de relaciones complejas tanto internas como externas. aunque es un territorio delimitado naturalmente. de caudal continuo o intermitente. Los intereses perseguidos determinan. que genera una demanda sobre la oferta de los recursos naturales renovables y realiza transformaciones del medio. El manejo de los recursos naturales de la cuenca es un complemento de la acción de administración del agua (Nadal 1993. recreación. Esta unidad territorial. la cuenca hidrográfica puede considerarse como: a) Un área que es fuente de recursos hidráulicos.).

En este sistema abierto existen influencias y dependencias entre y hacia los elementos de los subsistemas. sino también humano. Como subsistema social involucra las comunidades humanas asentadas en su área. porque en ella tienen asiento una complejidad de procesos que tienen que ver con las relaciones hombre–hombre y hombre–naturaleza (Arias y Duque 1992). acceso a servicios básicos. El enfoque sistémico facilita un mejor conocimiento de la estructura y función de la cuenca hidrográfica en términos de definir sus elementos y las relaciones entre ellos.).El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 4 La consideración fundamental aquí es que la cuenca hidrográfica funciona como una unidad geográfica. que necesariamente causan impactos sobre el ambiente natural. que no se pueden cuantificar económicamente. componentes geológicos. considerar el medio natural en su carácter global. nunca uno independiente del otro. Hay otros efectos. económicos. Entendida de este modo. en toda cuenca hidrográfica existe alguna o algunas posibilidades de explotación o transformación de recursos. red hidrográfica. estructura organizativa. el suelo. normas de conducta y creencias de las comunidades asentadas. se puede considerar como un sistema complejo compuesto por las interacciones de los subsistemas biofísico. entre otros. pero que sí representan un alto costo social. y que a su vez puede interrelacionar con otras cuencas u otras unidades semejantes. suelos. pues. ofrece un marco conceptual dentro del cual los contenidos de las ciencias físicas y sociales pueden integrarse de manera lógica. De esta interacción se presentan resultados que se pueden cuantificar económicamente. naturales. bosques. no sólo desde el punto de vista geográfico natural. etc. cuando se trata de efectos directos y tangibles. actividades. Como subsistema económico la cuenca presenta una disponibilidad de recursos que se combinan con técnicas diversas para producir bienes y servicios. Componentes y elementos de la cuenca hidrográfica La cuenca hidrográfica. Además permite analizar y evaluar factores involucrados dentro de contextos mayores o menores desde diversos escenarios (administrativos. las plantas y factores geológicos con la intervención del hombre. parece claro que la cuenca hidrográfica define bien a nivel espacial el ordenamiento de un territorio. formas de organización. El enfoque también permite reconocer las interrelaciones de los diferentes elementos de la cuenca hidrográfica dentro de fronteras establecidas y adicionalmente las relaciones con el medio ambiente. económico. . es decir. lo cual se manifiesta en una dinámica de comportamiento que es compleja y que obliga a analizarla en forma integral. etc. social y cultural (Figura 2). Por lo tanto en el estudio de una cuenca se debe tener en cuenta que todos los recursos que esta posee son interdependientes y han de ser considerados en su conjunto. socio-culturales. demografía. En la Figura 3 se presentan los diversos elementos que componen una cuenca hidrográfica. en la cual todos los elementos que la integran son interdependientes. usos del suelo. En ellas se reflejan acciones recíprocas entre el agua. También incluye el conjunto de valores culturales y tradicionales. Es decir. Como subsistema biofísico la cuenca está constituida por una oferta ambiental en un área delimitada por la divisoria de aguas y con características específicas de clima. Por otra parte.

como lo expresa Bethelmont (1980).El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 5 Elementos Socioculturales Creencias Conocimientos Normas Pautas de conducta Instituciones Tecnología Valores Relaciones y Patrones Productos Materiales Clases Sociales Grupos SUBSISTEMA CULTURAL Elementos Económicos Sistemas de Producción Distribución Consumo Empleo Ocupación Tenencia de la Tierra Tamaño de la Propiedad Condición Jurídica Tipos de Cultivo Ingreso Crédito Uso de la Tierra Numero de predios Sistemas Agrícolas Elementos Biofísicos Atmósfera Clima Suelo Subsuelo Hidrología Flora Fauna SISTEMA BIOFISICO SISTEMA ECONOMICO SISTEMA CUENCA HIDROGRÁFICA SISTEMA SOCIAL Elementos Demográficos Tamaño y distribución de la Población por: Edad – Sexo Ocupación Población Económica activa Figura 3. citado por Arias y Duque (1992). En la cuenca hidrográfica tienen lugar un conjunto complejo de procesos que relacionan a los diferentes sistemas sociales que se asientan en la cuenca entre sí y a éstos con el sistema natural. Componentes de una Cuenca Hidrográfica LA CUENCA HIDROGRÁFICA Y LOS SISTEMAS HUMANOS La interacción entre el medio social y el sistema natural se da fundamentalmente bajo tres aspectos: el medio natural como soporte de actividades de los sistemas sociales. creando. “graves desequilibrios que vuelven cada vez más precario . y receptor de residuos y efluentes. En la mayoría de las ocasiones las relaciones de las comunidades con su ambiente son conflictivas. fuente de recursos naturales.

La organización social y las tecnologías se hacen cada vez más complejas. Por un lado. la cuenca hidrográfica es un complejo conjunto de subsistemas y elementos. un instrumento. Dourojeanni (1993) clasifica en dos corrientes complementarias las acciones que los seres humanos realizan sobre una cuenca hidrográfica para habilitarla a sus necesidades. adición de fertilizantes. . Para efectuar dichas modificaciones la sociedad se organiza y desarrolla instrumentos y técnicas (Bifani 1999. del cual el hombre es parte integral. – Incorporación al ecosistema de cantidades mayores de ciertos elementos. sino que. utilizar y protegerse del medio. la cuenca hidrográfica. y para ello es necesario hacer un completo análisis de la evolución económica y social de la zona. legal. La herramienta se va haciendo cada vez más compleja y mayor su poder de transformación. Cuando no existen sistemas de conciliación entre los diferentes actores que dependen de la cuenca hidrográfica se producen conflictos (Dourojeanni 1993).El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 6 el dominio que se pretende instaurar en ese ámbito”. Dourojeanni 1993). que son función tanto de las características de los ecosistemas. adoptan nuevas formas organizativas y desarrollan técnicas nuevas. los flujos de energía y con ello todo el equilibrio dinámico del sistema. por ejemplo. Los seres humanos modifican el sistema natural fundamentalmente a través de la tecnología y la organización que el grupo social adopta. flujos y ciclos de energía y materia. Los sistemas sociales. Por otro lado. A lo largo de la historia de su asentamiento en la cuenca una comunidad particular transforma el sistema natural alterando la composición de las poblaciones. La acción intencional sobre el sistema natural tiene efectos. facilita las relaciones entre sus habitantes. etc. especies forestales. Debido a su dependencia común a un sistema hídrico compartido por razones naturales. Por ejemplo. En la medida que estas sustracciones no regresan al ecosistema o no son sustituidas por otras para restablecer el ciclo biogeoquímico. o ciertos cultivos agrícolas. Los impactos están aumentando en magnitud y frecuencia y tienen consecuencias que son acumulativas con lo cual someten al sistema natural a una presión constante. la regularidad de los ciclos de materia. una máquina. Por ello. económico. en la cual el primero recoge del entorno lo que necesita para subsistir. Lo que distingue al hombre del resto de los elementos vivos de la cuenca es su capacidad para adaptarse a una amplia gama de ecosistemas y transformarlos. que el individuo debe realizar para llevar a cabo las acciones directas. mediante una herramienta. Bifani (1999) clasifica los impactos sobre el sistema natural originados en la actividad productiva del hombre en tres grandes grupos: – Ventajas o beneficios económicos obtenidos por la explotación de la productividad biológica del sistema natural. Posteriormente ya no recoge. De nuevo. por otra parte. como directas o técnicas. deforestación. La forma más simple de relación sociedad-naturaleza es una relación directa hombre–naturaleza. Nadal (1993) sostiene que siempre que sea posible la cuenca hidrográfica debe ser tomada como unidad para llevar a cabo la planeación de los recursos del agua. descargas de residuos en sus formas de contaminantes y desechos. como territorio. lo que tiende a alterar aquellas funciones claves que permitían su funcionamiento (Bifani 1999). la estructura y el funcionamiento del sistema natural se verán afectados. animales. así como para conservarlo. degradación. actúa sobre la naturaleza. se desarrollan. el sistema natural se ve sometido a una presión para continuar su normal funcionamiento. coloca todas aquellas acciones que un individuo realiza para transformar. Como sistema natural. define como acciones gerenciales o indirectas. introduciendo variaciones que van alejando al hombre de su sistema natural. no son estáticos. etc. la vida humana se concentra y gira en torno a un ambiente construido en el cual un denso universo tecnológico se interpone entre el ser humano y su entorno. todas aquellas de tipo administrativo. un proceso contrario al anterior. Un elemento constitutivo de un ecosistema es retirado del mismo. como de la magnitud y peculiaridad de los cambios que se introducen en ellos. cambian. Ello conduce a procesos de desertización.

La concentración selectiva en el uso de pocas especies genéticas no sólo supone un mal aprovechamiento y un uso ineficiente de la naturaleza por parte del sistema social. lo que se traduce en alteraciones sobre formas tradicionales de la propia organización social. El sobrepastoreo. que no siempre son retornados (Bifani 1999. por ejemplo. los grupos sociales han mostrado una creciente aptitud para utilizar la energía y los nutrientes del sistema natural. Max–Neef 1999. alterando el equilibrio de relaciones biológicas existentes en el sistema. en general. su incapacidad para sustentar el grupo social. lo cual deteriora paulatinamente el sistema natural. degradarlo o simplemente rechazarlo. Miller 1994): – Uso de fertilizantes fosfatados en la práctica de la agricultura moderna.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 7 – Descarga en un ecosistema de un elemento nuevo. En general. lo cual se traduce en presiones que pueden ser relativamente fuertes sobre el funcionamiento normal del sistema natural. sino que. El sistema reacciona. – Aplicación de técnicas y formas de utilización del sistema natural con ecosistemas caracterizados por factores estructurales y funcionales distintos. La pérdida de biodiversidad. implica retirar del sistema natural una cantidad de energía y nutrientes acumulados a un ritmo superior a su capacidad para reciclar los nutrientes y fijar la energía. por lo tanto. El sistema social ha desarrollado una serie de capacidades para dominar su sistema natural. capacidad de utilizar. crear y manipular materiales. captar y manipular energía. Costanza 1994. finalmente. Odum 1971). que le es completamente ajeno. ya sea tratando de asimilarlo. La superación de los efectos negativos de estos impactos dependerá finalmente del grado de 1 homeostasis y resiliencia del sistema. Es el nivel de adaptación permanente del sistema o su tendencia a la supervivencia dinámica. tiene efectos negativos. El caso ya clásico para ilustrar esta situación es la explotación de zonas tropicales y subtropicales agrícolas. La mayor capacidad de la sociedad para actuar sobre la naturaleza y transformarla se da en los siguientes aspectos de su relación con el sistema natural (Bifani 1999. Entre estos impactos se encuentran (Bifani 1999. eliminándolos y. . ya que la biomasa se concentra en la porción aérea de las plantas más que en el suelo mismo. Las acciones del hombre. originando pérdida de la fertilidad del suelo y. – Introducción de elementos ajenos al sistema natural. por otra parte. Goodland 1994. Los suelos tropicales no tienen inherentemente una alta fertilidad. sobre el sistema natural de una cuenca hidrográfica originan impactos difíciles de cuantificar y caracterizar. Además. Posada y Vargas 1997. como es normal en las zonas templadas. – Disminución de la biodiversidad. además. La homeostasis es la propiedad de un sistema que define su nivel de respuesta y de adaptación al contexto. Odum 1971): – – 1 capacidad de utilizar. La descarga de desechos químicos en el sistema natural ataca ciertas plantas e insectos. porque la pérdida de diversidad se traduce en una mayor vulnerabilidad del sistema natural y en una alteración de sus procesos autorreguladores y de sobrevivencia. está asociada a la eliminación de los bosques tropicales. El transvase de agua de una cuenca a otra es otro ejemplo del impacto que el sistema social puede causar en el sistema natural de la cuenca hidrográfica. el sistema tecnológico requiere una determinada forma de organización social que permita su puesta en práctica. Ello genera desequilibrios en el ciclo hidrológico de la cuenca y desbalances en la oferta y demanda de agua (véase Miller 1994). Posada 1997. El uso de unas pocas especies para satisfacer las necesidades del sistema socioeconómico ha conducido paulatinamente a una disminución de la diversidad de especies en el sistema natural.

La capacidad de captación. y de éste sobre el medio ambiente. se puede obtener una tipología de diferentes sociedades y grupos humanos. construcción. Tal tipología podría basarse en dos consideraciones generales: – consideraciones cuantitativas: grado en que se produce la influencia y determinación ambiental y grado en que se manifiesta la posibilidad de adecuación y transformación del medio ambiente por un grupo social. pero son también la causa de una mayor descarga de materiales bajo la forma de residuos. utilización y manipulación de energía permite llevar a cabo una serie de procesos productivos. y está expuesta a la influencia de ese entorno. Sin embargo. y ubicar dentro de ella a los diferentes grupos que interesa analizar. Las interrelaciones que se dan entre el sistema natural de una cuenca hidrográfica y los sistemas sociales puede ilustrarse como se muestra en la Figura 4. o una parte de ella. y el control y el manejo. manejo de materiales. con sus diferentes grados. el manejo de información disponible. El sistema de interrelaciones entre sistema social y sistema natural sería un balance dinámico de dos variables: la determinación. que es propia del sistema social.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 8 – – capacidad de influenciar. en tanto que los efectos del grupo humano sobre el medio ambiente se dan como capacidad de manejo y/o transformación del medio ambiente. pero al mismo tiempo puede reducir la diversidad genética y alienta el crecimiento poblacional con la consiguiente presión sobre el sistema productivo de alimentos. Las interrelaciones. Si se intenta caracterizar la interrelación cuenca hidrográfica–sociedad. manejar y transformar y transmitir información. información. Este equilibrio dependerá de las características propias de la cuenca hidrográfica particular. Finalmente. así como alterar más violentamente los ecosistemas naturales. y de la capacidad del grupo humano para moverse entre los extremos de adecuación total a transformación total del sistema natural dado. que afectan los ciclos naturales y el funcionamiento del sistema. del cual es parte integrante. desechos y contaminantes en el medio natural. y. que emana del sustrato ambiental. y capacidad de producir. constituye una de las características más impresionantes del mundo contemporáneo. etc. tienen una doble dirección: del medio ambiente sobre el grupo social. adaptada de Bifani (1999). Los efectos del medio ambiente sobre el grupo social se dan como determinación e influencia ambiental. obtiene del funcionamiento del sistema productivo y la utilización de la naturaleza. El acercamiento hacia polos extremos permitirá establecer un continuo: Alta capacidad de manejo ambiental Escasa determinación ambiental Baja capacidad de manejo ambiental Alto grado de determinación ambiental . – consideraciones cualitativas: grado en que se produce la interrelación sociedad-medio ambiente y características de la estructura dentro de la cual se da esta interrelación. aumentar las posibilidades de transporte. la sociedad no es ajena a las condiciones del sistema natural. en términos de mayores conocimientos y de la forma de aplicarlos para elevar al máximo los beneficios que la sociedad. La mayor capacidad en el manejo de los materiales permite a la sociedad disponer de más y más sofisticados bienes y aumentar los rendimientos en las actividades productivas. La capacidad del manejo biológico permite disponer de nuevas variedades genéticas y aumentar la expectativa de vida. que se dan dentro del sistema medio ambiente natural–medio ambiente social. utilizar y modificar procesos biológicos..

el grado de control de los efectos de la tecnología empleada (Bifani 1999). el manejo ambiental. Estas variables podrían caracterizarse. por la determinación ambiental. guarda relación con su Determinación e influencia ambiental . el grado de adecuación de la tecnología a las características del medio ambiente natural y social. el grado de sofisticación de la tecnología empleada. el tipo de tecnologías existentes. entre otros. en uno u otro extremo de este continuo. La ubicación de las comunidades. las diferentes tecnologías de producción. de acuerdo con las actividades de la comunidad.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 9 Grupo Social Sistema Cultural Tradición Sistema de creencias y valores Sistema Social Sistemas normativos y de control Distribución de roles Derechos de propiedad Organización del grupo social Movilidad geográfica del grupo y asentamientos humanos Organización económica para: producción distribución consumo Sistema Económico Capacidad de manejo y transformación del medio ambiente Sistema Natural Ciclos de nutrientes Formas organizativas Poblaciones Funciones Suministro de agua Características del suelo Régimen climático Recursos naturales Figura 4. Relaciones entre el sistema social y la cuenca hidrográfica (adaptado de Bifani 1999).

salidas (S) y control (C) o retroalimentación. la gestión y el control y. la cuenca hidrográfica es un fenómeno complejo de interrelaciones entre elementos. a su turno. con base en unos suministros energéticos. la gestión depende de los objetivos y el ambiente (Varela 1994). pobreza y medio ambiente. que conforman una espiral: población. es posible identificar algunas relaciones. una modificación de la estructura total al alterar el complejo de interrelaciones sociedad–medio ambiente. procesos (P). definidas en términos sectoriales. C ). Una comunidad muy primitiva. EL SISTEMA COMPLEJO DE LA CUENCA HIDROGRÁFICA Como se ha visto. las que para el corto plazo se definen en la relación: S = S{ [R(A. unos materiales y una información disponible (entradas) y un manejo que se hace al interior de ella (procesos). la gestión y del control. son más vulnerables a cualquier medida o situación que altere la precaria relación de equilibrio que han establecido con su medio ambiente.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 10 vulnerabilidad a las presiones adaptativas. como algunas tribus nómadas que habitan en un medio ambiente cuyas condiciones naturales carecen de variedad. también. Siendo la relación sociedad–cuenca hidrográfica un complejo de interrelaciones. gestión (G). Planteado desde la perspectiva de Churchman (195*. Como punto de partida se puede representar en la versión más sencilla de un sistema como un esquema en términos de entradas (E). bienes y servicios ambientales (salidas). salidas (S) o resultados y control (C) o realimentación. en que los fenómenos naturales son altamente imprevisibles. A través de estos elementos. los cuales a su vez dependen de las entradas y del control del sistema. representan la función u . estructuras y funciones. tengan en cuenta los efectos positivos y/o negativos de cada acción y de cada propuesta de intervención. una cuenca es un sistema productor de recursos. Gasparri y Grando (1999) establecen que esta relación ocurre (particularmente en los países en desarrollo) a través de tres elementos principales. A ). tratando de identificar los efectos de cada una sobre las demás. recursos (R). que se puede expresar como la relación: S = S{ [E. dentro de un plazo más o menos largo y con un mayor o menor grado de penetración. objetivos (O). los elementos ajenos o nuevos que se incorporen ya sea al sistema natural o al socieconómico producirán. C]} P que indica que las salidas dependen de los procesos. procesos (P). citado por Varela 1992) se puede representar en términos de los componentes ambiente (A). C]} P que expresa la dependencia de las salidas del sistema de la cuenca de los procesos. causa principal de los efectos y de los problemas de los demás sectores. que presupone un equilibrio dinámico entre sus diversos componentes. que basan su subsistencia en un solo recurso natural y que la posibilidad de preservación de este recurso consiste en la restricción de la dieta alimenticia. De este modo. estos de los recursos. los recursos dependen del ambiente. Para la definición de políticas de intervención que sean efectivas y eficientes es necesario considerar y analizar las variables de forma integral. Estos manejos que pueden referirse a los cambios de los procesos naturales que se dan en la cuenca. G(O. G. Sólo un análisis atento de cada contexto de acción puede permitir la definición de una matriz de las relaciones entre las demás variables y de esta manera conseguir definir estrategias integrales de acción que. No es posible definir en general una variable clave.

El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 11 objetivo de la cuenca. el sistema y los subsistemas que lo componen. servicios Sistema de Control natural y/o social Sistema de Evaluación Figura 5. Para entender mejor la importancia que juega la jerarauización en el estudio de la cuenca hidrográfica. pero será una parte del todo que está por encima de él. ambiente biofísico. o conjunto de partes e interrelaciones que se encuentran. De este modo. Un sistema será un todo de aquellas partes que están por debajo de él en jerarquía. recursos Procesos naturales y/o sociales Salidas: recursos. Esas partes que constituyen el sistema pueden considerarse. económico. definen una distribución que trata siempre de alcanzar un objetivo. 3 La relación recíproca que muestran los componentes de un sistema hace que tengan un objeto o propósito. estructural y funcionalmente. cada sistema puede entenderse como un todo o como una parte. Así. Todo sistema tiene uno o algunos propósitos. leyes. Latorre 1996. bienes. a su vez. como subsistemas. información normas. Ambos. es necesario abordar el concepto de 2 3 estructura y función del sistema. Factores condicionantes internos: relaciones socioculturales. Los componentes de un sistema se unen de tal forma que dan origen a unos procesos que conducen a la función u objetivo del sistema. En la perspectiva de la teoría de sistemas (Johansen 1996. tecnología Factores condicionantes externos: recursos. al tomar como objeto un sistema demasiado amplio. La jerarquía es una de las propiedades más importantes de los sistemas. y que poseen sus propias características. recursos. a su vez. dentro de un sistema mayor. dependiendo de cómo se mire. planes. . citado por Malagón y Prager (2001). enfatiza la importancia de jerarquizar un sistema en subsistemas como hecho imprescindible para que la investigación no caiga en la generalización. tecnología. En la Figura 5 se hace una representación de a cuenca hidrográfica. Dado que la cuenca hidrográfica está relacionada con la producción de algún tipo de bien o servicio para la comunidad 2 La estructura de un sistema está definida por los componentes y las relaciones entre ellos que constituyen un sistema particular en un dominio particular. un sistema es un conjunto interactuante o interdependiente de partes que forman un todo unificado. Entradas: energía. programas regionales. o tan pequeño que complique el análisis y que lo empuje al reduccionismo. como también las relaciones. Saravia (1983). Los elementos (u objetos). hacen parte de un sistema mayor. los subsistemas son sistemas más pequeños dentro de sistemas mayores. etc. Representación del Sistema Cuenca Hidrográfica Jerarquía y Límite de la Cuenca Hidrográfica El significado de jerarquía se relaciona con el orden o grado que existe entre varias cosas. Bertalanffy 1994).

en los cuales está contenido. de tal forma que se permita una mayor comprensión. y con los subsistemas que la componen. A nivel de unidades geográficas. Para determinar el límite de la cuenca se deben tener en cuenta dos pautas: el tipo de interacción entre componentes que forman el sistema. como las cuencas hidrográficas. sociopolítico y cultural– se podrían representar los niveles jerárquicos de la cuenca hidrográfica tal como se esquematiza en la Figura 6. Para todos los sistemas se pueden definir dos tipos de fronteras: una física y otra funcional. a actividades y tareas. ligada la primera a un espacio geográfico y la segunda. producción de recursos naturales para su explotación y posterior transformación. etc. Universo Mundo Continente Nación Región Empresa Ecosistema Población Organismo Tejido Célula Partícula Sub celular Físico Económico Socio–Político Cultural Figura 6. . situándose en un nivel jerárquico que permita comprender la relación de la cuenca con sistemas mayores. Niveles Jerárquicos de la Cuenca Hidrográfica La necesidad de jerarquizar lleva a definir objetivos. 4 unos límites que guían el estudio a un mayor grado de precisión. la frontera o “límite” es un problema de escala. y el nivel de control que el componente socio–cultural ejerce sobre las entradas y salidas. El límite es una de las características de los sistemas y se relaciona con la necesidad de delimitarlos. para cada nivel. adaptada de Van Dyne y Abramsky (1975). Si se distinguen cuatro dominios o áreas de trabajo –físico. por lo cual es necesario definir. no sólo el objetivo o función de la cuenca hidrográfica sino el objetivo de estudio. protección de la biodiversidad. La amplitud del concepto expuesto conlleva la necesidad de definir. la cuenca hidrográfica en este caso. alguno de sus componentes y por consiguientes sus objetivos deben estar relacionado con cualquiera algún bien o servicio como producción de agua para el consumo humano. En la cuenca se pueden definir tres tipos de límites: un límite 4  El límite o frontera de un sistema es la “línea” que lo separa de su entorno. En muchos casos es un concepto arbitrario definido por un observador y depende de la escala. económico.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 12 que la habita. Al definir el límite el analista define el alcance de acción o dominio sobre un área específica. El concepto se utiliza para delimitar el sistema y poder identificar lo que pertenece y lo que no pertenece a él.

en primer lugar. en la cual. la erodabilidad alta de los suelos. como usuario de unos recursos. La sostenibilidad. conduce a que las geoformas cambien por efecto de la acción de movimientos en masa. algunos de los componentes y proceso de formación implicados en una cuenca hidrográfica. dan lugar a estructuras dinámicas. fluctúan de acuerdo al nivel de las aguas de las corrientes. Otras. reconocida como una función de interacción entre el sistema y su ambiente. En general. los procesos geológicos. El límite socio–político involucra al hombre en tanto administrador. Es importante aclarar. físicas y biológicas similares que la hacen funcionar como un ecosistema (Dourejeanni 1994. Éstas pueden ser entendidas considerando su efecto sobre los procesos dominantes que le han dado origen y que constantemente la modelan como paisaje. por ejemplo estabilizando los taludes con sus sistemas radicales. a gran escala. La cuenca está delimitada naturalmente. y definida como la capacidad que tiene un sistema para sobrevivir o persistir. relaciones sociales y de intercambio) que. En algunas cuencas. Henao 1988). Todos estos procesos actúan como fuerzas contrarias que se entrecruzan e interactúan para formar la cuenca hidrográfica. tal como lo advierte Gray and Davidson (2000).El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 13 biofísico. la gama completa de los aspectos sociales que se relacionan con la cuenca hidrográfica es grande. En la Figura 7 se esquematiza. la escorrentía. comercio y consumo en muchos casos supera el límite natural de la cuenca. Como tal es el resultado de interacciones de influencias globales y locales a lo largo del tiempo. en una dinámica constante que ha conducido a la unidad geográfica que conforma. Por ello mismo. que aún si se redujera sólo a aquellos aspectos que tienen que ver con los impactos negativos que se causa en el ambiente físico. un límite socio–cultural. sin embargo. un límite socio–político y. la erosión. dependiendo del tamaño que se considere. de una forma muy simple. entre ellos. Los componentes biológicos a lo largo de las corrientes (la vegetación ribereña) pueden también tener una influencia. los altos regímenes de precipitación. la desprotección de los suelos. la erodabilidad del suelo. las acciones humanas sobre los ecosistemas terrestres y . la deposición de materiales. como formador en el tiempo de las corrientes. como se especificó antes. los límites naturales de la cuenca no coinciden con otros límites físicos como los político–administrativos. Muchas de esas interacciones han conducido a la estructura relativamente estática de la cuenca hidrográfica como espacio geográfico. Son muchas. en la limitación de la cuenca para su análisis es necesario considerar aspectos sociales y culturales (etnias. en general. entendida la sostenibilidad como una característica de los sistemas. como factor básico en el efecto estabilizador de los suelos. las mismas corrientes. Las llanuras de inundación. interactúan los elementos que la constituyen entre sí y con el ambiente al que pertenece. En ocasiones. la cuenca hidrográfica se constituye en una opción mayor de sostenibilidad de los recursos naturales. el ciclo hidrológico. cuya producción. además de ser una unidad idónea para la planeación territorial. La cuenca hidrográfica como unidad tiene características geográficas. en todas sus manifestaciones. es un espacio geográfico delimitado naturalmente. no coinciden con sus límites geográficos. de planificar adecuadamente. dependen. los sistemas sociales interconectados al sistema ambiental influencian muchos de los procesos geofísicos en la cuenca hidrográfica. por ejemplo. y muy diversas. sin embargo. básicamente por la línea de divorcio de aguas. las influencias implicadas en la formación de una cuenca hidrográfica. Uno de los aspectos más importantes que tienen que ver con la cuenca hidrográfica es el que se refiere a la alteración que las comunidades hacen del territorio. El sistema ambiental Una cuenca hidrográfica. En efecto. A ella se encuentran asociados unos recursos naturales básicos y una población que hace uso de esos recursos. las raíces de la vegetación. planificador. familias.

. áreas protegidas y reservas naturales). pues. distritos. en segundo lugar.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 14 Energía Clima Corrientes Ciclo Hidrológico Agua subterránea Escorrentía Llanuras de inundación Procesos Erosivos Geoformas Vegetación Procesos Geológicos Deposición Suelos Hombre Animales Cuenca Hidrográfica Tiempo Componentes formados Influencias globales y locales Figura 7. provincias. Componentes y procesos de formación de la cuenca hidrográfica acuáticos de la tierra. de identificar y definir correctamente las interrelaciones entre los diferentes elementos de los ecosistemas: composición. y. aunque las sociedades humanas intenten crear unidades espaciales políticas y administrativas (como países. Así. algunos de los elementos (y su interrelación) en lo que se debería hacer hincapié al momento de caracterizar una cuenca hidrográfica objeto de estudio. municipios. hábitat de especies. y ninguna sociedad. estructura y función. puede escapar a la realidad de que la vida deriva de la ecósfera y sus ecosistemas constituyentes (Gray and Davidson 2000). lo cierto es que los ecosistemas han albergado la vida en la tierra por espacio de billones de años. por ejemplo. todas ellas encaminadas a definir sus relaciones con otras sociedades y elementos naturales de la tierra. por más dotada de tecnología y conocimiento que esté. por ejemplo) o temáticas (como fuente de recursos minerales. En la Figura 8 se presentan.

entre los sistemas sociales y la cuenca hidrográfica existen complejos conjuntos de interrelaciones que afectan mutuamente a ambos sistemas. políticas. al azar. aunque no menos influyentes. Otros son menos formales. creencias. en patrones coherentes (sistemas). cada uno incorpora nuevos grados de complejidad. Algunos de los aspectos de estos sistemas sociales se codifican formalmente en estructuras legales. a intereses nacionales. y valores morales que comparten los diferentes miembros del sistema social. pues. La cuenca hidrográfica como sistema complejo determina en los sistemas sociales todos los procesos que 5 actúan sobre los sistemas emergentes . varios elementos (componentes) se organizan. Es necesario. y de intereses familiares. Para considerar el comportamiento de los sistemas sociales. ética. e incluyen el conjunto de normas de conducta. en general. Puesto que cada nivel es generado a partir de sistemas sucesivamente más complejos. tal como se define en García 2002. Tal como se expresa en García (2002) un sistema emergente es un sistema que surge de sistemas anteriores y cuyas propiedades son diferentes de los sistemas que le dieron origen. . Como quedó establecido. Cada nuevo nivel jerárquico tiene propiedades significativamente diferentes – propiedades emergentes– de los sistemas componentes de los cuales fueron creados. En cada caso. Los nuevos sistemas son “mayores que la suma de sus partes”. es imperativo reconocer su carácter emergente: el sistema como un “todo más grande que la suma de sus partes”. Sistema Natural de la cuenca hidrográfica El sistema social Los sistemas sociales comprenden una amplia variedad de interacciones que van desde transacciones económicas a relaciones interpersonales. particularmente. Los elementos (individuos) se organizan al azar en patrones y arreglos particulares (grupos sociales). educativas e institucionales. Para reconocer correctamente el sistema de la cuenca hidrográfica habría que abordarla desde las características de los sistemas complejos.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 15 Geología Taxonomía Suelos Uso Actual Uso Potencial Amenazas Precipitación Clima Evaporación Temperatura Altimetría Caracterización morfométrica Localización de estaciones Fuentes de agua Hidrología Flora/ Fauna Geotaxonomía Conflictos por uso del suelo Zonas Críticas Isoyetas Zonas de Vidas Caracterización Climática Caracterización biofísica Estudio de precipitación y caudales Uso del Recurso hídrico Caracterización Usos flora/fauna Balance Hídrico Caracterización Edáfica Hidrología Figura 8. que crea nuevos conjuntos de relaciones entre ellos. considerar los factores de 5 La creciente complejidad en los sucesivos niveles jerárquicos de los sistemas es un axioma.

por ejemplo) darán como resultado impacto general de gran significancia. Bowles and Hopfenzitz 2000. de los estudios realizados sobre la estructuración de los sistemas sociales (Abel 2001. "no propiamente con creencias religiosas o políticas sino con una interdependencia ecológica de las comunidades sociales con su entorno. formas espontáneas de inducir la aplicación de una estrategia que garantice. pero los factores implicados. La intervención sobre una sola vivienda o de una sola familia tendrá un impacto insignificante. Abel (2001. unido al convencimiento de los propietarios en los derechos de propiedad y el nivel de riesgo existente. que son influencias direccionales de tipo global (que actúan sobre todos las familias asentadas en la llanura). al interactuar con influencias de tipo local comunes (necesidades similares de reubicación. por ejemplo). Por otra parte. las regulaciones y todo lo relacionado con la política y normas ambientales. de estudios de caso llevados a cabo por historiadores e investigadores se concluye que muchos aspectos de las culturales se relacionan. realimentación y recursividad. Los asentamientos humanos crecientes en las llanuras de inundación. a aplicar sistemas de planeación más efectivos. considérese un ejemplo sencillo: una familia asentada en la llanura de inundación de una corriente. 1998). En muchas ocasiones. La interacción de estas influencias creará grados variables de intervención en la llanura de inundación. lo cual explica la dinámica compleja del sistema social. a largo plazo. Bowles and Hopfenzitz (2000) y Gutiérrez (2000) discuten el desarrollo coevolutivo de los sistemas culturales y naturales a los cuales están integrados. el sistema mantendrá su capacidad de intercambio de energía con el entorno mediante el ajuste a un nuevo régimen dinámico cada vez que la entropía empieza a abrumar al viejo régimen. La cultura de un sistema social se percibe como grandes sistemas interactivos en los cuales: los actores están inmersos en una extensa red de interconexiones. Gutiérrez 2000. se contrapone a los costos de intervención. Gutiérrez (2000) hace un análisis de la forma en que los seres humanos autoorganizan sus estructuras políticas y culturales. Si se sustituye equivalentes no físicos de energía como la información. complejidad. Dempster 2000. la protección de su propiedad. y la evolución que los sistemas complejos que conforman evolucionan como sistemas dinámicos. por tanto. 6 6 La autoorganización se refiere a la formación espontánea de sistemas complejos (emergentes). Estos sistemas pueden ser aparentemente estables o pasar por intervalos de cambio acelerado. 1998. A través del intercambio de estos equivalentes. La Figura 9 ilustra algunos de los factores sociales que tienen influencia en la cuenca hidrográfica. el temor hará que los integrantes intenten algunas medidas de control (construcciones elevadas. Considerar estos factores ayudará a entenderlos y. el cambio en uno de esos elementos implica cambios en toda la red. por cualquier medio posible. las emociones. . la sobrevivencia de la especie” (Gutiérrez 2000). tensión dinámica. Los factores que juegan un papel importante en el proceso de autoorganización incluyen (Dempster 1998): influencias globales y locales. la familia se enfrenta a una doble decisión: intentar. Para tratar de comprender los factores de autoorganización que influyen en la generación de los sistemas sociales. o enfrentar la amenaza constante de inundación. 1998) es que los factores de autoorganización de las sociedades o sistemas sociales descansa en la mutua interrelación de los seres humanos con su sistema natural en una dinámica sistémica donde se alternan lapsos de aparente estabilidad con intercambios de cambio acelerado.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 16 autoorganización que actúan sobre los seres humanos para conformar sistemas emergentes. los sentimientos o las ideas de los seres humanos. pues. Obligada a dicho asentamiento por razones económicas o por la falta de lugares más propicios. Lo que queda claro. Este ejemplo involucra muchas influencias encontradas. y la dinámica produce el surgimiento de propiedades nuevas que modifican aspectos esenciales del sistema. se podría entender la estructura disipativa de este sistema. Surge de varios tipos de influencias sobre los elementos.

prevenir. lo que a su vez incrementa la amenaza e intervenciones subsecuentes cada vez mayores. la vulnerabilidad es un concepto utilizado para determinar el “conjunto de factores y variables que determinan la incapacidad de o inhabilidad de una comunidad para actuar permanentemente. En la Figura 9. El concepto se vincula directamente con el concepto de Amenaza para proporcionar la probabilidad de que ocurra un desastre y las consecuencias sociales y económicas esperadas de un evento particular (Municipio de Medellín 1998).El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 17 Orientación del “Desarrollo” Política ambiental Prácticas de producción Derechos de propiedad individual Acciones para mitigar o controlar riesgos y amenazas Vulnerabilidad Regulaciones Régimen climático Creencias y normas de conducta Llanuras de inundación Erodabilidad de los suelos Geología estructural Sistema Geofísico Componentes focales Influencias globales Figura 9. la vulnerabilidad puede conducir a las personas por sí mismas a tomar acciones para mitigar o controlar los riesgos y/o las amenazas a las que están expuestas. también. sectorial y de desarrollo que se aplican comúnmente en el país. por ejemplo. la vulnerabilidad representa un bucle de realimentación: las intervenciones pueden exacerbar más que mitigar los problemas. en la aplicación de las políticas del nivel nacional. atender y recuperarse ante cualquier situación de crisis”. reaccionar. Otro ejemplo que ilustrará la conceptualización de las influencias de las regulaciones institucionales permitirá una mayor comprensión de los factores de autoorganización involucrados. especialmente el peso . Esto es evidente. lo cual puede acelerar los problemas. entender la naturaleza interconectada de las variables. Es esencial. Como tal. Tal como se entiende habitualmente. Elementos del sistema social que influyen en la cuenca hidrográfica Las regulaciones y otras políticas gubernamentales pueden tener efectos variables y conflictivos.

bienes y servicios ambientales. por ejemplo. como válida la asunción estándar de que conocimiento y entendimiento modelan nuestras aptitudes y comportamientos puede llevarnos a error (Smith 1993. estructura y función. determinar el objeto. La sostenibilidad depende. se puede entender como un sistema productor de recursos. Todo ello hace parte de las complejas relaciones de los sistemas con su ambiente y de lo que en el capítulo anterior hemos llamado la paradoja de la interdependencia en las relaciones que los individuos sostienen con la comunidad a la cual pertenecen. sociales y culturales que le confieren características peculiares y que la convierten en un espacio natural (un conjunto de sistemas entrelazados) idóneo para llevar a cabo la labor conjunta de la planeación y manejo sostenible de los recursos naturales. poseen connotaciones físicas. entre otros autores. Jones (1996). Asumir. en primer lugar. de planificar adecuadamente las acciones humanas sobre los ecosistemas terrestres y acuáticos de la tierra. . estructuras y funciones. Es necesario recalcar. económicas. la cuenca hidrográfica funciona como una unidad geográfica. una familia puede decidir construir también barreras para su protección convencida de que sus vecinos reaccionarán negativamente si decide no hacer nada. de identificar y definir correctamente las interrelaciones entre los diferentes elementos de los ecosistemas: composición.El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 18 de cada una de ellas. y que a su vez puede interrelacionar con otras cuencas u otras unidades semejantes. como lo hacen. así como de un manejo que se hace al interior de ella. García (1998). con base en unos suministros (naturales y antrópicos) de energía. y. sus recursos naturales y sus habitantes. biológicas. en la cual todos los elementos que la integran son interdependientes. Durston (2000). CONCLUSIÓN Como se ha visto. la sostenibilidad es entendida como una característica de los sistemas. Influida por otras familias que construyen barreras de contención para prevenir las inundaciones pero a sabiendas de que ello no servirá de nada. y definida como la capacidad que tiene un sistema para sobrevivir o persistir. Estos manejos que pueden referirse a los cambios de los procesos naturales que se dan en la cuenca. Dentro de esta conceptualización. Oyuela (2002). En este sentido se recomienda para identificar y caracterizar una cuenca objeto de estudio: − − − reconocer el sujeto a quien corresponde la interpretación y análisis de la situación en estudio. Algunas influencias tendrán un mayor efecto sobre las acciones. En términos generales. en segundo lugar. Así concebida. Sin embargo. citado por Dempster (1998). reconocida como una función de interacción entre el sistema y su ambiente. Los habitantes en una llanura de inundación pueden tener una actitud que refleje un alto nivel de preocupación ambiental y conocer las dinámicas propias de los niveles de las corrientes. representan la función u objetivo de la cuenca. Las acciones de los otros pueden también tener influencia sobre nuestras acciones. materiales e información. caracterizar la interrelación ambiente–sociedad existente en la cuenca. Rocha (1998). De una u otra forma cada uno de ellos puntualiza la importancia que tiene este aspecto y el enfoque de la información para transformar los comportamientos y las actitudes de la gente con el propósito final de alcanzar la sostenibilidad. en la cual tienen lugar un conjunto complejo de procesos que relacionan a los diferentes sistemas sociales que se asientan en la cuenca entre sí y a éstos con el sistema natural. La cuenca es un conjunto de interrelaciones entre elementos. de nada les valdrá esa actitud y ese conocimiento si fenómenos picos en la precipitación están afectando la corriente aguas arriba. precisando la cuenca hidrográfica en relación con los organismos vivientes y grupos sociales u organizaciones socio económicas. la cuenca hidrográfica. en las diferentes influencias. Lissack (1998). en el valor que tiene para la planificación de los recursos ahondar en la actitud de las personas o la comunidad.

reconociendo las relaciones de los distintos elementos que la componen. .El Sistema Complejo de la Cuenca Hidrográfica 19 − − − determinar la estructura y funcionamiento de la cuenca hidrográfica. y establecer su función u objetivo. cumpliendo con una función respecto al ambiente y a la satisfacción de necesidades del colectivo social que la habita. establecer la escala y el detalle de estudio. definir el propósito u objetivo de planeación con respecto a la cuenca hidrográfica.

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