Cuatro colores bastan 0 como colorear un mapa

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EI origen del problema

En octubre de 1852 Francis Guthrie, un alumna de Augustus de Morgan (Catedratico de matematicas del University College London), se en contraba coloreando un mapa de Inglaterra. Observe que si debia utilizar diferentes colores, para las regiones colindantes, entonces solo necesitaba cuatro. Se pregunto, /bastara con cuatro colores para colorear cual-

quier mapa por comp/icado que sea?

EI23 de Octubre, de ese mismo ano, Frederick hermann de Francis, propuso el problema a De Morgan, quien inmediatamente quedo fascinado y 10 comunico a sus amigos. La famosa carta que De Morgan envio, el 23 de octubre de 1852, al ffsico mate matico irlandes Sir William Rowan Hamilton incluia el siguiente parrafo:

Uno de mis alumnos me a pedido hoy que le proporcione una raz6n para un hecho que yo mismo desconocia

como tal, inc/uso aun

Robin Wilson

Francis Guthrie

desconozco si 10 es 0 no. [A contlnuacion describia el problema y daba el siguiente ejemplo de un mapa para el que se necesitan cuatro colores.]

Cuestion: cno es poslble inventar un mapa para el que se necesiten cinco 0 mas colores?

De Morgan tambien escribio sobre el problema en una carta enviada al filosofo William Whewell, Master del Trinity College de Cambridge. El problema aparecio, impreso por primera vez, en la mitad de la revision (hecha por De Morgan) y no firmada dellibro de Whewell Philosophy of Discovery. Tal revision contiene el siguiente y muy extrano pasaje:

Este articulo apareci6 originariamente en Ingles en Newsletter of the European Mathematical Society, issue 46, December 2002. Agradecemos a su editor y autor el permiso para traducirlo y publicarlo en NUMEROS.

Ntimeros.

Yolumen 56, diciembre de 200], piginas 49-56

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Hasta hoy es bien conocido, por todos los que colore an mapas, que bastacon cuatro colores. Como dice Hotspur, dejemos que las regiones serpenteen con tantas y raras convoluciones como el disefiador les atribuya; dejernoslas que vengan y vayan retorciendose de tal manera que seria bastante absurdo que la ordenanza de la Reina dijera al sheriff que A. B. pudieran correr de un lado al otro en sus dominios: incluso asi, seria suficiente con cuatro colores para cumplir con las distinciones requeridas ...

Despues de esto, el problema fue olvidado durante mucho tiempo hasta el13 de junio de 1878, siete anos antes de la muerte de De Morgan, cuando Arthur Cayley, del Trinity College de Cambridge, pregunt6 en una reuni6n de la London Mathematical Society si el problema de los cuatro colores habia sidoresuelto. Aun cuando Cayley fue incapaz de resolver- 10, si fue capaz de explicar d6nde radicaba la dificultad, y mostr6 como podia simplificarse el problema (sin perdida de generalidad) considerando unicamente mapas en los que, en cualquier punto, se encuentran exactamente tres regiones.

La falaz demostraci6n de Kempe

Una celebre demostraci6n de que es suficiente con cuatro colores fue proporcionada en 1879 por Alfred Kempe, un letrado de la curia londinense que habia estudiado con Cayle en Cambridge y que mas tarde fue Tesorero de la Royal Society durante muchos arios, Esta es, con toda probabilidad, la demostraci6n mas falaz en la historia de las matematlcas, a pesar de contener bastantes buenas ideas.

En esencia, la demostraci6n de Kempe es como sigue. Asumimos que hemos coloreaAlfred Kempe (1849-1922) do utilizando cuatro colores todas las regio-

nes de un mapa menos una, a continuaci6n muestra como el coloreado se puede extender siempre a la ultima regi6n. Ya que todos los mapas con cuatro regiones se pueden colorear con cuatro colores, podemos extender el coloreado a 5,6, 7, ... regiones, esto es a cualquier mapa. Ahora, a partir de la bien conocida f6rmula de Euler para los poliedros, es facil deducir que cualquier mapa tiene una region con a 10 sumo cinco vecinas - un digon (regi6n con dos lados), triangulo, cuadrado 0 pentagono. Kempe trata cada caso por orden.

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Si el mapa tiene una region digon 0 triangulo, la reducimos a un pun to. Como hay menos regiones podemos colorear con cuatra colores el mapa resultante. Ahora consideramos el digon 0 el triangulo. Estan radeadas a 10 sumo par tres regiones, 10 que requiere tres colores, quedando un cuarto color para el digon 0 el triangulo,

Si ahora, en nuestra mapa, hay un cuadrado, siguiendo a Kempe y contemplando dos de los colores, por ejemplo, la regi6n roja inmediatamente encima del cuadrado y la verde inmediatamente debajo - y hagamonos la siguiente pregunta: cqueda conectada la parte roja-verde del mapa encima del cuadrado con la parte roja-verde debajo del cuadrado? Veamos los dos casos que se pueden dar.

Si la respuesta es NO, las regiones raja y verde encima del cuadrado quedan separadas de las de debajo del cuadrado y, por 10 tanto podemos intercambiar los colores rojo y verde encima del cuadrado (rojo pasa a verde, verde a rojo, y as! sucesivamente), de forma que las regiones situadas inmediatamente encima y debajo del cuadrado son ambas de color verde y podemos uitlizar el color rojo para el cuadrado, tal y como se pide.

Pero si la respuesta es SI, al intercambiar los colores rojo y verde tal y como se hizo para el caso anterior no nos conduce a un resultado mejor de 10 anterior, pues que dan todavia los cuatra colores radeando al cua-

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· drado. En este caso miremos a las regiones blanco y azul situadas inmediatamente a la izquierda y derecha del cuadrado. Las regiones azules y blancas a izquierda y derecha del cuadrado que dan separadas unas de las otras, pues las rojas y verdes se sinian entre elias. Luego podemos intercambiar las azules y blancas a la izquierda del cuadrado sin afectar a las situadas a la derecha. Ahora podemos, por 10 tanto, colorear de azul el cuadrado, completando el coloreado del mapa con cuatro colores.

Por ultimo, Kempe considera el caso en que haya un pentagono. Utilizando un argumento similar, que conlleva el intercambio de dos colores en este caso, concluye que s610 son necesarios tres colores alrededor del pentagono. De forma que el pentagono puede ser colore ado con el cuarto color, completando de esta forma el colore ado del mapa con cuatro colores. Con esto finaliza la prueba del teorema de los cuatro colores.

EI articulo de Heawood de 1890

Durante once anos la demostraci6n de Kempe fue ampliamente aceptada, por Cayley y muchos otros, as! que cuando Percy Heawood de Durham dejo caer su 'bomba' en 1890 los tom6 a todos por sorpresa. En su articulo seflal6 un error fundamental en la demostraci6n de Kempe, probando que, en el caso del pentagono, no siempre podemos lIevar a cabo el intercambio de dos colores de forma simultanea, Sin embargo, manej6 10 suficientemente bien el argumento de Kempe, y dedujo que cualquier mapa puede ser coloreado con cinco colores, un resultado sobresaliente.

Heawood tambien trat6 de generalizar la idea del coloreado de mapas a otras superficies. Utilizando proyecci6n estereograflca entre un globo y

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un plano, podemos ver que colorear mapas en el plano es 10 mismo que colorear mapas en la esfera. Surge asi la cuesti6n zque ocurre al colorear un donut, 0 sea un toro? Aqui, el numero magico es el 7: la versi6n de la f6rmula de Euler para los poliedros demuestra que son suficientes 7 colores para colorear cualquier mapa sobre un toro, y Heawood mostr6 un mapa sobre un toro que necesita justamente siete colores.

Si ahora introducimos mas agujeros (como en el pretzel), necesitaremos de mas colores. De Percy Heawood (1861-1955) hecho, tal y como Heawood mostr6, si tene-

mos un donut con h agujeros (h= 1), entonces cualquier mapa sobre esa superficie puede colorearse con N colores,

. I·' [7+-Jl+48h] d d [ I

donde N viene dado par a expresion 2 ' on exes par-

te entera de x. Par ejemplo, si h= 1 (caso del toro), deducimos que cualquier mapa sobre la superficie de un toro puede colorearse

[7 +.J49] -

con 2 = 7 colores, tal y como senalamos antes. En 10 que

Heawood fall6 fue en probar que, para cualquier superficie, siempre existiran mapas que requeriran de tal nurnero de colores. Transcurrieron 78 arios hasta que esto se demostr6. Demostrar la conjetura de Heawood, asi es como se conoce tal hecho, conlleva el tratar doce casos por separado.

Hacia 1967 los matematicos Gerhard Ringel (aleman) y Ted Youngs (americano) habian resuelto la mayoria de los casos. Ringel tenia un ano sabatico y march6 a California a trabajar con Youngs en los cas os restantes. En unos pocos meses completaron la prueba. AI final de aquel ano, Ringel conducia por la autopista y fue detenido por un guardia, por exceso de velocidad. EI guardia examin6 el permiso de conducir de Ringel y exciam6: Ringel, eh les usted el mismo que ha resuelto la conjetura de Heawood? Ringel, afirm6 sorprendido. Sucedi6 que el hijo del guardia de trafico asistia a las ciases de calculo del profesor Youngs. EI resultado fue que Ringel pudo irse s610 con un apercibimiento por parte del policia. Si esto no es una demostraci6n de la utili dad del teorema de los cuatro colores, entonces ino se que puede ser!

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Volviendo al problema de los cuatro colores, sobre el plano 0 la esfera, muy poco se progreso durante muchos arios, De hecho, transcurrieron 86 anos desde el articulo de Heawood hasta que se completo la demostracion, Aunque el error de Kempe se mostro muy dificil de remediar, la solucion eventual utiliza dos ideas importantes cuya genesis se puede seguir hacia atras hasta el mismo Kempe. Echemos un vistazo a las mismas por orden.

La primera idea es la nocion de conjunto inevitable de configuraciones. Dado que cualquier mapa contiene, en el peor de los casos, un pentagono, diremos que el conjunto de configuraciones { digon, triangulo, cuadrado, pentagono) constituye un conjunto inevitable. No podemos evitarlo, pues en cualquier mapa aparecera al menos uno de sus elementos. Como hemos visto, podemos lidiar con las tres primeras configuraciones, pero George Birhkoff (1884-1944) no as! con el pentagono que nos da proble-

mas. Asi, que trataremos de reemplazar el pentagono por alguna otra. De hecho, podemos mostrar que cualquier mapa sin un dig on, triangulo 0 cuadrado debe tener, no solo un pentagono, sino dos pentagonos adyacentes 0 un pentagono unido a un hexagono. As! que disponemos de un nuevo conjunto inevitable: {digon, triangulo, cuadrado, dos pentagonos adyacentes, pentagono adyacente a un hexagono}.

Ya hemos visto que el digon, triangulo y cuadrado son todas elias configuraciones reducibles. Esto significa que cualquier coloreado del resto del mapa con cuatro colores, puede ser extendido e incluirlas. Pero no podemos hacer 10 mismo con el pentagono. Sin embargo, el mate matico americano George Birkhoff mostro en 1913 que la siguiente disposicion de cuatro pentagonos adyacentes es reducible. Tras esta fueron descubiertas miles de configuraciones reducibles.

Dos ideas fundamentales

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Para demostrar que cuatro colores son suticientes en cualquier mapa, necesitatnos encontrar un conjunto inevitable de configuraciones reducibles. Decir que un conjunto es inevitable significa que cualquier mapa debe incluir al menos uno de sus elementos, y si cualquiera que sea el elemento, resultara reducible, entonces podemos completar el coloreado del mapa.

Se resuleve el problema

Durante los primeros dos tercios del siglo veinte la investigacion se centro en encontrar conjuntos inevitables de configuraciones y configuraciones reducibles. La primera persona que combino ambas ideas fue el mate matico aleman Heinrich Heesch, quien gasto cuarenta aries de su vida bus cando un conjunto inevitable de configuraciones reducibles. Eventualmente, en 1976, siguiendo las ideas de Heesch y con la ayuda de un estudiante de postgrado, John Koch, quien ayudo en el trabajo con el ordenador, los matematicos americanos Kenneth Appel y Wolfgang Haken, de la Universidad de I1inois, encontraron un conjunto inevitable conpuesto de 1936 configuraciones reducibles, despues de una busqueda masiva durante cuatro aries en la que hicieron un amplio uso de los ordenadores disponibles mas potentes. Appel y Haken simplificaron su conjunto inevitable a 1482 configuraciones reducibles y publicaron su solucion a finales de 1977.

Ya que la idea de una dernostraclon asistida por ordenador era entonces inusual, la solucion fue tomada con grandes suspicacias y levanto un numero considerable de cuestiones filosoflcas lPuede considerarse correcta una demostracion maternatica, que no podemos verificar manualmente, incluso si los calculos necesarios son esencialmente rutinarios y verificables caso a caso? 0 Weberiamos realmente confiar en una demostracion larga producida manualmente, como por ejemplo la de FeitThompson sobre el teorema de los grupos solubles 0 la de Wiles sobre el

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ultimo teorema de Fermat, donde la posibilidad de un error humano es enorme?

En los aries noventa los cuatro maternatic os Neil Robertson, Dan Sanders, Paul Seymour y Robin Thomas obtuvieron una demostracion mas estructurada del

teorema de los cuatro colores. Esa demostracion todavia hace uso del enfoque asistido por ordenador de la prueba de Appel-Haken, pero solo conlleva alrededor de 600 configuraciones reducibles y puede ser procesada en un laptop en pocas horas. Muchos maternaticos parecen aceptar de buena gana esta prueba, incluso algunos que se mostra-

ron escepticos con la de Appel y Haken.

Sin embargo, como entonces, aun hoy no existe una solucion generalmente aceptada que evite cualquier uso del ordenador.

Appel y Haken en los setenta

Lecturas complementarias

Ringel, G. (1974): Map Color Theorem. Springer.

Thomas, R. (1998): "An update of the four-color theorem". Notices of the AMS, 45 (7), 848-859.

Wilson, R.A. (2002): Graphs, Colouring and the Four-Colour Theorem.

Oxford Science.

Wilson, Robin (2002): Four Colours Suffice. Penguin Books.

Robin Wilson. Department of Pure Mathematics. The Open University Milton Keynes MK7 6AA, UK

correo electr6nico: r.j.wilson@open.ac.uk

(Traduccion de Juan Antonio Garda Cruz)

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