How do I… Recover a damaged Windows XP user profile?


—————————————————————————————————­ A user profile on a Microsoft Windows XP system contains all the files and settings needed to  configure your work environment. If the user profile becomes damaged, Windows XP will display  one of two error messages when you to log on to the system:

Windows cannot load your profile because it may be corrupted. You may be logged in using a temporary User Profile.

The system has recovered from a serious error.
The operating system will then automatically create a new user profile and log you into this new  profile. When this occurs, you’ll immediately discover that all of your personalized settings — such  as color scheme, wallpaper, and icons — are gone. Even more disturbing is that the My  Documents folder doesn’t show any of your documents. You’ll also discover that Outlook Express  and Internet Explorer will be void of any of your personal settings and data. When this happens, it’s very easy to quickly go into panic mode and think that you’ve lost  everything. However, in most cases, all you’ve actually lost is the user profile and most, if not all, of  your data is safe and sound. This blog post is also available in the PDF format as a TechRepublic Download.

Must be an administrator
Keep in mind that in order to perform the recovery operations discussed in this article, you must be  working from an account with Computer Administrator privileges. If the temporary account that  Windows XP creates for you when your original becomes damaged has Computer Administrator  privileges, you can use it as a staging area for the recovery operation. If it’s not, you’ll need to log  off, then log on to the default Administrator account or to another account that has Computer  Administrator privileges. I’ll refer to this as the “working account” throughout this article.

Backing up your data
The first thing that you’ll want to do is make sure that the data in your original account is safe and  then back it up. To begin the backup operation, launch Windows Explorer and navigate to the  C:\Documents and Settings folder. Then, locate and open your original account folder. At this point,  you should see all the files and folders in your original user profile, as shown in Figure A.

Figure A

You can open your original account folder and back up all the files and folders  containing crucial data.
You’ll then want to copy your crucial data files to another location. For example, you’ll definitely  want to copy the contents of your My Documents folder, which will appear as  UserName’sDocuments. (On my example system, it’s called Greg Shultz’s Documents.) You may  also want copy the contents of the Favorites folder. If you’re using Outlook Express, you can find  the files that make up your e­mail messages stored in the Local Settings\Application  Data\Identities\{#####}\Microsoft\Outlook Express folder. You’ll find your Address Book file in the  Application Data\Microsoft\Address Book folder. If you’re using Outlook 2000/XP, you’ll find the PST  file in the Local Settings\Application Data\Microsoft\Outlook folder. Once you’ve backed up your crucial data files, you can proceed with the recovery operation  knowing that your data is indeed safe and sound.

Using System Restore
The first thing to try when attempting to recover a damaged user profile is a System Restore  operation. As you know, the System Restore utility is designed to allow you to return your computer  to the state it was in at an earlier time period. In this case, the goal is to return your system to the  state it was in before the user profile was damaged.

Before you attempt this operation, there are two things you need to be aware of. First, if there are  multiple user accounts on the system, performing a System Restore operation will return all user  profiles to the state they were in at that earlier time. Second, depending on the severity of the  damage to the user profile, performing a System Restore operation may not be able to rectify the  problem. You’ll find the System Restore utility on the All Programs | Accessories | System Tools menu. Once  you launch System Restore, you’ll see the Welcome To System Restore page and will simply click  Next. On the Select A Restore Point page, select the last restore point created before the damage  to the user profile became apparent, then click Next. When you’re prompted to confirm the  operation, click Next and the restore operation will begin. Once System Restore finishes, it will restart the system. When it does, you can attempt to log on  using your original user account. If System Restore was able to successfully recover the user  profile, everything should be the way it was. If you’re still unable to log on to your original account, it’s time to escalate your user profile recovery  operation to the next level. However, you may first want to undo the System Restore operation. To undo the System Restore operation, log on to the working account and launch System Restore.  When you see the Welcome To System Restore page, you’ll discover a new option titled Undo My  Last Restoration. Just select that option, click Next, and follow the onscreen instructions.

Copying your user profile
In this user profile recovery technique, you’ll attempt to revive the user profile by creating a new  account and, subsequently, a new user profile. You’ll then copy your old user profile in its entirety to  the new account. While this may sound like an operation that will simply replicate the problem over  to the new account, it does indeed revive the user profile on occasion. Again, keep in mind that the  success of this attempt depends on the severity of the damage to the user profile. However, since  it’s a relatively painless operation, it’s worth a shot. To begin, access the Control Panel and launch the User Accounts tool. Next, select the Create A  New Account link. Then, give the account a name and click Next. When prompted to pick an  account type, make sure the Computer Administrator option button is selected, and then click the  Create Account button. Once you create the new account, close the User Accounts tool. Then, click Start | Log Off. When  you see the Log Off Windows dialog box, click the Log Off button. When you see either the  Welcome Screen or the Log On To Windows dialog box, select or type the name you used for the  new account. As soon as you do, Windows XP will create a user profile for the new account. When the user profile creation procedure is complete and the system starts up, immediately click  Log Off. Then, log back on to the working account.

Now, open the Start menu, right­click My Computer, and select Properties. When you see the  System Properties dialog box, select the Advanced tab. Then, locate and click the Settings button  in the User Profiles section. You’ll now see a User Profiles dialog box that looks like the one shown  in Figure B.

Figure B

You’ll use the User Profiles tool to copy your old user profile to the new account.
In this example, I’ll be copying the user profile from the Greg Shultz account to the Greg Shultz2  account. I’ll begin by selecting the Greg Shultz user profile and clicking the Copy To button. When  the Copy To dialog box appears, click the Browse button and then use the resulting Browse For  Folder dialog box to locate the Documents and Settings folder and select the new account. At this point, the Copy To dialog box will look like the one shown in Figure C. To continue, just click  OK. You’ll then see a confirmation dialog box that informs you that the original files will be deleted  and prompts you to confirm the copy operation. Just click Yes.

Figure C

At this point, you’ll see the path to your new account in the Copy To dialog box.
Once the copy operation finishes, close the User Profiles dialog box and the System Properties  dialog box, then log off. At this point, you can attempt to log on to the new account. If this technique  was able to successfully recover the user profile, everything should be the way it was. If you’re still unable to log on to your account, it’s time to move to the next level. However, you’ll first  need to completely remove the new user account and user profile. To do so, log on to the working  account, access the User Profiles dialog box again, select the profile, and click the Delete button.  Then, access the User Accounts tool and delete the new account and its files.

Moving to a new user profile
In this user profile recovery technique, you’ll move to a new user profile by creating a new account  and, subsequently, a new user profile. You’ll then copy your data files and other portions of the user  profile from your original to the new one. Keep in mind that when you move to a new user profile in  this manner, you will loose all of your personalized settings, such as color scheme, wallpaper, and  icons. You’ll follow the instructions I presented earlier for creating a new account and a new user profile.  In short, you’ll access the User Accounts tool to create a new account. Then, log on to the new  account to create a default new user profile. Finally, log off and then log back on to the working  account. To begin this operation, launch Windows Explorer and navigate to the C:\Documents and Settings  folder. Then, locate and open your original account folder. At this point, you should see all the files  and folders in your original user profile, as shown earlier in Figure A. Copy the contents of the folders containing the data that you want to move to your new user profile.  In the case of my example system, I’d begin by copying the contents of the C:\Documents and 

Settings\Greg Shultz\Greg Shultz’s Documents folder to the C:\Documents and Settings\Greg  Shultz2\Greg Shultz2’s folder. In addition, you’ll want to copy the contents of the Favorites, Outlook Express, and Address Book  folders if you’re using that e­mail program, or the Outlook folder. You may also want to copy the  contents of Cookies, Templates, and any other folders that contain critical data files. Be careful not to copy any files that are specifically related to the operating system, as any one of  those files could be the culprit in the case of the corrupted user profile. For example, you definitely  won’t want to copy Ntuser.dat, Ntuser.pol, or Ntuser.ini from your old user profile to your new one. When you’re finished copying files, log out of the working profile, and then log on to your new user  profile. When you do, you should be able to access all of your data files and most of your  applications, just as you did with your old profile. However, keep in mind that you may have to  reinstall or at least reconfigure some of your applications. And, of course, you’ll need to recreate all  your personalized settings.

Cleaning out your old profile
Once you’ve totally moved into your new user profile, you’ll want to permanently delete your old,  corrupted user profile. While you may be tempted to do so from within Windows Explorer, you  shouldn’t because it won’t completely remove all the settings associated with your old user profile. To do it the right way, access the User Profiles tool from the Advanced tab of the System Properties  dialog box. Once you do, select the old user profile from the list and click the Delete button.

The automatic user profile backup technique
So you won’t ever have to go through all these troubleshooting steps should the user profile ever  get corrupted again, you can trick Windows XP into administering the local user profile as if it were  a roaming user profile. When you do so, Windows XP will back up your user profile each time you  log off. To use this trick, you have to log off your new account and log on to the working account. Then,  access the User Profiles tool from the Advanced tab of the System Properties dialog box, select  your user profile, click the Copy To button, and type the name of a folder on another drive in the  Copy Profile To text box. Once you complete that part of the operation, launch the Computer Management console, which  you can do by pressing [Windows]­R and typing compmgmt.msc in the Open text box. Then, drill  down to System Tools\Local Users and Groups\Users folder. Next, double­click on your account  name and select the Profile tab. Then, type the path to the backup in the Profile Path text box, as  shown in Figure D.

Figure D

You can configure Windows XP to automatically back up the local user profile  each time you log off.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful