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Os princípios ativos naturais são agrupados de acordo com a sua estrutura química e
função medicinal. Dentro de cada um desses grupos, podemos encontrar um número
praticamente infinito de substâncias e derivados.

Os grupos mais importantes são:

Alcalóides: São compostos orgânicos nitrogenados, geralmente de estrutura química
complexa. Por terem uma atividade biológica muito grande, devem ser usados com muito
cuidado e com dosagens feitas em laboratório. Aparecem principalmente nas famílias
botânicas Buxacaceae (buxáceas), Amarilidaceae (amarilidáceas), Euphorbiaceae
(euforbiáceas), Liliaceae (liliáceas), Papaveraceae (papaveráceas), Solanaceae
(solanáceas), entre outras. Eles têm ações diversas, tais como colagoga, antiespasmódica
e antitumoral.

Antraquinonas: São compostos derivados de metil-antraquinona e exercem uma ação
irritante sobre as mucosas do intestino grosso, aumentando o peristaltismo intestinal.

Bálsamos e Resinas: São compostos de natureza complexa originados da mistura de
ésteres de ácido cinâmico, benzóico e terpenos diversos. Essas substâncias são exsudadas
pelos caules e raízes. As resinas normalmente são sólidas e os bálsamos, líquido-viscosos.
Têm ação anti-séptica, queratolítica, citostática e protetora.

Flavonóides: São compostos relacionados com o grupo químico flavona e normalmente
dão cor amarela, rosa e azul aos vegetais. Estão amplamente presentes principalmente
nas flores e nos frutos das famílias botânicas Rutaceae (rutáceas), Myrtaceae
(mirtáceas), Rosaceae (rosáceas), Malvaceae (malváceas) e Asteraceae (compostas).
Exercem ação protetora sobre os vasos sangüíneos e capilares e antiinflamatória, entre
outras.

Glicosídeos Cardiotônicos: São compostos tóxicos e devem ser usados em doses mínimas,
controladas em laboratórios. Têm ação tônica sobre a musculatura do coração.

Mucilagens e Gomas: São polissacarídeos que, diluídos em água, formam soluções
viscosas e adesivas. As mucilagens têm o poder de absorver grande quantidade de água,
aumentando assim de volume. Elas exercem ação protetora do tubo gastrintestinal,
laxativa suave, antiinflamatória e sedativa da tosse.

Óleos Essenciais: São compostos aromáticos, de composição complexa, numa mistura de
álcoois, terpenos, aldeídos, cetonas e ésteres. São voláteis e não se misturam com água.
Têm ação anti-séptica e estimulante, entre outras.

Saponinas: são compostos de natureza heterosídica que, quando diluídos em água e
agitados, produzem espuma abundante, assim como os sabões. As saponinas exercem
ações variadas, incluindo a hemolítica, a expectorante, a fluidificante do muco e a tônica.

Taninos: São compostos fenólicos com poder de precipitar proteínas. Eles têm ação
adstringente, protetora das mucosas do tubo digestivo, bactericida, anti-séptico e
cicatrizante.

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