LA LITOSFERA

La litosfera o litósfera (del griego litos, "piedra" y , "esfera") es la capa superficial de la Tierra sólida, caracterizada por su rigidez. Está formada por la corteza terrestre y por la zona contigua, la más externa, del manto residual, y «flota» sobre la astenósfera, una capa «blanda» que forma parte del manto superior. Es la zona donde se produce, en interacción con la astenósfera, la tectónica de placas.

La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas, en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos, como el magmatismo (incluido el vulcanismo), la sismicidad o la orogénesis. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas, cubiertas en parte por corteza de tipo continental

a distinción u oposición litosfera/astenósfera se basa en las propiedades geológicas, de carácter físico, a diferencia de la distinción corteza/manto, que se basa en la composición química. Mientras el límite corteza/manto, la discontinuidad de Mohorovicic, es en casi todas las partes una interfase nítida que separa rocas de diferente composición química, el límite litosfera/astenósfera corresponde a una transición de fase relacionada con ciertos valores críticos de presión y temperatura que se alcanza a una profundidad que varía con el carácter de los materiales que están encima. Así, la transición es más profunda bajo los materiales relativamente poco densos de los continentes que bajo los más densos de la Litosfera oceánica. La astenósfera (del griego , astenos, sin resistencia) es la zona del manto que subyace a la litosfera, de la que se distingue por un comportamiento mucho más plástico. En la práctica no es fácil traducir esta interpretación teórica a un espesor concreto. Se aplican distintas aproximaciones a: Litosfera térmica. Bajo este concepto la litosfera constituye la capa límite superior fría de la convección del manto. En otras palabras la litosfera se diferencia térmicamente de la astenósfera por ser conductiva (y no convectiva) y por poseer un gradiente geotérmico elevado. Algunos autores proponen que el límite inferior de la litosfera se encuentra en la isoterma 600 °C, debido a que a partir de esta temperatura el olivino comienza a ser dúctil (o plástico).

La base de la litosfera se caracteriza por una reducción en la velocidad de propagación de las ondas S y una elevada atenuación de las ondas P. La litosfera (de la palabra del griego que significa literalmente "esfera de piedra") es la capa más superficial de la Tierra sólida. incluido plegamiento. la glaciación y desglaciación (midiendo el rebote posglacial) o la erosión de los continentes. Está formada por la corteza terrestre y por una zona externa del manto y "flota" sobre la astenosfera. Las litosferas térmica y sísmica tienen espesores equivalentes. caracterizada por su rigidez. Litosfera elástica. fallamiento y también el corrimiento de mantos).000-6. se interpreta que debe encontrarse en estado líquido. como el magmatismo (incluido el vulcanismo). una capa ³blanda´ que forma parte del manto superior. En general. La litosfera está fragmentada en una serie de placas tectónicas o litosféricas. Las ondas sísmicas permiten subdividirlo en dos partes. Núcleo: Es la capa mas interna del planeta se extiende desde los 2. pese a las enormes presiones que soporta. Se produce un engrosamiento cortical y los materiales sufren diversas deformaciones tectónicas de carácter compresivo. el espesor de la litosfera elástica es mayor a los otros dos.900 km hasta el interior de la Tierra.321 km de profundidad media.Litosfera sísmica. es posible calcular el espesor elástico de la litosfera a partir de su curvamiento bajo cargas. en cuyos bordes se concentran los fenómenos geológicos endógenos. y El núcleo interno: Es sólido y en él las densidades aumentan hasta los 13g/cm3. situado a 6. Tiene altas temperaturas (5. Las placas pueden ser oceánicas o mixtas. El núcleo externo: se sitúa entre los 2.120 km de profundidad y. en interacción con la astenosfera. Desde el punto de vista de la reología. cubiertas en parte por corteza de tipo continental. la sismicidad o la orogénesis (La orogénesis es la formación o rejuvenecimiento de montañas y cordilleras causada por la deformación compresiva de regiones más o menos extensas de litosfera continental. El núcleo representa el 61% del volumen terrestre y el 31% de la masa planetaria.900 y los 5. Manto: . la litosfera es la capa elástica que flota sobre la astenósfera. Gracias al principio de isostasia regional o flexión litosférica. Esta definición tiene la ventaja que es fácilmente detectable a través de estudios sismológicos. Tiene un espesor que varía entre aproximadamente 100 km para los océanos y 150 km para los continentes y es la zona donde se produce.000°C). la tectónica de placas.

Tiene un espesor que oscila entre los 6 y 12 km. Su distribución es muy irregular. . de entre 20 y 70 Km. engloba la corteza continental. En ella se distinguen dos conjuntos de distinto espesor y composición: la corteza oceánica y continental. capa de material fluido que se encuentra sobre el manto superior. En el manto se pueden distinguir dos partes: y y El manto superior: tiene un espesor aproximado de unos 1000 km. Las tierras emergidas se hallan repartidas en seis continentes: Asia: Es el continente de más superficie. y y La corteza oceánica: se encuentra en el fondo de las zonas mas profundas de los océanos. Su grosor se sitúa entre los 25 y 70 km. Se presenta dividida en placas tectónicas que se desplazan lentamente sobre la astenosfera.Se encuentra por debajo de la corteza y se extiende en la profundidad con un grosor aproximado de unos 2. se extiende de Este a Oeste en el Hemisferio Norte. en las zonas emergidas del planeta y en las partes sumergidas de algunos continentes. de espesor. concentrándose principalmente en el Hemisferio Norte o continental. Corteza: Es la capa más superficial y delgada. Su estructura y composición son bastantes complejas La litosfera es la capa externa de la Tierra y está formada por materiales sólidos. Su papel es fundamental en la dinámica de la tierra y en sostenimiento de la biosfera. aunque su parte meridional se interna en la zona tropical. y la corteza oceánica o parte superficial del manto consolidado. Cubren un 53% de la superficie del planeta. de espesor. La corteza continental: cubre un 47% de la tierra y se encuentra a la vez.865 km. En el manto superior se puede distinguir una capa llamada astenosfera El manto inferior: parece tener una composición más homogénea. Es mas profunda por debajo de las grandes cordilleras. dominando los océanos en el Hemisferio Sur o marítimo. Este conjunto rocoso presenta el 84% del volumen del planeta y el 69% de su masa total. de unos 10 Km. Las tierras emergidas son las que se hallan situadas sobre el nivel del mar y ocupan el 29% de la superficie del planeta.

América del Norte y América del Sur. La Antártida: Es el único continente cubierto permanentemente por una gran masa de hielo. La separación entre Asia y Europa se ha fijado de forma convencional en los montes Urales. en el lado externo de un geosinclinal. no desmentido. Oceanía: No es un conjunto continuo de tierras emergidas como el resto de los continentes.Europa: En realidad es una gran península situada al Oeste del continente asiático o euroasiático. África: Situado al Suroeste de Asia y Sur de Europa. OROGENESIS Interpretación actual El problema de la interpretación de la orogénesis ha sido el problema teórico mayor de la Geología desde su origen. a pesar de la continuidad de los procesos de erosión. predominantemente en la zona intertropical. Esta denominación alude al reconocimiento. no deja de haber en la Tierra relieves elevados y abruptos. el río Ural y la cordillera del Cáucaso. ya que se sitúa en su totalidad en el Polo Sur. La convergencia arranca cuando la litosfera oceánica se rompe. generalmente junto al margen continental. de que las grandes cordilleras se levantan sobre todo con materiales sedimentarios acumulados en grandes cuencas marginales a los continentes. Consiste durante mucho tiempo en la subducción de esa litosfera oceánica bajo el margen continental. a las que se llama geosinclinales. Lo que faltaba en esas teorías tectónicas era una explicación satisfactoria del origen de las inmensas fuerzas de compresión necesarias para convertir un geosinclinal en un orógeno. El desarrollo y aceptación de la teoría de la Tectónica de Placas a partir de la década de 1960 ofreció un nuevo marco teórico para la comprensión de este enigma. Hasta entonces las diversas teorías podían en su mayoría encuadrarse dentro de un conjunto conocido como teorías del geosinclinal/orógeno. situadas al Sureste de Asia y en el océano Pacífico. La Teoría de la Tectónica de Placas explica el levantamiento como un efecto derivado de la convergencia de placas litosféricas. Se observa precisamente en el carácter sedimentario pero deformado de las formaciones rocosas de las más altas cumbres montañosas. para terminar frecuentemente con una fase en la que la . Debido a esta distinta situación de sus partes y a sus formas diferenciadas. pero es mucho más ancho en el Hemisferio Norte que en el Hemisferio Sur. suele hablarse de dos subcontinentes o incluso de dos continentes. Se trata de explicar por qué. está formado por un número muy elevado de islas de tamaños y formas muy distintas. América: Este continente se organiza en sentido de los meridianos y se distribuye tanto en el Hemisferio Norte como en el Hemisferio Sur.

se ha desarrollado la idea de que el crecimiento del orógeno y su deformación interna es sensible a la distribución superficial de la erosión. controlada por el clima. En la otra placa la litosfera puede ser inicialmente oceánica o directamente continental. por ejemplo. pero no existe aún consenso sobre la relevancia de este efecto. los orógenos que se forman son muy extensos y abruptos. es el caso de los Andes. la fase de colisión. La litosfera que subduce es invariablemente de tipo oceánico y arrastra y deforma los materiales acumulados en un geosinclinal. Mientras se trata de subducción. con escasa actividad volcánica. de los que los horizontales son subsidiarios. inyectando además en el manto agua. En el límite entre las dos placas se encontrará normalmente una fosa oceánica. Se produce cuando una placa subduce por debajo de otra.) en determinar la estructura actual de los orógenos. Tipos de orogénesis y de orógenos La orogénesis se produce siempre en bordes convergentes de placa. este tipo viene ejemplificado por el Himalaya o los Alpes. Formación de una cordillera marginal por la subducción bajo el borde continental. erosión y transporte de sedimento. que se ponen en marcha como consecuencia de la fricción entre placas en el plano de Benioff. los cuáles subducen en parte con la litosfera oceánica. El adjetivo «ortotectónica» alude al predominio de los desplazamientos verticales. incluidos los volcánicos. Formación de un arco de islas por la subducción bajo litosfera oceánica. carbonatos y otros materiales que contribuyen a mantener su estado relativamente fluido. si es que ocurre. Orogénesis térmica u ortotectónica. es decir en las regiones contiguas al límite entre dos placas litosféricas cuyos desplazamientos convergen. etc.convergencia termina dando lugar a la colisión de dos fragmentos continentales. y de ello dependen las dos modalidades de orógenos térmico que debemos reconocer: . la orogénesis produce cordilleras ricas en fenómenos volcánicos. Desde finales de los años 90. deformación de la litosfera. clima. Cuando se alcanza. Continúa habiendo debate en torno al peso relativo de cada proceso natural involucrado en la orogénesis (fuerzas tectónicas. magmatismo. Se llama orogénesis térmica por la importancia de los fenómenos magmáticos.

en su cara cóncava. el mar Negro y los lagos mar Caspio. la propia subducción puede desencadenar procesos generadores de litosfera oceánica. . Para que la colisión pueda llegar a producirse es preciso primero que la subducción absorba la cuenca oceánica entre dos placas continentales. Ocurre cuando el movimiento convergente de dos placas tectónicas arrastra un fragmento continental contra otro. la fosa del Perú. mar de Aral o el LopNor son sus restos. las Aleutianas o el arco de Insulindia son ejemplos nítidos de esta estructura. del cual el mar Mediterráneo. poniendo en marcha una convergencia y una subducción que levantan una cordillera en el borde del continente. el formado por los Himalayas y la Meseta del Tibet. aunque en realidad la placa que inicialmente subduce es la que termina cabalgando sobre la otra. Las fuerzas y movimientos predominantes son horizontales (patatectónicos) y de origen propiamente tectónico (mecánico). La subducción puede arrancar cuando la compresión rompe la litosfera oceánica junto al borde de un continente. El caso más típico aparece representado ahora por los Andes. Son archipiélagos en arco rodeados por el lado convexo por una fosa que marca el límite entre las dos placas. Están formados por islas volcánicas. La orogénesis de tipo mecánico ha producido el relieve más importante del planeta. Por detrás del arco. Las Antillas. magmáticos. ampliando la cuenca continental. que se han levantado por el choque de la placa que ahora forma la India. lo que implica que siempre hay una fase de orogénesis térmica antes de que se produzca la colisión continental. Levantamiento de un orógeno por colisión continental. donde son contiguas a la placa de Nazca. por una extensa fosa oceánica.Arcos de islas. Se llama orógenos de colisión a los que se forman por este mecanismo. Esa «extensión tras arco» se observa por ejemplo en el Mar del Japón. más generalmente. Cordilleras marginales. después de que se separara de África Oriental. En el proceso desapareció el mar de Tetis. Orogénesis mecánica o paratectónica. con el continente eurasiático. Las costas de Sudamérica aparecen bordeadas. con muy pequeña participación de procesos específicamente volcánicos o.

las islas Kuriles y la península de Kamchatka desde donde. es decir. que pertenecen. junto a Fiji y Tonga y en torno a las Marianas. a través de las islas del Comandante. es rico en actividad volcánica. En primer lugar. asociado a la subducción de litosfera de tipo oceánico bajo arcos de islas o bajo el margen continental. Nueva Guinea. enlazan con las Aleutianas. . En relación con la modalidad de orogénesis que lo caracteriza. pasando por los archipiélagos de Micronesia. el cinturón peripacífico está marcado por dos rasgos característicos. El Cinturón peripacífico rodea a las placas del Pacífico. En un par de puntos del Pacífico occidental el arco se desdobla. las Rocosas y los Andes. El Cinturón Mesogeico discurre por el borde meridional de las placas Eurasiática y Norteamericana. Recorre las Américas desde el arco de las Aleutianas y explica los relieves jóvenes de su margen occidental. En relación con este rasgo se explica la alusión a este concepto con la expresión cinturón de fuego del Pacífico. Filipinas y hacia el Norte hasta Japón. al mismo arco.En esta fase de la evolución geológica la orogénesis se concentra en dos grandes líneas o cinturones orogenéticos. con muchos de los volcanes activos más importantes en derredor suyo. En el lado occidental recorre la cuenca pacífica desde Nueva Zelanda hacia el Norte. Estos conectan entre sí en el Caribe y el Sudeste asiático. Cinturón orogenéticoperipacífico Se extiende en torno al océano Pacífico y está formado por orógenos térmicos.

Además en cada momento de la historia de la Tierra han sido diferentes las partes de la corteza continental afectadas por procesos orogenéticos. que va perdiendo agua y otros volátiles. por la convergencia entre Sudamérica y Norteamérica. estando localizadas aquí. Los procesos volcánicos provocan la desgasificación del interior. por su disipación como calor en el espacio. Aquí sin embargo se producen los más intensos terremotos. lo que da lugar a una progresiva evolución de sus . Del choque de un fragmento de Gondwana. como se ven en el Mediterráneo o bajo Indonesia. con cordilleras sin volcanes (o casi) como el Atlas. provocados. las más importantes. derivan el HinduKush. y que no se han mantenido totalmente uniformes en su intensidad y. las montañas y mesetas iraníes y. la del Japón o la del Perú. con importantes volcanes y fosas como las de Puerto Rico o la Sonda. cuyo fondo está siendo tragado por procesos de subducción en todos sus bordes. el Cáucaso o el Himalaya. salvo el antártico. se manifiesta en líneas paralelas y complejas en los Alpes. pero lo más notable en este cinturón son los levantamientos debidos a colisión continental. continúa con las cordilleras Béticas. las montañas del Asia Central. a medida que el planeta va perdiendo energía interna. En primer lugar hay que suponer que los procesos característicos de la tectónica global arrancaron en un determinado momento de la evolución planetaria. Al este del Atlántico el cinturón arranca con el Atlas. más al este. Orogénesis en la Historia de la Tierra La intensidad de la orogénesis no se ha mantenido homogénea en el tiempo. el TianShan. los Alpes. Más al este el corresponden el Cáucaso. como el HinduKush. al norte de la depresión de Tarim y el más importante relieve de la Tierra. Creta o las islas del Egeo. De la misma manera sabemos que. los Cárpatos y las islas volcánicas del Mediterráneo. de las Antillas. como el istmo de Panamá. las fuerzas necesarias para la orogénesis se van debilitando.En segundo lugar. la península indostánica. en forma de arcos de islas. El cinturón refleja la reducción sistemática en extensión que está sufriendo el Pacífico. hasta cierto punto. como Sicilia. con el núcleo de Eurasia. el Meditarráneo o Insulindia se manifiestan los fenómenos que caracterizan a la orogénesis térmica o marginal. y de colisión continental. sus márgenes aparecen extensamente señalados por fosas oceánicas. como la de las Marianas. formado por los Himalayas y la meseta del Tibet. su mecánica. Podemos considerar parte de él los relieves. Cinturón orogenéticomesogeico Se extiende entre los continentes meridionales y septentrionales. cuya convergencia provoca fenómenos de subducción. En el Caribe.

El levantamiento de grandes relieves modifica la circulación atmosférica. Se inició hace 62 millones de años. el régimen de vientos. etc. entre otros. De este plegamiento orogénico surgió la cadena caledoniana. península Escandinava. el resultado es un secuestramiento de CO2 que reduce su concentración en la atmósfera y da lugar a un enfriamiento del clima global. los Andes. . o las Montañas Rocosas y los Andes en el continente americano. lo mismo que por la redistribución de las masas continentales. a la larga los procesos geotectónicos mayores. se producen una meteorización y una erosión más intensas. Brasil. que provocan una disminución del CO2 atmosférico. el Himalaya. hasta unirse con el mayor núcleo orogénico de ese momento. de la que se conservan vestigios en Escocia. Canadá. ocurridas todas en el Fanerozoico: Orogenia caledoniana: movimientos tectónicos ocurridos hace aproximadamente 400 millones de años. como la expansión oceánica y la orogénesis. Además en las fases en que se acelera el levantamiento. el que todavía no ha cesado. el sistema alpino-himalayo. los Apalaches en América del Norte. pasando por el Cáucaso. Orogenia alpina: plegamiento orogénico del período terciario. Efectos sobre el ambiente Las historias climática y ecológica recientes de la Tierra han sido muy influidas por las vicisitudes de la orogénesis. También tienen su origen en esta orogénesis las cordilleras mediterráneas meridionales. por ese componente del aire. Norte de Asia y Australia. como las Cordilleras Béticas y el Atlas. y la distribución de la humedad. los Pirineos y los Alpes hacia el Este. Este plegamiento afectó a gran parte de Europa Centro-occidental. que se extiende desde la Cordillera Cantábrica. de silicatos que la erosión somete a la intemperie. los Urales. Las tradicionalmente reconocidas son recientes.propiedades mecánicas hacia una mayor rigidez. Ocurre por la intensificación de la carbonatación. Se llama orogenias o períodos orogenéticos a épocas en la construcción global del relieve. tendrán que detenerse. Orogenia hercínica o varisca: ocurrió en numerosos puntos del globo terrestre hace 300 millones de años y fue más importante que el plegamiento caledoniano. con el que se formaron. Tasmania.