Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

una bolsa e infinidad de otros artículos. Poco antes. pero pueden ser luego coloreados. Generalmente son transparentes y sin color.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. un químico de Birmingham. un envase. Ese año. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. a los que se les puede dar cualquiera forma. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. . Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica. según su aplicación final. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. un juguete. por su parecido con el ébano. materiales no metálicos. Doce años después. Tiempo después. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. que significa ³hábil para ser moldeado . Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. que utilizaba métodos muy avanzados. básicos para la ingeniería. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. Pero no siempre fue así. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. un mueble. por eso son denominadas macromoléculas. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. cuando Alexander Parkes. al recubrir telas de algodón con caucho natural. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos.

Este proceso dio origen a las fibras artificiales. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. los muebles de cocina. el acetato de celulosa. la vestimenta. La lenta . con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. el gabinete de la computadora personal. París. y hasta la raqueta de tenis. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. la carcaza de la procesadora. En un hogar actual. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. del teléfono. A su vez. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. del radiograbador. se podían moldear bolas de billar. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. el gabinete y el interior de la heladera. en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. se obtenía un material con el cual. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. En 1905. el uso del también costoso anhídrido acético. por primera vez.W. ofrecido por la firma Phelan and Colender. a partir de fenol y formaldehido. para intentar ganar un premio de 10. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. En 1868. en 1909. Nueva York. era producido. en 1865. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. la mesa y las sillas del jardín. el calzado. Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. empleando calor y presión. El origen de todos estos productos es la petroquímica. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos.000 dólares. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. de la impresora. del televisor. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. los colchones y las almohadas. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. En forma casi simultánea. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. G. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. nació la nueva industria de los plásticos.

En efecto. la petroquímica nació en EUA en 1920. o con forma de anillos cerrados en otros casos.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. Su desarrollo reconoce varias etapas.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. En cada una de las diferentes etapas. en forma competitiva. etc. tales como madera. con forma lineal en algunos casos. . bolsas para basura. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. dentro del panorama de toda economía moderna. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. cajones de cerveza. Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. Fig. y que no ha cumplido aún 80 años. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. Por ejemplo. como subproductos de los procesos de refinación. el producto final tiene mayor valor que el inicial. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. mangueras. que podían ser aprovechados para obtener. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. envases para detergentes y lubricantes. películas de distinto tipo y aplicaciones. además. De esta manera. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural. carbón. y una infinidad de productos más. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. en definitiva.

y se desarrollaron procesos. tales como el caucho. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. ocupados por Japón. Fig. Por otra parte. artículos para el hogar. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. medicina. para contar con más velocidad en los combates aéreos. fibras y cauchos sintéticos. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. la lana. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. partiendo del carbón como materia prima.. Para ello. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. educación. de una u otra forma.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. sanidad. vivienda. Además. insecticidas. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. como el reforming catalítico. la madera. transporte. comunicaciones. Este producto que no se consumía en 1941. vestimenta. La industria petroquímica permite obtener plásticos. herbicidas. a su vez. La respuesta fue producir caucho sintético. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. detergentes. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. obtenidas a partir del carbón.Hilos de plástico . adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. con más octanos. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. cuya irrupción en EUA fue explosiva. los metales o el vidrio. pinturas. que reemplazaron a otras de origen natural. gomas para balsas. solventes. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas.

La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables. aumentando los rendimientos agrícolas. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. no sólo localmente sino también en el exterior. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. como la urea y los fosfatos de amonio. En estas industrias. y consecuentemente. maíz. que pueden no sólo ser los del propio país. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. utiliza procesos continuos. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. la oferta de trigo. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde .En especial. depende del tamaño de los mercados. Por esa razón. Fig. soja. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. Obviamente. es una industria de capital intensivo. . que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. La escala económica. Generalmente. hasta el límite que la tecnología permita. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. Además. la escala de producción es un factor competitivo esencial. arroz. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. girasol. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales.

en general. propileno. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural. butilenos. intermedios y finales. Tabla. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. con mayor rapidez que la propia economía del país. Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos. Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. verdaderos pilares de la petroquímica. por medio de mejoras tecnológicas continuas. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. reducen los costos de sus productos. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. los . pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar.. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. Los llamados productos básicos. butadieno).

aromáticos (benceno. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. propano y butanos. De ellos derivan los productos intermedios y finales. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. Todos ellos. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. El petróleo. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. contiene hidrocarburos de cinco. se obtienen en etapas sucesivas. seis y siete átomos de carbono. metanol). xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco. Fig. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas.C4H10 . que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural .. Además. que tiene un solo átomo de carbono. en menor proporción. Ambos. Fig. el gas natural contiene etano. son mezclas de hidrocarburos. tolueno. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. Finalmente.C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico.. el petróleo y el gas natural. el más simple de todos los hidrocarburos. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono. en definitiva. en cambio.

gas-oil. de bajo rendimiento como combustible para automotores. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. automotor. Actualmente. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. aceites lubricantes. tal como sucede en Bahía Blanca. butadieno ± por steam-cracking. La nafta virgen. en Tierra del Fuego. etano y metano. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. También se utiliza metano para la producción de metanol. Cerro Redondo. tolueno. denominado steam-reforming de gas natural. en Neuquén. y para la producción de olefinas ± etileno. . Más del 90% de los productos que se obtienen. hay un proceso común. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. comercial. gas licuado (LPG). como ocurre en Campo Durán. transporte. gas licuado (propano y butanos). butilenos. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. en general. butanos. propileno. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. usinas eléctricas. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. si existe un consumo petroquímico). pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. que es el insumo más difundido y versátil. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. industrial. en Salta. propano. xilenos ± por reforming catalítico. en Santa Cruz y San Sebastián. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. fuel-oil. gasolina natural y ³gas seco . tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. solventes y asfaltos. se obtienen fracciones caracterizadas. se destinan a distintos mercados: domiciliario. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. Loma La Lata.

son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. se explica cómo la industria petroquímica. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. De esta manera. como las olefinas. para dar hidrógeno. por razones económicas. a partir de naftas de baja calidad.con enlaces carbono-carbono especiales. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas . que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. actualmente. de gran reactividad. Estas estructuras cíclicas. monóxido y dióxido de carbono. a través de las materias primas que requiere. motonaftas de alto índice de octano. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. . Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. para dar moléculas más pequeñas. e incluso. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua.

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