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El sueo robado

Alexandra Marnina (1998)


Traduccin: E. Panteleeva
Junio 2002-06-27

Biografa
Hija y nieta de juristas, y jurista ella tambin, durante veinte aos Alexandra Marnina (seudnimo de Marina Alexyeva) desempe varios trabajos de ndole cientfica para la polica criminal rusa y lleg a colaborar con la famosa Petrovka, 38, sede de la Direccin General del Interior. Doctora en Criminologa, nunca abandon su gran aficin, la msica. Su primera novela, Los crmenes del balneario, presenta a la funcionaria de la polica de Mosc Anastasia Kamnskaya. Perezosa, fra, de fsico corriente, poco hbil con las armas, inteligente y algo achacosa, resulta un personaje fascinante por el que el lector siente una instantnea simpata. Sus novelas se han convertido en grandes xitos de ventas en pases como Italia, Francia, Alemania, Holanda, China, Japn y Corea, con ms de dieciocho millones de ejemplares vendidos. En Rusia es, sin duda, la gran revelacin de la novela rusa contempornea y ya ha publicado veinte novelas. El personaje de Anastasia Kamnskaya tambin ha cautivado a sus compatriotas y la televisin rusa ha rodado una serie de diecisis episodios protagonizados por esta excepcional mujer.

GUA DE PERSONAJES
Alexandr Diakov, o Sasha, Saniok, subalterno de Fistn. Alexei Mijilovich Chistiakov, o Liosa, Lisenka, Liosik, Lioska, su compaero de muchos aos. Anastasia Pvlovna Kamnskaya, tambin llamada Nastia, Nstenka, Nastasia, Asenka, Asia o AskA, la protagonista, funcionara de la Direccin General del Interior del Ministerio del Interior de Rusia, criminloga analista. Arsn, en algunos ambientes conocido tambin como Dmitri, o Mitia, creador de la Oficina. BORS Grigrievich Kartashov, o Borka, Boria, Brechka, pintor, amante de Vica. Elena Petrovna, o Lena, chica de provincias, novia y luego mujer de Vitaly Luchnikov.

Grigori Fidorovich Smelakov, o Grisha, juez de instruccin retirado. Guennadi Grinvich, o Guena, Gunochka, Guen, antiguo vecino, amigo y admirador de Nastia. KONSTANTlN MIJILOVICH OLSHANSKI, o Kostia, juez de instruccin de la Fiscala de Mosc. Leonid Petrvich, o Lionia, padrastro de Nastia. Mslennikov, mdico psiquiatra. Nadezhda Rosuslvovna, o Nadine, madre de Nastia. Nikolay Fistn, el to Kolia para sus compinches, casado con Antonina, o Tonia. Oleg Meschernov, estudiante de la Academia de Polica de Mosc. Olga Kolobova, o Lola, Lolka, Llechka, amiga de Vica. Pvel Vaslievich Zherejov, o Pasha, su adjunto. Serguey Alexndrovich Grdov, o Seriozha, diputado de la Duma y vecino de Fistn. Serguey Bondarenko, redactor jefe de una revista. Slvik, antiguo corredor de coches, otro subalterno de Fistn. Valentn petrvich Kosar, o Valia, mdico. Vasili kolobov, o Vasia, Vaska, Vsenka, marido de Olga. Vctor Alexyevich Gordyev, apodado el Buuelo, jefe del departamento de Kamnskaya. Victoria Yerimina, o Vica, secretaria de una empresa privada, hija de Tmara Yerimina. Yevgueni Morzov, o Zhenia, capitn de una comisara de distrito. Detectives del departamento Mijal Dotsenko, o Misha, Mshenka; vladmir Lrtsev, o Volodya, Volodka, Voldenka, viudo de Natasa y padre de Nadia, o, cariosamente, Nadiusa; Andrei Chernyshov, o Andriusa; Igor Lesnikov; Yuri Korotkov, o Yura; Nikolay Seluynov, o Kolia; Vctor Sergadyev.

CAPTULO 1
-Paren! Paren! Quieto todo el mundo! De momento, todo va muy mal.

El director segundo Grinvich bati las palmas irritado y se volvi hacia la joven que estaba sentada a su lado. -Lo ves? -dijo con voz quejumbrosa-. Esas nias bonitas son incapaces de hacer nada a derechas. A veces me desespero, me parece que mi obra ser un fracaso. Sea cual sea la imagen que pretendan dar, se empean en ensear al pblico lo que mejor saben hacer. Larisa! Una joven alta y esbelta, embutida en una malla oscura, se acerco al borde del escenario y se sent all con gracia, dejando colgada una pierna y colocando la rodilla de la otra junto al pecho. -Larisa, quin eres? -le pregunt Grinvich con severidad-. Interpretas el papel del perro mestizo, fruto de amores prohibidos entre un fox-terrier y un pequins. Debes ser juguetona, amable, cariosa, algo exaltada. Pero lo ms importante es que seas pequeita. Pequeita, me explico? Pasitos cortos, nada de gestos amplios con las manos. Y t qu me muestras? Al galgo ruso? Por supuesto, te viene bien para exhibir tu cuerpazo. Esto, querida, no es un concurso de belleza, aqu tu cuerpo no le interesa a nadie. No quiero ver tu pechuga turbadora sino a una diminuta perrita sin raza. Est claro? Larisa escuch al director segundo frunciendo el entrecejo y balanceando el delicado pie. -Pero si tengo pechos, qu quiere que haga? Que me los corte para interpretar el papel de ese perro? -replic con acritud. -Quieres que te explique lo que tienes que hacer? -contest Grinvich en tono reconciliador-. Olvidarte de que eres guapa, ste es el nico secreto. Ve a trabajar. Ira! Larisa se levant despacio y se dirigi hacia el fondo del escenario. La opinin que en esos momentos le mereca el director segundo Guennadi Grinvich estaba escrita con letras de ruego sobre su bonita espalda, mientras que los signos de puntuacin de la feroz invectiva quedaban ntidamente marcados por el movimiento provocativo de las redondas caderas y de los torneados hombros. El sentido general era que algunos, omitamos sealar con el dedo quines en concreto, se prodigaban tanto en consejos de olvidarse de la propia belleza por la nica razn de que ellos mismos eran unos autnticos cardos. La nueva vctima de las crticas de Grinvich baj del escenario de un salto y se inmoviliz, la espalda apoyada contra aqul. -Qu pasa, Guena, tambin yo lo hago mal? -pregunt con angustia. -Irochka, bonita, en la vida real tienes un gran corazn. No cabe duda, es una virtud enorme, y todos te queremos mucho por eso. Pero ocurre que interpretas el papel de una hembra de doberman que es un mal bicho increble. Sin embargo, a la hora

de emplear tus malas artes de perra para aclarar tus relaciones con otros personajes, t te cortas. Nunca dejas de ser Irochka Fedlova y te da vergenza esa perra, que se porta con tanta grosera y abuso. Sientes pena por todos aquellos a los que has hecho dao, y se nota demasiado. Disimula tu modo de ser, vale? Cuando salgas al escenario, olvdate de cmo eres en la vida real, olvdate de lo que te han enseado tus papas. Para esas perras eres su cabecilla, eres la ms fuerte, sabes consolidar y mantener tu autoridad y tu poder. Eres un mal bicho, con todas las de la ley, y ni se te ocurra avergonzarte por eso. No intentes hacer a tu protagonista mejor de lo que el autor la ha hecho. De acuerdo? Ira subi al escenario en silencio y Grinvich volvi a dirigirse a su acompaante: -Qu opinas, Anastasia? Crees que tal vez no deb meterme en esto? Desde que fui estudiante de la Escuela de Teatro tena este sueo, montar un espectculo que representase la vida de los perros. Estuve delirando con esta idea, era como una enfermedad. Al final encontr al autor, le convenc para que intentase escribir la obra, luego tuve que suplicarle casi de rodillas que la modificase para adaptarla a mi idea. Despus hubo que camelar al director para que accediese a ponerla en escena. Tantos aos, tantas fuerzas malgastadas. Y todo para descubrir que los jvenes actores no saben interpretar lo que se les pide. -Seguro que no saben? -pregunt con escepticismo Anastasia Kamnskaya, que llevaba observando a los actores con atencin desde que haba empezado el ensayo-. Comprendo que ests preocupado pero es algo que no se aprende sino que cada uno tiene que llegar a percibirlo a partir de sus propias experiencias. En esto no les pueden ayudar ni el director ni el pedagogo. Hay que ensearles a desenamorarse de s mismos, de su fsico, de su personalidad, pero no olvides, Gunochka, que esto va contra la naturaleza humana. Si te hubieras molestado en leer algo sobre psicologa y psicoanlisis, te habras enterado de que la completa negacin de las virtudes y de la vala propias es sntoma de una mente enferma. Una persona sana y normal debe amarse y respetarse. Sin caer en el egocentrismo, por supuesto, sino dentro de lmites razonables. Quieres que fuera del escenario tus actores tengan personalidades con sus lados buenos y complejos pero que nada ms salir de los bastidores se despojen de esa armazn interior y se conviertan en el barro que t puedas moldear a tu antojo. Es esto lo que pretendes? Te sugiero que incluyas en la nmina de la compaa a un psiclogo. -Bueno... a lo mejor... creo que tienes razn -balbuce Grinvich, que haba escuchado a Nastia sin dejar de observar a los actores encima del escenario-. Aunque no estoy seguro de que sea correcto desde el punto de vista del arte dramtico. Vctor! Sergadyev! Ven aqu! Un joven musculoso, que interpretaba el papel del labrador retriever negro, baj del escenario, se dej caer pesadamente sobre una butaca de la primera fila y se sec la cara y el cuello con una toalla.

-Qu pasa, Guen? -dijo jadeando un poco-. He vuelto a hacerlo mal? -Has vuelto a hacerlo mal. No entiendo por qu no te sale la escena con el caniche cojo. Hay algo que te estorba? Vctor encogi los poderosos hombros empapados en sudor. -No lo s. No acabo de comprenderlo. Yo soy joven y tonto, el caniche es viejo y cojo. Soy inconsciente de que soy ms joven y ms fuerte, y le persigo por todo el escenario como si fuera mi igual. Pero el caniche tiene su pequeo orgullo y no quiere que se vea lo que le cuesta jugar conmigo. Slo cuando se derrumba exhausto debo darme cuenta y avergonzarme. Es as, no? -As es. Qu te estorba pues? No sabes cmo hacer ver que te da vergenza? -No se trata de eso. Simplemente no siento la vergenza. Oye, Srik corre por el escenario con tanta ligereza que, cuando se desploma, no s por qu pero no me da lstima. Srik, que interpretaba el papel del caniche viejo y cojo, en realidad era un atleta medio profesional, corra con ligereza y elegancia, y cuando se caa y quedaba inmvil, daba la impresin de fingimiento y burla. Grinvich mir a Anastasia con ojos llenos de desesperacin. -Otro que tal! Estamos en las mismas. Nastia no era actriz, y su actividad profesional no tena nada que ver con el teatro. Aos atrs haba vivido en la misma escalera que Guena Grinvich, en el mismo rellano, y desde que el hombre empez a trabajar en teatro, iba a ver los ensayos con cierta regularidad, tres o cuatro veces al ao. Iba con un solo propsito: mirar y aprender cmo los mnimos matices mmicos y de plstica corporal intervenan en la encarnacin de los personajes ms variados. Grinvich no tena nada en contra de esas visitas, por el contrario, se pona muy contento cuando su vieja amiga vena al teatro a verle. Bajito, con incipiente calvicie y cara de trol feo pero risueo, Guennadi llevaba muchos aos secretamente enamorado de Nastia Kamnskaya y estaba muy orgulloso de que hasta el momento nadie lo hubiese adivinado, ni siquiera la propia Nastia. -Todos mis actores son Madonnas y Van Dammes -prosigui l retomando sus malhumorados gruidos-. Se aman a s mismos por guapos y por deportistas ms de lo que aman el oficio de actor y el teatro. Cmo no; despus de tantos aos de trabajo tenaz, entrenamientos, sudor, disciplina y regmenes, les sabra mal si nadie lo viese ni lo valorase. Descanso, media hora! -grit. Grinvich y Nastia fueron a la cafetera, donde cada uno se tom un caf insulso y tibio. -Qu hay de tu vida, Nastiusa? Qu tal te van las cosas en casa, en el trabajo?

-Lo mismo que antes. Mam est en Suecia, pap sigue dando clases, de momento no piensa jubilarse. Una persona mata a otra y por alguna razn no quiere que se la castigue por esto. No hay nada nuevo en mi vida. Grinvich le acarici una mano con un movimiento breve. -Ests cansada? -Mucho -asinti Nastia con la cabeza, la vista fija en la taza. -Tal vez te aburre ese trabajo? -Pero qu dices! -Nastia alz los ojos y dirigi al director segundo una mirada de reproche-. Cmo se te ocurre decirlo! Mi trabajo me cansa terriblemente, es muy sucio, tanto en el sentido directo como figurado, pero me gusta. Ya sabes, Guena, s hacer muchas cosas, incluso ganara bastante ms si trabajase como traductora, sin hablar ya de dar clases particulares. Pero no quiero trabajar en nada ms. -No te has casado? -La preguntita de rigor! -se ri Nastia-. Me la haces cada vez que nos vemos. -Y cul es la respuesta? -La respuesta tambin es de rigor. Ya te lo he dicho: en mi vida no hay nada nuevo. -Pero tienes a alguien? -Ya lo creo. A Liosa Chistiakov, el de siempre. La presencia de rigor. Grinvich dej de lado la taza y mir a Nastia con mucha atencin. -Escucha, no crees que te aburre la monotona de tu vida? Hoy no me gustas nada. Es la primera vez que te veo as y te conozco desde... si mal no recuerdo... -Veinticuatro aos -le ayud Nastia-. Cuando os mudasteis a nuestra casa, yo tena nueve y t, catorce. Tenas que ingresar en el Komsomol justamente entonces pero al cambiar de domicilio tambin tuviste que cambiar de colegio, y en el nuevo te dijeron que no te conocan de nada y no podan avalar tu admisin en el Komsomol. De modo que todos ingresaron cuando estudiaban octavo y t tuviste que esperar hasta noveno. Te dio una angustia terrible. -Cmo lo sabes? -se asombr Guennadi-. En aquel entonces no hablbamos casi nunca, para m eras una pequeaja. Recuerdo muy bien cmo nos hicimos amigos cuando nuestros padres nos compraron cachorros idnticos, de la misma camada. Pero antes de aquello creo que no estuve ni una sola vez en vuestro piso. -Pero tus papis s. Y nos lo contaban todo de ti. Lo del Komsomol, lo de la chica del dcimo curso, lo del examen de fsica. -Qu examen? -se desconcert el director segundo.

-Al que no queras presentarte. Tomaste una ducha caliente, te lavaste el pelo y saliste en pijama y descalzo al balcn cubierto de nieve, en pleno febrero. Tus padres te pillaron all. -Y qu pas? -Nada. Tenas una salud de hierro, as que tuviste que presentarte al examen. -Caray! -exclam Grinvich, que se desternillaba de risa-. No recuerdo nada de eso. Oye, por casualidad, no estars mintiendo? -No estoy mintiendo. Ya sabes que tengo buena memoria. En cuanto a que me aburre la monotona de mi vida, te equivocas. Yo no me aburro nunca. Siempre hay cosas en que pensar, por montona que sea la vida de una. -Y sin embargo, te veo algo baja, Nastasia. Alguien te ha hecho enfadar? -Ya se me pasar -respondi sonriendo con tristeza-. El cansancio, las tormentas magnticas, el alineamiento de los planetas... Todo pasar. *** Haba algo ms absurdo que unas vacaciones en noviembre? En los meses de nieve se poda esquiar, en marzo y abril el sol vivificante de las playas del Cucaso devolva las fuerzas al cuerpo debilitado por la avitaminosis invernal. Indiscutiblemente, tena sentido hacer vacaciones en cualquier mes desde mayo hasta agosto, o en setiembre y octubre, en la llamada temporada de terciopelo de los litorales de los clidos mares del sur. Pero qu se poda hacer en noviembre? Noviembre era el mes ms desangelado de todos, cuando la gracia dorada del otoo haba desaparecido ya y la inminencia de la llegada de das fros, oscuros y largos se volva dolorosamente obvia. Noviembre era el mes ms triste, ya que la lluvia y el barro, que en marzo y abril auguraban el calor y los placeres, en vsperas del invierno slo traan congoja y desconsuelo. No, ninguna persona en su sano juicio cogera las vacaciones en noviembre. La inspectora jefe de la Polica Criminal de la DGI, Direccin General del Interior, de Mosc, comandante de polica Anastasia Pvlovna Kamnskaya, de treinta y tres aos de edad y diplomada en Derecho, conservaba su sano juicio en perfecto estado. No obstante, le tocaba irse de vacaciones precisamente en noviembre. A decir verdad, al principio la idea de tener vacaciones en otoo se le haba presentado bajo un aspecto muy diferente. Por primera vez en su vida, Nastia iba a pasarlas en un balneario, un balneario muy caro por cierto, un balneario que se preciaba de sus excelentes servicios y tratamientos teraputicos. Pero dos semanas ms tarde tuvo que marcharse porque en aquel balneario se haba perpetrado un asesinato, a causa de lo cual se vio obligada a entablar relaciones complicadas y enrevesadas, primero con la polica criminal de aquella ciudad, y luego con la mafia local. La resolucin de aquel asesinato, a primera vista nada llamativo, condujo al

descubrimiento de una serie de crmenes tan monstruosos que Nastia sali huyendo del acogedor balneario sin esperar la detencin de sus protagonistas, quienes, como supo entonces, eran justamente aquellos con los que haba entablado relaciones de cierta amistad. Resultado: noviembre, vacaciones, mal humor, peor sabor de boca, en pocas palabras un abanico de amenidades. Al salir del teatro, Nastia enfil sin prisas por la avenida hacia la boca de metro, tratando de decidir antes de subir en el tren adonde ir: a su casa o a la del padrastro. Tom la decisin a tiempo y fue muy original: ira al trabajo. Para qu? No tena ni idea. Su jefe, Vctor Alexyevich Gordyev, por extrao que parezca, estaba en su despacho, por lo que las descabelladas aspiraciones de Nastia estaban abocadas a hacerse realidad. Si Gordyev no hubiera estado all, cualquiera sabe cmo hubiera terminado aquello. Pero Vctor Alexyevich se encontraba sentado a la mesa del despacho, mordisqueando con dedicacin la patilla de las gafas, lo cual era indicio de una profunda cavilacin. -Vctor Alexyevich, ordneme interrumpir las vacaciones -le pidi Nastia Kamnskaya a bocajarro. Despus de volver del balneario, ya haba hablado con el jefe, quien estaba al tanto de la malograda epopeya de su recreo y terapia. Adems, Gordyev la quera, valoraba y comprenda. Tal vez la comprenda mejor que nadie. -Qu te pasa, Nstenka, Stsenka, no acabas de reponerte? -pregunt con compasin. Nastia asinti en silencio. -Vale, cuenta que a partir de hoy ests reincorporada al trabajo. Ve a ver a Misha Dotsenko, dile que te pase el material sobre el cadver de Yerimina. Luego recurdame que tengo que dar el parte sobre tus vacaciones al Departamento de Personal. Que no se te olvide, si no, perders estos das. Quin sabe, luego pueden venirte bien. Nastia fue a ver a Dotsenko, recogi los informes, se encerr en su despacho y se puso a leerlos. El caso fue abierto a partir del hallazgo del cadver de una mujer joven. La fallecida no llevaba encima documentacin ni ningn otro objeto que permitiese establecer su identidad. Haba muerto por asfixia, unos cuatro o cinco das antes de practicarse el examen forense. Con el fin de identificar a la interfecta fueron revisadas todas las denuncias de desapariciones de mujeres jvenes que haban salido de sus casas y nunca regresaron sin que se conociera razn alguna que justificase su ausencia. Entre todas las denuncias fueron seleccionadas las que describan a la desaparecida como una mujer de pelo negro largo y de estatura entre 168 y 173 centmetros. Haba catorce denuncias que reunan tales requisitos. Los denunciantes fueron invitados a identificar el cadver y el noveno de ellos declar

que la fallecida era Victoria Yerimina, de veintisis aos de edad, empleada de la empresa que ste diriga. Haba sido l mismo quien present la denuncia, ya que Vica era hurfana, fue criada en un orfanato y no tena ni marido ni otra familia. La instruccin del caso se llev a cabo como consecuencia de la demanda oficial presentada por la empresa donde haba trabajado la vctima. Otros documentos contaban que el lunes 25 de octubre Victoria Yerimina no se present en su lugar de trabajo. Sin embargo, su ausencia a nadie le pareci demasiado preocupante, pues todos saban que Vica empinaba el codo y sola correrse unas juergas cuyas secuelas luego le impedan acudir al trabajo. Cuando falt tambin al da siguiente, decidieron llamarla, por si le haba ocurrido algo. Nadie contest al telfono, lo que les llev a la conclusin de que haba agarrado una cogorza considerable. El mircoles 27 de octubre, el novio de Yerimina, Bors Kartashov, telefone a la empresa para preguntarles dnde estaba Vica. Despus de llamar a las amiguitas de la joven y visitar el apartamento de sta (Kartashov tena las llaves), se dieron cuenta de que realmente haba sucedido algo. Kartashov fue corriendo a la polica pero all le dieron la respuesta habitual: no existan motivos de alarma, haba que esperar unos das ms, era una chica joven, sola emborracharse, no tena familia a su cargo... Con toda seguridad, volvera a casa sana y salva. Por si acaso, le advirtieron que, de todos modos, no se admitira la denuncia, pues era la empresa la que tena que presentarla. La empresa denunci la desaparicin el 1 de noviembre, y dos das ms tarde, el 3, Vica Yerimina fue hallada asesinada en un bosque a 75 kilmetros de Mosc, cerca de la carretera de Savlovo. Segn las conclusiones del forense, la muerte no pudo haberse producido antes del 30 de octubre. Dicho en otras palabras, mientras Bors Kartashov remova cielo y tierra, mientras los empleados de la empresa se encogan de hombros y la polica se esforzaba por desentenderse de la denuncia de la desaparicin, Victoria estaba viva todava y, si hubiesen empezado a buscarla a tiempo, quiz la habran encontrado antes de que fuera asesinada. Nastia ech en falta varios documentos. Todos los informes redactados despus de incoarse la causa criminal haban sido remitidos al juez de instruccin de la Fiscala de Mosc Konstantn Mijilovich Olshanski. Lo nico que Nastia tena a su disposicin eran copias del expediente de la desaparicin, que slo recoga informaciones obtenidas a partir de la admisin de la denuncia y hasta el momento del descubrimiento del cadver. No era mucho pero incluso ese minsculo caudal informativo deba ser analizado a fondo. En la cabeza de Nastia fueron aflorando preguntas y ms preguntas. Por qu una empresa slida, que pagaba a sus empleados una parte del sueldo en dlares y gozaba de buena reputacin en el mundo de los negocios, mantena en nmina a una secretaria indisciplinada y dada a la bebida? Poda ser que la mencionada secretaria sometiese a chantaje a la direccin de la empresa para asegurarse un trabajo cmodo y un ingreso fijo pagado en divisas? Pudo haber sido sta la causa de su muerte?

Por qu el novio de la vctima no empez a buscarla hasta el 27 de octubre, el mircoles, aunque, a juzgar por los testimonios de los amigos de Vica, nadie tena noticias suyas desde el sbado 23? El viernes, da 22, Yerimina estuvo trabajando, lo confirmaron todos los empleados de la empresa, a las 17.00 horas la jornada laboral termin, y todos se reunieron en el pequeo saln de banquetes para cerrar con una pequea fiesta amistosa un ventajoso acuerdo con unos socios extranjeros. Al terminar la celebracin, Vica se fue a casa, adonde uno de los extranjeros la acompa en su coche. Al parecer, Vica lleg a su destino sin novedad, puesto que a las once de la noche de aquel da habl por telfono con una amiga con la que qued en verse el domingo y a la que Vica no mencion que tuviera previsto salir de Mosc. Se encontraba sola en su apartamento mientras hablaban? El ejecutivo que la haba acompaado a casa afirmaba que haba intentado hacerse invitar a un caf pero que la muchacha dijo estar cansada y le prometi que la prxima vez s tomaran caf juntos; el hombre, que la acompa hasta el ascensor y se despidi con un beso en la mano de la seorita, tuvo que conformarse con esta promesa y se march. Estaba mintiendo o deca la verdad? Cmo poda comprobarlo? Despus de las once de la noche del viernes empezaba el silencio ms absoluto. Victoria Yerimina no llam a ninguno de sus amigos, no se dej ver en ninguno de los sitios donde se la conoca, tampoco estuvo en casa, ya que all nadie coga el telfono. Pero en el caso de que, a pesar de todo, s estuviera y simplemente no contestara a las llamadas, por qu lo hara? Dnde pas una semana entera, del 23 al 30 de octubre? Acaso estaba tan borracha que no pudo llamar a nadie, ni al trabajo ni al novio? Cuando Nastia emergi de sus reflexiones y de la contemplacin de los papeles faltaba poco para las ocho de la noche. Llam por el telfono interior a Gordyev. -Vctor Alexyevich, quin lleva el caso de Yerimina? -T. La respuesta sorprendi a Nastia tanto que a punto estuvo de dejar caer el auricular. En todos los aos que llevaba trabajando en el departamento de Gordyev se dedicaba casi exclusivamente a elaborar anlisis de los casos que investigaban los sabuesos del jefe. Los chicos recorran la ciudad, desgastaban zapatos y se hacan callos en los pies buscando testigos y pruebas, montaban operaciones ingeniosas, se infiltraban en grupos criminales, participaban en la detencin de delincuentes peligrosos. Pero toda la informacin obtenida como resultado de aquellas correras se la traan diligentemente, cual hormiguitas, a Kamnskaya y, exhalando un suspiro de cansancio, se deshacan de sus cargas nada ms cruzar el umbral. Luego Nastasia ya se aclarara sola entre todos aquellos hallazgos, sabra qu hecho corresponda guardar en qu estante y qu etiqueta colocarle; valorara el peso de cada migaja de la informacin, su fiabilidad y certeza, decidira si un dato u otro tena que ver con algn caso abierto o si convena meterlo en la nevera, y cuando s tena que ver con un caso, apreciara su fiabilidad y decidira cmo comprobarla. Nastasia

enchufaba su ordenador personal, que no funcionaba con la corriente elctrica sino con el caf y los cigarrillos, y al da siguiente o, como mucho, dos das ms tarde, explicaba qu hiptesis se poda probar, a quin haba que interrogar, qu se tena que aclarar en el curso del interrogatorio, etctera. Una vez al mes, Nastia revisaba todos los casos de asesinato, lesiones corporales graves y violacin, y redactaba un resumen analtico para Gordyev. Gracias a estos resmenes, Vctor Alexyevich no slo detectaba los errores y fallos tpicos de la investigacin de crmenes graves sino que tambin se enteraba de nuevos mtodos y procedimientos de recogida de pruebas e identificacin de los malhechores, as como de lo ms importante: las novedades en la comisin de los propios crmenes, su organizacin, realizacin e incluso motivos. El cometido de Anastasia Kamnskaya era el minucioso trabajo analtico y, al preguntar al jefe quin estaba a cargo del caso del asesinato de Victoria Yerimina, haba esperado or dos o tres nombres de sus compaeros, a los que llamara esa misma noche. Haba esperado or cualquier cosa menos ese t. -Puedo pasar a verle? -pregunt. -Te llamar -fue la breve respuesta de Gordyev, y Nastia comprendi que no estaba solo en el despacho. Cuando por fin la invit a pasar y Nastia entr en el despacho de su superior, le encontr de pie delante de la ventana, dando golpecitos contra el cristal con una moneda, pensativo. -Tenemos un gran problema, Stsenka -le dijo sin volverse-. Uno de nuestros chicos no juega limpio. Quiz incluso sean varios. Quiz todos. Menos t. -Cmo lo sabe? -No he odo esta pregunta. -No la he hecho. Me refera a otra cosa: por qu menos yo? A qu se debe tanta confianza? -No es confianza sino puro clculo. No tienes oportunidades de trampear, ni tratos directos con la gente. Podras hacer mal un trabajo pero esto no sera de mucha ayuda para el que quisiera sobornarte. Supongamos que finges no haber sacado conclusiones correctas, haber pasado por alto algo importante, algo crucial para el caso. Cmo puedes estar segura de que el inspector que lleva la investigacin falle tambin, que no saque esas conclusiones y tambin pase por alto ese dato crucial? No, bonita, eres peligrosa por lo que haces. Pero tu inactividad, incluso deliberada, no cambia nada. Para la gente que paga sobornos no eres nadie. -Muchas gracias -repuso Nastia con una media sonrisa-. As que resulta que confa en m por inters y no por amor. Vale pues.

Gordyev se volvi y Nastia vio que su cara estaba retorcida por un dolor tal que sinti vergenza. -S, confo en ti por inters y no por amor -declar su jefe speramente-. Y hasta que encontremos un remedio a nuestro mal, tengo que olvidar lo buenos que sois todos vosotros y cunto os quiero. Me resulta insoportable la idea de que uno de vosotros est jugando con dos barajas, porque os aprecio y respeto, porque fui yo personalmente quien os introdujo en el departamento, quien os ha enseado y formado. Todos sois mis hijos. Pero tengo que borrar todo esto de mi corazn y atenerme a mi inters para que el amor o la simple simpata no me dejen a oscuras, para que no me cieguen. En cuanto superemos este mal momento, volver el amor. Pero no antes. Ahora hablemos de trabajo. Vctor Alexyevich se apart de la ventana despacio y se sent a la mesa. Era bajito, ancho de hombros, de barriga prominente y cabeza redonda y casi calva. Los subalternos le llamaban cariosamente el Buuelo, mote que Gordyev llevaba desde haca unos treinta aos y que tanto sus colegas como los criminales transmitan escrupulosamente de generacin en generacin. Nastia le mir y pens que el apodo carioso se avena mal con su aspecto en ese momento, cuando, henchido de dolor, daba la impresin de una pesadez plomiza. -A la vista de lo que acabo de decirte, no quiero confiar el caso del asesinato de Yerimina a nadie ms que a ti. De aqu que me alegra saber que quieres interrumpir tus vacaciones. Es un caso asqueroso, despide una peste que se nota a la legua. La empresa, los dlares, el banquete, los socios extranjeros, una secretaria guapetona a la que encuentran estrangulada y con marcas de tortura, su extrao novio bohemio... no me gusta nada de todo esto. Hasta que averige cul de nuestros chicos se ha dejado comprar por los delincuentes para que no resuelva asesinatos, te ocupars del caso de Yerimina. Si no lo resuelves, al menos tendr la seguridad de que se ha hecho todo lo posible. Ve maana por la maana a la Fiscala, para que Olshanski te deje ver el expediente, y podrs empezar. -Vctor Alexyevich, yo sola no podr hacer nada. Est de broma? Dnde se ha visto que un inspector investigue un asesinato a solas? -Quin dice que vas a trabajar sola? Hay polica criminal de la DGI de la provincia, hay comisara del distrito donde Yerimina estaba domiciliada y donde se abri el expediente de su desaparicin. Hay colaboradores de nuestro departamento a los que puedes encargar misiones a travs de m, sin descubrirles las cartas. Piensa, espabila. Tienes buena cabeza, va siendo hora de que adquieras experiencia. *** Ese da, el 11 de noviembre, Nastia Kamnskaya, al salir del trabajo pasadas ya las nueve, decidi ir a dormir al piso de sus padres, que quedaba mucho ms cerca de Petrovka, 38, la sede de la Polica Criminal de Mosc, que su apartamento. Adems, as podra contar con una cena caliente, ya que su padrastro, Leonid Petrvich, a

quien Nastia llamaba a sus espaldas simplemente Lionia, era un hombre que, al contrario que ella misma, no conoca la pereza a la hora de ocuparse de las cosas de la casa. La prolongada estancia en el extranjero de su mujer, la profesora Kamnskaya, no haba afectado ni a la limpieza ni al orden en que se mantena el piso, ni a la presencia en el men diario de platos nutritivos y ricamente guisados. Aparte de la cena, Nastia tena otro motivo. Al fin se haba decidido a hablar con el padrastro -a quien llamaba pap y amaba sinceramente desde que tena uso de razn- sobre un asunto nada sencillo y sumamente delicado. Pero iniciar la conversacin result ser casi tan difcil como lo haba sido decidirse a mantenerla. Nastia fue aplazando el momento entretenindose en saborear sin prisas el asado, en preparar cuidadosamente el t, en fregar los platos larga y metdicamente, frotando a conciencia las ollas y las sartenes. Pero Leonid Petrvich conoca a su hijastra suficientemente bien como para darse cuenta de que tena que echarle una mano. -Qu es lo que te corroe, pequea? Venga, cuntamelo. -Papi, no crees que mam tiene a alguien en Suecia? -solt Nastia sin mirar al padrastro. Leonid Petrvich mantuvo un largo silencio mientras daba vueltas por la habitacin, luego se detuvo y la mir con calma. -S, lo creo. Pero tambin creo que, primero, a ti no tiene por qu importarte y, segundo, no es ninguna tragedia. -Qu quieres decir? -Te lo explicar. Tu mam se cas joven, quiz recuerdes que se cas con un compaero de colegio. Justo, justo acababa de cumplir los dieciocho aos. Se casaron porque ibas a nacer t. Aquel matrimonio estaba condenado al fracaso desde el primer da. Mam se divorci de tu padre antes de que cumplieras dos aos. Una estudiante de veinte con una cra a su cargo! Paales, enfermedades infantiles, excelentes notas en los exmenes, el posgrado, la tesis, una labor cientfica original, artculos, conferencias, viajes de trabajo, el doctorado, las monografas... No te parece demasiado para una mujer? Yo poco poda hacer por ella, estaba trabajando en la polica, sala de casa a primera hora, regresaba a las tantas, mam tena que darnos de comer y cuidarnos a los dos. Incluso cuando fuiste lo suficientemente mayor para ayudar en casa, no te oblig ni a hacer la compra, ni a pelar patatas ni a pasar la aspiradora por las alfombras, porque se daba cuenta de lo que disfrutabas leyendo, estudiando matemticas e idiomas, y estaba convencida de que dar a la nia una posibilidad de entrenar el cerebro era mucho ms importante que acostumbrarla a llevar la casa. Te has parado alguna vez a pensar en la vida que tu madre ha tenido? Ahora, que ha cumplido los cincuenta y uno, sigue siendo guapsima aunque slo Dios sabe cmo ha podido conservarse tan bien con la vida que lleva. Cuando le ofrecieron ir a trabajar a Suecia, por fin obtuvo la oportunidad

de conocer la vida tranquila y, por as decirlo, bonita. S, s, una vida bonita, no pongas esa cara, te lo ruego, no hay nada malo en esto. Ya s que no te hizo ninguna gracia cuando mam acept prorrogar su contrato para quedarse un ao ms en el extranjero. Crees que no nos quiere, que no nos echa de menos, y esto no te gusta. Nstenka, mi nia querida, simplemente se ha cansado de nosotros. Empezbamos a aburrirla. Claro, esto, ms que nada, se aplica a m. Pero da igual, dejmosla que descanse. Se lo ha merecido. E incluso si tiene all una historia, enhorabuena. Tambin esto se lo ha merecido. Siempre he sido un buen marido pero una nulidad como amante. Har unos veinte aos que no le regalo ni flores ni presentes sorpresa, nunca he podido ofrecerle viajes a lugares interesantes porque mi tiempo libre y el suyo no coincidan prcticamente nunca. Y si ahora tiene todo esto all, en Suecia, enhorabuena. Se lo ha ganado. -Entonces, no sientes nada de celos? -No, por qu?, claro que los siento. Pero dentro de unos lmites razonables. Vers, somos muy buenos amigos. Ya lo s, nuestra relacin no tiene nada de romntica pero llevamos juntos veintisiete aos, as que comprenders... Somos amigos, cosa que a nuestra edad cuenta mucho ms. Tienes miedo de que nuestra familia se descomponga? -Tengo ese miedo. -Bueno... Una de dos, o mam encontrar todo cuanto aqu le falta y no volver a casa, o se divorciar de m para casarse en Suecia. Qu cambiar esto en tu vida? Que mam no estar en Mosc? Ahora tampoco est aqu y no hay forma de saber cundo le vendr en gana volver. Y otra cosa, dmelo con el corazn en la mano: es que tanto necesitas tenerla a tu lado? Perdona, pequea, te conozco desde hace tanto tiempo que tengo algo que decirte al respecto. No te hace ninguna falta que mam viva en Mosc, lo que te molesta es que no le importe vivir lejos de ti. En cuanto a nosotros dos, no dejars de venir a verme slo porque haya dejado de estar casado con tu madre, a que no? -Por supuesto que no, papi. Para m eres mi verdadero padre. Te quiero mucho, muchsimo -dijo Nastia con tristeza. -Yo tambin te quiero a ti, pequea. Pero no juzgues a mam. Y a m tampoco, por cierto. -Ya lo s -dijo Nastia asintiendo con la cabeza-. Me la presentars? -Es preciso? -se ri Leonid Petrvich. -Tengo curiosidad! -Bueno, si tienes curiosidad, te la presentar. Pero debes prometerme que no vas a preocuparte ms.

*** Nastia no pudo conciliar el sueo hasta la madrugada, pues no paraba de darle vueltas a lo que su jefe, Gordyev, le haba contado. Que la polica se dejara corromper por la mafia no era nada nuevo. Pero mientras esto ocurra a los dems, en otras subdivisiones, en otras ciudades, pareca un hecho de la realidad objetiva que haba que tener en cuenta y que no convena olvidar a la hora de analizar las informaciones y adoptar decisiones. Pero cuando algo as suceda a su lado, en su propio departamento, y se trataba de sus amigos, el problema perda su cariz oficial y analtico para convertirse en un conflicto moral y psicolgico. Y para resolverlo no bastaba con encontrar una sola respuesta. Cmo trabajar a partir de ahora? Cmo tratar a los compaeros? De quin sospechar? De todos? Tanto de aquellos que no acababan de caerle bien como de los que le resultaban simpticos y por quienes senta un sincero afecto? Y, si notaba algo sospechoso en el comportamiento de uno de los compaeros del departamento, qu tena que hacer? Ir con el cuento al Buuelo? O callrselo, cerrar los ojos y repetir que no haba visto nada? O tal vez deba apartarse, decirse a s misma que no se traicionaba a los amigos aunque no tuviesen razn y dejar que les ajustasen las cuentas los enemigos? Entonces, quin era enemigo dada la situacin? Los inspectores de Asuntos Internos? O, a pesar de todo, el que haca favores a los criminales en detrimento de la justicia? Dios mo, cuntas preguntas! Y ni una sola respuesta...

CAPTULO 2
Era la primera vez que Nastia entraba en el despacho del juez de instruccin de la Fiscala de Mosc Konstantn Mijilovich Olshanski. Haca tiempo que se conocan pero hasta ahora slo se haban visto en Petrovka, adonde Olshanski acuda con frecuencia. Era un hombre inteligente, un juez con experiencia, competente, concienzudo y valiente, pero por algn motivo, Nastia no acababa de simpatizar con l. Haba intentado explicarse su actitud ms de una vez pero segua sin comprender las causas de esa falta de simpata por Olshanski. Es ms, saba que inspiraba ese mismo reparo a mucha otra gente, aunque todos le reconocan su profesionalidad y competencia. A primera vista, Konstantn Mijilovich era la fiel imagen del perdedor patoso: mirada contrita, americana arrugada; se pusiera la corbata que se pusiera, todas llevaban la inevitable mancha de origen incierto; zapatos casi siempre sin limpiar, gafas de montura monstruosamente anticuada. Adems, la mmica de Olshanski no poda ser ms viva, pues el hombre no controlaba sus facciones, en particular, cuando estaba escribiendo algo. Un observador extrao tena que luchar por contener la risa al observar sus increbles muecas y la punta de la lengua, que asomaba entre los labios. Al mismo tiempo, el juez poda mostrarse brusco y descorts, aunque no ocurra a menudo: por extrao que pareciera, se portaba de esta forma casi exclusivamente con los expertos forenses. Su pasin por la

criminologa rayaba en locura, lea todas las novedades sin despreciar ni las tesis doctorales, ni los materiales de conferencias sobre las aplicaciones prcticas de la ciencia. Durante sus visitas al lugar de un hecho criminal tena a los expertos literalmente amargados imponindoles requisitos inimaginables y plantendoles preguntas de lo ms inesperado. El despacho de Olshanski era un reflejo fiel de su propietario: la superficie abrillantada de la mesa auxiliar estaba cubierta de marcas circulares dejadas all por vasos de t caliente; la mesa principal rebosaba de papeles y cachivaches en desorden, la pantalla de plstico de la lmpara de sobremesa estaba, a su vez, empantallada por una capa de polvo secular, que haba cambiado su color de verde claro a gris opaco. En una palabra, a Nastia no le gust el despacho. Olshanski la recibi con amabilidad pero en seguida le pregunt sobre Lrtsev. Vladmir Lrtsev y Misha Dotsenko eran quienes, durante los primeros nueve das, del 3 al 11 de noviembre, haban sido puestos a la disposicin del juez de instruccin para colaborar con l en la investigacin del asesinato de Victoria Yerimina, y Konstantn Mijilovich esperaba ver a uno de ellos. En el departamento de Gordyev, todos saban que Olshanski tena a Lrtsev en gran estima y reconoca su habilidad para los interrogatorios, por lo que sola encargarle que hablara con los testigos y encausados y siempre subrayaba que, cuando era Volodya quien realizaba ese trabajo, los resultados obtenidos eran muy superiores a los suyos propios. -Estos das Lrtsev est ocupado -contest Nastia reticente-. El caso de Yerimina lo llevo yo. Haba que reconocerlo: si la noticia decepcion al juez, supo disimularlo. Extrajo de la caja fuerte el expediente penal y le ofreci a Nastia un asiento junto a la mesa auxiliar. -Lelo. Tengo que terminar de redactar un sumario. Dentro de cuarenta minutos necesito asistir a un careo y no me quedar ms remedio que echarte. Procura que el tiempo te alcance. El expediente contena pocos documentos. El dictamen del experto forense: la causa de la muerte, asfixia causada por el estrangulamiento realizado, lo ms probable, mediante una toalla (haban sido detectadas partculas de las fibras del tejido en los bordes finos de un pendiente en forma de flor de cinco ptalos). En el cuerpo de la vctima se observaban numerosos hematomas en la zona del pecho y de la espalda, producidos por golpes asestados con una cuerda gruesa o con un cinturn. La aparicin de dichos hematomas estaba fechada entre dos das y dos horas antes del fallecimiento. El protocolo del interrogatorio del jefe de Yerimina, el director general de la empresa, haca constar: Vica beba mucho pero acuda al trabajo sin falta. Naturalmente, a veces sala con alguna extravagancia, como no poda ser menos

tratndose de una alcohlica. Por ejemplo, poda marcharse fuera dos o tres das en compaa de un hombre desconocido. Pero aun en estos casos Yerimina nunca olvidaba pedirle permiso a su jefe, al cual le explicaba sin inhibiciones para qu necesitaba esos dos o tres das. ltimamente se la vea muy cambiada, se haba vuelto taciturna, imprevisible, a menudo sus respuestas no tenan nada que ver con las preguntas que se le hacan, o se quedaba con la mirada clavada en el vaco sin or lo que se le deca. Daba la impresin de padecer alguna enfermedad grave. Protocolo del interrogatorio de Bors Kartashov, novio de Yerimina: Estoy absolutamente convencido de que Victoria estaba enferma. Hace un mes ms o menos concibi la idea de que alguien se conectaba con ella por radio y le robaba sus sueos. Intent convencerla para que consultase con un psiquiatra pero se neg en redondo. Entonces, por iniciativa propia, habl con un mdico, el cual expres su certidumbre de que Vica padeca psicosis aguda y deba ser hospitalizada de inmediato. Pero Vica desoy mis consejos. A veces se portaba con una ligereza extrema, entablaba amistad con gente que no conoca de nada e intimaba con sujetos sospechosos, sobre todo en perodos de borracheras prolongadas. A veces desapareca durante varios das para pasarlos con el amante del momento. Un viaje de trabajo me oblig a salir de Mosc el 18 de octubre, regres el da 26 y me puse a buscar a Victoria, temiendo que, dada su enfermedad, pudiese haberle ocurrido una desgracia. No tena noticia de que pensara marcharse fuera. No me haba dejado mensaje alguno. Protocolo del interrogatorio de Olga Kolobova, amiga de Yerimina: Conozco a Vica de toda la vida, nos hemos criado juntas en un orfanato. Por supuesto, tambin conozco a Bors Kartashov. Hace un mes aproximadamente, Bors me dijo que Vica estaba enferma, obsesionada con la idea de que alguien utilizaba la radio para robarle sus sueos. Bors me pidi que hablara con Vica, que la convenciera de que tena que consultar a un mdico. Vica dijo que ni hablar, que se encontraba perfectamente bien. Cuando le pregunt si era cierto lo que le haba contado a Bors, que alguien le robaba los sueos, confirm que as era. Habl con Vica por ltima vez la noche del 22 de octubre, la llam a casa alrededor de las once. Quedamos en vernos el domingo. No he vuelto a ver a Yerimina o a hablarle. Protocolo del interrogatorio del doctor en medicina Mslennikov, mdico psiquiatra consultado por Kartashov: S, hace dos o tres semanas, a mediados de octubre, Bors Kartashov me pidi opinin sobre el estado de una amiga suya que manifestaba ciertas ideas fijas. Los sntomas que me describi permitan concluir que la joven estaba a punto de sucumbir a un trastorno gravsimo y deba ser ingresada sin tardanza. Estados similares al suyo son conocidos bajo el nombre de sndrome de Kandinsky-Clerambault. Los enfermos afectados por una psicosis aguda pueden ser extremadamente peligrosos, ya que empiezan a or voces y esas voces pueden ordenarles cualquier cosa, hasta matar a un transente annimo. Esos enfermos corren igualmente el riesgo de ser vctimas de un crimen, debido a su incapacidad de valorar correctamente las situaciones, sobre todo si en ese momento

interviene la voz para darles un "consejo". Le expliqu a Kartashov que no se poda ingresar a su amiga sin el consentimiento de sta, a menos que sus problemas psquicos afectasen su comportamiento de forma grave y quedase detenida por la polica. Kartashov me cont que se negaba categricamente a dejarse examinar por un especialista y que crea gozar de buena salud. Lamentablemente, en casos as, uno no puede hacer nada, ya que la hospitalizacin forzosa est reservada, como ya he dicho, a conductas anmalas que fuercen la intervencin de la polica. Haba unos cuantos protocolos ms que incluan las declaraciones de los empleados de la empresa donde trabajaba Yerimina, as como las de los amigos de la vctima y de Kartashov. Estos protocolos no le descubrieron a Nastia nada nuevo. Luego vio una hoja con la lista de locales, junto con sus direcciones, donde Victoria acostumbraba a acudir a tomarse un trago. La lista llevaba grapados seis informes segn los cuales en el perodo del 23 de octubre al 1 de noviembre en aquellos locales nadie haba visto a Yerimina. Faltaban por comprobar dos direcciones ms. Nastia cerr el expediente y mir a Olshanski. El juez, sentado de espaldas a Nastia y encorvado sobre una silla incmoda, escriba rpidamente a mquina. -Konstantn Mijilovich! -le llam. El hombre se volvi hacia ella con brusquedad, empujando con el codo una pila de papeles que se ergua sobre la mesa. Los documentos se desparramaron por la mesa y algunos cayeron al suelo. Sin embargo, a Olshanski su propia torpeza no pareci preocuparle lo ms mnimo. -Dime -contest con calma, como si nada hubiera ocurrido, mientras se quitaba las gafas y con saa frotaba sus cristales con los dedos. -Tengo que hacerle tres preguntas. Una tiene que ver con el caso y las otras dos no. -Empieza por las que no tienen que ver con el caso -dijo el juez, campechano, ladeando la cabeza como lo hacen los pjaros y frotndose el puente de la nariz. Como todos los miopes, sin las gafas pareca desorientado e indefenso. Se haba producido un cambio imperceptible, y de pronto Nastia se dio cuenta de que Olshanski tena un rostro sorprendentemente bello y unos ojos bordeados por pestaas largas como las de una muchacha. Los gruesos cristales de sus gafas de miope le empequeecan los ojos, y la montura, mil veces rota y remendada, manchada por el pegamento, afeaba al juez hasta volverle irreconocible. -Le alcanza su sueldo? -Segn para qu -respondi Olshanski encogindose de hombros-. Para no morirme de hambre en un arroyo, para esto s que alcanza, hasta me sobra. Pero para sentirme a gusto, en absoluto. -Qu es para usted sentirse a gusto? -sigui indagando Nastia.

-Para m personalmente? Tienes un morro, Kamnskaya! Te lo dir y t me meters los dedos en la boca. Querrs que te cuente cules son mis gustos, aficiones, pasatiempos favoritos, problemas familiares y sabe Dios qu ms. A qu viene esto? Qu eres, mi madrina, mi hermana, mi mejor amiga? Pasa a la segunda pregunta. El juez le haba contestado con malos modos, sin disimularlos, pero, al mismo tiempo, con una amplia sonrisa en los labios que dejaba a la vista una dentadura sana y deslumbrante. No haba manera de comprender si estaba enfadado o bromeaba. -No le agrada que yo lleve el caso de Yerimina en vez de Lrtsev, verdad? La sonrisa de Olshanski se hizo ms amplia an pero tard en contestarle. -Me gusta trabajar con Volodya, es un profesional de primera, un gran especialista. Le tengo una enorme simpata. Disfruto cuando me toca tratar con l, disfruto como juez de instruccin y como ser humano. En lo que se refiere a ti, Anastasia, no haba trabajado contigo nunca y apenas te conozco. Gordyev prodiga elogios sobre ti pero para m son un sonido hueco. Acostumbro a formar mi propia opinin de la gente. Ests satisfecha con mi respuesta? -A decir verdad, no. Pero no habr otra? -No. -Entonces, la pregunta nmero tres: dnde est aquel empresario que acompa a Yerimina hasta su casa el viernes 22 de octubre, despus del banquete? -Desgraciadamente, se march a casa, a Holanda. Pero todo indica que nunca entr en el piso de Yerimina. Has ledo el protocolo del registro del piso? -No me ha dado tiempo. Slo he ledo las declaraciones de los testigos. Y el protocolo del interrogatorio de ese empresario no est. No fue interrogado? -No. Se fue antes de que encontraran el cadver y abrieran el expediente. Pero cuando empezaron a buscar a Yerimina segua en Mosc, y el director general le llam y le pregunt sobre la chica. As que slo sabemos lo que ocurri la noche del 22 de octubre por las palabras del jefe de Yerimina. De todos modos, de las huellas dactilares encontradas en el piso, ninguna pertenece al empresario en cuestin. -Cmo han podido determinarlo? Con qu las han comparado? -se extra Nastia. -Con las que estaban en los documentos que ese caballero ricachn haba firmado. -Esos documentos se los present el director general?

-Exactamente. -Esto deja que desear -dud Nastia. -Esto deja que desear -convino en seguida Olshanski-. Pero tal vez te consuele saber que el seorito de marras llam a las 22.30 horas de aquella noche desde el hotel Balchug a Pars, de lo cual hay constancia en el registro de la centralita. Recordars que hacia las once de la noche, Yerimina estaba sana y salva y charlaba con una amiga por telfono. Adems, es poco probable que el holands tenga que ver con el asesinato, ya que la mataron, como ms pronto, el 30 de octubre. Por supuesto, sera bueno interrogarlo pero, como entenders, es mucha historia. Hay que actuar a travs del Ministerio de Asuntos Exteriores, la embajada, etctera, y, encima, hay grandes posibilidades de que no se encuentre en Holanda sino de viaje por algn asunto de negocios. No vamos a correr detrs de l de pas en pas. -Konstantn Mijilovich, quiere que investigue sus hiptesis o que piense por mi cuenta? -Pero si yo de momento slo tengo dos hiptesis. Segn la primera, el asesinato de Yerimina est relacionado con algn negocio sucio de la empresa. Segn la segunda, de veras era una enferma mental y fue vctima de un cabrito que se le cruz en el camino. Todava no hemos empezado a trabajar con la primera y s hemos avanzado mucho en la verificacin de la segunda, pero, por desgracia, no hemos obtenido resultados. No se ha podido detectar rastro alguno de los movimientos de la vctima en los das que separan su desaparicin del hallazgo del cadver. -Y cul es, a su modo de ver, mi tarea? -pregunt Kamnskaya. -Quiero que busques algn otro modo de trabajar con la segunda hiptesis. Quiero que pienses dnde y cmo podemos detectar alguna huella de la presencia de Yerimina partiendo del supuesto de que, en efecto, estaba afectada por una psicosis aguda. Habla con los especialistas, consulta a los psiquiatras, averigua qu comportamiento tiene el enfermo en ese estado, intenta imaginar adonde y para qu pudo haber ido la chica. -Y la primera hiptesis? La de los tejemanejes de la empresa? -Anastasia, eres de lo que no hay, lo juro! -dijo Olshanski agitando las manos-. Es que crees que podrs hacer las dos cosas al mismo tiempo? Quiero que trabajes con la hiptesis que te parezca ms prometedora en vista de lo que dicen los materiales del expediente. Si eres capaz de ocuparte a la vez de, la otra, podr darme con un canto en los dientes. Pero te ser sincero, no me parece factible mientras trabajes sola. Piensa Gordyev asignar a alguien ms al caso? Dnde se ha visto que una sola persona lleve un asesinato! Nastia medit su respuesta al juez para no dejar en mal lugar a su superior, el Buuelo. En efecto, no iba a contarle a Olshanski que Gordyev tena en su poder cierta informacin de que uno de los detectives era un indeseable y por esta razn

no haba querido encomendar el caso a nadie ms que a ella, Nastia, ya que podan estar en juego los intereses de la mafia. Pero por fortuna, Konstantn Mijilovich no deseaba aclarar las intenciones del jefe del Departamento de la Lucha Contra los Crmenes Violentos Graves. Haba expresado su indignacin y dio el asunto por zanjado. Sobre todo porque ya era hora de acudir al mencionado careo. *** Mirando al suelo para no hundirse en algn charco hasta los tobillos, Nastia Kamnskaya caminaba lentamente mientras se diriga desde la parada de autobs hacia su casa. ltimamente se cansaba mucho, ya que, acostumbrada como estaba a trabajar sentada en su despacho, de repente tena que desempear las tareas normales de un funcionario de la polica criminal: recorrer Mosc de punta a punta en busca de direcciones y personas, hablarles y a menudo convencerles para que le prestaran atencin y, cuando tocaba hacerles preguntas, implorar y suplicar para que respondieran. Qu remedio, casi a nadie le gustaba hablar con la polica. El resultado de todos estos esfuerzos de Nastia fue deplorable: se hubiese dicho que despus del 22 de octubre a Yerimina se la haba tragado la tierra. No la haba visto ninguno de los habituales amiguetes con los que sola reunirse para charlar o para emborracharse. Se trataba de un crculo reducido pero, excluyendo ese ncleo fijo, exista un nmero amplio de gente que tomaba parte en las juergas de forma espordica, de tarde en tarde. Todos ellos fueron identificados e interrogados, y todos, como un solo hombre, contestaron con rotundidad que despus del 22 de octubre no haban visto a Vica Yerimina ni se haban comunicado con ella por telfono. En su mayora eran interlocutores difciles: en vez de hablar de su amiga trgicamente fallecida, se empeaban en convencer a Nastia de que el consumo del alcohol era un asunto personal y no tena por qu interesar a la polica. Sin embargo, esas charlas le proporcionaron un dato importante: cuanto ms achispada estaba Vica, mayor necesidad senta de contrselo a alguien por telfono. En el curso de una juerga -que poda prolongarse dos o tres das- llamaba a Bors Kartashov ms o menos cada dos horas, para comunicarle con lengua de trapo que se encontraba bien, y que todos los tos eran unos estpidos y unos hijos de puta y no tenan derecho a decirle qu vida deba llevar y cunto y con quin poda beber. Adems de Bors, sola llamar a su amiga Lola, la misma con la que haba estado en el orfanato. Y no slo esto, sino que en un par de ocasiones se las ingeni para telefonear a la empresa y prometer que al da siguiente estara en su lugar de trabajo. Ya que tanto el jefe de Yerimina como su amiga Lola y Bors Kartashov aseguraban que, desde el momento de su inexplicable desaparicin, Vica no les haba llamado, era lgico sacar la conclusin de que, cuando menos, durante aquellos das la chica no estaba borracha. Con una reserva: siempre que los tres dijeran la verdad. Pero si esos tres, tan diferentes, que vivan lejos uno del otro y a los que apenas nada una, le mentan, entonces era que tenan un motivo de mucho peso para hacerlo. Y Nastia quera comprender por dnde haba que empezar. Por buscar ese misterioso motivo si es que exista, o por seguir intentando descubrir

algn rastro que Yerimina pudo haber dejado? En el caso del asesinato colaboraba con Nastia, Andrei Chernyshov, funcionario de la Direccin Provincial del Interior. Andrei era un joven simptico, inteligente, habilidoso y, lo ms importante, titular de un coche propio, gracias a lo cual consegua hacer en un da el triple de trabajo que haca Nastia. Le apasionaban los perros y trataba a su pastor alemn, no ya como oro en pao, sino como a un nio prodigio; viva con el miedo permanente de que una alimentacin y unos cuidados mal administrados afectasen a las facultades mentales del can. No obstante, haba que reconocerlo, el pastor alemn, que responda al extrao nombre de Kiril, estaba magnficamente enseado, obedeca todas las rdenes a la primera y para entender a su dueo no slo le bastaba con medias palabras, sino tambin con medias miradas y medios suspiros, capacidad de la que Andrei presuma terriblemente. Nastia saba que no exageraba cuando hablaba de las virtudes de Kiril. Haca un ao y medio, en el curso de la operacin de aprehensin del sicario Gall, fue justamente ese perro, al obedecer las imperceptibles rdenes de su dueo, quien le proporcion a Nastia la posibilidad de alejarse del lugar peligroso sin despertar sospechas en el criminal y sin estorbar a los compaeros, que haban preparado una emboscada. Kiril fingi que estaba a punto de pegarle una dentellada en el cuello y Nastia, a su vez, fingi estar muy asustada, pero al final, tras darse un golpe en la cabeza, destrozarse una rodilla y romperse un tacn, consigui apartarse de la lnea de fuego. Nastia y Andrei Chernyshov tenan un notable parecido fsico, como si fueran hermanos: los dos eran altos, delgados, rubios, de facciones finas y ojos grises. Pero Andrei era guapo, cosa que difcilmente alguien iba a decir nunca de Nastia. No era ni guapa ni fea sino simplemente no llamaba la atencin, tena una cara corriente y ojos sin brillo. Su aspecto no la haca sufrir ni lo ms mnimo, puesto que saba que una aplicacin hbil del maquillaje y una ropa elegante podan volverla absolutamente irresistible, y a veces echaba mano de ellos. Pero fuera de esas ocasiones, Nastia era un ratoncito gris y no experimentaba la menor necesidad de gustar y despertar admiracin. No le interesaba. Por supuesto que, al trabajar juntos, Chernyshov y Nastia conseguan hacer muchsimo, pero les cunda poco... El caso estaba en punto muerto. El Departamento de la Lucha Contra los Delitos Econmicos no dispona de informacin sobre si la empresa donde haba trabajado la vctima estaba mezclada en negocios sospechosos de cualquier ndole. Y cuando Nastia expres sus dudas respecto a que en el momento actual hubiera empresas privadas que no recurriesen a manejos turbios, le contestaron: -Trapicheos los hay en todas partes a punta pala, seguramente tampoco stos son unos angelitos. Pero estn limpios en lo que se refiere al dinero, lo hemos comprobado. Result que Gordyev se le haba adelantado para pedirles tal comprobacin. Sin embargo, Nastia decidi visitar la empresa personalmente.

Para su asombro, el director general no intent rehuir el encuentro, sino que recibi a Kamnskaya, como quien dice, al primer requerimiento y no tuvo inconveniente en volver a contestar a todas las preguntas. -A qu se deba su tolerancia con una secretaria alcohlica e indisciplinada? -le pregunt Nastia. -Ya se lo cont a su compaero -respondi el director general encogindose de hombros-. Desde luego, no es algo de lo que podamos alardear pero no veo motivo para ocultarlo, sobre todo ahora que a Vica ya nada puede perjudicarle. Las obligaciones de Vica consistan en estar sentada en la antesala, atender al telfono y servir t, caf y licores, principalmente cuando venan a verme socios extranjeros. Me explico? -No -respondi Nastia secamente. -Me sorprende. Bueno, se lo dir claramente. A veces, para convencer al socio hay que emborracharlo y colarle una moza de buen ver, con la idea de ablandarlo. A qu viene esta mirada? Es la primera vez que lo oye? No disimule, Anastasia Pvlovna, usted no ha nacido ayer. Todos lo hacen. Y sta es la nica razn por la que necesitaba a Vica. Era increblemente guapa, no dejaba indiferente a ningn hombre fuesen cules fuesen sus preferencias. Si vena a cuento, le permita pasar unos das con el visitante que me interesaba, acompaaba a los extranjeros cuando les apeteca ir a Pter (1) o ver el Anillo de Oro (2) o adonde quisieran. Vica nunca rechistaba, haca todo lo que se le peda, sin importarle cmo era el hombre en cuestin. Por eso le perdonaba sus borracheras y su absentismo. Por cierto, aunque alcohlica, era muy cumplidora. Parece mentira, pero si le avisaba de que, pongamos por caso, el mircoles iban a celebrarse unas negociaciones importantes e iba a necesitarla, aunque estuviera de juerga maratoniana, por mucho que hubiera bebido, el mircoles se presentaba en el despacho con todas sus galas. Ni una sola vez, me oye?, ni una sola me dej colgado. Comprender que es perfectamente normal que le perdonase muchas cosas. (1) Nombre coloquial de San Petersburgo. (N. del t.) (2) Nombre por el que se conoce un grupo de poblaciones de los alrededores de Mosc donde se conserva un gran nmero de las iglesias de los siglos XIII-XV representativas de la llamada Escuela Moscovita de la arquitectura rusa. (N. del t.) -Dicho de otra forma, le asign a Yerimina el puesto de prostituta -resumi Nastia en voz baja. -Exacto! -explot el director-. Si prefiere llamarlo as, entonces, exacto! Es un crimen acaso? Tena el empleo de secretaria, cobraba su sueldo pero le gustaba acostarse con los clientes, lo haca voluntariamente y, tome buena nota de esto, gratis. Visto desde fuera, es lo que parece, esto y nada ms! He cometido una tontera al contrselo.

-Quiere decir que se desdice? -quiso precisar Nastia. -Dios mo, no, por supuesto que no. Le he contado la verdad pero slo para ayudarla a encontrar al asesino de Vica, no para que me lea la cartilla. Y si le apetece ponerme de vuelta y media y acusarme de amoral, negar lo que le he dicho, sobre todo porque veo que no lleva protocolo de nuestra conversacin. Sabe usted, a mi edad puedo prescindir de su juicio moral. Un asesinato es asunto grave y no me creo con derechos a ocultarle lo que sea. Pero confiaba en que me entendiera correctamente. Veo que me he equivocado. Lo lamento mucho, Anastasia Pvlovna. -No, no, no se ha equivocado -dijo Nastia, e intent sonrerle con toda la simpata de que era capaz pero no lo consigui, la sonrisa le sali tmida, avergonzada e incluso contrita-. Le agradezco su sinceridad. Dgame una cosa, pudo uno de esos... clientes venir a Mosc en octubre e intentar volver a ver a Yerimina sin recurrir a su mediacin? -Ya lo creo. Pero yo no hubiese tardado en enterarme. Vica lleva... llevaba trabajando para m dos aos y pico. Durante este tiempo haba recurrido a sus servicios un sinfn de veces pero no siempre para atender a socios nuevos. A algunos les gustaba tanto que insistan en volver a verla cada vez que venan por aqu. Algunos, es cierto, lo hacan a mis espaldas. Pero Vica nunca me lo ocult cuando suceda, puesto que se trataba de su trabajo y no de asuntos personales. Se daba perfecta cuenta de que, cuando un socio extranjero vena a Mosc y no me llamaba aunque slo fuera para saludar, era indicativo de su actitud respecto a m personalmente, a la empresa y a nuestro negocio conjunto. Comprenda que yo necesitaba estar al tanto de hechos semejantes, aparte de que se lo haba advertido en ms de una ocasin. No, no creo que se hubiera decidido a ocultrmelo. -Entonces, nada de eso pudo ocurrir en octubre? -No. Por cierto, aquel empresario holands que el 22 de octubre acompa a Vica a casa llevaba dos aos ya acostndose con ella, se iba con ella cada vez que vena a Mosc. -Necesito la lista de todos los clientes de Yerimina -manifest Nastia. La lista, bastante larga, le fue proporcionada, y ahora Nastia estaba esperando que el DVYR, el Departamento de Visados y Registro de Extranjeros, comprobase si alguno de los hombres citados en la lista estuvo en Mosc en el perodo de tiempo en que se produjo la desaparicin de Victoria Yerimina. Nastia haba concebido grandes esperanzas relacionadas con esta pista pero era consciente de que la respuesta tardara lo suyo en llegar. Al volver a casa se dej caer exhausta sobre el sof y se tendi con deleite. Tena hambre pero le daba pereza levantarse para ir a la cocina. Nastia Kamnskaya sola decir que haba nacido con la pereza bajo el brazo. Permaneci as, tumbada en el sof, hasta el caer de la noche, cuando hizo acopio

de fuerzas y se arrastr hasta la cocina. En la nevera apenas haba comida, lo que le ahorr hacer la eleccin: cenara un huevo pasado por agua y atn en conserva. Sumida en sus pensamientos, Nastia no notaba el sabor de lo que coma. Tena muchas ganas de tomar caf y emple toda su voluntad en vencer este deseo, ya que saba que incluso sin el caf le iba a costar conciliar el sueo. Le escoca la sensacin de lo infructuoso de sus esfuerzos, la ausencia del ms mnimo progreso en la investigacin. Tena la impresin de que lo estaba haciendo todo mal, y tema decepcionar al Buuelo. Era la primera vez que trabajaba sola, y no era lo mismo que analizar informaciones recogidas por los compaeros y dar sesudos consejos. Ahora era ella la que recopilaba los datos y para esto no contaba con los consejos de nadie. Otra cosa que torturaba a Nastia era su compasin por el jefe, Vctor Alexyevich Gordyev, quien por algn medio se haba enterado de que uno de sus subordinados se haba dejado corromper y, tal vez, no era uno solo, por lo que ahora les haba retirado la confianza a todos pero deba fingir que nada haba ocurrido y que segua respetndoles y querindoles como antes. Era igual que en una obra de teatro, pens Nastia recordando el ensayo de Grinvich. Con la nica diferencia de que para el Buuelo toda su vida tena que ser un espectculo mientras no se aclarase la situacin, y le tocaba, da tras da, ser un actor encima de un escenario. Para l la vida verdadera se reduca a aquello que pasaba en su interior, en su alma. Mientras un actor, al terminar la funcin, poda quitarse el maquillaje, irse a casa y vivir durante unas horas su vida real, el Buuelo careca de tal posibilidad porque incluso estando en casa tena muy presente que alguien a quien quera y en quien confiaba le estaba traicionando. Cmo poda vivir con este peso encima? Por alguna razn, Nastia no pens ni por un instante que a partir de ese momento tambin a ella le tocaba vivir con este peso aplastndole el corazn... *** El coronel Gordyev estaba irreconocible. Hombre enrgico, inquieto, que para reflexionar necesitaba ponerse a dar rpidas vueltas por el despacho, ahora, sentado completamente inmvil detrs de la mesa y sosteniendo la cabeza con las manos, pareca petrificado. Daba la impresin de ser presa de emociones tormentosas y temer que un solo movimiento negligente hiciera desbordar todo lo que estaba bullendo en su interior. Por primera vez en todos los aos que llevaba trabajando en Petrovka, la presencia del jefe incomod a Nastia. -Cmo va el caso de Yerimina? -pregunt Vctor Alexyevich. Su voz son calmosa, desapasionada. Sin reflejar ni siquiera una pizca de curiosidad. -No va, Vctor Alexyevich -confes Nastia con llaneza-. No me sale nada. Estoy en un atolladero.

-Vale, vale -mascull el Buuelo, la mirada clavada en algn punto lejano por encima de la cabeza de Nastia. Ella tuvo la sensacin de que el jefe, absorto en sus pensamientos, no la haba odo. -Necesitas ayuda? -pregunt l de pronto-. O de momento os apais los dos solitos? -La necesitar si se me ocurren otras hiptesis. Hasta el momento hemos comprobado... -Djalo -la interrumpi Gordyev con la misma indiferencia-. Te creo, s que no haces chapuzas. Van bien tus relaciones con Olshanski? -No nos hemos peleado -contest con sequedad notando que dentro de ella crecan el enfado y la perplejidad. -Vale, vale -volvi a cabecear el coronel. Y Nastia volvi a tener la impresin de que le haca las preguntas con el nico fin de crear la apariencia de que supervisaba su trabajo. Las respuestas de Nastia le traan sin cuidado, estaba pensando en algo suyo. -No has olvidado que para el 1 de diciembre tienen que mandarnos a un estudiante de la Academia de Polica de Mosc, a hacer prcticas? -Lo recuerdo. -Pues no lo parece. Slo faltan diez das y an no has ido a hablar con esa gente. A qu esperas? -Hoy mismo les llamar y lo hablar con ellos. No se preocupe, Vctor Alexyevich. Nastia procuraba mantener un tono de voz neutro aunque lo que ms le apeteca en estos momentos era salir corriendo del despacho de Gordyev, encerrarse en el suyo y romper a llorar. Por qu le hablaba de ese modo? Qu le haba hecho? En todos los aos de trabajo ni una sola vez le haba podido reprochar un olvido. Cierto, haba muchas cosas que no saba hacer, no dominaba las armas de fuego ni la defensa personal, era incapaz de detectar si alguien la segua y despistar al que la vigilaba, tambin era mala corredora, pero la memoria la tena fenomenal. Anastasia Kamnskaya no se olvidaba nunca de nada. -No lo dejes para ms tarde -continuaba entretanto Gordyev-. Piensa que eliges al estudiante para ti, no para el vecino del quinto. Le pondrs a trabajar en el caso de Yerimina. No creo que en estos diez das vayamos a resolver el asesinato. De modo que trabajars con l y al mismo tiempo le ensears. Si aciertas con la eleccin, lo admitiremos en el departamento, nos falta gente. Ahora, otra cosa. Esta primavera ha estado aqu una delegacin de funcionarios de la polica italiana. Para diciembre est previsto que les devolvamos la visita. T irs tambin.

-Por qu? -pregunt Nastia desconcertada-. A qu viene esto? -No le des vueltas. Irs y no hay ms que hablar. Considralo indemnizacin por las vacaciones que se te han ido al garete. Yo mismo te estuve convenciendo para que fueras al balneario, te consegu la plaza y me siento responsable de que al final no hayas podido descansar como Dios manda. Irs a Roma. -Y Yerimina? -pregunt Nastia anonadada. -Yerimina? Qu pasa con Yerimina? Si no descubres nada en caliente, luego ya, cinco o seis das ms o menos no tienen importancia. Sales hacia Roma el 12 de diciembre. Si para entonces no has encontrado al asesino de Yerimina, no lo encontrars en tu vida. Eso es evidente. Y ten en cuenta que la vida no se va a detener porque t no ests. Si es preciso hacer algo, Chernyshov lo har. Adems, tambin estar el estudiante... Vctor Alexyevich trataba la seleccin del personal con suma seriedad, sin hacer ascos de los recin graduados de los centros de estudios superiores del Ministerio del Interior. Cada ao, en vsperas del perodo de las prcticas y como consecuencia de un acuerdo tcito que exista entre Gordyev y el jefe del Departamento de Alumnado de la Academia de Polica de Mosc, mandaba all a Kamnskaya para que seleccionara al estudiante que hara las prcticas en su departamento. Para ello contaba con una tapadera tan cmoda como las clases que en esa poca sus subalternos con ms experiencia impartan en la academia. Se prestaba especial atencin a la criminologa, procedimientos penales y las actividades operativa y de deteccin. A Nastia le corresponda dirigir un coloquio o dar una clase prctica a dos o tres grupos de los ltimos cursos. Luego Gordyev llamaba a la academia y pronunciaba el nombre del estudiante al que le gustara tener en su departamento durante el perodo de prcticas. Por supuesto, esto iba en contra de todos los reglamentos pero la gente no sola decirle no al Buuelo. Era un personaje conocido y, adems, tena muchos buenos amigos. Gracias a este procedimiento entr en la PCM, Polica Criminal de Mosc, el detective ms joven del departamento, Misha Dotsenko, a quien Nastia caz nada menos que en la academia de Omsk, aprovechando un viaje de trabajo. Unos diez aos atrs el propio Gordyev encontr a Igor Lesnikov en la academia de Mosc, comprob si era vlido durante las prcticas y le admiti en el departamento. Igor Lesnikov actualmente estaba considerado como uno de los mejores inspectores de todos cuantos trabajaban para el Buuelo. Nastia llam al Departamento de Alumnado de la academia y le ofrecieron escoger entre varios temas de coloquios y clases prcticas previstos para los prximos dos o tres das. Solicit reservarse la clase prctica dedicada a las peculiaridades psicolgicas en las declaraciones de los testigos. -Nos viene de perlas -fue la respuesta entusiasta del Departamento de Alumnado-. El profesor que deba impartir estas clases est enfermo, de modo que no hay

problema alguno. Y nos quita un peso de encima, as no tenemos que buscar un sustituto. Gracias al conocido test grfico de Raven, Nastia tena muy claro cul iba a ser su criterio para seleccionar al estudiante. El test inclua 60 problemas, 59 de los cuales estaban basados en un mismo principio y se diferenciaban slo por el grado de complejidad: mientras los primeros seis eran de una sencillez lapidaria; a partir del problema 54 la bsqueda de la solucin implicaba un esfuerzo considerable, ya que se requera seguir simultneamente varios indicadores sin perder de vista ninguno. De este modo, los 59 problemas ponan a prueba la capacidad del individuo para concentrarse y tomar una decisin de prisa, en un tiempo limitado. Entre otras cosas, el test de Raven permita concluir si el individuo saba centrar su atencin sin dejarse arrastrar por el pnico que ocasionaba la premura de tiempo. En cuanto al problema nmero 60, el ltimo, tena trampa, ya que, siendo sorprendentemente fcil, estaba basado en un principio completamente diferente. Si el individuo lograba resolver ese ltimo problema, significaba que haba sido capaz de verlo desde cierta perspectiva, de situarse en un nivel superior para reconocer caminos nuevos en lugar de seguir en la misma direccin de antes, obstinndose en abrir el candado con la misma llave slo porque los candados anteriores se haban dejado abrir con facilidad utilizando esa llave. Por supuesto, se deca Nastia, desde el punto de vista de un fsico, 59 experimentos seran suficientes para sacar conclusiones sobre el nmero 60. Pero desde el punto de vista de un matemtico, no era as en absoluto. Y Nastia buscaba entre los estudiantes justamente al que supiera pensar como un matemtico. Revis unos viejos apuntes, llam a dos amigos de la Inspeccin General de Trfico y por fin compuso un problema que planteara en la clase prctica. *** -Qu tal va todo? -le pregunt sonriendo Olshanski a Nastia, que acababa de entrar en su despacho. -Mal, Konstantn Mijilovich. Hay que empezar desde el principio otra vez. Se sent a la mesa esperando el comienzo de una larga conversacin. Pero, a todas luces, no era sta la intencin del juez de instruccin. Ech un vistazo al reloj y suspir. -Empezar desde el principio? Qu te impide seguir avanzando? Nastia dej la pregunta sin responder porque la respuesta hubiese sido tan dura para ella como para Olshanski. -Hay que volver a interrogar a Bors Kartashov, el amigo de Yerimina. El juez gir lentamente la cabeza y se qued mirndola sin parpadear. Las gruesas lentes de las gafas empequeecan sus ojos, por lo que su cara pareca desagradable y la mirada, penetrante.

-Para qu? Es que has encontrado algo que lo convierte en sospechoso? S, era cierto, Nastia haba encontrado algo pero, primero, esto no le daba pie para sospechar de Bors Kartashov y, segundo, no estaba segura de que lo que haba descubierto tuviese alguna importancia. Para aclarar sus propias ideas le era absolutamente indispensable someter a Bors Kartashov a un segundo interrogatorio. -Se lo pido por favor -repiti con tozudez-, se lo ruego, vuelva a interrogar a Kartashov. Aqu tengo una lista de preguntas a las que tiene que contestar sin falta. Nastia sac del bolso una cuartilla doblada y se la tendi al juez. Sin embargo, ste no la acept sino que, en vez de esto, cogi de la mesa un impreso de mandato judicial. -De acuerdo, interrgale -dijo secamente al tiempo que rellenaba de prisa el impreso. -Crea que iba a interrogarle usted mismo. -Para qu? Eres t la que tiene preguntas para Kartashov, no yo. As al menos podrs hacrselas hasta que te d la respuesta que te deje satisfecha. Quin sabe, y si los resultados de mi interrogatorio no son de tu agrado? -No se ponga as, Konstantn Mijilovich -contest Nastia en tono de reproche-. No le he dicho que el interrogatorio anterior sea malo. Simplemente, en el caso se han detectado nuevas circunstancias... -Cules? -pregunt levantando la cabeza con brusquedad. Nastia call. Estaba acostumbrada a fiarse de sus sensaciones, por poco claras que fueran, pero nunca hablaba de ellas hasta que la conducan a los hechos. El caso del asesinato de Victoria Yerimina no era en absoluto uno de esos casos enredados, llenos de informaciones contradictorias. Todo cuanto Nastia haba conseguido averiguar era lgico y coherente, pero no arrojaba ninguna luz sobre la pregunta de dnde haba estado la vctima desde el 22 de octubre hasta el 1 de noviembre, cuando, a juzgar por los indicios, fue estrangulada. Si era cierto que la muchacha estaba aquejada de una psicosis aguda, pudo haberse marchado a cualquier parte y tropezar con toda clase de gente sin que sus actos obedecieran a ninguna lgica. Cuando se trataba de una persona en su sano juicio, se poda buscarla en casa de familiares o amigos, y el problema se reduca a poder identificarlos a todos. En cambio, intentar adivinar los probables itinerarios de un demente era perder el tiempo. Se marchaba de casa indocumentado y caminaba sin rumbo fijo... Los lugareos haban encontrado el cadver por casualidad, la temporada de bayas y setas haba terminado, en el mes de noviembre la gente no tena nada que hacer en un bosque. Hubo suerte, por lo menos se la pudo identificar, y esto gracias slo a que exista una denuncia de su desaparicin. No, el asesinato de Yerimina no era nada complicado. Lo que ocurra era que el caso contaba con muy pocas

informaciones, y aqu estaba el verdadero problema. Aunque la respuesta del DVYR no haba llegado todava, en su fuero interno Nastia ya haba dicho adis a la hiptesis que slo dos das atrs tanto la haba esperanzado. Ese algo que haba descubierto le sugera que Vica no fue asesinada por un amante extranjero sino que se trataba de otra cosa muy distinta... -Cules son entonces esas circunstancias nuevas? -le pregunt Olshanski en voz baja y muy cida al tiempo que le tenda el impreso del mandato para el interrogatorio de Bors Kartashov-. No me has contestado. -Me permite que le conteste despus del interrogatorio? -De acuerdo, contestars luego. Pero que no se te olvide una cosa, Kamnskaya, no tienes derecho a ocultarme informacin, aun cuando te parezca que sea irrelevante para la solucin del caso. Es la primera vez que trabajamos juntos, y quiero advertirte buenamente que yo no consiento esta clase de jugadas a nadie. Si me entero de que hay algo de esto, te pondr de patitas en la calle como a un gato tioso. Y a partir de entonces no te dejarn tocar ni un solo caso que lleve un juez de instruccin de la Fiscala de esta ciudad. Me har cargo de que as sea. No te pases de lista, no se te ocurra pensar que puedes decidir por tu cuenta qu es lo que vale para el caso y qu no vale. Y ten muy presente que quien instruye los sumarios soy yo, no t, por lo que jugars segn mi reglamento de juego y no segn el de Petrovka. Comprendes? -Comprendo, Konstantn Mijilovich -balbuce Nastia, y se apresur a abandonar el despacho del juez. Por algo me cae tan mal -pens con ira-. Menuda sarta de barbaridades que me ha soltado. Menudo... portero de casa grande!... Haba que llamar a Kartashov y quedar para verse. Nastia baj a la primera planta, donde, como saba, tena su despacho un antiguo compaero de universidad, actualmente adjunto del fiscal. Llamara desde all, pues las cabinas pblicas no eran de fiar, ya que, cuando no estaban estropeadas, reclamaban justamente aquellas monedas que no tena. *** Nastia no acostumbraba a dejarse guiar por la primera impresin a la hora de formarse una opinin de la gente. Pero Bors Kartashov le cay bien desde el momento en que le vio. Cuando le abri la puerta a ese gigante de casi dos metros de estatura, vestido con tejanos, una camisa de franela a cuadros blancos y azules y un jersey de pelo de camello gris marengo, Nastia intent contener la sonrisa pero no pudo y rompi a rer a carcajadas. Le saltaron las lgrimas y, sacudida por los accesos de risa, dio gracias a Dios por no haberse puesto el rmel, pues se le hubiese llenado la cara de

regueros negros. -Qu le pasa? -pregunt el dueo del piso sobresaltado. Nastia se limit a agitar la mano. Se quit la chaqueta y se la tendi a Kartashov, quien al instante ya estaba retorcindose de risa y sollozando espasmdicamente. Nastia llevaba puestos unos tejanos y una camisa blanca y azul idnticos a los suyos, aunque su jersey de pelo de camello era un punto ms claro que el de Bors. -Ni que nos hubieran fabricado en la misma incubadora -dijo Kartashov entrecortadamente-. Jams hubiese credo que visto igual que los policas criminales. Pase, haga el favor. Al ver el piso del pintor, Nastia se pregunt por qu Gordyev le haba tildado de bohemio. El novio de Vica Yerimina no tena nada de bohemio, ni en su fsico ni en su atuendo. Pelo corto y bastante espeso, aunque en la coronilla asomaba ya una incipiente calva; un bigote cuidadosamente mantenido, una nariz grande, que tal vez podra haber sido algo ms pequea, y un cuerpo atltico de deportista. No observ la menor seal de desalio ni en su aspecto ni en el piso. Todo lo contrario, los muebles eran cmodos y tradicionales. Junto a la ventana haba un gran escritorio, encima del cual se apilaban bocetos y dibujos terminados. -Le apetece un caf? -Me encantara -respondi con alegra Nastia, que nunca consegua aguantar ms de dos horas sin tomarse uno. Se sentaron en la cocina, que era limpia y acogedora, y estaba decorada en tonos beige y marrn claro; a Nastia tambin le gust. Comprob complacida que el caf era fuerte y tena buen sabor, que el dueo de la casa manejaba la cafetera turca con agilidad y presteza y, a pesar de lo imponente de su mole, tena movimientos graciosos y ligeros. -Hbleme de Vica -le pidi. -Qu quiere saber exactamente? Lo de su enfermedad? -No, empiece por el principio. Cmo fue a parar al orfanato? Vica Yerimina tena tres aos cuando ingres en el orfanato despus de que su madre fue condenada a seguir un tratamiento forzoso por su alcoholismo. Unos meses ms tarde, Yerimina madre falleca en el centro mdico-laboral a consecuencia de la intoxicacin con el alcohol industrial que haba llegado a sus manos de manera inexplicable. La madre de la nia nunca haba estado casada y otros familiares, si los hubo, no se dieron a conocer, por lo que Vica tuvo que ingresar primero en una casa cuna y luego en un internado. Se hizo mayor, curs estudios en una escuela de formacin profesional, obtuvo el ttulo de pintora decoradora, empez a trabajar y le concedieron una plaza en la residencia obrera.

Durante la jornada laboral le daba duro a la brocha y en su tiempo libre sacaba todo el partido que poda a su extraordinaria y llamativa belleza. As siguieron las cosas durante mucho tiempo, hasta que, haca ms o menos dos aos y medio, vio en un peridico un anuncio; deca que una empresa buscaba una seorita no mayor de veintitrs aos para cubrir una vacante de secretaria. Vica tena suficiente cinismo para comprender por qu razn el anuncio mencionaba la edad. Compr varios peridicos de anuncios, los ley con atencin y seleccion las ofertas de empleo dirigidas a chicas jvenes de buena presencia. As fue como entr a trabajar en aquella empresa. -Cundo la conoci? -Hace mucho tiempo, cuando era todava pintora de brocha gorda. Estaba trabajando en el piso de al lado. Al principio vena aqu a tomar t durante los descansos. Un da se ofreci a prepararme la comida, dijo que saba cocinar y que tena muchas ganas de guisar para un hombre y no para sus amigas de la residencia. No me opuse, pues Vica me gustaba mucho; pareca tan dulce y abierta. Y, adems, tena una belleza excepcional. -Bors... -Nastia vacil-. Nunca le molest el trabajo que Vica desempeaba en la empresa? -No me entusiasmaba, cierto, pero no porque tuviese celos sino por consideraciones estrictamente humanitarias. Cuando una joven se gana la vida prostituyndose, y no lo hace porque esto le guste locamente sino porque no sabe hacer nada ms y lo que busca es pasta gansa, resulta triste en todos los sentidos. Pero no poda decrselo en voz alta. -Por qu no? -Qu poda ofrecerle a cambio? Nada ms contratarla, la empresa le compr un piso, se lo amuebl. Le pagaban al mes lo que yo no gano ni al ao. Mientras Vica pintaba casas, yo le haca regalos, la llevaba en palmitas. En los ltimos dos aos, las tornas se volvieron, y ya era ella la que me regalaba cosas. Al principio me daba vergenza, luego comprend... -Qu comprendi? -pregunt Nastia, alerta. -El orfanato. Pruebe a meterse en su piel, imagneselo, y lo comprender tambin. Todo es comn para todos, todo es igual para todos. Durante su infancia careci de la mayor parte de las cosas que son de lo ms corriente para cualquier nio que crece en casa con sus padres. Vica necesitaba compensarlo de alguna manera, deseaba completarse, por as decirlo. Ansiaba olvidarse del orfanato, la nica amistad que mantuvo fue con Lola Kolobova, con nadie ms. Estaba harta de compartir amigas, deseaba tenerlas para ella sola, contar con un crculo de amistades propias, que ella misma hubiera seleccionado, y no aquellas que el destino haba juntado por accidente en la misma aula, en el mismo grupo o en el mismo

dormitorio. Quera poder elegir qu hacer y con quin tratar. Desde luego que la seleccin que hizo dejaba mucho que desear pero... Qu remedio, nadie escarmienta en cabeza ajena. Lo nico que le importaba era poder escoger amigos a su gusto y a su voluntad; y si en ocasiones se topaba con sujetos dudosos, le traa sin cuidado. Lo mismo ocurra con las comidas y los regalos: quera elegir al objeto de sus cuidados, quera tener familia. Todo esto se me vino encima de golpe y porrazo pero con el tiempo acab incluso por encontrarle gracia. -Quera casarse con usted? -Tal vez. Tuvo la sensatez de no decrmelo nunca. Acaso poda ofrecerse a alguien como esposa, dado el tren de vida que llevaba? -Y era imprescindible mantener ese tren de vida? -Como ya le he dicho, Vica quera tener mucho dinero. Entindame bien, no era codiciosa, todo lo contrario, no acumulaba lo que ganaba sino que lo derrochaba a diestro y siniestro. Esa ansia incontenible de bienestar fue otra forma de recompensa por las miserias de una infancia pasada en un orfanato. Por eso tena que decidir qu era lo que ms deseaba, el matrimonio o el dinero. -Y usted mismo, Bors? Le hubiera gustado casarse con Vica? -Bueno, yo ya haba estado casado dos veces, pago pensin alimenticia por mi hija. Por supuesto, me gustara tener una familia normal, hijos. Pero no con Vica. Beba demasiado para dar a luz un nio sano y ser buena esposa y madre. Le gustaba jugar a mujer casada cuando vena aqu, a mi casa, pero slo durante dos o, como mucho, tres das a la semana; no tena aguante para ms. El resto del tiempo lo pasaba con el cliente de turno, o con sus amigos, o simplemente tumbada en el sof pensando en las musaraas. Ms caf? Bors ech granos de caf en el molinillo y reanud su relato sobre Vica Yerimina, juerguista y perdularia. A lo largo de muchos aos y, en realidad, probablemente, a lo largo de su vida entera, desde que tena uso de razn, padeca de una pesadilla recurrente. A veces, el sueo se repeta con frecuencia, a veces desapareca durante varios aos pero siempre acababa por retornar, y obligaba a Vica a despertar temblando de miedo. Soaba con una mano ensangrentada. Un hombre, al que no poda ver la cara, se limpiaba la mano en una pared blanca, estucada, manchndola con cinco rayas rojas. Apareca otra mano, a cuyo dueo tampoco poda ver, y con una herramienta dibujaba sobre las cinco rayas una clave de sol. Se oa una risita burlona que poco a poco iba convirtindose en unas carcajadas repugnantes, cargadas de malicia, cuyas estridencias hacan que Vica despertara aterrada. A finales de setiembre, Vica fue a ver a Kartashov y antes incluso de cruzar el umbral le declar:

-Alguien ha espiado mi sueo y lo est contando por la radio. En un primer momento, Bors se desconcert. Ya estamos -pens-. La chica padece de delrium trmens. No tena ni idea de lo que se haca en estos casos. Tal vez deba explicarle que esas cosas no ocurran, que se trataba de una jugada de la mente enferma. Tal vez deba asentir y decir amn a todo, fingiendo que se lo crea. Bors opt por una tercera variante que combinaba, a su modo de ver, la intencin teraputica y la apariencia de conformidad. Cuando, una semana ms tarde, la muchacha continuaba con la mana, le propuso: -Vamos a intentar dibujar ese sueo. Si existe alguna fuerza que te roba tus sueos, seguro que el dibujo la espantar. Al contrario de lo que Bors se tema, Vica no le dijo que no y le dej hacer varios bosquejos hasta que logr representar algo muy parecido a lo que la joven soaba. Pero no sirvi de nada. Da a da, Vica se mostraba ms subyugada por su idea fija pero se negaba en redondo a admitir que estuviese enferma y a consultar a un psiquiatra. Fue el propio Kartashov quien finalmente pidi consejo a un especialista. El mdico reconoci que los sntomas externos hacan suponer el inicio de un trastorno mental grave, que la idea de que alguien intentase influir sobre una persona desde una radio y que penetrase en sus pensamientos era caracterstica del sndrome de Kandinsky-Clerambault, pero que no poda afirmar nada con absoluta certeza. Un mdico no haca diagnsticos sin ver al paciente. Si la joven rehusaba acudir a la consulta por su propia voluntad, slo haba una solucin: l mismo, el mdico, ira a casa de Kartashov hacindose pasar por un amigo cuando Vica estuviera all, se quedara un par de horas, tomara t y observara con sus propios ojos a la enferma y su comportamiento. Acordaron organizar la visita en cuanto Bors regresara del viaje. Eso era todo. El 27 de octubre, Bors regres de su viaje a Oriol, donde haba hecho apuntes del natural para un libro que iba a publicar una editorial de aquella ciudad, y se enter de que Vica haba desaparecido y llevaba tres das sin ir a trabajar. -Lo que ocurri luego, ya lo sabe. Fui a la polica, no me hicieron caso, me puse a llamar a los amigos de Vica. Todo en balde. -Intent hablar con algn otro mdico? O se dio por satisfecho al obtener la opinin de uno solo? -Y lo que me cost encontrar a ese uno solo. No conoca a ningn especialista, me desenvuelvo en otros ambientes. -Cmo encontr entonces al psiquiatra? -Por mediacin de un amigo, y aun as fue pura casualidad. Alguna vez me haba dicho que tena amistades en el mundo de la medicina y que si un da tuviese problemas de salud, le encantara ayudarme. Le llam y me recomend a aquel especialista.

Nastia oy sonar el telfono en la habitacin pero Bors permaneci sentado sin hacer caso del timbre. -No va a coger el telfono? -le pregunt sorprendida. -Est puesto el contestador. Si hace falta, luego devolver la llamada. Cuando Nastia se diriga a casa de Bors Kartashov, tena la intencin de comprobar si la enfermedad de Yerimina era o no un invento del propio artista. En la historia existan precedentes, se haba dicho, se conocan casos de individuos a los que se les haba inculcado con habilidad la idea de que tenan problemas mentales para luego utilizarlos con determinado fin. Ningn mdico ha reconocido nunca a Vica, de hecho, todo cuando sabemos de su enfermedad nos lo ha contado el propio Kartashov. Y si miente? Cierto, hay un testimonio de Olga Kolobova, su amiga del orfanato, que habl con Vica de su sueo robado y afirma que sta no se sorprendi cuando se lo mencion y que tampoco lo desminti. Pero Kolobova, a su vez, puede estar mintiendo y haberse puesto de acuerdo con Bors. Con qu fin? Posiblemente, tienen algn inters comn. Decidieron quitar a Vica de en medio y montaron esa farsa psiquitrica. Motivo? De momento, el motivo no estaba claro pero nadie haba trabajado todava con esta hiptesis. Era probable que tal motivo existiera, que fuera fcil de encontrar y, simplemente, todava nadie lo haba buscado. Para poner a prueba esta hiptesis haba que intentar detectar contradicciones o, cuando menos, pequeas discrepancias en los testimonios de Kartashov, Lola Kolobova y el mdico psiquiatra Mslennikov. Acababa de aparecer un nuevo testigo en potencia, aquel amigo de Bors que le haba recomendado al mdico. Alguna explicacin le habra dado el artista al pedirle ayuda. Nastia acarici la ilusin de una nueva hiptesis. -Dej puesto el contestador cuando se marchaba a Oriol? -Cmo no. Soy pintor, trabajo por libre, los clientes tratan conmigo directamente, sin intermediarios. Si dejara sus llamadas sin atender, perdera encargos interesantes. -De modo que, al volver del viaje, escuch mensajes de los diez das anteriores? -Por supuesto. -Y no haba ninguno de Vica? -No. Estoy seguro de que, si hubiera pensado estar fuera mucho tiempo, me hubiera avisado sin falta. Ya se lo he dicho, Vica cultivaba la ilusin de que haba alguien que se preocupaba por ella, que quera saber dnde estaba y cmo se senta. Porque no tuvo alguien as en su infancia. -Qu ha pasado con la casete? La ha borrado?

Nastia tena la total certidumbre de que iba a recibir una respuesta afirmativa y slo haba hecho la pregunta para cubrir el trmite. -Est en el cajn. Nunca borro las casetes, por lo que pueda pasar. -Qu, por ejemplo? -Por ejemplo, el ao pasado me ocurri lo siguiente: me llamaron de una pequea editorial para encargarme ilustrar una coleccin de chistes, me dejaron la direccin y el telfono. Cuando me llamaron, no estaba en casa. No les devolv la llamada, ilustrar los chistes no es lo mo, adems, en ese momento trabajaba para varios clientes, estaba muy ocupado. Pero poco despus un compaero caricaturista me mencion que estaba sin blanca, y yo me acord en seguida de aquella llamada. Encontr el mensaje en la casete le di las seas de la editorial y en paz. -As que la casete con los mensajes recibidos durante su viaje a Oriol est intacta? -S. -Vamos a escucharla -propuso Nastia. Algo se crisp en el rostro de Kartashov. O le haba parecido? -No me cree? Palabra de honor, en la cinta no hay mensajes de Vica. Se lo juro. -Por favor -dijo Nastia implacable. En ese instante, su anfitrin dej de caerle simptico y Nastia se puso en disposicin de combate. -A pesar de todo, vamos a escucharla. Entraron en la habitacin y, sin mayor dilacin, Bors sac del cajn la casete. La introdujo en la grabadora, puls el botn de reproduccin y le tendi uno de los dibujos que contena una carpeta que haba encima de la mesa. -Aqu tiene. Es el sueo que Vica soaba. Nastia estudi el dibujo mientras escuchaba las voces que sonaban en la grabadora. -Borka, no se te olvide que el 2 de noviembre, Lysakov cumple los cuarenta. Si no le felicitas, no te lo perdonar mientras viva... -Buenos das, Bors Grigrievich, soy Knizev. Por favor, llmeme en cuanto vuelva. Hay que hacer algunos cambios en la maqueta de la portada... -Kartashov, eres un hijo de puta! Qu pasa con ese coac que me debes desde la ltima partida?... -Boria, no te enfades. Estaba equivocada, lo reconozco. Perdname...

-Quin es? -pregunt rpidamente Nastia pulsando el botn de stop. -Lola Kolobova -contest Kartashov de mala gana. -Se haba peleado con ella? -No s cmo explicrselo... Es una vieja historia, y a veces se producen recadas. No tiene nada que ver con Vica. Se trata del marido de Lola. -Necesito que me lo cuente -insisti Nastia. -De acuerdo -suspir l-. Cuando Lola conoci al que sera su marido, le advert desde el principio que era un mujeriego. Despus de la boda, Lola se enter de que se la pegaba, y le doli mucho. Yo, tonto de m, aunque saba muy bien que no deba entrometerme, no paraba de darle consejos, de decirle que sera mejor que lo dejara. Para m l era un puetero mamarracho y Lolka me daba mucha lstima. Pero mis palabras le sentaban como un tiro, y para desquitarse tena que responderme con insultos a cada sugerencia ma de separarse del marido. Por ejemplo, que yo tena que ser impotente o marica para decirle esas cosas, o que simplemente senta envidia de su marido, que tena mujer y familia, y otras bobadas por el estilo. Todas esas conversaciones terminaban en peleas aunque luego hacamos las paces, faltara ms. -Y qu fue lo que le dijo la ltima vez? Por qu le peda perdn? -Dijo que aunque su marido era un donjun, al menos procuraba, en la medida de lo posible, ocultrselo, y que su comportamiento era mucho ms decente que el de Vica, que sin disimulos y sin el menor escrpulo se cepillaba a cualquiera que se le pusiera delante. -Dijo esto de su amiga ntima? -se asombr Nastia. Kartashov se encogi de hombros. -Mujeres... -contest vagamente-. Quin las entender jams? Sigamos escuchando. -Bors, soy yo, Oleg. Pensamos ir con toda la basca a Voronovo para celebrar all la Nochevieja. Si te apuntas, dmelo antes del 10 de noviembre, hay que reservar el hotel... -Borka, me he dejado en tu casa una caja de cerillas, y haba apuntado en ella un telfono muy importante. Si la encuentras, no la tires... -Boria, te echo mucho de menos. Besos, cario mo... -Y sta, quin es? -pregunt Nastia parando la cinta. -Una amiga. Kartashov le dirigi una mirada de desafo, esperando nuevas preguntas y ya

preparado para ponerse a la defensiva. -Seguro que no es Vica? -No es Vica. Si no me cree, tengo otras cintas con grabaciones de su voz. -Le creo -dijo Nastia sin sinceridad y volvi a poner en marcha la grabadora. Llamadas de clientes, amigos, de los padres de Bors, de mujeres... Y de repente una pausa. -Qu ha sido eso? -pregunt Nastia, que bruscamente par la grabadora, pues empezaba a reproducir el saludo del siguiente comunicante. -No lo s -contest Kartashov perplejo-. No me fij cuando escuchaba los mensajes. Sabr cmo es, enchufas el contestador y entretanto vas deshaciendo el equipaje o preparas la cena... Lo que ests haciendo te distrae y dejas de prestar atencin a lo que oyes. -Quin era el que haba llamado antes de la pausa? La tensin hizo que a Nastia le temblaran las manos. Comprendi que haba dado con una minscula pista. -Solodvnikov, mi compaero de promocin. -Y despus de la pausa? Bors puls el botn y escuch el mensaje hasta el final. -Es mi prima Tatiana. -Llmeles y pregunte cundo, en qu da y, si puede ser, a qu hora le haban telefoneado. Tiene que hacerlo ahora mismo. El pintor se sent al lado del telfono con docilidad, mientras Nastia volva a mirar el dibujo que reproduca la pesadilla de Vica Yerimina. -Todo es muy impreciso -le comunic Bors-. Ha pasado casi un mes, la gente empieza a olvidar los pormenores. Solodvnikov dice que llam a finales de la semana, el 21 o 22 de octubre, pero est seguro de que no fue ms tarde porque la noche del viernes 22 se march a Petersburgo. En realidad, su llamada estaba relacionada con el viaje, quera que le diera el telfono de un amigo comn que vive en Pter. En cuanto a mi prima, me llam porque haba visto por televisin a mi primera mujer, estaban entrevistando a la gente por la calle y tambin la pararon a ella. No recuerda en absoluto qu da era pero dice que fue corriendo a llamarme en cuanto termin el programa, quera decirme que Katia estaba en Mosc de nuevo. -Tan importante es que sepa que su primera mujer est de nuevo en Mosc?

-Ver, Yekaterina tiene un carcter complicado. Es una chica sin sustancia y algo veleta, me echa la culpa de todas sus desdichas, no me perdona el divorcio y le da por amargarme la vida lo mejor que puede. La ltima vez, por ejemplo, no tuvo inconveniente en pasar un da entero, el da con su noche, sentada en el rellano de arriba para espiarme, para ver si de mi piso sala alguna mujer, y cuando la vio se le acerc y le cont de m unas barbaridades que ponan los pelos de punta. -La mujer con la que habl su ex... fue Vica? -No -contest Kartashov de prisa. Algo demasiado de prisa, anot mentalmente Nastia. -Quin entonces? -No fue Vica -pronunci recalcando cada slaba Bors, mirndola a los ojos-. Quin fue en concreto, no tiene por qu interesarle. -Recuerda su prima el ttulo del programa que la hizo llamarle? -Navegando a la deriva, en la cuarta cadena. Nastia reflexion. Haba que requisar la casete, eso era evidente. La pausa poda deberse a dos causas: el comunicante oy la seal, decidi no decir nada y se qued callado sin colgar el telfono, o bien alguien borr la grabacin. En el primer caso, la pausa no aportaba novedad alguna para la investigacin; en el segundo, le proporcionaba serios motivos para sospechar que Bors Kartashov haba borrado el mensaje, y no se poda descartar que el mensaje en cuestin se lo hubiera dejado la propia Yerimina o que estuviera relacionado con su muerte. El Buuelo le haba advertido de que el asesinato de Vica poda tener que ver con los negocios de la mafia, la cual, como era bien sabido, contaba con los servicios de los mejores abogados, por lo que sera un error imperdonable llevarse la casete sin ms, pues cualquiera podra acusar a la polica de haber borrado el mensaje para implicar a Kartashov. Tena que cumplir con las formalidades y obtener el mandato judicial para incautarse de la prueba. Pero cmo hacerlo? Si Bors le deca la verdad, cosa que Nastia dudaba mucho, podra volver a la maana siguiente con el mandato y acompaada de testigos. Y si estaba involucrado en el asesinato y la pausa de la cinta tena algo que ver con esto? Cualquiera saba, qu cinta y en qu estado iba a encontrar aqu al da siguiente. Y sin embargo, tena que hacerse con ella, pues si la grabacin hubiera sido borrada, en la cinta tampoco se oiran los ruidos de fondo, que habran quedado grabados si alguien simplemente hubiese esperado en silencio, sin colgar el auricular. Eran los expertos a los que corresponda dar respuesta a la pregunta sobre la naturaleza de la incomprensible pausa. Qu hacer? Mir el reloj: la una y media. En su interior anid la loca esperanza de que a esa hora Andrei Chernyshov pasase por casa para dar de comer a su perro. Y si era cierto?

Nastia tuvo suerte. El hijo de siete aos de Andrei le inform puntillosamente de que pap le haba prometido venir a la una para dar de comer a Kiril y sacarlo a pasear. Era la una y pico, de modo que pap estaba al llegar porque, si hubiese decidido no ir a casa, habra llamado para explicarle qu bolsas y qu tarros contenan la comida del medioda del perro. Nastia dej al chaval el nmero de Kartashov y le pidi que le dijera a pap que la llamara en cuanto llegase. -Hbleme de aquel amigo suyo que le recomend al mdico -requiri Nastia. -La verdad es que le conozco poco. Nos encontramos en una fiesta, fue l quien entabl la conversacin, me cont que se dedicaba a negocios editoriales aunque en su da haba estudiado medicina, por lo que tena muchos amigos mdicos, y me dijo que si un da me viera afectado por algn problema de salud, me echara una mano encantado. Me dio su tarjeta. sa fue toda nuestra amistad. -Necesito sus datos. Conserva su tarjeta? Mientras Bors rebuscaba entre las hojas de su agenda, Nastia volvi a mirar el dibujo de las cinco rayas, rojas como la sangre. -Dgame una cosa, Bors, por qu ha dibujado la clave de sol con el color verde manzana? -Vica as la haba soado. A m tambin me extra pero ella insisti mucho, dijo que en todos los sueos la clave de sol apareca de color verde claro, siempre. Aqu est, ya la tengo! Tendi a Nastia la tarjeta de Valentn Petrvich Kosar en la que figuraban los nmeros de telfono de su casa y de su consulta.

CAPTULO 3
Nastia escrut las caras de los jvenes reunidos en el aula. Los quince estudiantes de la academia de Mosc, vestidos de uniforme, con el pelo cortado casi al rape e impecablemente afeitados, le parecan todos iguales. El da anterior haba dado una clase prctica para otro grupo del mismo curso y no encontr a nadie cuyo modo de pensar estuviese a la altura del problema nmero 60. Dedic los primeros diez minutos a un rpido resumen del material terico, despus de que traz sobre la pizarra el croquis de un accidente de trfico. -Tomen nota: la declaracin del conductor... las declaraciones de los testigos A... B... C... D... Su cometido: explicar las causas de las discrepancias entre las declaraciones de los testigos y determinar cules se acercan ms a la realidad de los hechos. Tienen hasta el descanso. Durante la segunda hora analizaremos las respuestas.

Cuando son el timbre anunciando el recreo, Nastia sali al rellano de la escalera, donde estaba permitido fumar. Se le acercaron algunos estudiantes de su grupo. -Trabaja en Petrovka? -pregunt un chico muy bajito al que Nastia le sacaba la cabeza. -S, en Petrovka. -Dnde ha estudiado? -En la universidad. -Qu graduacin tiene? -segua indagando el renacuajo. -Comandante. Por unos instantes se instal el silencio. Luego otro estudiante, un rubio corpulento con una cicatriz apenas visible que le cruzaba una ceja, se uni a la conversacin. -Se viste as adrede, para que nadie lo adivine? La pregunta desconcert a Nastia. Saba que, tal como sola vestirse, aparentaba muchos menos aos que sus treinta y tres. Aunque ese da, en lugar de los tejanos de rigor, llevaba una falda recta y formal, y haba sustituido la camisa de franela y el grueso jersey por un cisne de lana blanco y una chaqueta de cuero, segua pareciendo una chiquilla, con la cara sin maquillar y la larga melena rubia recogida en una coleta. Nada ms lejos de su intencin que esforzarse por parecer ms joven, se vesta simplemente de manera que le permitiera sentirse ms cmoda. Maquillarse le daba pereza y ordenar su cabello largo en un complicado peinado hubiera sido un disparate, ya que siempre andaba luciendo tejanos y bambas. Por otra parte, Nastia no se pondra por nada del mundo otra clase de ropa, ms seria. Primero, porque hacia la noche casi siempre tena las piernas hinchadas, debido a que, por lo general, llevaba una vida sedentaria y tomaba demasiado caf. Segundo, padeca de mala circulacin y, como consecuencia, era muy friolera; los tejanos, camisas y jerseys le permitan estar cmoda y calentita, y para Nastia era lo nico que contaba. Pero sera cuando menos ridculo ponerse a explicarle todo esto al rubio. -Que adivine qu? -contest con otra pregunta. -Que... que es... -El estudiante rubio pens un segundo y se ech a rer-. Vaya planchazo, qu idiota soy! Bien por el muchacho -aprob Nastia para sus adentros-. ste discurre. Es cierto, sera absurdo empearse en vestirse de modo que todo el mundo supiera a primera vista cul es tu oficio. Teniendo en cuenta que en el nuestro convendra aprender a ser un camalen: hoy tienes treinta y cinco, y maana, veintisiete. Si en este grupo no hay nadie mejor, pedir que para el perodo de prcticas nos manden a ste. Por lo menos, es capaz de reconocer sus errores y de echarse atrs a tiempo, que ya es

algo. Al terminar el descanso, Nastia entr en el aula y not que el corazn le lata aceleradamente. De ao en ao, cuando le tocaba escoger al estudiante que ira a pasar las prcticas con ellos, la esperanza de encontrar la perla escondida en medio de un pajar y el temor de pasarla por alto la ponan nerviosa. Ech una ojeada a la lista del grupo y procedi a escuchar respuestas. Eran las de siempre, moderadamente correctas pero las ms de las veces superficiales, que no se apartaban del resumen del suceso que Nastia haba expuesto a los estudiantes al inicio de la primera hora. Daban la impresin de no haber prestado atencin a la clase terica y de no haber ledo el libro de texto. Ni que estuvieran cumpliendo una condena en el presidio -pens Nastia, molesta de tanto escuchar respuestas desganadas y aburridas-. Ni que esto fuera un trabajo de esclavos. Acaso alguien les ha forzado a ingresar en la academia? Han venido a estudiar aqu por su propia voluntad, han superado las pruebas de selectividad, han ido cumpliendo con la educacin fsica, han ido aprobando los exmenes. Y ahora, de repente, parece que todos esos estudios no les han servido de nada. Y pensar que dentro de seis meses, ese "retn" se incorporar a la polica de Mosc. El favor que nos hacen... -Meschernov, su respuesta, por favor. Faltaban ocho minutos para el final de la clase. Nastia ya haba decidido que no encontrara a nadie mejor que el rubio de la cicatriz, el de la autocrtica. Iba a escuchar su respuesta y, siempre que demostrara ser capaz de ligar cuatro palabras, dara la eleccin por consumada. No era nada del otro mundo, desde luego que no, pero se le podra entrenar y ensear algunas cosas. -Lo ms probable es que aqu las particularidades psicolgicas no tengan nada que ver -habl Meschernov-. Los testimonios de los testigos difieren entre s porque se les ha sobornado y dicen lo que les han ordenado. A Nastia le subieron los colores a la cara. Sera posible? Sera posible que hubiese encontrado su perla, al muchacho que haba sabido salirse del estrecho marco del prembulo terico y buscar la solucin del problema en un plano completamente diferente? Ay, qu suerte! Luchando por controlar su voz, para que no delatase su alegra y ansiedad, le pregunt: -Para qu cree usted que lo habrn hecho? -Por ejemplo, para enredar y alargar la investigacin. El conductor poda representar un estorbo para alguien, y se ha querido limitar la libertad de sus movimientos por todos los medios. El planteamiento del problema nos dice que la vctima ha fallecido, verdad? Entonces, es casi seguro que el encausado ha firmado un documento que le obliga a no abandonar la ciudad. Unas declaraciones testimoniales tan contradictorias provocaran que la investigacin se prolongase hasta el da del juicio final, y esto sera una garanta de que el conductor culpable no saliese de la ciudad. Y mucho menos del pas.

Magnfico! Has hecho algo ms que resolver el problema nmero sesenta. Has demostrado que tienes buena imaginacin, no hay ms que ver esta tremenda historia que te has inventado sobre la marcha. Y encima te acuerdas de las clases de criminologa y de que existe el cdigo penal. Muy inteligente! -Gracias, Meschernov, puede sentarse. La clase ha terminado. Faltan dos minutos para el recreo y, a modo de despedida, voy a decirles algo. Los conocimientos de su grupo producen una impresin penosa. Para la graduacin faltan seis meses, de los cuales uno estar dedicado a las prcticas y otro a la tesina. Difcilmente podrn mejorar, no les queda apenas tiempo. No dudo de que se prepararn bien para los exmenes del Estado, de que lo aprendern todo y aprobarn. Pero la pereza mental es un vicio peligroso. Por desgracia, en su mayora, ustedes incurren en este vicio. Tal vez no todos aspiren a convertirse en buenos inspectores o jueces de instruccin y lo nico que pretenden es conseguir el diploma de jurista y las estrellas de teniente. No me refiero a estos estudiantes. Pero los dems deben tener en cuenta que si pensar les da pereza, no conseguirn nunca nada y no podrn resolver los crmenes. Buenos das. Una vez en el pasillo, Nastia alcanz a Meschernov, que se diriga a la cantina, y le cogi del codo. -Espere un momento, Meschernov. Tiene ya el destino para las prcticas? -Distrito Norte, la comisara Timirizev. Por qu? -Qu le parecera hacer las prcticas en la PCM, en el Departamento de la Lucha Contra los Crmenes Violentos Graves? Meschernov se qued inmvil, los ojos levemente entornados clavados en Nastia. Daba la impresin de estar reflexionando intensamente, sopesando todos los pros y los contras. Luego asinti brevemente con la cabeza. -Me parecera muy bien si eso es posible. Pero en el Departamento de Alumnado ya han formalizado todos los destinos. -Yo me encargar de esto. Lo nico que necesito es su conformidad. -Estoy de acuerdo. Pero por qu lo hace? Por segunda vez en dos horas, este chico pona a Nastia en un aprieto. Ya veo que no eres un chaval corriente, amigo -pens turbada-. Cualquier otro en tu lugar no cabra en s de contento, dira que s sin pensarlo ni un segundo. T, en cambio, tienes que hacer cbalas, echar no s qu cuentas, plantear preguntas. Creo que sers un buen detective. Ha sido una suerte dar contigo. -Nosotros, como todo el mundo, andamos escasos de personal -le contest a Meschernov-. Toda ayuda nos parece poca. Y si contamos con un estudiante en prcticas que es un joven espabilado, miel sobre hojuelas; aunque slo est con

nosotros un mes. -Me cree espabilado? -pregunt el muchacho sonriendo-. Es agradable orlo. Despus de que nos ha puesto verdes a todos... Y la comandante de polica Anastasia Kamnskaya sinti vergenza. *** -Te he despertado? -La voz de Andrei Chernyshov reson en el auricular. Nastia encendi la luz y mir el reloj, faltaban cinco minutos para las siete. Faltaban cinco minutos para que sonara el despertador. -S, me has despertado, sdico maldito -gru ella-. Me has robado cinco minutos de mi precioso sueo. -Nunca entender cmo puedes vivir as, Nastasia. Me he levantado hace una hora, he sacado a pasear a Kiril, he hecho mis ejercicios al aire libre, ahora me encuentro lleno de fuerzas y fresco como una rosa, y t all, roque. De veras estabas durmiendo todava? -Claro que s. -Entonces, perdona. Ests despierta del todo? En condiciones para recibir informacin? -Adelante. Nastia se apoy en el codo, encontr una postura cmoda y se coloc el telfono sobre el pecho. -Pues escucha. Primero, el programa de la cuarta cadena Navegando a la deriva fue emitido el 22 de octubre a las 21.15 horas y termin a las 21.45. Segundo, la madre de Victoria Yerimina era, en efecto, alcohlica pero a Vica no la mandaron al orfanato porque tuvieran que someterla a la desintoxicacin forzosa sino porque haba sido condenada por el artculo ciento tres, por homicidio con alevosa. Es cierto que la sentencia inclua el tratamiento forzoso de su alcoholismo. Tambin es verdad que muri a causa de una intoxicacin de alcohol industrial pero no fue en un centro mdico-laboral sino en una penitenciara de alta seguridad. -Por qu de alta seguridad? No era su primera condena? -Era la segunda. La primera vez haba sido encarcelada por un robo. Por cierto, Vica naci en la prisin, mientras la madre cumpla aquella primera condena. En el orfanato no queda apenas nadie del personal de entonces pero tienen una educadora que lleva trabajando all muchos aos. Sostiene que no le dijeron la verdad a Vica para ahorrarle un nuevo trauma. Ya tena suficiente con saber que su madre era alcohlica. Y que muri de esa forma tan horrible. Ahora, tercero, lo

peor de todo. Ests preparada? -Estoy preparada. -Valentn Petrvich Kosar, quien disfrutaba de numerosas amistades en el mundo de la medicina, ha fallecido. -Cundo?! -Agrrate, Nastasia, creo que nos hemos metido en un buen berenjenal. A Kosar le atropell un coche. No hubo ni testigos ni declaraciones, no hubo nada. El cuerpo se hallaba tendido en la calzada, lo encontr un automovilista que pasaba por all. Lleva el caso la comisara del distrito Suroeste. De momento no conozco detalles, pienso acercarme por all hoy mismo. -Espera, Andriusa, espera -dijo Nastia haciendo una mueca de dolor y apretando la mano libre contra la sien-. Tengo una verdadera empanada mental, no entiendo nada. Cundo muri Kosar? -El 25 de octubre. -Necesito pensarlo. Date una vuelta por el distrito Suroeste, yo ir al despacho, informar al Buuelo, luego pasar a ver a Olshanski. Nos vemos alrededor de las dos. Qu te parece? -Dnde? -Supongo que querrs dar de comer a Kiril al medioda. -Bueno... me gustara, por supuesto. -Recgeme a la una y media frente a la estacin de metro Chjov, iremos a tu casa, le dars de comer al chucho y luego lo sacaremos a pasear. Sabes, tengo la impresin de que correteamos de un lado a otro sin rumbo fijo, llamamos a las puertas y ni nosotros mismos entendemos qu es lo que buscamos. Basta ya de ajetreos, ahora toca sentarnos y pensar un rato. Ests de acuerdo? -Quin lo sabr mejor que t, es de ti de quien dicen que eres un ordenador andante, no de m. Hasta ahora he sido para ti algo as como el chico para todo. -Pero qu dices? -se espant Nastia-. Ests enfadado conmigo? Andrei, bonito, si me he expresado mal... -Djalo, Nastasia, uno ya no puede decirte nada. Tu sentido del humor no es nada madrugador, t ya ests despierta y tu sentido del humor sigue planchando la oreja. A la 1.30, el metro Chjov. Hasta luego. Nastia devolvi el telfono a su sitio y, desmadejada, arrastrando los pies, se dirigi al cuarto de bao. El alma se le caa a los pies. Haca unos das haba descubierto cierto algo, que ahora iba creciendo y consolidndose por das, pero no tena ni la

ms remota idea sobre lo que tena que hacer con ese algo. *** A medida que pasaban los das, Vctor Alexyevich Gordyev se estaba volviendo ms hurao. Su cara, de ordinario redonda, estaba demacrada y griscea, sus movimientos eran cada vez ms lentos, la voz, ms seca. Con creciente frecuencia, todo lo que tena que decir a un interlocutor era eso es, eso es, lo cual significaba que, una vez ms, en lugar de escuchar lo que le explicaban, estaba absorto en sus pensamientos. Cuando celebraba las reuniones operativas matutinas apenas oa lo que l mismo deca, ocupado como estaba en escrutar los rostros de sus subordinados mientras pensaba: Es ste? O se? O aquel de all? Cul de ellos? Crea que ya saba cul de los inspectores se haba pasado al mundo del crimen pero que se negaba a admitirlo. Al mismo tiempo, si no era se en quien estaba pensando, entonces sera algn otro, y la idea resultaba todo menos reconfortante. Gordyev trataba igual a todo el mundo y, fuese quien fuese el traidor, descubrirlo le causara el mismo padecimiento. Se debata entre deseos contradictorios: por un lado, le hubiese gustado compartir sus sospechas con Kamnskaya pero, por otro, involucrarla no le pareca conveniente. No caba duda, Nastasia era inteligente, observadora, tena buena memoria y una mente lcida, resultara mucho ms fcil aclarar las cosas si contase con su ayuda. Pero al mismo tiempo, Vctor Alexyevich era consciente de que, si le hablaba de sus sospechas, luego a ella le sera muy difcil tratar con ese hombre, colaborar y discutir con l cualquier asunto, por ajeno que fuese a su trabajo. Adems, Nastia podra delatarse y alertar al traidor, quien por el momento estaba seguro de encontrarse a salvo. Durante la reunin no le pregunt a Nastia sobre el estado de la investigacin del asesinato de Yerimina. Ella supo interpretarlo correctamente, regres a su despacho y se arm de paciencia esperando que el jefe la invitara a pasar. No haban transcurrido ni diez minutos cuando Gordyev llam por el telfono interior y dej caer una sola y breve palabra: Ven. -Vctor Alexyevich, le pido su autorizacin para que Misha Dotsenko hable con ese hombre. Nastia tendi a Gordyev una cuartilla sobre la que haba anotado los datos de Solodvnikov y las preguntas que requeran respuestas lo ms exactas posible. Misha Dotsenko tena tal habilidad para trabajarse la memoria de la gente, suscitando asociaciones de ideas, que a veces con su ayuda un testigo llegaba a acordarse, con precisin de minuto, de los detalles ms nimios de sucesos acaecidos haca muchsimo tiempo. Nastia confiaba en que Misha conseguira establecer la hora a la que Solodvnikov haba llamado a su compaero de promocin Bors Kartashov. Este dato permitira definir con exactitud el intervalo de tiempo en el cual haba sido grabado el mensaje que faltaba de la cinta.

-De acuerdo. Qu ms? -Tambin hay que volver a interrogar al psiquiatra a quien haba consultado Kartashov. Tengo que hablar con l yo misma. -Por qu? -Porque he sido yo quien ha entrevistado a Kartashov, me acuerdo de todos los detalles de la conversacin y, para detectar divergencias entre las declaraciones de ambos, tengo que ser yo tambin quien hable con el mdico. En cualquier caso, lo que me ha contado Kartashov difiere mucho de lo que recoge el protocolo del interrogatorio del doctor Mslennikov. -Sospechas en serio de ese pintor? -Muy en serio. Adems, esta hiptesis no es peor que las otras. La comprobacin de las primeras dos ha llevado tres semanas. Estoy de acuerdo con que aquellas dos hiptesis eran ms trabajosas. Segn los datos del DVYR, ninguno de los clientes extranjeros de Yerimina se encontraba en Mosc a finales de octubre, con la nica excepcin del ltimo, el holands, pero Olshanski no pone en duda su coartada. De todas formas, no podemos comprobar a fondo actos irracionales realizados en estado de psicosis aguda. No queda ms remedio que esperar que alguna informacin aflore por casualidad pero es muy posible que nos jubilemos antes de que eso ocurra. Sin embargo, no acabo de creerme la historia del trastorno mental de Yerimina. Vctor Alexyevich, tengo motivos para pensar que no estaba enferma y que su sueo robado es una patraa. -Y el motivo? Si Kartashov est involucrado, cul es su motivo? -No lo s. Y quiero intentar averiguarlo. Pero nos resulta difcil hacer algo mientras trabajamos solos, yo y Chernyshov. Avanzamos pasito a pasito. -A m me parece que no avanzis en absoluto -gru Gordyev-. Todo ese tantear, comprobar, dar palos de ciego y... qu habis obtenido? Ni para un alivio. Te has puesto en contacto con la comisara del distrito donde viva Yerimina? -Bueno... en realidad... -balbuce Nastia. Quien estuvo desde el principio a cargo de la bsqueda de la desaparecida Yerimina en la Comisara era el capitn Morzov, por lo que le encargaron tambin colaborar con el grupo que investigaba el asesinato. En los primeros das, Nastia intent confiarle algunas tareas pero Morzov le explic en trminos que no podran ser ms claros que, adems de ese asesinato, perpetrado, por cierto, en un lugar desconocido y, probablemente, en otro distrito de Mosc o en sus afueras (Morzov, slo estaba obligado a ocuparse de crmenes cometidos en su circunscripcin), tena que investigar dieciocho atracos, dos decenas de robos de coches, una infinidad de asaltos a mano armada, peleas y unos cuantos asesinatos sin resolver, de los que Petrovka se haba desentendido y que le tocaba apaar mal que

bien a l slito. Los cometidos que Nastia le encomendaba a Morzov los cumpla sin ganas, sin prisas y de aquella manera. En cambio, demostr una rara habilidad para darle esquinazo, de modo que encontrarse con el capitn no le resultaba nada fcil. Pasados tres o cuatro das, Nastia dej de buscarlo, y a partir de entonces ella y Chernyshov apechaban con el descomunal trabajo solos. Pero Kamnskaya nunca haba sido ni quejica ni acusica, por lo que se limit a mascullar algo ininteligible por toda respuesta a la pregunta del jefe. -Ya veo -murmur el Buuelo, que haba comprendido el problema al instante-. Tendr que llamar a la comisara y meterles un varapalo. Pon a Morzov a trabajar, no te andes con miramientos. Cualquiera dira que tiene ms trabajo que Chernyshov! Pasado maana viene el estudiante, te ayudar. No tengas inconveniente en utilizar a nuestros chicos. Lo nico que te pido es que lo hagas a travs de m. Entendido? A travs de m exclusivamente. Soy el jefe, soy quien reparte tareas, y punto. No tengo por qu rendirle cuentas a nadie. T, en cambio, no podrs darles la callada por respuesta si se ponen a hacer preguntas, a que no? -As es, no podr. Creeran que se me han subido los humos. -Eso es, eso es -cabece el coronel pensativo. Nastia comprendi que volva a olvidarse por unos segundos de la conversacin, se levant de la mesa y recogi sus apuntes. -Puedo irme, Vctor Alexyevich? -medio anunci, medio pregunt ella. -Eso es, eso es -repiti Gordyev, y de repente dirigi a Nastia una mirada extrasima y en voz muy baja le dijo-: Ten mucho cuidado, Stsenka. Eres la nica que me queda. *** A diferencia de Gordyev, el juez de instruccin Olshanski se deshizo en sonrisas al saludar a Nastia pero puso trabas a la mayor parte de sus requerimientos. Nastia tena pocas dudas en cuanto a las causas de su hostilidad. Durante la primera semana de incoar la causa del asesinato de Yerimina, los que trabajaban con el juez eran Misha Dotsenko y Volodya Lrtsev. Mientras Konstantn Mijilovich trataba a Dotsenko con indiferencia, Lrtsev era uno de sus favoritos, por lo dems, merecidamente. A Olshanski y Lrtsev les una tambin una amistad personal, cada uno haba estado varias veces en casa del otro, y sus mujeres eran buenas amigas. Cuando, haca un ao y medio, la mujer de Lrtsev y su nio recin nacido murieron de sobreparto, y Volodya se qued solo con su hija de diez aos, fueron los Olshanski quienes le ayudaron a superar el dolor y a encauzar ms o menos otra vez su vida. Pero la muerte de la mujer no haba cambiado slo la vida privada de Lrtsev. Tambin afect a su rendimiento. Volodya ya no era capaz de entregarse al trabajo

por completo y de currar de sol a sol, tal como lo haba hecho antes. Ahora tena ms preocupaciones y dolores de cabeza, el tiempo le cunda mucho menos porque durante el da trataba de resolver algunos problemillas del piso y de la compra, pasar por casa para comprobar que todo estaba en orden, marcharse antes para controlar a la hija mientras sta haca los deberes y prepararle todas las comidas para el da siguiente. Los colegas se mostraban compasivos ante su dolor y le perdonaban muchas cosas; y ms teniendo en cuenta que lo que se resenta de sus cuitas era el volumen del trabajo desempeado pero en absoluto su calidad. No obstante, Konstantn Mijilovich Olshanski, que tomaba muy a pecho todo cuanto concerna a su amigo, se ofenda con la menor alusin al hecho de que en ocasiones el rendimiento laboral de Volodya ya no era lo que haba sido. Nastia no se senta nada feliz con el papel de chivo expiatorio que le haba tocado interpretar en esta ocasin. -Las conclusiones peritales de la cinta no estn listas todava -le anunci Olshanski nada ms cruzar ella el umbral. Nastia se haba llevado de la casa de Kartashov, adems de la ltima casete, tambin las dos anteriores, que contenan mensajes grabados, fuera de toda duda, por la propia Vica, y haba pedido al juez de instruccin remitir al experto sus preguntas sobre la naturaleza de la inexplicable pausa y sobre si en la ltima cinta haba grabaciones de una voz idntica a las muestras nmero 4, 11 y 46 de las dos casetes anteriores. Si decida desconfiar de Kartashov, desconfiara de l totalmente, decidi Nastia. Por consiguiente, haba que comprobar cada detalle, empezando por el principio. Al orle decir que las conclusiones peritales no estaban disponibles todava, dej escapar un suspiro de desilusin. -Lstima. Contaba con tenerlas ya. Pero da lo mismo, Konstantn Mijilovich, hay que seguir investigando a Kartashov. -Estoy de acuerdo -asinti Olshanski inclinando la cabeza-. Alguna propuesta? -Varias. En primer lugar, hay que volver a interrogar a esa amiga de Yerimina, Kolobova, y al psiquiatra. Luego, hablar otra vez con los padres de Kartashov y con todos aquellos que fueron interrogados al comienzo de la investigacin. Haba estado a punto de decir: Con todos aquellos a los que haba interrogado Lrtsev, pero se mordi la lengua a tiempo. El juez de instruccin torci el gesto. -Adnde pretendes ir a parar con estos interrogatorios? Hazme el favor, explcame qu preguntas vas a hacerles que no se les hayan hecho antes? Las preguntas sern las mismas pero mucho me temo que las respuestas sean diferentes, dijo Nastia para su capote pero volvi a contenerse. -El caso est en punto muerto -continuaba entretanto el juez-, sin novedades de

ningn gnero, aunque t no paras de crear apariencias de actividad y vuelves a hacer una y otra vez lo que ya ha sido hecho. Dnde est tu famosa capacidad analtica? Con la de cosas que me han contado de ti, con la de elogios que he odo, no acabo de ver por ninguna parte tus dotes excepcionales. Como detective eres comn y corriente, del montn. As que seamos claros, Kamnskaya. Puedes tomar a mal lo que te he dicho pero est basado rigurosamente en mis observaciones. Si hay algo que he pasado por alto, la culpa es enteramente tuya. Te lo he advertido, no?, que no se te ocurra jugar a secretitos. Venga, confiesa de una vez, qu es lo que me ocultas? La paciencia de Nastia haba llegado a su lmite. No, no soy Greta Garbo -pens-. Nunca podra ser actriz. Slo puedo ser yo misma, soy incapaz de fingir ms de cinco minutos. Decidi decir la verdad. -Konstantn Mijilovich, los protocolos de los primeros interrogatorios son una chapuza de la peor especie. Comprendo lo desagradable que le resulta orlo, s que Lrtsev es su amigo ntimo. Crame, hace varios aos que le conozco, le tengo en gran estima y me merece mxima confianza y afecto. Pero en la situacin actual, las emociones, ya sean suyas o mas, entorpecen el curso normal de la investigacin. Hemos de reconocer que Lrtsev tena prisas, que quera hacer las cosas en el menor tiempo posible y que su trabajo es una chapuza que necesitamos deshacer y rectificar. Como consecuencia, se ha desperdiciado un tiempo que pudo haber sido aprovechado mucho mejor. Qu importa, pues? Acaso tenemos que darnos de cabezazos contra la pared? Lo hecho, hecho est. Volodya tiene una vida difcil, hagamos la vista gorda y procuremos enmendar lo enmendable. Aunque hay cosas que ya es tarde reparar. Se lo ruego encarecidamente, no haga la vista gorda, no finja que todo est como debe estar. Usted, mejor que nadie, puede apreciar que los protocolos de los interrogatorios estn por debajo de la mnima. Es un juez de instruccin con experiencia, es imposible que no se haya dado cuenta. Quiere un ejemplo? -No. Soy un juez de instruccin con experiencia y soy capaz de verlo yo solo. Pero, Anastasia, hazme el favor, dejemos que esto quede entre nosotros. No te prometo que me anime a hablar con Lrtsev pero si alguien tiene que hacerlo, ms vale que sea yo. No le digas nada a Gordyev, quieres? Tena que haberles interrogado a todos yo mismo, nada ms ver estos condenados protocolos, pero confi en Volodka; que le zurzan, maldita sea. Pens que no sera posible que se le hubiese escapado algo importante. Tienes alguna idea de cuntas causas tengo abiertas en este momento? Veintisiete. Cmo iba a poder interrogar a toda esa gente por segunda vez! En pocos instantes, Olshanski pareci haber envejecido. Su deslumbrante sonrisa se haba apagado y la desesperacin le empa la voz. -A qu vena entonces oponerse a la segunda ronda de interrogatorios que le propuse? -pregunt Nastia en voz baja-. Se daba cuenta de que yo tena la razn.

Quera salvaguardar la reputacin de Lrtsev? -Y t qu habras hecho en mi lugar? No querras proteger el buen nombre de un amigo? Que los funcionarios de las fuerzas del orden pblico se rijan slo por los intereses de la causa slo ocurre en las pelculas. Somos humanos, cada cual tiene sus problemas, una familia, padece enfermedades y, por cierto, incluso se deja llevar por los sentimientos. Por el amor, entre otras cosas. Sabes una cosa? Buscarse problemas es mucho ms fcil que resolverlos. Bien, pues, Anastasia, hagamos las paces y pongmonos a trabajar. Quin llevar a cabo los interrogatorios? -Chernyshov, Morzov y yo. Tal vez tambin Misha Dotsenko. -Morzov? Quin es? -Trabaja en la comisara Perovo, es el distrito del domicilio de Yerimina. Colabora con nosotros. -Morzov, Morzov... -musit el juez pensativo-. Este nombre me suena... Espera un momento, cmo se llama? No es Yevgueni, por casualidad? -S, Yevgueni. -Un fortachn con la cara coloradota y la nariz un poco as, como aguilea? -Ese mismo. Le conoce? -No es que le conozca mucho pero alguna vez he tratado con l. Te las har pasar moradas. -Por qu? -Es un borrachn y un gandul como pocos. Y al mismo tiempo un credo. Piensa que es el nico que se mata trabajando y que nosotros aqu no damos ni golpe. Aunque todo esto es puro mal genio, en realidad no es nada tonto y sabe lo que hace... cuando hace algo, claro est. Lo normal es que se las ingenie para escurrir el bulto. -Ya me las apaar, Konstantn Mijilovich, no tengo mucha eleccin. Usted mismo acaba de decirlo, esto no es una pelcula sino la vida pura y dura. Dnde voy a encontrar veinte inspectores espabilados, que hagan en una escapada lo que se les ordene, que recaben en un solo da cuanta informacin sea precisa y se la traigan por la noche al investigador para que pueda formarse una opinin lo ms completa posible? Esas cosas no ocurren, usted lo sabe mejor que nadie. Nosotros vamos recogiendo migajitas, granito a granito, vamos a paso de tortuga, avanzamos poquito a poco. Pero yo me dedico nicamente a este asesinato, no llevo otros casos. Mire la de expedientes que tienen que investigar otros, todos al mismo tiempo. As que hasta el gandul de Morzov me ser de ayuda. No me meta miedo. -Pero si slo te lo deca porque ha salido en la conversacin...

*** Al salir de la Fiscala de Mosc, Nastia se encamin hacia el metro. Le haba producido un gran alivio el poder discutir con Olshanski sobre Lrtsev y as reducir la creciente tirantez de sus relaciones con el juez de instruccin. Pero a pesar de esto senta tristeza. No habra podido decir quin le inspiraba ms lstima en esos momentos: Lrtsev, Olshanski o ella misma. *** Entre las suaves tinieblas del bar, tres hombres mantenan una charla tranquila. Uno beba agua mineral; los otros dos, caf con algn licor. El ms joven haba rebasado la cuarentena, el mayor tena sesenta y tres aos cumplidos; los tres parecan gente respetable y su porte rezumaba dignidad. Ninguno fumaba, cuidaban su salud, y ninguno elevaba la voz. -Qu hay de lo nuestro? -pregunt el de la edad intermedia de los tres, un hombre corpulento de facciones distinguidas que luca un caro traje ingls. -Dispongo de datos merecedores de toda confianza, segn los cuales nuestro hombre tomar parte en la investigacin del caso. De manera que no tienen por qu preocuparse, no se producirn nuevos fallos -le contest el hombre mayor, bajito, de cara surcada por arrugas y ojos claros y penetrantes. Por supuesto, tena nombre y apellido, pero por alguna razn sus comensales nunca hacan uso de ellos, optando por llamarle simplemente Arsn. -Confo en usted -intervino en la conversacin el ms joven de los presentes, fornido, feo, con los dientes superiores protegidos por fundas de hierro-. No me gustara perder gente, tengo un equipo de primera. -Qu te crees que eres para tu famoso equipo, su padrino Chernomor (1)? -se regode Arsn-. No temas, to Kolia, a tus chicos nadie les tocar un pelo mientras se porten bien. (1) Fortachn malvado a la cabeza de un ejrcito de forajidos, protagonista de un cuento de inspiracin folklrica de A. S. Pushkin, quiz ms conocido en Occidente en su versin operstica, Rusln y Ludmila, de M. Glinka. (N. del T.) El hombre de dientes de hierro sonri. Tena una sonrisa peculiar, que traa al recuerdo las barras de labios de tinte por contacto: la barra poda ser de color amarillo limn o de un verde ponzooso pero, una vez aplicada, produca un tono frambuesa o un delicado lila. Daba la impresin de que el to Kolia adosaba a su cara la sonrisa de alguien valiente y seguro de s mismo pero, al adherirse a sus labios, esa sonrisa transparentaba desconfianza y suspicacia. -Esto aparte -dijo el hombre del traje ingls, que se empeaba en meter baza-, cul es la situacin de nuestro asunto?

-La cosa est prcticamente parada, as que no se caliente ms la cabeza -dijo Arsn torciendo el gesto desdeoso-. La nia, por ms que revuelva, no avanza ni un palmo; por cada paso que da hacia adelante tiene que dar otros dos atrs. Que siga currndose el folio, para eso le pagan, se ponga como se ponga, est a aos luz de la verdad. -Y si se acerca? -Para eso tenemos a nuestro hombre pegadito a su vera, para que la controle. En cuanto se meta donde no la llaman, le pararn los pies y se nos avisar sin mayor dilacin. Ha pasado casi un mes y no ha sucedido nada grave. Tenemos que aguantar hasta el 3 de enero. Si antes del 3 de enero no encuentran nada a lo que agarrarse, el caso quedar parado, le darn carpetazo al asunto y entonces seguro que ya nadie har nada ms. Tienen trabajo para dar y tomar. No pueden permitirse ocuparse de casos cerrados. -Habr necesidad de que intervengan mis chicos? -pregunt el hombre conocido como to Kolia. -Cuando la haya, te avisar. De momento, que se queden quietecitos. No sea que les pille la polica, Dios no lo quiera. Sobre todo, ese... cmo se llama... el que conduce tan de prisa. -Slvik? -Ese mismo. Dile que deje el coche en el garaje y que coja el metro. Si no, en el momento menos pensado algn guardia le parar, a ese mamn puetero. -Me har cargo -asinti con la cabeza el to Kolia-. Algo ms? -Nada ms. Cuando te necesite, te lo har saber, ten por seguro que no me cortar en molestarte. Arsn ech un vistazo al reloj y se puso en pie. Siguiendo su ejemplo, sus acompaantes se levantaron de la mesa. Sin prisas, los tres se encaminaron hacia la salida. El ms joven, el to Kolia, subi en un Zhigul de aspecto corriente, el traje ingls se march al volante de un Volga beige y el hombre mayor y enjuto de carnes, Arsn, se dirigi, tiritando de fro debajo de su gabardina, a la parada de trolebs.

CAPTULO 4
Qu es lo que retiene a una persona al lado de otra? Qu las obliga a estar juntas? Una atraccin irresistible? O la simple comodidad? Despus de escuchar el relato de Andrei Chernyshov sobre su charla con Olga Kolobova, de soltera Agpova, Nastia se qued con la duda de si los nuevos hechos

hablaban a favor de Bors Kartashov o si representaban un cargo en su contra. Cuando pintaban aquel piso de los vecinos de Kartashov, Lola Agpova trabajaba con Vica Yerimina. Bors conoci a las dos muchachas al mismo tiempo y, tras llegar a la conclusin de que la guapsima Vica ya estara, con toda seguridad, pillada por alguno, dedic toda su atencin a Llechka, que slo era bonita. Era ms sencilla, modesta y algo as como hogarea. En los primeros das, Bors consider incluso la idea de casarse con esa nia criada en un orfanato, simptica, hacendosa y libre de las cargas que supone una parentela. Lola no tomaba alcohol, no fumaba y tena todas las probabilidades de darle un nio sano y bonito. Pero muy pronto esa situacin banal del braguetazo a la inversa se transform en otra, ms banal an, de tringulo amoroso: Vica, joven lanzada y segura de s misma, tom cartas en el asunto. No le cost el menor esfuerzo meterse en la cama del artista poco menos que delante de su amiga. Bors se dej llevar por una pasin verdadera, mientras que Llechka, silenciosa, se apart con resignacin, acostumbrada como estaba a ceder el protagonismo a su amiga ms aventajada. Todo cuanto Kartashov haba contado de los ts y las comidas guisadas para un hombre era verdad, pero no la verdad completa. Pasado algn tiempo, Lola Agpova decidi casarse con Vasia Kolobov, y las relaciones entre los tres -ella, Vica y Bors- fueron envenenadas por la creciente tensin. Vica, guapa y afortunada en tantas cosas, estaba que echaba humo de la rabia que le daba el hecho de que Lolka, la que durante tantsimos aos, desde el mismo orfanato, haba sido su segunda, hubiese encontrado marido antes que ella. Lola sufra en silencio su amor por Bors y se daba perfecta cuenta de que se casaba slo por casarse. Bors, por su parte, se reprochaba su propia necedad y su debilidad, maldeca el da en que dej que sus instintos ms primarios obnubilaran su raciocinio e intentaba reunir valor para convencer a Lola de que deba romper su compromiso a toda costa, porque saltaba a la vista que no quera a su novio y porque comprenda que su decisin no se deba slo a la imposibilidad de casarse con l, Bors, sino tambin al anhelo tonto e infantil de ganarle a la guapsima Vica al menos una partida en su vida. Una semana antes de la boda, Lola fue a ver a Kartashov y le dijo: -Boria, me debes un regalo de boda... Y l le dio a su antigua amante ese regalo de boda que le reclamaba: una semana entera llena de hechizo y pasin. -Lo que me gustara que Vica se enterase de esto -deca Lola con aire de ensueo desperezndose en la cama-. Que le doliese tanto como a m me doli aquel da en que os encontr juntos sobre este mismo sof. -No digas tonteras -responda Bors desentendindose del asunto con un meneo de la mano, sintiendo cmo se le helaban las entraas. No era un hombre valiente, y la perspectiva de tener que darle explicaciones a Vica,

vehemente y temperamental, no le haca ninguna gracia. A pesar de eso, ni en aquellos momentos dej de intentar convencer a Lola para que se echase atrs y rompiese con Vasia Kolobov mientras an estaba a tiempo. -Y luego?, te casaras conmigo? -le pregunt Lola un da-. Si dejas a Vica y te casas conmigo, mandar a Vaska a paseo. Estaba preparndose para ir al trabajo, de pie delante del espejo, ya completamente vestida, aplicando colorete en los pmulos. -Te doy un da para reflexionar -sonri la joven-. Cuando vuelva, me dirs s o no. Si me dices que s, te sales con la tuya y no habr boda dentro de dos das. Si dices que no, no lo tomes a mal pero no quiero or otra palabra contra Kolobov. Lo has entendido, vida ma? A medida que el fin de la jornada laboral se iba acercando, mayor era la certeza de Bors de que no tendra redaos para echar a Vica. Unas relaciones que se configuraban espontneamente, solas, eran muy diferentes de las que uno deba forjar y ajustar a sus decisiones. Qu iba a decirle a Vica? He estado a gusto contigo durante un ao pero ahora, de repente, ya no lo estoy? Era un disparate. Hace unos das todo estaba bien pero hoy me caso con tu amiga. Cuando me sedujiste, no opuse resistencia porque eres una chica muy guapa pero, al cabo de un ao, he comprendido que eres la clsica "equivocacin", que no eres de las que forman familias y tienen hijos. Chocante. Por otra parte, Lola se iba a casar, su vida iba a arreglarse, pero si Bors abandonaba a Vica, qu sera de ella, dado lo impetuoso de su carcter? No, digan lo que digan, slo en las novelas eso resulta tan fcil: mandas a paseo a una, te enrollas con otra y en paz... En la vida, todo es mucho ms complicado. Como resultado, Vica sigui con Bors y Lola dej de apellidarse Agpova para convertirse en Kolobova. Kartashov senta una especie de afecto por Vica, antojadiza e inconstante, la trataba como a una nia tonta a la que uno no poda quitar el ojo de encima y que, cuando abandonaba sus travesuras, era capaz de regalarle a uno momentos sorprendentemente felices de calor, generosidad y ternura. Bors se senta incluso hasta cierto punto responsable de su amiga, viva con el temor permanente de que se metiera en algn lo y los ojos se le llenaban de lgrimas cada vez que escuchaba por telfono su voz, destemplada por los efectos del alcohol: Brechka, cario, no te preocupes de nada, estoy bien. Cuanto ms empeoraban las relaciones entre Lola y su marido, ms se consolidaba la amistad que una a las dos mujeres. Poco a poco, Vica se fue olvidando de su enfado al convencerse de que no tena nada que envidiar a su amiga. Lola, a su vez, estaba contenta porque Bors, aunque no se haba atrevido a casarse con ella, tampoco quera formalizar su unin con Vica. De tarde en tarde, cuando la juerga de turno de Vica se prolongaba, Bors, sin el menor escrpulo, llamaba a

Lola y justificaba su conducta ante s mismo pensando que ambos eran vctimas de una traicin: a Lola la haba traicionado su marido y a l Vica. As estaban las cosas hasta el mes de octubre, cuando Vica desapareci... *** -Mira qu panorama tenemos. Kolobova est dispuesta a dejar a su marido por Kartashov pero Kartashov no sabe cmo quitarse de encima a Vica Yerimina, le falta valor. La muerte de Vica lo resuelve todo, no te parece? Nastia se acomod en el banco y sac un cigarrillo. Andrei Chernyshov desprendi la correa del collar del perro, le dijo con severidad: No te vayas lejos, y se volvi hacia su compaera. -Crees que Kolobova tiene algo que ver con el asesinato de Yerimina? -Kolobova, o Kartashov, o ambos juntos. Se han inventado la estremecedora historia del trastorno psquico de Vica para explicar su desaparicin. Qu? Como hiptesis puede servir. Adems, lo que Kolobova declar acerca de su conversacin con Vica el viernes 22 de octubre por la noche puede ser otro camelo. No hay forma de comprobarlo, el marido de Kolobova no se encontraba en casa a aquella hora. Lo nico que no queda claro es dnde se meti Yerimina durante una semana entera. Desde el 23 hasta el 30 de octubre nadie la vio y, segn el forense, la mataron el 31 de octubre o el 1 de noviembre. Tenemos que comprobar de la forma ms escrupulosa posible dnde andaban durante aquella semana Kartashov y Kolobova. Cada paso suyo, cada minuto, literalmente. -Ha pasado un mes -dijo Andrei moviendo la cabeza dubitativo-. Quin se acordar a estas alturas dnde y cundo les vieron, de qu hablaron... Tenemos cero probabilidades. -Le he llorado al Buuelo y me ha permitido utilizar a Misha Dotsenko, es un genio para estas cosas. Con l, los testigos se acuerdan de todo, lo quieran o no. -Qu les hace, les parte la cabeza o qu? -se ri Chernyshov. -No te lo tomes a pitorreo. No le has visto trabajar. Ha estudiado la materia, ha ledo una pila de libros sobre los problemas de la memoria y la mnemotecnia. Puede resultarnos muy til. -Que Dios te oiga -asinti Andrei-, si yo no tengo nada en contra. Cmo es que no me preguntas qu tal me ha ido en la comisara Suroeste? -Alguna novedad? -se anim Nastia. -Ninguna, por desgracia. Un atropello comn y corriente. Cada da son ms frecuentes. El conductor arrolla al peatn y se da a la fuga. Una callejuela tranquila, altas horas de la noche, ni un testigo. Los vecinos de las casas ms prximas no han visto nada y tampoco han odo el chirrido de los frenos. En la calzada no se han

podido detectar huellas de la frenada aunque con el tiempo de perros que hace no las encontraramos incluso si existieran: hay como dos dedos de agua sobre el asfalto. Sobre la ropa de la vctima, Kosar, se han encontrado partculas de la pintura del automvil. Al parecer, el coche fue pintado en dos ocasiones, al principio era azul, luego marrn chocolate y ahora es gris marengo, color asfalto mojado, como le llaman. Esto es todo lo que hay. Los expertos sostienen que la altura del impacto prueba que seguramente el coche es de fabricacin nacional y no de importacin. No se sabe nada ms. -Y el propio Kosar? Qu sabemos de l? -Valentn Petrvich Kosar, cuarenta y dos aos, diplomado universitario, curs estudios de medicina pero slo trabaj como mdico durante cuatro aos, luego se incorpor a la editorial Medicina como redactor. A partir de entonces trabajaba en ese sector, ocup algn puesto en la revista La Salud, durante los ltimos aos se dedicaba a negocios, organiz la publicacin de folletos divulgativos sobre las hierbas medicinales, el curanderismo, la percepcin extrasensorial. Su ltimo cargo fue el de adjunto del director jefe de la revista La seora de su casa, destinada a jubiladas y amas de casa. Recetas, consejos, chismes, novelas policacas, programacin pormenorizada de la televisin y cosas por el estilo. Casado, con dos hijos. -Qu pena -suspir Nastia-. Pobre hombre. Tendremos que restablecer la sucesin de los hechos a partir de las declaraciones de Kartashov y del mdico. -Crees que nos llevar a alguna parte? -Quin sabe. Pero debemos intentarlo. Kartashov tuvo que darle a Kosar alguna razn para explicarle por qu necesitaba consultar con un psiquiatra. Kosar, a su vez, al llamar al mdico pudo perfectamente mencionarle el problema de su amigo. Y si a Kartashov, cuando hablaba con Kosar, se le escap algo, aunque slo fuera una palabra, que contradice lo que luego ha contado de la enfermedad de Vica? Esta tarde, a las 5.30, tengo cita con ese psiquiatra. El pastor alemn que atenda por Kiril, satisfecho con el paseo, se acerc a su dueo y se sent educadamente a sus pies, la cabeza apoyada con delicadeza en sus rodillas. -Qu enorme es este animal -dijo Nastia con respeto-. Darle de comer debe de salirte por un ojo de la cara. -As es -confirm Andrei rascando al perro detrs de la oreja-. Alimentarlo correctamente cuesta un rin. -Cmo te las arreglas? -Con mucha dificultad. No ves cmo voy vestido? -respondi sealando con la mano sus tejanos viejos, la trenca, que haba conocido tiempos mejores, y los

zapatos desgastados aunque de una limpieza impecable-. No bebo, no fumo, no frecuento restaurantes, no meriendo en la cafetera, me traigo los bocadillos de casa. Rgimen de economa rigurosa! -se ri-. La verdad sea dicha, mi Irina gana el doble que yo. Me viste y me da de comer, y yo me encargo del coche y de Kiril. -Has tenido suerte. Y qu hara uno que no tuviera una Irina como la tuya? Con nuestro sueldo uno no puede permitirse ni un coche ni un perro grande. Vivimos y nos moriremos en la pobreza ms vergonzante. Bueno, vamos a trabajar. *** El encuentro con el psiquiatra al que Bors Kartashov haba acudido para solicitar su opinin sobre Vica no aport prcticamente ninguna novedad, excepto que Nastia pudo comprobar una vez ms la negligencia de su compaero Volodya Lrtsev. Ya al leer por primera vez el protocolo del interrogatorio del doctor en psiquiatra Mslennikov, le llam la atencin la rotundidad con que el mdico haba diagnosticado la enfermedad sin ver a la paciente. Por lo que ella saba, los mdicos no solan hacerlo, y menos los psiquiatras. De creer al protocolo, el doctor Mslennikov no tena la menor duda de la gravedad del trastorno de Yerimina y de que deba ser ingresada con suma urgencia. -Por el amor de Dios, qu dice! -dijo el psiquiatra agitando las manos cuando Nastia se lo pregunt-. Habra sido un error garrafal. Sabe usted, cuando se nos coloca en semejante aprieto, nos defendemos como gatos panza arriba, aadimos a cada palabra puede ser, en algunos casos, tiene cierta similitud, a veces puede ocurrir, etctera; hacemos lo imposible con tal de no decir nada definitivo. Para hacer un diagnstico necesitamos observar al paciente un mes como mnimo y, a poder ser, hospitalizado, y aun as, en ocasiones sucede que no podemos sacar ninguna conclusin definitiva. En cuanto a decidir algo sin ver al paciente, nunca, ni hablar. Ningn profesional de la medicina que se precie lo hara jams. -Es suya esta firma? Nastia tendi a Mslennikov el protocolo redactado por Lrtsev. -Ma. Hay algn problema? -Haba ledo el protocolo antes de firmarlo? -A decir verdad, no. No tena motivos para desconfiar de su compaero. Qu es lo que ocurre? -Hgame el favor, lea el protocolo y dgame si est de acuerdo con todo lo que pone. Mslennikov empez a leer el protocolo escrito con la letra menuda y difcil de entender de Volodya Lrtsev. Al llegar a la mitad de la segunda pgina, arroj los papeles sobre la mesa furioso.

-De dnde ha salido esto? -pregunt con asco-. No guarda el menor parecido con lo que yo dije. Mire, aqu pone: Su amiga debe ser ingresada de inmediato ya que se encuentra al borde de sucumbir a una grave enfermedad psiquitrica. Supuestamente, yo le dije eso a Kartashov, cuando lo que en realidad le dije a Bors fue que era imprescindible que un mdico viera a su amiga. No se poda descartar que estuviese enferma, y le incumba al mdico decidir si necesitaba tratamiento. Pero tena que estar preparado porque, si el mdico llegaba a la conclusin de que aquello era el principio de un trastorno psquico grave, se le ofrecera ingresar en una clnica con toda urgencia. Nota la diferencia? Su compaero ha suprimido de mi declaracin todos los reparos y, adems, la tergivers de pies a cabeza. Y esto qu es? El estado de su amiga indica que padece del sndrome de KandinskyClerambault. Cmo puedo saber cul es exactamente su estado? Si no la he visto en mi vida! Recuerdo haberle dicho: Los sntomas que me ha descrito pueden corresponder al sndrome... No, me niego categricamente a comprender cmo ha sido posible trastrocar mis palabras hasta este punto! Mslennikov se haba enfadado en serio. Nastia, que volva a encontrarse haciendo de cabeza de turco, de diana de las iras de todo el mundo, sinti que le asaltaba la rabia contra Lrtsev. Uno poda tener prisa y resumir algunas cosas pero no se deba falsear los testimonios! -Vamos a anotar su declaracin de nuevo -dijo en tono reconciliador-. Tratar de apuntarlo todo palabra por palabra y luego leer lo que he escrito. Cmo empez todo? -En octubre me llam mi compaero de promocin Valentn Kosar para pedirme cita con un amigo suyo, Bors Kartashov. Kosar me cont que Bors estaba preocupado por el estado de salud de su novia, que haba desarrollado ideas fijas sobre sus sueos. Segn ella, alguien espiaba sus sueos y ahora trataba de influir sobre su comportamiento por medio de la radio. Nastia tom nota de la declaracin de Mslennikov meticulosamente, pensando con angustia que haba dado otro golpe en falso. No haba conseguido encontrar la menor discrepancia entre la declaracin de Kartashov y la de Mslennikov. Lo cual no dejaba al pintor libre de toda sospecha, pero el hilo al que Nastia quera agarrarse para desmadejar el ovillo volva a escurrrsele de los dedos. Ay, Lrtsev, Lrtsev! Por qu no habrs dedicado una hora ms a hablar con Kolobova? Por qu has pasado por alto la existencia de un contestador automtico en el piso de Kartashov? Por qu no has averiguado cmo dio Kartashov con el doctor Mslennikov? Haban perdido un mes entero. La hiptesis sobre el trastorno mental, que provoc la prdida de orientacin y, como consecuencia, fue la causa de la desaparicin de Victoria Yerimina, haba exigido esfuerzos mprobos para su verificacin. Y todo porque a ti, Lrtsev, esta hiptesis te haba hecho tiln y redactaste los protocolos a medida, prescindiendo de detalles que en tu opinin importaban poco y para los que simplemente no tenas tiempo. Por supuesto, no se poda descartar que fuera esa hiptesis la que ms se acercaba a la verdad pero tenas que haber comprobado

otras tambin, aquellas que no pudieron ser formuladas justamente porque falt la informacin que habas desechado. Eres un ser humano, se te parte el alma al saber que tu hija est sola en casa y a punto de desmandarse, y no obstante... Nastia termin de redactar el protocolo y se lo tendi a Mslennikov. -Lalo con atencin. Si encuentra una sola palabra con la que no est conforme, la corregiremos. Despus, firme en cada pgina. Me permite hacer una llamada? -Por supuesto -respondi el mdico acercndole el telfono-. Marque el nueve. Nastia llam a Olshanski. -Soy Kamnskaya, buenas tardes. Tiene alguna cosa para m? -S -reson en el auricular la voz atiplada del juez de instruccin-. Han llegado los resultados del examen perital de la cinta. -Y qu dicen? -A Nastia le dio un vuelco el corazn y empez a latirle aceleradamente. -El mensaje de la cinta nmero uno haba sido borrado. Entre otros mensajes de esa cinta ninguna voz pertenece a Yerimina. Satisfecha? -No lo s. Tengo que pensarlo. -Pues piensa, piensa. Maana estar todo el da fuera, voy a asistir a una reconstruccin de hechos. Si se presentara alguna emergencia, llama a la comisara Otrdnoye del distrito Norte. Al salir de la clnica psiquitrica nmero 15, donde trabajaba el doctor Mslennikov, Nastia se dirigi a su casa, situada en la carretera de Schelkovo. El camino era largo y le dio tiempo para reafirmarse en su impresin de que las sospechas relacionadas con Bors Kartashov no estaban del todo infundadas. Si no hubiera sido Kartashov sino alguien ms quien deseaba destruir el mensaje grabado en la dichosa cinta, la habra borrado o simplemente robado. Pero Bors, que conservaba las casetes usadas por si acaso, jams lo habra hecho. Concordaba con su estilo personal borrar un solo mensaje, justamente el que amenazaba con poner en evidencia su implicacin en el asesinato de Vica Yerimina, y conservar todos los dems por si las moscas. Nastia estaba casi segura de que el mensaje borrado arrojaba luz sobre la desaparicin de la joven. *** Nastia entreg a Gordyev la hoja de papel con la descripcin de una nueva tarea para Misha Dotsenko y se encerr en su despacho. Haba decidido pasar esta jornada sentada delante de su mesa de trabajo en vez de corriendo por las calles. Tena que poner en orden sus ideas y organizar la informacin recabada en una especie de sistema.

Enchuf el infiernillo, encontr en un cajn de la mesa un bote de caf instantneo y una caja de terrones de azcar, acerc el cenicero, coloc delante de s unas cuantas cuartillas en blanco, encabez cada una con un titular que nadie ms que ella sabra descifrar y se sumergi en el trabajo. El tiempo pasaba, el cenicero se llenaba de colillas, las cuartillas, de frases, palabras sueltas, cuadraditos, circulitos y flechas... Cuando llamaron a la puerta, Nastia decidi no abrir. Si el jefe la necesitara, la llamara por el telfono interior. En cuanto a los compaeros, le daba cierto reparo hablar con ellos. Quera evitar esa situacin que la obligase a mirar a su interlocutor en los ojos, sonrerle amablemente y para sus adentros pensar: No sers t aquel a quien se refera el Buuelo? Pero quienquiera que estuviera al otro lado de la puerta no se iba sino que segua llamando con insistencia. Nastia se acerc e hizo girar la llave en la cerradura. En el umbral apareci Volodya Lrtsev. -Perdona, Aska, me urge hacer una llamada pero en nuestro despacho Korotkov se ha colgado del telfono. Los ojos de Lrtsev parecan ms pequeos, en el ltimo ao haba perdido mucho peso, su cara tena un color ceniciento. Cuando empez a marcar, Nastia advirti que le temblaban las manos. -Nadia? Dnde has estado?... Hoy tenis cinco clases, debas estar en casa a la una y media... Ah, bueno, vale... Has comido?... Por qu?... Acabas de entrar?... Qu notas traes?... Buena chica... Bien hecho... Cmo que suspenso en geografa? No tenas los mapas mudos?... Bueno, mi pequea, sobreviviremos, intentar comprarlos, te lo prometo... A casa de qu amiga?... Qu Yula es sa? De tu grupo?... De la casa de al lado? Y de qu la conoces?... En el patio? Cundo fue?... Nadiusa, quiz sea mejor que venga ella a nuestra casa, eh? All jugaris... Ah, ya, que son juegos de ordenador... Entonces, claro que s. Tiene telfono tu Yula?... No sabes el nmero?... Cmo se apellida?... Tampoco lo sabes... Pero la direccin, el nmero del apartamento, algo... Nada? Bueno, quedemos as. Ahora come algo, volver a llamarte dentro de media hora y entonces decidiremos qu hacer con Yula. No se te olvide, la compota est en la olla, junto a la ventana. Hasta ahora! Lrtsev colg y mir a Nastia compungido. -Puedo hacer otra llamada? -Adelante. Oye, Volodka, eres un verdadero cancerbero. Por qu no dejas que tu hija vaya a casa de su amiga a jugar con el ordenador? -Porque necesito saber con toda exactitud adonde va y para qu, y cmo va a volver a casa. A las cinco ya habr anochecido. Oiga? Yekaterina Alexyevna? Hola, buenos das, soy el padre de Nadia Lrtseva. Disculpe la molestia, no conoce por casualidad a una familia que vive en su escalera, tienen una hija, Yula, de unos once

aos ms o menos? Los Obraztsov? Qu clase de gente son?... No tendr su telfono?, sabe en qu piso viven?... Gracias, muchsimas gracias, Yekaterina Alexyevna. Una pregunta ms: en aquella familia, suele haber algn adulto en casa por la tarde?... La abuela? Cmo se llama?... Una vez ms, muchsimas gracias. Es un verdadero ngel de la guarda, no s qu hara yo sin usted! Que le vaya bien! -Vivir para ver! -se admir Nastia-. Con estas dotes de detective, si un da las pusieras al servicio de la sociedad... Y se cort. No tena la menor intencin de discutir con Lrtsev la calidad de su trabajo, sobre todo, el del ltimo mes. Haba dado su palabra a Olshanski de que se abstendra de regaar a Volodya. Adems, tal regaina les llevara a hablar de detalles de la investigacin del asesinato de Yerimina, cosa que Gordyev le haba prohibido terminantemente. Pero Lrtsev no pareci ni siquiera haber odo las palabras que ella haba dejado escapar tan imprudentemente. -Cuando tengas una hija de once aos, lo comprenders. Cada da que amanece la machaco con lo de los desconocidos que ofrecen caramelos a las nias y aun as, si al terminar las clases se retrasa tan slo diez minutos, me muero de miedo. No me canso de repetirle: No salgas corriendo a la calzada, cruza la calle slo all donde hay semforos, mira primero a la izquierda, luego a la derecha, si hay un autobs parado, pasa detrs de l, si es un tranva, ve por delante. Y cada da de Dios estoy con el alma pendiente de un hilo, cuando me la imagino bajo las ruedas... Ay, Aska la voz le tembl y los ojos le brillaron traicioneramente-, pide a Dios que te ahorre conocer ese tormento de cada da. Tengo suficiente con haber perdido a la mujer y al pequeo, no soportara otro golpe... Puedo utilizar el telfono? -Deja ya de preguntar! Claro que puedes. Tras presentarse por telfono a la abuela de la pequea Yula que tena ordenador propio y arrancarle el juramento solemne de que Nadiusa Lrtseva sera enviada a casa antes de que oscureciera o, si no, que uno de los adultos la acompaara hasta la puerta de su piso, Volodya llam a su hija para dispensar su paternal bendicin a la visita a su nueva amiga. Nastia le miraba y pensaba que reprocharle la negligencia en el trabajo era no tener corazn. No, Olshanski no tendra coraje para llamarle la atencin a Lrtsev. Y ella tampoco. *** Al reconocer desde lejos la familiar cabellera rojiza, Nastia se sorprendi. Probablemente, iba a ser la primera vez que Liosa Chistiakov era puntual. Haban quedado en encontrarse en el metro para ir juntos a casa del padrastro de Nastia. Leonid Petrvich, cumpliendo lo prometido, iba a presentarle a la mujer que le ayudaba a soportar su provisional viudedad. La propia Nastia nunca haba llegado tarde a una sola cita. Era perezosa y flemtica, no le gustaba caminar de prisa y jams se le ocurrira correr detrs de un autobs.

No gozaba de buena salud y, en ocasiones, el barullo de gente y la falta de aire fresco le resultaban insoportables y la obligaban a bajar del autobs o del vagn del metro antes de llegar a su parada y sentarse a descansar en un banco, olisqueando una ampolla de amonaco que siempre llevaba en el bolso. Consciente de sus achaques, Nastia planificaba sus itinerarios con un margen amplio de tiempo, por lo que lo normal era que se adelantara a la hora estipulada. Su amigo Liosa Chistiakov, en cambio, se caracterizaba por todo lo contrario. Matemtico de talento que se haba doctorado en Ciencias a los treinta aos, encarnaba el tpico de profesor despistado y olvidadizo, y a menudo exasperaba a Nastia, al confundir el martes con el da dos, y Bibiriovo con Biriulov. -Estoy anonadada -dijo Nastia dndole un beso en la mejilla-. Cmo es que no vienes tarde, como sera natural? -Un accidente. No volver a suceder. Chistiakov, burln, le dio un tirn de oreja, la cogi del brazo y la condujo a paso ligero hacia la escalera mecnica. -Te veo algo triste, viejecita ma. Disgustos? -pregunt cuando salieron del metro y, atajando por descampados penumbrosos, se dirigieron hacia la casa de los padres de Nastia. -La tensin -le inform Nastia parcamente. -Por qu motivo? Esa mujer? -Hum. -Pero si has sido t misma la que ha pedido conocerla. -Si lo sabr yo! Y sin embargo... Me pone nerviosa y no me explico por qu. Y si me cae bien? -Qu tiene de malo? -Y mam? Si eso ocurre, deber hacer equilibrios con mi actitud ante mam y esa dama. -Tanto como eso, Aska! Y si te cae mal, debers revisar tu actitud respecto a Lionia, no es eso? -Evidentemente. Fjate qu situacin... Qu compromiso. Quin me mandaba meterme en esto? -Si te has metido en esto, es que vale la pena. Eres una chica inteligente, no das puntada sin hilo. Tranquila, compaera. -No hace falta que me consueles, Liosik. Tengo tanto miedo, no s dnde meterme. Nos paramos? Tengo que fumarme un pitillo.

-Escucha, piensas dejar de ser nia algn da? Te estas portando como una cra: malo, bueno, me gusta, no me gusta. Se detuvieron delante del portal de la casa de los padres. Nastia se sent en un banco y sac del bolso los cigarrillos. Dio una calada aspirando el humo profundamente, cogi la mano de Liosa y se la apret contra la mejilla. -Liosik, soy una tonta, verdad? Por favor, hazme entrar en razn, dime algo inteligente para que me calme. Me da tanta vergenza, es como si estuviera traicionando a mam. Liosa se sent a su lado y le pas un brazo cariosamente por los hombros. -Es cierto que eres una nia todava, Aska. Has cumplido treinta y tres aos pero sigues sin tener la menor idea de lo que es una familia y la vida conyugal. -Mira quin habla! Toda una autoridad en asuntos matrimoniales y de familia! Calla, t, que eres un rancio soltern. -En mi caso es distinto. Sigo viviendo con mis padres y observo sus relaciones a diario. T, por el contrario, hace mucho que te has independizado, y se te ha olvidado lo que significa compartir con alguien da a da, a lo largo de muchos aos, el hogar y los problemas de la casa. Y, entre otras cosas, la cama. As que no te precipites disgustndote. Termina de fumar y vamos. -Liosik, sabes qu se me acaba de ocurrir? -Que si no hubieras abortado, nuestro hijo tendra ahora trece aos. -Cmo lo has adivinado? -Se me acaba de ocurrir a m tambin. Adems, Asenka, hace casi veinte aos que nos conocemos. He aprendido a leer tus pensamientos. -De veras? Entonces, sigue leyndolos. -Has pensado que, si hubieras tenido al nio y te hubieras casado conmigo, ahora no estaras atormentndote con la duda de si es tico o no conocer a la amante de tu padrastro y compartir con ella la mesa mientras contine casado con tu madre. No te importara. Tal vez ni siquiera te hubieras planteado este problema. A que s? -Liosa, quieres que te diga la verdad? -Dime toda la verdad que quieras, y luego nos vamos de aqu, que estoy hecho un carmbano de tanto esperar a que se te calmen los nervios. Se puso en pie y tir de su mano. Nastia se levant despacio. -Bueno, qu pasa con la verdad que me has prometido? -le pregunt con una sonrisa.

-Te quiero mucho. Pero a veces me asustas. -Mentirosa -contest Liosa en voz baja, y le acarici la mejilla con delicadeza-. Si me quisieras, no me tendras en la calle cuando nos estn esperando los famosos pollos asados de pap. Aparte de eso, el hombre capaz de asustarte no ha nacido todava. *** Nastia escuch la pausada respiracin de Liosa. Creo que se ha dormido -pens-. Por qu repartir la naturaleza sus gracias con esa iniquidad? Unos cuentan hasta diez y se duermen en seguida. Otros, como yo, si no se toman una pastilla no consiguen pegar ojo hasta el amanecer. Se levant de la cama, se puso un grueso albornoz y, de puntillas, sali a la cocina. En el apartamento haca fro, a pesar de la calefaccin que funcionaba a tope, porque en los marcos de las ventanas y de la balconera haba unas rendijas enormes. Nastia no encontraba a nadie que pudiera arreglarlas y, como siempre, le daba pereza taparlas con algodn o espuma. Encendi los cuatro quemadores de la cocina y al cabo de pocos minutos un calor asfixiante se expandi por el apartamento. Nastia repas en la memoria los sucesos de la velada anterior. Liosa tena toda la razn, no se deban confundir las relaciones entre los padres e hijos con las que los padres entablaban con otra gente. La tensin que la haba paralizado delante de la puerta de la casa de sus padres se haba disipado poco a poco, la amiga de Leonid Petrvich result ser una mujer simptica y afable, en todo diferente de la madre, Nadezhda Rostislvovna. Lioska se haba esforzado por mostrarse ocurrente y galante, y lo consigui al ciento por ciento. O, en todo caso, consigui encantar a su nueva conocida. El padrastro pareca encontrarse a gusto, les sirvi unos exquisitos pollos tabac, no consinti a nadie tomarse demasiadas confianzas con su invitada y, hacia el final de la cena, Nastia se sinti relajada y tranquila. Pero un confuso sentimiento de culpa respecto a su madre segua rondndola incluso ahora. Vacil, descolg el telfono y marc el largo cdigo y el nmero de la lejana Suecia, donde no era tan tarde todava como en Mosc. -Nastia? Qu sucede? -pregunt alarmada Nadezhda Rostislvovna. -No sucede nada. Simplemente llevas mucho tiempo sin llamarme. -Ests bien? -segua inquiriendo la madre; tan inslito era que su hija la llamase y que lo hiciera a esa hora intempestiva. -Estoy perfectamente bien, mam, no te preocupes. Estoy brbaramente. -Y pap? -Tambin est bien. Acabamos de verle, Lioska y yo. Nos ha preparado para cenar unos pollos fantsticos.

-No me engaas? Seguro que todo est bien? -Seguro. Acaso es preciso que ocurra algo malo para que te llame? Te echaba de menos, eso es todo. -Yo tambin te echo de menos, hija. Cmo va tu trabajo? -Como siempre. El 12 de octubre me mandan a Roma junto con una delegacin de nuestros policas. -No me digas! -exclam la madre con alegra-. Qu suerte! Enhorabuena. Cundo has dicho que te marchas? -El 12. Regreso el 19. -Por qu no me lo has dicho antes? -el disgusto empa la voz de Nadezhda Rostislvovna-. No creo que me d tiempo para conseguir el visado pero voy a intentarlo. Del 14 al 17 se celebra en Francia un simposio de lingistas, presento mi ponencia el da 15 y, si me dan el visado a tiempo, nos veremos en Roma. Dnde me aconsejas buscarte? -No lo s. Y yo dnde te busco yo a ti? -Tampoco yo lo s -se ri la madre-. Hagamos lo siguiente. Si todo sale bien, nos encontraremos el da 16 a las siete de la tarde en la plaza que hay delante de la baslica de San Pedro. La plaza es redonda, espaciosa, se puede ver fcilmente a todos los que estn all. No te perders. Te parece? Nastia se qued algo desconcertada ante el arrojo de su madre. -Pero, mam, no voy sola a Roma sino con un grupo de compaeros. Cmo quieres que sepa qu programa tenemos! Y si el 16 justamente me es imposible escaparme? -Bobadas -dijo la madre con decisin-. Te esperar hasta las ocho. Si no apareces, quedamos para el da siguiente, etctera. Procurar organizarlo todo y espero verte, me oyes, hija ma? -Est bien, mam -Nastia suspir espasmdicamente, pensando slo en ocultarle a la madre que un torrente de lgrimas le resbalaba por las mejillas-. Estar sin falta. -Qu me dices del idioma? -pregunt la madre, y se puso severa-: Recuerdas algo o ya se te ha olvidado por completo? -No te preocupes, all siempre puedes entenderte en ingls. -No, bonita, eso no vale. Promteme que te pondrs al da con el italiano. De pequea lo dominabas a la perfeccin. -Mam, hace tanto que ya no soy pequea. Trabajo de sol a sol y no estoy segura de

poder encontrar tiempo para estudiar. No te enfades, por favor. -Pero si no me enfado. -Nastia tuvo la certeza de que su madre haba sonredo al pronunciar estas palabras-. Me siento orgullosa de ti, Nastiusa. Y no te me pongas a llorar. Crees que no te oigo moquear? Ve a la cama y no malgastes tu msero presupuesto emocional en angustias tontas. Acurdate bien, cada tarde a las siete delante de la baslica de San Pedro. Dale un beso a pap y otro a Liosa. Nastia coloc despacio el auricular sobre el aparato y slo entonces vio a Liosa, parado en el umbral de la cocina. -Qu? Ests ms tranquila? -pregunt sonriendo-. Te has convencido de que tu madre sigue querindote? -Te he despertado? -balbuce Nastia acongojada-. Perdona. -Santo cielo, en el fondo, qu nia eres todava -suspir Chistiakov. Estuvieron media hora sentados en la bien caldeada cocina hasta que Nastia se calm del todo.

CAPTULO 5
Durante la reunin matutina celebrada en el despacho de Gordyev, Nastia escrut disimuladamente a sus compaeros de trabajo, hacindose una y otra vez la misma pregunta: cul de ellos? A algunos los conoca bien, a otros, no tanto, pero ninguno le pareca sospechoso de falsedad y traicin. Misha Dotsenko. El ms joven de los detectives de Gordyev, alto, de ojos negros. A veces era profundamente ingenuo y conmovedor, y a veces sorprenda con su sobria inteligencia y capacidad profesional. Siempre iba elegantemente vestido, acicalado, inmaculado, bien planchado. Tal vez se gastaba todo el sueldo en ropa. Pero era acaso un defecto vestirse bien? Cul sera el punto dbil de Misha? El dinero? Quiz. O una mujer. Aunque era soltero y, por tanto, inmune al chantaje, siempre que su pareja no estuviera casada. Yura Korotkov. Viva con su madre, hijo y suegra, hemipljica a consecuencia de un derrame cerebral, en un minsculo apartamento de dos habitaciones. Haba pasado muchos aos en la lista de espera del centro de distribucin de viviendas pero su turno nunca lleg. Ahora, la construccin estatal estaba parada y el sueldo de polica jams alcanzara para comprarse un piso nuevo. A Nastia le una a l una gran amistad, siempre estaba al corriente de sus andanzas amorosas, pequeos triunfos y diminutas tragedias. Korotkov se desahogaba con ella y Nastia le consolaba y le daba sabios consejos que, en esencia, siempre decan lo mismo: Dios te libre de perjudicar a los tuyos. Durante el ltimo ao y medio, Yura tena un asunto serio con una mujer que haba sido testigo en un caso de asesinato. Enamoradizo, se

enardeca con rapidez y se enfriaba en un instante, pero con esta historia estaba batiendo su propio rcord de constancia. Su querida era madre de dos hijos, y Yura tena la firme intencin de esperar a que crecieran para casarse con ella. Necesitaba dinero? Necesitaba muchsimo dinero. Significaba esto que para conseguirlo no se parara ante la traicin? Kolia Seluynov, uno de los detectives con ms experiencia de todo el departamento, guasn, parlanchn, aficionado a gastar bromas, a veces pesadas. Pero era capaz de cambiar de registro en un santiamn, ponerse serio, acudir a toda prisa en ayuda del compaero, costase lo que costase. Kolia estaba divorciado; la mujer, que no haba aguantado su difcil carcter combinado con una jornada laboral no restringida por horario alguno, se llev a los nios y, acompaada de un nuevo marido, se march a Vornezh. Nastia saba que, a veces, Kolia menta a los jefes, finga trabajar fuera de las oficinas y coga el avin y se iba a Vornezh para pasar unas horas al lado de los nios y regresar la misma noche a Mosc. Despus de cada viaje de stos agarraba una melopea de campeonato, y durante los dos o tres das siguientes se le vea mustio y deprimido. Era l? Obedecan esos viajes a la necesidad de cumplir ciertas misiones secretas o al deseo irresistible de ver a los hijos? Igor Lesnikov, hombre reconocidamente guapo, que tena encandiladas a todas las jvenes de Petrovka, 38. A diferencia de Seluynov, de risa fcil y abierto a cualquier posibilidad, Igor no sonrea apenas, era reservado, se lo tomaba todo en serio y se mantena aparte. Nastia lo ignoraba todo sobre su vida familiar excepto que estaba casado en segundas nupcias y haba sido padre recientemente. Sera l el topo? Su punto dbil era su ambicin, su deseo de ascender en el escalafn... La voz del jefe interrumpi sus penosas cavilaciones. -Kamnskaya, te estoy hablando a ti. Despierta. -Le escucho, Vctor Alexyevich -dijo Nastia sobresaltada. -El estudiante que viene a hacer prcticas, Meschernov, trabajar contigo, sers su instructora. A partir de hoy lo tienes a tu disposicin. Desde el rincn opuesto de la sala, el estudiante de la academia moscovita Meschernov, rubio y ancho de hombros, sonrea a Nastia. Al trmino de la reunin, Nastia llev a Meschernov a su despacho. -Esta mesa est libre, Oleg, pngase aqu, ser su sitio de trabajo durante el prximo mes. Puede llamarme Nastia a secas. -Cmo va a ensearme? Igual que en la academia? Nastia vacil y se encogi de hombros. -No tengo una idea muy clara sobre cmo ensean en su academia. No descarto que

mi mtodo no le guste. En ese caso podr pedir que le asignen a algn otro instructor. Para empezar, vamos a ver si sabe pensar de forma binaria. -Cmo es eso? -pregunt el estudiante frunciendo el entrecejo. -Yo escojo una palabra. Pongamos por caso, el nombre de un actor y director de cine de fama mundial. Su tarea consiste en adivinar de quin se trata. Tiene derecho a hacerme toda clase de preguntas pero con una condicin: las preguntas deben representar una alternativa que abarque todas las variantes posibles, de tal modo que me impidan responderle ni una cosa ni la otra. Por ejemplo, puede empezar con la pregunta: Es hombre o mujer? Aqu no hay una tercera variante. Ha captado la idea general? -Creo que s. -Entonces, adelante. -Es hombre o mujer? -Hombre. -Empieza su nombre con una vocal o con una consonante? -Muy bien -aprob Nastia-. Con una consonante. Pero su alabanza haba sido prematura. Meschernov se qued pensando la tercera pregunta un largo rato. Nastia no quiso meterle prisas y en silencio se puso a ordenar los numerosos mensajes y notas esparcidas sobre su mesa. -No se me ocurre nada ms -dijo por fin el estudiante. -Piense -contest Nastia sin levantar la vista. -Es que no entiendo para qu tengo que hacerlo. Esto es una memez. Crea que me iba a explicar las situaciones operativas o que me asignara una misin... -Se la asignar. Quiz. Pero antes necesito comprobar que sabe pensar. No es preciso que sea rpido, yo misma pienso despacio. Aqu tiene su primera leccin: cuando est trabajando, no podr aceptar las tareas que le hacen gracia y negarse a realizar aquellas que no le gustan. Tiene que estar preparado a resolver cualquier problema lgico que se le plantee en el curso de una investigacin. Nadie va a hacerlo por usted. Si cree que el trabajo de un detective se reduce a emboscadas y detenciones, tengo que decepcionarle. Todo esto ocurre mucho ms tarde, cuando el caso est a punto de ser cerrado. Pero si tiene delante el cadver de un hombre asesinado no se sabe por quin ni por qu, no le queda otro remedio que ponerse a pensar detenidamente en quin y por qu pudo haberle matado y cmo podra averiguarlo y comprobarlo. De manera que hgame el favor de seguir inventando preguntas hasta que resuelva el problema, eso le ayudar a entrenar la mente y, al mismo tiempo, la paciencia y el aguante.

El estudiante, ceudo, se volvi hacia la ventana. Misha Dotsenko entorn la puerta con una taza humeante en las manos: -Anastasia Pvlovna, me permite que me siente aqu un ratito? Lesnikov tiene una visita, quieren hablar a solas, justo cuando acababa de prepararme el t... -Pase, Mshenka. Misha era el nico detective del departamento al que Nastia trataba de usted. No era porque tuviese al teniente primero Dotsenko en especial estima. Lo que ocurra era que el propio Mijal idolatraba a Nastia, la crea poseedora de una inteligencia superior y no abreviaba su nombre ni evitaba el patronmico. Kolia Seluynov a veces bromeaba diciendo que el joven teniente primero estaba secretamente enamorado de la adusta y fra Kamnskaya. Por supuesto, no se trataba de eso pero, a pesar de todo, no poda corresponder a Anastasia Pvlovna si no era tratando a Misha de usted, con el fin de preservar el equilibrio y no parecer una maestra hablando a un alumno. Con un movimiento rpido quit de la mesa sus apuntes, recordando las instrucciones de Gordyev y su categrica exigencia de no discutir el asesinato de Yerimina con nadie del departamento. Charl apaciblemente con su compaero de naderas, se le lament de lo viejas y agujereadas que estaban sus botas y de que, si se pusiera las nuevas, estaran para tirarlas dentro de nada, dada la cantidad de agua y barro que haba estos das en la calle, se acord con nostalgia de los tiempos en que las tiendas vendan botines de goma de colores y que le habran venido de perlas; en una palabra, le dio el mitin a Dotsenko con tal de evitar una conversacin sobre asuntos de trabajo. Al cabo de un rato, Misha se march y el estudiante sigui callado, sin conseguir formular la tercera pregunta. Al final, se volvi hacia Nastia y dijo: -Ese actor ha nacido en el hemisferio occidental u oriental? Bendito seas, ya hemos adelantado algo -pens aliviada Nastia, que ya empezaba a poner en duda lo acertado de su eleccin-, ahora la cosa ir ms de prisa. Cierto, la cosa fue ms de prisa, y una hora y media de esfuerzos tormentosos ms tarde, Oleg Meschernov daba con el nombre de Charles Spencer Chaplin. -Pasemos al segundo nivel de complejidad. Coja el papel y el bolgrafo y tome nota... Nastia le dict la descripcin de una situacin corriente de descubrimiento de cadver en un lugar pblico. -Utilice el principio binario para redactar una lista completa de hiptesis. Puede empezar con la alternativa el asesino conoca a la vctima o no la conoca. La hiptesis no la conoca se subdivide en las siguientes: el asesino mat por casualidad o cumpla un encargo, etctera. Est claro? Como resultado obtendr

un esquema donde cada cuadradito se divide en otros dos, excepto los finales. Este ejercicio lo har en su casa. Ahora iremos a buscar y a interrogar a estas personas. Nastia se meti en el bolso una larga lista de amigos y conocidos de Bors Kartashov, con sus seas y lugares de trabajo. Varios nombres llevaban una marca al lado, lo que significaba que ya haban sido interrogados. Aun as, con los que quedaban tendran mucho trabajo... *** Vasili Kolobov, bajito, flaco, bonito de cara y con ojos astutos, contestaba a las preguntas de mala gana. -Qu clase de relaciones tena su mujer Olga con Victoria Yerimina y el amigo de sta, Bors Kartashov? -Qu clase, qu clase... -mascull el hombre-. Unas relaciones normales. A veces, Olga y Vica se tiraban de los pelos pero creo que se llevaba bien con Borka. -Por qu motivo rean Olga y Vica? -Y quin las entiende? Mujeres... -Le dijo Olga que Vica estaba enferma? -S. -Procure recordar con tanto detalle como pueda qu le cont. -Que qu me cont? Pero si ya ha pasado tanto tiempo que no s si me acordar de los detalles. Algo de no s qu sueos que le haban aflojado una tuerca... No s, no me acuerdo. -Trate de recordar cundo fue la ltima vez que vio a Yerimina o habl con ella. -No me acuerdo. Hace mucho. Haca calor todava, as que debi de ser en setiembre o a principios de octubre. -Por qu recuerda que haca calor? -Luca un modelito fenomenal. Haba venido a ver a Lolka, yo justo iba a salir, nos tropezamos en el recibidor. Vica no llevaba abrigo, iba en mangas de camisa, de modo que haca calor. -Podra ser que alguien la hubiera acompaado en coche y que por eso no llevase abrigo? -Podra ser. -Kolobov solt una risita por lo bajo-. Cualquier cosa podra ser con esa putilla. -Ha llamado putilla a Yerimina. No aprobaba su conducta?

-Y a m qu ms me da? Mientras no me estorbara... -Le estorbaba Yerimina? -Por qu lo dice? -Explqueme cul era su actitud personal respecto a ella. Siguieron nuevas risitas por lo bajo y nuevos encogimientos de hombros. No, evidentemente, Vasili Kolobov no era el testigo de su vida. Trabajaba como dependiente en un quiosco privado abierto las veinticuatro horas en la estacin de ferrocarril de Savlovo, tena la jornada de veinticuatro horas a la que seguan otras tantas de descanso. -Dgame, fue Vica alguna vez a verle en la estacin? Se vio claramente que la pregunta no fue en absoluto del agrado de Kolobov. La sonrisa se borr de su rostro, agach la cabeza y dijo entre dientes: -Para qu iba a ir? -No le pregunto para qu iba a ir sino si en alguna ocasin vio a Victoria Yerimina en la estacin de Savlovo. Y si la vio, cundo fue, con quin estaba, si se acerc a su quiosco y, si as fue, qu le dijo. Le parece clara mi pregunta? -No estuvo all. No la vi por all nunca. -Y usted? Haba ido alguna vez a verla a su trabajo? -Para qu? Qu se me habra perdido all? Ni tan siquiera s dnde trabajaba. Y as continuaron muchsimo tiempo, con no s, no me acuerdo, no fui, no vi.... -Cundo se enter de que Yerimina haba desaparecido? -Lolka me lo cont... creo que fue a finales de octubre. O algo as. -Qu fue lo que le cont en concreto? -Que Borka andaba buscando a Vica, que no haba ido a trabajar y que tampoco estaba en casa. -Se encontraba su mujer aqu por aquellas fechas? No se haba ido de viaje o a pasar unos das en casa de una amiga? -Creo que no. -Lo cree? Suele estar al tanto de los desplazamientos de Olga? -Normalmente no. Paso fuera de casa veinticuatro horas seguidas. Trabajo un da s y otro no, de modo que...

-Y cundo libra? -Tampoco me quedo aqu sentado. Y no vigilo a Olga. Lo importante es que tenga la casa limpia y la comida preparada. Todo lo dems no es asunto mo. -Pero si es su mujer. Acaso le trae sin cuidado dnde anda y qu hace? -Como que sin cuidado? -Creo que es lo que acaba de decir. -Pues no creo que le haya dicho nada de eso. -En cuanto a usted mismo, sali de la ciudad a finales de octubre? -No. -Estaba trabajando a das alternos todo aquel tiempo? -Todo el tiempo. *** -Tenemos que dar una vuelta por la estacin y hablar sobre ese Kolobov con los comerciantes -dijo Nastia pensativa-. Se puso muy nervioso cuando le pregunt sobre si haba visto a Vica en la estacin. Uno ir a la estacin de Savlovo, el otro, a hablar con Olga Kolobova. Rapidito. *** -Pero cundo va a terminar esto! -gimote lastimeramente Kolobova, una rubia llenita monsima, de enormes ojazos grises, busto exuberante y piernas torneadas. Para crear la ilusin de una cintura delgada y caderas esbeltas, vesta un pantaln tejano demasiado ceido y un jersey demasiado holgado. Ni siquiera la presencia de los representantes de la Polica Criminal la llev a molestarse en sacarse de la boca la goma de mascar, por lo que su hablar, ya de por s lento, frenado por vocales largusimas, pareca al mismo tiempo infantil y remilgado. -Ya no s cuntas veces me han interrogado. -No la estoy interrogando. Estamos hablando, nada ms. Dgame, Olga, por qu ha dejado de trabajar y se ha quedado en casa? -Vasia as lo quiso. No necesita una mujer sino una chacha. Pero por mi parte prefiero estar en casa que encalar paredes. -Y no se aburre? -Nooo, no me aburro. Todo lo contrario, me encanta. Nunca antes haba tenido casa propia, al principio todo lo que vea era el orfanato, el internado, luego, la

residencia. Ahora en cambio estoy todo el da limpiando, fregando suelos, pasando la bayeta, sacando brillo a la baera. Tambin cocino encantada. -Para qu se esfuerza tanto si su marido trabaja las veinticuatro horas y cuando libra tampoco para en casa? -Me esfuerzo para m. Disfruto como una loca. No lo entender. -Y guisar, para quin guisa? Tambin para s? -Tambin. Se acab la bazofia del orfanato. Adems, a Vasili le gusta traer gente a casa y nunca avisa, ni que lo hiciera aposta. Si no hay comida en casa, bronca al canto. As que siempre estoy preparada para el combate. -Nunca ocurre que traiga invitados y usted no est en casa? -Ocurre a menudo. Nadie me ha cosido a este piso, y como mi legtimo no acostumbra a decir cundo volver ni con quin... -Y qu sucede entonces? Otra bronca? -Nooo. -La bolita del chicle peregrin de un lado a otro asomando brevemente entre los dientes pequeos y desiguales-. Para l lo que cuenta es que la casa est limpia y la nevera, a rebosar; es perfectamente capaz de calentar la comida l slito. Cuando hay invitados, no me necesita para nada. Para l soy algo as como un mueble. -Y no lo toma a mal? -Por qu iba a tomrmelo a mal si no me he casado por amor? Vaska quera una chacha y yo, un piso propio, con una cocina propia, con un bao propio. Cuando viva en la residencia de la constructora no poda ni soar con tener un da un chamizo propio. -Estaba su marido aqu a finales de octubre o se haba ido de viaje? -No, seguro que no. No ha faltado un solo da al trabajo. -Cmo puede saberlo? -Suelo pasar por la estacin, para comprobarlo. -Cmo dice? Resultaba asombrosa la franqueza de esa gatita blanca, suave y amanerada. Costaba comprender si se trataba de un cinismo indisimulado, que se negaba en redondo a disfrazarse con los ropajes del decoro, o si era la sinceridad de una mujer sumida en la desesperacin, que ya no poda ni quera mentir ni a s misma ni a los dems. -Pero no se lo digan a l, vale? Me matar si se entera. Lo que ocurre es que, cuando nos casamos, no me empadron, de manera que, si un da decide divorciarse, ir derechita a la residencia otra vez. El ao pasado se emperr con una,

tuvo un amor que no era de este mundo, y yo las pas canutas pensando que de un da para otro iba a dejarme para casarse con aquella individua. Me meta cada trola, deca que le mandaban a otra ciudad a recoger mercanca cuando en realidad estaba con la otra; y quin sabe si de verdad no hicieron algn viaje juntos. A partir de entonces le controlo todo el tiempo: si est trabajando o si se ha largado otra vez a ver a su querindanga. Ya s que me la pega, qu remedio. Pues all l, siempre que no sea nada serio, siempre que no me eche. As es mi vida ahora: l se va a las ocho a trabajar, y dos horas ms tarde voy detrs, le echo un vistazo, compruebo que est en su quiosco y regreso a casa. Luego, al anochecer, doy otra vuelta por all. De manera que se lo digo con absoluta seguridad, en los ltimos dos meses no ha faltado ni un solo da al trabajo. Una vez ocurri que le dieron una paliza, e incluso entonces nada ms guard la cama un da, aprovechando que era su da libre, y al siguiente fue al quiosco a rastras, a despachar, aunque tena el careto lleno de magulladuras. Se puede entender, pues no es el dueo, va a comisin de lo que vende. Un da de baja y la paga se resiente. -Y cmo fue cuando lo de aquella mujer? Me ha dicho que falt varios das, que no iba a trabajar. -Bueno, la individua aquella estaba forrada, supongo que le pasara algn dinerito. Adems, Vaska es un codicioso, se dejara ahorcar por un centavo; por eso, cuando me enter de que haba dejado de ir a trabajar, me puse en guardia. Me di cuenta en seguida de que no se trataba de una pelandusca cualquiera, de esas que Vaska cambia a diario, sino que era algo diferente. A sus furcias no les da ni la hora. -Una pregunta ms. Cmo es posible que se haya despedido de la constructora pero conserve su permiso de residencia en Mosc? Deban darla de baja inmediatamente, no? -Nooo, formo parte de la cuota de orfanatos. No pueden darme de baja sin mi consentimiento, aunque no trabaje ya en la empresa. -Est bien, volvamos a su marido. Por cierto, no le ha contado por qu le dieron aquella paliza? -Cundo me ha contado se algo...? Y, aunque me lo contase, mentira. Por eso nunca le pregunto nada, no me meto en sus asuntos. -Dgame, nunca le ha mencionado que hubiera visto a Vica en la estacin Savlovsky? -No, nunca. -Le pregunt alguna vez dnde trabajaba? -Un da se lo dije yo misma, dije que era secretaria de una empresa privada. No me pidi detalles. A decir verdad, le tena ojeriza a Vica.

-Por qu? -Bueno, crea que era mala influencia para m. -En qu sentido? -En el sentido de las borracheras y en general... Creo que estaba mosca porque Vica ganaba ms que l. Sobre m s que puede mandar porque no tengo ni blanca y dependo de l para todo. Por eso tema que siguiese el ejemplo de Vica. Porque si empezara a ganar dinero, podra comprar o cuando menos alquilar un piso, Dnde va a encontrar entonces a otra boba como yo? Ninguna ta en su sano juicio aguantara esta clase de vida, cralo. -Ha intentado alguna vez hacer lo mismo que Vica? O su marido se preocupaba sin motivo? -Claro que se preocupaba sin motivo. Es tonto y... cree el ladrn que todos son de su condicin, entiende? Pero yo s lo que hago. Nunca podra ser como Vica, no tengo su fsico. Y para dedicarme a la prostitucin comn y corriente ya soy demasiado vieja. Aparte de que no es para m. Lo mo es llevar la casa, criar hijos, no deseo ni necesito nada ms. Vaska, el cabrn, no quiere tener hijos. -Por qu? -Para qu iba a quererlos? se no se busca complicaciones. Adems, si tuviramos un pequeo, ya no le sera tan fcil despacharme y mandarme a la residencia, conoce las leyes, teme perder su poder sobre m. *** Qu es lo que retiene a una persona al lado de otra? Qu las obliga a estar juntas? *** El escaparate del quiosco de la estacin de ferrocarril exhiba el surtido habitual de licores, cigarrillos, chicles y preservativos. El dependiente era un chico de unos veinte aos, moreno, de nariz aguilea y, a primera vista, amable. -Conoce a Vasili Kolobov? -A Vasia? Claro. Por qu? -Sabe que hace un mes, a primeros de noviembre, alguien le dio una buena paliza? -l no dijo nada pero se notaba. Llevaba el rostro entero marcado. -Tiene alguna idea de por qu le pegaron? -No me lo cont, y yo no se lo pregunt. No es costumbre preguntar nada. Son asuntos de esa gente.

-De esa gente? De quines? -Como si no lo supiera. El quiosco de Vaska est all, el mo, aqu. Aquella zona la controla el grupo de Butyri; sta, los marianos, es decir, los del Bosque de Mara. Qu nos importa lo que les pasa. No nos metemos donde no nos llaman. -Entonces, cree que se trataba de un ajuste de cuentas? -De qu si no? -Mire esta fotografa. Ha visto alguna vez a esta joven? -No me acuerdo. Qu guapa es, ser posible que haya mujeres as! -Gracias, perdone la molestia. El quiosco siguiente. -A Vaska? Claro que le conozco. Nosotros aqu nos conocemos todos... La paliza? S que me acuerdo de aquello. Fue justo a principios de noviembre, as es. No, no s, Vaska no dijo nada. Nunca he visto a esta chica... Otro quiosco, y otro, y otro... Y as hasta que cay la noche. Nadie saba por qu le dieron la paliza a Vasili Kolobov, ni quines se la dieron. Los vendedores de la zona de Butyri aseguraban que Vasili no haba cometido ninguna falta y que nadie le haba ajustado las cuentas. Por lo dems, aun suponiendo que estuvieran mintiendo y en realidad s le haban pegado a Kolobov por alguna razn comercial, el suceso difcilmente tena relacin con el asesinato de Vica Yerimina. Nadie reconoci tampoco a la chica de la foto. Un da ms que pas en vano. Qu lstima no poder contar con Lrtsev ahora, se lament Nastia para sus adentros. Con toda seguridad habra descifrado a Kolobov, sonsacndole toda la verdad sobre la paliza que por alguna razn ste haba preferido callarle a todo el mundo. Psiclogo con experiencia, Volodya sera capaz de tirar de la lengua hasta a una esfinge, facultad de la que echaban mano con frecuencia y con cierto descaro no slo los funcionarios del departamento sino muchos jueces de instruccin con los que haba colaborado en alguna ocasin. Ojal pudiera aclarar la historia de la pelea y olvidarla! Sin saber por qu, Nastia estaba convencida de que la paliza del marido de Olga Kolobova no tena nada que ver con el asesinato pero acostumbraba a verificar y precisar cada detalle. Intent mencionarle a Gordyev su deseo de encomendar a Lrtsev el interrogatorio de Vasili pero su superior arrug la nariz con displicencia: -Ya sois cuatro, cinco incluso si contamos a Dotsenko. Lrtsev ya est agobiado de trabajo. Tenis que componroslas solitos. Pero cmo explicar que Kolobov se pusiera tan tenso cuando se le pregunt si haba visto a Vica en la estacin? O slo haba sido una impresin del

interrogador? Por supuesto, poda ser slo una impresin. Pero Nastia, que era reacia a dejar las cosas a medias, tuvo que dedicar un da ms a aclarar la situacin. Junto con Yevgueni Morzov y el estudiante Meschernov haban hablado con los empleados de las taquillas y otras dependencias de la estacin, con los funcionarios de la polica ferroviaria, con las camareras, con los mdicos de la enfermera, con los obreros de la construccin que llevaban tres meses excavando una zanja junto a la estacin... Nada. Nadie recordaba haber visto a Vica. Otro golpe en falso. *** El hombre mayor al que algunos llamaban simplemente Arsn colg el auricular, reflexion unos instantes, volvi a descolgar y marc un nmero. Al otro lado, nadie contest la llamada. El hombre se levant del silln, entr en la habitacin de al lado, donde haba otro telfono, y marc otra vez el mismo nmero. De nuevo, la nica respuesta que obtuvo fue el sonido del timbre. Arsn sonri con satisfaccin, se puso una gabardina de color verde oscuro con forro de piel de quita y pon, se calz zapatos de suelas gruesas y sali a la calle. Al dejar atrs dos bocacalles entr en una cabina telefnica, volvi a llamar y, al no obtener respuesta, baj al metro. Media hora ms tarde estaba sentado en una cafetera de ambiente acogedor y beba el agua borzhomi. Frente a l, el to Kolia sorba cerveza. -Habr que darle otro repaso al muchacho aquel -anunci Arsn calmosamente. -Qu pasa? No le ha cundido una sola leccin? -dijo el to Kolia arqueando las cejas. -S que ha cundido, no te preocupes -sonri Arsn con aire de superioridad-. Pero tenemos que andar sobre seguro. Creo que pronto va a recibir presiones. Hay que adelantarse a los acontecimientos, por eso ms vale recordarle quin es y qu hace en este mundo de nuestros pecados. -Se lo recordaremos -prometi el to Kolia, y sonri con esa peculiar sonrisa suya que haca relumbrar opacamente sus dientes de hierro. *** El hombre a quien actualmente muchos conocan como Arsn, de pequeo responda a un nombre tan corriente como Mitia, era un nio serio y reflexivo, que sacaba buenas notas y lea mucho. Desde su infancia ms tierna senta un terror irracional ante la posibilidad de ver mermada su integridad fsica. Tena pnico al dolor, las inyecciones, las cadas, razn por la que nunca correteaba por la calle, no jugaba a la pelota con otros chicos, ni pretenda revivir con ellos las hazaas de Chapyev (1), o las algaradas de los bandoleros cosacos, sino que prefera quedarse en casa, resolver problemas de ajedrez y pensar sus pequeos pensamientos. (1) Hroe de la guerra civil. (N. del T.)

Su infancia coincidi con los aos heroicos en que todos los nios soaban con seguir los pasos de Papanin, Cheliuskin, Chklov, Lapidevsky y Grmov (2). Mitia no era una excepcin. Pero le explicaron que, dadas su fragilidad, falta de preparacin deportiva y vista dbil, su futuro no se irisaba precisamente con los colores de la gloria. El pronstico no le caus a Mitia un sufrimiento prolongado, ya que su cerebro, al recibir un nuevo empujn, comenz a plantearle preguntas hasta entonces inexistentes. Qu gente serva para qu trabajos? Un estibador deba ser fuerte. Un maestro, paciente. Un aviador no poda tener miedo a la altura... Esas preguntas resultaron tan apasionantes que Mitia se dedic a leer todos los libros sobre psicologa que pudo encontrar, libros que por aquel entonces no abundaban. Se hizo conocido en la mayora de las bibliotecas municipales, cuyos empleados miraban con indisimulado respeto a ese chico con gafas, bajito y delgado, que se pasaba horas interminables sentado en un rincn de la sala, absorto en la lectura de un tratado de edicin limitada. (2) Hroes de la guerra civil y de la segunda guerra mundial. (N. del T.) Transcurrieron unos aos y, cuando Dmitri entr a trabajar en el Departamento de Personal del KGB, se las daba de experto consumado en orientacin profesional. Su costumbre de hacer las cosas con sensatez y responsabilidad se extendi al mbito de su actividad profesional. Sola mantener largas charlas con los candidatos a un puesto laboral y les aconsejaba incluso sobre la subdivisin apropiada para sacar el mximo partido a sus capacidades y dotes innatas. Crea desempear un trabajo importante y til, al ayudar a situar adecuadamente a los miembros de la plantilla de una organizacin tan sera, y contribuir as al fortalecimiento de la seguridad de la patria. Un da fue a verle un joven funcionario de la Direccin de la Seguridad del Estado de Mosc, que necesitaba cumplir con este trmite antes de incorporarse en un organismo central, a saber, en el directorio que tena a su cargo los servicios de inteligencia en el extranjero. Como era su costumbre, Dmitri le explic las peculiaridades del trabajo fuera de las fronteras nacionales, le subray la necesidad de adaptar el comportamiento de uno a las exigencias de la cultura y de las tradiciones del pas de destino, particularmente en lo referente a la psicologa de la vida cotidiana. Todas las estancias de una embajada tenan micrfonos ocultos colocados por los servicios de inteligencia enemigos, siempre al acecho de la posibilidad de captar a algn ciudadano sovitico, por lo que se deba conceder especial atencin a problemas familiares. En otras palabras, no discutir con la esposa y, sobre todo y de ninguna manera, pegarle, ya que, al enterarse de las discordias conyugales, el enemigo no tardara en ofrecerle al empleado de la embajada una seductora amiguita. El candidato al nuevo empleo escuchaba distradamente y sus rplicas daban a entender que, en su opinin, los consejos del funcionario del Departamento de Personal no valan un pimiento, puesto que en Mosc haba cumplido con sus tareas a las mil maravillas y tampoco iba a quedar mal en el extranjero. En cuanto al trato que le daba a su mujer, eso no tena por qu

importarle a nadie. Para Dmitri fue evidente que ese joven, con su brillante curriculum, sin lugar a dudas trabajador competente, que dominaba a la perfeccin dos idiomas extranjeros, no vala para el servicio de inteligencia en el extranjero. Poda hacer mucho aqu en Mosc, sumido en la familiar subcultura de la capital, pero al otro lado de la frontera seria un fracaso. No obstante, su intento de compartir sus dudas con el jefe de la subdivisin en la que iba a entrar el candidato fue acogido con malos modos. Le dieron a entender de forma clara e inequvoca que no era ms que un oficinista, un pen del tablero de ajedrez, y que su tarea era archivar papelitos y pegar fotografas; y de ninguna manera deba entrometerse en los cometidos operativos, pues la decisin haba sido tomada, se haban recogido los vistos buenos pertinentes y lo nico que faltaba era formalizarla publicando la orden correspondiente. Esa reaccin dej atnito al inspector del Departamento de Personal. La rabia se le clav en el alma como un cuchillo oxidado. Unos das ms tarde, el candidato al destino extranjero fue recogido por la polica en estado de grave intoxicacin etlica, con un maletn repleto de documentos secretos y sin su pase departamental, que nunca apareci. Fue despedido de forma fulminante de la Direccin de Seguridad y puesto a disposicin judicial. Nadie se enter nunca de que su incorporacin en el directorio de la inteligencia en el extranjero se frustr porque Dmitri haba dedicado un par de noches a consultar diccionarios mdicos y farmacolgicos, tras lo cual encontr a ciertas personas y les pag. El inspector qued muy contento de que el nombramiento que no crea correcto se fuera al carajo. No se detuvo a pensar en que le haba destrozado la vida a un hombre que no le haba hecho nada y con el que no tena enemistad personal. Lejos de esto, experiment una satisfaccin sorprendentemente cosquilleante porque todo haba salido segn sus deseos. Aqulla fue su primera experiencia de la manipulacin de los dems, una experiencia coronada por el xito. Dmitri comprendi que no necesitaba en absoluto recorrer pasillos o dar puetazos en la mesa para demostrar que tena razn. Era posible actuar de otro modo, ideando tretas ingeniosas y estudiando las derivadas del movimiento como si de una partida de ajedrez se tratara, tirando de los hilos invisibles y observando contento cmo los acontecimientos tomaban el curso previsto en el guin creado por uno mismo; aunque sus protagonistas creyeran a pies juntillas que hacan su santa voluntad y actuaban conforme su libre albedro. Las vctimas no tenan importancia... Eran peones de la partida jugada por alguien ms. Por l. *** La viuda de Valentn Petrvich Kosar, trgicamente fallecido el da 25 de octubre al ser arrollado por un automvil sin identificar, era una mujer lozana, de cara agradable y melena castaa exuberante. Recibi al funcionario de la polica criminal con amabilidad pero se notaba que haca continuos esfuerzos por mantener esa conversacin, que le resultaba dura y penosa.

-Acaso tiene algo que ver con la muerte de mi marido? -pregunt extraada cuando se procedi a interrogarla sobre los sucesos de mediados de octubre. -No, no tiene nada que ver. No estamos investigando las circunstancias del atropello de su marido. -As lo he entendido -suspir con pesadumbre-. Creo que no las investiga nadie. A nadie le importa un tal Kosar. Si hubiera sido ministro o diputado, no me haran esas visitas sorpresa. -Entiendo sus sentimientos pero, crame, se equivoca. El atropello lo lleva la direccin del distrito Suroeste, mientras que yo trabajo en Petrovka, en la Polica Criminal de Mosc, y tratamos de resolver otro crimen. -Qu relacin pudo tener con esto Valentn? Era un hombre de honradez fuera de toda sospecha, en su vida se haba apropiado de un cntimo ajeno, no habra matado ni a una mosca... Los ojos se le llenaron de lgrimas pero la mujer se domin en seguida. -De acuerdo, adelante con las preguntas. -El da 10 o 12 aproximadamente, un tal Bors Kartashov le pidi a su marido que le recomendase a un psiquiatra para consultarle en privado. Se lo cont su marido? -S, recuerdo aquella conversacin. Le dijo que intentara encontrar a Mslennikov y, si no lo localizaba, llamara a otro mdico amigo, a Glubev. -Le habl Valentn Petrvich sobre el problema de Kartashov? -S. Parece ser que la novia de Kartashov concibi la idea de que alguien quera influir sobre sus actos mediante la radio. No, creo que no es eso... Espere... Ya lo tengo! Decidi que alguien le robaba sus sueos y luego los contaba por la radio. Eso es ms exacto. -Qu pas luego? -Valia llam a Mslennikov en seguida y acordaron la visita. Recuerdo tambin que Mslennikov dijo que en los dos das siguientes iba a estar muy ocupado, por lo que no podra visitar al amigo de Valia antes del viernes. -El viernes? No tendr un calendario a mano? -Aqu tiene. La viuda de Kosar le tendi un pequeo calendario que haba extrado de la agenda, colocada encima de la mesa. En el calendario estaba marcado con lpiz el da 15 de octubre, un viernes. -Se acuerda de qu viernes haban hablado? Del quince o del siguiente, el

veintids? -Lo ms probable es que del quince. S, seguro -dijo echando una ojeada al calendario-. Lo ve, la fecha est marcada a lpiz. -Qu significa que est marcada a lpiz? -Es el calendario de Valia, lo utilizaba siempre. Marcaba con un color los cumpleaos y otras ocasiones especiales; con otro, las citas, etctera. Si marcaba una fecha con un lpiz normal, se trataba de un asunto que no le concerna personalmente sino que tena que pasar el mensaje a alguien ms, como ocurri en el caso de Kartashov. Valia, sabe usted, siempre tema fallarle a alguien o confundir las cosas. Los ojos volvan a llenrsele de lgrimas pero se contuvo. -Es la libreta de su marido? -S. -Puede prestrmela por un tiempo? Se la devolver sin falta. -Si la necesita, llvesela. -Una pregunta ms, si me permite. Siempre se mantuvo al corriente de los asuntos de su marido? -Por supuesto. ramos buenos compaeros... -Tena muchos amigos? -Escuche, djelo, me parte el alma. Qu importancia tiene todo esto ahora? No creern que le atropell uno de sus amigos, verdad? Adems, me ha dicho que no investiga el atropello... -No obstante, le ruego encarecidamente que me conteste, tena amigos con los que comparta todos sus problemas? -Los comparta con todo el mundo. Era tan abierto, tan campechano! -Entonces, pudo haberle mencionado a alguien ms, aparte de usted, a Kartashov y la enfermedad de su novia? -Se lo cont prcticamente a todos con quienes habl aquel da. Hasta a su madre. La llam para preguntarle cmo se encontraba y luego le dijo: Imagnate, mam, qu enfermedades tan raras tiene la gente! Esta tarde me ha llamado un hombre... Etctera. No s por qu pero la historia de la novia de Kartashov le impresion tanto que sigui sacndola a colacin durante mucho tiempo. -No le cont Valentn Petrvich nada ms sobre Kartashov?

-No. -Est segura de que no se le ha olvidado? -Habr podido comprobar que tengo buena memoria. Me acuerdo de todo lo relacionado con Valentn. Despus de su fallecimiento pens mucho en los ltimos meses, das, horas, como si con esto pudiera resucitarlo. Me daba la sensacin de que bastara con recordarlo todo hasta el ltimo detalle para que regresara... *** El Volga beige abandon la carretera de Kev y puso rumbo a la avenida Matvyev. Se detuvo al llegar junto a la Casa de Minusvlidos y Ancianos y del coche baj un hombre corpulento de facciones atractivas y distinguidas. Con andares seguros cruz el vestbulo, subi en ascensor hasta la tercera planta, enfil por el pasillo y, sin llamar, entr en una sala. -Buenos das, padre. Desde la almohada le miraron unos ojos vidriosos y lagrimeantes, momentneamente avivados por una semejanza de sonrisa. Los marchitos labios temblaron. -Hijito... Hace mucho que no venas. -Perdname, padre -dijo el hombre, que acerc una silla a la cama y se sent-. Cosas de trabajo. He tenido que estar todo el mes fuera para preparar la campaa. Sabrs que dentro de unos das se celebran las elecciones a la Duma. Cmo ests? -Mal, hijo mo. Ya lo ves, en cama todo el tiempo, ya no me levanto casi nunca. Scame de aqu, no quiero morir sobre el catre estatal. -Ya te sacar de aqu, padre, no lo dudes. En cuanto pasen las elecciones y acaben los jaleos y sobresaltos, te llevar a casa en seguida. -Ojal sea pronto. No vivir para verlo... El anciano entorn los ojos. Una lgrima se desliz por la arrugada mejilla y se perdi entre los pliegues de la piel. -Padre, te acuerdas del ao setenta? -Setenta? Eso fue cuando a ti... -Eso mismo -le interrumpi el hombre con impaciencia-. Te acuerdas? -Claro que me acuerdo. Cmo iba a olvidar aquello? Por qu? Han vuelto a molestarte? -No, no, no te preocupes. Se ha echado tierra a aquel asunto. Pero de todos modos... Quin ms crees t que puede recordar aquello?

-Aquel amiguete tuyo, aquel con quien t... -Ya lo s -volvi a cortarle el hijo-. Pero quin ms? -No se me ocurre nadie ms. Batyrov muri hace muchos aos. Smelakov? se puede que lo recuerde pero no tiene ni idea de qu se trata. No creo que nadie lo sepa excepto yo. Por qu lo preguntas? -Bueno, por si acaso. Ya sabes que, si mi partido obtiene suficientes votos y me incorporo a la Duma, puede aparecer algn amigo de sacar los trapos sucios a la luz. -Tienes enemigos, hijo? -Quin no los tiene en los tiempos que corren? -Hijo mo, tengo miedo a que te ocurra algo. No deberas meterte en ese infierno, te comern vivo. -No temas, padre, saldremos de sta. Bueno, tengo que irme. -No me olvides, hijo mo, ven aqu ms a menudo, eh? Ya no me queda nadie ms en este mundo. Tu madre ha muerto, mi mujer tambin... -No te pongas dramtico, padre. Tienes otros dos hijos adems de m. Si han salido granujas, la culpa es toda tuya; t los has criado, les has dado la vida regalada, y ahora que eres viejo te han dejado en la estacada. -No digas eso, hijo, a qu viene... -La voz del anciano fue apenas audible-: Tambin he hecho mucho por ti, acurdate. -Yo s que me acuerdo -respondi el hijo con dureza-. Por eso vengo a verte. Vale, padre, t resiste. Dentro de un mes como ms tarde te sacar de aqu. -Adis, hijo mo.

CAPTULO 6
Sera posible escribir una ecuacin que diera cabida, sin caer en contradicciones, a los deseos secretos de Bors Kartashov y Olga Kolobova de quitarse de encima a Vica Yerimina, al misterioso mensaje borrado de la casete del contestador y al incidente sufrido por Vasili Kolobov, del cual al principio no quiso decir nada a nadie y que luego decidi negar? Nastia Kamnskaya, Andrei Chernyshov, Yevgueni Morzov, el estudiante Oleg Meschernov y Mijal Dotsenko, que trabajaba a ciegas, haban hecho todo lo posible, haban interrogado a muchsima gente pero no haban encontrado ninguna prueba de que el pintor Kartashov y su amante Kolobova, tuviesen algo que ver con la desaparicin de Vica. Aunque lo cierto era que tampoco obtuvieron pruebas de su inocencia. Comprobar las coartadas semanas despus de que sucedieran los hechos seria una misin, casi con toda seguridad, infructuosa,

sobre todo al tratarse de los siete das de una semana entera. Dnde, pues, pasaste aquella semana, Vica Yerimina antes de que te estrangularan? Por qu haba sobre tu cuerpo seales de golpes realizados con una gruesa cuerda? Te pegaron, te torturaron? Se dira que, en efecto, estabas enferma y caste en manos de un cabrn que se aprovech de tu mal y luego te mat. Lo nico que no queda claro es aquel mensaje... Una vez sentada en la seccin medio vaca de fumadores del avin que cubra el trayecto de Mosc a Roma, Nastia se enfrasc en las lentas reflexiones. En el aeropuerto, al registrar su billete, fue la nica de toda la delegacin en pedir asiento en la seccin nmero cuatro, la de fumadores, y ahora se congratulaba por haberlo hecho, pues haba pocas butacas ocupadas, se haba librado de las chcharas de los compaeros y poda aprovechar las tres horas y media del vuelo para pensar. Empecemos por Vasili Kolobov. En el curso del segundo interrogatorio neg tajantemente el hecho de la paliza, alegando haberse cado por la escalera mientras estaba borracho. Su mujer, sin embargo, se mostr igual de tajante al afirmar que alguien le haba pegado, y aadi que tena la certeza por la circunstancia de que, al llegar a casa, Vasili se tumb en la cama, apret las manos contra el vientre, se dobl y murmur: Hijos de puta. Cabrones. Todos ellos, incluyendo al estudiante y a Nastia, se haban turnado intentando hacer cantar al tozudo de Kolobov pero no sirvi de nada. Se haba cado y eso era todo. Interrogarle haba sido una prdida de tiempo. Pero pudieron observar que, cuanto ms se obstinaba Vasili en negar que alguien le hubiera pegado, tanto ms le turbaba la menor mencin de la amiga de su mujer, Vica. Al final decidieron comprobar si el mujeriego vendedor de cigarrillos de importacin haba tenido con Vica una historia romntica de la que nadie se enter. Podra ser que este caso fuera en realidad muy sencillo y el motivo del asesinato no fuera otro que los celos? Como hiptesis, tena visos de viabilidad. En ese caso, el mensaje borrado pudo haberlo dejado Vica, con la intencin de informar de que se marchaba a alguna parte junto con Vasili. A juzgar por lo que saban del carcter de la muchacha, no tendra inconveniente en decrselo a Bors. Una vez cometido el asesinato -con toda probabilidad por Kolobov-, Bors y Olga adoptaban la decisin de no delatar al asesino. Dios saba qu razones tendran... Lo importante era que la muerte de Vica resolva sus problemas personales: el pusilnime de Bors ya no tena que devanarse los sesos sobre el modo de decirle adis a Yerimina y a Lola se le brindaba una oportunidad de formar una familia normal casndose con el pintor; en particular porque los dos deseaban tener hijos. El mensaje de la casete encajaba en esta ecuacin, pero qu tena que ver con todo esto la paliza de Kolobov? Nada tal vez? No guardaba la menor relacin con el asesinato y no se deba confundir el tocino con la velocidad? -Conoce Roma? -dijo a su derecha una voz agradable que hablaba un ingls fuertemente acentuado. Nastia volvi la cabeza y se encontr con la mirada de un joven embutido en un jersey blanco que se sentaba al otro lado del pasillo. Estaba mirando con una sonrisa

la gua Micheln de Roma, que ella haba encontrado en el piso de sus padres y ahora tena sobre las rodillas. Nadezhda Rostislvovna haba trado esta gua de su primer viaje a Italia, haca ya muchos aos. Reconoci por el acento que el joven era italiano. A duras penas venci la tentacin de contestarle en ingls. No puedo ir dndole ms largas -pens-. De todas formas tendr que hablar italiano, as que ms me vale empezar ahora. Se senta segura de su dominio del ingls y el francs, idiomas que utilizaba con frecuencia y de los que haca muchas traducciones, sobre todo durante las vacaciones, para tapar las brechas que stas abran en su presupuesto. En cambio, el italiano, que de pequea saba bastante bien gracias a los empeos de su madre, haca tiempo que permaneca guardado, como a ella misma le gustaba decir, en el cajn ms inaccesible de la mesa, abocado al desuso, por lo que a Nastia le daba un poco de miedo hablarlo. No obstante, se atrevi. -Puede hablarme en italiano -pronunci luchando con la timidez y muy pendiente de vocalizar bien-. Pero no muy de prisa. El joven sonri con comprensin y, sin ocultar su deleite, le habl en su lengua materna. Llevaban charlando unos veinte minutos cuando en el saln entr, cigarrillo en ristre, el jefe de la delegacin Yakmov. Ocup el asiento situado justo delante de Nastia, hizo chasquear el mechero, expuls el humo y se gir hacia ella apoyndose en el brazo del silln. -Conque autosegregndote de la causa colectiva? -brome-. Veo que ya te ha salido un noviete. Ojito con hacer tonteras, vale? Yakmov le caa bien a Nastia. No tena la tendencia dictatorial ni la soberbia de quien ha viajado mucho por el extranjero y se siente superior a los ciudadanos soviticos de a pie que salen del pas por primera vez y, por lo general, no saban ni cmo andar por la calle. Contaba gustoso sus propias experiencias y daba consejos inapreciables que Nastia, tras visitar a su madre en Suecia, reconoci como vlidos y oportunos. -Qu programa tenemos? -le pregunt a Yakmov. -De diez a seis nuestros colegas italianos se ocupan de nosotros, a partir de las seis nos divertimos solos. Tendremos libres el mircoles y el sbado, podrs ir de compras si te apetece. Qu te interesa en concreto? -Quera ver a mi madre. Me ha prometido estar en Roma el jueves. -No hay problema. A partir de las seis eres duea de tus actos, yo por mi parte no tengo nada que objetar. Por si acaso, ten en cuenta que dos de la delegacin ya se han enterado de que sabes idiomas y piensan hacer valer su derecho de superiores en el rango y ficharte para sus excursiones a las tiendas. De manera que, cuando decidas recuperar la libertad, hzmelo saber e intentar pararles los pies.

Yakmov apag el cigarrillo y regres al saln delantero, donde viajaban los dems miembros de la delegacin: dos generales (uno, enviado por el ministerio; el otro, por la DGI de Mosc), el jefe de la Direccin del Interior de un distrito de Mosc y dos funcionarios de la Direccin General de la Polica Criminal. -Jams habra dicho que es rusa. Estaba convencido de que era inglesa -volvi a hablar el joven del jersey blanco. Nastia sonri para sus adentros. No era de extraar que la hubiese tomado por inglesa: delgada, plida, nada llamativa, de facciones finas, cara inexpresiva, y tal vez por eso tambin fra; en efecto, daba la imagen perfecta de la tpica solterona de las novelas clsicas britnicas. En todo caso, su fsico no tena nada en comn con la idea arraigada de las hermossimas mujeres rusas. -Quiere decir que tengo el aspecto caracterstico de las inglesas? -No, simplemente habla italiano con acento ingls. -Qu me dice? -se asombr Nastia-. Nunca lo habra pensado. Decidi prestar ms atencin a la pronunciacin de su afable interlocutor e intentar imitarla. Tena un odo excelente, la madre la haba acostumbrado a asimilar lenguas extranjeras desde su infancia ms tierna, gracias a lo cual su forcejeo con el acento ingls fue coronado por el xito poco antes de que el avin aterrizase. El joven italiano apreci en justa medida los esfuerzos lingsticos de Nastia y al despedirse observ: -Ahora habla como una italiana que ha vivido demasiado tiempo en Francia. Los dos se rieron al unsono. -Tengo un nuevo acento? -Con el acento ya no hay problema pero ha empezado a construir las frases como una francesa. *** Los instalaron en un pequeo y sosegado hotel catlico situado encima de una colina, cerca de la embajada rusa. Nastia se alegr al enterarse de que se poda ir andando desde el hotel hasta la baslica de San Pedro y que se tardaba unos veinte minutos. Yakmov le haba informado bien. A las seis de la tarde, la jornada laboral de los italianos terminaba y la delegacin rusa quedaba abandonada a su suerte. All nada se acercaba a la famosa hospitalidad rusa: todo cuanto sus anfitriones les ofrecieron en los seis das de estancia fueron una visita de la ciudad y un almuerzo con los representantes del ministerio. Se les ense el funcionamiento de los servicios y divisiones policiales, se contest a sus preguntas y se les mostr una serie de

pelculas educativas. A Nastia todo esto le vena de perlas. Coma al volver al hotel y a las siete cambiaba la falda por unos tejanos y los zapatos por las queridas bambas, se pona la chaqueta de cuero en cuyo bolsillo guardaba la gua de la ciudad y sala a dar una vuelta. El mircoles, su da libre, Nastia se march del hotel despus del desayuno, que se serva a las siete y media. No haba dicho ni una palabra de sus planes a nadie excepto a Yakmov y procur escabullirse antes de que alguien le pidiese ayuda para ir de compras, ya que ni un solo miembro de la delegacin, salvo ella misma y el jefe, saba ingls, y mucho menos italiano. Nastia consigui lo que se propona y se pas el da deambulando por la ciudad, admirando sus edificios y esculturas, zigzagueando entre el flujo continuo del trfico, sin dejar de sorprenderse con lo atentos y respetuosos que los conductores se mostraban con los peatones. El sol de diciembre calentaba todava pero, a pesar de que haca diecisiete grados sobre cero, muchas mujeres llevaban abrigos desabrochados de zorro azul y visn. En todas partes la asaltaba el olor a caf, que llegaba de los innumerables pequeos bares y cafeteras. Durante las dos primeras horas encontr valor para resistirlo pero luego estim sesudamente que de todas formas debera sentarse a descansar y que el dinero del que dispona no le iba a alcanzar para comprar nada especial, as que economizar no tena ningn sentido. No se priv de ese placer y de tarde en tarde se sentaba a la mesita de una u otra terraza. Hacia la noche, y a pesar de la gua, se las arregl para perderse, camin un buen rato a lo largo de un muro de piedra y slo al encontrarse en un lugar familiar se dio cuenta de que haba dado una vuelta alrededor del Vaticano. *** El jueves 16 de diciembre Nastia cruz la columnata que rodea la baslica de San Pedro, sali a la plaza y en seguida vio a su madre. Nadezhda Rostislvovna, guapa, esbelta y arrolladoramente elegante, charlaba con un hombre alto y canoso, volvindose cada poco para mirar a su alrededor. La madre y la hija se abrazaron y se besaron. -Quiero presentarle a mi hija Anastasia -dijo en ingls la profesora Kamnskaya-. Mi colega, el profesor Kuhn. -Dirk -se present Kuhn estrechando la mano de Nastia. Vaya con mam -se admir en silencio Nastia-. Se ha trado a su novio, hay que tener agallas. Por lo dems, cmo no iba a tenerlas? Seguro que no iba a cortarse por m? Qu risa. Me gustara saber quin ha de aprobar a quin en este csting, l a m o yo a l. Pero qu guapa est! Por qu no habr salido a ella? Dirk tena el pelo cano, cara de nio y mucha alegra bailndole en los ojos amarillo verdosos. Hablaba algo de ruso y, aunque a duras penas, saba hacerse entender en

sueco, por lo que la conversacin de los tres fue una divertida mezcolanza lingstica. Aquella primera noche estuvieron hasta las tantas en un restaurante elegido por el simpatiqusimo profesor, que conoca Roma hasta el ltimo rincn. Nastia ya no recordaba la ltima vez que se haba redo tanto. Se senta a gusto en compaa de su madre y del amigo de sta, sus temores haban resultado vanos. Tras superar la barrera de turbacin durante su encuentro con el padrastro y su nueva pareja, afrontar la situacin similar protagonizada por su madre no le supuso a Nastia alteraciones emocionales de ningn tipo. La madre estaba feliz, Dirk la miraba con exultante adoracin... qu tena esto de malo mientras todos estuvieran contentos? -Maana vamos a la pera, he comprado las entradas -dijo al despedirse Nadezhda Rostislvovna-; y el sbado, a la capilla Sixtina. No se te ocurra quedarte dormida, slo abre para los visitantes hasta las dos. -Me alegra saber que Nadine tiene una hija tan estupenda -observ con una sonrisa encantadora Dirk Kuhn. Nastia regres al hotel satisfecha y en paz consigo misma. Los temores, que llevaban meses corroyndola, a que su familia se desmoronara ahora le parecan vacos y carentes de fundamento. La gente tena todo el derecho a ser feliz, siempre que no fuera a costa del sufrimiento ajeno. Si Nastia Kamnskaya hubiera sabido qu cambio tan brusco se iba a producir en su vida slo tres das ms tarde, si hubiera podido vislumbrar lo inverosmilmente lejanas y fantasmagricas que iban a parecerle esas vacaciones en Roma desde las profundidades del terror y la tensin nerviosa que la atraparan nada ms que tres das ms tarde, probablemente se habra preocupado por recordar mejor y por retener aquella sensacin de entusiasmo y paz anmica que la haba invadido aquella noche en la Ciudad Eterna. Pero Nastia, como cualquier hijo de vecino en trance de experimentar la felicidad, asumi con tremenda soberbia que aquello iba a durar siempre. Se equivocaba. *** El sbado, al salir de la capilla Sixtina, la madre les propuso dar una vuelta por la feria del libro. -Quiero ver si tienen algunos libros que necesito y que me han encargado mis amigos. Ven con nosotros, te gustar. Una vez en la feria, se separaron. La madre y Dirk fueron a buscar las publicaciones que les interesaban, y Nastia se qued delante de las casetas encima de las cuales unas letras enormes anunciaban: El best-seller europeo. Se entretuvo en mirar las cubiertas multicolores, en leer los textos de las solapas, en sacar conclusiones: Este

libro lo leera si tuviera tiempo, y ste tambin, y ste... En cambio, esta clase de novelas no me gusta nada. Al acercarse a la caseta de turno, sinti que la tierra se le iba debajo de los pies. Justo delante de ella haba un libro titulado La sonata de la muerte, de un tal Jean-Paul Brizac. Sobre la lustrosa portada haba cinco rayas de un rojo sangriento que imitaban el pentagrama y una clave de sol de color verde claro. Tras recuperar el sentido, Nastia cogi el libro y clav la vista en el comentario de la contraportada. Jean-Paul Brizac -rezaba aqul- es una de las figuras ms enigmticas de la literatura europea contempornea. Ni un solo periodista ha conseguido entrevistar a este autor de ms de una veintena de best-sellers. Una intriga tensa, la confrontacin entre el bien y el mal, los lados oscuros de la naturaleza humana, todo esto est presente en la obra del misterioso anacoreta que no se deja fotografiar y se comunica con el mundo exterior por mediacin de su agente literario. Mir con atencin a la mesa de la caseta y descubri otros libros de Brizac en alemn, francs e italiano. Vio a lo lejos a su madre y se abri paso entre la muchedumbre. -Mam, puede uno comprar estos libros que hay aqu? -Claro que s. Has encontrado algo interesante? Vamos all, te lo comprar, en cualquier caso no tendrs dinero suficiente, todo lo que venden aqu est por las nubes. -Pero necesito muchos... -dijo Nastia indecisa. -Entonces, compraremos muchos -contest la madre con calma. Nastia no conoca el alemn y se limit a seleccionar libros de Brizac en francs e italiano. -Para qu los quieres? -Nadezhda Rostislvovna torci el gesto, despectiva-: Es que piensas leerte esas sandeces? -Bueno... Siento curiosidad -fue la reticente respuesta de Nastia-. Un escritor anacoreta, los lados oscuros del alma humana... S, me parece curioso. La madre no ocult que desaprobaba el inters de la hija en el best-seller europeo y, al pagar el importe nada desdeable de la compra, dej caer: -Se pueden comprar libros de Brizac en cualquier quiosco de las estaciones de trenes o en el aeropuerto, y a un precio mucho ms razonable, por cierto. Tambin tienen ms ttulos. Segn Nadezhda Rostislvovna, Jean-Paul Brizac era un escritor popular pero superficial. Sus libros tenan buena acogida entre un pblico poco exigente, que los compraba encantado para leerlos durante un viaje, por lo que se publicaban sobre todo en rstica, en formato de bolsillo. Pero una observacin de la madre capt la atencin de Nastia:

-No hace ms que seguir la moda. Sabes, desde hace unos aos todo lo ruso despierta mucha expectacin. Adems, ahora hay cada vez ms emigrantes. Brizac tiene un ciclo de novelas sobre Rusia que, imagnate, gozan de gran demanda por parte de la emigracin rusa. Te dir una cosa, quien quiera que sea ese anacoreta, apuros no pasa. Sus libros se publican con tiradas descomunales, y escribe de prisa. -Has ledo algo suyo? -pregunt Nastia esperanzada. -No soy emigrante. Y tampoco aficionada a los thrillers. No entiendo quin te habr contagiado el mal gusto. -Pero, si no has ledo sus libros, cmo sabes que son malos? -pregunt Nastia, que se sinti un poco herida en su amor propio con esos desaires al autor. -Me basta con las opiniones de la gente cuyo buen gusto me merece plena confianza. Adems, no sostengo que sean malos. Slo s que la buena literatura es fruto de un trabajo de aos. Y ese Brizac tuyo produce cinco creaciones inmortales al ao o quiz ms. -Mam... -pregunt Nastia pensativa-, no podra ser que ese Brizac sea emigrante ruso? -Es poco probable -dijo categricamente Nadezhda Rostislvovna, que hojeaba distradamente una de las novelas que haban comprado-. Slo un nativo puede dominar as el francs. Es suficiente leer dos o tres prrafos para verlo. Por lo dems -aadi pasando la vista por una pgina abierta al azar-, tiene buen vocabulario, un lenguaje incisivo, en sus dilogos hay vida, las metforas son interesantes... Tal vez, de veras no sea mal escritor. Pero es un francs nacido en Francia, no te quepa la menor duda. *** Al da siguiente, Nastia, junto con toda la delegacin, regres a Mosc. En el avin ley La sonata de la muerte esperando atisbar una mnima pista, una sugerencia infinitesimal de la explicacin para la increble coincidencia entre el dibujo de la portada y el que Bors Kartashov haba bosquejado siguiendo las indicaciones de la difunta Yerimina. Fuese como fuese, ahora Nastia estaba completamente segura de una cosa: Vica no haba padecido de ningn trastorno mental. Era cierto que pudo haber odo por la radio la descripcin de su sueo, pues muchas emisoras de radio occidentales que transmitan en ruso incluan en su programacin fragmentos de las novedades editoriales. La idea de que alguien quisiera influir sobre su comportamiento desde una emisora de radio no era engendro de una imaginacin enferma. Pero cmo explicar la coincidencia entre ambos dibujos? Una coincidencia completa, hasta el ltimo detalle, hasta el color verde claro de la clave de sol? Por supuesto, la explicacin ms fcil, la ms lapidaria, sera la siguiente: Vica oye por la radio un trozo de La sonata de la muerte (Nastia saba incluso cul

exactamente). Luego se lo cuenta sin omitir detalle a Bors, que lo dibuja tal y como su amiga se lo relata. Si despus de esto tiene una pesadilla, es posible que guarde un remoto parecido -o tal vez ninguno- con lo que narra La sonata y representa el dibujo de Kartashov. Algn desajuste debe de producirse en la cabeza de Vica y le parece que... Pero entonces habra que reconocer que, en efecto, estaba enferma. No, esto tampoco cuadraba, volva a encontrarse en un atolladero... El da anterior el caso del asesinato de Yerimina adoleca de falta de informacin y ahora, en un periquete, se haba embrollado ms all de lo imaginable.

CAPTULO 7
-Tendremos que volver a empezar desde el principio -dijo Nastia mirando con consternacin a Chernyshov, Morzov y Meschernov. -Por quinta vez? -pregunt Andrei sarcstico, cruzando las piernas y arrellanndose en su asiento. Se haban reunido en casa de Nastia. Esa tarde de domingo, Nastia, nada ms cruzar el umbral, haba llamado por telfono a sus colegas para pedirles que fueran a verla con urgencia. En el recibidor, su bolsa de viaje segua sin abrir y para entrar en la cocina se tena que pasar por encima de ella. Por algn motivo, a nadie, ni siquiera a la propia Nastia, se le haba ocurrido moverla a un rincn donde no molestase. -Qu ms da que sea la quinta vez -le cort Nastia-. Abordaremos el asunto por los dos extremos al mismo tiempo. Esta vez creo que obtendremos algn resultado. Oleg, vaya maana por la maana al archivo y encuentre el expediente de Yerimina madre, que fue abierto cuando se la inculp de asesinato. Andrei y Zhenia se encargarn de las pesquisas en las redacciones y editoriales partiendo de las amistades de Valentn Kosar. -Y t asumirs el mando ideolgico general? -se mof con malicia Morzov, sin intentar siquiera disimular su descontento porque le haban sacado de casa un domingo por la tarde. Nastia, que entenda perfectamente su malestar, opt por no hacer caso de la pulla. -Yo leer la obra imperecedera de Brizac -contest ella con calma-, puesto que ninguno de vosotros ser capaz de hacerlo. Satisfecho? -Haba hecho otros planes para maana -continu quejndose Morzov-. Crees que no tengo otras cosas en que pensar aparte de ese asesinato de hace cien aos? Slo vosotros, all en Petrovka, que sois la gente guapa de la polica, podis permitiros eso, escoger un caso de cien y darle duro todos juntitos, al alimn, mientras que los noventa y nueve restantes nos tocan a nosotros, a los curritos de distrito.

-Venga ya, Zhenia, menos lobos -dijo Chernyshov reconciliador-, los jefes nos han mandado trabajar con Anastasia, as que a buenas horas... Corta el rollo. -Pero si es verdad, maana no puedo. Morzov se haba puesto nervioso y por un momento Nastia experiment algo parecido a la compasin. En efecto, poda tener alguna cita importante e inaplazable, tal vez preada de consecuencias graves para sus asuntos profesionales o incluso para su vida privada. -Qu le vamos a hacer -suspir ella-, si no puedes, qu remedio. Empezars el martes. Te parece? Morzov asinti aliviado con la cabeza y se mostr ms animado. -Oiga, y si en vez de mandarme al archivo,- me pone a trabajar con Andrei? -dijo el estudiante, que estaba sentado en el silln junto a la ventana, en el lugar ms fro, donde por una rendija que haba en el dintel de la balconera se colaba un cuchillo de aire invernal. -No -ataj Nastia-. Usted ir al archivo. -Pero, Anastasia Pvlovna, por favor -llorique Oleg lastimeramente-. Qu voy a aprender en el archivo? El trabajo de la calle, se s que... -Aprender a leer los sumarios -le ataj Nastia con severidad reprimiendo la clera-. Oleg, si cree que es fcil, me permito asegurarle que est equivocado. Ha visto alguna vez un sumario, tal como se remite a los tribunales de justicia para conocer la causa? Meschernov, cejijunto, callaba. -Un sumario presentado a los tribunales no tiene nada en comn con las piezas que el juez de instruccin va recopilando en una carpeta mientras investiga el caso. Es decir, los materiales son los mismos, pero el juez de instruccin suele archivarlos por orden cronolgico y le resulta fcil ver qu ha ocurrido primero y qu despus. Una vez instruido el sumario, sobre todo, si hay varios inculpados y, encima, Dios no lo quiera, se las han apaado para cometer no uno sino varios delitos, es un rompecabezas de mil demonios. El juez de instruccin puede presentar el sumario ordenado por personas encausadas, en este caso, las piezas se agrupan segn estn relacionadas con uno u otro inculpado y, ms o menos, siguen este orden, pero para comprender el papel interpretado por cada participante en el suceso hay que buscar en todos los volmenes del sumario. Pero tambin ocurre a veces que el sumario se ordena por episodios del hecho criminal, entonces uno las pasa moradas para comprender la parte concreta que le ha tocado desempear en el asunto a un inculpado concreto. Y para aclararse entre las declaraciones prestadas por diferentes testigos y quin ha querido empapelar a quin, para esto hay que armarse de paciencia en serio. Se ha parado a pensar alguna vez por qu los servicios de un

abogado cuestan tanto? Resumiendo, le ruego que me disculpe esta pequea puesta a punto. Usted, Oleg, trabajar con una causa relativamente sencilla: hay un solo acusado y un solo hecho. Pero le ruego prestarle mxima atencin y no confiarse a su memoria sino tomar notas. No pase por alto los nombres de cuantos participaron en la investigacin y la encuesta judicial, hay que apuntarlos tambin. Y una cosa ms. No lo tome como un gesto de desconfianza hacia usted pero quiero advertirle de antemano, con tal de evitar futuros malentendidos, que no se le ocurra limitarse a leer la sentencia o los alegatos de la acusacin. No son las conclusiones finales lo que me interesa sino todo el curso de la instruccin, entre otras cosas, las declaraciones de los testigos y de los inculpados, sobre todo si esas declaraciones han sido modificadas en el proceso de la instruccin y del juicio. Me ha entendido? -La he entendido -respondi el estudiante descorazonado-. Me permite hacer una llamada? Mis padres se han ido al campo y temo que ahora, al volver, estn preocupados porque no saben dnde me he metido. Cuando me llam sal pitando y ni siquiera les dej una nota. -El telfono est en la cocina -dijo Nastia sealando con la cabeza. Oleg sali y Morzov dijo con retintn: -Vaya con la nueva generacin de policas! Est hecho un hombretn, a punto de tener rango de oficial, y ficha en casa ni que fuera un cro. Niato! -T qu sabes -contest Nastia con reproche-. Tal vez sus padres son as. Seguramente ya le gustara no fichar pero se ponen nerviosos. Para los padres nunca dejamos de ser tontos y pequeos, aqu no hay nada que hacer. Despus de cerrar la puerta detrs de sus visitas, Nastia se detuvo pensativa delante de la bolsa abandonada en medio del recibidor, dudando si ponerse a deshacer el equipaje o dejarlo para ms tarde. sa maana, su madre y Dirk haban ido al aeropuerto Leonardo da Vinci a despedirla. Nadezhda Rostislvovna le entreg un abultado paquete, sus regalos, y Dirk, con una sonrisa socarrona, le ofreci un envoltorio que contena un montoncito de libros. Eran los dichosos thrillers de Brizac, editados en formato de bolsillo y en rstica, que haban comprado para ella all mismo, en un quiosco del aeropuerto. Los libros estaban dentro de la bolsa, junto con el resto de sus cosas. Tendr que abrirla, pens con angustia Anastasia Kamnskaya, famosa por su pereza, y se puso manos a la obra. Tras colocar cada cosa en su sitio se tom una larga ducha caliente, trajo el telfono de la cocina, provisto de un largo cable, lo dej junto al sof, se tumb y abri una de las novelas rusas de Jean-Paul Brizac. *** -Nastiuja! -exclam Guennadi Grinvich y le dio a Nastia un fuerte abrazo-. Qu haces t aqu? Si has estado hace nada... Ha ocurrido algo?

-Necesito un consejo. Nastia atus cariosamente los ralos cabellos del director segundo y le dio un breve beso en el mentn. -Decas que tenas amigos periodistas en Francia y Alemania. -Qu necesitas? Piensas sacar a luz algn escndalo? -brome Grinvich. -Necesito informacin. Existe un escritor, Jean-Paul Brizac. No es ninguna estrella de importancia internacional, aqu nunca se le ha traducido y tengo la impresin de que ni le conocen. Pero es un autor prolfico, dicen que sus obras se venden bien, que sobre todo tiene xito entre la gente que viaja y quiere distraerse. Me gustara averiguar ms cosas sobre l. -Es francs? -Creo que s aunque no estoy segura. -Entonces por qu preguntas por los alemanes? -Tiene una serie de novelas sobre Rusia y me han contado que esta clase de literatura tiene buena acogida entre nuestros emigrantes. As que he pensado que los periodistas alemanes tambin estaran enterados. -En cuanto a lo de los emigrantes, lo que te han dicho es correcto. Qu es lo que quieres saber, exactamente? -Quiero formarme una idea clara sobre lo que es ese Jean-Paul Brizac. Puedo contar con tu ayuda? -Har lo que pueda. Te corre prisa? -Muchsima. -Har lo que pueda -repiti Grinvich con firmeza-. En cuanto sepa algo, te llamar. Quieres ver el ensayo? -Gracias, Guena, pero no puedo. Tengo que irme. *** Las novelas de Brizac no eran las primeras novelas extranjeras sobre Rusia que lea Nastia Kamnskaya. Es ms, entre la cantidad de libros que ofrecan los vendedores ambulantes sola escoger justamente esta clase de publicaciones. Le interesaba saber cmo los autores extranjeros vean y representaban a los rusos. Cada nueva experiencia redundaba en la misma conclusin: la verosimilitud no contaba entre sus virtudes. Ni siquiera los emigrantes, que haban vivido en Rusia muchos aos, eran libres de errores a la hora de pintar la realidad rusa actual. En cuanto a escritores tales como Martin Cruz Smith, el autor del famoso best-seller El parque

Gorky ni que decir tena. Al llegar a la pgina cuarenta, Nastia estaba ya mortalmente aburrida y, sin embargo, hizo un esfuerzo y lleg casi hasta el final aunque nunca termin el libro, pues no pudo vencer la irritacin que le provocaba el sinfn de evidentes mentecateces y disparates que se contaban sobre la vida de Mosc. Ms tarde se aplic a conciencia intentando leer La Estrella Polar y La plaza Roja, obras del mismo Cruz Smith, y volvi a fracasar. Los libros eran francamente malos, y no pudo ms que extraarse de cmo haban llegado a las listas de bestsellers occidentales. Pero Brizac era otra cosa. Obviamente, pens Nastia, no era Sidney Sheldon ni Ken Follet pero sus descripciones sorprendan por su veracidad. Se dira que haba vivido en Rusia toda su vida, que segua all. Le sorprenda la precisin con que indicaba los precios de varios artculos y servicios, incluso en las novelas ambientadas en la Rusia de haca dos o tres aos. Bueno, haba peridicos que cada semana publicaban las listas de precios, cualquiera que lo quisiera poda conseguirlos y encontrar all la informacin necesaria. Pero las novelas de Brizac contenan tambin detalles de otra ndole, detalles que los peridicos no publicaban y que nadie poda saber si no era basndose en experiencias personales, si no llevaba muchos aos codendose con los jueces de instruccin, detectives, fiscales y jueces, tratando a diario con los dependientes de las tiendas y las amas de casa que hacan cola en esas tiendas. Y tambin habiendo cumplido una larga condena en una penitenciara de trabajos forzados, como demostraba una de las novelas ms recientes del autor, titulada El regreso triste. Cada vez ms, Nastia se reafirmaba en su impresin de que Jean-Paul Brizac era un emigrante ruso. En cuanto a su elegante francs del que tanto alarde haca en sus libros, era posible que contara con una cuadrilla de traductores y correctores. Y si se ocultaba a los periodistas y fotgrafos, lo hara para mantener la falsa imagen de literato francs. -Vctor Alexyevich, tenemos que averiguar si Brizac haba estado en Rusia. Quiero comprender de dnde ha sacado la idea de esa puetera clave de sol color verde manzana. Si no creemos en las fuerzas del ms all y en la clarividencia, no nos queda ms que una sola explicacin: Vica Yerimina y Jean-Paul Brizac fueron testigos de un acontecimiento en el que de alguna forma intervino el extrao dibujo. A continuacin, Yerimina empez a soar con l y la pesadilla se convirti en un sueo recurrente, mientras que Brizac, de nimo ms curtido, lo incorpor a su arsenal creativo. Mientras Nastia hablaba, Gordyev reflexionaba mordisqueando la patilla de las gafas. Tena un aspecto an peor que haca unos das pero su mirada haba perdido la expresin interrogante. Ahora ya lo sabe, comprendi Nastia. S, el coronel Gordyev ya saba con certeza, o casi, cul de sus subalternos se haba puesto al servicio de los criminales. Lo nico que ignoraba era lo que tena que hacer ahora y cmo iba a reconciliar el deber profesional con los sentimientos humanos. -Descartas otras explicaciones? -pregunt el hombre al fin.

-Puede ser que las haya. Pero no las he encontrado todava. De momento es la nica que se me ocurre. -De acuerdo, me pondr en comunicacin con el DVYR. Pero qu vamos a hacer si resulta que Jean-Paul Brizac es un seudnimo y el nombre que figura en su pasaporte es distinto? Has pensado en esta posibilidad? -He recurrido a la ayuda de un amigo que podr averiguar si en el mundo de la prensa occidental conocen a ese tal Brizac. Tal vez sepan algo sobre si es seudnimo y cmo se llama de verdad. -Qu amigo es se? -pregunt Gordyev frunciendo el entrecejo. -Guennadi Grinvich, trabaja como director segundo en un teatro. -Hace mucho que le conoces? -continu indagando el coronel. -Desde que fuimos nios. Pero qu le pasa, Vctor Alexyevich? -inquiri Nastia sin poderse contener-. Cmo puede vivir si sospecha de todo el mundo? Acabar volvindose loco. -En esto tienes toda la razn. A veces creo que ya estoy loco -dijo Gordyev con un rictus de amargura-. De acuerdo, Stsenka, sigue trabajando. Vuelvo a insistir en lo mismo: ten cuidado, pequea, gurdate tus conclusiones para ti. No las compartas con nadie, si acaso, hazlo nicamente con Chernyshov, y aun as, nicamente si no queda otro remedio. Entendido? -Para m es muy duro, Vctor Alexyevich -dijo Nastia en voz baja-. Me ha puesto en una situacin que me obliga a dar rdenes a los chicos como si yo fuera el gran jefe y ellos unos simples recaderos. Estn molestos y con razn. No me sienta nada bien este papel, no tengo madera de mandams. -Aguanta, Stsenka -dijo l, y por primera vez en muchos das, la voz del jefe son ms suave y clida-. Aguanta. Es necesario para la causa comn. Acurdate de cuando fuiste Lbedeva. Cierto, Larisa Lbedeva haba sido el primero y, sin duda, el ms logrado de los papeles interpretados por Nastia Kamnskaya. Chantajista guapa, segura de s misma, emprendedora, supo tender la trampa y sacar de su madriguera al sicario Gall, a cuyos servicios solan recurrir representantes de cierto altsimo escalafn. En el pas haba unos cuantos semejantes a Gall, se los poda contar con los dedos. Eran asesinos de clase superior, que cobraban honorarios altsimos y cuyos trabajos nunca llegaban a convertirse en objeto de investigaciones policiales, pues siempre pasaban por un accidente, un cataclismo, una muerte debida a causas naturales o un suicidio. En realidad, la tarea de la chantajista consista en darle un susto al hombre que podra ordenarle al profesional del asesinato desplazarse a Mosc, y deba hacerlo de tal modo que el cliente se viese en la necesidad de contratar a un mercenario y que eligiese precisamente a Gall y a ningn otro. El equipo encabezado por

Gordyev el Buuelo desarrollaba su juego, de hecho, a ciegas, a tientas, avanzando a pasitos cautelosos y sin saber si se movan en direccin correcta. El nico indicio de que su actuacin era la acertada sera que Gall atentase contra la vida de Larisa Lbedeva, es decir, de Nastia. Kamnskaya pas una semana entera encerrada en un piso extrao y vaco, pendiente del menor ruido en la escalera, esperando con paciencia la aparicin del hombre que vendra para matarla. Cuando Gall, en efecto, se person dispuesto a consumar el asesinato, Nastia-Lbedeva pas una noche con l a solas tratando de desembrollar sus planes. Y, adems de desembrollarlos, obligarle a contrselos en voz alta. Todo cuanto se dijo en aquel piso lo escuch el equipo de Gordyev. Pero Gall, de por s suspicaz, haba previsto tal posibilidad y advirti desabridamente a la chantajista que, si trabajaba para la polica y se atreva a decir en voz alta algo que resultase peligroso para l, Gall, no le quedaban ms de diez o quince segundos de vida, no la salvara nada ni nadie, aun cuando en el piso de al lado se hubiera emboscado un grupo policial de choque. En efecto, en el piso de al lado se encontraba un grupo de choque en disposicin de combate. Pero Nastia tom la advertencia del asesino en serio y, cuando comprendi lo que se propona y cmo pensaba actuar a continuacin, no se atrevi a contravenir la prohibicin e informar sobre los planes inmediatos del criminal a los compaeros, que escuchaban su conversacin desde la unidad mvil de interceptacin. En lugar de esto invent un truco ingenioso pero poco menos que imposible, que slo podra aportar resultados si se produca una concurrencia inverosmil de cierto nmero de circunstancias: los de la unidad mvil, que escuchaban su conversacin con Gall, la conocan bien personalmente, saban que de adolescente le haban apasionado las matemticas, que haba en su vida un doctor en ciencias, Alexei Mijilovich Chistiakov, tenan su nmero de telfono y no repararan en llamarle a las cuatro de la madrugada. Pero lo ms importante era que tenan que captar cierta incongruencia contenida en las palabras de Nastia, ciertas frases y giros que no le eran propios, extraerlos del caudal de su discurso y comunicrselos a Chistiakov. El truco, en efecto, pareca abocado al fracaso pero en aquel momento a Nastia no se le ocurri nada mejor porque Gall era un asesino de veras inteligente y peligroso, y hubiera sido una tonta incauta si no hubiera hecho caso a sus advertencias. A primera hora de la maana Gall la llev fuera de la ciudad; durante el viaje en el vaco tren elctrico, Nastia se sinti como una oveja conducida al matadero que no tena ni idea de si su plan haba dado resultado o no. Gall la llev a la casa de campo de su cliente, y all fue donde Nastia conoci a Andrei Chernyshov y a su asombroso perro, Kiril, que con naturalidad y elegancia la llev lejos de la emboscada que se le haba tendido a Gall. La operacin fue coronada por el xito. Nadie ms que Liosa Chistiakov supo cunta salud le haba costado, cunto tiempo estuvo tomando pastillas porque haba perdido el apetito y el sueo por completo, las veces que estuvo a punto de desmayarse por or un sonido brusco y que cualquier nadera la haca deshacerse en lgrimas. -Vctor Alexyevich -dijo Nastia midiendo cada palabra-. Lo sabe... ya? Gordyev le dedic una mirada cansina y no le contest. Slo movi vagamente la

mano. *** Arsn miraba sin parpadear a su interlocutor. -Por qu no me ha dicho nada de Brizac desde el principio? -pregunt colrico. -No cre... No pens que la cosa llegara a esto -balbuce aqul. -Usted no pens... -repiti Arsn con tirantez-. Ella, en cambio, s lo pens. Qu quiere que haga ahora? Esa nia es mucho mas peligrosa de lo que se imagina, yo ya me lo maliciaba. Si me hubiera hablado de Brizac en su momento, habra tomado precauciones. Cuando menos, no se habra ido a Italia. -Pero si me haba asegurado que un hombre suyo estara en todo momento pisndole los talones. En qu habr fallado? -Mal de muchos, consuelo de tontos -observ con una mueca despectiva Arsn. -Desde el principio tena que abstenerme de tratar con usted y hablar nicamente con los que vigilan al juez de instruccin. Le pago a usted un pastn y su gente la ha pifiado -apunt furioso el interlocutor de Arsn. -Mi gente hace todo cuanto puede pero hay una cosa que no puede hacer, y es colocarle un candado al cerebro de Kamnskaya. Comprenda por fin una cosa bien sencilla: mientras les llevbamos la delantera, podamos parar la informacin perjudicial para nosotros. Pero por culpa de su talante reservado, esa moza se ha hecho con la informacin y ahora tendremos que influir sobre ella directamente para tratar de evitar que le d alguna importancia. Y esto, amigo mo, es un procedimiento muy arriesgado y no siempre eficaz. Y tambin el precio ser ms elevado. -Me busca la ruina? -Dios me libre! -exclam el hombre mayor agitando las manos-. Estoy dispuesto a desentenderme del asunto en cualquier momento. No tengo ningn inters personal en su negocio, soy un simple intermediario. Si no quiere pagarme, no me pague, mis hombres se olvidarn de este caso y se pondrn a trabajar en otro. Tenga en cuenta que nos sobran encargos, no nos morimos de hambre. As que, cul es su decisin? -Dios mo, ojal pudiera tomar otra decisin! -susurr con desesperacin el hombre que ese da no iba ataviado con su elegante traje ingls sino con un pantaln y un grueso jersey de esqu, pues haba acudido a la cita con Arsn desde su casa de campo-. Por supuesto, le pagar pero, por favor, slveme. ***

Sentada en su despacho, Nastia miraba con angustia a la ventana, detrs de la cual un diciembre tibio y lleno de barro y charcos se empeaba en impedir que la ciudad adquiriera un aspecto atractivamente invernal y navideamente festivo. El estudiante Meschernov no haba vuelto an del archivo. Al parecer, le haba llegado al alma lo que Nastia le haba contado sobre las dificultades que entraaba el estudio de sumarios penales y se haba propuesto cumplir su cometido con esmero y meticulosidad. Mirando a los automviles aparcados delante de la valla de hierro forjado, se fij en un BMW rojo, recin salido de fbrica, que antes nunca haba visto por all. Por reflejo clav la vista en aquella mancha roja, llamativa en medio de la calle gris y sucia, y continu absorta en sus reflexiones sobre el caso de Yerimina y el comportamiento que deba adoptar respecto a sus compaeros. -En qu piensas, pensadora? -son la voz de Yura Korotkov, aquel joven que malviva junto con toda su familia y la suegra hemipljica en un apartamento diminuto y esperaba con paciencia a que crecieran los hijos de su amiga para poder casarse con ella. -En nada especial -sonri Nastia-. He visto un nuevo BMW en la calle e intento adivinar quin habr venido a nuestra cueva en un cochazo como ste. -No lo sabes? -se extra Yura-. Es de nuestro Lesnikov. Ha cambiado de coche recientemente. -No me digas? -dijo Nastia, a quien ahora le tocaba extraarse-. Con esa miseria de sueldo que nos pagan? Korotkov se encogi de hombros. -Te gusta tomarles la medida a los ingresos ajenos, eh, Aska? -desaprob l-. Por si no lo sabas, Igor tiene padres que se ganan bien la vida y est casado con una modista de alta categora, que trabaja para el mismsimo Zitsev y cobra en correspondencia. De todos nosotros, eres la nica independiente, la nica que vive a partir de un presupuesto individual, todos los dems tenemos familia, as que, vete t a saber de dnde sacan los medios. La puerta volvi a abrirse y en el umbral apareci Igor Lesnikov. -Vaya, ests aqu, Korotkov, con Anastasia, es que yo llevo una hora buscndote por todos los despachos -le increp. -Hablando del rey de Roma...! -se ri Yura-. Justamente estbamos admirando tu coche. Igor hizo odos sordos a sus palabras. -ltimamente casi no te veo -dijo volvindose hacia Nastia-. Antes te pasabas das enteros encerrada en el despacho pero ahora ests fuera siempre. Trabajas en el

caso de Yerimina? Nastia asinti en silencio temiendo nuevas preguntas que versaran sobre los detalles de la investigacin. -Y qu tal va eso? Bien? Has descubierto algo? -Prcticamente nada. Este caso no tiene solucin. Iremos dando largas al asunto hasta el 3 de enero, cuando se cumplan los dos meses, luego Olshanski lo parar y mi tormento habr acabado. Estoy harta de patear las calles, lo mo es el trabajo sedentario. -Bueno, todo el mundo lo sabe -sonri Lesnikov-. Sobre tu pereza corren leyendas. Creo que nos ests tomando el pelo a todos, Anastasia. -Qu quieres decir? -pregunt Nastia, y abri muchsimo los ojos, luchando contra un desagradable fro que de repente le invadi el estmago. -Que en vez de trabajar lees novelas francesas. Qu, vas a negarlo? Estos das, cada vez que entro en tu despacho, veo encima de tu mesa esos pequeos libros con tapas abigarradas y letras latinas. Y no se te ocurra decirme que tiene que ver con la solucin del asesinato de Yerimina, no tragar por all. Y t, Korotkov? -Yo qu? -se desconcert Yura. -Te crees que leer novelas francesas ayuda al trabajo policial? -Yo qu s. A lo mejor a Aska s la ayuda. Como tiene esa cabeza tan rara... La puerta se abri una vez ms y esta vez entr Volodya Lrtsev. -Os he pillado! Un detective se gana el sustento rondando las calles, y vosotros aqu, de palique, con la bendicin de Aska. -Y t qu haces? Correr el maratn? -rebati Lesnikov-. Corriendo has venido a buscarte la misma bendicin. -He venido a tratar un asunto de trabajo. Asia, qu nmero calzas? -Treinta y siete, por qu? -contest Nastia desconcertada. -Magnfico! -exclam Lrtsev-. Tienes botas de esqu? -En mi vida las he tenido. Slo una mente enferma podra imaginarme esquiando. -Vaya, qu lstima! -se disgust Volodya-. En el curso de preparacin fsica de Nadiusa empiezan a esquiar, y no tiene botas. Las del ao pasado ya no le sirven, y comprar botas nuevas slo para un ao es caro. Cuestan un rin y la mitad del otro, aparte de que el ao que viene volvern a quedarle pequeas. La nia est creciendo. Qu pena -suspir-, quera pedirte que me las prestaras, mala suerte. Qu le vamos a hacer. Por cierto, Asia, qu tal te va con Kostia?

-Con Olshanski? Normal. -No te aprieta demasiado? -No, creo que no. -Sabes, a veces puede ser un poco cortante... -De esto s que me he dado cuenta. Por qu lo dices, te ha hablado mal de m? -No, no, qu va, est muy contento con tu trabajo. Con qu lo has cautivado? -Con mi belleza, que no es de este mundo -brome Nastia para zanjar la conversacin, que empezaba a ponerla nerviosa. Cada uno de los tres haba intentado, de un modo u otro, hacerla hablar del caso de Yerimina. De qu se trataba, del simple inters por saber cmo le iba a una compaera o de algo ms? Cul de los tres haba querido sonsacarle, movido por ese algo ms? O estaban en el ajo los tres? Dios mo -se desesper Nastia-. Que se vayan, que me dejen en paz. Slo me falta que uno de mis chicos me llame ahora. Por suerte, cuando vino Andrei Chernyshov, el despacho ya estaba vaco. Al verle la cara, Nastia comprendi que estaba seriamente enfadado por algo. -Caf? -le ofreci ella. -No quiero. Escucha, Kamnskaya, es probable que seas una detective genial, pero a qu viene hacerme quedar como un idiota? Es que de veras crees que eres la nica que discurre y los dems somos unos retrasados mentales? Un mal presentimiento paraliz a Nastia pero hizo un esfuerzo por mantener la calma. -Qu ha pasado, Andriusa? -Que qu ha pasado? Slo tu extrasima forma de actuar. Cierto, ests al mando de nuestro grupo, Gordyev te ha nombrado pero esto no te da derecho a ocultarnos informacin a nosotros, en concreto a m. -No te entiendo -replic Nastia haciendo acopio de sangre fra y sintiendo cmo las manos empezaban a temblarle. Se lo haba advertido a Gordyev, que no poda trabajar conforme las exigencias que le haba impuesto! -Por qu no me has dicho que Oleg haba requisado la libreta de Kosar? Imagnate mi situacin cuando le pregunto a la viuda sobre la libreta de su difunto marido y me contesta que un joven alto y rubio que trabaja en Petrovka se la ha llevado. Resulta que aqu la mano derecha no sabe lo que hace la izquierda. Naturalmente, la

mujer se encerr en s misma y no llegamos a ninguna parte. Seguramente, sospech que yo la engaaba, que no trabajaba con el joven rubio. Cmo debo interpretarlo? -No s nada de ninguna libreta -dijo Nastia lentamente-. Oleg no me la ha entregado. -De veras? -pregunt Andrei receloso. -Palabra de honor. Andriusa, no trabajo en la polica desde ayer. Creme, jams te habra puesto una zancadilla, y menos de esta forma tan burda. -Ser imbcil! -exclam Andrei con coraje. -Quin? -Ese estudiante tuyo, quin si no? Es evidente que ha decidido tomar la iniciativa y hablar por su cuenta con los que figuran en aquella libreta. Quera trabajar con la gente! Por eso llor tanto cuando le mandaste al archivo, se ha credo que es Nat Pinkerton, maldito mocoso. En cuanto le vea, se enterar de lo que vale un peine. -Tranquilo, tranquilo, clmate, ya me encargo yo de que se entere de lo que vale un peine. Por cierto, ya debera estar de vuelta, no s qu puede estar haciendo tanto tiempo en el archivo. -Ya vers como tengo razn -continu hablando Chernyshov con excitacin-. No est en el archivo sino corriendo por la ciudad, investigando las amistades de Kosar. Qu te juegas a que es as? Nastia descolg el telfono en silencio y marc el nmero del archivo. -Por extrao que te parezca, has perdido la apuesta -dijo al colgar-. Meschernov est en el archivo. Y tambin estuvo ayer, todo el da. -Ya veremos qu nos trae cuando vuelva -farfull Andrei, que tras dar salida a su furia empezaba a calmarse. La desazn reconcoma a Nastia. Haca unos momentos, hablando con Korotkov del nuevo coche de Igor Lesnikov, haba sentido que un fro desagradable le morda el estmago. Significaba que en su mente acababa de deslizarse un pensamiento importante pero no haba conseguido atraparlo y descifrarlo. Ahora estaba dando vueltas a la conversacin, repasndola desde el principio hasta el final, esperando repescar aquel pensamiento. Algo la haba puesto alerta mientras hablaban. Pero qu era? Qu? -Crea que queras invitarme a un caf -volvi a hablar Chernyshov. -En seguida te lo hago. Se puso a preparar el caf y mientras enchufaba el infiernillo, sacaba las tazas, las cucharillas y el azcar, sigui repasando mentalmente los fragmentos de su conversacin con Yura Korotkov.

Es de nuestro Lesnikov. Hace poco ha cambiado de coche... Los padres de Igor se ganan bien la vida... No, no era esto. Su mujer cobra en correspondencia... En correspondencia a qu? Pareca que lo que buscaba estaba cerca. Qu ms dijo? Su mujer... modista de alta categora... La cucharilla se estremeci en su mano y derram parte del caf sobre la mesa. -Andriusa, a qu se dedicaba la madre de Yerimina? Cmo se ganaba la vida? -Era sastra. Antes de que se hubiera alcoholizado por completo haba sido buena modista. Su primera condena fue por un robo, te acuerdas? -S, lo habas contado. Y qu? -Rob a una cliente cuando fue a probarse un vestido, le rob all mismo, en la sastrera donde trabajaba. Le quit dinero del bolso y la cogieron con las manos en la masa. Cuando sali en libertad, no la readmitieron en la sastrera; intent buscar trabajo en otras y en todas le dijeron que no. Por aquel entonces no era fcil encontrar trabajo si se tenan antecedentes penales y, por si fuera poco, una nia de corta edad a su cargo. Yerimina se coloc de portera, obtuvo el piso de la portera y se ganaba un sobresueldo cosiendo para clientes privados. -Por qu no me lo habas contado antes? -No me lo habas preguntado. Mal hecho -pens Nasti-. Eres una boba, Kamnskaya, o, para ser ms exactos, una estpida como pocas. *** Eran ya casi las diez cuando Nastia por fin volvi a casa. Al salir del ascensor se acerc cansinamente a su apartamento e insert la llave en la cerradura. La llave se neg a girar. Cuando era nia todava, el padrastro le repeta a menudo: No te apresures, si hay algo que no entiendes, prate a pensar y luego acta sin prisas y con detenimiento. No apresurarse, no ponerse nerviosa, pararse a pensar... Extrajo la llave e intent recordar lo que haba hecho por la maana. Pudo haberse olvidado de cerrar la puerta? No, imposible. Era un movimiento que, como otros muchos, se haba convertido en automtico. Nastia le dio un leve empujn a la puerta. Claro que s, estaba abierta. El pestillo de la cerradura estaba bloqueado, por eso la puerta no se haba cerrado. Qu raro. Nunca utilizaba el botn de bloqueo. Entorn la puerta con cautela, baj procurando no hacer ruido al piso inferior y

llam al apartamento de una vecina. Cuarenta minutos ms tarde vino Andrei Chernyshov acompaado del enorme Kiril. -Adelante -le dijo al perro cuando se acercaron al apartamento de Nastia-. Ve a ver qu pasa all dentro. Abri la puerta de par en par y solt la correa del collar del perro. Kiril, alerta, entr en el recibidor, examin detenidamente la cocina, la habitacin, se par unos instantes delante de la puerta del cuarto de bao, delante de la del aseo, escuchando el silencio, olisqueando el aire, y retorn junto al umbral. Olfate los pies de Nastia, luego regres al recibidor, dio varias vueltas, sali al rellano y se dirigi con resolucin hacia la puerta del ascensor. -El apartamento est limpio -concluy Andrei-. No hay extraos aunque s los hubo, puesto que dentro huele a alguien y no es a ti. Vas a entrar o avisamos a la polica? -Para qu quiero a la polica? -Y si te han robado? Si entras, destruirs las huellas de las pisadas. -Ests loco, Andriusa? Quieres que duerma en la escalera? En el mejor de los casos la polica tardar dos horas en llegar, y al experto forense no lo esperes hasta maana. Qu te voy a contar, lo sabes tan bien como yo. Vamos adentro. Entraron en el apartamento. Nastia examin la habitacin. En realidad, all no haba nada que robar, excepto alguna ropa sin estrenar que la madre le haba regalado. Todo lo dems difcilmente tentara a un ladrn. -Qu dices, pues? -pregunt Chernyshov al ver que Nastia daba el examen por terminado-. Est todo en orden? Nastia abri un cajn de la mesa donde guardaba, metidos en un estuche, unos cuantos adornos de oro: una cadena con colgante, un par de pendientes y una pulsera elegante y cara que Liosa le regal cuando sus trabajos le merecieron un prestigioso premio internacional. -Todo est en orden -dijo lanzando un suspiro de alivio. -Dime entonces en qu lo te has metido. Si no te han robado, significa que queran darte un susto. Alguna idea? -El nico caso que llevo es el de Yerimina. -Ya veo -gru Andrei-. Lo tenemos mal, Nastasia. -Peor, imposible -sonri ella sin alegra-. Ojal supiramos qu es lo que les ha molestado, lo de Brizac o el que Oleg est curioseando en los archivos?

-Vamos a esperar -dijo Andrei encogindose de hombros-. No nos queda otro remedio. Antes o despus querrn explicar qu es lo que pretenden. Mir el reloj. -De acuerdo, bonita, tengo que irme, soy hombre casado y padre de familia. Te dejo a Kiril. Pasar maana a las siete y cambiar la cerradura. Ten en cuenta que Kiril no dejar que nadie entre en casa pero tampoco te permitir salir, as que ni lo intentes. -Tal vez podra pasar sin Kiril -protest Nastia tmidamente-. Cerrar la puerta, la cerradura no est rota. -Tienen las llaves. Creo que te lo han probado de sobra. Te apetece despertar en plena noche y encontrar a un apuesto desconocido junto a tu cama? A veces tu ligereza me sorprende. Hasta maana. Andrei cogi cariosamente a Kiril del collar, lo llev junto a Nastia, le dijo con aire grave: Guardar, y se march. Nastia y el perro se quedaron solos en el apartamento. Estaba cansada y tena fro y hambre, pero lo que ms deseaba era tomarse una larga ducha caliente, tumbarse en la cama y transformarse en una nia que vive con sus padres y no tiene nada que temer... Nastia segua en el sof hecha un ovillo y completamente vestida. Al principio haba pensado en ducharse pero en cuanto se quit el jersey, la asalt un miedo tan intenso que se apresur a ponrselo de nuevo. Tena la impresin de que, si entraba en el cuarto de bao y dejaba de or el zumbido del ascensor, en seguida l entrara en el apartamento. Ni siquiera la presencia de un pastor alemn magnficamente adiestrado consegua serenarla. Para distraerse de la sensacin de terror puso la televisin pero la apag en el acto, pues pens que el televisor no le dejara or los pasos en la escalera. Muy pronto su estado empez a parecerse a un ataque de pnico, no se pudo obligar a enchufar el molinillo de caf porque hara demasiado ruido y se tom un caf instantneo, que no le aport ni energa ni calor y slo le dej un regusto cido en la boca. Todo se le caa de las manos, incluso el abrelatas, de modo que apenas consigui comer algo. Agotada por los vanos intentos de dominar el miedo, se ech en el sof y trat de concentrarse. Qu diferenciaba ese da del anterior? Por qu haba acontecido ahora y no haca una semana? Porque haca una semana se encontraba en Italia y antes de esto ni haba odo hablar de un tal Brizac. El archivo? Chernyshov haba ido al archivo al inicio mismo de la investigacin, y su visita no haba provocado ninguna reaccin. Nastia no preocupaba a nadie mientras se llevaban a cabo los interminables interrogatorios de Kartashov y del matrimonio Kolobov, la requisa de la casete del contestador de Kartashov haba sido acogida con tranquilidad. As que Brizac era el quid de la cuestin. Por qu? Y cmo se haban hecho con la llave del apartamento?

Qu ms haba pasado hoy? A ltima hora de la tarde lleg Oleg Meschernov y le ense apuntes detallados del sumario de Yerimina madre. Resultaba que haba llevado una vida muy desordenada, a menudo traa a casa compaeros accidentales de juerga, a los que dejaba dormir en su cama mientras mandaba a su hija de corta edad a jugar sola en la cocina y muchas veces se olvidaba de darle de comer. Fue precisamente uno de esos compaeros accidentales a quien mat clavndole el cuchillo de cocina cuando estaba tendido en la cama y, satisfecha, se durmi al lado del cadver. Cuando despert, algo ms sobria, sali del apartamento dando voces y tropez con unos vecinos y peatones caritativos que llamaron a la polica. Al escuchar al estudiante, Nastia reflexionaba sobre el mejor modo de abordar el asunto de su visita a la viuda de Kosar y la maldita libreta. No quera ponerse a malas con Oleg; primero, porque haba venido a hacer prcticas justamente para aprender, no para escuchar amonestaciones; y segundo, porque tenan que seguir trabajando juntos y no convena estropear las relaciones. Nastia opt por empezar con rodeos. -A qu se dedicaba Yerimina? Cmo se ganaba la vida? -Era portera -contest Oleg sin inmutarse tras consultar los apuntes. -Haba sido procesada con anterioridad al asesinato? -S, por un robo. -A qu se dedicaba Yerimina antes de su primera detencin? Meschernov hoje el bloc de notas. -No lo he apuntado. No creo que el sumario lo mencione. Tiene alguna importancia? -Es probable que no. Pero usted, Oleg, debera ser ms meticuloso. El sumario s lo menciona. No lo tome a mal pero no est preparado todava para trabajar solo. En vez de aprender, hacer preguntas y obtener respuestas, usted lo que quiere es tomar decisiones y opinar. Ser yo la que decida qu es lo que tiene importancia y qu no la tiene, su tarea consiste en proporcionarme hechos. Los analizaremos juntos y le mostrar cmo debe interpretarlos y valorarlos. De acuerdo? -De acuerdo -gru Oleg recogiendo los papeles de la mesa. -Qu libreta ha requisado a la viuda de Kosar? El muchacho se qued inmvil, un espasmo le contrajo brevemente una mejilla y la cicatriz encima de la ceja, normalmente apenas visible, se congestion. No dijo nada. -Estoy esperando -le record Nastia-. Dmela. No voy a montarle una escena por haberme ocultado que la ha cogido. Ha incurrido en una falta sancionable pero slo est aqu de prcticas, no ha acabado an los estudios, por lo que prescindiremos de

informes y castigos. nicamente tiene que recordar que esas cosas no se hacen. Meschernov no sala de su obstinado mutismo, la mirada fija en la ventana. -Oleg, qu ocurre? A Nastia le dio mala espina pero apart de s los agoreros pensamientos. -Anastasia Pvlovna, lo siento muchsimo pero... la he perdido -dijo por fin trabajosamente. -Cmo que la ha perdido? -pregunt Nastia con un hilo de voz-. Dnde? -No lo s. Se la traje aqu, usted no se encontraba en el despacho. Cuando regres quera drsela en seguida, met la mano en el bolsillo y ya no estaba. Por eso no le dije nada. Tena miedo a que me riera. -Ya le estoy riendo. Lo que no va en lgrimas va en suspiros. Acaso esperaba que nadie se diera cuenta, pensaba que de alguna manera todo se arreglara solo? Oleg asinti con la cabeza. -En este caso tiene que aprender una regla ms. No la he inventado yo sino los fsicos. Suelen decir: Cualquier cosa que pueda ir mal, ir mal por narices. Todo aquello que no pueda ir mal, tambin ir mal un da. Aplicada a nuestro trabajo, significa que nada se arregla solo nunca, nada desaparece sin dejar rastro y de ningn modo se debe contar con que desaparezca. Cualquier error hay que intentar rectificarlo de inmediato, me oye? De inmediato, y cuanto antes, mejor. Porque cada minuto de retraso entraa el peligro de que ya sea demasiado tarde para rectificar lo que sea. Ha comprendido? El volvi a asentir con la cabeza. -Cundo ha visto la libreta por ltima vez? -En casa de Kosar. -Dnde la guard? -En el bolsillo de la chaqueta. Cuando usted vino ya no estaba all. -Se detuvo en algn lugar mientras se diriga de la casa de Kosar a Petrovka? -No. -Se quit la chaqueta en algn momento? -Slo cuando vine aqu, al despacho. -Entr alguien en el despacho mientras yo no estaba? -Ms de uno. Korotkov, Lrtsev, luego se... el guapo aquel, no recuerdo cmo se

llama. -Igor Lesnikov? -S, s, ese mismo. Tambin vino Kolia. -Seluynov? -S. Tambin algunos ms, todos preguntaban por usted. -Eran todos de nuestro departamento? -Creo que s. -Qu significa creo que s? Estuvieron presentes en las reuniones en el despacho de Gordyev? -No me acuerdo. Tengo mala memoria para las caras. -Entrnela -le espet Nastia, que ni se preocupaba ya por disimular su ira-. Sali del despacho en algn momento? -Sal, por supuesto que sal, varias veces, como usted tardaba tanto en llegar... -Deje de justificarse, ser mejor que conteste a mis preguntas con la mayor exactitud posible. Cerraba la puerta con llave? -S... Creo que s... -La cerraba o no? -Bueno... No siempre. Si pensaba que iba a entretenerme mucho rato, echaba la llave pero si era para volver en seguida... -Ya veo. Dme la llave del despacho. Es indisciplinado, no puedo correr riesgos esperando a que entre en razn, tiene buenas cualidades, no me cabe duda, y podra convertirse en un buen detective pero con buenas cualidades no basta. Aprenda a aprender, entonces llegar a hacer algo til. Y ocpese de su carcter. La timidez y la cobarda, unidas a la confianza en s mismo, son una mezcla espantosa. No durara en ningn colectivo de trabajadores normal. Oleg se puso la chaqueta en silencio, sac del bolsillo la llave y la coloc encima de la mesa. Nastia se puso tambin la chaqueta, se colg del hombro una enorme bolsa de deporte de la que no se separaba ni en verano ni en invierno y guard la llave del estudiante en la caja fuerte. -No se enfade, Oleg -dijo secamente a modo de despedida-. Nuestro trabajo no es un juego, es trabajo de verdad. Tal vez he sido demasiado dura con usted pero se lo ha merecido. -No me enfado -contest Meschernov alicado.

El timbre de telfono hizo estremecerse a Nastia. Mir el reloj: era la una y media. Seran ellos? -Anastasia Pvlovna? -dijo por el auricular una agradable voz masculina. -S, soy yo. Quin es? -Cmo se encuentra? -se interes con viveza el hombre haciendo caso omiso de su pregunta. -Fenmeno. Quin es? -Pues yo pienso que no es verdad, Anastasia Pvlovna. Se encuentra mal. Est asustada. A que s? -No. Qu quiere? -Ya veo que s. Pues bien, Anastasia Pvlovna, de momento no quiero nada excepto una cosa. Quiero que se pare a pensar en cmo ha pasado esta noche. -Qu significa esto? -Quiero que se acuerde del miedo que ha tenido y qu noche tan inolvidable ha pasado abrazada a ese miedo. Quiero que comprenda que hoy se le ha servido un trago pequeito, slo para que se entere a qu sabe el miedo. La prxima vez apurar el cliz hasta el fondo. Supongo que no le gustara que su padrastro sufriese una desgracia. -Qu tiene que ver mi padrastro con esto? No le entiendo. -Lo entiende todo perfectamente, Anastasia Pvlovna. Su padrastro posee un coche pero no es un hombre pudiente, y sus ganancias no le alcanzan para alquilar un garaje. Sabe qu pasa con los coches que duermen en la calle sin que nadie los vigile? -Los roban. Quiere asustarme con esto? -No slo los roban. Los utilizan para cometer crmenes que ms tarde son atribuidos al titular del vehculo. Y el titular tarda mucho tiempo en lavar su buen nombre y en demostrar que no conduca el coche en aquel momento. Quiere que Leonid Petrvich se entretenga con ese pasatiempo? Adems, en los coches que se dejan en la calle es fcil colocar un artefacto explosivo. O romper la barra de direccin. O hacer alguna atrocidad con los frenos. Le gustara? -No. No me gustara. -Bien dicho, Anastasia Pvlovna -ri el hombre bonachonamente-. No debe gustarle, es malo. De momento no la amenazo con nada pero si no se comporta como Dios manda, le espera un susto mucho ms grande que el de hoy. Hoy ha temido por usted misma. Maana tendr que temer por otra gente, alguna muy prxima a usted.

Si no lo sabe, se lo dir por adelantado: un temor de esta ndole es mucho ms desagradable y resulta absolutamente insoportable. Buenas noches, Anastasia Pvlovna. Nastia coloc el auricular sobre la horquilla del telfono esmerando el cuidado, como si pudiera explotar. Se lo haban dicho con suma claridad y sencillez: sigue trabajando en el caso de Yerimina como antes, dale vueltas a la hiptesis del asesinato por motivos personales, y no te haremos dao. Bueno, Kamnskaya, tienes que decidir. Nadie va a reprocharte nada si abandonas la pista "Brizac-archivo" alegando que no conduce a ninguna parte. Cuentas con la confianza del Buuelo, del juez de instruccin Olshanski, de Andrei Chernyshov, aunque ste se queja de que no se lo cuentas todo pero aun as reconoce tu autoridad. Morzov? Sera feliz si le dejases en paz. El estudiante? No se trata de l. Har lo que le ordenen. Pues, qu piensas hacer, Kamnskaya? Echarte atrs o pegar otro araazo con las uas? Da miedo... Nastia se incorpor sobre el sof y baj los pies al fro suelo. -Kiril! -llam a voz en susurro. Acto seguido, en el recibidor se oy un ruido leve y el tableteo, apenas audible, de las uas contra el parquet. El pastor alemn se acerc sin prisas y se sent a su lado, sin apartar de Nastia los ojos llenos de interrogacin. -Kiril, tengo miedo -continu susurrando Nastia, como si el perro pudiera entenderla y contestarle. En realidad, no andaba muy equivocada. Kiril era, en efecto, un perro singular. Andrei le haba echado ojo a los futuros padres del cachorro con antelacin y esper pacientemente a que dos pastores alemanes, excepcionalmente dotados en lo que se refera al odo, olfato e inteligencia, le regalasen al deseado heredero. Cri, mim y ense a Kiril, cuyo pedigr le asignaba un nombre largo y totalmente indigesto, y logr que, aunque el perro no comprendiera el lenguaje humano (salvo las rdenes, claro estaba), supiera descifrar correctamente la entonacin. Adems, el nmero de las rdenes que saba interpretar era tan profuso que sustitua perfectamente la comunicacin verbal. -Tengo miedo, Kiril -repiti Nastia, esta vez elevando un poco ms la voz. El perro se agit, su boca se abri en mudo gruido, en sus ojos se encendieron ominosos reflejos amarillos. Nastia haba ledo en alguna parte que el miedo, as como otras emociones negativas, haca que los riones segregasen adrenalina en grandes cantidades. Y los animales, al reconocer su peculiar olor, detectaban el miedo humano en el acto. Sabe cunto miedo tengo, pens ella. -Qu vamos a hacer? -continuaba Nastia procurando hablar con aplomo para apartar el miedo-. Mandarlo todo al carajo y en paz? Qu piensas, Kiril? Claro, mi Lionia est en buena forma, cincuenta y siete aos y ninguna enfermedad,

practica deporte, ha trabajado veinticinco aos en la polica, si alguien le ataca, se lo pondr difcil. Pero no es un extrao para m, le quiero, le tengo mucho cario, ha sustituido a mi padre. Acaso tengo derecho a ponerle en peligro? Encendi la luz del techo de la habitacin y empez a dar lentas vueltas, los hombros cados y arrastrando los pies enfundados en blandas zapatillas. Kiril, inmvil como una estatua, observaba su deambular atentamente. -Tambin tengo a Lioska, ese patoso despistado, matemtico de talento pero de una ingenuidad aterradora y demasiado confiado. No cuesta nada engaarle y cogerle en un garito. Tambin Lioska es alguien muy importante para m, le conozco desde el colegio, fue mi primer hombre, estuve a punto de parir un hijo suyo. Es mi nico amigo porque, Kiril, no tengo ni una amiga. Qu raro, verdad? Es probable que no ame a Lioska con ese amor apasionado que se describe en las novelas pero, quiz, simplemente no sea capaz de sentir un amor as. Le amo como yo s. Por supuesto, a veces se encandila con alguna morena despampanante de pechuga generosa, pero dos horas o dos das ms tarde se le pasa. Y vuelve, porque conmigo se siente a gusto y con las otras no tanto. Bueno, para qu ocultarlo, yo tambin he tenido otros hombres, incluso estuve locamente enamorada de uno. Pero de todos modos, Lioska segua y sigue siendo el ms querido, el ms ntimo. Por cierto, nadie nunca cuidar de m cuando me pongo enferma como Chistiakov. Yo, Kiril, tiendo a padecer de enfermedades graves, tenlo en cuenta. Una vez me lesion la espalda y ahora, si se me ocurre levantar algo pesado, lo noto, y mucho. Entonces me tumbo en el suelo porque no puedo acostarme sobre nada blando, y all me quedo, medio muerta, sufriendo en silencio. Liosa me pone las inyecciones, me prepara la comida, me ayuda a levantarme y, en general, hace todo lo que hara una enfermera. Cuando esto sucede, se instala aqu aunque trabaja en las afueras y all tiene su casa. Desde aqu tarda dos horas y media en llegar al trabajo. Pero nunca se ha quejado, nunca se ha negado a ayudarme. As que qu piensas, Kiril, tengo derecho a poner en peligro a Liosa Chistiakov? El andar pausado y el sonido, cada vez ms firme, de su propia voz, acabaron por calmar a Nastia. Los escalofros, que la hacan estremecerse de pies a cabeza, cesaron, incluso haba dejado de tener fro y las manos ya no le temblaban. Mir con atencin al perro y comprob que tambin ste pareca ahora mucho ms tranquilo. Bueno -pens con satisfaccin-, as que s dominarme cuando me lo propongo. Kiril lo ha notado. Nastia decidi tentar la suerte y ampliar el mbito de su presencia: sali a la cocina. El perro la sigui sin tardar, se sent junto a la puerta y volvi a quedarse inmvil como una estatua de piedra. A las tres de la madrugada Nastia consigui por fin comer algo y tomarse un caf bien cargado y recin hecho; hacia las cuatro se atrevi a meterse bajo una ducha caliente, donde permaneci unos veinte minutos. Alrededor de las seis recogi de la

mesa las hojas de papel, cubiertas de palabras sueltas y cuajadas de indescifrables garabatos, las hizo aicos y las tir al cubo de basura. Kiril segua apaciblemente junto a sus pies, el hocico apoyado sobre la tibia zapatilla, como diciendo con todo su aspecto: Ahora te has calmado de verdad, has dejado de oler a miedo y yo tambin ya estoy ms tranquilo. Por eso me he permitido tumbarme a tu lado. Mir el reloj. Faltaba algo ms de cuarenta minutos para que viniera Andrei Chernyshov. Nastia se acerc al espejo y gui un ojo a su propio reflejo. Ya saba lo que iba a hacer.

CAPTULO 8
Vasili Kolobov desgarr el sobre con impaciencia y sac una hoja mecanografiada: Te has permitido irte de la lengua. Tienes poca memoria, Kolobov. Si no quieres que demos repaso a la ltima leccin; presntate maana, el 23 de diciembre, en la direccin que ya conoces, a las once y media de la noche. Si avisas a la polica, ni siquiera llegars a la cita. Kolobov se guard la carta en el bolsillo lentamente y subi en ascensor hasta su piso. No le dejaban en paz! Faltar a la entrevista? No, sera mejor ir all, no quera dar repaso a la ltima leccin. Los hijos de puta saban pegar. *** El coronel Gordyev hizo venir a su despacho a Seluynov. -Nikolay, necesito un lugar tranquilo y oscuro cerca de la estacin de Savlovo. En su da, Kolia Seluynov entr a trabajar en la polica obedeciendo a un impulso repentino y absolutamente inexplicable. Antes de esto, desde la misma infancia, soaba con construir ciudades, tena la cabeza llena de ideas sobre cmo mejorar los planes de urbanizacin de Mosc para acomodar a todo el mundo: a los peatones, a los conductores, a los nios, a los jubilados, a las amas de casa... Conoca su ciudad natal como su propia casa, cada callejn, cada patio, cada cruce donde en las horas punta se producan atascos. Tales conocimientos resultaron muy tiles en su trabajo, y con ellos se beneficiaban, adems del propio Seluynov, todos sus compaeros. Kolia se qued pensativo, luego cogi una hoja en blanco y un bolgrafo y rpidamente dibuj un esquema. -Aqu tiene un buen sitio -dijo marcando el lugar con una crucecita-, est a unos siete minutos de la estacin caminando a paso lento. Hay un arco, un patio que no tiene otras salidas, el edificio est en obras, no hay inquilinos. Tambin podra valer este otro -una segunda crucecita apareci en el esquema-, est igual de apartado y desierto, sobre todo por la noche. Como punto de referencia, aqu tiene un quiosco de prensa. A cinco metros, a la izquierda, hay una bocacalle y a la vuelta de la

esquina tres chiringuitos privados. Estn bien situados, si se los mira de frente parece que estn pegados uno a otro, pero vistos por detrs se nota que se encuentran separados. Por la noche estn cerrados. Tiene suficiente con stos o quiere ms? -Dame alguno ms, por si acaso -pidi Gordyev. Cuando Seluynov se march, el coronel Gordyev dio vueltas en las manos al dibujo marcado con cuatro crucecitas y movi la cabeza, incrdulo. S, haba aprobado el plan de Kamnskaya pero no porque creyera que ese plan fuese perfecto sino porque era la nica ayuda que poda prestarle. El plan contena evidentes fallos y puntos dbiles, la propia Anastasia era consciente de los defectos pero le era imposible arreglarlo, pues los compaeros con cuya colaboracin poda contar eran pocos. Las fugas de informacin relacionada con el caso de Yerimina eran constantes, y no haba ms que un modo de impedirlas: limitar el nmero de personas que tenan acceso a tal informacin. Vctor Alexyevich observaba con dolor cmo se vena abajo todo cuanto haba ido construyendo con perseverancia y cario a lo largo de aos: un equipo donde no haba especialistas universales pero s buenos profesionales, cada uno de los cuales tena un talento particular. Y esos talentos en su conjunto servan a la causa comn y en beneficio de todos. Si, por ejemplo, pudiera asignar al caso a Volodya Lrtsev, ste encontrara un modo de meterle los dedos en la boca a Vasili Kolobov y sonsacarle la verdad sobre su paliza, de la que se negaba a hablar en redondo. Si pudiera, como haca antes, poner a Anastasia a analizar el caso y darle la posibilidad de reflexionar a fondo, sin duda ella encontrara una solucin ingeniosa y elegante; mientras que Korotkov, simptico, sociable y rpido, junto con Lesnikov, intelectual, adusto y guapo, convertiran su guin en un espectculo brillante y convincente, que no terminara con aplausos y flores sino con una lluvia de informaciones. Si pudiera... Si pudiera... No poda. De momento no. Gordyev estaba ya enterado de cul de sus colaboradores informaba a los criminales pero algo le impeda poner fin a la tormentosa situacin. No se trataba slo de compasin, emociones y de que todo esto le encoga el corazn. Vctor Alexyevich no lograba liberarse de la sensacin de que el asunto no era tan fcil, de que detrs de esa traicin individual se ocultaba algo ms grande. Algo ms complicado y ms peligroso. El plan de Kamnskaya contena una cosa ms que no acababa de gustarle. Gordyev exiga a sus subordinados que cumplieran con la ley a rajatabla. Con el corazn en la mano, no podra decir que su conciencia de jurista protestara especialmente contra la actuacin no del todo legal a la que con cierta frecuencia recurran los agentes operativos con tal de resolver los crmenes. En la memoria del Buuelo era una prctica generalizada y cotidiana, y ya llevaba trabajando en la polica tres dcadas. Sus motivos eran otros. Vctor Alexyevich haba comprobado que esa clase de licencias y la impunidad de los mtodos de trabajo ilegales conducan a la decadencia profesional, a la prdida de la inventiva a la hora de

elaborar soluciones operativas. En efecto, para qu iban a molestarse en estudiar los tipos de cerraduras y los principios de seleccin de llaves adecuadas cuando podan abrir cualquier puerta con una palanqueta o un buen martillo? En un futuro cercano se vislumbraban abogados que asesoraran al inculpado desde el momento de su detencin, y fiscales y jueces que levantaran un poco la cabeza de su labor al sacudir el yugo de los ndices estadsticos y el miedo a las represalias del partido. Haca varios aos que Gordyev haba atisbado esta perspectiva, al comienzo mismo del proceso de la democratizacin, y entonces haba empezado a reunir, meticulosa y concienzudamente, un equipo que sera capaz de aprender a trabajar en nuevas condiciones. Un equipo que, tras comprender por fin que las exigencias de la ley eran sagradas e inviolables, podra aumentar su capacidad profesional y asegurar la eficacia del trabajo, podra inventar y llevar a la prctica nuevos procedimientos y mtodos en la resolucin de los crmenes. Un equipo que sabra echar mano de la psicologa, de la topografa, de sus dotes fsicas, de su intelecto y saba Dios de qu ms... De todo menos de las infracciones de la ley. El plan de Kamnskaya no contena ninguna infraccin evidente. Pero Vctor Alexyevich sospechaba que Anastasia le callaba algo. Desde luego, nunca se le pasara por la cabeza engaar a su jefe pero... La condenada era astuta. Anastasia. Nastasia. Stsenka... *** Nastia engulla con fruicin la cena que le haba preparado Liosa. Por qu no se casara con l al fin y al cabo? El chico lo deseaba desde haca mucho tiempo. Qu suerte que existiera. -Te gusta? -pregunt Chistiakov observando con una sonrisa a su amiga, que coma con un apetito envidiable. -Con locura! -contest ella con sinceridad-. Liosik, no ests enfadado porque te he sacado de casa en plena noche? -Segn he entendido, tienes problemas -dijo l con cautela-. Creo que has cambiado la cerradura. -As es. No s a quin le he hecho pupa y han querido darme un susto. Preferira no estar sola por las noches, al menos durante unos cuantos das. Quera pedirte... vacil. -Pide por esa boca, no te prives -la anim Liosa-. Ya s que eres una chica modesta y no sueles pasarte, as que no me pedirs la luna chapada en oro. -Podras tomarte unos das libres y pasarlos aqu? Lo necesito, creme.

-Claro que podra. Para ti soy Lioska pero no olvides que en el instituto soy, dicho sea de paso, el profesor Chistiakov. Me deben unos das de consultas en bibliotecas, te lo haba dicho mil veces. -Cuntos das? Uno? Dos? -Yo, alma ma, tengo derecho a pasar todos los das en las bibliotecas, slo debo presentarme en el instituto una vez a la semana. De modo que dame instrucciones, dime qu y cmo quieres que lo haga, y las cumplir con precisin matemtica. -No tengo ms que una instruccin que darte, que contestes a todas las llamadas telefnicas. De ninguna forma digas que voy a ponerme si en ese momento me encuentro en casa. Puedes decir que estoy en la ducha, en el aseo, en casa de una vecina, en el infierno... donde quieras menos que voy a ponerme. Pregunta quin llama y a qu numero puedo devolver la llamada, y nada ms. -No sera ms fcil contestar que no ests? -No. Si de veras hay alguien vigilndome, sabr a ciencia cierta que estoy en casa. No debe tener la menor sospecha de que me oculto o quiero escurrir el bulto. Lisenka, te lo repito, no preguntes si quieren dejar un recado. Slo el nmero al que llamarles. -Entendido. Qu pasa, tienes pinchado el telfono? -Tengo esta impresin. -Vaya, viejecita ma -musit Liosa-, ests en un apuro muy gordo. Cmo te has dejado pillar? -Dejndome pillar, ya lo ves. Y me temo que pronto este apuro engordar an ms. *** Vasili Kolobov baj la ventanilla, corri el cerrojo y coloc junto al cristal un letrero escrito a mano con rotulador: Cerrado de 23.00 a 24.00. Ir en autobs hasta el lugar donde le haban citado a las once y media no le llevara ms de diez minutos, pero a esas horas el transporte pblico apenas funcionaba, y Kolobov no quera llegar tarde para no enojar a los que en una ocasin ya le haban baldado a palos. En una situacin as ms le vala estar all antes de tiempo y esperar. Cerr el quiosco y se dirigi hacia la parada de autobs, pero cuando le separaban de ella unos metros oy a sus espaldas una voz que quedamente le deca: -Buen chico, Vasia, ya veo que eres disciplinado. No te vuelvas. Sigue recto, hasta el paso subterrneo. Vasili sinti que un calambre le entumeca la nuca y se le humedecan los sobacos. Algo duro le empuj en la espalda, justo entre los omplatos. Se encamin

dcilmente hacia el paso subterrneo, baj la escalera y continu por el tnel que conduca al otro lado de la avenida. El tnel, como era habitual, no estaba iluminado. Kolobov no oa los pasos del que le segua, tan slo una respiracin pausada y, adems, su espalda notaba en todo momento la presin de algo que muy bien poda ser una pistola. Al salir del paso subterrneo a la calle oy una nueva orden: -A la izquierda, dobla la esquina. Sin prisas. No te vuelvas. Bajo este arco. Dos siluetas macizas le salieron al encuentro. En la oscuridad no pudo verles las caras, pues en ninguna de las ventanas que daban al patio haba luz. Las siluetas ya estaban delante de l. -Qu tal, Vsenka, te apetece charlar con nosotros? -No he hecho nada -declar Kolobov con desesperacin-. No he dicho nada a nadie. Qu ms quieren de m? Por qu no me creen? -Y por qu bamos a creerte? Ya nos la has jugado una vez -contesto calmosamente el ms bajito de los dos. -Les dije la verdad. No vi a Vica en la estacin aquel da, se lo juro! No s qu les habr contado ella, no s por qu pero no la vi! -Mira, Kolobov, por hoy vamos a creerte pero, en cuanto a maana, nos lo pensaremos. Tenemos gente nuestra entre la bofia y si has dado el chivatazo sobre Vica y nosotros, ya sabes lo que te espera. Ser mejor que confieses ahora, as te rompemos las narices y ya est. Pero si nos enteramos de que nos la has jugado, te mataremos. Qu nos dices, Vsenka? -Se lo juro, lo juro! -dijo Kolobov, que estaba a punto de echarse a llorar de impotencia-. Pueden comprobarlo, no he dicho nada a la polica. -Y de Vica, qu nos dices? -Pero si no la vi, no la vi, no la vi! Ella les minti para guardarse las espaldas. O es que no lo entienden? -Vale, Vsenka, ve con Dios. Pero ten mucho cuidado... Las piernas no obedecan a Kolobov cuando sali del patio y se dirigi renqueando de vuelta a la estacin. *** En la reunin de maana, el coronel Gordyev, por primera vez en el ltimo mes y medio, habl de la investigacin del asesinato de Victoria Yerimina. Todos sus subalternos pudieron comprobar que, por un lado, el caso no le preocupaba lo ms mnimo; pero, por otro, estaba sumamente disgustado por la ausencia de resultados

palpables. -Dentro de diez das vence el plazo de los dos meses para la investigacin preliminar -anunci con frialdad-. Kamnskaya, infrmanos sobre el trabajo realizado. Nastia esboz la situacin general con voz inexpresiva y se cuid de no atraer la atencin hacia algunas incongruencias obvias. -Acabamos de recibir informacin sobre una nota que Yerimina dej en el piso de Kartashov explicndole adonde iba y para qu. Se la mencion a una amiga que hasta ayer se encontraba ingresada en una clnica de maternidad por riesgo de aborto y no saba que Yerimina haba muerto. Nos llam nada ms enterarse. Yerimina no le haba contado nada, lo nico que le dijo fue que le haba escrito una nota a Kartashov y que se la haba dejado en un sitio donde Bors la encontrara si algo le ocurriese. Presuntamente, Kartashov desconoce la existencia de la nota, al menos no nos ha hablado de ella. Por desgracia, ahora Kartashov no se encuentra en Mosc, estar fuera unos das. En cuanto regrese procederemos a registrar su casa, el juez de instruccin nos ha dado ya su visto bueno. -Cundo volver Kartashov a Mosc? -pregunt Gordyev. -Pasado maana. -Mira, Anastasia, no des ms largas al asunto. Vas demasiado despacio, los plazos estn a punto de expirar y no hemos adelantado nada; tenemos cero resultados, todo lo que hay es bla, bla, bla. Ahora quieres que esperemos dos das ms... Esto est mal. Muy mal. -Har lo que pueda, Vctor Alexyevich. -Adnde se ha marchado ese artista? -A Viatka. -Merecera la pena pedir a la polica de all que le localice e interrogue? Ganaramos algo de tiempo -propuso el coronel afectando inocencia total. -El juez de instruccin est categricamente en contra. Insiste en esperar a que Kartashov vuelva -repuso Nastia con firmeza. -Bueno, l sabr lo que hace -suspir Gordyev-. Por cierto, Kamnskaya, el ao toca a su fin y hasta ahora no has pasado el reconocimiento mdico. Tienes que hacerlo maana sin falta. -Lo pasar, Vctor Alexyevich, pero no maana. Para maana tengo programado... -empez a decir Nastia. Pero Gordyev la interrumpi con brusquedad: -No me interesa lo que tengas programado. Yo personalmente no tengo programado

darle explicaciones a la clnica. Las reglas son iguales para todos. Hazme el favor, ve a ver maana a todos los mdicos y no vuelvas por aqu sin el certificado conforme cumples los requisitos. Quiero tenerlo sobre mi mesa maana por la tarde. Est claro? -De acuerdo -suspir Nastia con resignacin. Al concluir la reunin, se encerr en su despacho esperando la llamada del jefe. Gordyev le telefone unos minutos ms tarde. -Qu me dices, Stsenka? No me he pasado contigo? -S que me ha sacado la piel a tiras, Vctor Alexyevich -respondi Nastia sonriendo al auricular-. Me ha dejado para el arrastre. Pero ha estado muy convincente. El mundo se ha perdido a un nuevo Smoktunovsky (1). (1) Actor dramtico de los aos setenta y ochenta de prestigio internacional. (N. del t.) -Vale, sultalo todo, chame en cara mi crueldad, hazme una escena. Cuando le cortes el hipo al respetable, acurdate de llamar a la clnica y enterarte del horario de los especialistas para maana. Creo que todo lo dems ya lo hemos hablado. Suerte, pequea. -Gracias. Har lo que pueda. -Esto ya me lo has dicho antes -respondi sonriendo sin entusiasmo Gordyev, y colg. *** El telfono estaba ronco de sonar pero Bors Kartashov no manifest la menor intencin de cogerlo. Por cuarta vez consecutiva, la pantalla de identificacin de la llamada permaneca en blanco. Esto significaba que llamaban desde una cabina pblica. En su fuero interno, Bors se puso tenso. Era buen deportista, posea vigor fsico, durante muchos aos haba practicado varias modalidades de atletismo. Dbil e indeciso en su vida personal, en la misma medida se mostraba audaz y seguro de s mismo en todo lo relacionado con la resistencia fsica. No obstante, el nimo le flaqueaba. La puerta del ascensor se cerr con un chasquido apenas audible. Y casi en seguida son el timbre de la puerta. Bors sali al recibidor con pasos suaves y se incrust en la pared, junto a la percha, escondindose de la vista del que pudiera entrar. Un nuevo timbrazo estall justo encima de la cabeza del pintor ensordecindole. Otro. Y otro. Y al fin se oy el castaetazo de la llave introducida en la cerradura. La puerta se abri lentamente, alguien entr en el piso y encontr a tientas el interruptor. Se oy un tenue clic pero la luz no ilumin el recibidor. El intruso puls el interruptor varias veces ms pero el recibidor continu oscuro como boca de

lobo. Avanz con movimientos cautelosos, tanteando el camino, hacia el saln, y en este momento Bors, cuyos ojos se haban adaptado ya a la oscuridad, se le ech encima bruscamente y le tumb al suelo. El intruso no pudo ni gritar de la sorpresa. Se derrumb encima de la alfombra, protegindose la cabeza con las manos instintivamente. Kartashov, con sus dos metros de estatura y un centenar largo de kilos de peso, le aplast clavndole la rodilla en el espinazo y retorcindole los brazos detrs de la espalda. -Quin eres? Quin te ha dado las llaves de mi piso? -inquiri amenazador. El intruso intent soltarse y el anfitrin no tuvo ms remedio que asestarle un par de guantazos a base de bien. Bors era un luchador experto, saba cmo haba que pegar para causar el mximo de dolor sin daar los rganos vitales. Muy pronto, la capacidad de resistencia del desconocido se vio reducida a nada. Bors le levant como un saco lleno de trapos, le sent en un silln y le quit los finos guantes de cabritilla de las manos inertes, en las que coloc un vaso lleno de un lquido incoloro. Finalmente, encendi la luz. Su visita era un joven de unos veintids o veintitrs aos, de pelo cortado al estilo militar, cara simptica aunque algo estropeada por unos ojos demasiado hundidos bajo las cejas y musculatura espectacular. Un tarzn, ste est hecho un tarzn, lo catalog para sus adentros Kartashov, palpando con los ojos el cuerpo del muchacho all donde la chaqueta, desabrochada, dejaba ver el torso ceido por un cisne de punto fino. El tarzn sorbi el lquido del vaso y se atragant. -Pero si es vodka -ronque lamindose el labio ensangrentado. -No me digas? -se refocil Bors-. Venga, bbetelo; lo que no mata engorda. El joven intent levantarse del silln pero el dueo del piso le meti un expeditivo puetazo en la boca que le oblig a volver a tomar asiento. -Qu tal? Cundo piensas pedirme disculpas? -Oye, to, perdona -balbuce el joven-, he metido la pata. Me haban dicho que no estaras en casa. Te he llamado por telfono y, luego, a la puerta. Cre que no estabas de veras. Pero toma!, s estabas. -Ay, qu disgusto tan grande! Me has llamado por telfono, me has llamado hasta que las llamadas empezaron a salirte por las orejas, y yo, canalla de m, me permito estar en casa. Y no me escondo de una fmina, tenlo en cuenta. Bien pues, qu vamos a hacer, campen de llamadas? Avisamos a la polica o charlamos aqu nosotros solitos? -Oye, to, la polica no nos hace falta, vale? No te he robado nada. Por tu parte, ya me has puesto la cara como un mapa, as que creo que estamos empatados.

-Quin te ha dado las llaves? -Las compr. -A quin? -Cmo quieres que lo sepa? Un colega me dijo que tenas el chamizo a tope de trastos, que haba aparatos, parn, ropa nueva, y que estabas de viaje. -Por qu ser que ese colega tuyo no ha venido en persona si tengo aqu tantos cachivaches? Por qu te dio las llaves a ti? -Necesitaba dinero con urgencia, quera marcharse. Adems, no era ladrn, se le notaba a la legua. -Pero t s lo eres, verdad? -Verdad verdura -confirm el joven mirando a Bors con ojos lmpidos-. Oye, to, djame marchar, eh? Venga, nos decimos adis muy buenas y aqu no ha pasado nada. -Ya, y un jamn! -resopl Kartashov, y le sacudi un nuevo bofetn-. Dnde tienes las llaves? -En el bolsillo. Bors registr con rapidez los bolsillos de la chaqueta que luca el tarzn y extrajo las llaves ensartadas en un llavero. -Mira por dnde! -silb-. Pero si son las llaves de Vica! La has matado? Contesta, has matado a Vica? -No conozco a ninguna Vica! -chill el joven tratando en vano de esquivar un nuevo golpe-. Ests chiflado o qu? Te lo he dicho claramente: estas llaves, yo las he comprado... Un nuevo cate no le dej terminar. El labio partido sangraba cada vez ms, la cara se le haba puesto blanca como la pared. -Por qu habis matado a Vica? Qu os haba hecho? Habla! Habla, cabrn, puetero! -repeta Bors propinndole metdicamente nuevos sopapos en los puntos ms sensibles, hasta que el joven se desplom dando de bruces contra la mesita, buscando un punto de apoyo en su pulida superficie. El pintor se qued mirndole unos instantes, luego entr en el cuarto de bao, cerr la puerta y se puso a lavarse meticulosamente las manos con jabn. Desde el saln lleg un gemido, luego el ruido de unos pasos pesados e inseguros. Finalmente oy el chasquido de la cerradura. Se enjug las manos con la toalla, sali sin prisa del cuarto de bao, comprob que la visita se haba largado y apag la luz. Era la seal que haban convenido.

Unos pocos minutos despus, en el piso entraron el juez de instruccin Olshanski, el experto criminlogo Zbov, Nastia y dos testigos jurados. -Dnde? -fue lo nico que le pregunt Konstantn Mijilovich. -En el saln -contest Bors con idntica brevedad-. El silln, el vaso, la mesita, todo est como ustedes me han dicho que tena que estar. Incluso se ha dejado los guantes. -Estupendo -se frot las manos Olshanski-. Ser mejor que usted y Kamnskaya se retiren a la cocina y nos dejen hacer nuestro trabajo. *** -Me ha perdonado ya? -pregunt Bors colocando delante de Nastia una taza de caf humeante. -No he estado enfadada con usted. -Me he expresado mal. Usted sospechaba de m. No lo niegue, saltaba a la vista. Ya no soy sospechoso? -No -le sonri Nastia-. Ahora s que no tiene nada que ver con la muerte de Vica. -Y aquel chaval s? -No lo s. Tal vez. Tena sus llaves, y la milonga que ha largado de que las haba comprado, yo no me la creo. -Me alegra que ahora seamos aliados. -Por qu? -Usted me gust mucho ya entonces, la primera vez. Recuerda, cuando entr en el piso y se desternill de risa porque bamos vestidos absolutamente igual? Entonces pens: He aqu a alguien que prefiere la sencillez y la comodidad. Yo tambin soy as. A Vica le daba rabia a veces, y lo que ms la sacaba de quicio eran mis eternas bambas. Le haba explicado mil veces que no tena el menor sentido pasear por nuestras calles, tan sucias, con el calzado de piel autntica, que dentro de una semana estara para tirarlo. La propia idea de que la comodidad fuera en detrimento de la elegancia le resultaba inconcebible. Por eso, cuando vi que iba igual que yo, cmoda y bien abrigada, en seguida intu un alma gemela y le tuve simpata. Pero usted no me crey y sospech de m... -Est bien, Bors, pelillos a la mar... Mi trabajo es as. No crea que me ha hecho gracia tenerle por sospechoso, tambin usted me haba cado bien. Pero en nuestro trabajo los sentimientos personales se llevan mal con las obligaciones profesionales. -Siempre es as? -pregunt Kartashov lanzndole a Nastia una mirada atenta, como si hubiera captado que detrs de esas palabras que se referan a l personalmente se

ocultaban otros pensamientos distintos. -No siempre -suspir ella-, pero con frecuencia. Por desgracia. Sabe?, nuestro trabajo tiene un gran parecido con el teatro. -Con el teatro? -se extra el pintor-. Por qu? -Porque hay que fingir. O no tanto fingir como... Ms bien uno tiene que darse un pisotn en su propia garganta. Es difcil explicarlo. Por ejemplo, a usted unos clientes pueden gustarle y otros caerle mal; con unos ser todo amabilidad, querr complacerles en todos sus deseos, pero con otros se mostrar brusco y rgido. Podrn enfadarse con usted, dirn que es un maleducado, un indeseable, pero por esto no se les va a hundir el mundo, esto no truncar el destino de nadie. De manera que usted podr seguir siendo usted y vivir en paz con sus preferencias personales. Nosotros, en cambio, si nos abandonramos a nuestros gustos y emociones, cometeramos errores que para alguien significaran una catstrofe, la quiebra total de su vida. Slo en los libros de texto ocurre que el criminal es malo y la vctima merece toda la compasin. En realidad, hay criminales que dan mucha pena, que le parten a una el corazn, y vctimas tan, por decirlo suavemente, asquerosas que no inspiran nada de compasin, a las que no apetece creer nada de lo que dicen; francamente, algunas son carne de presidio. Imagnese, pues, qu pasara si empezramos a creer slo a los que despiertan nuestra simpata y a sospechar de cuantos no nos gusten. Slo buscaramos sospechosos entre los que nos caen gordos, excluyendo por adelantado del crculo de posibles criminales a los que, como quien dice, nos gustan. Se imagina cuntos criminales quedaran en libertad? Y a cuntos inocentes podra causar sufrimiento? -No saba que esto representase para usted un trauma psicolgico -observ Kartashov con cautela-. Lo que me ha contado parece evidente pero jams se me habra pasado por la cabeza que esto resultase doloroso para los funcionarios de la polica. -No se le pasa por la cabeza a nadie -dijo Nastia haciendo con la mano un gesto de desesperacin-. Tal vez porque justamente es demasiado evidente. Suelo frecuentar los ensayos de un amigo que trabaja en un teatro. Se pasa los das luchando con la incapacidad de algunos actores de ocultar su actitud personal frente al personaje. Cuando le aconsej contratar a un psiclogo para que trabajase con la compaa, me mir como si hubiera perdido el juicio. Ni se le ocurre pensar que un ser humano no es un autmata, que no se puede enchufarlo y desenchufarlo siempre que apetezca. Lo que les pide a sus actores, para unos es la cosa ms fcil del mundo. Pero otros son incapaces de olvidar cmo son en realidad. Se ha parado alguna vez a pensar que cada papel bien interpretado no es slo un milagro de transformacin del actor sino tambin una ruptura con su propia personalidad? -No s, no se me ocurra verlo as... -Sin embargo, esto es lo que pasa. Cualquier ruptura, por voluntaria que sea, por

muy generosamente que se la recompense con el xito y los aplausos, es en esencia un trauma del que luego hay que recuperarse. Es que hay alguien que le ayude al actor a sanar? No. Y tampoco a nosotros nadie nos ayuda. Nadie nos advierte siquiera de que lo vamos a necesitar. En cambio, qu no se contar de lo crueles, desalmados o, en el mejor de los casos, indiferentes que somos los policas! Cmo no iba a producirse entonces esa deformacin? Para preservar nuestra integridad fsica redactan volmenes enteros de normas de seguridad. Pero, como suele ocurrir, nadie se acuerda del alma... En la cocina entr el experto forense Zbov, eternamente ceudo y disgustado con algo pero escrupuloso y cumplidor. Cuando le tocaba trabajar con Olshanski, los dos formaban una mezcla explosiva. El juez de instruccin tena al experto en gran estima y disfrutaba colaborando con l. Zbov, en cambio, no poda ni ver a Konstantn Mijilovich, quien le sacaba de quicio con constantes sugerencias e instrucciones, pues haca un trabajo igual de excelente cuando no las reciba. Por supuesto, en su fuero interno, Zbov le reconoca a Olshanski su buen conocimiento de la criminologa. Si no se pusiera pesado, si no fuera tan mandn... Nastia mir a Zbov y pens que daba la impresin de que le rechinaban no slo los dientes sino tambin todos sus huesos y articulaciones. -Olshanski ha ordenado decirte que ya no te necesita -le dijo a Nastia torciendo los labios despectivamente al pronunciar las palabras ha ordenado-. As que si no te apetece, no hace falta que nos esperes. -Os falta mucho todava? -pregunt ella. -Tenemos el juego completo, todo cuanto un caballero puede desear para su gusto: huellas digitales, calzado, sangre, saliva, micropartculas. Creo que hay para una hora ms, o tal vez para dos. Zbov se gir hacia Bors y, mientras manipulaba el mechero y prenda un cigarrillo, le dijo: -Gracias por haberlo hecho todo tal como le he dicho. Todo ha salido a pedir de boca. La mesa y el vaso estn realmente impolutos, da gusto trabajar as, sin molestarnos con la suciedad. Nastia se puso en pie de mala gana. Apenas haba conseguido entrar en calor despus de varias horas de espera en la calle. -Creo que me voy a ir. Es muy tarde. En el recibidor, Kartashov ya haba vuelto a colocar en la lmpara la bombilla que haba quitado anticipando la llegada de la visita. Al llegar junto a la puerta, Nastia se detuvo en seco. -Bors, podra contar con su ayuda?

*** Nastia haba perdido el sueo por completo. Tumbada en la cama al lado de Liosa, haca balance y planes para el da siguiente. Lstima que el espectculo representado en el piso de Kartashov no hubiera aportado los resultados esperados. Por supuesto, las huellas que haba dejado el intruso eran ms que suficientes para probar, si hiciera falta, la presencia all del joven, al que haban identificado en menos de una hora. A partir de entonces se le seguira y al da siguiente mismo se sabra por lo menos parte de la gente a la que frecuentaba. Pero el intruso no respondi a la provocacin de Bors cuando ste le acus de asesinato. Tena un perfecto dominio de s mismo, estaba muy bien preparado porque al punto declar ser ladrn, a pesar de que el ataque del dueo del piso le haba cogido desprevenido, y tampoco devolvi ni un solo golpe aunque posea unos msculos, segn Bors, realmente impresionantes. El entrenamiento, sin embargo, se dej notar: el ratero apaleado se recuper con sospechosa rapidez, tanto que consigui marcharse sin hacer apenas ruido. Bueno, tambin la falta de resultados era un resultado. Aunque ese tarzn supo ocultar su verdadero rostro y no delat a los que lo enviaban, este hecho poda encerrar informacin valiosa. Las cosas no tenan por qu ser siempre tan fciles y sencillas como lo fue el montaje que le haban preparado a Kolobov, quien estaba tan asustado que se trag toda la historia. Tambin la suerte se haba puesto de su lado, porque la carta que le haban mandado a Kolobov al azar fue un puro golpe de suerte. Aunque no, no era del todo cierto. Fuese cual fuese su reaccin al recibir la carta, seguira siendo informacin til. Por ejemplo, podra no haberle asustado o podra haberla tirado a la basura y no acudir a la cita, lo cual hubiese significado que la hiptesis de Nastia no vala nada. Tambin podra haberse espantado hasta el punto de ir corriendo a la polica y confesar all quin y por qu le haba dado la famosa paliza a poco de producirse el asesinato de Vica Yerimina. Pero Kolobov hizo lo que hizo, y ahora ella, Nastia, saba que Vica les haba advertido a sus asesinos que Vasili Kolobov la haba visto con ellos en la estacin de Savlovo. Teniendo en cuenta que su cadver fue encontrado en las proximidades del apeadero El Kilmetro 75 de la va frrea de Savlovo... Cuando Nastia regres del piso de Kartashov a casa, Liosa le dio la lista de los que haban llamado. A pesar de lo avanzado de la hora, opt por devolver una de las llamadas sin esperar hasta la maana. Baj al piso de una vecina, Margarita Isefovna, que gustaba de ver la televisin hasta altas horas de la noche porque de madrugada el canal de Mosc pona pelculas clsicas. Nastia marc el nmero de Guennadi Grinvich. Lamentablemente, el director no tena nada esencialmente nuevo que comunicarle. Sus amigos periodistas apenas saban del novelista Brizac algo ms de lo que estaba impreso en las contraportadas de sus libros. Cierto, decan ellos, era un nombre popular, sus libros gozaban de buena aceptacin, pero nadie le tena por un verdadero literato. Un buen artesano, aunque no del todo carente de chispa. Saba venderse caro, para eso se daba esos aires de misterio. No, ellos, los periodistas, estaban convencidos de que detrs de aquella fachada no se ocultaba ningn criminal secreto, no era ms que una argucia publicitaria para avivar el

inters de los lectores. Dios mo -pens Nastia consternada-, ser posible que haya vuelto a dar un golpe en falso? Ser posible que haya vuelto a equivocarme? El timbre del telfono despert a Liosa al instante, y mir a Nastia interrogativamente. Ella movi la cabeza negativamente y se sent en la cama. -Diga! -gru Liosa con voz somnolienta. -Le ruego que me disculpe esta llamada a una hora tan tarda -pronunci un agradable bartono-, pero me urge hablar con Anastasia Pvlovna. -Est durmiendo. -Despirtela, por favor. Se trata de un asunto realmente muy grave e inaplazable. -No puedo hacerlo. Se ha tomado un somnfero y me ha pedido que la deje dormir. -Le aseguro que se trata de algo que es de suma importancia para ella. Espera mi llamada y se disgustar mucho si se entera de que la he llamado y usted no nos ha dado oportunidad de hablar. Est relacionado con su trabajo... Pero Chistiakov se mantuvo en sus trece. Quiz s era ingenuo y confiado, como Nastia siempre haba credo, pero hacerle cambiar de idea era imposible. Nastia encendi la lmpara de la mesilla de noche, cogi el bolso, encontr all el volante de la clnica y se lo ense a Liosa. ste asinti comprendiendo. -Escuche -implor con voz quejumbrosa-, est pasando una mala racha, tiene problemas y cosas as. Lleva varias noches sin dormir, le duele el corazn y en general se siente bastante mal. Maana debe hacerse una revisin en la clnica y no quiere que los mdicos la vean en esa forma tan baja. Tiene graduacin de mando superior, entiende? Por eso se ha tomado tres pastillas y se ha acostado pronto para que maana todas las pruebas salgan bien. Le van a tomar la tensin, la va a examinar un neurlogo, le van a hacer un electro. De todos modos, incluso si consiguiera despertarla, no se enterara de nada. -Lstima -su interlocutor se mostr sinceramente decepcionado-. De acuerdo, le llamar maana. Buenas noches. -Buenas -mascull Liosa. Nastia estaba de pie en medio de la habitacin, arropada con una gruesa bata. En la penumbra, su cara plida no pareca viva. -Eran ellos? -pregunt Chistiakov. Nastia asinti en silencio. -Por qu no quieres hablarles? En esta situacin carece de importancia que tu telfono est pinchado, son ellos mismos los que lo han pinchado.

-No me gusta que traten de intimidarme. Ya estoy suficientemente asustada y no quiero escuchar ms historias de terror. -No acabo de entenderte, Nastiusa. Qu piensas hacer? Vas a esconder la cabeza en la arena como un avestruz? -No pienso hacer nada. Quieren sacarme de mis casillas. Que se crean que lo han conseguido, que me han metido tanto miedo que no s qu hacer, que me patinan las neuronas. Qu van a contarme que yo no sepa? Que harn volar el coche de pap? Prefiero no orlo. Slo volarn su coche si no cumplo con sus exigencias, de otro modo, no tendra sentido. Lo que hago es impedirles que me planteen esas exigencias. -No me parece muy inteligente -manifest Liosa, quien tena sus dudas-. Pueden abordarte por la calle. Qu vas a hacer entonces? Les dirs que t no eres t y que en realidad ests arriba, charlando con una vecina? Es un disparate. -No se sabe, Lisenka. Y no, no se me acercarn en la calle, sera peligroso. Si se dejan ver, podremos seguirlos, lo saben muy bien. Lo nico que no deja huellas son las llamadas de telfono. Y de noche, para meter ms miedo. Y desde una cabina, para que el identificador de llamadas no muestre el nmero, por si dispongo del identificador. Y que no duren ms de tres minutos, para que no las localicen en el caso de que yo, a pesar de los pesares, se lo haya contado a mi jefe y mi telfono est intervenido. -Escucha, es que no les tienes nada de miedo? -No lo sabes t bien el miedo que les tengo, cario -sonri Nastia con amargura-. Slo los deficientes mentales ignoran el miedo porque son incapaces de valorar el peligro en su justa medida y no entienden ni lo que es la vida ni lo terrible que es perderla. Un ser humano normal debe tener miedo siempre que le quede algo de instinto de supervivencia. Por lo dems, soy muy cobarde, y t lo sabes. Apaga la luz, hazme el favor. -Por qu? -Porque pueden estar vigilando las ventanas. Segn les has dicho antes, estoy durmiendo. -T duermes pero a m me han despertado -protest Liosa. -No discutas, cielo -dijo Nastia con cansancio-. Apaga la luz, podemos hablar a oscuras. Volvi a acostarse, se hizo un ovillo y se apret contra el hombro de Liosa. ste le acarici la cabeza, la espalda, tratando de tranquilizarla, le cant nanas, le cont algo en voz de susurro. Por fin, al amanecer, Nastia logr descabezar un sueecito. ***

El to Kolia, atltico, gallardo, sonrea con condescendencia, haciendo destellar su dentadura de hierro mientras miraba al joven de pelo cortado al estilo militar. -No te angusties, Saniok, no tienes la culpa. Esas cosas suelen ocurrir. Se sirvi agua mineral en un vaso y se la bebi de un trago. En efecto, Saniok no tena la culpa. La culpa la tena el casposo de Arsn, que confiaba ciegamente en su gente y no se haba molestado en tomar precauciones y comprobar la informacin recibida. La misin haba sido un fracaso, y ahora corresponda buscar otras vas, por ejemplo, mandarle alguna chica despampanante al pintor para que husmeara en su chamizo. A todas luces, el pintor senta debilidad por el sexo femenino, no bien hubo enterrado a una perica, ya estaba enrollado con otra, hasta el extremo de que tena que esconderse de ella. Vaya con Bors Grigrievich, vaya con el viudo desconsolado! -Si supieras las ganas que tena de largarle un soplamocos -suspir Saniok tan lastimeramente que el to Kolia no pudo reprimir la risa. -Lo has hecho todo bien, Saniok -le elogi-, un ladrn siempre es un ladrn. Tenas que convencerle de que eres un ratero inexperto e inofensivo. No podas armar jaleos. -Ya, ya, no poda -continuaba lamentndose Saniok-. Tienes alguna idea del meneo que me dio? Est entrenado el pjaro, conoce todos los puntos sensibles. No me dio un soponcio por un pelo. -Ya lo ves. Si est bien entrenado, en un santiamn te habra descubierto, habra comprendido que no eres un caco sino un soldado profesional. Basta ya de hacer pucheros. No dejo de sorprenderme con vosotros: sois luchadores de pelo en pecho pero cuando se trata de mostrar la fuerza de carcter, os portis como las seoritas de Bestzhev (1). (1) Nombre del centro ms antiguo y tradicional de estudios superiores para mujeres de la poca zarista. (N. del t.) -Como quin? Como qu seoritas? -Qu ignorante eres, Saniok -suspir el to Kolia-. Te acuerdas al menos de las letras todava? -De qu letras? -Del abecedario. Cundo ha sido la ltima vez que cogiste un libro, eh? -Anda ya, to Kolia, no me vengas ahora con sas. No ves que ya estoy completamente hundido? -Hundido? -el to Kolia elev la voz y dio un manotazo en la mesa-. Ay, Dios mo, somos pobres pero honrados y delicados! Le han untado el morro a bofetadas y

tena prohibido desquitarse! Aguanta! Cumples con tu trabajo y cobras por eso. Si no te gusta, haznos el favor y lrgate. Pero ten en cuenta una cosa, no habr nadie que te cubra las espaldas. Cuntos fiambres tienes en tu haber? Lo recuerdas todava? Mientras llevemos todos el mismo collar, el de nuestro patrn, podrs dormir tranquilo. Si te vas, ests acabado. As que elige. -Pero si ya he elegido... -Entonces, deja de quejarte y no me llores ms. -Es que me da coraje... Voy al gimnasio a diario, hago flexiones, lanzo hierros, y todo para qu? Para que un pintamonas me deje como un guiapo? -Ay, Saniok, discurres menos que un mosquito. Soberbia, en cambio, tienes de sobra. Fjate en Slvik: un corredor de coches con experiencia, todo un campen, pero le han prohibido conducir durante un tiempo y va a todas partes a pie como si tal cosa. Y no lloriquea. Porque sabe que el trabajo es el trabajo. Intenta comprenderlo t tambin. -Vale, no te pongas as. Ya lo he comprendido. -Pues estupendo -sonri el to Kolia aliviado. Despus de mandar al chico a casa, permaneci sentado inmvil en el pequeo cuartucho situado detrs de la sala del gimnasio. Mir el reloj. Eran las 10.25; dos minutos ms y hara la llamada. El to Kolia se acerc el telfono, descolg el auricular y empez a marcar un nmero lentamente. Al llegar al ltimo dgito, hizo girar el disco pero en lugar de soltarlo mantuvo el dedo hundido en el agujero hasta que el reloj electrnico seal las 22.27. Al otro lado de la lnea, nadie cogi el telfono. El to Kolia cont siete timbrazos y colg. Volvi a marcar, esta vez esper hasta que son cinco veces, volvi a colgar y marc de nuevo. Tres timbrazos. Ya estaba. Ya no tena que hacer ms llamadas. La combinacin de siete, cinco y tres timbrazos significaba que la misin no haba sido cumplida y que se haban presentado dificultades que, sin embargo, no reclamaban ninguna intervencin urgente. Se preocup de apagar todas las luces, cerr las puertas y se fue a casa. *** Al or el telfono, el hombre sentado en la silla de ruedas cogi el bolgrafo y anot escrupulosamente todos los datos en un bloc de notas: el nmero del telfono de la llamada entrante, la hora exacta, cuntas veces haba sonado el timbre. Dentro de un rato volveran a llamar, primero habra seis timbrazos, luego tres, luego once, y slo al producirse la cuarta llamada podra descolgar. Le haban prohibido terminantemente contestar a todas las dems llamadas. El hombre de la silla de ruedas segua las instrucciones a rajatabla porque se daba cuenta de la importancia y gravedad de la tarea que le haba sido encomendada.

Tena treinta y cuatro aos, casi diez de los cuales los haba pasado en la silla de ruedas. Amaba la tcnica y los aparatos de radio, y pasaba los ratos libres montando circuitos electrnicos. Curs carrera en el Instituto de Radiotcnica y Automtica y, cumpliendo un viejo sueo, ingres en la facultad tcnica de la Escuela Superior del KGB; pero no lleg a iniciar los estudios. Junto con sus padres y su abuela fue vctima de un accidente areo del que result el nico superviviente. A partir de entonces, su destino fue la soledad, la silla de minusvlido y las muletas, con ayuda de las cuales poda desplazarse, aunque con enorme dificultad, por su piso. Tras reponerse del golpe que supuso aquel cambio brusco de su vida, intent dominarse y volver a sus circuitos electrnicos. Desde pequeo le apasionaban las novelas de espas y se dedic a montar varios artefactos ingeniosos... Ansiaba ser til, contribuir al fortalecimiento de la seguridad de la patria. Un buen da hizo acopio de valor y escribi al comit, el KGB, invitando a sus especialistas a conocer sus inventos. No le cogi de sorpresa cuando un hombre del comit vino para ofrecerle colaborar con ellos por el bien de la patria. -Al parecer, usted es diligente y cumplidor -le halag el representante del comit-, son las cualidades que ms valoramos en nuestros colaboradores a cargo de los servicios de contraespionaje. Sabe?, sin duda hay un nmero inmenso de enemigos que vienen a nuestro pas, y tampoco faltan ciudadanos inestables que se dejan reclutar por la inteligencia extranjera. Para impedirles minar la seguridad de nuestra patria, nuestros agentes de contraespionaje vigilan a todos esos elementos. Bien, pues, para brindar a los agentes la mxima proteccin, para impedir que el enemigo los identifique, necesitamos contar con un sistema de comunicaciones seguro y que permita prescindir de contactos personales. Me sigue? Por supuesto que le segua. Haba ledo toneladas de libros sobre el trabajo cotidiano de los agentes del servicio de contraespionaje y las triquiuelas del enemigo. Y, tambin por supuesto, acogi la proposicin de ayudar al hombre del comit con entusiasmo. Sus funciones no eran nada complicadas pero requeran atencin y puntualidad. Anotar la hora de la llamada, el nmero de timbrazos y el telfono del comunicante, que apareca en la pantalla del identificador. Nada ms. A una hora precisa y siguiendo una secuencia de timbres estrictamente definida, aquel hombre del comit le llamaba, y el minusvlido le informaba sobre las llamadas recibidas y la hora a la que se haban producido. Una de las condiciones de ese trabajo bien remunerado en provecho de la patria era el aislamiento total del minusvlido. A diario, el hombre del comit le enviaba a su gente, que le llevaba alimentos, medicinas y todo cuanto precisara. Si se senta mal, el hombre del comit le mandaba a su mdico personal. Si necesitaba comprar algo, le bastaba mencionarlo para que le enviaran a domicilio lo mejor de lo mejor de la cosa deseada. Le mandaban libros, tanto novelas como tratados tcnicos de radiotcnica, piezas, herramientas, aparatos, todo cuanto le hiciera falta para

dedicarse, sin tropezar con el menor problema, al trabajo que amaba. La nica privacin era que no poda tratar con nadie excepto la gente del KGB. El minusvlido ni siquiera conoca su propio nmero de telfono, para no ceder a la tentacin de drselo a alguien. No saba ni poda saber que en el KGB se rieron de su carta y que la echaron a la papelera. Pero un funcionario desarrug aquellas hojas y decidi utilizar al enfermo para sus propios fines, que no tenan nada que ver con la seguridad nacional. Tampoco saba que le cambiaban el nmero de telfono varias veces al ao. Haca lo que le gustaba, crea ser til y era feliz.

CAPTULO 9
A las ocho en punto de la maana, Nastia Kamnskaya se acerc a la clnica de la DGI. Contra su costumbre, ese da luca un tres cuartos acolchado de color rojo claro y un gorro enorme, de pelo largo, de zorro negro. Al acercarse a la ventanilla de recepcin, solicit su historial clnico, dej el tres cuartos y el gorro en el guardarropa y subi a la segunda planta, donde se realizaban las revisiones. Recogi los volantes y nmeros de turno pertinentes y sali a la escalera de servicio. All la estaba esperando Chernyshov, con una abultada bolsa de fina tela sinttica en la mano. Nastia le dio a Andrei un rpido beso en la mejilla y, sin decir palabra, cogi la bolsa, entr en el cuarto de bao de seoras situado all mismo, junto a la escalera, y sali diez minutos ms tarde con los ojos muy maquillados y ataviada con un abrigo oscuro, que llevaba desabrochado, de modo que dejaba a la vista una bata mdica de cegadora blancura. Llevaba colgado del cuello un fonendoscopio y en las manos, una pila de historiales clnicos. La magnfica bolsa de tela finsima se encontraba ahora en el bolsillo de su abrigo, doblada varias veces formando un pequeo paquete. Nastia baj la escalera, sali por la puerta de servicio al patio y subi en un coche que llevaba en los costados una franja azul y el rtulo rojo que rezaba: Servicio Mdico. En el patio haba por lo menos tres coches ms como ste, y dentro de poco en cada uno de ellos montara otra mujer vestida igual que Nastia, con bata blanca, un fonendoscopio bailndole en el cuello e historiales clnicos en las manos: mdicos que salan a hacer visitas domiciliarias. Chernyshov, sentado al volante, le ech una ojeada a Nastia y rompi a rer. -Qu te pasa? -se sorprendi ella-. He hecho algo mal? -Al verte con los ojos pintados, me acord de cmo quisiste escaparte de Kiril cuando bamos a coger a Gall. Desde entonces no he vuelto a verte maquillada. Sabes, pareces muy bonita con todos esos afeites.

-No me digas -repuso Nastia con escepticismo. -Te digo. Hasta pareces guapa. Por qu no irs as todos los das? Nos alegraras el corazn a los chicos y, adems, sera un blsamo para tu amor propio. Tanto puede tu pereza? -Tanto -murmur Nastia arreglando sobre las rodillas el montoncito de historiales clnicos de atrezzo-. Mi pereza es todopoderosa, me trae sin cuidado lo que os alegre el corazn a los chicos y carezco de amor propio. Te has enterado de por dnde se va all? Andrei no contest, pendiente del intenso trfico en la avenida, al otro lado de la puerta del patio. -Por qu no me llamaste anoche? -pregunt-. Le dej el nmero a tu Liosa y le ped que te dijera que me llamaras. -Volv muy tarde, pens que tu hijo estara durmiendo y no quise despertar al nio. Ha pasado algo? -S. Grigori Fidorovich Smelakov, el juez de instruccin retirado, vive cerca de Dmitrovo, y ahora nos dirigimos a verle siguiendo la carretera que bordea la va frrea de Savlovo. La pila de historiales clnicos que Nastia acababa de ordenar se desliz de sus rodillas a sus pies. -Hemos acertado -exhal las palabras apenas audibles, articuladas por labios de pronto rgidos-. No hemos hecho diana todava pero hemos dado cerca. Por fin! No me lo puedo creer. -Querras explicarme cmo lo hemos conseguido? -Ojal lo supiera. Quiz haya sido la intuicin. Recuerdas que te pregunt cmo se ganaba la vida la madre de Yerimina? -Te dije que era sastra. -Ah est. Me estuve devanando los sesos tratando de comprender por qu en el dibujo de Kartashov la clave de sol tena color verde manzana. Qu puede haber en una casa que sirva para dibujar una clave de sol con este color? -Qu puede haber? -La tiza. Una simple tiza de un simple juego de tizas de colores que se vende en cualquier papelera. Todos los sastres tienen esas tizas, las utilizan para marcar el patrn. Fui al archivo y le con mis propios ojos el sumario de la causa criminal que inculpaba a Yerimina madre. Es un caso muy extrao, Andriusa. A casos as, yo les llamo casos de escuela.

-Por qu? -Es llano y liso, como si hubiera sido redactado para que los jueces de instruccin lo utilizaran como modelo. Todas las piezas estn ejecutadas de forma impecable, todo est archivado por orden cronolgico, los protocolos estn redactados a mquina para facilitar su lectura, para no cansar la vista del interesado. Ms que una causa criminal parece un juguete, un regalo navideo envuelto con papel de colorines. Los sumarios normales no suelen tener este aspecto. -No ser que exageras? Yo tambin he ledo el expediente pero no he notado nada de lo que dices. -Porque no lo has ledo, has estado buscando informaciones que podran resultarnos tiles. Por eso no te has fijado en la calidad de los documentos. Durante un rato, los dos permanecieron en silencio. -Has hablado con Kartashov? -S, nos espera en Vdniki, junto al club nutico. -Andriusa, por favor, procura que la gente te vea a todas horas del da. Lo mejor ser que vayas a Petrovka. -No soy un nio, ya se me ha ocurrido a m slito. -He vuelto a ponerme mandona? -se entristeci Nastia-. Perdname, te lo ruego. Al llegar al club nutico, ella prosigui el camino en el coche de Bors Kartashov. Andrei dej el Zhigul del servicio mdico delante de la comisara de polica del pueblo y regres a Mosc en un tren de cercanas. *** Un hombre joven de aspecto agradable baj del coche aparcado frente a la clnica de la DGI. Ense el pase al guardia, subi de dos en dos los peldaos de la escalera y, con aire de absoluta confianza en s mismo, se acerc a la recepcin. -Buenos das, Glochka -salud a la joven recepcionista. La chica, al ver una cara conocida, se deshizo en una amplia sonrisa. -Hola! Qu ha pasado? Se encuentra mal? -le pregunt con simpata. -De ninguna de las maneras. Estoy buscando a una compaera, a Kamnskaya Anastasia Pvlovna. Me urge encontrarla y en el departamento me han dicho que est pasando el reconocimiento mdico. A decir verdad, me malicio que es un camelo, que se ha ido a ver a su novio pero por si acaso he decidido pasar por aqu. Ojal tenga suerte! -Cmo me ha dicho que se llama?

-Kamnskaya A. P. -En seguida se lo digo. La muchacha desapareci entre las hileras de altas estanteras. -Su historial no est en su sitio -le comunic al volver junto a la ventanilla-. Esto significa que su Kamnskaya est aqu. -Sabr decirme dnde puedo encontrarla? -Pregunte en la seccin de revisiones, es el despacho nmero 202. All le informaran con todo detalle. -Glochka, estoy en deuda con usted! El hombre sali de la recepcin, se detuvo frente al guardarropa, vio el tres cuartos rojo y subi por la escalera a la segunda planta. La puerta del despacho 202 estaba abierta de par en par. En el pasillo, delante de un televisor encendido, haba gente esperando, cada uno con su historial en la mano. El hombre asom la cabeza al despacho. -Buenos das, vengo de la PCM, del departamento de Gordyev. -Viene a pasar el reconocimiento? -le pregunt una gordita simptica, ocupada en buscar algo en el archivador. -No exactamente. El jefe me ha ordenado que pregunte si ha pasado por aqu hoy Kamnskaya Anastasia Pvlovna. Suele faltar al trabajo so pretexto de visitas mdicas aqu en la clnica. As que el jefe decidi, ya sabe... -Kamnskaya? -arrug la frente la gordita recordando-. No me suena. -S que ha estado aqu, s, s -dijo una voz aguda proveniente de otro extremo del despacho que perteneca a una enfermera jovencita con flequillo pelirrojo-. Recuerdas que luego dijimos que qu curioso que era comandante y no aparentaba ms de veinticinco aos. -Ah, aqulla... -sonri la gordita-, claro que recuerdo. Una rubia alta y delgada, verdad? -S, s, es ella. Bueno, gracias, bonitas. Ahora podr decirle al jefe con la conciencia tranquila que Kamnskaya no incurre en absentismo laboral. Por cierto, cunto se tarda en pasar el reconocimiento? Un par de horas? -Qu va, se tarda un da entero. Hay colas kilomtricas para cada mdico. El hombre se entretuvo an un rato charlando con las chicas de la seccin de revisiones y se despidi. Se dirigi a la salida sin mirar atrs, por lo que no advirti que un par de ojos atentos se haban clavado en su espalda.

*** -Ha dicho que trabaja en su departamento. De estatura mediana, el pelo oscuro espeso, hombros estrechos. Cara de facciones regulares, guapo, el lbulo de la oreja derecha tiene un defecto. Una voz fuerte y atiplada. -No es de los mos -replic Gordyev sin vacilar-. Slo tengo dos chicos guapos, uno es moreno, cierto, pero muy alto, lo de estatura mediana no le pega ni con cola. El otro es rubio. Ninguno tiene un defecto en el lbulo. Qu ocurri luego? -Mont en un coche, enfil hacia el Cinturn de los Jardines. Se comportaba de forma rara. A las once y veinte se detuvo delante de una cabina pblica pero no baj del coche en seguida sino que mir dos veces el reloj. Luego entr en la cabina sin prisas, descolg, volvi a colgar y se meti corriendo en el coche. Al parecer, el telfono estaba estropeado y no dispona de tiempo. Arranc rpidamente y par junto a otra cabina, se le vea muy nervioso. La segunda vez tuvo suerte, el telfono funcionaba. Marc y colg casi en seguida. No habl con nadie. Volvi a marcar, esper un poco ms y de nuevo nadie le contest. Llam por tercera vez, esper ms tiempo todava y tampoco habl con nadie. Sali de la cabina, subi en el coche y se march en direccin a Ismilovo. -El tipo llam a tres sitios y no encontr a nadie en ninguno. Qu tiene de extrao? -No dejaba de mirar el reloj y, evidentemente, estaba haciendo tiempo para llamar a una hora determinada. De modo que alguien estara esperando su llamada. Por qu nadie le contest? Adems, no tena nada en las manos, ni la moneda ni la ficha. Cmo iba a hablar? -Tienes razn. Necesito pensarlo. No lo perdis de vista. -Vctor Alexyevich, si le han dejado entrar en la clnica, trabaja aqu. No tenemos derecho... -Has visto su pase? -cort Gordyev a su interlocutor con brusquedad. -No, pero... -Y yo tampoco. Gurdate tus imaginaciones para ti. Hasta que veas con tus propios ojos su pase y compruebes que no est ni falsificado ni caducado, para ti no es un colaborador sino objeto de vigilancia. -Bueno, como usted diga. *** Bors Kartashov volvi a consultar el mapa. -Creo que nos hemos pasado la carretera de Oziorki. Tenemos que dar la vuelta. Hizo el cambio de sentido y un minuto ms tarde vieron la carretera que estaban

buscando, a dos pasos de la casa de Smelakov. El juez de instruccin retirado Grigori Fidorovich Smelakov viva en una gran casa de dos plantas rodeada de manzanos. En cada detalle se notaba la mano de un dueo hbil y diligente: los arbustos estaban podados con precisin; la valla, recin pintada; el sendero que llevaba del portillo a la casa, bien barrido. -Le espera el dueo? -pregunt Bors cerrando el coche. -No. -Y si no est, qu vamos a hacer? -Lo decidiremos cuando sepamos que no est -contest Nastia afectando despreocupacin. En realidad, era perfectamente consciente de que ese da haban ganado tiempo y si no podan aprovecharlo, si Smelakov no estuviera en casa, entonces... No tena la menor gana de terminar de pensarlo. Era evidente que no podran repetir con xito el lapidario truco que esa maana haban montado en la clnica. Ellos esperaban de Nastia movimientos complicados, y sta era la razn por la que haban logrado ganar algo de tiempo recurriendo a un amao barato y viejo. Al da siguiente, ellos se enteraran de su aagaza, y entonces Nastia no podra ni ir al cuarto de bao sin que lo supieran. De forma que se era el da D, decisivo para la operacin, cuyo desenlace dependa de lo mucho o poco que Nastia llegase a hacer en su curso. Empuj el portillo con resolucin, y al instante apareci en el porche un hombre entrado en aos, de hermosa barba y pelo blanco. -A quin busca? -Grigori Fidorovich...? -Soy yo. Nastia se acerc al porche y a punto estuvo de sacar del bolso su identificacin cuando decidi esperar antes de descubrir su juego. -Podemos entrar? -Adelante. Smelakov se hizo a un lado para dejar pasar a los recin llegados. El interior de la vivienda recordaba un piso de ciudad, confortable e incluso lujoso. Paneles de madera cubran las paredes, sobre las ventanas haba pesadas cortinas de tela cara. En el espacioso saln estaba encendida la chimenea, no una elctrica sino una chimenea de verdad. Delante de la chimenea haba una mecedora y encima de ella, tirada al descuido, una gruesa manta escocesa. Al lado de la mecedora, en el suelo, estaban tumbados dos enormes terranovas que al ver a gente extraa se pusieron de

pie y se inmovilizaron, instantneamente alerta. -Qu bonita casa tiene! -no se contuvo Nastia. Su anfitrin sonri satisfecho. Se notaba que le gustaba cuidar la casa y que se senta orgulloso de ella. -A qu debo el placer? -pregunt ayudndola a quitarse el abrigo. -Grigori Fidorovich, nos gustara hablar con usted sobre los acontecimientos del ao setenta. La reaccin de Smelakov fue del todo inesperada: una sonrisa de alegra. -As que, a pesar de todo, lo han publicado! Yo ya haba perdido toda esperanza. Entregu el manuscrito el ao pasado y desde entonces no he vuelto a tener noticias de la revista. Pens que lo haban rechazado. As que resulta que ustedes lo han ledo y les ha parecido interesante? Pues quiero advertirles una cosa: no todo es verdad, me he permitido algunas licencias poticas. Sintense, sintense, voy a hacerles t y en seguida contestar a todas sus preguntas. Nastia se asi del codo de Kartashov temiendo desfallecer. Como le ocurra siempre en momentos de revelaciones repentinas, un espasmo vascular le provocaba mareos y debilidad en las piernas. -Se encuentra mal? -le pregunt Bors susurrando mientras la ayudaba a sentarse sobre el mullido sof. -Peor imposible -balbuce ella apretando contra la frente la mano helada y esforzndose por respirar a fondo-. No es nada, se me pasar en seguida. Bors... -S? -Creo que lo he entendido todo. Estamos metidos en un lo muy, pero que muy gordo. Puede ser sumamente peligroso. Por eso debe marcharse de aqu, tiene que irse ahora mismo. Yo ya me las apaar para regresar a Mosc. -No diga tonteras, Anastasia. Yo de aqu no me muevo. -Entindalo, no tengo derecho a meterle en esto. A m me pagan por correr riesgos pero usted es ajeno a mi trabajo y puede salir mal parado. Se lo ruego por favor, mrchese. Si algo malo le ocurre, en mi vida me lo perdonar. -No. No trate de convencerme. Si no quiere hablar en mi presencia, esperar en el coche. Pero no voy a dejarla aqu sola. Nastia intent protestar pero en ese instante el dueo de la casa regres a la habitacin empujando un carrito de servicio. -Ya est aqu el t! Santo cielo, qu plida se ha puesto -se impresion al ver a

Nastia-. No estar enferma? Nastia ya se haba recuperado casi del todo e incluso pudo sonrer. -Siempre estoy as, no haga caso. Tomaron el t aderezado con menta, hiprico y hojas de airela, mientras Grigori Fidorovich Smelakov les hablaba del caso del asesinato cometido por Tmara Yerimina. El antiguo juez de instruccin no les ocult nada: haba pasado demasiado tiempo para molestarse con justificaciones. Adems, en los ltimos aos se haba puesto de moda escribir y hablar de las arbitrariedades del partido comunista. Se condenaba al partido y se compadeca a las vctimas de su trituradora implacable, por lo que a Smelakov no le pareca ni indecoroso ni arriesgado contar su historia. Al da siguiente del asesinato, cuando Tmara se encontraba ya en las dependencias policiales, uno de los secretarios del comit municipal del partido quiso hablar con l. El juez de instruccin Smelakov abandon el despacho del secretario con un cargo nuevo, el de jefe del Departamento del Interior de un pueblo de la provincia de Mosc, y propietario de un inmenso piso de cuatro habitaciones. Grigori Fidorovich, al salir del comit municipal, se dirigi sin dilacin al trabajo, extrajo del expediente una parte de los documentos, los sustituy por otros nuevos, falsificando sobre la marcha las firmas de los testigos jurados y otros declarantes, y llam al experto Batyrov, el cual le haba acompaado durante el examen del lugar del crimen. Batyrov tard en venir. Al ver la expresin de su cara, Smelakov comprendi que el secretario tambin le haba hablado. -Qu vamos a hacer, Grisha? -pregunt Batyrov con congoja-. Me han propuesto trasladarme a Krov. Con ascenso. -Y a m, a la provincia de Mosc, y tambin con ascenso. Has aceptado? -Cmo no iba a aceptarlo? Si les dijera que no, se me comeran vivo. Recordaran en seguida que mis padres son trtaros de Crimea desplazados. -Tambin yo he aceptado. Tengo seis hijos y vivimos en dos habitaciones de un piso comunal (1), estamos como piojos en costura. (1) Piso, habitualmente de construccin antigua y muy espacioso, en el que por escasez de vivienda conviven varias familias compartiendo la cocina, el bao, recibidor, despensas, pasillos, etc., disputndose cada centmetro de estos espacios comunes y repartiendo los quemadores y los turnos para el uso de la baera. (N. del t.) -Qu importa esto? -observ el experto con tristeza. -Y qu es lo que importa? -Que a nosotros no nos ofrecen nada. Nos ordenan. Los pisos y los cargos son el

chocolate del loro, nos los dan para mostrarnos su nobleza, lo esplndidos que son. Nos ordenan falsificar una causa criminal y nos quitan de la vista. Y nosotros cometemos el delito. -Pero qu dices, Rasid -se inquiet Smelakov-, de qu delito me hablas? No vamos a hacer dao a nadie. Yerimina es la asesina, es obvio, ni ella misma lo niega. Lo nico que quieren de nosotros es que suprimamos de la causa a los testigos que se encontraban en su piso en el momento del asesinato. Pues bien, sus nombres no aparecern en el expediente. A quin puede perjudicar? Son buenos chicos, estudiantes, se encontraron en el piso de Yerimina por casualidad, pecados de la juventud, esas cosas ocurren. Estudian una carrera muy especial! Si alguien se entera de que corran juergas con una fulana alcohlica, la expulsin est asegurada; adems, les echarn del Komsomol y adis, diploma! A qu viene destrozarles la vida a los chavales por una nadera? -Tal vez tengas razn -concedi Batyrov secamente-. Qu tengo que hacer? -El protocolo del examen del lugar de los hechos... -se apresur a contestar el juez-. Mira que no quede ni rastro de que en el piso hayan estado terceros. Slo Yerimina y la vctima. -Y la nia, la hija de Yerimina? -Por la nia no te preocupes. Todo el mundo sabe que estuvo all. La causa criminal fue remitida a la Fiscala, Smelakov y Batyrov se marcharon a sus nuevos destinos; uno, a un pueblecito de la provincia de Mosc; el otro, a Krov. Haca cuatro aos que Grigori Fidorovich se haba jubilado. Sus seis hijos ya eran mayores, estaban afincados en Mosc, tenan sus propias familias. Tres de los hijos se convirtieron en hombres de negocios. As fue como decidieron vender el piso de cuatro habitaciones y construir para el padre una magnfica mansin, donde el hombre, recin enviudado, estuviera cmodo y a gusto y adonde podran llevar a sus familias a darse un chapuzn en el cercano lago, a esquiar, a ponerse a tono en una sauna rstica; en pocas palabras, a descansar como Dios manda. Grigori Fidorovich no tena nada en contra de su decisin, todo lo contrario, se alegr de poder realizar al final de sus das un viejo sueo: una casa con chimenea, biblioteca, mecedora y perros grandes, aprovechando que los negocios de sus hijos les aportaban pinges beneficios. Tras organizar la casa a su criterio y gusto, y disfrutar de comodidad y paz, Smelakov decidi hacer su primer pinito literario. Era otro de sus sueos largamente acariciados. Para empezar, escribi varias crnicas de hechos reales, le cogi, como quien dice, el truquillo a la cosa y se atrevi con una novela corta, en la que narr el consabido caso de Tmara Yerimina. Lo cont todo tal y como haba sucedido en realidad. -Y, en realidad, en la pared de la cocina haba algo as? Nastia le tendi el dibujo que Kartashov haba realizado basndose en las palabras

de Vica. Smelakov asinti con la cabeza. -Dnde han publicado al final mi novela? -Me temo que en ninguna parte, Grigori Fidorovich. -Ha ledo el manuscrito, entonces? -No, no lo he ledo. Smelakov clav en Nastia una mirada alarmada y suspicaz. -En este caso, cmo se ha enterado? -Antes de contestarle, quisiera leerle algo, si usted me lo permite. Sac del bolso La sonata de la muerte, que previsoramente haba forrado en papel para ocultar el dibujo de la portada, la abri en uno de los numerosos sitios marcados por una seal y empez a traducir. Dos prrafos ms tarde levant la vista hacia Smelakov. -Le gusta? -Qu es? -pregunt el hombre con ansiedad-. De dnde lo ha sacado? Es mi texto, es mi novela. Es la vista que se vea desde la ventana de mi despacho. En los muros desconchados del edificio haba una enorme pancarta con las palabras Viva el PCUS. Debajo de la pancarta, unos gamberros haban pintado una esvstica. Y debajo de estos alardes artsticos cada sbado apareca tumbado el mismo borracho, al que luego metan en el calabozo. Cosas as nadie se las inventa por casualidad, no? -Escuche un poco ms. Abri el libro en otra pgina y tradujo un nuevo fragmento. -No entiendo nada. Es algo sobrenatural. Los nombres estn cambiados, todo en conjunto es distinto pero los detalles, las metforas, incluso algunas frases, son mos, jurara que s. -En qu revista dej su manuscrito? -En Cosmos . -A quin en concreto se lo entreg? -Ahora se lo dir, aqu tengo todos los datos. Grigori Fidorovich abri un cajn de la mesa, hurg en su interior y sac una tarjeta de visita. -Aqu tiene -dijo tendindole la tarjeta a Nastia-. Est apuntado al dorso, a mano. Se

llama Bondarenko. Cuando le llev el manuscrito, tom nota de mis seas y me dio su telfono. No encontraba papel para escribirlo, cogi una tarjeta y en el dorso... Dios mo, qu le pasa? Un momento, un momento -se puso a buscar algo con premura en los bolsillos de su chaqueta de lana-, tena nitroglicerina... -No hace falta, no se moleste -dijo Nastia con un hilo de voz guardando la tarjeta en el bolso. Los dedos se negaban a obedecerle, el cierre se negaba a abrirse. -Ya ha pasado. El ambiente aqu est muy cargado. El dueo de la casa acompa a la pareja hasta el coche. Al respirar el aire hmedo y fro, Nastia se sinti mejor. -Grigori Fidorovich, no le da miedo vivir solo? -En absoluto. Tengo perros y una escopeta. Hay vecinos cerca. -Sin embargo... -Sin embargo, qu? Hay algo que no me dice? -Es un profesional y coincidir conmigo en que es usted mucho ms peligroso que la hija de Tmara Yerimina. Sabe mucho ms que ella. Y si alguien le tuvo miedo a Vica, tanto miedo que decidi matarla, tambin usted est bajo amenaza. Comprendo que mi experiencia no puede compararse a la suya, sabe perfectamente, sin necesidad de que yo se lo explique, lo que tiene que hacer y dejar de hacer. No puedo darle consejos pero s ayudarle si hiciera falta. -Tiene gracia -sonri Smelakov-. He estado a punto de decirle lo mismo. Tiene oficio y valor suficientes, es inteligente y, no obstante, no es prudente, un rasgo muy femenino pero que viene al pelo en el trabajo policial. Tampoco yo me tomo la libertad de aconsejarle. Pero si llega el caso, estar dispuesto a ayudarla. Nastia y Bors hicieron el viaje de vuelta en silencio. Bors senta el prurito de hacerle decenas de preguntas pero no se atreva a iniciar la conversacin. -Volvemos al club nutico? -pregunt al final. -No, seguimos hasta Mosc. -Nastia sac la tarjeta que le haba dado Smelakov-. Intentaremos encontrar la redaccin de la revista Cosmos . Dio la vuelta a la tarjeta y qued absorta en sus pensamientos, con la mirada fija en la superficie satinada del papel, sobre la que unas letras doradas rezaban: VALENTN PETRVICH KOSAR. *** Para cubrir las apariencias Nastia deba pasar sin falta por la clnica antes de que los

mdicos del reconocimiento obligatorio terminasen de visitar, y salir de all a la vista de todo el mundo y luciendo el llamativo tres cuartos colorado. Nastia abandon la clnica sobre las siete de la tarde, vestida igual que por la maana, con su tres cuartos de color rojo encendido y el peludo gorro de zorro. Se haba dado cuenta de que la vigilaban y estaba preparada para que la acompaasen hasta su casa. Por ello no llam a nadie durante el trayecto, para no poner nerviosos a los que la seguan y no darles pie para una nueva sesin nocturna de sustos. Entr en varias tiendas y compr comida anticipando placenteramente la deliciosa cena en que Liosa Chistiakov sabra convertirla. La visita a la redaccin de la revista Cosmos tuvo un xito tan slo parcial. En efecto, Serguey Bondarenko trabajaba all, pero en ese momento estaba de baja por enfermedad y se encontraba en casa. Nastia le llam pero nadie cogi el telfono. Daba pena perder ese da, el tiempo que haban ganado, pero qu se le iba a hacer. Nastia y Kartashov estaban sentados en el coche aparcado junto a la casa de Bondarenko y cada quince minutos le llamaban desde una cabina. Al final, pasadas ya las cinco, se puso una mujer y dijo que Serguey llegara a eso de las diez. De forma que le toc a Chernyshov encargarse de hablar con Bondarenko. Intentara dar con el redactor antes de que regresara a casa. Ese da, cada minuto contaba, mientras ellos crean que Nastia se dedicaba a recorrer los despachos de los mdicos y el caso se encontraba parado. Al da siguiente volvera a estar a la vista de todo el mundo y volveran a producirse fugas de informacin, a menos que se le ocurriese una nueva maniobra de distraccin. *** El telfono, cuyo timbre haba sido ajustado al mnimo volumen, emiti su susurro apenas audible pero Arsn despert de todos modos. Mir a la pantalla del identificador de llamadas y se apresur a pulsar un botn para quitar el sonido por completo. Ahora slo un piloto rojo sealaba que alguien intentaba comunicar con su nmero. Arsn no descolg el telfono. A su lado, su mujer estaba durmiendo. Unos segundos ms tarde, el piloto volvi a parpadear. Cuando llamaron por tercera vez, el reloj marcaba las 2.05. Procurando no hacer ruido, Arsn baj de la cama y entr de puntillas en el saln. Tres llamadas consecutivas, realizadas en el intervalo de tiempo entre las 2.00 y las 2.05, significaban que se le solicitaba acudir con urgencia a un lugar especificado de antemano. Era la seal con la que el minusvlido le informaba sobre la recepcin de tal solicitud. Arsn se visti de prisa, se puso una chaqueta oscura de mucho abrigo, abri silenciosamente la puerta y sali del piso. Nunca haba podido soportar la suciedad y oscuridad de las calles, pero en momentos como ste daba gracias en su interior a las autoridades municipales que haban llevado Mosc a este lamentable estado, pues a altas horas de la noche los transentes eran incluso menos que escasos. Camin a paso rpido y quince minutos ms tarde divis en una esquina una silueta

robusta. -Qu pasa? -Han llegado hasta Cosmos . -Cundo? -Esta tarde. -Cmo se ha enterado? -Me ha informado el jefe de redaccin. -Han encontrado a Bondarenko? -De momento, no parece que hayan dado con l. Pero lo encontrarn maana, mejor dicho, hoy. -Recondenada nia! -mascull Arsn entre dientes-. Cmo es que se ha enterado de lo de la redaccin? Quin te parece que habr podido ponerla sobre esta pista? -No tengo la menor idea. El nico vnculo entre Vica, sus pesadillas y Cosmos era Kosar. Pero ya hace dos meses que no vive. -Y el autor? Me refiero al que escribi sobre ese asunto. Ha podido dar con l? -No debera... -No le pregunto si debera o no. Quiero saber si en teora esto es posible. -Quiz sea posible, ya que el hombre est en el mundo de los vivos y no en el otro. -Quiz, quiz -le remed Arsn contrariado-. Sabe cul es su problema, Serguey Alexndrovich? Es incapaz de decir la verdad ni siquiera cuando es de vital inters para usted mismo. Por qu no me explic nada a las claras desde el principio? Por qu no me cont lo de su oficina de Pars? Si Kamnskaya, Dios no lo quiera, ha comprendido que tena que buscar a Smelakov, va listo. Incluso si le cortamos el oxgeno, ya no servir de nada. Si ha ido a verle y le ha enseado el libro de Brizac que haba trado de Roma, Smelakov podra ponerse a buscar por su cuenta al que le rob su manuscrito. Y lo primero que har ser visitar su queridsimo Cosmos, para charlar con el seor Bondarenko. Qu vamos a hacer entonces? -No le podramos...? Y de paso, tambin a Bondarenko... Se lo pagar. -Est loco! Ahora que ya los ha encontrado, no podemos hacerlo de ninguna de las maneras. Kamnskaya entendera en seguida que va por buen camino y escarbara an ms a fondo. Acabara por soliviantarlos a todos! Aunque... Tal vez no est todo perdido todava. Reptame, con tantos detalles como pueda, todo lo que le ha contado su amigo de la redaccin. Quin, exactamente, ha ido a Cosmos ?

-No le ha visto. Pudo or desde su despacho cmo en la sala de redaccin una voz de hombre preguntaba por Serguey Bondarenko. Le contestaron que estaba de baja mdica. -Ha preguntado por su telfono de casa o la direccin? -No. Dijo que volvera dentro de una semana. El jefe de redactores pregunt luego qu aspecto tena el hombre que quera ver a Bondarenko. Le contaron que tendra treinta y pico de aos, que era muy alto, de pelo castao oscuro espeso y con bigote. -Estaba solo? -Solo. -Est bien, Serguey Alexndrovich, puede irse a dormir. Me encargar de todo. -Confo en usted, Arsn. -No diga eso. No soy omnipotente y no le prometo nada. La culpa es enteramente suya. -Pero quin iba a suponer que Smelakov lo escribira, que llevara el manuscrito precisamente a Cosmos y que sera justamente su manuscrito el que mandaran al destino habitual? Una concurrencia semejante de circunstancias era imposible de prever! -No haber contado mentiras. Buenas noches. Ni por un instante, Arsn dud de que fuera Bors Kartashov quien haba estado en la redaccin. Por supuesto, delante de Serguey Alexndrovich, Arsn haba puesto el gesto correspondiente, haba fingido estar preocupado y estrujarse el cerebro. En realidad, haba suspirado con alivio en cuanto comprendi que se trataba del pintor. Qu significaba esto? Significaba que por fin haba encontrado la dichosa nota que Vica le haba dejado. Arsn tena suficiente experiencia para no creer en casualidades. El pintor viva en aquel piso y no haba visto la nota. Pero luego, de pronto... Mejor dicho, no de pronto sino despus de que en su domicilio se present cierto ladrn, la nota apareci como por arte de magia. Esto slo poda tener dos explicaciones. O bien los sabuesos de Petrovka le pidieron a Kartashov que buscara la nota, o bien el chaval que haba mandado el to Kolia no aguant la paliza y se fue de la lengua. La primera explicacin, probablemente, haba que descartarla: en Petrovka crean que Bors no haba vuelto todava a Mosc. Adems, si Kamnskaya se hubiera enterado del contenido de la nota, no habra sido Bors sino ella misma o alguien ms de su grupo quien hubiera ido a Cosmos. Pero en lugar de esto se haba pasado el da en la clnica, no haba acudido al trabajo y no se haba comunicado con ninguno de sus compaeros. A todas luces, incluso si Kartashov se haba enterado de algo, de momento no haba compartido su informacin con nadie ms. ste iba a

ser su punto de partida. Arsn juzg que, de momento, la situacin no revesta especial gravedad. Si Kartashov no haba preguntado en la redaccin por la direccin y el telfono de Bondarenko, significaba que no daba demasiada importancia a lo que ste podra contarle, ni le urga hablar con l. Es decir, no vea ninguna relacin entre el redactor de Cosmos y la muerte de Vica. Y en este caso no haba necesidad de atosigarse. Hacer las cosas con prisas era lo que Arsn ms detestaba. Estaba convencido de que los apremios llevaban a tomar decisiones equivocadas e incluso estpidas. En su juventud haba jugado al ajedrez y haba adquirido una habilidad envidiable, equiparable a la de un maestro. Todo esto estaba muy bien pero el to Kolia y ese chaval suyo... Cmo pudo haber pinchado de este modo? No slo haba incluido en su equipo a un pelagatos que no pudo soportar los cuatro bofetones que le larg un aficionado, un pintamonas, sino que encima se dej engaar por ese mocoso, no detect sus mentiras y falsedades, se trag todos sus cuentos. Le gustara saber qu haba ocurrido en realidad. Fue el propio chaval quien confes que haba ido a por la nota? O el pintor se agazap en un rincn oscuro, se qued observando al intruso y, cuando ste encontr lo que buscaba, sali del escondite y le dio una paliza monumental? De otra forma, Arsn no se explicaba el hecho de que Kartashov se presentase, de buenas a primeras, en la redaccin y preguntase por Bondarenko. Slo poda deberse a que hubiera ledo la nota. Y el chico era el nico que habra sido capaz de conducirle hacia ella. Tena que hablar lo antes posible con ese Chernomor de pacotilla, el to Kolia, decirle que le diera un repaso. En cuanto al pintor, convena no perderle de vista, por si se le ocurra ir con el cuento a la PCM. Arsn se preciaba de buen conocedor de la naturaleza humana. El hecho de que Bors hubiera ido a la redaccin por su propia iniciativa se dejaba interpretar de dos maneras. Poda ser que slo tuviese el telfono de Kamnskaya, a la que no haba conseguido localizar en todo el da, y por eso haba ido a la redaccin solo. Si no, poda ser que no creyese necesario decir nada sobre Cosmos ni a Kamnskaya ni a nadie de la bofia. Se impona la necesidad de averiguar si al da siguiente intentara comunicarse con Petrovka, en concreto con Kamnskaya. Con un solo da tendra suficiente para aclarar cules eran las intenciones del pintor. Otro pensamiento tranquilizador acudi a la mente de Arsn. Si por el momento Kamnskaya no estaba enterada de nada, le daba tiempo para trabajarse a Smelakov y a Bondarenko. Lo mejor sera conseguir evitar nuevos cadveres. Ya eran demasiadas muertes... *** Andrei Chernyshov pens que por esa noche haba llegado al lmite de sus fuerzas y capacidades. Al principio haba tenido que camelarse a la mujer de Bondarenko para convencerla de que le dijera dnde andaba su marido enfermo. Luego, tras

haber llevado a su terreno a la mujer y encontrar al marido pasndolo bien en la compaa calurosa, incluso calurossima, de unos compadres de sauna, Andrei quiso presentarse como uno de los suyos. Se esmer en ganarse la confianza de Bondarenko y sus amigos, como resultado de lo cual se vio en la necesidad de tener que sacar de la sauna -a rastras, para ser ms exactos- al desgraciado del redactor y llevarlo a un piso vaco, las llaves del cual Chernyshov siempre llevaba encima. Despus de que volvi a comerle el tarro a la legtima de Bondarenko -el cual estaba como una cuba- para jurarle por el pasado heroico y el futuro radiante de la queridsima polica que Serguey no iba a pasar la noche con una mujer sino que l, Andrei, velara por su bienestar sin pegar ojo y que a la maana siguiente su marido, sobrio como una copa de cristal, sera transportado en coche a la cocina de su domicilio familiar. Parafraseando un chiste de Odesa (1), ahora lo nico que faltaba era persuadir a Rockefeller: conseguir que Bondarenko volviese en s, accediese a contestar a sus preguntas y, al hacerlo, no se confundiese demasiado. (1) El subgnero de chistes de Odesa es comparable a los de Lepe en Espaa, o los de belgas en Francia. Este chiste en particular es como sigue. Un amigo pregunta a otro: Te gustara casarte con la hija de Rockefeller? Hombre, claro que s. Bueno, pues, ya est casi hecho. Ahora slo falta convencer a Rockefeller. (N. del t.) Al principio, Chernyshov crey que sera suficiente con aplicar algunos remedios light: le dio a Serguey ts y cafs bien cargados, le oblig a meter la cabeza bajo el chorro de agua fra. Sin embargo, el resultado de sus esfuerzos fue algo as como descabalado: a medida que el redactor se sostena en pie con creciente firmeza, su mirada se volva cada vez ms vidriosa y sus palabras menos coherentes. El tiempo iba pasando, la maana se les echaba encima y las expectativas de obtener una declaracin no hacan sino disminuir. Andrei se enfureca, se pona de los nervios; luego sucumbi a la desesperacin. En el momento en que sta haba alcanzado su punto lgido, se produjo una especie de chasquido de interruptor y la situacin se le present bajo una luz distinta. Imagnate que tienes delante de ti a un perro enfermo -se dijo a s mismo Chernyshov-. No vas a enfadarte con el chucho porque se encuentre mal. Un borracho es lo mismo que un animal enfermo. Tambin l se siente mal y no puede valerse por s mismo. Y tampoco sabe explicar con un mnimo de sentido dnde le duele. Si Kiril cayese enfermo en plena noche, qu haras? La respuesta vino sola. Superando la aversin, Andrei hizo asumir al redactor una postura estable delante del inodoro y le meti dos dedos en la boca. Previsoramente, haba colocado al alcance de la mano un bote con cinco litros de solucin muy rebajada de permanganato, y fue alternando el vmito provocado con la bebida forzada. Tras concluir el repugnante tratamiento, acost a Serguey en el sof y abri su libreta, donde guardaba anuncios cuidadosamente recortados de la prensa, como: Pongo sobrio en el acto. Servicio las 24 horas. Visitas a domicilio. Andrei busc entre los recortes aquellos que, a juzgar por los nmeros de telfono,

haban publicado los ensobrecedores que residan por aquella zona. Llam a dos, acord con uno una visita de urgencia y, mientras esperaba la llegada del profesional, se perdi en las conjeturas acerca de si el efectivo que llevaba encima le alcanzara para pagar sus servicios. Hacia la maana, el jefe de redaccin de la revista Cosmos Serguey Bondarenko fue capaz de relatar de forma coherente los acontecimientos que haban tenido lugar dos meses antes. Cuando Valia Kosar le habl, con un brillo en los ojos, de la extraa enfermedad que haba atacado a la novia de un amigo, Serguey se acord en seguida de haber ledo en alguna parte algo muy parecido. Hizo memoria y evoc una novela policaca que haba llevado a la redaccin un hombre mayor, un antiguo juez de instruccin o algo as. Por algn motivo, Kosar se puso serio en seguida y dijo que haba que indagar y descubrir la verdad porque un diagnstico psiquitrico no se haca a la ligera, estaba en juego la vida de una persona, que tal vez gozaba de excelente salud. -Hagamos lo siguiente -le dijo a Serguey-. Excava en tus montaas de manuscritos y encuentra esa novela; yo, por mi parte, hablar con unos amigos y les dar tu telfono para que podis reuniros. Cmo lo ves? -Vale -dijo Bondarenko con indiferencia encogindose de hombros. La enfermedad de aquella novia de no se saba quin le traa sin cuidado y no tena el menor deseo de hurgar entre los trastos, papeles viejos y manuscritos rechazados que se cubran de polvo en el stano de la redaccin. ltimamente, los grafmanos proliferaban como la mala hierba. Antes, en la poca de estancamiento, no haba nada parecido. Pero ahora, cada mes traa un asunto nuevo: unas veces era el partido, otras, los abusos cometidos en los correccionales de trabajos forzados, los gays, el golpe de estado, la corrupcin, los secuestros organizados por los traficantes de rganos para trasplantes... Cada nuevo asunto despertaba a la vida una nueva oleada de grafmanos convencidos de que tenan algo que decir al respecto. Los manuscritos llegaban a las redacciones de revistas en avalancha continua pero casi ninguno vala nada y tras echarles una ojeada los mandaban sin ms a los stanos o desvanes. Pero Serguey no poda negarle nada a Valia Kosar, su amigo del alma, que tantas veces le haba sacado de apuros. Ese mismo da baj al stano y busc el manuscrito a conciencia aunque en balde. A pesar del aparente caos, los papeles estaban almacenados segn cierto sistema que todos respetaban. Cada seccin de la revista tena asignado su trozo de pared, a lo largo del cual apilaba sus desechos, y sus zonas de estanteras. Bondarenko registr centmetro a centmetro su territorio pero no encontr la novela del juez de instruccin retirado Smelakov. Intent recordar: la habra mandado al stano? Habra resultado aceptable la novelita, merecedora de atencin, y la habra dado a leer a un redactor? En este caso, debera preguntarle qu haba hecho con el manuscrito.

El redactor en cuestin no recordaba a ningn Smelakov, autor de novela policaca. Pero Serguey no se desanim. Si el manuscrito haba desaparecido, al diablo con l. Tena la direccin de Smelakov, se la dara al amigo de Valia y asunto despachado... -Sabe si Kosar avis a su amigo? -pregunt Andrei preparando una nueva racin de t fuerte y abriendo un nuevo paquete de azcar. -S, por supuesto. Haba querido llamarle desde all mismo, desde la redaccin, pero se dio cuenta de que se haba dejado en casa el papelito con su nmero. Luego, por la noche del mismo da, me llam para decirme que su amigo estaba de viaje y que l, Valentn, le haba dejado un mensaje en el contestador. Dijo que en cuanto Bors regresara, me dara un telefonazo. -Lo recuerda bien, dijo Bors? -pregunt Andrei. -S, creo que s... Seguro. -Cundo fue esto, se acuerda? -No me acuerdo de la fecha exacta. Pero fue un viernes. Porque al da siguiente me llam una joven, me dijo que mi telfono se lo haba dado Kosar y que quera verme a propsito de un manuscrito. Era sbado, tuve que inventar excusas para mi mujer, explicarle que necesitaba ir urgentemente a la redaccin. No poda invitar a una joven desconocida a casa, como comprender. -Dnde se vieron? -Cmo que dnde? En mi trabajo, naturalmente, en la redaccin. Se imagina usted la que se armara si mi mujer hubiese llamado al trabajo y no hubiera estado all? Divorcio y apellido de soltera en ese mismo instante. -Y qu ocurri luego? -Vino a la redaccin. Bueno, aquello fue... Usted la ha visto, verdad? Estaba... para morir y no resucitar jams. Se me caa la baba y le dije que por ella estara dispuesto a remover otra vez el stano entero. Al final le di la direccin del autor, Smelakov. La chica la mira as y as, luego coge y me dice que le da miedo ir all sola. Dice que est lejos, que no conoce aquellos lugares, y si se pierde? Le dije que el lunes le pedira a un amigo que me prestara su coche y que la llevara al pueblo donde viva Smelakov. Quedamos en que el lunes, alrededor de las diez de la maana, vendra a la redaccin e iramos juntos. ste fue el acuerdo. -Y luego? -Y luego nada. No se present. Y nunca ms volvi a aparecer por all ni a llamar. -No ha intentado buscarla? -Para qu? Me interesaba nicamente como mujer guapa pero como no dio

seales de vida, comprend que yo no la atraa. As que a santo de qu iba a buscarla? -Estuvo alguien ms en la redaccin aquel sbado? -S, cinco o seis compaeros. -Alguien ms vio a Vica? -Todos. Estuvimos en la sala de redaccin, all la gente se rene a tomarse el t, a charlar, a fumar. -Se mostr alguien especialmente interesado en su visita? -Y que lo diga! -se regocij el redactor-. En seguida tuve clara una cosa, a los tos se les cortaba el aliento con slo verla. Todos los colegas de sexo masculino que entraban en la sala al instante hacan cambio de sentido e intentaban quedar con ella. No s si podra destacar a alguno en particular, todos reaccionaban de la misma manera. -Serguey, tienes que concentrarte y recordar dos cosas. Primero, la fecha en que ocurri todo aquello. Segundo, a todos los que aquel sbado estuvieron en la redaccin y vieron a la chica. Podrs hacerlo? Durante un rato largo, Bondarenko estuvo frunciendo el entrecejo, frotndose las sienes, bebiendo a sorbos pequeos el fortsimo t. Al final levant hacia Andrei unos ojos atormentados. -No puedo. No tengo dnde agarrarme. Recuerdo perfectamente que era sbado pero la fecha... Tal vez fue a finales de octubre, tal vez a principios de noviembre. -Kosar muri el 25 de octubre -le record Chernyshov. -De veras? -se anim Serguey-. Seguro que fue el 25 de octubre? Pues claro que s, el 4 de diciembre celebraron el funeral de los cuarenta das... (1). Y eso suceda antes de que Valia... antes de que le... En fin, antes de todo aquello. (1) Segn la tradicin ortodoxa, el alma del difunto permanece en este mundo durante cuarenta das despus del fallecimiento, y al transcurrir este tiempo se celebra un segundo funeral. La tradicin se prob tan arraigada que sigue siendo la nica que respeta la totalidad de la poblacin rusa, incluidos los ateos ms recalcitrantes. (N. del t.) -Entonces, fue el 23 de octubre -precis Andrei tras consultar el calendario de su agenda. Lo de los compaeros que aquel sbado se encontraban en la redaccin no fue tan fcil. El redactor slo pudo nombrar con total seguridad a dos, en cuanto a los dems, tena dudas. Pero tampoco estuvo tan mal. Disponiendo de esos dos

apellidos se podra intentar recuperar a los dems, ya que se conoca la fecha exacta y en la redaccin no solan reunirse los mismos colaboradores cada sbado.

CAPTULO 10
Algo haba cambiado imperceptiblemente en el rostro del coronel Gordyev. En las ltimas semanas andaba mustio, indiferente a todo, incluido el trabajo de su departamento, se quejaba con frecuencia del dolor de cabeza y de corazn. Pero ese da, Nastia vio que en los ojos apagados del jefe se encenda una luz nueva, vio centellear en ellos la vehemencia. El Buuelo se ha olido la presa, pens. Durante el da anterior y la maana de se, Vctor Alexyevich haba hecho lo imposible. Haba conseguido averiguar muchas cosas interesantes sobre el gerifalte del partido que en 1970 haba ordenado amaar el caso de Tmara Yerimina suprimiendo toda mencin de los dos estudiantes que en el momento del asesinato se encontraban en el lugar de los hechos. Al parecer, Alexandr Alexyevich Popov, padre de dos hijos bien pudientes y abuelo de tres nietos ya casi adultos, terminaba sus das en una residencia de ancianos. Se rumoreaba que sus relaciones con la mujer eran todo menos cordiales y que, en su da, Alexandr Alexyevich haba estado a punto de divorciarse de ella para casarse con otra, con la que ya haba tenido un hijo. La legtima, sin embargo, recurri al procedimiento de probada eficacia en aquellos tiempos: el marido descarriado retorn al redil guiado por la mano dura del partido y, con el sigilo de rigor, se ech tierra al asunto. No obstante, Popov, haciendo gala de su nobleza de espritu, nunca dej de ayudar al hijo extramatrimortial en la medida de sus fuerzas y posibilidades y, si bien no logr salvarle del servicio militar, s pudo matricularle en un centro de estudios superiores de prestigio. -Me gustara saber -musit Nastia- si era a su hijo a quien quera proteger cuando suprimi a los testigos de la causa criminal... -Vas por buen camino -asinti Gordyev-. Si ese Smelakov tuyo no se confunde debido a lo avanzado de su edad, los testigos en cuestin se llaman Grdov y Nikiforchuk. Por desgracia, el experto Rasid Batyrov ha muerto hace mucho, de manera que no podemos contrastar este dato. De momento adoptemos como hiptesis de trabajo el que uno de ellos era el hijo ilegtimo de Popov. Ahora escucha con atencin, pequea. Lo que viene a continuacin es an ms interesante. Gordyev coloc delante de s los informes del seguimiento de dos hombres: del joven que haba entrado en el piso de Kartashov y del individuo que haba ido a la clnica a indagar. Saniok, alias Alexandr Diakov, al salir de casa de Kartashov fue directamente al colegio, a un colegio de enseanza secundaria comn y corriente, que por las

noches arrendaba su sala de educacin fsica al club El Varego. No se pudo averiguar qu fue lo que hizo en el colegio pero, unos veinte minutos despus de marcharse l, del colegio sali otro hombre, que fue identificado aunque no en seguida. Se trataba de un tal to Kolia, tambin conocido como Nikolay Fistn, director de El Varego, cuyos antecedentes penales incluan dos condenas por delitos de desorden pblico y lesiones. Ya que nadie ms sali del colegio hasta el amanecer, se poda concluir con seguridad que era al to Kolia a quien haba ido a ver Saniok. Tambin al to Kolia se le acompa a casa. En cuanto al hombre que intent controlar a Nastia en la clnica, nada fue tan sencillo. Al parecer, tena experiencia y era cauteloso, por lo que burl la vigilancia sin esfuerzo y como quien no quiere la cosa, sin comprobar siquiera si le seguan. Lo cual significaba que siempre actuaba de este modo, independientemente de que se supiera vigilado o no. Como resultado, lo nico que Nastia y Gordyev tenan de momento en su haber era la descripcin de las curiosas relaciones que el hombre en cuestin mantena con las cabinas pblicas. La noche anterior, Vctor Alexyevich haba obtenido de la Oficina Central de Empadronamiento la lista de todos los Nikiforchuk y Grdov residentes en Mosc. -Hay menos Nikiforchuk que otros, me ocupar yo de ellos -dijo el coronel-. A mi edad, trabajar demasiado perjudica la salud. T encrgate de los Grdov, y luego haremos la criba. Le tendi a Nastia un mazo de hojas impresas. -Partamos del supuesto de que el hijo de Popov no pudo nacer despus del ao cincuenta, ya que en el setenta ya haba hecho el servicio militar y estaba cursando estudios superiores, pero tampoco antes del cuarenta y cinco, porque Popov lleg a Mosc al terminar la guerra y antes de la guerra resida en Smolensk. El asuntillo del hijo extramatrimonial tiene, como denominacin de origen, la ciudad de Mosc, me he enterado. En teora, su amiguete debe de tener la misma edad, tres aos arriba o abajo. En el ao setenta no poda tener menos de dieciocho, por lo tanto, naci, como muy tarde, en el cincuenta y dos. Nastia recogi las listas y se march a su despacho. Desparram sobre la mesa montaas de informes estadsticos y materiales de anlisis, abri el cajn central y guard all a los centenares de Grdov. Le hubiese gustado cerrar la puerta con llave, como era su costumbre, para poder trabajar tranquilamente, pero era consciente de que ese da precisamente no deba encerrarse. Que entren todos los curiosos, que vean que est preparando para Gordyev el informe mensual de turno sobre los asesinatos perpetrados en el territorio de la ciudad y los ndices de resolucin. Curiosos, lo fueron todos. Bueno, quiz no todos pero s muchos. En el curso de las dos horas siguientes por su despacho desfilaron, como mnimo, diez compaeros, y a cada uno Nastia le cont pestes de los mdicos, que en un tris estuvieron de

ingresarla en el hospital; pestes de Olshanski, quien no tena ni idea de qu hacer con el caso de Yerimina y encima le amargaba la vida a Nastia; pestes de Gordyev, quien le haba reclamado el informe analtico para el da siguiente; pestes de sus botas, que dejaban pasar agua, por lo que siempre tena los pies mojados; pestes de la vida en general, que estaba tan achuchada que para qu la quera... Todos asentan con cabeza, se condolan de ella, le reclamaban caf, le pedan cigarrillos y no la dejaban trabajar. Cada vez que se abra la puerta, a Nastia apenas si le daba tiempo para cerrar el cajn con un movimiento enrgico del torso. Suerte que al menos no hubo llamadas por la lnea exterior. Cuando la puerta empez a entornarse una vez ms, Nastia pens que, con toda seguridad, acabara con el trax lleno de moretones. Entr Gordyev. -Por qu no coges el telfono? Chernyshov lleva horas tratando de hablar contigo. Nastia mir el aparato extraada. -No ha sonado ni una vez. Descolg el auricular del telfono exterior, se lo acerc al odo y se lo tendi a Gordyev. -No hay lnea. Silencio sepulcral. Vctor Alexyevich corri hacia la puerta gilmente y ech la llave. -Tienes un destornillador? -Cmo quieres que lo tenga? -le dijo Nastia boquiabierta. -Boba -dej caer el Buuelo, pero en su tono no haba malicia-. Tijeras s tendrs. Ech una ojeada al enchufe, luego, manejando hbilmente las tijeras, desmont el telfono. -Muy bonito -ponder escudriando unos daos apenas apreciables a simple vista en los alambres-. Sencillo y elegante. Te apetece divertirte un poco? -Para qu? Si yo ya s quin lo hizo. Tambin usted lo sabe. -Qu importa lo que sepamos. Y si estamos equivocados? Mrenle, es el ms inteligente, el ms astuto, el ms afortunado, se sale con todo lo que se propone o lo que sus amos le ordenan, mientras que nosotros le decimos amn a todo y le consentimos que nos lleve al matadero como ovejas sin uso de razn. Va siendo hora de que le demos un tironcito a sus neuronas, para que no se le ocurra recelar. Es un profesional experimentado, sabe perfectamente que slo sobre el papel todo va como una seda, pero en la vida real siempre hay algo que falla, algo que se tuerce. Que se entretenga, que se devane los sesos: cundo ha cometido un error? -De todas formas, no lo entiendo. -Nastia se encogi de hombros-. Qu esperaba?

Pude haber descubierto que el telfono no funcionaba haca tiempo. Ha sido pura casualidad que yo no tuviera que llamar a nadie. -Y qu habras hecho al descolgar y no or el tono? -No lo s. Probablemente le pedira a alguien que lo mirase, a ver qu pasaba. -A quin, exactamente? En los labios de Nastia retoz la risa. -Tiene toda la razn, Vctor Alexyevich, se lo habra pedido justamente a l. Primero, porque su despacho est al lado, puerta con puerta. Segundo, todos sabemos que entiende de aparatos y de electrodomsticos. Los dems no paran de llevarle molinillos de caf, secadores de pelo, maquinillas de afeitar y otros chismes, para que se los repare. Por cierto, tiene un juego de destornilladores, se los deja a todo el mundo. De una forma u otra, mi telfono no se le escapara. -Eso, eso mismo -convino Gordyev-. Lo mirara y te dira que el problema es tan complicado que no se puede arreglar as como as, que hace falta una pieza especial que tiene en casa y que maana te la traer para reparar el aparato. Pero que hoy estars incomunicada. -Ya. No quiere que alguien me llame desde fuera. Y no se trata de uno de nuestros compaeros, que tienen una decena de nmeros para encontrarme, entre otros, el suyo, Vctor Alexyevich, sino de algn testigo o alguien por el estilo, alguien que normalmente slo dispondra de un nmero, el de este despacho. Yo, por mi parte, en caso de necesidad podra llamar desde otro telfono. Vctor Alexyevich, de quin cree usted que quiere protegerme? De Kartashov? -Todo es posible. Tienes una botella? -Cmo dice? El asombro le arque las cejas a Nastia. -Una botella. De licor. Qu clase de detective eres, Kamnskaya? No vales para nada. No tienes destornillador, no tienes botella. Vale, ahora te la traigo. Minutos ms tarde, en el despacho de Nastia empezaron a entrar sus compaeros. Muchos no estaban en el edificio, pues, como es sabido, un detective se gana la vida pateando las calles. Pero se haban reunido unos siete. El ltimo en llegar fue Gordyev, que con aire de solemnidad sostena en las manos una botella de champn y una bolsa de plstico en cuyo interior unos vasos tintineaban elocuentemente. -Amigos mos -anunci con mucho sentimiento-, hoy celebramos una pequea fiesta, la onomstica de todas las que recibieron el nombre de Anastasia, santa y mrtir. Puesto que nuestra Nastasia se niega a celebrar su cumpleaos, felicitmosla

el da de su santo. Vamos a desearle que siga igual de joven e inteligente durante muchos aos. -E igual de perezosa -sugiri Yura Korotkov. Todos a una prorrumpieron en carcajadas. El Buuelo descorch el champn y llen los vasos. En este momento son el telfono. -Es pap. La voz que Nastia escuchaba en el auricular perteneca a Andrei Chernyshov: -Felicidades, hija ma. El hombre no se contuvo y solt una risita. -Gracias, papi. -Nastia sonri beatficamente-. Me alegra mucho que te hayas acordado. Yo y Lioska hemos apostado a que se te olvidara... Claro, una botella de coac. Llama aqu cada media hora y pregunta si me has felicitado o no... No, papi, fui yo la que pens que no te ibas a acordar. As que ha ganado l... A estas alturas de la conversacin, Andrei, desde el otro lado del hilo, se mondaba de risa. -He perdido. -Nastia compuso el gesto trgico-. Tendr que estirarme y comprarle el coac. -Qu pasa? Te da pereza ir a la tienda? -coment Korotkov. Todos estallaron en risas, terminaron el champn, hicieron cola para darle un beso a Nastia y regresaron a sus despachos. Pero por mucho que escrutase uno de aquellos rostros, no descubri en l ni rastro de sorpresa, temor o perplejidad. No vio nada. Ni una palidez repentina, ni un sonrojo febril. Su sonrisa no era forzada, la voz no le tembl. As que no era l? Quin, entonces? Haba estado pendiente de una sola cara, sin molestarse en mirar las otras. Mal hecho. De nuevo sola, se sent en la silla y apoy la cabeza en las manos. As que eran dos. El Buuelo tena razn desde el principio, cuando le dijo que podan ser varios, o tal vez todos. En aquel momento, Nastia no haba tomado en serio sus palabras y cuando descubri a uno, se precipit en concluir que era el nico, que no haba otros. Haba vuelto a equivocarse. Eran dos. Dos. Dos como mnimo, rectific. Ahora estaba dispuesta a admitir que haba otros. Lo eran todos? Dios mo, qu idea tan monstruosa! Consigui dominarse y volver a las listas de los habitantes de Mosc que llevaban el apellido nada raro de Grdov. Meticulosamente tach de la lista a los que no cumplan con el requisito de la edad. De repente, algo le hiri los ojos. Nastia los

entorn. Debajo de los prpados cerrados, por la negra oscuridad pululaban repugnantes moscas amarillas. La tensin que le provocaba su vaivn hizo que los ojos le lagrimearan. Humedeci un pauelo con el agua de la botella que tena encima de la mesa, ech la cabeza atrs y se lo puso sobre la cara. Su frescor le trajo algo de alivio. Tir el pauelo mojado sobre el radiador y clav la vista en el Grdov de turno, nombre y patronmico: Serguey Alexndrovich, domiciliado en... Haba algo en esta direccin que no le gustaba. Pero bueno, qu le pasaba hoy? Era una direccin completamente normal: la calle, la casa, la escalera, el piso. No era ni peor ni mejor que las dems. Volvi a cerrar los ojos y trat de pensar en algo diferente. En Lioska, en los fenomenales pollos asados que haca su padrastro, en el coac que no iba a comprar... La avenida Federativni, nmero... Fuera, extraa direccin, largo de aqu, no me distraigas. Debera llamar por si acaso a pap, no descartaba la posibilidad de pasar luego por su casa. Tampoco vendra mal avisar a Lioska, para que dijera a todos cuantos le llamasen por la noche que estaba en casa de su padre y que volvera tarde... La avenida Federativni, nmero... La avenida Federativni... Una oleada de calor se propag por su cuerpo, las mejillas le ardieron, el sudor le humedeci las manos. Nastia descolg el telfono interior. -Vctor Alexyevich, est solo? -S. Qu ocurre? -Ser mejor que vaya a verle. Al entrar en el despacho de su jefe, trag saliva espasmdicamente. El nerviosismo la volvi afnica y sus palabras sonaron broncas y susurrantes: -Verdad que me ha mencionado el domicilio del director del club El Varego? -Verdad. Te he ledo el informe de observacin completo. -Avenida Federativni, nmero diecisis, escalera tres? -Has venido aqu para hacer demostraciones de tu fenomenal memoria? -En esa casa vive un tal Grdov Serguey Alexndrovich, nacido en el ao cuarenta y siete. El Buuelo se arrellan en el silln, se quit las gafas y se meti la patilla en la boca. Luego, sin prisas, se levant y ech a andar arriba y abajo por el despacho, al principio lentamente, luego ms y ms de prisa, rodeando la larga mesa de conferencias como una pelota rebotada, apartando de su camino todas las sillas que encontraba. Cuantas ms vueltas daba Vctor Alexyevich, ms intenso se volva el brillo de sus ojos, ms sonrosada se pona su calva y con ms firmeza se apretaban

sus labios. Al final se par, se dej caer en un silln situado junto a la ventana y estir las cortas piernas. -Me ocupar yo de Grdov, no te metas en eso, te viene demasiado ancho. Voy a enterarme de a qu se dedica, e ir a verle. Tu misin consistir en reflexionar sobre qu le puede provocar ese miedo tan espantoso. Evidentemente, no es porque hace cinco lustros presenci un crimen. Aqu hay algo ms... Espera, no. He cambiado de idea. No voy a ver ni a Grdov, ni al viejo Popov. Lo haremos todo de otro modo. De un modo completamente distinto. -Est absolutamente seguro de que ese Grdov de la avenida Federativni es el que buscamos? -No te pases de lista conmigo, Nastasia, tambin t ests segura, si no, no habras venido zumbando a preguntarme la direccin del to Kolia. Pero a ltima hora lo sabr a ciencia cierta. Averiguarlo no es nada complicado. Ahora dime, has visto alguna vez que un caso parado y no resuelto fuese objeto de una investigacin activa? -La ley establece... -empez a decir Nastia. Pero Gordyev no la dej terminar: -Lo que establece la ley lo s tan bien como t. Y en la prctica? -Un caso parado va a la caja fuerte o al archivo, la gente suspira con alivio y hace lo posible por olvidarlo como si hubiera sido una terrible pesadilla. Ocurre a veces que reabren un caso si el inculpado es procesado por otro crimen y de pronto decide confesar pecados pasados. Pueden darse otros motivos pero las ms de las veces es pura suerte. -Exactamente. Cuando un caso est parado, no lo toca nadie. Por eso ahora mismo voy a llamar a Olshanski y le pedir ordenar la suspensin de la causa criminal del asesinato de Yerimina desde el momento en que venza el plazo de dos meses desde el da de su apertura, conforme a lo establecido por la ley. -Nos queda una semana entera... -refunfu Nastia disgustada. -Qu importa. El papeleo puede esperar pero las habladuras empezarn hoy mismo. Ya me encargar yo de poner al corriente a toda la cofrada policacojudicial. Comprendes adnde quiero llegar? -S que lo comprendo. nicamente me temo que lo de Olshanski no prospere. Es demasiado rgido para cerrar un caso mientras exista una hiptesis realista y tan prometedora. -Ests subestimando a Kostia. Cierto que es un tipo malhablado, que su traje no ha visto la plancha en lo que va del siglo y que no se limpia los zapatos. Tiene un montn de defectos. Pero es un hombre muy inteligente. Y como juez de

instruccin es muy inteligente tambin. -Pero no consiente a nadie que tome decisiones por l. Tiene una verdadera chifladura con eso de la autonoma procesal. -Pero si yo no pretendo arrebatrsela. l slito adoptar la decisin. No pienses que es ms tonto que nosotros. Vctor Alexyevich se frot las manos satisfecho y le gui un ojo a Nastia. -A qu viene esa cara de luto, hermosa? Crees que no conseguiremos nada? No temas, incluso si no conseguimos nada, adquiriremos alguna experiencia, que tampoco nos viene mal. Venga ya, alegra esa cara! -De qu voy a alegrarme, Vctor Alexyevich? Esta historia del telfono... -Lo s -dijo Gordyev con rapidez y repentina sequedad-. Yo tambin me he dado cuenta, no soy ciego. Pero es un motivo de reflexin, no de lgrimas. A propsito, no se te olvide devolverme el telfono, se lo he pedido prestado a Vysokovsky por un par de horas bajo mi palabra de honor. No quera tener tratos con ese rooso pero su aparato era del mismo modelo que el tuyo. Arriba ese nimo, Nastasia! Vamos, una sonrisita! -No puedo, Vctor Alexyevich. Mientras pensaba que se trataba de una sola persona, senta amargura y dolor. Desde que he comprendido que son dos, tengo miedo. Es una situacin completamente distinta, se da cuenta? Y no la encuentro nada divertida ni esperanzadora, de aqu que, a diferencia de usted, no puedo ni bromear ni sonrer. -Yo ya he gastado todas mis lgrimas, Stsenka -contest el coronel en voz baja-. Ahora no me queda otra cosa que hacer que sonrer. Cuando me di cuenta de que haba ms de uno, todo cambi al instante. Si antes me deca: Has de aclarar quin es el que juega con dos barajas, aprtalo del departamento y, en general, de la polica, y todo volver a su cauce, hoy se me ha ocurrido una idea muy diferente. Si son dos o ms, la situacin se escapa a mi control, de manera que, por ms vueltas que le d, yo solo no conseguir hacer gran cosa. De m no depende nada. Si resulta que lo de esos dos es una coincidencia, un accidente, el asunto tiene arreglo todava. Pero si no es as, si se trata de una organizacin que se nos ha infiltrado, entonces sera absurdo intentar siquiera combatirla. No me quedar ms remedio que jubilarme. -Y abandonar todo cuanto ha ido creando con tanto amor y con tanto trabajo? -He sido un idealista, crea que el trabajo bien hecho y honrado era algo que dependa exclusivamente de nosotros mismos, de nuestra habilidad y deseo. He fomentado y cultivado en vosotros ese deseo y esa habilidad, y nadie podr decir que mis esfuerzos no hayan fructificado. Acurdate de todos los casos que en los ltimos dos aos hemos llevado a los tribunales y que antes se desmoronaban como

castillos de naipes. Ningn abogado ha podido tumbar nuestros casos porque cada uno de nosotros lleva en su interior a un letrado an ms severo y puntilloso, y hemos aprendido a ver cada prueba, cada hecho, con sus ojos como condicin previa. Cierto, he conseguido lo que me haba propuesto. Pero mi obra, mi hijo bien amado carece, como resulta, de vitalidad, porque nios sanos y normales no sobreviven en nuestro entorno por definicin. Los nios son buenos pero las condiciones de su vida no son las ms indicadas. Por el momento, esos nios son incapaces de aguantar la presin de los estmulos materiales y estn abocados a morir. Por triste que resulte comprenderlo, es as. -Pero y si a pesar de todo se trata de una casualidad que no tiene nada que ver con ningn sistema? O si se trata de un sistema que es posible desmontar por completo, aniquilar? -sugiri tmidamente Nastia, a la que no le haca ninguna gracia la perspectiva de perder a un jefe como el Buuelo. Haba sido el Buuelo quien, tiempo atrs, la encontr en el Departamento del Interior de un distrito para invitarla a trabajar en Petrovka, y la trajo aqu expresamente para que pudiera ocuparse de lo que saba y ms le gustaba hacer, del trabajo analtico. Ningn otro jefe jams la habra autorizado a pasar largas horas en su despacho estudiando cifras, hechos, pruebas, fragmentos de informaciones, ordenando esas migajitas de tal manera que formasen complicados ornamentos... Sin mencionar ya el afecto puramente humano que le inspiraba el Buuelo, ese gordinfln divertido y calvo, o el profundsimo respeto que senta por el coronel de polica Gordyev. -Desengate, pequea. Por supuesto que intentaremos hacer cuanto est en nuestra mano, si no, no valdramos un pimiento, pero no conviene confiar en el xito. Trabajaremos sin pensar en el resultado final, que ya es evidente y no est a nuestro favor, sino concentrndonos en el propio proceso. Ya que conocemos el resultado de antemano y no podemos alterarlo, nos sentiremos ms libres, cometeremos errores, cuantos ms, mejor, pero aprenderemos de ellos. Hay que saber sacarle el mximo partido a cualquier situacin. *** Despus de pasar la noche en blanco, Andrei Chernyshov no se senta nada bien. A diferencia de Nastia, acostumbrada al insomnio, Andrei, que antes de acostarse sola sacar al perro a pasear, por lo general no adoleca de trastornos de sueo, dorma como un tronco, y cuando algo le impeda pegar ojo, se senta dbil y le dola la cabeza. No obstante, tras dejar a Serguey Bondarenko en manos de la mujer de ste a primera hora de la maana, Chernyshov venci el deseo de marcharse a casa y acostarse, y se fue a cumplir una nueva misin encomendada por Kamnskaya: encontrar a la familia de la vctima, aquel hombre a quien Tmara Yerimina, borracha, haba asesinado haca veintitrs aos. Result que poco antes de fallecer, Vitaly Luchnikov, el interfecto, se haba casado, pero despus del entierro, la joven viuda abandon Mosc para instalarse en la provincia de Briansk, donde residan

unos familiares de su difunto marido que se mostraban dispuestos a ayudarla a criar al nio que estaba a punto de venir al mundo. En Mosc no quedaban familiares ni del propio Luchnikov ni de su esposa, ya que ninguno era originario de esta ciudad sino que haban ido all en su da para trabajar con permiso de residencia provisional. Tras estudiar el horario de trenes, Andrei decidi que sera ms cmodo hacer el viaje en coche. Lo malo era que no tena para la gasolina, puesto que parte de su liquidez se la haba comido el borracho Bondarenko, a quien haba sido preciso poner sobrio e interrogar antes de que ciertos benefactores annimos le abriesen los ojos, tal como lo haban hecho con Vasili Kolobov. Al final, despus de resolver el problema econmico, Chernyshov enfil por la carretera de Kev con rumbo a la provincia de Briansk. Lleg a la casa de Elena Luchnikova hacia las diez de la noche. Le abri una joven monsima, un mohn de justa indignacin impreso sobre su lozana carita. Al parecer, estaba esperando a alguien ms, porque, al ver en el porche a Andrei, la expresin de su rostro cambi en un santiamn, de enfadada a hospitalaria. -Viene a vemos a nosotros? -pregunt. -Si son ustedes Luchnikov, entonces s. Quera ver a Elena Petrovna. -Mam! -grit la joven-. Tienes una visita. -Pensaba que era Dens, que vena a buscarte -se oy una voz grave, profunda-. Nina, no tengas a la gente esperando en el umbral, diles que pasen. Nina abri de par en par la puerta que conduca a una cocina espaciosa y llena de luz, que ola a pan recin horneado y a finas hierbas. Una mujer robusta, de mirada lmpida, rostro bello y bondadoso y una gruesa trenza enrollada alrededor de la cabeza, estaba sentada delante de la mesa haciendo calceta. Al saber quin era y de dnde vena, la seora de la casa no mostr ni sorpresa ni disgusto. Andrei tuvo la inexplicable sensacin de que llevaba tiempo esperando que alguien le preguntara sobre las circunstancias de la muerte de su marido. La sensacin fue tan sorprendente que Andrei decidi que no dara la conversacin por concluida sin antes preguntar si era cierta. Cuando Nina se march a dar una vuelta con el novio (lo cual no dej de sorprender a Chernyshov, pues haca fro, caa aguanieve y haba anochecido; tal vez en realidad no iban a pasear sino a casa de algn amigo; y si el amigo en cuestin tena suficiente buen criterio, sera l quien saldra a dar una vuelta, y no los novios), Elena Petrovna, sin hacerse de rogar, le cont lo ocurrido en el ao setenta. Hablaba en voz baja, reposada y bien entonada, como si estuviera leyendo un libro familiar pero sumamente aburrido y tan pesado que no le produca ms que cansancio. Lena conoci a Vitaly Luchnikov en el sesenta y nueve, cuando l fue a su

residencia a ver a un paisano. Trabajaban en fbricas distintas y vivan en extremos opuestos de Mosc, sus encuentros resultaban complicados e incmodos: ella comparta la habitacin con otras cinco mujeres; l, con cuatro hombres. No era que estuviera especialmente enamorada de Vitaly o que se desviviera por sus huesos pero le alegraba verle. Aguantaron el invierno como pudieron, hicieron frente a la primavera ventosa y hmeda y la llegada del verano les facilit mucho las cosas. Cada uno por su parte procur hacer coincidir sus turnos, y en los das libres salan de la ciudad para pasear por algn bosque. Durante una de esas excursiones, Lena, amodorrada por el tibio sol, se qued adormilada a la sombra de un rbol; entretanto, Vitaly decidi aprovechar el sueo de la amiga para coger unas setas. Lena despert al sentir posarse sobre su rostro una mano. Abri los ojos, quiso incorporarse pero alguien la sujet obligndola a seguir tumbada en la tierra. -Quieta, quieta, tontita, no te muevas. No te doler. Ya vers cmo te gusta -le dijo con guasa una voz desconocida. Tens las cuerdas vocales para llamar a Vitaly pero slo un mugido ininteligible escap de su garganta: una mano extraa le estaba tapando la boca. Luego le propinaron un golpe en el plexo solar, otro en el vientre y el dolor la hizo perder el conocimiento. Cuando volvi en s, uno de los jvenes la estaba violando mientras otro le sujetaba las manos. Al verla abrir los ojos, la agarr por los hombros, la levant y la dej caer de modo que su nuca golpe el suelo. Volvi a sumergirse en la oscuridad. Al recobrar el conocimiento, vio que estaba sola. El sol empezaba a declinar y Lena comprendi que haba pasado mucho tiempo. Pero dnde se ha metido Vitaly?, pens horrorizada. El miedo por su novio fue ms fuerte que el terror de lo que acababa de pasarle a ella. Seguramente, cuando regres, los atac y le mataron. Es tan blando, tan indefenso, cmo iba a poder con esos animales. Lena se desgait llamando a Vitaly pero el chico segua sin aparecer. Al principio le daba miedo alejarse del lugar donde su amigo la haba dejado dormida debajo de un rbol, segua pensando que volvera por all a buscarla. Cuando la noche ya se le echaba encima, lleg hasta la carretera y se encamin hacia la estacin de ferrocarril. Lena, que haba dicho adis a su heroico enamorado, no dio crdito a sus ojos cuando vio a su amigo sobre el andn. -Los he seguido -le susurr Vitaly nervioso, secando las lgrimas que empaaban la mirada clara de la chica. -A quines? -tard en comprender Lena. -A esos que... Que te... -Dios mo -solloz ella-, tena miedo de que te hubieran matado. Gracias a Dios que no se te ha ocurrido pelear con ellos. De prisa, vamos a la polica. -A la polica? Para qu?

-Los has seguido, no? Vamos a contarles lo que ha pasado, que los detengan y los metan en la crcel. Hijos de puta! -Ests loca? -murmur Luchnikov indignado-. Nos ha sonredo la suerte y t me hablas de polica. Mientras esperaban el tren, Vitaly le explic a Lena su grandioso proyecto. Haba seguido a los dos jvenes que haban violado a su amiga y decidi hacerles chantaje. Era mucho mejor y ms eficaz que denunciarles a la polica. Si actuaban con habilidad, podran sacarles a los dos dinero suficiente para sobornar a quien haca falta y as obtener derecho a adquirir un piso en Mosc. Entonces podran casarse. Mientras siguieran viviendo cada uno en su residencia, ninguna de las cuales admita matrimonios, no podan ni soar con ser felices juntos. -Incluso si tuviera dinero para la entrada del piso, no podra comprarlo porque llevo en Mosc menos de cinco aos -le explicaba con paciencia Vitaly a Lena, que segua sollozando-. Tendra que pagar un soborno tan exorbitante que no me quedara nada para el piso. Lena le escuchaba distradamente y pensaba que Vitaly, por quien se haba asustado hasta el punto de olvidarse de su propia desgracia, haba permanecido escondido en los matorrales observando cmo dos canallas pegaban y violaban a su chica, calculando el provecho que iba a sacarle a todo esto. Pensaba que la haba dejado inconsciente en medio del bosque para seguirles a la ciudad y averiguar dnde vivan. Cierto, a pesar de todo haba vuelto a buscarla, aunque de noche, cuando ya haba oscurecido y estaba muerta de miedo, pero s regres... Al principio el proyecto pareci funcionar. Las primeras cuotas, cantidades pequeas, llegaban con regularidad cada dos semanas. -Lo importante es no espantar al cliente -divagaba Vitaly con aire grave mientras contaba y recontaba el dinero y lo meta en un sobre para llevarlo a la caja de ahorros-. Si les hubiera exigido los cinco mil de golpe, les habra dado un telele y correran a llorar ante sus padres. Les habran contado unas bolas como unas casas, y nosotros tendramos la culpa de todo. Quin iba a hacernos caso! Vivimos con permisos provisionales, no somos dignos de confianza. Comprendes? En cambio, tal como lo he montado, cada dos semanas me traen un pellizco y no tienen ni idea de en qu se han metido. A veces lo sacan de su dinero de bolsillo, sus viejos estn forrados, se dan la gran vida, a veces piden prestado a los amigos, a veces venden algo que no les hace falta o camelan a sus padres para que les den para comprarle un regalo a la novia. Por un lado, no quieren ir a la crcel; por otro, a primera vista no parece que les pida demasiado. El fcil comienzo de la dudosa empresa les llen de ilusiones y, dos meses ms tarde, a primeros de octubre del setenta, Lena y Vitaly se casaron aunque continuaron viviendo cada uno en su residencia.

Un da a finales de noviembre, cuando Vitaly se haba ido a cobrar el pago de turno, Lena esper en vano al marido. A primera hora de la maana, unos policas vinieron a verla y le contaron que Vitaly estaba muerto, que una prostituta borracha le haba asesinado en su propia cama. Al da siguiente se present el juez de instruccin y le pregunt a qu haba ido Vitaly a casa de una alcohlica, Yerimina, si la conoca de antes y, en general, a qu sitios tena previsto acudir aquel da su marido. Lena, por supuesto, no le dijo ni una palabra ni de los violadores ni del dinero, y en cuanto a Tmara, era pura verdad que nunca antes haba odo su nombre. Al concluir la instruccin y el proceso, Lena Luchnikova estaba ya de ocho meses. Los padres de Vitaly, que haban venido para asistir al juicio, al volver a casa la llevaron con ellos a la provincia de Briansk. El traslado no entusiasm a Lena pero no se atrevi a negarse. Se crea responsable de la muerte de su marido. Si no le hubiera hecho caso y hubiera avisado a la polica, ste no habra podido reclamarles dinero a los violadores y, por tanto, no habra ido aquel da a cobrar, no habra conocido a aquella terrible mujer, no habra entrado en su casa y no hubiese acabado asesinado. Este razonamiento le pareca a Lena coherente y lgico, y por eso acept marcharse junto con los padres de Luchnikov, pues se senta con la obligacin de consolarles en su solitaria vejez, ayudarles en casa y darles la alegra de ver crecer a su nieto o nieta (esto ya no dependa de ella), ahora que haban perdido al hijo. Cuando Nina cumpli doce aos, Elena Petrovna se cas en segundas nupcias con el director del colegio local de enseanza secundaria. El matrimonio fue feliz pero breve. Slo haban vivido juntos seis aos, cuando el conductor borracho de un camin KamAZ lo estrell contra la cerca de su casa y el vehculo se precipit en el jardn. Los mdicos no pudieron salvar a su marido... -Sabe usted, mi vida se me antoja una sucesin de accidentes, cada uno de los cuales tiene por finalidad echarme en cara una nueva culpa -sonri con tristeza Luchnikova, sirvindole a Andrei ms t y rellenando de mermelada su platillo-. Me creo culpable tambin de la muerte de mi segundo marido. Aquella maana estaba reparando el porche, yo llevaba un mes repitindole que el peldao de abajo estaba podrido y que tena que sustituirlo, y aquella maana le obligu a hacerlo casi a la fuerza. Estaba desmontando el peldao y yo miraba desde arriba. Por qu demonios tena que importarme el maldito peldao... A veces me da por pensar en las tonteras con que algunos nos destrozamos la vida. -Elena Petrovna, de veras no saba dnde conoci su marido a Tmara Yerimina? -De veras. Antes de hablar con el juez de instruccin, nunca haba odo su nombre. -Y a Grdov y Nikiforchuk? -Qu pasa con Grdov y Nikiforchuk?

-Ha odo antes estos nombres, por casualidad? Eran quizs amigos de su marido? -Qu amigos -suspir Elena Petrovna Luchnikova con aire de cansancio-. Ms bien eran sus enemigos. Eran aquellos a quienes Vitaly chantajeaba. Cmo se ha enterado de que se trata de ellos? No creo que le haya mencionado cmo se llamaban. -Por cierto, por qu no me lo ha dicho? Me lo ha contado todo con tanto detalle pero ha omitido los nombres. Alguien le ha pedido callar? Acaso ha recibido amenazas, Elena Petrovna? -Pero qu dice, buen hombre, soy muy poca cosa para que alguien me pida algo, y mucho menos para que me amenace! -dijo Luchnikova agitando la mano-. Simplemente no acababa de decidir si tena que dar nombres o no. Llevo casi medio ao esperando que alguien caiga en la cuenta, que empiece a hurgar en el pasado, que saque a relucir los trapos sucios. A nuestros periodistas les encanta hacer eso, venderan a su madre con tal de acusar a alguien. He pasado medio ao preparndome para esta conversacin pero no he sabido decidir si convena hablar de l. Me da miedo, es poltico, aunque de quinta fila, y las venganzas no me van. Ni siquiera s por qu se lo he mencionado. Quiz porque me lo ha preguntado de forma distinta de cmo me lo imaginaba. -De quin est hablando, exactamente? Eran dos. -Pues de quin va a ser, de Grdov, claro est, de Serguey Alexndrovich. Desde que le vi por televisin hace seis meses estoy esperando a que alguien venga a verme para condenar su alma diablica. Durante esos seis meses, mientras l se estaba preparando a luchar por el escao en la Duma, yo pensaba en esta conversacin. Y ahora cada uno ha recibido lo que esperaba, cada uno lo suyo. Camino de la comisara de polica local, Alexei fue reflexionando sobre la absurda unin de Lena y Vitaly Luchnikov, una unin en la que no haba ni ternura, ni pasin, ni amistad, slo la deprimente soledad de un habitante de la zona rural que se lanzaba a la conquista de Mosc y se aferraba convulsivamente a los estandartes que en aquellos tiempos simbolizaban el xito: el permiso de residencia permanente, un piso, una familia. Qu mantena a una persona al lado de otra? Qu las obligaba a continuar juntas? *** Arsn estaba fuera de s de furia. Esa pipiola, ese mal bicho, le haba cogido desprevenido. Haba fingido ser un corderito inocente, enferma hasta la mdula de los huesos, hasta la ltima clula del cuerpo, mientras, por lo bajinis, esa palomilla sin hiel busc y encontr, contra todo lo previsto, a Bondarenko. Claro, el responsable de que eso hubiera ocurrido, el que la haba dejado escabullirse de la clnica aquel da, se lo iba a pagar caro. Esto no quedara as. Pero de momento era lo de menos, ms adelante tendra tiempo para decidir a quin castigar y con quin

mostrarse clemente. Ahora lo crucial era cortarle a esa rata el oxgeno y hacerlo de manera que se le quitaran las ganas de respirar hondo para siempre. Consult la libreta de telfonos e hizo dos llamadas breves. Para trabajar con Bondarenko haba tenido que recurrir a la gente del distrito Oriente de Mosc. El propio Arsn tena en sus manos todos los hilos que conducan a la Direccin General del Interior de la ciudad, a Petrovka, 38. Cuando Arsn slo estaba ideando y empezando a crear su organizacin o, como sola llamarla, la Oficina, quiso darle la mayor envergadura posible. El proyecto era sencillo y cristaliz cuando, haciendo la cola de todos los das en una lechera para comprar nata y queso fresco, escuch esa frase mil veces oda, familiar desde tiempos inmemoriales y que por eso mismo pasaba casi inadvertida, que dej caer la descocada y oronda dependienta: -Ustedes son muchos y yo estoy sola! Por aquel entonces ya estaba claro que los grupos criminales que actuaban en el territorio de la ciudad contaban legiones. Las estructuras criminales que operaban en la periferia no tenan nada que envidiarles y, adems, siempre escogan Mosc para sus ajustes de cuentas. Bien entendido. Todos ellos estaban muy interesados en que los deplorables resultados de sus frecuentes reyertas no diesen pie ni a la polica ni a los tribunales a exigir responsabilidades penales a ninguno de ellos. El soborno, el chantaje y otros elementos de su arsenal, que les permitan coaccionar a los jueces de instruccin, detectives y criminlogos, eran moneda corriente; pero ya en aquel entonces Arsn comprendi lo que iba a pasar despus. Despus, vaticinaba l, cada grupo criminal que se preciase querra contar con su propio funcionario en la PCM y con su propio juez de instruccin en la Fiscala. Se sucederan intentos desordenados y caticos de fichar colaboradores en las fuerzas del orden pblico pero la distribucin cuantitativa de los que deseaban obtener ciertos servicios y de los capaces de prestrselos impedira alcanzar acuerdos amistosos. Arsn ech sus cuentas y el simple clculo le confirm que no habra detectives y jueces para todos. De aqu que entre esas dos partes numricamente desiguales habra de interponerse un mediador. Al da siguiente, Arsn lleg al trabajo y se puso manos a la obra con el fin de llevar a la prctica su teora de atencin al cliente procedente del mundillo criminal. Extrajo de un gran armario veinte carpetas de fichas personales de los funcionarios del Comit de la Seguridad del Estado, el KGB. El examen inicial y somero de las fichas ya le permiti detectar entre los primeros veinte funcionarios a siete que tenan motivos para sentirse ofendidos y, para ms inri, ofendidos injustamente. Sus hojas de servicio mencionaban traslados incomprensibles a cargos inferiores y rdenes de sanciones chapuceramente amaadas. Tampoco escaparon a su atencin otros detalles: ascensos de rango fuera de tiempo, la periodicidad irregular de pruebas de recalificacin, vacaciones anuales concedidas a finales de otoo o a principios de primavera y miles de otros indicios que le permitan juzgar, desde su experiencia de oficial de carrera, si a un funcionario se le daba luz verde o si le ponan trabas en el camino. Estudi con especial inters las hojas de servicio de aquellos a quienes de un da a otro les iban a ofrecer que se jubilaran.

Dos meses y medio ms tarde, el primer grupo de intermediarios estaba listo para desempear su labor. Entre sus clientes se encontraban grandes mafiosos, miembros de aquellos grupos del crimen organizado con los que se enfrentaba el comit. Los criminales que haban pactado con el grupo de intermediarios ya no tenan por qu preocuparse de seguir el curso de la investigacin de un crimen, de buscar modos de acceder a los funcionarios operativos y a los jefes de stos. Todas estas tareas, as como una multitud de otras, las asumi un personal que Arsn haba seleccionado con amor y escrpulo. Conocan como la palma de la mano la plantilla de las subdivisiones del comit pertinentes, saban a quin y con qu podan tentar, a quin y cmo sonsacar la informacin deseada sobre el curso del trabajo de un caso u otro. Se fijaban en testigos susceptibles de prestar declaraciones errneas y aconsejaban sobre la mejor manera, y ms eficaz, de presionarlos para que, como por arte de magia, sus testimonios dejasen de apuntar a los culpables. Los intermediarios -y aqu radicaba el quid de la cuestin- estaban muy pendientes de que grupos que perseguan intereses opuestos no intentasen fichar a los mismos funcionarios del comit, ya que un conflicto de esta naturaleza no conducira a nada bueno ni a los intermediarios ni a los elementos criminales que se beneficiaban de sus servicios. El trabajo marchaba viento en popa, y poco a poco Arsn fue dando ms vuelo a su idea con tal de poder aplicarla a una escala cada vez ms amplia, extendiendo su alcance a las fuerzas del orden pblico, organismos cuyas plantillas del momento incluan a sus amigos del KGB, empleados como jefes de personal o como comisarios polticos. Estaba vislumbrando las perspectivas radiantes de la creacin de un sistema inmenso, que alcanzara hasta el ltimo confn del pas, de intermediarios que serviran de enlace entre los criminales y todas las instituciones de defensa de la ley, los tribunales y fiscalas incluidos. No tena la menor duda de que sus clculos eran correctos: el nmero de peces gordos del crimen estaba creciendo a velocidad de vrtigo mientras que, de momento, nadie mencionaba la necesidad de ampliar las plantillas del aparato policial y judicial, por lo que en un caso extremo, todo se reducira a alguna insignificante inyeccin de sangre nueva al estilo de las que ya se haban producido en pocas anteriores y que nunca haban influido de forma significativa sobre el estado de la lucha contra la delincuencia y la resolucin de crmenes. La demanda siempre superara a la oferta, a condicin de que tal demanda surgiera de forma espontnea. Por su parte, Arsn y su Oficina se encargaran de armonizar la demanda y la oferta... En teora, todo prometa ir como una seda. Pero en la prctica tuvo que decir adis al resplandor azul de sus sueos y conformarse con un color ms discreto pero tambin ms seguro. Arsn no tard en comprender los inconvenientes de una organizacin nica: exista un alto riesgo de quemarse si fallaba un solo eslabn. En pro del hermetismo de la trama haba que subdividirla en grupsculos pequeos, cada uno de los cuales se encargara de un organismo policial o jurdico concreto y respondera ante unos pocos coordinadores, que formaran la cspide. Arsn lament tener que renunciar a su sueo -el pulpo cuyos tentculos abarcasen el

sistema ntegro de la deteccin e instruccin de los crmenes sujetndolo totalmente, pero tras meditarlo a fondo tuvo que reconocer que el sistema de pequeos equipos independientes resistira mejor los desagradables imprevistos y cataclismos sorpresa. Puesto a escoger entre el poder absoluto y la seguridad, opt por esta ltima. De hecho, lo que ms le gustaba de su idea no era la envergadura sino la esencia, lo oportuno de su concepto de mrketing, tan en boga en aquellos tiempos. Prefiri, pues, que su idea cobrase vida, aunque fuera una vida compartimentada, manejada por muchas manos, pero vida. Arsn no era nada ambicioso, no buscaba ni fama ni dinero, y tampoco le atraa el poder. Desde siempre, lo nico que le haba interesado en serio era manipular a la gente, tirar de los hilos invisibles que sostena en sus manos y cuya existencia nadie sospechaba, y observar con deleite cmo cambiaban destinos y carreras. Qu militar no sabe cunto poder se concentra en manos de los jefes de personal. Un jefe de personal puede hojear el expediente de uno y pasar por alto cierto engorroso papelito, como tambin puede mirarlo con cristal de aumento y entonces ese uno en su vida ver publicarse la orden de su ascenso. Un jefe de personal puede olvidarse de la demanda de presentar el expediente de uno, emitida por una instancia superior interesada en ofrecerle un puesto atractivo, que comporta incremento de atribuciones y de sueldo. O simplemente puede extraviar tal demanda, o si no, colocarla encima de la mesa, clavar en ella una mirada pensativa, ora sonriendo, ora frunciendo el entrecejo, y entretanto ir cavilando sobre algn problemilla de familia, todo antes que atenderla, es decir sacar el expediente de la caja fuerte, meterlo en un sobre y mandarlo por mensajero a la instancia demandante. El individuo ansioso de cambiar de lugar de trabajo se pone nervioso, sus nuevos superiores, que nada ms ayer le invitaban con tanto inters a trabajar para ellos, que tantas ganas tenan de contar con su colaboracin, van perdiendo inters, se van olvidando del candidato y en el momento menos pensado contratan a alguien ms, nada inferior y cuyo expediente, por si fuera poco, llega dos horas despus de pronunciarse la magnnima sentencia: Bien pues, tenemos que ver su hoja de servicio, los avales... Hay acaso alguna duda respecto a cul de los dos recibir la orden de traslado y cul seguir donde est ahora? Acaso hay alguien que ignore la clase de vida que le espera al que se queda? Iba a marcharse, a punto estuvo de llevar su hoja de servicio al nuevo trabajo pero en el ltimo momento le rechazaron... Por qu? Cul ha sido la razn por la que se ha frustrado el ascenso? Se han puesto a hurgar y han encontrado algo? Y cosas por el estilo. Pero a veces todo ocurre de otra manera, el candidato al ascenso trae corriendo al jefe de personal la demanda de presentar el expediente, se arroja a sus pies, le ofrece una botella o alguna cosilla de valor, le suplica y le implora para que se digne encontrar la carpeta con sus papeles y desplazar las posaderas hasta el asiento del coche oficial. El coche oficial, por otra parte, est esperando en la puerta, de manera que el expediente no viajar por la va habitual de mensajera castrense, que suele remolonear, sino que llegar a su destino al instante. Los nuevos superiores firmarn la orden sin dilacin y el candidato rival no tendr tiempo de apuntarse al juego...

Los que trabajaban en los departamentos de personal disponan de muchas argucias y oportunidades, y Arsn llevaba muchos aos haciendo uso de ellas y contemplando con fruicin los espectculos interpretados a partir de los guiones que l haba redactado. No persegua ni deseaba un placer mayor en la vida. Por ello, al asumir nuevas funciones, tampoco anhel ni la fama ni el vil metal. Comparti plcidamente su creacin con sus ayudantes ms directos. Antes de proceder al reparto, estuvo reflexionando largamente sobre el trozo del pastel que dejara para s, y eligi la DGI de Mosc. No sabra decir por qu. La palabra Petrovka ejerca sobre l un extrao hechizo, evocaba el romanticismo de su juventud. Haba que ver esto. En toda la inmensidad del pas slo haba cuatro direcciones o, mejor dicho, cuatro organismos que cualquier habitante de la multimillonaria URSS conoca no slo por su nombre sino tambin por sus seas. El Kremlin, la Plaza Vieja (1), la Lubianka y Petrovka. Eran cuatro direcciones sagradas, cuatro smbolos del poder, pujanza y sabidura universal. El Kremlin y la Plaza Vieja no le concernan, en cuanto a la Lubianka, la frecuentaba a diario. As fue como Arsn se hizo cargo de las relaciones criminales con los funcionarios de Petrovka, 38 y sigui ocupndose de ellas cuando la URSS se desmoron. Todo el mundo se olvid de la Plaza Vieja; el Kremlin perdi su reclamo mgico; la Lubianka se cubri de ignominia inextinguible, su plantilla fue primero reducida, luego, sacada al poste de la vergenza, ms tarde, reformada y, finalmente, borrada de la faz de la tierra, y se inventaron nuevos nombres para tapar sus restos mortales. El encanto de Petrovka, en cambio, haba sobrevivido... No, Arsn no se haba equivocado, hizo buena eleccin en su da... (1)Antigua sede del Comit Central del PCUS. (N. del t.) Despus de su cita nocturna con Serguey Alexndrovich, Arsn dio la orden de seguir a Bondarenko, por si acaso. Aunque de creer las informaciones de Grdov, nada anunciaba una desgracia, en su interior Arsn siempre estaba preparado para lo peor. Por eso, cuando le comunicaron que a primera hora de la maana Bondarenko haba regresado a casa en un coche conducido por Andrei Chernyshov, comprendi en seguida que Kamnskaya le haba dado esquinazo. Al primer pronto intent calcular dnde pudo haber pasado el da anterior y de qu le haba dado tiempo enterarse. Y slo entonces, de golpe, se acord de Kartashov. Resultaba que Kartashov no haba ido a la redaccin de la revista Cosmos porque hubiese encontrado la nota sino porque le haba mandado all esa mosquita muerta. Cul era la conclusin? La conclusin era que no exista ninguna nota, que todo haba sido una trampa, cuya finalidad era pillar a todos los interesados en borrar el rastro de la oscura historia. Arsn no recibi el comunicado sobre el encuentro de Bondarenko con el detective Chernyshov hasta ltima hora de aquel da. Cuando estaba organizando el sistema de comunicaciones de su organizacin, Arsn se enfrent con un problema nada sencillo: a qu deba dar prioridad, al hermetismo o a la rapidez de acceso a la informacin? Tras una larga reflexin opt por el hermetismo. El sistema de

comunicaciones y de transmisin de datos era sencillo y seguro pero requera buena memoria y una gran precisin. Era cierto que a veces esto significaba que las noticias llegaban con algn retraso. Y qu, reflexion, todo tiene su precio, ya que en este mundo no hay sitio para la perfeccin. Arsn ya estaba enterado de que, por algn inexplicable motivo, el truco del telfono de Kamnskaya no haba funcionado. Por otro lado, teniendo en cuenta los nuevos datos sobre el encuentro de Bondarenko con Chernyshov, aquello ya no tena importancia. Sin embargo, le dio que pensar. Primero, haba fracasado en su intento de encontrar la nota en el piso de Kartashov. El propio Kartashov les brind una explicacin perfectamente razonable, y no haba motivos para culpar al hombre del departamento de Gordyev de haberles proporcionado informaciones sin contrastarlas antes. Luego, nada menos que al da siguiente, otro hombre, que tambin trabajaba en Petrovka, les suministr resultados errneos de la comprobacin de la presencia de Kamnskaya en la clnica. Y ahora se produca esa historia con el telfono, que careca de explicacin posible. Tres fallos de tres hombres diferentes, tres fallos prcticamente simultneos. Uno de los tres era un traidor, no le caba duda. Pero cul de ellos? Sin prdida de tiempo, Arsn acudi a ver al to Kolia. Como era su costumbre, empez dando rodeos y luego, con suavidad, condujo la conversacin hacia la cuestin clave. -Recuerdas comprobar si te siguen? -S. -Controlas a tus chicos? -A qu viene esto? -torci el gesto el to Kolia-. En los dos aos no he pinchado ni una vez. -No has pinchado pero pinchars -mascull agoreramente Arsn-. Ya llevan siguindote dos das. Lo mismo que a tu chaval, aquel que no pudo encontrar la nota en casa de Kartashov. -A Saniok? -T sabrs mejor que yo a quin mandaste all. Cmo has podido bajar la guardia hasta este punto, Chernomor de pacotilla! Por culpa de tu negligencia... -No le comprendo -le interrumpi calmosamente el to Kolia-. Si lo saba, por qu no me avis en seguida? Pero si ni usted lo saba, entonces no entiendo cmo puede reprocharme nada. Creo que habamos acordado un reparto de tareas. Nosotros seguimos sus indicaciones y usted nos garantiza la seguridad... Y deje de bufarme. Despus de dos condenas en los campos esto no me impresiona. En su fuero interno, Arsn tuvo que conceder al menos parte de razn a su

interlocutor. Era cierto, el to Kolia no responda de la seguridad, que era de la incumbencia de Arsn. Pero la dejadez deba tener algn lmite! Al fin y al cabo, un mercenario no poda confiarse por completo a los cuidados de un padrino, que le ira detrs limpiando las porqueras que dejaba a su paso. -No eres quin para indicarme qu es lo que s y qu tengo que hacer -respondi Arsn secamente-. Eres un intil si no te has dado cuenta de que tu chaval juega a dos barajas. -Por qu lo dice? -el asombro del to Kolia no era fingido. -Porque, amigo mo, le ha sido demasiado fcil salir del piso de Kartashov. Haba entrado en casa ajena, le cont al dueo un montn de mentiras y se fue de all de rositas, sin haber hecho nada de lo que se le haba ordenado. Al da siguiente resulta que el dueo, de buenas a primeras, se pone a indagar justamente sobre aquello de que habla la nota. No te da que pensar? -Vamos a ver, qu insinuaciones son stas? -pregunt el to Kolia, que haca esfuerzos por no levantar la voz. -Son insinuaciones de que tu mozalbete se ha ido de la lengua. Y una de dos, o bien lo sabes y quieres encubrirle, es decir me engaas a m y a Serguey Alexndrovich, tu amigo del alma, o bien eres un completo idiota y has dejado que un mocoso te tome el pelo. En cualquiera de estos dos casos te mereces un castigo. -Es curioso cmo lo presenta. Y qu me dice de su hombre, aquel que le haba comunicado que Kartashov estaba de viaje? Piensa castigarle a l tambin? O le basta con tenerme a m de cabeza de turco? -No te preocupes de mi hombre. T debes responder de ti y de tus chicos. A partir de hoy no habr ms encuentros. Nos comunicaremos slo por telfono y slo con un filtro doble. Maana por la maana voy a comprobar si tu telfono est intervenido; por si acaso, de momento ser mejor que no lo utilices. -Venga, Arsn, menos lobos, vale? Por qu diablos va a pinchar nadie mi telfono? -Porque mucho me temo que a tu chaval le pusieron un rabo en el momento en que sali del piso de Kartashov. Y t ni siquiera crees oportuno asegurarte de que no te siguen, ni que fueras un ngel sin mcula. Bueno, considera que te he dado el repaso, ahora hablemos de negocios. El to Kolia escuch con atencin, sin distraerse, sin hacer preguntas superfluas. Por un lado, a Arsn le pareca de perlas, no aguantaba tener que explicar sus ideas y contestar a las preguntas. Pero por otro, la docilidad del to Kolia, dispuesto a cumplir a rajatabla todo lo que se le deca, sin molestarse en entender el sentido ltimo de la orden, le daba mala espina. Sin captar el sentido, crea Arsn, sera incapaz, en caso de que las cosas se torciesen, de tomar una decisin acertada. Pero

tambin era verdad que, cuando alguien comprenda todo lo que una orden implicaba, llegaba a saber demasiado y se volva peligroso... *** Cuando son el telfono Nastia se estremeci pero Liosa Chistiakov descolg sin mirarla siquiera. Haba desistido de volver a verla hablar por telfono algn da. -Supongo que Anastasia Pvlovna no est, como de costumbre -dijo la voz familiar, la misma con la que Liosa estuvo conversando la noche anterior-. As que le rogar que sea tan amable y le diga que he llamado y que esta vez le sugiero que vuelva a leer la obra de Jack London, en particular, los cuentos incluidos en el quinto volumen. -Pero qu quiere que le diga, exactamente? Que vuelva a leer el volumen cinco? -Quiero que le diga que cada paso suyo traer una cola de disgustos. -Qu clase de disgustos? -Los mismos de los que habla Jack London. Que le lea. Se oyeron pitidos breves: haba colgado. Por reflejo, Liosa mir el reloj. No, no haba conseguido entretener a su interlocutor para que la conexin superase los tres minutos, como le haba pedido Nastia. El identificador de llamadas recin instalado no mostraba ningn nmero porque su comunicante haba utilizado una cabina pblica. -Perdona -le sonri a Nastia con expresin dolorida-. No ha salido pero lo he intentado. Ha dicho que te aconseje que vuelvas a leer el volumen cinco de las obras completas de Jack London. Y que cada paso tuyo traer una cola de disgustos. Inmvil, Nastia se sentaba delante de la mesa de la cocina, asiendo con las dos manos una cucharilla de alpaca que haba estado a punto de colocar sobre el platillo y se olvid de hacerlo cuando comprendi quin llamaba. Tena la sensacin de que las manos y los pies se le haban entumecido hasta el punto de desaparecer. Necesitaba hacer acopio de fuerzas, ponerse en pie, llegar hasta la puerta del apartamento, luego hasta la escalera, luego hasta el piso de Margarita Isefovna, necesitaba llamar por telfono y preguntar... Ay, Seor, qu camino ms largo, qu difcil iba a ser recorrerlo, nunca reunira la energa necesaria, se derrumbara antes de cruzar el umbral y nunca ms llegara a levantarse. Al diablo con el telfono, que escuchen si quieren. Incluso era mejor as, rectific en seguida, sera tonto no hacer esa llamada desde su propia casa. Ese hombre acababa de transmitirle una informacin y lo lgico era que la comprobase de inmediato. Adems, si no la oyesen telefonear y solicitar tal comprobacin, se daran cuenta de que acostumbraba a utilizar el telfono de algn vecino. Nastia marc el nmero de Chernyshov de prisa. Luego mir, sin verle, a Liosa, que

continuaba de pie junto a la cocina y repeta por cuarta vez la misma pregunta: -Quieres que te traiga el volumen cinco de Jack London? -Eh? Cmo dices?... No, gracias, no hace falta. -No sientes curiosidad? -Siento miedo. -Por qu? -Porque, sin duda alguna, se trata de Los favoritos de Midas. Y esto significa que cualquier testigo al que me acerque morir sin remedio. -Seguro que sin remedio? -pregunt Liosa incrdulo, sentndose despacio sobre un taburete y quitndole de los dedos la cucharilla de alpaca, que Nastia segua asiendo con fuerza. -Pronto lo sabr. -Y si te equivocas? Tal vez en ese volumen haya otros cuentos que tienen que ver con esta situacin. Nastia movi la cabeza con gesto de desesperanza. -No, lo recuerdo bien. De pequea le y rele aquel volumen una decena de veces como mnimo. -Y si se trata de otra edicin? Y si su volumen cinco incluye otras obras completamente distintas? -Lisenka, cario, no te molestes en tranquilizarme. Se trata de esta edicin, de ninguna otra, porque la tengo colocada en mi librera en el lugar ms visible. El que entr en mi piso se acerc a la librera y se fij en ella. Ya vers quin tiene razn cuando llame Andrei. Sentados en la cocina, esperaron la llamada de Chernyshov en silencio. Liosa se entretuvo haciendo un solitario, Nastia pelaba meticulosamente las patatas. Se haba quedado tan absorta en sus pensamientos que sin darse cuenta llen hasta los bordes una enorme olla de tres litros. Entonces se llev las manos a la cabeza y se volvi hacia Liosa: -Mira qu horror. Qu hacemos ahora con tanta patata? -Cocerla -respondi sin inmutarse el doctor en Ciencias Chistiakov, alegrndose para sus adentros de que Nastia, por un momento al menos, se olvidara de sus lgubres pensamientos. -No podremos comerlas todas.

-No tenemos por qu. Esta noche cenaremos, y el resto de patatas nos servir un da para hacer una tortilla y otro para acompaar alguna carne. -Cierto -sonri Nastia con perplejidad-. Ni se me haba ocurrido. No suelo cocinar para ms de un da. -Lo que te sucede es que no cocinas nunca, as que djate de disculpas. Dame aquel perol. -Para qu? -Para no esperar hasta que est lista toda la calderada. Herviremos en el perol las patatas para la cena, y el resto que se vaya haciendo. Lo pillas? -Qu sencillo... Qu me pasa, Liosik? Me patinan las neuronas. No entiendo las cosas ms elementales. -Ests cansada, Nastiusa. -Es verdad, estoy cansada. Pero por qu no llama? -Ya llamar, ten paciencia. Cuando por fin llam Andrei, Nastia estaba en un tris de sucumbir a un ataque de histeria. -Qu has averiguado? -dijo jadeante. -Nada en particular. Hay ocho cadveres pero ninguno tiene nada que ver con nosotros. Cinco incendios, y tampoco estn relacionados con nuestro caso. -Andriusa, estoy muy asustada. Qu tengo que hacer? Se te ocurre algo? -De momento no pero maana se me ocurrir. Pasar a buscarte a las ocho. -De acuerdo.

CAPTULO 11
Konstantn Mijilovich Olshanski era un hombre dbil. Y se daba cuenta de ello. Para muchas personas, el silencio de un ser prximo no representa el menor problema, pues puede estar descontento con algo o molesto con alguien, puede guardar rencor, no acabar de entender algo; no obstante, ese silencio no les impide convivir apaciblemente durante meses e incluso aos sin pretender aclarar las relaciones y poner los puntos sobre las es. Konstantn Mijilovich, en cambio, era incapaz de soportarlo. Un psiclogo dira que careca de resistencia a situaciones conflictivas. Haca mucho tiempo haba advertido que algo le estaba pasando a Volodya Lrtsev.

Al principio intent apartar de s los inquietantes pensamientos, buscando la justificacin a los evidentes errores del compaero en la reciente tragedia que ste acababa de vivir y confiando sinceramente en que, adems de l, nadie ms se diera cuenta de sus meteduras de pata. Pero despus de hablar con Kamnskaya, que llam a cada cosa por su nombre en voz alta y sin vacilar, Olshanski sinti cierta desazn, aunque Anastasia se haba mostrado dispuesta a parchear los problemas. Konstantn Mijilovich le estaba agradecido por esto. Pero a medida que pasaban los das se le haca cada vez ms cuesta arriba callar y fingir que nada haba ocurrido. La gota que desbord el vaso de su paciencia fue la llamada del coronel Gordyev, quien le rog abstenerse de solicitar al fiscal una prrroga para la instruccin y, en lugar de esto y a pesar de que haba hiptesis viables y claros indicios de culpabilidad de un implicado, dar un frenazo al caso del asesinato de Victoria Yerimina. Haca muchos aos que Olshanski conoca a Gordyev y comprenda que detrs de tal peticin de Vctor Alexyevich habra razones muy, pero que muy graves que no se deba discutir por telfono. En otras circunstancias, tal vez le habra exigido aclaraciones y argumentos de peso... Pero no ahora. Tena miedo de que la conversacin tomase un cariz demasiado profundo y recalase en los primeros das de la instruccin, es decir en la chapuza de Volodya. No, Konstantn Mijilovich no tena nimo de afrontar esta cuestin, pues su amistad con Lrtsev no era ningn secreto ni para el coronel ni para sus subalternos. De manera que iba a tener que disimular, hacer ver que no se haba percatado de nada y con esto dar fe de su propia insolvencia profesional, o si no, buscar alguna excusa al hecho de haber hecho la vista gorda a la negligencia del comandante Lrtsev. Por todas estas razones, Olshanski se limit a suspirar y a darle a Gordyev una respuesta sobria: -Me basta con sus palabras, goza de mi absoluta confianza. Har pblico el auto el primer da laborable del nuevo ao, ya que el 3 de enero vence el plazo de los dos meses. Le parece? -Gracias, Konstantn Mijilovich, har todo lo que est en mi mano para no dejarle en mal lugar. El juez de instruccin colg, arroj con enfado las gafas sobre la mesa y se cubri los ojos con las manos. Le hubiese gustado saber si Kamnskaya haba compartido sus observaciones con sus superiores. Ojal que no. Y si lo haba hecho? Entonces, el taimado de Gordyev, ese viejo zorro, le habra dado a Olshanski, como se deca popularmente, gato por liebre. El coronel era muy consciente de que las chapuzas de Lrtsev le tapaban la boca y de que no se atrevera a cuestionar su decisin, de forma que ahora tena carta blanca para hacer con el caso de Yerimina lo que le saliera del alma sin temer a que el juez le parase los pies. Pero qu era, exactamente, lo que se propona el Buuelo? Y si, conociendo como conoca el talante apocado del juez de instruccin, le haba pedido algo que no tena nada que ver con los intereses de la justicia? Eran tan diferentes el coronel Gordyev y el consejero de justicia mayor Olshanski. Gordyev crea ciegamente en la profesionalidad y la honradez del juez. Konstantn Mijilovich, por su parte, no crea

a nadie y no confiaba en nadie, llevaba grabada en su mente la conviccin de que el hombre ms recto, el especialista ms competente slo era un ser humano, y no una mquina pensante ajena a las emociones y enfermedades. *** Dios mo, el pelo se le ha vuelto completamente blanco desde que muri Natasa, pens Olshanski observando a Volodya Lrtsev, que charlaba animadamente con Nina y sus hijas. Nina Olshnskaya mimaba mucho a Lrtsev desde que se haba quedado viudo; durante las vacaciones escolares, si llevaba fuera a sus propias hijas, se preocupaba de que Nadiusa la acompaara, le invitaba cada poco a cenar o a compartir comidas dominicales, le ayudaba a conseguir artculos difciles de encontrar en las tiendas. A veces deca en broma: Ahora tengo un marido y medio, y tres hijas. -Por qu uno y medio, y no dos? -pregunt Konstantn Mijilovich cuando se lo oy decir por primera vez. -Porque Volodya no da de s para ser un marido completo: yo cuido de l, pero l de m nada -se ri su mujer. Ahora, mientras miraba a su mujer y a su amigo, que parecan haberse olvidado de l, luchaba por reunir el valor necesario para pronunciar la primera frase en cuanto Nina saliese de la cocina. Al final, sta se fue a hacer una llamada, Konstantn Mijilovich respir hondo y formul su pregunta: -Te encuentras bien, Lrtsev? Dios saba cunto esperaba Olshanski ver asomar a la cara del amigo una divertida perplejidad, escuchar su breve risa, tan familiar, y una respuesta burlona. Pero Volodya entorn los ojos, que en ese momento parecieron helarse, y las esperanzas del juez se desvanecieron en el acto. -A qu viene esa pregunta, Kostia? Hace ya un ao y pico que no estoy bien y t lo sabes. -No me refera a esto. -A qu entonces? A qu te referas? -Has empezado a cumplir mal con tu trabajo. Perdona que te lo diga, Volodka, lo entiendo todo pero esto no puede seguir as... -Esto? El qu? Durante su larga carrera judicial, Olshanski haba realizado tantos interrogatorios que no necesitaba continuar la conversacin. Todo estaba claro. Lrtsev no se justificaba, no se enzarzaba en explicaciones sino que contestaba a preguntas con otras preguntas, obviamente para salirse por la tangente y, por otra parte, averiguar

qu era lo que saba su amigo Kostia. El juez de instruccin lanz un amargo suspiro. As que no se trataba de una simple negligencia sino de algo mucho ms gordo. Al parecer, Volodya haba mordido cierto anzuelo. -Escucha, si no te apetece hablar, es asunto tuyo. Por supuesto que me sabe mal que quieras ocultarme algo pero... -Pero qu? -insisti Lrtsev con frialdad. -Te vas a meter en un lo gordo. -Por qu? -Porque antes se coge a un mentiroso que a un cojo, y tus mentiras saltan a la vista en cada protocolo que has firmado, en cada documento. Qu te has credo? O es que me has perdido todo el respeto para pensar que no me dara cuenta? -Conque te has dado cuenta. -Lrtsev esboz una leve sonrisa y sac un cigarrillo. -Imagnate, me he dado cuenta. Aunque durante mucho tiempo he estado disimulando, haciendo la vista gorda. Pero esto no puede seguir as. -Por qu? -quiso saber Lrtsev buscando el cenicero en un estante. Qu demonios pasa aqu -pens Konstantn Mijilovich-, no soy yo quien le hace preguntas sino que l me las hace a m. Y a todo esto, no le tiembla el pulso, parece una estatua de piedra, mientras que yo estoy sudando hielo, casi ni me tengo en pie de los nervios. -Porque ahora se ha dado cuenta alguien ms. -Quin? -Kamnskaya. Ha vuelto a interrogar a todos los testigos. Lo sabas? Empleaste diez das en hacer tus chapuzas, y ella otros diez en deshacerlas. Y todo esto no ha servido apenas de nada porque las declaraciones testificales prestadas veinte das despus de los hechos no se parecen en nada a las que se toman en caliente. Y quin lo sabr mejor que t! Como resultado, se han perdido veinte das de los sesenta que se conceden para la instruccin preliminar del caso. Tienes algo que decirme al respecto? En la cocina se instal el silencio. Olshanski, de pie junto a la ventana, se haba vuelto de espaldas y slo oa cmo Volodya expulsaba el humo de tarde en tarde. Se gir y, pasmado, se qued mirando a Lrtsev, quien le diriga una sonrisa radiante. -Te parece divertido? -le pregunt Konstantn Mijilovich cejijunto. -Mucho -asinti Volodya-. Gracias, Kostia. Gracias por decrmelo. Lstima que no lo hayas hecho en seguida. A qu esperabas?

-No ha sido fcil decidirme. Por qu me das las gracias? -Un da lo sabrs. Ninula! -grit Lrtsev-. Cuelga ya el telfono, ven aqu, tenemos que brindar por tu marido, por Kostia. Es un to fenomenal! Kostia, el to fenomenal, experimentaba decepcin y alivio al mismo tiempo. Por supuesto, estaba contento porque Lrtsev no se haba enfadado, ni haba intentado desmentirle o responderle de malos modos, con groseras (aunque Olshanski era consciente de que en materia de groseras le ganaba a cualquiera, por lo que no tema que rebasase las normas convencionales de la comunicacin). Pero lo malo era que, aunque no le dijo que no, tampoco le dijo que s, ni siquiera que tal vez. Haba preferido tomarlo todo a broma, cosa que hizo con un regocijo nada fingido. Y Olshanski saba distinguir entre una sonrisa sincera y otra forzada. Qu le pasaba a Volodya Lrtsev? *** Nadia Lrtseva, de once aos de edad, era una nia obediente y muy capaz de valerse por s sola. Se haba estrenado en el desempeo de las funciones de la seora de la casa cuando su mam estuvo ingresada durante varios meses en la clnica. Fue entonces cuando Nadiusa, que en aquella poca tena ocho aos y slo haba salido a la calle asida a la mano de mam, escuch por vez primera a pap sermonearla sobre las reglas de seguridad personal. Cuando mam muri, la nia se acostumbr pronto a estar sola en casa y a resolver sus problemas sin ayuda de nadie. En el fondo se consideraba adulta y le molestaba muchsimo que su padre siguiera dndole la lata con sus advertencias contra los extraos, a los que no deba contestar nunca si le hablaban en la calle y, sobre todo, no aceptar de ellos ningn regalo ni acompaarles a ninguna parte, por ms cosas maravillosas que le prometiesen. Pero si esto est ms claro que el agua -se indignaba Nadia para sus adentros cada vez que el padre volva a machacarle lo mismo-, o es que cree que soy tonta? Abandonada a su suerte durante das enteros, Nadia no se tomaba muchas molestias con los deberes del colegio pero, en cambio, haba ledo un montn de libros de adultos, con preferencia novelas policacas, que en su momento Lrtsev haba comprado en grandes cantidades para su mujer, cuando la enfermedad la oblig a permanecer en casa. Estos libros le haban enseado qu clase de desgracias les ocurran a nios excesivamente confiados, y se mantena alerta, repasando en su mente, a todas horas y sin cansarse, las reglas que el padre le haba enseado: no entrar sola en el portal sino esperar a que se acerque uno de los vecinos cuya cara le resulte familiar; no caminar junto a la calzada; no meterse en calles desiertas; no contestar a intentos de entablar conversacin; si algo le ocurriese en la calle, por ejemplo, un hombre desconocido se pusiese pesado hacindole preguntas y la siguiese, de ninguna forma ir a casa sino entrar en la tienda de alimentacin ms prxima a su bloque de viviendas, esperar all hasta que apareciera algn vecino de la escalera y pedirle que la acompaara, etctera. Las reglas eran muchas y casi todas

le parecan perfectamente razonables, al menos cuando pap se las explicaba. Todas excepto, tal vez, unas cuantas. Por ejemplo, no acababa de comprender qu tena de malo aceptar regalos de desconocidos. Por ms que Lrtsev se empeaba en aclarrselo -por un lado, al aceptar un regalo se sentira en deuda con el que se lo haba ofrecido y le costara contestar con un no rotundo si ste le pidiese lo que fuera, y por otro, un hombre malo o una mujer mala podan colocar algo en ese regalo, por ejemplo, dinero o una sortija con diamantes, y en este caso pap tendra serios disgustos-, todo era en balde. -No lo entiendo -le contestaba la hija con sinceridad-. Har lo que me dices pero no lo veo claro. *** Esa tarde, en vsperas de las fiestas de fin de ao, Nadia regresaba a casa despus de pasar unas horas con una compaera de colegio. Juntas haban paseado, haban ido al cine y luego haban tomado t y unas empanadas riqusimas que haba hecho la abuela de la compaera. En diciembre oscureca pronto, y a las cinco y pico, cuando la nia sali a la calle, ya era noche cerrada. Delante del portal de su amiguita estaba aparcado un coche de color verde oscuro. La oscuridad no permita distinguir el color pero Nadia lo haba visto antes, de da, cuando ella y Rita volvan del cine... Entonces el coche estaba aparcado a mitad de camino entre el cine y la tienda de calzado, y Nadia se fij en l porque detrs de la luna trasera, apoyada contra el cristal, haba una Barbie maravillosa, enorme y rubia, el sueo de todas las nias que conoca. Nadia y Rita se pararon. Para ir a casa de los Lrtsev haba que seguir recto pero si Nadia quera acompaar a Rita, tena que torcer a la derecha. -Creo que me voy a casa -dijo Nadia indecisa, manoseando frioleramente los picos del cuello de su anorak violeta y dando tirones a la bufanda. En realidad, volver al piso vaco no le apeteca nada pero esper educadamente a que su compaera la invitase. -Djate de tonteras -contest despreocupadamente Rita, una nia alta y desgarbada, cuyas mejores notas eran aprobados, y que no reconoca las palabras tener que-. Vamos a mi casa. Hoy la abuelita hace empanadas. Anda, ven conmigo, al menos comers algo bueno por una vez. -Le he prometido a pap que despus del cine volvera a casa en seguida. Se enfadar -se resisti Nadia a s misma, sin ganas. ltimamente, una buena comida casera, buena de verdad, era una rareza en su casa: el padre no saba cocinar y ella tampoco. Mientras viva mam... Adems, las empanadas de la abuela de Rita eran famosas entre todas las compaeras de la clase. Eran unas autnticas obras de arte. -Djate de tonteras! -repiti Rita; era su frase favorita-. Le llamars y le dirs que

ests conmigo. Si hace falta, la yaya hablar con l. Mira, si son las tres solamente. Venga, vamos. Y Rita, altsima para su edad, le pas a su amiga un brazo por los hombros con gesto protector. Las nias doblaron la esquina y en ese momento Nadia vio con el rabillo del ojo a la Barbie rubia. El coche pas lentamente a su lado, doblando a la derecha tambin y se detuvo antes de llegar al cruce, detrs del cual haba primero un edificio de cinco plantas y luego otro de diecisis, en el que viva Rita. Por un momento, un mal presentimiento le encogi a Nadia el corazn pero, al fin y al cabo, no estaba sola sino acompaada de una amiga, e iban juntas a su casa, donde las esperaba su abuela. Cuando ella, Nadia, saliera para volver a casa, el coche ya se habra marchado. Por algn motivo la nia estaba absolutamente convencida de que as sera... Sin embargo, el coche no se haba marchado. Haba luz en su interior y pudo ver con todos los detalles la mueca Barbie, desafiantemente elegante en su traje de noche, de color rojo intenso y adornado con lentejuelas. Nadia se asust pero acto seguido intent dominarse. Por qu haba decidido que el coche la esperaba precisamente a ella? Estaba parado, y parado seguira. Con resolucin, la nia se encamin hacia el cruce y luego hacia la tienda de calzado. Al llegar hasta la tienda, torci a la derecha en direccin a su casa, y se sinti ms tranquila. Aqu haba ms luz, las farolas estaban encendidas, transitaba gente. Pero pronto vio el coche de antes, que se desliz a su lado y, haciendo destellar las luces rojas de los frenos, se detuvo delante de su portal. Nadia aminor la marcha y se puso a recordar lo que se deba hacer en esa situacin. Ya, aqu estaba, tena que encontrar a alguien paseando a un perro. Pap le haba explicado que si vea a alguien pasear a un perro, lo ms probable era que viviera por el barrio, por lo tanto, se poda dar por descartado que tuviera algo que ver con los desconocidos que la haban asustado. Normalmente, los desconocidos que seguan a nias pequeas procuraban hacerlo lo ms lejos posible de sus propias casas. Lo mejor sera buscar a una mujer con un perro. Y mejor an, que el perro fuese grande. Nadia mir a su alrededor. All slo haba casas sin un solo jardincillo, donde hubiese sido fcil encontrar a algn perrero. Pero saba que, con toda seguridad, junto a su casa vera a alguno. Por all solan deambular varios, porque no lejos de all haba un gran patio ajardinado. El nico inconveniente era que iba a tener que pasar al lado de aquel coche. Pero quiz habra suerte y encontrara a alguien capaz de ayudarla antes de llegar a la altura del automvil. As fue, hubo suerte. A unos quince metros del coche vio a una mujer ataviada con tjanos, chaqueta y gorro deportivo, que le pareci simptica y que caminaba al lado de un doberman enorme, de aspecto amenazador. Nadia llen de aire los pulmones

y pronunci la frase que haba preparado de antemano: -Disculpe, puedo pedirle un favor? Sera tan amable de acompaarme hasta mi portal? Vivo en aquel edificio de all pero me da miedo entrar sola, est a oscuras, no hay luz y algunos nios hacen gamberradas y asustan a la gente. No saba por qu pero no se decidi a decirle a la mujer ni una palabra del coche verde con la mueca dentro, no quera parecer ridcula. Un portal oscuro era otra cosa, era algo sencillo y fcil de entender para cualquiera. El coche, en cambio... Tal vez sus temores eran vanos. -Claro que s, enanita, vamos all, te acompaamos. Verdad? -le dijo la mujer al doberman. A Nadia no le gust nada lo de enanita pero de todas formas le agradeca profundamente a la desconocida su comprensin. Al pasar junto al coche, hizo un esfuerzo por no echarle otro vistazo a la mueca: el habitculo volva a estar bien iluminado. La Barbie era tan deslumbrante que incluso le llam la atencin a esa mujer adulta. -Fjate qu preciosidad! -exclam con admiracin, a punto de detenerse delante del coche. Pero Nadia baj la cabeza, apart la vista y aceler el paso. Avanzaban despacio porque el perro no dejaba de pararse junto a cada rbol y matorral, cada pared de cada edificio que pasaban, para olfatearlos. Al final llegaron junto al portal. La mujer entr primero y, aguantando la puerta para Nadia, le dijo en tono de reproche: -Por qu me has engaado? Aqu hay mucha luz, todo est bien iluminado, todas las bombillas estn en su sitio. No te da vergenza? Nadia busc con dificultad una justificacin y ya estaba abriendo la boca para balbucear algo, como que, por ejemplo, llevaban un mes sin luz y que probablemente acababan de arreglarla ahora... A sus espaldas se oy el golpe suave de la puerta... Quiso volverse para ver quin haba entrado pero por algn motivo no pudo. De pronto, sus piernas se volvieron de algodn y sus ojos se llenaron de oscuridad. *** Arsn estaba contento. El chaval haba hecho un buen trabajo. Todo el entrenamiento, todas las enseanzas que recibi desde la edad ms tierna, todo el dinero que haban gastado contratando a profesores particulares primero y luego a entrenadores no haban sido en vano. No los haban contratado porque fuera mal estudiante, en absoluto, desde que entr en el colegio no baj de sobresaliente. Pero qu significaba descollar en los estudios respaldados por un sistema tan miserable?

Desde luego, no que los conocimientos del alumno fuesen sobresalientes sino que saba un poco ms que los otros alumnos de su curso. Y lo que Arsn quera era que el chico obtuviese conocimientos reales y no comparados, que recibiese una educacin de verdad. Arsn, que llevaba toda la vida trabajando en un organismo directamente relacionado con el servicio de inteligencia, se daba perfecta cuenta de que un agente fichado no era lo mismo que un agente infiltrado. Los traidores no le merecan mucha confianza. Evidentemente, en la gran mayora de los casos se vea obligado a recurrir a promesas y amenazas, aprovechar las dificultades materiales, la codicia, el miedo, las debilidades y las pasiones. Pero tambin haba gente a la que Arsn poda acudir para que le ayudase a resolver problemas que planteaban a su Oficina diferentes grupos criminales. Por supuesto, tena algunos clientes individuales, como, por ejemplo, Grdov, pero no era frecuente, pues los servicios de Arsn eran increblemente caros y slo organizaciones que obtenan grandes beneficios podan permitrselos. Adems, en realidad, Grdov no iba solo por la vida. Todo el lo se arm precisamente cuando sus fuentes de financiacin se encontraron bajo amenaza. Cierto, Arsn tena a su disposicin a gente de otra clase tambin, pero por el momento eran pocos. La Oficina y la tctica de su implantacin en las subdivisiones del Ministerio del Interior no estaban todava afinadas a la perfeccin pero los primeros resultados ya se dejaban notar. Esos otros ayudantes suyos haban sido fichados cuando eran todava unos cros, antes de hacer el servicio militar, para que los aos de instruccin castrense no pasasen en balde, para que el candidato aprendiese todo cuanto pudiera: en el trabajo policial, las experiencias que proporcionaba el Ejrcito siempre resultaban tiles. Por lo comn, se fichaba a los que, al ser llamados a filas, dejaban en casa a padres ancianos y con pocos medios de vida, novias embarazadas o esposas jvenes y madres de hijos de corta edad. Al separarse de la familia para dedicar dos aos de su vida al Ejrcito, se les prometa cuidar de los suyos, protegerles, ayudarles econmicamente. A cambio, el candidato se comprometa a cumplir con el Ejrcito a conciencia, esforzarse por asimilar la ciencia militar, ganar insignias y diplomas, desarrollar musculatura y, una vez licenciado, matricularse en la Academia Superior de Polica y seguir las instrucciones de Arsn y su gente. En este apartado, Arsn era partidario acrrimo del carcter voluntario de la colaboracin, pues supona que los aliados y seguidores ms fieles eran los que obraban por convencimiento. Por eso, si algunos de los recin licenciados, tras volver junto a sus familias, que durante dos aos haban vivido a mesa puesta con el dinero de la Oficina, no daban seales de vida, Arsn prohiba terminantemente buscarlos u obligarles a dar explicaciones. Si alguien faltaba a la cita, significaba que haba cambiado de opinin. Si haba cambiado de opinin, entonces no estaba convencido. Si no estaba convencido, era capaz de dar el cante, chivarse, derrotarse. En cuanto al dinero que se haba invertido en el rajado durante dos aos, bueno, al cuerno con el dinero, tampoco

era tanto, teniendo en cuenta el volumen de negocios de Arsn; tambin era cierto que el dinero no daba felicidad y, adems, cualquier proceso productivo implicaba costes. En cambio, los que volvan tras cumplir el servicio militar y se personaban con puntualidad en el lugar indicado por su fichador, eran fiables al ciento por ciento. sos ingresaban en la academia de polica, algunos de ellos ya haban terminado los estudios y estaban trabajando en organismos del Interior de Mosc. Especialistas competentes, bien preparados, magnficamente avalados por el Ejrcito y la academia, poseedores de buenos conocimientos y msculos de hierro, realizaban con xito tanto su trabajo profesional como los encargos de la Oficina. Pero entre todos ellos haba unos cuantos elegidos. Eran los que no haban sido fichados en vsperas de ser llamados a filas sino mucho antes. Aquellos a los que se haba seleccionado y mimado cuando eran adolescentes todava, cuando iban al colegio y slo empezaban a aficionarse al alcohol y a las parrandas celebradas en patios oscuros. A stos se los seduca con el romanticismo. Con el romanticismo de la lucha contra un rgimen injusto, contra un sistema cruel y zafiamente organizado, con el romanticismo del entusiasmo a propsito de su propia superioridad y la posibilidad de manipular destinos ajenos, mandando desde los bastidores sobre la gente, sobre sus pensamientos y sus actos. A los futuros elegidos se los buscaba entre los hurfanos que vivan en asilos, se los adoptaba, para lo cual en ocasiones haba que pagar sobornos costossimos. Se los preparaba cuidadosamente, ya que les esperaba una carrera brillante. Uno de los elegidos era Oleg Meschernov, quien actualmente estaba pasando el perodo de prcticas en Petrovka, 38, en el departamento dirigido por el coronel Gordyev. Haba sido l quien haba propuesto un plan sencillo y eficaz del secuestro de Nadia Lrtseva. Haba odo en muchas ocasiones al padre de la nia hablar con ella por telfono y se haba formado buena idea tanto sobre el talante de la hija como sobre la esencia de las instrucciones que Volodya se empeaba en meterle en la cabeza. La primera condicin de la operacin era no llamar la atencin, para que a nadie se le ocurriera pensar que alguien estaba secuestrando a una nia delante de sus mismos ojos. Haba que asustar a Nadia y empujarla a los brazos de alguien a quien solicitara auxilio. Encontrar a ese alguien y colocarle en el lugar adecuado y en el momento propicio fue cuestin tcnica, de puesta en escena. Tambin la mueca Barbie haba sido una idea de Oleg. La nia no se percatara de la cara del hombre que la persiguiera, es decir pasara por alto su propia presencia y, as, no se asustara. Difcilmente entenda de coches y no se dara cuenta de que a lo largo del da la haba estado siguiendo el mismo automvil, por muy raro, por muy caro, por muy de importacin que fuese. Pero no dejara de fijarse en la Barbie. Y si era una nia despierta, no dejara de asustarse. Por otra parte, si fuera tonta y no hubiera tomado en serio los consejos de su padre, se quedara mirando boquiabierta a la mueca y no tendra inconveniente en contestar cuando se le hablara. S, la Barbie era todo un hallazgo, en todos los sentidos. Arsn estaba contento. Le encantara escuchar los cantos que entonara ahora esa Kamnskaya, con toda su sangre fra e imperturbabilidad.

*** El timbre de la puerta la hizo estremecer. Nastia ech una mirada de soslayo a Liosa, que estaba pegado a la pantalla de televisin. -Vas a abrir? -Es preciso? -contest sin moverse del sitio. Nastia se encogi de hombros. El timbre volvi a sonar. -Tal vez sean ellos. Cualquiera sabe... Liosa sali al recibidor y entorn la puerta. Se oy el chasquido de la cerradura y Nastia reconoci la voz familiar de Volodya Lrtsev: -Est Asia? Dej escapar un suspiro de alivio. Gracias a Dios, no eran ellos! Lrtsev estaba irreconocible. Su cara morena se haba vuelto gris, los labios haban adquirido un tono violceo propio de los enfermos de corazn y tena los ojos de demente. Sin quitarse el abrigo, pas del recibidor al saln, cerr la puerta en las narices de Chistiakov y se apoy en ella jadeante. Habr venido corriendo hasta aqu?, pens Nastia. -Se han llevado a Nadia -espir Lrtsev. -Cmo que... llevado? -pregunt Nastia de repente afnica. -Se la han llevado, eso es todo. Vuelvo a casa, no est, y en seguida me llaman por telfono y dicen que tienen a mi nia, que est sana y salva, pero que lo est slo de momento. -Qu es lo que quieren? -Para, Anastasia. Te lo suplico, para, no toques ms el caso de Yerimina. Slo me devolvern a Nadia si paras el caso. -Espera, espera -se sent en el sof y se apret las sienes con las manos-. Dmelo todo otra vez, no entiendo nada. -No me vengas con sas, lo entiendes todo perfectamente. Has tenido suficiente presencia de nimo y confianza en ti misma para no asustarte y eludir todo contacto con ellos. Han decidido actuar a travs de m. Te juro, Anastasia, te lo juro por todo lo sagrado que tengo en este mundo, que si le sucede algo a Nadia, te pegar un tiro. Ir pisndote los talones hasta que... -De acuerdo, esta parte ya la he cogido -ataj Nastia-. Y qu tengo que hacer para que te devuelvan a tu hija?

-Debes decirle a Kostia Olshanski que es imposible hacer nada ms con el caso de Yerimina. Kostia te creer y parar el caso. -De todas formas va a pararlo despus de las fiestas. Y no podra hacerlo antes, va contra la ley. Pero qu quieres que haga yo? -Quiero que dejes de investigar el asesinato de Yerimina y que cierren el caso. De verdad, no slo en apariencia -pronunci lentamente Lrtsev sin apartar de Nastia sus ojos y sin parpadear. -No te entiendo... -Qu te crees, que no conozco al Buuelo? -explot Lrtsev-. Un caso como ste! Est que revienta de la basura que hay dentro! Me tir diez das haciendo lo imposible para peinarlo, para limarlo, para tapar la cochambre y ni con diez das he tenido suficiente si al final t has conseguido verla. El Buuelo no suelta casos como se, lo estar royendo hasta que muera. As que no me sorbas el seso con tus engaifas, no me vengas con el cuento de que van a parar este caso. -Quin te ha dicho que lo de parar el caso es un cuento? -Lo he entendido yo slito. Si te has percatado de lo que yo haba hecho en aquellos primeros das, tambin habrs comprendido por qu lo hice. Y si es as, no te echars atrs. Ni t ni el Buuelo. Os conozco demasiado bien. -Y Kostia qu dice? -Dice que me has pescado y que de un momento a otro me vais a armar un cirio. Asia, qu tiene que ver Olshanski con todo esto? La orden de suspender un caso es slo un papelito, le afecta al juez de instruccin, no a nosotros. El juez se lo guarda en su caja fuerte y se olvida de l hasta que le traemos entre los dientes la informacin que permite continuar con la investigacin. Es el juez quien deja de trabajar en el caso, no nosotros. Por eso quiero que le eches el freno. Son las once y media. Me llamarn a las dos de la madrugada y deber darles garantas de que dejars el cadver de Yerimina en paz. Asia, te lo suplico, Nadia tiene que volver a casa cuanto antes. Tal vez no le hagan dao pero est asustada, puede sufrir un trauma nervioso. Ya se las pas canutas cuando Natasa... -Lrtsev se cort y call unos instantes-. Es decir, Anastasia, ten en cuenta que si algo le ocurre a Nadia, t sers la nica culpable. Y no te lo perdonar. Jams. -Y t, Volodya? No eres culpable de nada? No tienes nada que reprocharte? -Qu quieres que me reproche? Que me preocupo de la seguridad de mi hija? Me ficharon casi inmediatamente despus de morir Natasa. Haba hablado con mi suegro, est categricamente en contra de venir a vivir a Mosc. Tiene en Samara a sus hijos y nietos; adems, cmo cabramos todos? No puedo comprarme un piso grande, no tengo dinero; a ellos, cambiar su vivienda por un piso en Mosc les sera imposible, todo lo que tienen son dos habitaciones en un piso comunal. Mi padre es

un anciano enfermo y desvalido, necesita cuidados, de modo que tampoco puedo dejarlo con Nadia. Creme, he pensado en un montn de variantes. Incluso quise contratar a alguna mujer, una chacha o algo as, para que cuidase de la nia pero result que no poda permitrmelo. Quise cambiar de trabajo pero tampoco sali. -Por qu? -Porque los empleos que precisan de mis conocimientos los ronda la mafia, y volvera a tener que elegir entre convertirme en criminal o temblar da y noche de miedo por mi hija. Tendra que conformarme con un puesto que no requiriese mis calificaciones y con un salario an ms bajo, y no me lo puedo permitir. Tienes idea de lo que vale la ropa infantil? Y el colegio de Nadia? Claro, cmo vas a saberlo, ests por encima de todo esto, no tienes hijos de los que preocuparte. -Volodya, a qu viene...? -Perdona, Asia, se me ha escapado sin querer. Tienes que comprenderme, no me quedaba otra salida. -Podas habrselo contado al Buuelo. Seguro que se le habra ocurrido algo. Por qu no has hablado con l? -No lo entiendes, Asia. No soy el nico. Hay otros muchos como yo, muchsimos. No puedes ni imaginarte hasta dnde llegan sus redes, a cuntos tienen atrapados en ellas. Cualquiera puede acabar trabajando para ellos, incluso, si quieres, cualquiera de nosotros. -El Buuelo tambin? -Tambin el Buuelo. -No me lo creo. Esto es imposible. -No te digo que sea as. Slo quiero que entiendas una cosa: pueden encontrar por dnde agarrar a prcticamente cualquiera porque disponen de informaciones completsimas y saben de cada uno de nosotros ms que nuestras propias madres. Por recto que sea el Buuelo, al intentar ayudarme, tarde o temprano tropezara con uno de sus hombres que les informara de lo que ocurre, y a m me apretaran los tornillos. Si pudiera tener la seguridad de que en toda la PCM soy el nico degenerado de esta clase, no dudara ni un segundo, ira corriendo a pedir ayuda al Buuelo. O, por ejemplo, a ti. Pero el problema es que somos muchos y no nos conocemos entre nosotros. -Resulta que nos controlan en todo y estamos absolutamente indefensos ante ellos? -Resulta que s. -Por lo menos, sabes quines son? Vamos, sintate ya, deja de apuntalar la puerta, lo que tenemos que hablar no se despacha en cinco minutos. De paso, qutate la

chaqueta. Despacio, como de mala gana, Lrtsev se separ de la puerta, se quit la chaqueta y la dej caer sin cuidado sobre el suelo. Nastia se dio cuenta de que Lrtsev apenas si se tena en pie, por lo que sus movimientos eran titubeantes, inseguros. El hombre mir el reloj. -Tengo que marcharme antes de que cierren el metro. Me llamarn a las dos. -No importa -sonri Nastia-, llamarn aqu. Saben perfectamente dnde ests, no? Adems, les resultar mucho ms agradable poder por fin hablar conmigo para comprobar que no les has engaado y que, en efecto, has conseguido asustarme. As que, qu sabes de ellos? -dijo, y repiti su pregunta cuando Volodya se dej caer en el silln frente a ella. -No mucho. Slo han recurrido a m en dos ocasiones, cada vez por un caso distinto. La primera fue hace un ao y pico. Te acuerdas del asesinato de Ozer Yuspov? Nastia asinti con la cabeza. -Pero fue resuelto. O no? -Lo fue -confirm Lrtsev-. Pero haba un detalle peliagudo... En pocas palabras, haca falta suprimir las declaraciones de uno de los testigos presenciales. No tena nada que ver ni con las pruebas de la culpabilidad del acusado, ni con el lado objetivo del cuerpo del delito. De todos modos, se trataba de un asesinato especialmente grave, tanto si figuraba aquel testimonio como si no. Lo que cambiaba de forma radical era el mvil del crimen. Tal vez recuerdes que lo presentamos al juzgado como un delito contra el orden pblico. Pero aquel testigo haba odo al criminal hablar con Yuspov, y su conversacin evidenciaba que Yuspov tena tratos con uno de los bancos utilizados para el lavado del dinero obtenido de exportaciones ilegales de armas y materias primas estratgicas procedentes de Izhevsk. Yuspov haba metido la mano en el bote, se haba embolsado un dineral y el director de su banco sufri un castigo ejemplar, del que se acordarn generaciones venideras. Este era el testimonio que haba que suprimir como si no se hubiera prestado nunca. -Cmo lo hiciste? Robaste el protocolo del expediente? -Oye, no me insultes. Se puede quitar un protocolo del expediente, no hace falta ser un lumbrera para esto, pero y la memoria del que condujo el interrogatorio? Lo que se hace es introducir en el expediente otro protocolo, segn el cual el testigo de marras reconoce que, cuando se le interrog por primera vez, se encontraba bajo los efectos de las drogas y que en el momento de la comisin del crimen no vio ni oy nada a las claras, puesto que poco antes se haba pinchado y estaba esperando el colocn. Y nada ms.

-Vase la clase! -dijo Nastia con admiracin-. Cunto te pagaron por hacerlo? -Nada. Me tienen agarrado por Nadia, no por el bolsillo. El miedo, Asia, es un estimulante mucho ms poderoso que la codicia. Lo que me sorprende es cmo sigues aguantando tanto tiempo sin asustarte. -Quin te ha dicho que no estoy asustada? He cambiado incluso las cerraduras, sin mencionar ya que le he pedido a Chistiakov que se instale aqu. -Dicen que ya no te pones al telfono. -Procuro evitarlo. -Es intil, Asia, ya lo has visto. Aunque no temas por el padrastro, que puede valerse por s mismo... Aunque tu madre est lejos... Aunque no sea fcil pillarte... Pero no abandonars a su merced a una nia de once aos, verdad? -Verdad. Bueno, qu hacemos, Lrtsev? Tenemos dos horas para encontrar un modo de liberar a tu hija. Primero, explcame cmo ha ocurrido. -Ayer la llev a casa de los Olshanski. Kostia estuvo dando rodeos, luego dijo que sospechabas de m y que habas vuelto a hacer todo el trabajo del caso de Yerimina. Yo, por supuesto, me alegr. Si alguien haba detectado mis triquiuelas, no podran seguir utilizndome y me dejaran en paz. Se lo comuniqu aquella misma noche. Y hoy se han llevado a Nadia y me han dicho que tengo que hacer todo lo que est en mi mano para obligarte a cambiar de conducta. Si ya sospechas de m, puedo actuar sin tapujos, porque de un modo u otro te las arreglas siempre para eludir presiones indirectas. -Cules son sus exigencias? -Ni t, ni Chernyshov, ni Morzov debis acercaros a la editorial Cosmos. En cuanto se convenzan de que ests dispuesta a obedecerles, Nadia volver a casa. -Y si se lo prometo pero luego no lo cumplo? -Espera, esto no es todo. Maana por la maana llamars al mdico para que venga a verte y te d la baja laboral. Pasars unos das en casa sin mantener contactos fuera de los necesarios ni con el Buuelo, ni con Chernyshov, ni con Morzov. Slo podrs hablar con ellos por telfono. -Cabe deducir que mi telfono est pinchado? -S. Hay ms. Maana por la maana llamars a Gordyev y le dirs que tu hiptesis se ha ido al carajo y que no se te ocurre ninguna otra, as que lo que hay que hacer no es suspender el caso de mentirijillas sino pararlo de verdad. Hars esta llamada desde aqu, para que puedan controlarla. Luego llamars a Olshanski y le contars la misma historia. Luego, a Chernyshov y a Morzov. Si alguien se acerca a Cosmos , se sabr de inmediato, y Nadia sufrir las consecuencias. La tienen en sus manos y a la

menor seal de alarma... Y no intentes salir de casa. Se enterarn al instante. Est todo claro? -No, no todo. Primero, no entiendo cmo te las apaaste anoche para informarles sobre tu conversacin con Olshanski. Tienes algn nmero para comunicar con ellos? O ellos te llaman a diario? -No tengo ningn nmero. Hay una seal que utilizo para indicarles que necesito hablar con ellos. -Qu seal es sa? -Asia, no me trates como a un imbcil. Lo nico que quiero es la seguridad para mi hija. Para esto necesito procurar que se cumplan sus exigencias. Tengo que pararte los pies. Si te digo cmo comunicar con ellos, volvers a meterte en los. Antes que nada tengo que pensar en Nadia, no en los intereses de la lucha contra la delincuencia. No te pases de lista conmigo. -Entonces, no me lo dirs? -No. -Vale. Otra pregunta: por qu slo exigen garantas para m? No temen que Chernyshov y Morzov continen el trabajo por cuenta propia? -No, no lo temen. En este caso eres t la que manda, si t dices que el trabajo est terminado, terminado estar. Los dems tienen las manos llenas sin esta investigacin. -Y si digo otra cosa? -Tu telfono est pinchado, no lo olvides. Una palabra en falso y Nadia... -De acuerdo, ya caigo -le interrumpi Nastia con enfado-. No has considerado la posibilidad de esconderla? Enviarla a alguna parte fuera de Mosc tal vez? O si no, darle una proteccin, con ayuda del Buuelo, por ejemplo. -Dios mo, cmo es que no consigues entender una cosa tan sencilla! -exclam Lrtsev con desesperacin-. A Nadia la han tomado de rehn. Me han advertido de entrada que, si intento cualquier cosa, simplemente me quitarn de en medio y mi hija se quedar hurfana e ir a un asilo. Quiz sea un cretino y un canalla, quiz sea un calzonazos y un cabrn, pero quiero que mi hija crezca sana y, dentro de lo posible, feliz. Te parece un crimen? Es que no tengo derecho a desearlo, a tratar de conseguirlo? Es que es una anomala que va en contra de las normas morales de la sociedad? -Clmate, por el amor de Dios -suspir Nastia con cansancio-. Se lo dir todo tal como quieren que se lo diga.

-Y lo hars todo tal como quieren? -Lo har. Pero tienes que comprender que el Buuelo est enterado de lo tuyo. Es capaz de interpretar correctamente esta situacin por su cuenta. Y si lo hace, no me creer y actuar segn su propio criterio. -Cmo puede estar enterado? Se lo has contado t? -No, hace tiempo que lo sabe. Por eso te ha apartado del caso de Yerimina. Espera, no me confundas. Quera preguntarte algo ms... Nastia entorn los ojos y se apret las sienes con los dedos. -Ya est, me he acordado. Has dicho que soy la que manda en este caso, que Chernyshov y Morzov harn sin rechistar todo lo que yo les ordene. Cierto? -Cierto. -Se trata de tu opinin personal o te lo ha dicho alguien? -Las dos cosas. Hace aos que te conozco, tampoco Morzov es un extrao para m, y hemos trabajado juntos con Andrei muchas veces. Puedo imaginarme muy bien cmo os reparts los papeles. -Pero esto te lo ha dicho alguien? -Ellos mismos, quin si no? -Veo que no te han preparado nada mal para hablar conmigo, incluso te han surtido de todos los argumentos necesarios de antemano. Pero cmo se han enterado de que soy yo quien lleva este caso? Se lo habas contado t, Lrtsev? -No. Te doy mi palabra de honor que no se han enterado por m. A m tambin me sorprendi que lo supieran. -Bueno -dijo, y se levant del sof dificultosamente-. Voy a hacer caf, a ver si as me aclaro las ideas. Lrtsev se puso en pie en seguida y dio un paso hacia la puerta. -Voy contigo. -Para qu? No suelo contarle mis cuitas a Chistiakov, no te preocupes. -Voy contigo -repiti obstinadamente Lrtsev-. O si no, te quedas aqu. -Te has vuelto loco? -se indign Nastia-. Qu te pasa, es que no me crees? -No, no te creo -respondi Lrtsev con firmeza, aunque no se atrevi a mirarla a la cara. -Tiene gracia. Has venido corriendo a verme a estas horas de la noche para pedirme

ayuda, y ahora resulta que no te fas de m. -Sigues sin comprenderlo. Hablar le costaba cada vez mayores esfuerzos. Se dira que cada palabra le causaba un dolor insufrible. -No he venido a pedirte ayuda. He venido para obligarte a hacer lo que ellos exigen que se haga antes de devolverme a mi hija. Te das cuenta? No para pedirte sino para obligarte. Cmo puedes hablarme de creerte y de fiarme de ti si lo nico que tienes en la cabeza son los problemas analticos, que tanto te gusta resolver, y lo que tengo yo en la ma es una nia indefensa y asustada, mi nica hija, que crece sin una madre a su lado? No somos aliados, Anastasia, somos enemigos, aunque sabe Dios lo doloroso que me resulta esto. Si te atreves a hacer cualquier minucia que pueda perjudicar a Nadia, buscar el modo de pararte. Para siempre. Con estas palabras, Lrtsev sac la pistola y ense a Nastia el cargador, en el que no faltaba ni una bala. Nastia comprendi que se era un indicio de que estaba a punto de perder los estribos, porque la amenazaba con un arma a ella, a su compaera de trabajo y, adems, una mujer. No hay que hacer que se enfade pens-. Soy una idiota por hablarle de igual a igual, de compaero a compaero, como si fuera capaz de razonar con coherencia. Cuando no es ms que un padre desgraciado y enloquecido por la pena. -Pero qu dices, Voldenka, pinsalo t mismo -le dijo con suavidad-. Si me matas, te metern en la crcel, y entonces puedes dar por seguro que Nadia ir al orfanato. Cmo crees que lo pasar creciendo sin madre y, encima, sabiendo que su padre es un asesino? Lrtsev clav la mirada en la cara de Nastia, que se sinti incmoda. -No me metern en la crcel. Tambin matar a tu Chistiakov, de modo que nunca nadie sabr que he sido yo. No te quepa duda, soy capaz de hacerlo. La puerta se entorn quedamente y Liosa asom la cabeza a la habitacin. -Oye, a lo mejor os apetece un caf... Su mirada se desliz distrada por el cuerpo de Lrtsev y se detuvo de golpe, fija en la pistola asida por una mano estirada junto al costado. -Qu es esto? -pregunt perplejo pero en absoluto asustado. Nunca antes haba visto armas en el apartamento de Nastia. -Esto es, Lisenka, una pistola de marca Makrov, arma reglamentaria del comandante Lrtsev -contest Nastia, apenas disimulando su irritacin a causa de lo absurdo de la situacin y procurando hablar con la mxima tranquilidad.

No quera asustar a Liosa y al mismo tiempo quera darle a Lrtsev una oportunidad de recoger la ligereza de su tono, echarlo todo a broma y salir de ese estado de estupefaccin medio vesnica en que se haba sumergido. -Y... qu hace esto aqu? Nastia pos su mirada en Lrtsev, esperando que de un momento a otro dijera algo divertido y con esto aflojara la tensin. Venga ya -le inst mentalmente-, dile a Liosa que me estabas enseando cmo hay que coger el arma o que me estabas describiendo con todo lujo de detalles una detencin, sonre, gurdate la pistola, fjate, esta situacin espeluznante te da asco a ti mismo, te repele, pues aqu tienes una puerta abierta, puedes salir con la cabeza alta. Pero Lrtsev continuaba con esa cara que pareca tallada en piedra, mirando a un punto de la pared por encima de Nastia. Comprendi que l no poda volver atrs. Qu diablos le pasa, tal como est es muy capaz de disparar -pens Nastia desesperada-. Y no tengo la menor gana de morir... -Lo que hace esto aqu es demostrarnos que el comandante Lrtsev nos est amenazando -contest con calma-. Si no obedecemos sus rdenes, nos pegar cuatro tiros. Se ajusta mi exposicin de los hechos a la verdad, comandante? Lrtsev inclin la cabeza despacio asintiendo. Nastia tuvo la impresin de que algo se haba estremecido en el fondo de sus ojos. O fue slo una imaginacin suya? -Y qu tenemos que hacer para que no nos pegue los cuatro tiros? -inquiri Liosa, muy serio y atento, como s no se tratara ni del chantaje ni de la muerte sino de instrucciones sobre el modo de usar correctamente el grifo del fregadero para evitar averas. -Tenemos que permanecer en casa y no tratar con nadie. Podemos usar el telfono pero slo para hablar de asuntos de poca monta. -Qu habr en el mundo ms dulce que la celda carcelaria si la compartes con la mujer amada! -se regocij Liosa-. Y ser por mucho tiempo que se nos concede tamaa felicidad? -Por unos cinco das. Con cinco das tendrn suficiente, verdad, comandante? -le dijo a Lrtsev-. Les alcanzarn cinco das a tus amigos para borrar todos los rastros? De nuevo Nastia crey ver un movimiento en el fondo de los ojos verdes de Volodya pero esta vez la impresin fue ms clara y comprendi que haba dado con el tono justo, un poco ms y Lrtsev despertara, volvera en s y vera la situacin con serenidad. Pero hasta que eso ocurriese era capaz de disparar en cualquier momento, respondiendo a cualquier gesto, incluso a cualquier sonido extrao, al timbre intempestivo del telfono. Lo ms importante era no apartarse de ese tono que haba encontrado. Ojal que Lioska no se descolgara con alguna paparruchada!

-Pero podr bajar a comprar el pan? -continu aclarando las cosas Chistiakov, como si no estuviera rondando un peligro de muerte, sino una mera exigencia de alterar los horarios habituales. -No podrs, Lisenka. No se podr salir del apartamento -le explic Nastia con paciencia sin quitarle la vista de encima a Lrtsev. -Ni para sacar la basura? A veces el profesor Chistiakov daba muestras de una capacidad realmente milagrosa de pedantera. Mientras que el amigo de juventud de Nastia, el Lioska pelirrojo, desgreado, despistado y lleno de rarezas, su primer hombre y el ser ms prximo, en ocasiones se mostraba asombrosamente perspicaz e ingenioso. -La basura s se podr sacar -concedi Nastia magnnima, sin quitarle ojo a Volodya. Est cediendo -pens animndose-, est cediendo. -De todos modos, lo que no entiendo es cmo podremos sobrevivir sin pan manifest Lioska con enojo-. Hoy he hecho la compra, he trado un montn de comida para la fiesta de fin de ao, de manera que podremos aguantar cinco das pero el pan no nos alcanzar para tanto tiempo. Y, por cierto, leche tampoco. Yo no puedo vivir sin pan y sin leche, quin lo sabr mejor que t, Nastasia. Pdeselo a tu comandante, quiz haga una excepcin, eh? Se ha pasado -pens ella de prisa-. Hasta este momento Liosa iba por buen camino. Hay que llevar la situacin hasta el absurdo, entonces dejar de parecer tan seria. Pero lo de hacernos una excepcin ha sido una burla sin disimulos. Esperemos que Lrtsev no lo tome por donde quema. Lrtsev miraba a la pared. Nastia miraba a Lrtsev. Liosa Chistiakov miraba a Nastia. Y not cmo temblaron sus labios, a punto de retorcerse en una mueca de disgusto. -Est bien, chicos -dijo Liosa en tono reconciliador, como si nada hubiera ocurrido-. No quiero meterme en vuestros asuntos. Si as debe ser, bueno, vale, no se hable ms. Vuestro trabajo es tan especial que por ms que lo intente jams llegar a comprenderlo. Lo nico que os pido es que me expliquis qu tiene que ver con todo esto el arma reglamentaria del comandante Lrtsev. -Tiene que ver -contest en voz baja Nastia- que el comandante Lrtsev me cree una descerebrada y una desalmada. Han secuestrado a su hija y el rescate de la nia depende enteramente de mi..., mejor dicho, de nuestra, conducta. l piensa que puedo hacer algo que resulte perjudicial para la pequea. Piensa que para m un hijo es un sonido vaco porque no tengo hijos propios y no soy capaz de comprender los sentimientos de un padre. Cree que una nia de once aos me da igual. La mirada de Liosa se desplaz tensa hacia Lrtsev. -Es cierto que piensas todo esto?

Lrtsev ni se movi. Estaba al lado de Liosa, de modo que la cara de Nastia, que reflejaba el menor gesto de su visita nocturna, era lo nico que le indicaba a Chistiakov qu le ocurra a su compaero. Al ver estremecerse las aletas de su nariz y hundirse de pronto sus mejillas haciendo resaltar los pmulos, comprendi que haba llegado el momento lgido. Faltaba un ltimo empujn para que Lrtsev disparara o volviera en s. Ese empujn deba ser leve, imperceptible pero intachablemente preciso. Y era a l, a Chistiakov, a quien corresponda dar ese empujn. Ahora estaba en el centro de la arena. Toda la sala le estaba mirando y tena que pronunciar la rplica que hara que el pblico o bien rompiera a aplaudir por el desenlace efectista de la escena o bien le tirara tomates podridos por haber rematado su actuacin de una manera sosa y aburrida. -Pues menudo imbcil ests t hecho, comandante! -declar Liosa exasperado imprimiendo a sus palabras tanta sinceridad como le fue posible. Al instante, la cara de Nastia se distendi y comprendi que haba dado en el clavo. Lrtsev sali de su estado de petrificacin, sus hombros se relajaron, la cabeza se agach. Encorv la espalda y pareci haber envejecido diez aos en un instante. -Promteme que lo hars todo tal como han dicho. Me lo prometes? -Pues claro que s. Claro que te lo prometo -contest Nastia sosegadamente-. No te preocupes. Vamos a la cocina, all no hace tanto fro. Tomaron caf en silencio y comieron galletas sin dejar de pensar todos en lo mismo. Cuando las agujas del reloj marcaron las dos en punto, la mirada de Nastia tropez con la de Lrtsev. Ambos se pusieron en pie lentamente y entraron en la habitacin, donde se encontraba el telfono. Un instante ms tarde les ensordeci su timbre.

CAPTULO 12
A sus cuarenta y seis aos, Yevgueni Morzov se consideraba un perdedor. La mayora de sus compaeros de promocin ya ostentaban el rango de teniente coronel, y algunos, el de coronel, mientras que l segua siendo capitn sin haber conseguido ni siquiera la estrella de comandante. Su principal trabajo consista en la bsqueda de desaparecidos y de prfugos de las fuerzas del orden pblico y de la justicia sospechosos o ya inculpados. Ese trabajo le pareca gris e ingrato, haca mucho que haba perdido toda esperanza de ascender en el escalafn y, con aburrimiento y apata, curraba el folio sin pensar ms que en llegar a la jubilacin. En los ltimos aos haba empezado a beber, no mucho pero con regularidad. Nastia Kamnskaya le haba cado mal desde el primer da de su colaboracin conjunta. Primero, y lo ms importante, era que le sacaba de quicio la sola idea de tener que trabajar junto con esa ta, a la que llevaba ms de diez aos y que ya tena la graduacin de comandante. Encima, no se trataba slo de trabajar con ella sino de

cumplir sus rdenes! No haba nada que pudiese herirle ms hondamente en su amor propio. Segundo, no entenda y no reconoca sus mtodos de trabajo. Era una coleccin de chorradas: expedientes de archivo, libros en idiomas extranjeros, interrogatorios y reinterrogatorios sin fin, la clave de sol y otras pijaditas por el estilo. En su da a l, a Morzov, se le haba enseado a trabajar de otro modo muy distinto: en vez de arrellanarse con aire de suficiencia en un sof, uno deba salir a la calle y buscar, buscar, buscar... No era por casualidad que el servicio al que haba dedicado su vida se llamaba deteccin y bsqueda. Ah estaba la clave, se trataba de detectar buscando, de esto y no de ninguna de aquellas pamplinas. Adems, uno de los principales procedimientos de su oficio se denominaba bsqueda personal. Nunca haba odo hablar de mtodos analticos y no tena el menor deseo de conocerlos. El enfado con la chavala de Petrovka, 38, llev al capitn Morzov a concebir la prodigiosa idea de resolver el asesinato de Vica Yerimina por cuenta propia. Trabajando en solitario. Sin ayuda de nadie. A despecho de todo el mundo. En la comisara de polica a la que estaba asignado haca poco se haba producido una vacante que sera un buen trampoln para el rango de comandante y, cuatro aos ms tarde, de teniente coronel. Era una gran oportunidad y sera tonto dejarla escapar. Tena que obtener algn xito, hacer algo llamativo, sonado, darles un vapuleo a los sabuesos de la PCM. Entonces tambin el jefe de la comisara quedara contento, porque tambin ste tena atravesados a esos credos de la DGI. Pero, de momento, Morzov no pensaba compartir sus planes con el superior. Al recibir la denuncia de la desaparicin de Yerimina, Morzov, fiel a su costumbre, no se mat trabajando. Una mujer joven, guapa, alcohlica, soltera... por qu rayos iba a buscarla? Cuando se serenase, cuando se hartase del querindongo de turno, volvera a casa, qu iba a hacer si no? En su larga experiencia lo haba visto mil veces. Pero cuando encontraron a Vica, muerta por estrangulacin, en el kilmetro 75 de la carretera de Savlovo, Yevgueni vio el caso de otra forma. Solamente durante la primera semana despus de aparecer el cadver, se curr a conciencia el ramal Savlovo de ferrocarril, habl con los policas, rastre todos los trenes elctricos en busca de usuarios habituales que pudieran haberse fijado en aquel monumento de mujer. Por experiencia, Morzov saba que la gente que utilizaba trenes de cercanas ocasionalmente no sola prestar atencin a otros pasajeros. Los viajeros habituales, en cambio, acostumbraban a hacer un barrido visual del vagn, esperando encontrar a los suyos, amigos o vecinos de su ciudad o pueblo, para pasar el rato que duraba el trayecto charlando sobre cosas sin importancia. Ese trabajo tenaz y minucioso aport algunos frutos. Morzov consigui encontrar a dos hombres que haban visto a Yerimina subir en el tren acompaada de tres tos cachas. Ambos pasajeros se fijaron en la muchacha porque ella y sus compaeros se haban instalado en el compartimento que solan ocupar ellos mismos. Los dos pasajeros eran vecinos de Dmitrov, vivan en el mismo barrio, trabajaban en el

mismo turno y en la misma empresa de Mosc. Y llevaban muchos aos haciendo este viaje de ida y vuelta en los mismos trenes y, por algn motivo, siempre en el segundo vagn y en el segundo compartimento de la derecha segn el sentido de la marcha. Las costumbres de muchos aos son a menudo ms fuertes que cualquier razonamiento. Haban llegado al extremo de acudir a la estacin con mucha antelacin para poder ocupar sus asientos habituales. No obstante, aquella vez otros se les adelantaron, un hecho tan inusitado que no pudo menos de grabrseles en la memoria. Durante el trayecto estuvieron observando disimuladamente a aquella pandilla incomprensible, extrandose en voz baja de lo que podran tener en comn aquella joven tan guapa, emperifollada, vestida con ropas tan caras, de cara altiva y mirada algo as como enfermiza, vuelta hacia dentro, y los tres tos cachas, cuyos rostros impecablemente afeitados no delataban la menor presencia de intelecto. En ms de una ocasin, los tos cachas intentaron dirigirle la palabra pero la despampanante moza contestaba con monoslabos o ni siquiera contestaba. A veces, la chica sala del vagn, con un cigarrillo en la mano, y entonces uno de los hombres se levantaba y la segua. Una hora y media ms tarde, al bajar del tren en Dmitrov, los dos viajeros habituales llegaron a la conclusin de que para la chica se trataba de un viaje de negocios y que los tos cachas eran sus guardaespaldas. Aunque segua siendo inexplicable el hecho de que viajase en tren. Si poda permitirse tener guardaespaldas, seguro que tendra coche... As fue como se estableci que Vica Yerimina, acompaada por tres hombres jvenes, viaj en el tren elctrico Mosc-Dubna el domingo 24 de octubre. El tren sali de la estacin Savlovo de Mosc a las 13.51 horas, lleg al apeadero Kilmetro 75 a las 15.34. El cadver de Vica fue encontrado una semana ms tarde, su muerte ocurri el 31 de octubre o el 1 de noviembre. Faltaba por averiguar dnde haba pasado aquella semana. Fue justo en ese momento cuando se le comunic a Morzov que estaba incluido en el grupo operativo encabezado por Kamnskaya. No era novato en la materia de encauzar sus relaciones con los dems conforme a sus propios intereses. Las suyas con Nastia no fueron una excepcin. Yevgueni se esforz por hacer todo lo posible para quitarle las ganas de tratar con l para lo que fuera, y lo consigui. Nastia no le abrum con encargos, y l pudo disponer libremente de su tiempo para seguir investigando el asesinato de Yerimina por cuenta propia. Cumpla escrupulosamente con las tareas que se le confiaban pero informaba a Nastia sobre los resultados de un modo sumamente peculiar. No, no tergiversaba los datos obtenidos, Dios le libre de hacerlo. Se limitaba a callar parte de esos datos o a veces los ocultaba en su totalidad comunicando a Nastia slo aquellos detalles que no afectaban en nada su propia hiptesis. Por ejemplo, Nastia nunca lleg a enterarse de que Morzov haba encontrado a dos testigos oculares del viaje de Vica en el tren de cercanas, que haba determinado el tiempo exacto de ese viaje e incluso haba obtenido retratos verbales muy precisos de sus acompaantes. Oficialmente, la

pista ferroviaria se haba probado inoperante. Mientras Nastia, con ayuda de Andrei Chernyshov, interrogaba a los amigos y conocidos de Vica Yerimina, mientras se aclaraba con las complicadas relaciones que la unan a Bors Kartashov y al matrimonio Kolobov, mientras averiguaba quin y por qu haba dado la paliza a Vasili Kolobov y realizaba un montn de otras pesquisas necesarias, Morzov emple todo ese tiempo en estudiar las poblaciones situadas alrededor del apeadero Kilmetro 75, enseaba la foto de Vica, describa a los tres tos cachas y buscaba tenazmente el sitio donde Yerimina pudo haber pasado aquella puetera semana. Cuando Nastia descubri que, por algn motivo, Vica haba estado en la estacin de Savlovo y que eso ocurri, lo ms probable, el domingo 24 de octubre, haba pasado tanto tiempo desde su viaje que ya no tena el menor sentido investigar su posible itinerario. Entretanto, Morzov ya haba encontrado la casa donde, segn declararon los vecinos de un pequeo pueblo, se haban alojado la joven y sus acompaantes. Se la haba visto all una sola vez, al llegar. Los lugareos no volvieron a verla nunca ms. Pero Yevgueni se gan la amistad de la dependienta de la tienda del pueblo, que record lo mejor que pudo qu y en qu cantidades compraban los inquilinos provisionales de la casa del to Pasha. Todo indicaba que all vivan, como mnimo, tres personas y que una era mujer. Morzov supo llegar tambin hasta ese to Pasha, Kostiukov Pvel Ivnovich, que haba alquilado su casa por el plazo de un mes. Viva en el pueblo vecino de Yajrom, junto con su hija, cuidaba de los nietos y alquilaba su casa encantado en cualquier poca del ao y por cualquier plazo de tiempo. Segn el dueo de la casa, ninguno de los tos cachas que acompaaron a Vica en el tren y luego compartieron con ella el techo de la casa del pueblo de Ozerk corresponda a la descripcin del hombre que haba negociado con Pvel Ivnovich el alquiler. Segn el testimonio de ste, se trataba de un seor de aspecto distinguido de unos cincuenta aos (quiz era algo ms joven pero no caba duda de que haba rebasado ya los cuarenta) y que inspiraba confianza. Pag el alquiler por adelantado y no regate, aunque el astuto abuelo le pidi un precio altsimo con vistas a una larga discusin y un importante descuento que le producira al nuevo arrendatario la impresin de que haba sabido hacerse valer y haba obtenido condiciones ventajosas. Cmo dar con el misterioso inquilino? Morzov no tena ni la ms remota idea. Kostiukov nunca le peda la documentacin a sus inquilinos, siempre que le pagasen por adelantado. Por supuesto, no era muy legal pero en la polica local todos conocan a Pvel Ivnovich y hacan la vista gorda si no registraba a los inquilinos. Sobre todo porque en verano el viejo s que cumpla rigurosamente con la ley. Por otra parte, en otoo, cuando las carreteras estaban llenas de barro, no le apeteca nada, pero que nada, desplazarse desde Yajrom al Kilmetro 75 con tal de legalizar la situacin de sus inquilinos. No obstante, Kostiukov nunca se olvidaba de dejar constancia de todos los detalles relacionados con aquella casa en una gruesa libreta

de colegio, donde Morzov encontr una mencin del alquiler de la casa de Ozerk por un plazo de un mes a partir del domingo 24 de octubre hasta el martes 23 de noviembre, pactado el sbado 23 de octubre por la tarde. Despus de esto, Yevgueni se confi a la suerte y, sin pensarlo dos veces, se precipit a rastrear el itinerario automovilstico que una Mosc con Yajrom. Supuso que el hombre que haba alquilado la casa de Kostiukov habra ido all en coche. Si eso fuera as, habra una esperanza, por dbil que fuese. Pero si haba ido a Yajrom en tren, entonces ya no habra nada que hacer. Durante toda la semana que Kamnskaya pas en el extranjero, l estuvo pateando, metro tras metro, la carretera de Dmitrov, maldiciendo el aguanieve, el viento, el barro por el que chapoteaba y su catarro, a estas alturas ya permanente; y detenindose junto a cada puesto de vigilancia vial de la polica de trfico para hacer al guardia una nica pregunta: si haba parado por una infraccin o para una comprobacin de rutina a algn conductor el sbado 23 de octubre. Se le entregaba una abultada carpeta que contena los protocolos del mes de octubre y Yevgueni copiaba diligentemente todos los datos de los conductores que haban parado en aquel puesto aquel da. No buscaba nada en concreto, ya que se daba perfecta cuenta de que el conductor poda ser tanto el propio arrendatario como cualquier otro. Adems, Morzov estaba plenamente convencido de que, si el hombre en cuestin se hubiera desplazado a Yajrom en coche, habra ido acompaado por uno de los tos cachas que al da siguiente se instalaran en Ozerk junto con Yerimina. Cmo poda ser de otra forma? Los vecinos del pueblo haban visto a los nuevos inquilinos pero ninguno de los testigos recordaba que hubiesen preguntado por el camino hacia la casa de Kostiukov. Lo cual significaba que ya conocan el camino. Dedujo que, el da anterior, tras haber pagado el alquiler y recibir las llaves, el arrendatario debi de haber ido a Ozerk, donde encontr la casa y se la mostr a su acompaante, para que al da siguiente la extraa comitiva no diese la nota en todo el pueblo con sus interminables indagaciones. Morzov tena una incgnita ms: cmo era que, el sbado 23 de octubre, el arrendatario supo encontrar la casa de Kostiukov sin hacer, al parecer, una sola pregunta a los vecinos de Ozerk? Alguien vio y record al grupo que lleg el domingo, en cambio, esos dos hombres (o era uno solo?; no, lo ms probable era que fueran dos) que haban llegado en coche el sbado y buscaron la casa del to Pasha, pasaron completamente desapercibidos. Pareca muy raro, pero Yevgueni no consegua dar ninguna explicacin a este hecho. Era lo de menos, segua convencido de que en el coche que estaba buscando iban dos personas como mnimo. Por supuesto, siempre que tal coche existiera. Morzov ahuyent la idea de que pudieron haber hecho el viaje en tren porque esa idea le dejaba sin la menor perspectiva de obtener el xito. En una comisara de polica de trfico le preguntaron:

-A quin buscas, capitn? Tal vez le conocemos? -Ojal lo supiera -suspir Morzov con pesadumbre-. Por si acaso voy mirndolo todo, igual tengo suerte. -No sabes cmo se llama? -No. -Y la marca del coche? -Tampoco. Es posible que pasaran por aqu sin que nadie les parase. -Vaya faena, chico -dijo un sargento de polica de trfico entrado en aos-, no te arriendo la ganancia. Sabes lo que puedes hacer? Pregunta por los alrededores de Iksh. A finales de octubre tuvieron una emergencia cuando dos menores se escaparon del correccional, durante una semana larga registraron todos los coches hasta que cogieron a los chavales. Adnde iba tu cliente? -A Yajrom. -Entonces, de ninguna de las maneras pudo haber obviado Iksh. Si fue durante aquella semana, cuando hubo controles en la carretera, por narices tenan que pararle y tomarle la filiacin. Morzov sali para Iksh zumbando. Y en efecto, all la suerte le sonri. Justamente el da anterior, el viernes 22 de octubre, del correccional de menores situado en Iksh se haban fugado dos adolescentes. Aunque llamarles adolescentes no era del todo exacto, pues ambos haban cumplido ya los dieciocho aos y estaban esperando el transporte que les llevara a terminar de cumplir sus considerables condenas en una penitenciara de adultos. Ambos fugitivos haban sido procesados por el mismo delito, atraco a mano armada con asesinato, haban cumplido en el centro de menores algo menos de un ao e iban a pasar los nueve restantes en condiciones mucho ms severas y mucho menos confortables. Por lo visto, la fuga haba sido organizada desde el exterior. Los muchachos estaban clasificados como delincuentes peligrosos, propensos a utilizar la violencia, por lo que, tan pronto como se hubo detectado su fuga, el pueblo de Iksh fue bloqueado, y eludir los controles para entrar o salir de all result imposible. Se haba recibido informacin fidedigna de que los fugitivos se ocultaban en algn sitio en un radio de diez kilmetros, y la polica pudo echarles el guante al quinto o sexto da, cuando intentaban abandonar el pueblo... La noche del mismo da, Morzov tena sobre su mesa la lista increblemente larga de los conductores, y sus vehculos, que haban cruzado Iksh dirigindose a Yajrom el da 23 de octubre. Poda empezar a cribarla. Kostiukov sostena que el hombre que quera alquilarle la casa haba ido a verle despus de comer. Por consiguiente, los primeros en ser eliminados de la lista

fueron los que haban hecho el trayecto Mosc-Yajrom antes de las doce del medioda y despus de las seis de la tarde. Les siguieron los camiones que se dirigan a destinos lejanos, los coches que transportaban familias con nios pequeos (a condicin, claro est, de que entre los pasajeros slo hubiera un hombre), luego les lleg el turno a los automviles sin pasajeros, cuyo conductor o bien no tena la edad aproximada del arrendatario, o bien era mujer. Yevgueni estuvo trabajando con la lista hasta bien entrada la noche, hasta que la redujo finalmente a 46 coches en los que viajaron un total de 119 personas. De ellas, 85 eran habitantes de Mosc, y Morzov decidi empezar por all. Cuando Kamnskaya regres de Italia, el capitn ya tena a un sospechoso real: un tal Nikolay Fistn, director del club deportivo para jvenes El Varego. En su coche iba Alexandr Diakov, otro vecino de Mosc. Recordando que los testigos haban descrito a los acompaantes de Yerimina en el tren y en el pueblo como muchachos deportistas y bien musculados, Morzov comprendi que, quiz, haba dado en el clavo. En cualquier caso, mereca la pena seguir esta pista. Si resultaba falsa, bueno, en la lista haba 29 vehculos ms, seguira trabajando con ellos, decidi. Para el lunes 19 de diciembre tena prevista una cita importante con una persona que poda proporcionarle detalles sobre el club El Varego y su director. Por eso, cuando la vspera de ese da, Kamnskaya, nada ms llegar a casa del aeropuerto de Sheremtyevo, reuni a todo el grupo y quiso endosarle a Yevgueni una nueva chorradita de las suyas, l hizo lo posible por escurrir el bulto, aunque slo fuese para tener libre aquel lunes. Lo cierto es que la chica de Petrovka se mostr sorprendentemente comprensiva y se abstuvo de presionarle o de imponerle su autoridad. Si no puedes, qu le vamos a hacer -le dijo encogindose de hombros-. Empezars el martes. Para el martes, la certidumbre del capitn Morzov de que Fistn y Diakov eran los hombres que buscaba era casi completa aunque le quedaban todava algunas dudas. Decidi vigilar el club y pronto descubri que no era el nico en estar interesado en Fistn y Diakov. Su entrenado ojo profesional ech de ver en seguida que se trataba de compaeros. As que esa Kamnskaya (por ms que lo intentaba, no consegua inventar un equivalente femenino de mozalbete, su imaginacin llegaba a mozalbeta y ya no daba ms de s, por lo que para sus adentros, Morzov la llamaba pipiola o por su apellido), esa Kamnskaya, pues, tambin haba dado con el club, aunque por otros medios. La rabia y la decepcin del capitn fueron infinitas. Pero tras reflexionar un poco, se le ocurri pensar que tena buenos motivos para sentirse orgulloso: l solo haba obtenido el mismo resultado que Kamnskaya, que tena a sus rdenes a todo un grupo de gente. Desde luego, esta conclusin de Yevgueni no era del todo justa, ya que haba ocultado sus informaciones, mientras que los dems compartan con l las suyas generosamente, de manera que, en realidad, l jugaba con notable ventaja. Lo cual no le impidi recuperar sus bros y llenarse de un entusiasmo deportivo sencillamente juvenil. Si vamos a la par, pens, podemos echar un pulso. Aunque en un momento dado hemos coincidido en el mismo punto, cada uno lo ha alcanzado por un camino

diferente, y dentro de poco esos caminos volvern a separarse. Entonces se ver quin llega a la meta primero! Pero Yevgueni Morzov no compiti con Kamnskaya durante mucho tiempo. Diakov haba desaparecido sin dejar rastro y nada menos que al da siguiente, a primera hora de la maana, Kamnskaya le llam para anunciarle que la investigacin del asesinato de Vica Yerimina haba finalizado y que l, Yevgueni, poda considerarse libre. Todas las hiptesis posibles haban sido puestas a prueba, ninguna haba aportado xito y, despus de las fiestas, el juez de instruccin cursara la orden pertinente. -Gracias por tu ayuda, Zhenia. Feliz ao nuevo -se despidi Kamnskaya, aunque por algn motivo su voz tena resonancias mustias. Qu pasa, chica, no ests acostumbrada a perder? -pens Morzov con malicia-. Ests disgustada? Espera un poco, ya vers lo que es un disgusto cuando yo encuentre a los asesinos. Te tirars de los pelos, no podrs perdonarte el haber desistido tan pronto. Cmo es posible, bonita ma, que hayas dejado que Fistn y Diakov se te escapen vivos? S que los estabas enfilando, as que algo habras averiguado. Cmo es que abandonas el caso a mitad de camino? No ests segura y no tienes nada con que apoyar tus sospechas. Pero yo s tengo. Porque s algo que t ignoras. S que Fistn alquil la casa donde sus subalternos, Diakov entre otros, tuvieron encerrada a Vica Yerimina durante una semana entera. S dnde est situada esa casa. Conozco a su dueo, que puede identificar a Fistn, y a la dependienta, que identificar a los tres "tos cachas". Tambin tengo a dos testigos que podrn reconocer a los jvenes que acompaaron a Vica en el tren. Si resulta que tienen algo que ver con el club El Varego, Fistn no se saldr con la suya, quedar amarrado al asesinato de Yerimina para siempre jams. Por alguna razn, Yevgueni nunca se par a pensar para qu demonios habra querido Nikolay Fistn, director de un club deportivo para jvenes, montar todo ese tinglado alrededor de Vica: sacarla de la ciudad, tenerla una semana bajo llave vigilada por unos gorilas, y al final estrangularla. Los motivos y todas esas pijaditas subjetivo-psicolgicas le traan al capitn sin cuidado. Fistn haba cumplido dos condenas, con lo cual, en opinin del capitn Morzov, estaba todo dicho. Qu ms daba el porqu? Lo importante era averiguar quin lo haba hecho, y en cuanto a las preguntas, los porqus y para qus, ya se encargaran de buscarles respuestas los tribunales. El capitn Morzov era as, y tal vez este rasgo de su carcter era lo que le diferenciaba de Nastia Kamnskaya, que quera enterarse de cules eran esas cosas que haba conocido o hecho Yerimina tan peligrosas para el asesino, y por qu fue preciso matarla. *** Aquella maana, tras recibir la llamada de Nastia, Vctor Alexyevich Gordyev decidi no ir al trabajo.

-Por la noche empez a dolerme una muela -inform concisamente a su lugarteniente, Pvel Zherejov-. Voy al dentista. Si alguien pregunta por m, volver despus de comer. Cuando su mujer se march a trabajar, comenz a dar vueltas por el piso tratando de poner en orden sus pensamientos. El telfono de Nastia estaba pinchado, ya lo saba. Pero qu le haba pasado? Quin poda haberla agarrado con tanta fuerza? Y cmo? Tena que encontrar algn modo de hablar con ella... Crea recordar que le haba dicho que se encontraba mal y que un mdico ira a verla. Se poda intentar, por probar nada se perda... A toda prisa, el Buuelo corri hacia el telfono. -Clnica, recepcin -dijo una voz femenina, joven e indiferente. -Le habla el coronel Gordyev, jefe de un departamento de la PCM -se present Vctor Alexyevich-. Sera tan amable de decirme si una colaboradora ma, la comandante Kamnskaya, ha solicitado hoy una visita domiciliaria? -No somos Informacin -contest la voz con la misma indiferencia. -Es que tienen servicio de informacin? En el auricular resonaron unos pitidos cortos. Menudo bicho!, refunfu el Buuelo furioso, y marc otro nmero. -Sala de revisiones, dgame. Esta voz le pareci a Vctor Alexyevich ms esperanzadora. -Buenos das, disculpe la molestia, aqu el coronel Gordyev de la PCM -ronrone el Buuelo, escarmentado con la mala experiencia de la llamada anterior, e hizo una pausa esperando la respuesta. -Hola, qu tal est, Vctor Alexyevich -oy el coronel y dej escapar un suspiro de alivio: haba dado con alguien que le conoca. A partir de ahora, todo deba ir sobre ruedas. Por si acaso, emple algunos segundos y un par de decenas de palabras ms en expresar su alegra a propsito de que se le conociera en la sala de revisiones de la clnica, y slo entonces fue al grano. Para dar con el mdico que haca visitas a domicilio tuvo que hacer otras seis llamadas pero al final obtuvo el resultado deseado. -Ha tenido suerte al encontrarme -le dijo la doctora Rachkova-, ya estaba en la puerta. Escuch las explicaciones vagas y confusas de Gordyev en silencio, sin interrumpirle. -Voy a repetrselo todo. Usted quiere que le diga a Kamnskaya que me ha llamado

y que le pregunte si desea mandarle algn recado. Independientemente de su verdadero estado de salud, tengo que darle la baja por un plazo mximo autorizado. Adems, tengo que encontrar fundamentos para su ingreso urgente en el hospital y preguntarle a la paciente su opinin. En caso de una respuesta afirmativa, tengo que llamar al hospital desde la casa de Kamnskaya. Y, por ltimo, tengo que comprobar, en la medida de lo posible, si acta como acta porque hay alguien vigilndola o no. Es correcto? -S, es correcto -suspir con alivio Gordyev-. Tmara Serguyevna, se lo ruego, vaya a verla de inmediato y luego llmeme. Tengo que enterarme lo antes posible de lo que le ocurre. -No puedo llamarle desde la casa de Kamnskaya, verdad? -sonri Rachkova desde el otro lado del hilo. -Por supuesto que no -confirm el coronel-. Se lo agradezco por anticipado. Vctor Alexyevich colg el telfono, se tumb en el sof, coloc delante de s el despertador y esper. *** Tmara Serguyevna Rachkova dio al conductor la direccin de la primera visita y se puso a hojear el historial clnico de Kamnskaya, en busca del diagnstico que mejor se adaptase a la situacin y no le hiciese perder demasiado tiempo. A lo largo de su vida haba visto mucho y, de sus sesenta y dos aos, llevaba cuarenta trabajando en establecimientos mdicos que prestaban servicios a organismos competentes. Por eso la peticin del coronel Gordyev no le haba extraado demasiado. Haba tenido experiencias mucho ms impresionantes. Una vez incluso se vio en la necesidad de extraer un tumor inexistente a un joven agente operativo que se someti voluntariamente al bistur porque el verdadero paciente deba ser transportado secretamente a otro sitio, y por motivos de seguridad no se poda cancelar la operacin... El historial clnico de Kamnskaya la decepcion. En los ocho aos slo haba cogido la baja por enfermedad una vez, y nicamente porque una ambulancia la llev a urgencias tras recogerla en la calle. El diagnstico era una crisis vascular. Pero, a continuacin, los resultados de los reconocimientos mdicos animaron a la facultativa. Padeca de dolores de espalda a consecuencia de una lesin. Distona vegetovascular. Arritmia. Insomnio. Bronquitis crnica. Malos anlisis de sangre, secuela de infecciones vricas agudas que la paciente haba aguantado al pie del can (qu otra cosa poda esperar si nunca coga bajas?). Al acercarse al inmueble de la carretera de Schelkovo, Tmara Serguyevna ya haba compuesto en la mente los apuntes que aadira al historial clnico y haba elegido el diagnstico que, con toda probabilidad, le hara a Kamnskaya, ao de nacimiento 1960. Bajita, fondona, de pelo cano muy corto, ojos miopes detrs de gruesas lentes de las

gafas, Rachkova, que caminaba bambolendose patosamente sobre piernas cortas y regordetas, no se pareca tanto a un mdico como, ms bien, a una actriz cmica que interpreta papeles de destiladoras clandestinas de la vodka, usureras, viejas alcahuetas y otros personajes repugnantes por el estilo. Slo el que hablara con ella un buen rato sera capaz de apreciar la viveza de su sentido del humor y su agudeza mental, y de creer que de joven haba tenido un encanto irresistible e incluso un peculiar morbo seductor. Por lo dems, el marido de Tmara Serguyevna lo recordaba muy bien y segua tratndola con ternura y consideracin. Al examinar a Nastia, al tomarle la presin y el pulso, al auscultar los tonos de su corazn, Rachkova pens que, en efecto, a la joven no le vendra nada mal someterse a un tratamiento en el hospital. Su estado de salud dejaba que desear. -Debera ingresarla -dijo sin levantar la vista del historial donde anotaba los resultados del examen-. Sus vasos estn muy mal. Ya ha tenido una crisis y no parece que la segunda se haga esperar. -No -contest Nastia con brusca rapidez-. No quiero ir al hospital. -Por qu? -pregunt la doctora, que dej el historial y abri el bolso para sacar los impresos de baja-. En nuestro hospital no se est nada mal. Pasar unos das en cama, descansar, se encontrar mejor. -No -repiti Nastia-. No puedo. -Vamos a ver, no puede o no quiere? Por cierto, su jefe, Gordyev, est muy preocupado por su salud. Me ha encargado decirle que no tiene nada en contra de su ingreso. La necesita sana. Nastia callaba mientras se arropaba con la gruesa bata y se tapaba los pies con la manta. -No puedo ingresar en el hospital. No puedo, de verdad. Tal vez ms adelante, dentro de uno o dos meses. Pero no ahora. Por qu lo dice, es que ha hablado hoy con Gordyev? -S, me ha llamado para pedirme que la trate con especial atencin, ya que le ha comunicado que est enferma. -Rachkova termin de rellenar la baja, introdujo con cuidado el tonmetro en el estuche y mir a Nastia fijamente-. Gordyev est preocupado por usted. Quiere que le diga algo de su parte? -Dgale que l tena razn.- Tambin, que me gustara hacer mucho ms. Pero no puedo. Estoy atada de pies y manos. He empeado mi palabra y debo mantenerla. Le agradezco su atencin. Y a usted, la suya. -Aqu tiene -suspir la mdica levantndose pesadamente de la mesa-. Por cierto, aquel joven encantador que est sentado en la ventana de la escalera, en el piso de abajo, es un admirador suyo?

-Creo que s -sonri Nastia con parsimonia. -Est al corriente su marido? -S, por supuesto, aunque no estamos casados. -Es lo de menos. Quiere que se lo diga a Gordyev? -S, dgaselo. -De acuerdo, se lo dir. Cudese, Anastasia Pvlovna, se lo aconsejo muy en serio. Usted no presta atencin a su salud, eso es espantoso, as no se puede seguir. Aproveche el respiro y, ya que de todas formas tiene que quedarse en casa, tmese las medicinas, duerma todo lo que pueda. Y coma bien, su delgadez no es nada buena. Cuando Rachkova se march, Liosa empez a vestirse en silencio. -Adnde te crees que vas? -se extra Nastia al verle quitarse el chndal y ponerse jersey y tejanos. -Te han prescrito un tratamiento. Dnde estn las recetas? -No puedes irte, Lisenka; de todos modos, no te dejar salir. Has odo a la mdica? Est sentado en la escalera, en el piso de abajo. -Me importa un comino! -explot Chistiakov-. La palmars aqu, delante de mis propios ojos, mientras esos perros pelean por su hueso. Abri la puerta violentamente y sali a la escalera. -Eh, t, bullterrier! -llam en voz alta. Se oyeron unos pasos leves y, desde el piso de abajo, saltando con ligereza los peldaos de dos en dos, subi un jovencito de cara bonita y pelo rubio. -Ve a la farmacia -le orden Liosa con un tono que no admita reparos-. Aqu tienes las recetas; aqu, el dinero. Devulveme el cambio. Sin decir palabra, el jovencito cogi las recetas y los billetes, dio media vuelta y corri abajo ligera y silenciosamente. -Compra el pan tambin, el negro! -le grit Liosa a su espalda. -Oye, se va a mosquear -dijo Nastia con reproche cuando regres al apartamento-. Piensa que dependemos de ellos en todo. Ms vale una mala paz que una guerra abierta. Liosa no le contest. Se acerc rpidamente a la ventana y se qued mirando a la calle.

-Va embalado -observ siguiendo con la mirada la silueta, que se alejaba a trote deportivo en direccin a la farmacia-. Pero es otro. De manera que hay dos vigilndonos. Esa organizacin no es moco de pavo. -Y que lo digas -confirm Nastia con tristeza-. Djame que al menos prepare la comida. Ay, Seor, cmo he podido meter la pata de este modo! La nia me da mucha pena, y Lrtsev tambin. -Y t misma no te das pena? -Tambin yo me doy pena. El caso era tan interesante, un verdadero rompecabezas! Tengo ganas de llorar de rabia. Tambin me da pena Vica Yerimina. Ya s por qu la han matado. Aunque, si quieres que te sea franca, estaba segura de que no consentiran que yo sacase esta historia a la luz del da. Lo nico que no saba era en qu momento me pararan los pies y cmo lo haran exactamente. En otros tiempos me habra llamado el jefe de la PCM para ordenarme educadamente dejar el caso y ocuparme de otro crimen, cuya investigacin sera mucho ms peligrosa y complicada, por lo que haba que asignarlo a lo mejorcito del personal. Y yo debera haberme sentido honrada porque su excelencia me hubiera llamado a m y, dada la gran estima que le merecan mis conocimientos y capacidades, me hubiera pedido personalmente que tomara parte en la fiesta nacional de la busca y captura de un asesino sanguinario y temible. O alguna cosa de este gnero. Luego, el Buuelo suspirara con pesar y me aconsejara que no me preocupase, aunque l mismo estara rabioso y por lo bajo seguira haciendo las cosas a su manera pero en solitario, para evitarme las iras de los jefes. Antes, todo se conoca de antemano: sus mtodos y nuestras reacciones. Ahora, en cambio, se arma cada barullo; una nunca sabe quin, dnde, en qu momento y de qu manera querr meterte en cintura. Y no hay quin se salve de esa gente. Por cada desgraciado polizonte indigente hay demasiados ricos que pueden pagarse gorilas que nos haran pasar por el aro incluso si, de repente, todos sin excepcin nos volvisemos honrados, desinteresados y aceptsemos de buena gana vivir en apartamentos minsculos compartindolos con los hijos y con los padres parapljicos, sin posibilidad alguna de contratar a una enfermera cualificada para que los atienda. Qu te voy a contar! Llevas toda la razn, Liosik, los perros estn peleando por su hueso. Y una joven lo ha pagado con su vida... *** Al repasar la lista de las visitas a domicilio para organizar su itinerario de la forma ms racional posible, Tmara Serguyevna Rachkova vio que una de las direcciones estaba al lado de su casa. Esto le vena de perlas. Tmara Serguyevna decidi visitar al enfermo y luego pasar por casa, tomar un t y de paso llamar a Gordyev. Tmara Serguyevna viva muy lejos de la clnica, por lo que en los das en que su turno empezaba a las ocho de la maana tena que madrugar mucho y hacia las once sola asaltarla un hambre canina.

Al entrar en el piso, en seguida oy voces que llegaban desde el saln. Otra vez estn aqu los filatelistas, comprendi Rachkova. Su marido se haba jubilado haca poco y se dedicaba de lleno a su gran aficin, repartiendo su tiempo entre intercambios, compras, ventas, exposiciones, simposios y publicaciones especializadas sin fin, e incluso dando alguna que otra conferencia. La gente entraba y sala de su casa, el telfono sonaba tan a menudo que en ocasiones ni los hijos de los Rachkov, ni los amigos y compaeros de la propia Tmara Serguyevna conseguan comunicar con ellos durante varios das. Todo esto condujo a que, con ayuda de amistades y obsequios, en el piso apareciera un segundo telfono y una segunda lnea, destinados exclusivamente a los filatelistas, y su vida retorn a la normalidad. Quedamente hasta donde se lo permita su constitucin, Tmara Serguyevna entr en la cocina, puso la tetera en el fuego y se sent junto al telfono. -Su Kamnskaya lo tiene muy mal -le comunic a Gordyev en voz baja. -Qu le pasa? -se alarm el Buuelo. -Primero, est enferma de verdad. Le recomend muy en serio que ingresara en el hospital, me sobraban motivos para hacerlo. -Qu le contest? -Se neg en redondo. -Razones? -La estn vigilando y lo hacen sin el menor disimulo, de la forma ms descarada. Esto es lo segundo. Y tercero, me ha encargado decirle que usted tena la razn. Quera hacer mucho ms pero no puede porque ha empeado su palabra y tiene que mantenerla. -La ha empeado, a quin? -Vctor Alexyevich, se lo he repetido todo al pie de la letra. No me ha dicho nada ms. -Tmara Serguyevna, ha podido formarse alguna impresin personal de la situacin? -Bueno... Ms o menos. Kamnskaya est deprimida, angustiada, sabe que la estn vigilando. Creo que se niega a ingresar en el hospital porque se le ha prohibido abandonar la casa so amenaza de causar disgustos a un ser prximo. -Est sola en el apartamento? -La acompaa un tipo pelirrojo y desgreado. -Le conozco, es su marido.

-No es su marido -replic Rachkova, acostumbrada a llamar a las cosas por su nombre. -Bueno, eso es lo de menos -se desentendi Gordyev-. Compaero. Quin la vigila? -Un jovencito de cara serfica. Est sentado en una ventana de la escalera, en un rellano. -No ha visto a nadie ms? -A decir verdad, no se me ocurri mirar. En ste me fij solamente porque subi la escalera para ver quin llamaba a la puerta de Kamnskaya. -Vaya descaro -observ Vctor Alexyevich. -Ya se lo he dicho, no se oculta. Me parece que lo hacen para coaccionarla. -Es muy posible -asinti el coronel reflexionando-. Muchas gracias, Tmara Serguyevna. No se puede imaginar cunto ha hecho por m. -Cmo que no, claro que puedo -sonri Rachkova desde el otro lado del hilo. Al terminar la conversacin, se gir para apagar el fuego bajo la tetera, que haba empezado a hervir, y vio a su marido, que entraba en la cocina. -No te he odo llegar, mamita ma -dijo ste acercndose y dndole a su mujer un beso en la canosa coronilla. -Cmo ibas a orme, si de nuevo tienes all a la asamblea de los fanticos del sello. Un da nos robarn el piso y tampoco lo oirs, con el jaleo que organizis. -No es cierto, mami -se ofendi el marido-, no ha habido casi nada de jaleo. Vas a quedarte en casa? -No, me tomar el t y volver a marcharme, Hoy tengo muchas visitas, hay una nueva epidemia de gripe. -No me dirs que todo el mundo est con la gripe, verdad? -pregunt el esposo, que no reconoca ms que dos diagnsticos, el infarto y el coma insulnico, y consideraba todas las dems dolencias una artimaa para escaquearse de las obligaciones laborales-. Seguro que la mitad de tus pacientes lo fingen todo. Con ese tiempo tan asqueroso que hace no les apetece ir a trabajar, as que te tienen a ti, viejecita ma, arriba y abajo todo el santo da sin ninguna necesidad. Tmara Serguyevna se encogi de hombros en silencio, tom un trago largo del t abrasador y mordi un buen trozo de un bollo generosamente untado de mantequilla y cubierto con una imponente capa de mermelada de naranja. Desde siempre haba sido una gran amante de las pastas y de los dulces.

-Cmo va tu espalda? -pregunt. -Duele un poquito pero ya est mucho mejor. -Tampoco esta tarde dejars de ir a vuestro cnclave filatlico? -Mami, por favor, muestra un poco de respeto hacia mi inocente aficin -dijo el marido de Tmara Serguyevna con la sonrisa jugndole en los labios-. Es una ocupacin digna e intelectual. No querrs que sucumba a la decadencia, que me d a la bebida y pase los das enteros jugando al domin en el patio, verdad? -Claro que no -convino la mujer apaciguadora, apurando de un trago el t y masticando apresuradamente el ltimo trozo del bollo-. Ya est, papi, me voy, puedes ofrecer el t a tus invitados. Un beso! -le grit desde el recibidor ponindose el abrigo y abriendo la puerta. *** Canallas, repeta para sus adentros Vctor Alexyevich Gordyev furioso, mientras se diriga con desidia, a paso lento, desde la estacin de metro a Petrovka. A pesar de la proximidad del ao nuevo, Mosc estaba llena de humedades que calaban hasta los huesos: lloviznaba y las aceras estaban llenas de charcos. De vez en cuando empezaba a nevar pero la nieve se mezclaba en seguida con el agua y el barro. El cielo estaba gris, plomizo, en total consonancia con el estado de nimo del coronel Gordyev. Caminaba encorvado, con las manos metidas hasta lo ms hondo de los bolsillos del abrigo y la mirada fija en el suelo. Qu clavija pudieron haberle apretado a Stsenka? Tuvo que ser algo sencillo pero muy eficaz. Como se dice popularmente, un clavo saca otro clavo. Mientras hacan las cosas de tapadillo, mientras buscaban el modo de asestarle la pualada trapera, Nastia los lidi lo mejor que pudo. Pero ahora se han abalanzado sobre ella sin tapujos y sin disimulos. Por cierto, el dicho popular no termina as sino que dice: un clavo saca otro clavo, si no, quedan los dos dentro. Cmo sacarlos, pues, de ah? Ay, ojal supiera qu clavija le han apretado a Stsenka. Haba otra cosa que no dejaba de preocupar a Vctor Alexyevich. Por qu haba renunciado Nastia a la ayuda que la doctora Rachkova se brind a prestarle? Pudo haberla utilizado para remitirle a Gordyev toda la informacin necesaria, fuese de forma oral o por escrito, l se habra encargado de buscar alguna solucin. Por qu no lo haba hecho? El Buuelo conoca a su colaboradora demasiado bien para pensar siquiera que no se le hubiera ocurrido simplemente. Por descontado que no era eso. Qu, entonces? Gordyev tena la sensacin de que este hecho encerraba en s el quid de la cuestin. Nastia, al desaprovechar la visita de la doctora para hacerle llegar una informacin nueva, valiosa e interesante, con esta misma omisin quera decirle algo. Pero qu? Qu? De repente, el Buuelo aliger el paso, se precipit como un huracn por los pasillos de Petrovka, 38, irrumpi en su despacho como un rayo, tir el abrigo,

empapado de la humedad de las calles, sobre la silla situada en un rincn y llam a su ayudante, Zherejov. -Qu hay por aqu? -pregunt jadeante. -Nada superurgente -contest Zherejov con calma-. La rutina de siempre. Te he sustituido en la reunin de esta maana. Lesnikov ha terminado con la investigacin de la violacin en el parque Btsev, el juez de instruccin est muy contento con l. Seluynov ha vuelto a darle a la botella, tal vez tenga a bien presentarse por la tarde. Resulta que anteayer se las arregl para coger el avin e ir a ver a sus hijos y despus de esto, como era de esperar, se encuentra profundamente deprimido. Nos han endosado el asesinato del miembro de la junta directiva del banco Unic, se lo di a Korotkov y Lrtsev. Kamnskaya est enferma. Todos los dems permanecen sanos y salvos, continan con los casos que ya llevaban. Qu tal tu muela? -Mi muela? -Gordyev frunci el entrecejo desconcertado-. Ah, ya, gracias. Me han puesto arsnico, resulta que tena el nervio al descubierto. -Qu cuentos chinos me ests contando, Vctor? -le pregunt Zherejov bajando la voz-. No tienes dolor de muela, no has ido a ningn dentista. Desde cundo me mientes? Vaya, lo que faltaba, ahora tengo que justificarme delante de Pasha. Dios mo, pero qu habr hecho para merecer estos castigos, por qu tengo que andar todo el tiempo ocultando cosas, mintiendo a diestro y siniestro, mordindome la lengua a cada paso? Por qu un ingeniero o un juez de instruccin pueden permitirse ser honrados, francos, sinceros, no mentir sin necesidad y dormir por las noches con el sueo de los justos, y yo no? Qu oficio es ste, maldito de Dios, despreciado por la gente, olvidado por la fortuna! Ay, Pasha, Pshenka, llevas casi dos dcadas trabajando conmigo, eres mi mano derecha, mi primer ayudante, mi refugio y mi sostn. Has llorado en este mismo despacho cuando los mdicos te dijeron que la mujer a la que queras tena cncer, porque eras un hombre casado y no podas pasar a su lado los ltimos meses de su vida breve y no excesivamente feliz. Luego has vuelto a llorar pero de alegra, porque los mdicos se haban equivocado y tu amada, aunque muy enferma, an sigue con vida, y lo ms probable es que nos sobreviva a los dos. Siempre he confiado en ti, Pasha, y ni una sola vez, me oyes?, ni una sola vez en estos veinte aos me has fallado. Nos movemos en rbitas diferentes, porque t no paras de discutir conmigo y, por lo general, no me das la razn ni en seguida ni despus de escuchar mis argumentos. Pero en el proceso de nuestras disputas torneamos y pulimos los planes estratgicos y las operaciones aunque, si he de serte sincero, a veces tengo ganas de matarte. Te falta la fantasa, el vuelo del pensamiento, la creatividad, pero en cambio yo los tengo de sobra, para dar y tomar, en una abundancia que puede resultar peligrosa para los dems. Eres un pedante, eres un plasta, un miedica, eres un grun, un quejica, segn tu pasaporte tienes ocho aos menos pero me llevas setenta en las cosas de la vida. Permanecemos en rbitas distintas pero durante todos estos aos te he querido y te

he credo. Qu tengo que hacer ahora? Puedes explicrmelo? El coronel Gordyev se santigu mentalmente y tom la decisin. -Vers, Pasha -dijo con voz bien modulada e inexpresiva, luchando por dominar el tembleque interior y desor el repugnante y pegajoso falsete que, malicioso, le susurraba: Y si l, tambin...? Cmo sabes que no est con ellos? Zherejov escuch al jefe sin interrumpirle. Sus pequeos ojillos oscuros chisporroteaban atentos; la espalda, habitualmente algo encorvada, ahora se le haba doblado de modo que pareca que no tena cuello, ni tampoco pecho, tanto haba hundido la cabeza entre los hombros que el mentn pareca haberse adherido para siempre a la mano sobre la que se apoyaba. A medida que el relato de Vctor Alexyevich avanzaba, los labios de Zherejov se fueron afilando, hasta que al final, el breve cepillito de su bigote toc la barbilla. Ahora estaba desafiante, exasperadamente feo y recordaba a un hurn que se encoge antes de atacar. Cuando Gordyev se call, su ayudante permaneci en silencio un rato, luego lanz un profundo suspiro, enderez los hombros, estir los dedos frreamente enlazados y, con un mohn lastimero, se restreg la entumecida espalda. -Qu me dices, Pasha? -rompi el silencio Gordyev. -Varias cosas. Primero, no tiene nada que ver pero te lo dir de todos modos, ya que llevamos mucho tiempo trabajando juntos y, si Dios quiere, tenemos todava para un buen trecho. Primero, t sospechas de todos, incluyndome a m. Te ha costado iniciar esta conversacin porque crees que Lrtsev tal vez no sea el nico implicado. Ni siquiera ahora sabes a ciencia cierta si cometes un error discutiendo conmigo el caso de Yerimina. Quiero que sepas una cosa, Vctor, no lo he tomado a mal. Me doy perfecta cuenta de lo duro que ha de ser sospechar de todos aquellos a quienes quieres y respetas. Pero has de reconocer que nuestro trabajo tiene esos lados oscuros, incluso, si quieres, sucios. No podemos evitarlos, no podemos pasarlos por alto, as que no tienes por qu sentirte incmodo. No has sido t quien lo invent, y no tienes la menor culpa. -Gracias, Pasha -dijo Gordyev en voz baja. -No hay de qu -se ri Zherejov-. Ahora, segundo. Respndeme a esta pregunta, Vctor: qu es lo que quieres? -En qu sentido? -Tienes dos problemas: el asesinato de Yerimina y tus subordinados. Comprenders que no puedes resolver los dos a la vez. No disponemos de muchos efectivos. De aqu mi pregunta: cul de estos dos problemas quieres resolver y a cul vas a renunciar?

-Cmo has cambiado, Pasha -observ Gordyev-. Si mal no recuerdo, no ha pasado ni un ao desde que por poco nos peleamos cuando intent convencerte de que podamos renunciar a detener a un asesino a sueldo si podamos obtener a cambio una posibilidad de comprender el funcionamiento de la organizacin que le haba contratado. En aquel entonces protestaste mucho, me amenazaste con miles de castigos divinos que caeran sobre m por haber traicionado los intereses de la justicia. Lo recuerdas? -S que lo recuerdo. Por cierto, no ocurri hace un ao sino hace un ao y medio. Siempre has pensado ms de prisa que yo, siempre cogas todos los cambios al vuelo, y por esta razn t eres el jefe y no yo. Como sabes, Vctor, soy duro de mollera. Lo que a ti te pareca obvio el ao pasado, yo empiezo a comprenderlo ahora. As que, dime, tienes posibilidades de resolver el asesinato de Yerimina? -Te digo la verdad? -La verdad. -Si quieres saber la verdad, no. Puedo resolverlo pero no quiero. -Por qu? -Porque no quiero perder a gente. El hombre que ha desplegado tales esfuerzos para ocultar una violacin que ya ha prescrito y que, por conseguirlo, ha cometido un nuevo crimen, no se parar ante nada. No le amenazaban ni el proceso ni la crcel, la vctima no haba presentado la denuncia, no se le hubiese podido reclamar responsabilidad penal de ninguna de las maneras. El envo de manuscritos al extranjero y su utilizacin en provecho propio, incluso si aporta pinges beneficios, no son punibles por la ley, pertenecen al mbito del derecho de la propiedad intelectual. Y si estaba tan asustado que organiz el asesinato de la muchacha en cuanto se oli que tendra problemas, significa que vio amenazada su reputacin que, al parecer, en su situacin actual le importa mucho ms que la libertad. Pero, Pasha, nada hay ms importante que la libertad. Slo la vida. -Y ahora qu? Quieres decir que su reputacin la sostiene todo un grupo de gente que no tendr escrpulos para prescindir de l si les falla? -Exactamente. O, si no es as, entonces carga con otros pecados, que con toda seguridad saldrn a relucir de continuarse el trabajo sobre el caso de Yerimina. Por eso creo que luchar a muerte. Su propia vida est en juego. Hoy cuenta con la colaboracin de Lrtsev, le habr prometido el oro y el moro. Maana querr meter en vereda a alguien ms. Slo dispone de dos medios: el soborno y el chantaje. Todos nosotros vivimos de nuestro sueldo, todos nosotros debemos mantener a nuestras familias. Aqu lo tienes, Pasha, el esquema integral. Ya han empezado a trabajarse a Anastasia. No puedo correr ms riesgos. -Estoy de acuerdo contigo -asinti Zherejov-. Tampoco yo los asumira. Lo hara de algn otro modo. Tienes alguna idea?

-Ninguna -suspir Gordyev. De pronto se levant del silln y empez a dar vueltas por el despacho, transformndose al instante en Gordyev el Buuelo de siempre. -No conseguir inventar nada hasta que entienda qu es lo que le sucede a Kamnskaya -exclam con nerviosismo, zigzagueando a la espalda de Zherejov, rodeando la larga mesa de conferencias-. Tengo las manos atadas, temo dar un paso en falso y perjudicarla. Pasha, piensa que el hecho de que no haya querido mandarme ningn mensaje con la doctora nos dice una sola cosa: de alguna manera se ha enterado de que Lrtsev no es el nico que est en el ajo sino que hay otros y no sabemos quines son, por lo que ms vale no fiarse de nadie. Cmo se ha enterado? Qu le ha ocurrido? Existen miles de variantes e hiptesis que podramos poner a prueba ahora mismo pero que slo conviene utilizar cuando sepamos qu es lo que pasa en realidad. Si lo hacemos a ciegas, la liamos!... -Tranquilo, Vctor, no te sulfures -le interrumpi inesperadamente Zherejov, que conservaba la calma-. Haz lo que ellos dicen. -Qu?! Gordyev se qued de una pieza, la mirada incrdula fija en el ayudante. -Qu has dicho? -He dicho que hagas lo que ordenan. Quieren que se pare la investigacin del caso del asesinato de Yerimina y el crimen quede impune? Como quien dice, de mil amores y con mucho gusto. Declrate en huelga. Luego te sientas a caballo en la tapia y disfrutas con el espectculo de la batalla de los leones en la selva.

CAPTULO 13
Liosa Chistiakov, pensativo, coloc la dama de corazones sobre la sota del mismo palo, tendi la mano y subi el volumen de la radio situada encima de la mesa de la cocina porque empezaban a dar las noticias. Nastia se asom a la cocina y exigi irritada: -Quita el sonido, haz el favor. -Pero si quiero or los informativos. -Baja la radio. -Si la bajo, no oir nada, con lo que crepitan las sartenes. Por cierto, si no te has fijado, estoy preparando la comida. Meticulosamente, fue desplazando los naipes de un montoncito a otro, de acuerdo con las reglas del solitario llamado La tumba de Napolen.

-Sabes perfectamente que los ruidos extraos me molestan, que no puedo concentrarme con ese blablabl a mi lado. Enfadada como estaba, Nastia no se dio cuenta de que el rostro de su compaero haba empezado a alterarse, no se percat de que el ambiente del apartamento se haba ido tensando y al fin haba alcanzado ese punto crtico que haca que todas las reclamaciones y caprichos dejaran de ser ridculos y disparatados para convertirse en peligrosos. -Conque vuestra merced no puede pensar? -pregunt Liosa con sorna elevando poco a poco la voz y recogiendo los naipes de la mesa-. Usted, seora ma, sabe cmo darse la vida regalada. Se ha trado del pueblo al niero, el cual le hace tambin las veces de cocinera, y tambin de camarera, y tambin de perro guardin y, de paso, simultanea todo esto con las funciones de enfermera. A usted no le cuesta ni un cntimo, me paga en especie. Trabajo para su merced lo comido por lo servido. Por eso puede permitirse, ya que es cmo corresponde tratar a la servidumbre, no dirigirme palabra durante das, no verme, tratarme a patadas, incluso colocarme delante del can de la pistola de un loco que se planta aqu en plena noche. Al diablo con mi trabajo, con mis obligaciones ante amigos y compaeros, qu te importa encerrarme en tu casa sin dar explicaciones y, encima, exigirme que no ponga la radio. Tengo un doctorando que dentro de una semana presenta su tesis pero debo estar aqu guardando el piso en vez de ganarme mi sueldo de doctor en Ciencias y ayudarle a prepararse. No he ido a una boda a la que me haban invitado hace dos meses, no me he presentado en la fiesta homenaje a mi monitor cientfico, con lo que le he dado un disgusto de muerte al viejo, he faltado a la cita con otro doctorando mo, que vive en el otro extremo de Rusia y ha venido aqu expresamente para verme, tal como habamos quedado anteriormente, el hombre ha tenido que meterse en el hotel del instituto, los precios de Mosc le comen su magro sueldo de ingeniero, mientras est esperando con paciencia a que su majestad Chistiakov se digne separarse de su novia y acudir, por fin, al trabajo. Estoy ocasionando molestias y disgustos a mucha gente, tendr que dar muchas explicaciones y salvar relaciones daadas. Y me gustara saber a santo de qu estoy haciendo tantos sacrificios. Nastia crey verlas, esas olas de ira, que nacan dentro de aquella cabeza, bajo la cabellera ondulada de color rojo oscuro, que caan sobre aquellos hombros y brazos para deslizarse por los dedos, finos y flexibles, y morir, como en la arena, en los naipes que aquellas manos no dejaban de barajar. Se imagin por un segundo que, si los naipes no estuvieran all, esa ira largamente contenida se habra escapado de aquellas manos y le habra salpicado la cara. La imagen fue tan viva y verosmil que la hizo estremecerse. -Lisenka, pero si te he explicado... -dijo Nastia. Pero el hombre la interrumpi furibundo:

-Eso te lo crees t, que me has explicado algo. En realidad, tus explicaciones se parecen demasiado a las rdenes que se dan a los perros amaestrados. Y para m, seora ma, tal situacin es insostenible. Una de dos: o me respetas y me cuentas todas las cosas desde el principio, para que comprenda qu rayos est pasando aqu, o si no, te compras un perro, me dejas en paz y hasta nunca! -Te has enfadado? Nastia se puso en cuclillas delante de Liosa, apoy la barbilla en sus rodillas, abraz sus musculosas piernas. -Te has enfadado, verdad? -repiti ella-. Perdname, Liosik. Tengo toda la culpa, lo he hecho todo mal pero ya me estoy reformando, ahora mismo. No te enfades, te lo suplico, no tengo a nadie ms querido y preciado en todo el mundo, y si nos peleamos, sobre todo ahora, cuando todas las cosas se han complicado tanto, ser muy duro para m. Anda, dime que me perdonas. Nastia seleccionaba y pronunciaba las palabras necesarias mecnicamente, el arrebato de Liosa no la haba afectado lo ms mnimo. Saba que tarde o temprano iba a producirse, que Liosa no le iba a consentir por mucho tiempo que le asignase el papel de bobo de una partida de whist y confiaba en que la situacin se resolviera antes de que se agotase su paciencia. Se haba equivocado en sus clculos, y encima el chiflado de Lrtsev con sus desmanes le haba metido miedo a Lioska. Claro que estaba asustado, no haba podido evitar sucumbir al terror, tras lo cual era perfectamente lgico y natural que tuviera el deseo de enterarse cuando menos de por qu iban a pegarle un tiro. Qu bicho -se dijo a s misma mentalmente-, eres un mal bicho, eres una tonta con exceso de confianza en ti misma. Pretendes combatir a un fantasma y al mismo tiempo te olvidas de los sentimientos humanos ms sencillos, entre otros, de los ms poderosos, que son el amor y el miedo. Has metido a Lioska en tu apartamento y ni siquiera te has parado a pensar que, con toda seguridad, siente el mismo miedo que sentiste t misma aquella primera noche, cuando encontraste la puerta abierta. El haber cambiado la cerradura no ha disminuido el peligro en absoluto, pues si pudieron haberse hecho con la antigua llave, tambin sabrn conseguir la nueva. Entretanto, Lioska ha estado aqu durante varios das, encerrado a solas con su miedo, aunque pona el gesto de tranquilidad, como corresponde a un hombre. Es ms, la propia situacin permita ver sin lugar a dudas que te habas metido en un serio lo, y el chico se dejaba corroer por su temor constante por ti, sin poder calmarse hasta que volvas a casa por la noche, pero t, bicho eglatra, olvidabas descolgar el telfono al medioda y pegarle un telefonazo para que supiera que seguas sana y salva. El amor y el miedo. Lrtsev y su hija. El amor y el miedo. Lena Luchnikova y el canalla de su marido. El funcionario del partido Alexandr Alexyevich Popov y su hijo bastardo Seriozha Grdov. Y otro funcionario del partido, de nuevo Serguey Alexndrovich Grdov y la hermosa desdichada alcohlica y prostituta Vica Yerimina. Grdov y el fantasma... La mquina analtica instalada en la cabeza de Nastia funcionaba imparable, de

modo que incluso cuando reflexionaba sobre sus relaciones con Liosa, sus pensamientos retornaban al asesinato de Yerimina. De hecho, sera mejor contrselo todo de principio a fin, Lioska saba escuchar con atencin, sin perder detalle, y no tardara en descubrir los fallos lgicos de su relato. -ranse una vez dos jvenes de provincia que haban venido a Mosc a trabajar, Lena y Vitaly... -empez Nastia, acomodndose detrs de la mesa de la cocina y rodeando con los dedos helados la taza llena de caf caliente. El relato detallado de los sucesos del ao setenta le llev casi media hora. Antes de pasar al asesinato de Vica, Nastia le habl de la editorial Cosmos. -Segn sus reglas, los manuscritos no se devuelven a los autores. Es decir, el autor puede ir a recoger su obra inmortal en cualquier momento pero si no viene a buscarla, nadie se molestar en enviarle el manuscrito que ha sido rechazado. As se ahorran los gastos postales. Los manuscritos que nadie ha reclamado desaparecen nadie sabe dnde, y luego unos episodios o ideas aislados, extrados de esos manuscritos, hacen acto de presencia en los libros del famoso escritor occidental Jean-Paul Brizac, de cuyos thrillers se publican grandes tiradas y cuentan con un pblico lector relativamente numeroso. El juez de instruccin Smelakov, que a su edad decidi hacer sus pinitos con la pluma, describi en su novela la epopeya del asesinato de Vitaly Luchnikov y de la ocultacin de los testigos del crimen. Llev el manuscrito a Cosmos, desde all lo enviaron derechito al misterioso Brizac y se materializ en forma de la novela La sonata de la muerte . Por supuesto, la novela de Smelakov estaba muy cruda, tratndose como se trataba del primer trabajo de un aficionado, y las manos del maestro Brizac la transformaron en un bombn con envoltura de colorines, pero el hecho de que es un plagio es indiscutible. Sigamos. Una emisora de radio transmite una especie de veladas dedicadas a la lectura, y en una de. ellas se leen, traducidos al ruso, fragmentos del nuevo best-seller. Y Vica Yerimina tiene la mala suerte de escuchar el programa. Aquello que haca veintitrs aos haba ocurrido en su casa, aquello que el juez de instruccin Smelakov vio con sus propios ojos y luego describi en su novela, se ha trasladado a la obra inmortal del misterioso Brizac como uno de los episodios ms efectistas y espeluznantes de La sonata de la muerte , que fue la novela que, con fines publicitarios, se ley desde aquella emisora, que emite en ruso. Pero para Vica se trataba de algo completamente distinto. Aquella escena se haba grabado en su cerebro infantil para siempre y, aunque no tiene ni idea de dnde han salido, las rayas sangrientas y la clave de sol trazada con las tizas de colores que usan los sastres invaden sus sueos desde entonces. Por eso, cuando por casualidad oye la descripcin de su sueo por la radio, pierde el norte. A partir de entonces, todo hubiera seguido por los derroteros habituales (lo ms probable es que le hubieran colgado el sambenito de algn diagnstico psiquitrico) si no hubiese sido por Valentn Kosar. Hombre abierto, sociable y, lo ms importante, nunca indiferente y siempre bondadoso, le habla de la extraa enfermedad de Vica a cualquiera que quiera orle, entre otros a su compaero Bondarenko, que trabaja en Cosmos.

Bondarenko no puede menos de recordar que ya haba ledo en alguna parte algo sobre la dichosa clave de sol de color verde. A cualquier otro el detalle le habra entrado por un odo y salido por otro, a cualquiera menos a Kosar. Decide llamar a Bors Kartashov y contarle su conversacin con Bondarenko. Nastia se call y se sirvi ms caf. -Decide llamar? Y luego qu ocurre? -pregunt Liosa con impaciencia. -Y luego no hay ms que conjeturas. Puedo suponer que s que le llam. Bors estaba de viaje, el contestador grab el mensaje. Vica, que tena las llaves del piso de Bors, fue a su casa, escuch los mensajes del contestador, oy lo que deca Kosar y llam a Bondarenko. ste intent encontrar el manuscrito pero no pudo. No obstante, como tena ganas de ayudar a aquella joven guapsima, se ofreci para acompaarla a ver al autor del manuscritro desaparecido, a Smelakov. Quedaron en ir all dos das ms tarde, el lunes, pero Vica no apareci, y Bondarenko pronto se olvid de la chica. Una semana ms tarde encontraron a Vica estrangulada y con seales de torturas. Adems, la encontraron cerca del pueblo donde vive Smelakov. Hay que suponer que s haba ido a verle, aunque, por algn motivo, prescindi de la compaa de Bondarenko. -Espera -dijo Liosa torciendo el gesto-, no acabo de comprender cules son aqu los hechos y cules las suposiciones. -Kosar iba a llamar a Kartashov, es un hecho, el propio Bondarenko lo ha confirmado. Vica tena las llaves del piso de Kartashov, est comprobado. Vica haba ido a ver a Bondarenko, quien busc el manuscrito porque ella se lo pidi, no lo encontr y quedaron en ir a ver al antiguo juez, lo dice as el propio Bondarenko en sus declaraciones. Pero el que Kosar hubiera llamado a Bors para dejarle el nombre y el telfono de Bondarenko y que Vica hubiera ido al piso de Bors y hubiese escuchado los mensajes son suposiciones. -Bueno, comparadas con el nmero de hechos, tus suposiciones no son demasiadas. Y se ajustan a los hechos aceptablemente. Venga, adelante. -No s qu hay adelante. Lo nico que s es que alguien muy interesado en echar tierra al asunto del ao setenta se entera de que Vica ha estado en la editorial y se propone ir a ver a Smelakov. Vica no oculta su inters en el manuscrito perdido y tampoco oculta cmo se ha hecho con el telfono de Bondarenko. El hecho siguiente perfectamente comprobado es que el mensaje de Kosar fue borrado del contestador. Como conjetura, puedo decir que los que mantuvieron a Vica secuestrada durante una semana entera, antes de matarla, le quitaron las llaves del piso de Bors, fueron all y borraron la grabacin. Y luego mataron a Kosar. -Cmo que mataron? -Un atropello. El conductor se dio a la fuga y hasta este momento sigue sin identificar. Kosar muri casi en el acto. Vica y Kosar estn muertos, el mensaje,

borrado; por lo tanto, todas las pistas que podran conducir a Cosmos estn cortadas. -Y por qu demonios se han tomado esas descomunales molestias? -Ojal lo supiese! Pero esto no es todo. Despus de abrir el caso del asesinato, se emprenden esfuerzos ms descomunales an por evitar que se resuelva el crimen. Al principio se intenta imponer a la instruccin la hiptesis de la locura de Vica, que se march de casa no se sabe adonde y cay en manos de un canalla. Luego, cuando sali a la luz el nombre de Brizac y las dudas sobre la salud mental de la chica se desvanecieron, pasaron a hacer presiones directas, primero a m y luego a Lrtsev. El resultado lo has visto con tus propios ojos esta misma noche. -Pero qu tiene que ver Lrtsev con todo esto? -Obligaron a Volodya a tergiversar las declaraciones de los testigos de modo que respaldasen la hiptesis que les interesaba. Cuando no funcion, la emprendieron conmigo, pero durante unos das me ayudaste a lidiarlos. Comprende, Liosik, esa gente se anda con mucho ojo. Hace tiempo que tratan con Lrtsev y saben que le vuelve loco pensar que a su hija le pueda ocurrir algo. No les habla como un profesional sino como un padre que por salvar a su hija hara cualquier cosa. Han detectado su punto dbil, le conocen bien. En cambio, conmigo no lo ven tan claro, mi comportamiento les resulta confuso, no encaja en sus esquemas, y todava no han decidido si soy tonta o demasiado lista. Por eso han decidido que algn otro les saque las castaas del fuego. Han secuestrado a la hija de Lrtsev y le han ordenado obligarme a hacer lo que ellos digan. Porque, si hasta este momento Volodya les ha obedecido, seguir obedecindoles en adelante. En cambio, conmigo no pueden tener esa clase de garantas. -No s -dijo Liosa encogindose de hombros-. Yo en su lugar... -Ah est -incidi Nastia con dureza-. T en su lugar. Pero t eres Liosa Chistiakov, con tu cerebro y tus experiencias. l, en cambio, es Volodya Lrtsev y ha vivido su propia vida, con sus miserias y sus tesoros, posee un carcter propio, unas experiencias personales. Todos somos distintos, por eso todos actuamos de forma distinta. Muchos de nuestros males se deben justamente a que queremos aplicar a los dems nuestra propia vara de medir. -Cundo le devolvern a su hija? Podemos hacer algo t y yo para que se la devuelvan antes? Nastia no le contest. Estaba mirando a los posos de caf de la taza, como si all pudiera esconderse la respuesta a la pregunta de Liosa. -Me oyes? -insisti ste-. Qu se puede hacer para ayudar a la nia? -Me temo que nada -respondi Nastia con un hilo de voz.

-Qu quieres decir? -La experiencia demuestra que nadie suelta nunca a los rehenes. -Y lo dices tan tranquila? No puede ser que no se pueda hacer nada. No me lo creo. Simplemente ests desanimada, te has desentendido porque no se te ocurre ninguna solucin. Anda, despierta, Nastia, tenemos que hacer algo! -Cllate -le cort ella desabridamente-. Veo que no me conoces bien si crees que me dejo desanimar y me quedo de brazos cruzados. La nia es demasiado mayor para que la dejen volver a casa. Si tuviera dos o tres aos, habra una posibilidad, porque como testigo no valdra nada. Pero una nia de once aos les recordar a todos, les describir con todo detalle. Contar qu era lo que le daban de comer, de qu charlaban, qu muletillas usaba cada uno al hablar, adonde daban las ventanas, qu ruidos llegaban desde la calle y muchas cosas ms. Despus de esto, encontrarlos ser cuestin de paciencia y recursos tcnicos. Por eso nunca sueltan a los rehenes. Pero hay una ley ms, y slo podemos confiar en que funcione en este caso. -Qu ley? -Tras pasar una semana juntos, para el criminal no resulta nada fcil matar al rehn. Se acostumbran el uno al otro, los dos entablan cierta relacin, estn forzados a comunicarse. Cuanto ms tiempo tienen al rehn, ms les cuesta matarle. Y entonces aparece una probabilidad, aunque infinitesimal, de que no le maten. Ni que decir tiene que no soltarn a la nia as como as, pero tampoco la matarn, o al menos no en seguida. Lrtsev no quiere comprenderlo, est desesperado, no tiene ms remedio que creerles. Pero si son criminales con experiencia, lo ms probable es que la nia ya est muerta. -Eres un monstruo -suspir Liosa-. Cmo puedes hablar de esas cosas con tanta calma? -Di tambin que soy una degenerada moral. Simplemente sucede que tengo ms sangre fra y sensatez que Lrtsev. Tal vez porque no tengo hijos, como l me ha dicho con muchsima razn. Pero si me pongo a dar cabezazos contra la pared, llorar y lamentarme, esto, por desgracia, no cambiar las cosas. Si la nia est muerta, podemos hacer lo que consideremos oportuno pero corriendo el riesgo de que Lrtsev venga aqu para matarnos. Sin embargo, si todava sigue con vida, lo que tenemos que hacer es estarnos quietecitos y esperar tiesos y callados para, Dios nos libre, no provocar a los criminales, tenemos que rezar para que el juego se prolongue el mximo tiempo posible. Cada da, cada hora que Nadia est con ellos es, desde luego, un trauma para ella, son das y horas llenos de terror pero tambin son una esperanza de que salga con vida. Esto es en lo que intento pensar, en la manera de dilatar el asunto sin despertar sus sospechas. Pero t tienes que montarme escndalos por no s qu informativos de la radio. -Bueno, perdname, viejecita ma. Quedemos en que ninguno de los dos tena

razn. Pero convendrs conmigo... Liosa no tuvo tiempo de terminar la frase porque le interrumpi el sonido del telfono. -Cmo te encuentras, Stsenka? -inquiri el Buuelo con voz que rezumaba dulzura. -Mal, Vctor Alexyevich. Ha estado el mdico, me ha dado la baja por diez das, me ha dicho que guarde cama, duerma y no me preocupe de nada. -Qu suerte la tuya -suspir Gordyev con envidia-. A m, en cambio, me estn poniendo tibio. -Quines? -Empez Olshanski. Ya ves t, le ha llamado el jefe de la instruccin y le ha puesto de vuelta y media por aquello del caso de Yerimina. Gritaba que, si no saban resolver crmenes, tenan que reconocer abiertamente su incompetencia y parar el caso en vez de crear apariencias de actividad. Le dijo que le llevara el expediente, lo ley personalmente, le restreg por las narices que desde el 6 de diciembre en el expediente no ha aparecido ni un solo documento nuevo, llam vago a Kostia y le orden preparar la conclusin de inmediato. Kostia, faltara ms, me ech la bronca, y yo le ech otra, como debe ser. Tengo a los detectives trabajando a tope, currando de sol a sol, mientras que los jueces como l no hacen otra cosa que marear la perdiz, no dan un palo al agua, se quedan de brazos cruzados esperando a que los detectives les solucionen el caso. Con stas nos hemos despedido. Luego vino echando humo Goncharov, el de las tareas de seguimiento, tambin para cantarme las cuarenta. Se puso a chillar porque le faltaba gente y me dijo que, si el propio general no me firmaba la orden, me quitara a todos sus hombres, a los que trabajaban para m. As que todos los vigilados por el caso de Yerimina se han quedado sin que nadie los siga. -Pues vaya a ver al general para que le firme la orden, cul es el problema? -Ya he ido. -Y...? -Y me he quedado como estaba. Encima, he tenido que escuchar cada lindeza sobre m mismo, sobre ti, sobre la madre de Dios. No s si te has enterado ya, han matado al presidente de la junta del banco Unic, de manera que, a partir de ahora, ste ser para nosotros el crimen nmero uno, y pondremos todos los medios para su resolucin, porque si tuviramos que investigar el asesinato de cada furcia, nos quedaramos con el culo al aire y un montn de sanciones. sta es la situacin, ms o menos. -Qu fuerte -le compadeci Nastia-. Menuda le ha cado.

-Y que lo digas. Pero sabes una cosa, pequea, tengo la impresin de que alguien desde alguna parte est tocando todas las clavijas para que cerremos el caso de Yerimina. Adis! -pens Nastia helndose por dentro-. Cmo diablos se le ha ocurrido sacarlo. No ha entendido nada. O la doctora no le dio mi recado. Ahora todo est perdido. -Y... ahora qu? -pregunt con cautela. -Ahora, nada. De todos modos bamos a cerrar el caso, t misma me has dicho esta maana que habais agotado todas las posibilidades, y Kostia Olshanski es de la misma opinin, ms o menos. Simplemente, ni a l ni a m nos gusta cuando intentan apretarnos las clavijas. Con la edad me he vuelto rebelde. Cuando uno toma una decisin por cuenta propia es una cosa, pero cuando se la imponen es otra muy distinta. Ya han pasado a la historia los tiempos en que nos tragbamos esas porqueras con el mismo apetito. Cuando los jefes empiezan a presionarme, me entran ganas locas de hacer lo contrario, para que se chinchen. -Venga ya, Vctor Alexyevich, djelo, los jefes de ahora son los mismos que estaban antes, cmo van a tener nuevas costumbres. Siguen trabajando como siempre. No les haga caso, no merece la pena -le aconsej Nastia. -Ya lo s. Bueno, te he llorado mis penas y ya me siento mejor. Necesitas algo? Tal vez comida o medicinas? -Gracias, Liosa est aqu conmigo, as que no me falta de nada. -Escucha, quieres que te lleve a la clnica de mi suegro, para que te examine? Cuando se trata de problemas con el corazn, pocas bromas! El suegro de Gordyev, el profesor Vorontsov, diriga un gran centro de cardiologa y era un mdico de prestigio mundial. -No, gracias, no me estoy muriendo todava -brome Nastia-. Unos das en cama y se me pasar. -Bueno, como t digas. Si necesitas algo, llama. Nastia colg y se sent en el sof esperando calmar el plpito frentico de su corazn. El Buuelo haba entrado en el juego. Ahora le tocaba mover pieza a ella, Nastia. *** Tras despedirse de Nastia, Yevgueni Morzov se dedic, encantado de la vida, al trabajo por cuenta propia. Antes que nada, decidi que, a pesar de los pesares, tena que encontrar a Alexandr Diakov -aparentemente, desaparecido sin dejar rastro-, para lo cual se dirigi al distrito Norte, donde Diakov estaba empadronado y donde

el propio Morzov contaba con una fuente de informacin segura. La fuente atenda por un nombre complicado, Nafanal Anfilgievich, pero todo el mundo le llamaba simplemente Nafania. Con el paso de los aos, el ridculo diminutivo se adorn con la palabra abuelo. El abuelo Nafania haba cumplido una infinidad de condenas pero no perteneca a la lite del latrocinio, todas las sentencias eran por delitos contra el orden pblico cometidos en estado de embriaguez, y en los breves lapsos entre sus ingresos en prisin, el hombre trabajaba a conciencia, aunque sin dejar de empinar el codo, tambin a conciencia. La naturaleza haba dotado a Nafania de una salud envidiable y, a pesar de sus continuas borracheras, no se convirti en alcohlico. Al hacerse viejo decidi instalarse cerca de sus hijos y nietos y, aunque comprenda que la familia poda sentir por l cualquier cosa menos amor, confi en que, cuando llegasen la decrepitud y el desvalimiento, no le dejara morirse en un arroyo. Las andanzas del abuelo Nafania por los centros penitenciarios no contaban como actividad laboral con derecho a pensin, por lo que, a pesar de la edad, continuaba trabajando, hasta donde las fuerzas se lo permitan, de portero en tres empresas distintas, que pudieron ofrecerle el horario de un da de guardia por tres libres. Aparte de esto, siempre sala alguna chapucilla sin importancia. An tena que pagar a los que le haban concedido el permiso de residencia en Mosc a pesar de su cantidad de antecedentes penales. Morzov conoci a Nafania cuando era todava teniente capitn, por lo que el abuelo segua llamndole teniente. Sus relaciones eran ecunimes, tirando a buenas antes que fras. Nafania no le deba nada a Morzov pero de todos los policas que recurran a los servicios del abuelo, el teniente era el nico que le pagaba, primero, siempre, segundo, en efectivo y, lo ms importante, en el acto, sin dilaciones. -Hola, teniente -salud el abuelo Nafania al capitn nada ms reconocer la familiar silueta que se introduca en el vestbulo de la empresa donde ese da el vejete estaba de guardia. -Buenos das, abuelo -le respondi Morzov inclinando la cabeza y sonriendo-. Qu hay de tu vida? -La vida es estupenda pero la ma no tanto -recit Nafania su frmula de saludo personal-. Qu te trae por aqu? -Quera charlar, tomar un t juntos. Te parece? -Y por qu no, son buenas cosas. Hoy termino pronto, a la una todo el mundo se va a casa, as que podremos tomar t en paz y entonces charlaremos. O tienes prisa? Morzov mir el reloj. Eran las doce menos cuarto. Por un lado, una hora y media no cambiara nada, sobre todo porque su carrera de competicin con la pipiola haba terminado pero por otro... Poda pasar cualquier cosa.

-Prisa no, pero algo apurado s que voy -confes el capitn. -Mrale -se ri el abuelo con satisfaccin-. En cuanto tenis algn apuro, todos corris en busca de Nafania, qu harais sin m? Ven aqu, sintate en este silln, vamos, acrcate ms!, para que podamos hablar con comodidad y yo pueda alcanzar el telfono. Jo, qu vida! -El viejo sonri con aire triunfante-. La polica viene a que le conceda algo as como una audiencia, y yo les ofrezco tomar asiento. Ni que fuera el presidente del comit ejecutivo de distrito. Venga, teniente, desembucha, a ver ese problemilla tuyo. La verborrea del anciano no enga a Morzov. Conoca a Nafania desde haca demasiado tiempo para dar alguna importancia a la ostensible alegra con que ofreca asiento a los policas. El capitn saba que detrs de la amigable palabrera se ocultaba un pensamiento inquieto y denso: a qu haba venido el teniente, qu poda y qu no poda decirle para no desatar las iras de la parte contraria. -Busco a un chaval, a Sasha Diakov. Ha desaparecido, no conseguimos dar con l. -Y para qu lo buscas? Ha hecho ese Diakov alguna fechora o es pura curiosidad? -Vamos, abuelo, anda ya! Sabes muy bien que mi trabajo consiste en buscar a los desaparecidos. Desaparece alguien, yo le busco y no pregunto si ha hecho alguna fechora ni a quin. Mi tarea es encontrarle. -Y por qu le buscas aqu precisamente? -Porque aqu es donde est empadronado, en el distrito Norte. Es el abec de la polica: siempre hay que empezar por el domicilio, por los padres y amigos. -Qu pasa, quieres asignrmelo de hijo? O de amiguete? -Bueno, abuelo, ya est bien de bromas. Puedes ayudarme? Al instante, la sonrisa bobalicona se borr del rostro del abuelo Nafania. El nombre de Sasha Diakov no le sonaba de nada, as que se tranquiliz y reflexion en serio sobre el modo de echarle una mano al teniente. -Dame la direccin. Despus de or el domicilio donde estaba empadronado Diakov, el abuelo nombr en seguida varios puntos calientes donde organizaban sus juergas los jvenes del barrio, y luego le dio al capitn las seas del hombre que se encargaba de ese territorio y lo saba todo de todos. El hombre en cuestin, segn el abuelo Nafania, haba trabajado durante muchos aos en el KGB, luego all, por falta de trabajo, se olvidaron de l y, enfadado, fue y se vendi, al mismo tiempo, a la polica y a la mafia comercial del rea, que controlaba el mercado negro de los recambios de automvil.

-Si l no lo sabe, no lo sabe nadie -le asegur el abuelo al capitn-. Pero no se te ocurra decirle que eres polica o que yo te he dado su nombre. Antes ve a ver a Sad, es el nmero uno del mercado, a ste s puedes decirle que vas de mi parte y, si a Sad le parece bien, te llevar a ver a aquel tipo. Pero convencer a Sad no es fcil, anda con la mosca detrs de la oreja, no se me ocurre nada que puedas decirle para que hable contigo. -No temas, abuelo, ya me las apaar para convencer a ese Sad tuyo. No he nacido ayer. Es que se te ha olvidado la de veces que me mandaste a hablar con esa clase de gente? No he fallado ni una sola vez. Y tampoco te he fallado nunca. Sabes que no voy a verle con las manos vacas, no me chupo el dedo, descuida. -Cierto -asinti el abuelo Nafania, llenando la tetera de porcelana de t indio y echando agua hirviendo-. Siempre me he sentido tranquilo trabajando contigo, teniente, para m tu palabra vale mucho. Eres un poli chapado a la antigua, ya apenas quedan otros como t, sois una especie en vas de extincin. Y esos jovencitos, de la nueva hornada, acaso tienen alguna idea de cmo hay que trabajar? Ni siquiera saben hablarnos a los viejos. Lo quieres fuerte? El anciano ech t macerado en los vasos, que rellen con agua caliente, abri la caja del azcar y sac de un escondrijo debajo de la mesa una bolsita de rosquillas. -No me hagas enfadar, abuelo -le reconvino Morzov, extrayendo de su bolsa de deporte una gran caja redonda sobre cuya tapa estaban dibujados unos alegres patinadores en una pista de hielo-. Nunca he ido de gorra. Toma, son galletas holandesas. -As me gusta -se anim Nafania-. Pronto todo el mundo se ir a sus casas, y le echaremos al t cuatro gotitas de la medicina, a la salud del ao nuevo. Qu ricas son! -aadi metindose en la boca un par de galletas a la vez. -Que aproveche -sonri Morzov-. En cuanto a los jvenes, en esto, abuelo, tienes ms razn que un santo. De la vieja escuela no queda nadie, y sos no tienen idea de nada. Ya no s si es que ya no les ensean o si simplemente no quieren aprender. Antes, cuando debamos ajustamos a las estadsticas de casos resueltos, nos matbamos trabajando con tal de resolver un crimen. No mantienes los ndices, rapapolvo al canto, o peor an, descenso en el escalafn. Si te meten una sancin, no cobras la paga extra. Cinco sanciones, te quitan de la lista de espera para el piso, etctera. Nos tenan cogidos por las narices, de modo que echbamos los bofes. Pero ahora, los ndices no le importan a nadie, ya no hay pisos gratis, han abolido el partido, a quin van a temer? As que trabajan chapuceramente y no quieren aprender nada. Encima se dan aires de superioridad con nosotros, los de ms edad. -Eso, eso mismo -corrobor el anciano-, lo has dicho bien, no saben nada pero lo peor es que no quieren aprender. Hace poco se me plant uno aqu diciendo que a la comisara del barrio iba a ir un chaval, que slo estara un mes, para hacer prcticas o algo as. Pues me dijo: Nafanal Anfilgievich, aydale a sacar un buen

ndice, para que manden a la academia informes sobresalientes. Piensa, teniente, lo que ha cambiado el mundo si la polica viene a pedirme a m, que he sido condenado mil veces, para que ayude a no s quin y slo por su cara bonita a mejorar las estadsticas, para que luego a ese resolvedor de crmenes le den una buena colocacin por los resultados brillantes de su trabajo. Sera distinto si me hubiesen pedido que le enseara lo que yo s, que le mostrara el territorio y le explicara cmo se hacen aqu las cosas, por dnde respira cada quin, que le diera algn consejo si vena al caso. En resumen, si ese chaval hubiese venido aqu a trabajar y se hubiese tenido que ponerlo en antecedentes, eso lo podra entender. Pero ayudarle a pastelear? Tienen un morro que se lo pisan. -Y el chaval? -quiso saber Morzov-. Le has ayudado? -No tuve ocasin, gracias a Dios. -Y eso? -Pues nunca apareci. Me haban dicho que estara aqu a partir del 1 de diciembre, y hasta ahora no he tenido noticias. Tal vez han cambiado de opinin o le han mandado a hacer las prcticas en otro sitio. Aqu tienes el ejemplo -dijo el anciano acongojado-. Han perdido formalidad. Vino aqu, habl conmigo y nunca ms se supo. De acuerdo, no me necesitas, el chico no har las prcticas aqu, vale, pero levanta el culo del silln, psate por aqu y avsame: Perdone la molestia, he metido la pata, no voy a necesitar de sus servicios. Para m, por supuesto, no ha sido ninguna molestia, no ha venido, mejor, pero debe haber algn orden. Qu me dices, teniente? Las palabras del abuelo Nafania le llegaban al capitn como a travs de un algodn. Record cmo el estudiante Meschernov contaba: He venido a parar a Petrovka en el ltimo momento. En realidad iba a hacer las prcticas en el distrito Norte, en la comisara Timirizev. Quin sera ese alumno de la Academia de la Polica para que se le rodease de tantos mimos? Como mnimo, debera ser hijo del ministro del Interior. O... Y el tonto de l se extraaba de que la pipiola hubiera renunciado al caso, de que lo hubiera dejado. Y si el estudiante de marras la haba confundido? Y si haba hecho lo mismo que el propio Morzov, ocultarle la informacin, aunque con otro fin? Con cul? La respuesta a esta pregunta era algo ms que desagradable. Era aterradora. Pero ms aterrador an le pareca al capitn el da de maana. Si aquellas oscuras fuerzas estaban interesadas en que el asesinato de Yerimina nunca fuese resuelto, l, Yevgueni, simplemente no llegara a ver ese da de maana. Avanzaba en lnea recta, barrindolo todo a su paso, ufano con su competencia profesional, con su empeo, con su experiencia como detective, con haberle tomado la delantera a la pipiola de Kamnskaya compitiendo en desigualdad de condiciones. Y ahora resultaba que haba estado caminando al borde del precipicio y que estaba vivo de

milagro. Tal vez, no ese mismo da sino al siguiente, el abuelo Nafania le contara a quien corresponda que alguien le haba preguntado por Sasha Diakov, despus de lo cual Morzov no durara en este mundo ms de unas horas. Pedirle al viejo que no dijera nada a nadie? Si lo haca, poda dar por descontado que informara sin falta a su protector de la comisara del barrio y, probablemente, a alguien ms tambin. -Qu te pasa, teniente? -le llam el viejo-. En qu ests pensando? -En todo un poco -contest el capitn descorazonado-, en la vida en general. Va siendo hora de que me jubile, estoy cansado. Ya tengo derecho a la pensin, no s qu hago dando el callo como antes, si de todas formas no me entiendo con los nuevos, con los jovencitos. Acabarn por hacerme la vida imposible. He venido aqu para encontrar a un chico y, sin embargo, todo lo que tengo en la cabeza es mi huerto, el invernadero que habra que instalar, que yo solo no sabra construirlo y tampoco tengo dinero para contratar a alguien. Cosas as... Al salir a la calle y respirar el aire helado, Yevgueni se anim un poco. Intent recordar todo cuanto saba de Oleg Meschernov, cmo caminaba, cmo hablaba, cmo trabajaba. Pero por ms que el capitn forzaba su memoria, no consegua detectar un solo indicio de que el estudiante, de un modo u otro, les hubiera impedido hacer su trabajo. En cambio, vio con extrema claridad, como en una pelcula, que la pipiola no se fiaba de nadie, el estudiante incluido. Entonces, saba desde entonces que era del otro bando? Los pensamientos del capitn pronto perdieron el norte y se enmaraaron, no estaba acostumbrado a reflexionar sobre situaciones complicadas, le faltaban la precisin y la capacidad de anlisis. Se ri a s mismo por obtuso, intent empezarlo todo de nuevo y de pronto se dio cuenta de que era intil. Los criminales de hoy no eran como los de antes. Y no se poda luchar contra ellos con los viejos mtodos. Es decir, poder s que se poda pero ya no era suficiente. Ahora haca falta gente como Kamnskaya, que se pasaba das y noches leyendo libros extranjeros y revisaba un expediente archivado haca veintitrs aos tres veces seguidas. Mientras que l, so carcamal, haba querido resolver un asesinato l slito, haba pretendido desmontar slo con sus manos ese portento que contaba incluso con sus propios estudiantes. No, qu va, era un verdadero milagro que an siguiera con vida. El capitn Yevgueni Morzov cogi el metro, baj en la estacin Chjov y se dirigi a Petrovka, 38. Pero antes de que tuviera tiempo de acercarse a la escalera mecnica, la informacin de que el capitn Morzov andaba buscando a Sasha Diakov haba alcanzado los odos pertinentes y haba dado pie a conclusiones oportunas. El abuelo Nafania pagaba a tocateja el precio de una vejez tranquila. Y a diferencia de Morzov, haca

tiempo que se haba adaptado a la nueva generacin de criminales. *** Los ojillos claros y penetrantes de Arsn echaban chispas. Ya desde el principio haba tenido el presentimiento de que este asunto no iba a terminar bien. Todo, todo estaba mal, nada segua el esquema inicial, y he aqu el resultado. Quin le mandaba meterse en esto, ay, Seor, quin! El primer error fue el haberse metido en la historia demasiado tarde. Los clientes habituales de la Oficina saban que lo mejor no era esperar a consultar con Arsn despus de cometer el crimen sino hacerlo antes. Los consultores con experiencia les asesoraran sobre el modo de proceder para luego limitarse a aplicar una presin mnima a un nmero mnimo de personas. A menos trabajo, menores ingresos, naturalmente, pero tambin se reduca el riesgo, esto Arsn lo saba a ciencia cierta. Por eso cobraba sus consultas a precios exorbitantes. El cliente ideal no slo le peda consejo sobre cmo hacer el trabajo sino tambin sobre cundo y dnde, y Arsn fijaba el sitio y la hora segn el horario de guardias de su gente, funcionarios que acudiran al lugar de los hechos. El lema de Arsn era ms vale prevenir y se haba probado acertado siempre y en todo. Pero ese Grdov no slo haba contratado sus servicios varios das despus de cometerse los dos asesinatos sino que, como luego result, antes de matar a la chiquilla, la tuvo secuestrada durante una semana entera en una casa de la zona rural. En una palabra, la gente de Grdov haba hecho un trabajo poco profesional y dej tal cantidad de pistas que haba que ser ciego para no verlas y l tuvo que dirigir los principales esfuerzos a lavar y a borrar esas pistas. El segundo fallo de Arsn fue consentir en utilizar a la gente de Grdov. No tena que haberlo hecho, debi haber insistido en que sera su equipo el que se encargara de todo, y no los muchachotes de Chernomor. Grdov era un tacao, peor incluso que un tacao, un agarrado como pocos, el dinero que le pagaba al to Kolia no poda ni compararse con las espectaculares tarifas de Arsn. Quiso ahorrar, le convenci para que dejara que sus chicos hicieran todo el trabajo, y Arsn dijo amn. Y se equivoc de cabo a rabo. El tercer error de Arsn consista en no haber dado importancia a las quejas de Grdov cuando dijo aquello de que haba hecho mal en acudir a su Oficina. Serguey Alexndrovich le haba mencionado no una, sino nada menos que dos veces, que tena sus contactos en el grupo que llevaba los trabajos de instruccin de la Fiscala y que tal vez hubiera sido mejor utilizarlos a ellos en lugar de a Arsn. Tena que haberle llamado al orden de inmediato y con mano dura, en cuanto Grdov lo dej caer por primera vez; mejor an, tena que haberle dado una leccin prctica. Arsn haba empleado esfuerzos mprobos en crear pequeas agencias independientes, cuyos campos de accin permanecan absolutamente impermeables los unos para los otros. Bastaba que alguien concibiese tan slo una vaga sospecha de que su red llegaba ms all de la subdivisin donde ese alguien trabajaba, y que envolva todo el sistema de organismos de defensa de la ley para que toda la estructura se viera

amenazada. Arsn acababa de recibir el comunicado sobre la llamada realizada por el superior de Kamnskaya a sta, y el contenido de su conversacin indicaba con claridad que Grdov haba pulsado ciertas palancas adicionales, poniendo as en duda la capacidad de Arsn de llevar el asunto a su trmino por cuenta propia. Haba que ver, qu sinvergenza! Con esto no slo haba vulnerado los intereses de la seguridad sino el amor propio de Arsn. Saba que en casos as lo correcto era rescindir cuanto antes el contrato con el cliente, pagndole, si vena al caso, la indemnizacin, aunque lo mejor sera no pagarle nada sino darle un escarmiento por infringir las normas de seguridad, para que a nadie ms se le ocurriera seguir su ejemplo. Haba que despachar a Grdov lo antes posible pero, por desgracia, Arsn tena que reconocer que hacerlo no iba a ser fcil. El desplante de Serguey Alexndrovich haba trado ciertas consecuencias, la oleada de esas consecuencias haba salpicado a Kamnskaya, y ahora haba que resolver la situacin procurando reducir los daos al mnimo. Kamnskaya crea que era el asesino de Yerimina quien la presionaba. Si de pronto esa presin cesaba sin los resultados deseados, ella se dara cuenta en seguida de que el que haba organizado todo ese lo no actuaba movido por ningn inters personal. Desde esta premisa, hasta la idea de los intermediarios no haba ms que un paso. Kamnskaya era una chica lista aunque inexperta, pero si se la entrenaba debidamente, se convertira en buena profesional. Por supuesto, no saba hacer nada, pues durante varios das los hombres de Arsn y del to Kolia anduvieron pisndole los talones y no se percat de nada. Pero tena buena cabeza y estaba bien formada, por lo que ms les vala ganarse la amistad de la chica, pues Arsn tena para ella planes a largo plazo. A esa nia Dios le dio discernimiento y perseverancia a manos llenas. Arsn juzgaba a la gente en funcin de las cualidades que Dios les haba concedido: a uno le haba correspondido un mogolln, otro lleg tarde y slo se llev un puado, a alguien ms le dio pereza hacer la cola y se qued sin nada... Arsn no tena miedo a acudir a la cita con Grdov. Si en Petrovka se hubieran enterado de la implicacin de Serguey Alexndrovich, habran ido a charlar con l haca tiempo o, como mnimo, le tendran bajo vigilancia. Pero nadie haba ido a ver a Grdov, y la gente de Arsn tampoco haba detectado la presencia de un rabo. Era evidente que Kamnskaya haba descubierto algo sobre los sucesos del ao setenta pero, claramente, no tena suficiente para identificar a Grdov. El to Kolia era otra cosa, su chico, ese desgraciado de Diakov, se haba retratado con toda seguridad, pero de momento esto no representaba peligro, puesto que no saba nada sobre Grdov. Arsn se present con ocho minutos de retraso. En realidad, lleg antes de tiempo, reconoci con atencin el terreno, comprob todos los detalles; luego, una vez que Grdov hubo llegado, observ la calle y slo entonces, tras asegurarse de que no

haba ninguna presencia sospechosa, entr en el bar. -Usted, Serguey Alexndrovich, no se porta como debe -dijo con calma, vertiendo el licor de la diminuta copa al caf. -A qu se refiere? -pregunt Grdov arqueando las hermosas cejas. -Sabe perfectamente a qu me refiero. No pienso reprenderle ni armarle broncas, le propongo que nos digamos adis por las buenas. -Pero por qu? Qu ha pasado? -Querido mo, ya es mayorcito, va siendo hora de que se deje de pataletas de prvulo. Slo los nios pequeos, cuando cometen una travesura, se empean en negar su culpa, confan en que los mayores no se han enterado de nada. Yo no pretendo sonsacarle, ni, como dicen los delincuentes, darle tres de mosqueo. -Que me maten si entiendo de qu me habla. -Vaya, no es mala idea! -sonri Arsn-. Esto resolvera un montn de problemas de una vez. A lo mejor matarle es el nico medio para obligarle a abandonar sus estpidas improvisaciones. Es ms, se obstina en mentirme. Por qu me ha ocultado el caso de Nikiforchuk? No se fa de m? Estupendo, por m, que se las componga como pueda, que le echen una mano Chernomor y su cuadrilla de degenerados. No pienso tolerarle que me fastidie. -No entiendo nada -balbuce Grdov perplejo-. Le juro que... No he hecho nada que pudiera perjudicarle... -Serguey Alexndrovich, aqu acaba la discusin. Ahora nos diremos adis y nos separaremos, espero que para siempre. Usted no me dejaba trabajar desde el principio, me ocultaba informaciones vitales, por lo que en ms de una ocasin, yo y mi gente tuvimos que rehacer todos los planes sobre la marcha. Me enchuf a sus musculosos cretinos tras asegurarme que tenan experiencia y capacidad, pero resultaron unos pasmarotes descerebrados que echaron a perder todo cuanto se haba hecho. Y todo esto slo porque le dola apoquinar la pasta. Sospecho que tampoco ahora me lo cuenta todo, y esto me pone en peligro porque por culpa de su, usted perdone, roosera, puedo encontrarme en una situacin delicada. Usted no se fa de m, yo no me fo de usted; lo mejor ser que nos despidamos y que lo hagamos ahora mismo. Considere nuestro acuerdo revocado. -Pero cmo... Qu ser de mi caso? -Ha dejado de interesarme. -Pero si yo le he pagado! Arsn, no puede abandonarme a mi suerte! -implor Grdov-. Usted mismo deca que slo tenamos que aguantar unos cuantos das, hasta el 3 de enero. Por qu me deja? Si me he equivocado en algo, pues perdneme; si hay algo que he hecho mal, no ha sido con mala intencin. Arsn, se

lo suplico, usted no puede... -Yo? -se extra Arsn con frialdad-. Yo lo puedo todo. Puedo hacer esto y lo otro, y lo que me d la gana. Usted no me interesa, no le necesito, comprndalo, haga el favor. Tengo mi trabajo, tengo una causa personal, a la que sirvo con gusto y espero que no demasiado mal. Pero aparece usted e intenta forzarme a que deje de trabajar de la forma en que acostumbro a trabajar y con la gente que suelo utilizar. En estas condiciones, el trabajo se me da mal, usted me estorba. Por qu voy a pegarme palizas, por qu voy a dejarme las uas complacindole? Por su linda cara? Usted, seor Grdov, tendr mucho peso en la Duma pero para m es un don nadie y don nada, un fulano. Por los honorarios? Usted, con sus ansias usureras, slo ha conseguido una cosa: estoy dispuesto a devolverle su dinero porque mi seguridad personal vale ms. Cree que la disolucin de nuestro contrato va a daar mi reputacin en el mundillo que recurre a mis servicios? Le aseguro que esta historia slo me aportar beneficios. Maana mismo todos los interesados sabrn que, primero, pongo los intereses de la seguridad por encima de los monetarios, y segundo, que deben obedecerme y que no pueden estorbarme. Si no, abandonar a mi cliente a su suerte sin el menor escrpulo. Recurdelo bien, Serguey Alexndrovich, no ha nacido todava un cliente por el que est dispuesto a hacer concesiones. Tiene algo que decirme? -Quiero... Qu tengo que hacer para que contine trabajando? Dgame sus condiciones, las acepto todas. Arsn estudi el rostro hermoso y distinguido de Grdov con inters. Ni siquiera el desconcierto y el miedo le haban hecho perder su atractivo sino que le impriman cierto gesto trgico. Entretenerse un ratito regateando con l? Desde luego que no iba a continuar trabajando para l, ni hablar, con los tipos como ste se deba cortar por lo sano, pero sera curioso averiguar hasta dnde era capaz de llegar en su deseo de salvar el pellejo. Si retiraba a su gente del caso de Yerimina, la polica tardara en resolverlo un da, dos como mucho. Entendera eso Grdov o no? El silencio se prolongaba y Grdov no aguant ms. Se haba dejado llevar por los nervios y haba perdido todo dominio de s mismo. -Por qu no me contesta? Disfruta con verme humillado? Disfruta con observar mi miedo? Me odia, nos odia a todos nosotros porque hemos derribado su viejo sistema que le aseguraba su trozo de pan con mantequilla y caviar negro, antes tena poder y ahora no le hace falta a nadie, ya nadie le tiene miedo, y por eso odia a todo el mundo y se venga en los que son como yo! Se cree muy poderoso, verdad? Pero si no es ms que una pequea rata rabiosa; s, s, exactamente, una pequea rata, rabiosa y apestosa, que se nutre de desechos del vertedero de la sociedad y es la primera en abandonar el barco en cuanto huele el peligro. Rata! Rata! Ay, Dios mo... Grdov ocult la cara entre las manos. Arsn se levant en silencio, se acerc al

barman, pag el caf y la copa. Luego reflexion y sac de la cartera unos billetes ms. -Aquel caballero ha tenido un gran disgusto -dijo sealando con la cabeza a Grdov, que estaba sentado en el rincn-. Desgraciadamente, me ha tocado darle una noticia muy desagradable y est muy angustiado. Si dentro de unos cinco minutos sigue todava ah, llvele un coac doble. Pero que sea del bueno. -As se har -asinti el barman-. Y si resulta que el coac no hace falta? -Entonces, qudese con el dinero. Arsn sali a la calle sin prisas y comprob, sorprendido, que la conversacin con Grdov le haba dejado un mal sabor de boca. Durante su larga vida, Arsn haba mantenido muchas conversaciones desapacibles y haba aprendido a superarlas sin emocionarse apenas. Pero algo de lo que Grdov le haba dicho le haba herido; tal vez eran sus sospechas de que odiaba a todo bicho viviente; tal vez, que le hubiera llamado rata apestosa... En cambio, ahora Arsn no tena la menor duda de que haba hecho bien al interrumpir su trabajo para Grdov. Alguien capaz de perder los estribos, de descomponerse con esta facilidad era peligroso. Se deba evitar tener tratos con la gente as. En cuanto a la pequea rata rabiosa y apestosa, bueno, ya le hara acordarse de la ratita. *** En el despacho del juez de instruccin Olshanski, el coronel Gordyev colg el telfono con cuidado y se sec la resplandeciente calvicie con un enorme pauelo azul celeste. -Qu me dices? -pregunt ponindose en pie y emprendiendo la excursin por el permetro del despacho lgubre y destartalado. -En mi vida le he odo largar tantas trolas de una sola vez -observ Konstantn Mijilovich-. Hasta las he contado con los dedos, para no equivocarme. -Y cuntas le han salido? -Que yo le haya chillado, una. Que me haya puesto de vuelta y media, dos. Si la memoria no me falla, hace ms de diez aos que nos conocemos y nos hemos aguantado todo este tiempo sin conflictos notables. En cualquier caso, no nos hemos levantado la voz el uno al otro en la vida. O me equivoco? -No, no se equivoca. -Bueno, prosigamos. Goncharov no ha ido a verle, ni usted, a su vez, tampoco ha ido a ver al general, stas hacen la tres y la cuatro. El que el ltimo documento del expediente penal del asesinato de Yerimina est fechado en el 6 de diciembre, cinco. Suficiente?

-Ms que suficiente. No le parece extrao que tengamos que hacerlo por el bien de la justicia? Le formular la pregunta de otro modo: no le parece extrao que el oficio que ms mentiras obliga a usar tenga por objeto defender los intereses de la justicia? Bonita paradoja! -Qu le vamos a hacer, Vctor Alexyevich, en la guerra como en la guerra. No estamos aqu para jugar e intercambiar juguetes con esa gente. -Pero si no es una guerra, eso es lo malo! -explot el Buuelo, aferrndose con los dedos regordetes y fuertes al respaldo de la silla que en ese momento se encontr en su camino. Bajo el peso del coronel, la silla cruji amenazadoramente-. Las guerras tienen sus leyes, que son obligatorias para todas las partes. Todos los bandos estn en igualdad de condiciones. Adems, incluso canjean a sus prisioneros. Y nosotros? Nos disparan cundo y cmo les parece, mientras que nosotros tenemos que rendir cuentas de cada disparo, gastamos toneladas de papel en informes. Ellos tienen dinero, gente, armas, coches con motores potentes, cuentan con los ltimos avances tecnolgicos, mientras nosotros, con lo que trabajamos es con una maleta de anlisis forenses fabricada en la posguerra y expertos autodidactos, ni para gasolina tenemos. Pero qu le voy a contar, como si usted mismo no lo supiera! En una guerra siempre hay la esperanza de que las tropas de la ONU acudan a ayudarte si la situacin se vuelve insostenible. Y a nosotros quin va a ayudarnos? El batalln de la paz de la flor y nata mafiosa? No, Konstantn Mijilovich, por desgracia, no estamos en una guerra. Nos defendemos con las fuerzas que nos quedan intentando conservar los restos miserables de lo que antiguamente se llamaba orgullo y pundonor profesional. Olshanski mir a Gordyev pensativo. En su fuero interno le daba la razn pero no quera ahondar en la peliaguda materia. Ms adelante quiz tendra que hablarle de Lrtsev. Conoca el coronel la verdad o no? Sera mejor no correr riesgos. -Cree que su espectculo dar resultados? -se sali por la tangente. -Me gustara creerlo. Gordyev se dej caer sobre la silla pesadamente, hizo chasquear los cierres del maletn, extrajo un frasquito de validol, medicamento que tomaba contra los dolores del corazn, y se coloc una pastilla bajo la lengua. -Estos das no estoy muy bien de salud -se lament cansinamente-. No pasa un da sin que el corazn no me haga alguna trastada. En cuanto a Anastasia, confo en que haya utilizado los dedos para lo mismo que usted mientras hablaba conmigo. No podemos hacer nada ms por ella, ni ayudarla, ni aconsejarla. Si sabe interpretar lo que he dicho, bendita sea, y si no, pues nada. -Supongamos que lo comprende todo. Qu espera que haga entonces? Desconcertado, el Buuelo clav la mirada en el instructor, mientras por inercia se segua frotando el lado izquierdo del pecho.

-Konstantn Mijilovich, tal vez no ha entendido cmo es mi Anastasia. Si hay algo en que se diferencia de los dems es justamente en que acta de forma imprevisible. Esperar de ella algo que no sea el resultado final no sirve de nada. El resultado s lo producir siempre que sea mnimamente posible, pero lo que har para conseguirlo slo Dios lo sabe. Mi Korotkov suele decir que no hay forma de comprender cmo est organizada su cabeza. -Es usted un verdadero cacique! -rompi a rer Olshanski quitndose las gafas-. Mi Anastasia, mi Korotkov. Y los dems colaboradores tambin son suyos o tiene suficiente con estos dos? -No s de qu se re -objet Gordyev muy serio-. Todos son mos, son mis hijos, a los que he tenido que educar y proteger pase lo que pase. Ni a uno solo de ellos, me oye?, ni a uno solo los jefes le han llamado nunca a captulo porque siempre he sido yo quien da la cara por cualquier falta o error que hayan podido cometer. Yo me persono, armo la escandalera, convenzo, pido. Para mis chicos soy el muro de piedra detrs del cual pueden trabajar tranquilamente sin perder tiempo y nervios en los vapuleos de nuestros mandamases. Les quiero a todos y les creo a todos. Y por eso son mos. Y Lrtsev?, pregunt Konstantn Mijilovich para sus adentros. Gordyev, por supuesto, no oy su pregunta. Pero la ley en los grandes y hermosos ojos del juez de instruccin, que no estaban tapados ni deformados por las gruesas lentes de las gafas. Por qu lo preguntas? No lo adivinas? S, tambin Volodya Lrtsev es mo. Y en parte tengo la culpa de que haya cometido un error inmenso e irremediable. No he sabido infundirle la confianza de que puede hablarme de estas cosas, y el muchacho ha optado por resolver sus problemas en solitario, por cuenta propia, sin anticipar lo que iba a venir, sin pararse a pensar en las consecuencias. Somos culpables los dos y los dos vamos a pagarlo. Por haber cometido un error no ha dejado de ser uno de mis hijos, y estoy obligado a defenderle a capa y espada, contest el coronel mentalmente. Mientras, en voz alta, dijo: -De manera que Anastasia est encerrada en casa y no puede hacer gran cosa. Habr recibido alguna amenaza, una amenaza seria, y por eso teme cometer una imprudencia. Su telfono est pinchado, en la escalera hay un tipo vigilando que no salga y que nadie vaya a verla. Tengo entendido que basta que d un paso en falso para que cumplan esa amenaza. Por eso no podemos lanzar un ataque abiertamente. -Ha dicho que esta maana una mdica ha ido a verla. Cmo la han dejado pasar? -Probablemente porque era una de las condiciones: tena que llamar al mdico para que le diera la baja y as obtener una justificacin para quedarse en casa y no ir a trabajar. -Pero cmo saban que el o la que iba a verla era mdico y no uno de sus

colaboradores? Acaso le han pedido que se identificara? Gordyev se qued de piedra. En efecto, por qu le permitieron a Rachkova entrar a ver a Nastia sin comprobar que realmente era mdica? Tmara Serguyevna haba dicho que el joven que haca la guardia subi detrs de ella sin disimulos y mir quin llamaba al apartamento de Kamnskaya. Pero, evidentemente, no era suficiente para asegurarse de que la que estaba delante de la puerta no era una funcionara de la polica criminal sino una mdica de verdad, que vena de la clnica. Tal vez Rachkova no se lo haba contado todo. Rayos, cmo no se le haba ocurrido antes? Sera que se estaba haciendo viejo, que estaba perdiendo facultades, que sus reacciones ya no eran lo que haban sido si pasaba por alto esas obviedades... Vctor Alexyevich agarr el auricular. -Pasha? Alguna novedad? Morzov? Vale, de acuerdo, que me espere, no tardar. Pasha, necesito los datos de una tal Tmara Serguyevna Rachkova, es mdica de cabecera de nuestra clnica. Con urgencia. Pero que lo bordes, que se oiga menos que una mosca volando. Estar ah dentro de media hora. Haba algo que le impeda salir del despacho del juez de instruccin Olshanski en seguida. No saba si era el dolor que asomaba a los ojos de Konstantn Mijilovich o si ese dolor anidaba en su propio corazn, pero era consciente de que no poda y no deba marcharse as como as, sin decir ni preguntar nada. Si existiesen ondas que transmitieran informacin de persona a persona sin recurrir a medios tcnicos, el coronel ya hubiese estado corriendo hacia Petrovka, rogando a Dios que no le dejase llegar tarde. Pero aunque tales ondas existieran, Vctor Alexyevich no era de la clase de gente que saba captarlas y descifrarlas, por lo que, luchando con la timidez y la cautela habitual, habl, a pesar de todo, de Lrtsev. La conversacin se prolong un cuarto de hora largo pero le aclar a Gordyev muchas cosas. -Si no se equivoca y Lrtsev, en efecto, se alegr cuando le restreg por las narices su falsificacin de los protocolos, slo puede significar una cosa: le molesta el papel que los criminales le obligan a interpretar y supone que ahora que sus apaos han sido descubiertos le dejarn en paz, porque continuar utilizndolo sera arriesgado. Ha empezado a tener ms dinero? -De dnde? -De all. No estar trabajando gratis para esa gente, verdad? Konstantn Mijilovich, hace tiempo que conoce a Volodya, dgame, ha notado algn cambio en su modo de vida durante los ltimos meses? Compras importantes, gastos extraordinarios, yo qu s... -Yo tampoco lo s. Quiero pensar que lo sabra si algo as se hubiera producido. Nada ms que ayer se lo habra dicho con toda certeza pero hoy no puedo

asegurarle nada -contest Olshanski con voz empaada. -Perdneme, s que le une a Lrtsev una gran amistad -dijo Gordyev con aire culpable-. No tena que haber empezado esta conversacin, me resulta tan dolorosa como a usted. Pero tenemos que pensar tambin en Anastasia, expuesta a no se sabe qu amenazas, quiero evitar causarle dao y por eso necesito saber todo lo posible para comprender qu es lo que puedo y qu no puedo hacer. Le pido perdn repiti levantndose de la mesa con dificultad. Cunto he envejecido -pens el coronel abrochndose con dedos rgidos el pesado abrigo, todava hmedo de aguanieve-. Me siento aptico, se me entumece una mano, me he puesto en pie y la cabeza me da vueltas. Slo tengo cincuenta y cuatro aos pero en dos meses me he convertido en un cascarrabias achacoso. Ay, Lrtsev, Lrtsev, por qu demonios lo has hecho? Por qu no has ido a verme en seguida? Por dnde te han agarrado? Luchando con el mareo, baj la escalera aferrndose a la barandilla, atento a los peldaos. Y en ese momento comprendi por dnde haban agarrado a Volodya Lrtsev. Y tambin comprendi que a Nastia la haban agarrado por el mismo sitio. Con toda la rapidez que daba de s su salud, lleg junto al sargento que montaba la guardia en la entrada de la Fiscala y, sin pedir permiso, acerc hacia s el telfono. -Pasha? Dnde est Lrtsev? -En la crcel, hoy tiene dos interrogatorios all. -Encuntralo, Pasha, encuntralo por huevos, ahora mismo. -Y t dnde andas, por cierto? -pregunt Zherejov con sorna-. Habas prometido estar aqu dentro de media hora. No se te habr olvidado que Morzov est esperndote? -Se me ha olvidado. Voy para all, ya estoy en la puerta. Le tienes en tu despacho? -Ha salido a comprar tabaco. -Disclpate con l de mi parte, Pasha, que espere un poquito ms. Ya estoy en camino, palabra de honor. El camino desde la Fiscala hasta Petrovka no era largo, y el coronel Gordyev puso mucha voluntad en caminar de prisa. Pero, a pesar de todo, lleg tarde.

CAPTULO 14
Nastia se quit la bata y se puso unos tejanos y un sobrio jersey negro. -Qu haces? -se sorprendi Liosa-. Va a venir alguien?

-Intento ordenar mis ideas -contest Nastia con brevedad, y entr en el cuarto de bao. Una vez all, se cepill el pelo meticulosa y largamente, luego lo recogi en un apretado moo en la nuca y lo sujet con horquillas. Tras estudiar con atencin su reflejo, extrajo del pequeo armario de luna varios estuches de maquillaje. Soy un bicho malo, arisco, descarado, presuntuoso, fro y calculador, fue repitiendo mientras se maquillaba con brochas delgadas y gordas y con movimientos apenas perceptibles. El trabajo era minucioso y complicado, y cuando tuvo la cara hecha, los conjuros que haba estado pronunciando fructificaron. Ahora desde el espejo la estaba mirando una mujer dura y fra, cuyos ojos no conocan lgrimas; ni su corazn, compasin; ni su mente, dudas. Permaneci en el cuarto de bao un rato ms, luego entr cautelosamente en el saln, procurando que Liosa no le viese la cara, y se coloc delante del gran espejo de cuerpo entero. Erguidos los hombros, recta la espalda, alzada la barbilla, todo el cuerpo como una cuerda tensada. Cerr los ojos tratando de abstraerse de la imagen visual y afinar convenientemente su estado anmico. La gente es una bazofia, son lo de menos cuando est en juego el bienestar propio. No quiero que Lrtsev, enloquecido de dolor, nos fra a tiros a m y a Chistiakov, y por eso estoy dispuesta a traicionar a todos y todo, con tal de salvar la vida. Su hija me importa un bledo pero comprendo que, si le pasa algo, a m tambin me darn el pasaporte. Estoy salvando mi vida. Y slo tratar con el jefe, todos esos Lrtsev, Gordyev, Olshanski y dems son unos pelagatos, lo mismo que los mamarrachos que estn montando guardia en la escalera y en el portal. Unos borregos totalmente prescindibles cuando se trata de salvar la vida de una misma... -Qu te pasa? -pregunt Liosa anonadado al ver a su compaera. -Qu me pasa? -Despides un fro como si fueras cmara frigorfica. Y la cara la tienes... -Cmo la tengo? No poda permitirse una sonrisa, que la hubiese apartado del tono emocional que tanto le haba costado forjar. -Extraa. Parece tuya pero al mismo tiempo no lo es. Tienes la cara de la reina de las nieves. -Es como debe ser. Bueno, me voy. Espera aqu quietecito, no hagas nada. Abri la puerta con resolucin y se plant en el umbral sin pisar el rellano. En seguida lleg desde abajo el suave ruido de unas pisadas, sobre la barandilla emergi la cabeza del rubio simptico de ojos lmpidos y labios gordezuelos. La cara angelical no despist a Nastia, que se fij en la elasticidad de sus andares, en los msculos

henchidos, en el cuello estirado y alerta. Tropas de paracaidistas, le clasific en el acto, y dijo bajando la voz: -Acrcate ms. -Para qu? -pregunt el rubio tambin en voz baja, pero no se movi del sitio. -Te digo que te acerques. En su voz haba suficiente metal para que el centinela le obedeciese. Subi unos escalones, tras lo cual sac la pistola y avanz dos pasos ms. -Diles que me llamen -dijo Nastia con la misma frialdad. -A quin? -pregunt el rubio desconcertado. -Esto no es asunto mo. Necesito a Diakov. Que me lo manden aqu. -Para qu? -Y esto no es asunto tuyo. T eres un pobre pen, te han ordenado vigilarme, nada ms. Que me llamen y les explicar para qu quiero a Diakov. Espero diez minutos. Retrocedi al recibidor y cerr la puerta sin excesiva brusquedad, para que sus movimientos no parecieran nerviosos, pero tampoco demasiado despacio. -Asia, qu es lo que ocurre? -pregunt Chistiakov pidiendo explicaciones y cerrndole el paso. -Cllate -mascull ella apartando a Liosa y entrando en la habitacin, donde se apost junto a la ventana. -Asia! -Te lo pido por favor, no me estorbes. Me cuesta muchsimo concentrarme, me distraes -declar Nastia con frialdad. Liosa se retir a la cocina dando un portazo. Maldito bicho -pens Nastia-, hay que ver qu mal bicho eres. Pero quin sabe, tal vez sea para mejor. Menuda diva de teatro de provincias. Aguanta el tipo, amiga, ya le pedirs perdn. Han pasado dos minutos, faltan ocho. El chico que haba ido a la farmacia ha doblado la esquina. Seguramente estar en una cabina, llamando. O tal vez tiene aparcado all el coche con la radio. Vamos a ver si estoy en lo cierto. Los policas de seguimiento que siguieron al tipo que haba preguntado por m en la clnica dijeron que llamaba a una hora fija pero que no hablaba con nadie. Tendrn algn sistema complicado para transmitir informacin obviando el contacto personal. Me gustara saber qu tal les funcionar ese sistema ahora. Si no tengo razn, me llamarn antes de que pasen los diez minutos. Pero qu suceder si la tengo? Olvdate de la nia, olvdate de Lrtsev, olvdate de todo, ests resolviendo un problema, un simple problema matemtico, concntrate, no te pongas nerviosa, ests salvando tu propia vida, la

gente es basura, no se merece que te preocupes por ella, no pienses ms que en ti misma. Palabras como "la justicia", "la ley", "el castigo", "el crimen" no existen, has olvidado estas palabras, no las has sabido nunca. Existes t, existe Chistiakov. Y existe la vida. La vida a secas. Un estado de la protena. Cuatro minutos. Lo hars todo por complacerles, cueste lo que cueste. Eres una mujer que sabe pensar con serenidad y te das perfecta cuenta de que no podrs con ellos, por eso no debes tratar de combatirlos. Son muchos y t ests sola. Nadie te criticar, nadie osar criticarte. Cinco minutos... No apartaba la vista de la ventana. El barro hmedo en las aceras, las ropas oscuras y mojadas de los transentes, las salpicaduras de suciedad propelidas por las ruedas de los coches en marcha. Sera posible que nada ms diez das antes estuviera viendo el radiante sol mediterrneo, palacios de piedra blanca, rboles perennemente verdes, el agua azul de las fuentes, a mam alegre y al profesor Kuhn enamorado de ella, sera posible que tan slo hubieran pasado diez das desde que por primera vez en muchos aos se sinti libre y feliz? Se dira que aquello no haba ocurrido. Nunca. Desde siempre, su vida transcurra entre el fro, la suciedad, el miedo y el dolor. Incluso en verano. Incluso cuando la espalda le conceda una tregua. De todos modos, su vida era el fro, la suciedad, el miedo y el dolor. Siete minutos. El muchacho vuelve corriendo. Qu de prisa corre el cabrito. Llamaron a la puerta cuando para el plazo fijado por Nastia faltaba un minuto. Hizo chasquear la cerradura y con gesto mayesttico se present en el umbral. El rubio paracaidista se haba situado, en estricto cumplimiento de las normas tcticas, a unos pasos de la puerta, pues as, si los inquilinos del apartamento llevaban la desacertada intencin de abalanzarse sobre el centinela y meterle dentro de un tirn, nunca se saldran con la suya. Nastia permaneca en silencio, despidiendo oleadas de soberbia y de helado desprecio. En los ojos no debe leerse la interrogacin, hay que estar segura de una misma y dominar la situacin a la perfeccin. -Me han pedido que le pida disculpas -dijo el rubio en voz baja y bien templada-. Lo que ha solicitado se har dentro de veinte minutos. -No te confundas, pequeo -contest con glida altanera-. No he solicitado nada, he exigido. Con gesto ostensible mir el reloj. -Pero cumples bien con tus obligaciones, no has rebasado los diez minutos. Entra y coge una empanadilla, all en el estante, te la has ganado. Un paso atrs, el dbil chasquido de la cerradura de la puerta. Apoy la frente en la jamba, demasiado cansada para moverse. Hijos de puta, le

imponan veinte minutos de tensin ms. No los aguantara. Veinte minutos de espera y despus tena que llevar a cabo las negociaciones. La conversacin iba a ser breve porque no se arriesgaban a hablar largamente, y esos minutos tenan que alcanzarle para explicrselo todo con la mxima claridad: lo aceptaba todo, quera hacer lo que ms les conviniese. Era preciso que la creyesen. No tendra otra oportunidad. Y no la creeran nunca si siguiera siendo una chica agradable y de buena familia, porque una chica agradable y de buena familia, con buenos estudios humanitarios, nunca pactara con los criminales. Pero s poda hacerlo esa pjara sin escrpulos, fra y calculadora, en que ella, Nastia, tena que convertirse. Lentamente, como si llevara un recipiente de cristal lleno de precioso contenido, cruz el recibidor y se acomod en el silln situado delante del televisor, procurando no derramar ni una gota del estado anmico que tantos esfuerzos le haba costado crear. Cogi un cigarrillo pensativa, le dio varias vueltas entre los dedos, lo encendi. Por qu iban a cumplir lo solicitado dentro de veinte minutos? As que el joven sprinter no se haba pegado aquella carrera para hacer una llamada. Para qu, entonces? Alguien le estaba esperando a la vuelta de la esquina, y ese alguien sera quien hara la necesaria llamada en el momento oportuno. Vaya con la disciplina que se gastan! De forma que lo haba acertado, utilizaban un sistema complicadsimo de comunicacin fuera del contacto personal. De acuerdo, ahora tena en qu ocupar el cerebro, no iba a desperdiciar el tiempo. Si le hubieran encargado a ella, a Nastia Kamnskaya, montar un sistema as, cmo lo habra hecho? Le costaba pensar sentada en el silln y sin tener a mano una mesa y papel. Nastia acostumbraba a reflexionar sobre cuestiones complejas con un caf delante y trazando sobre el papel enmaraados esquemas. Pero tendra que ir a buscar el caf a la cocina, donde se encontraba Lioska, inmerecidamente vejado y ahora entregado de pleno a su enfado con ella. No era el momento de aclarar las relaciones, necesitaba mantener ese hielo altivo. Qu haca falta, pues, para recibir informacin sin que nadie nunca pudiera encontrarte a menos que t mismo lo deseases? La respuesta le lleg con sorprendente facilidad. Cierto, organizar un sistema as era muy difcil pero la idea en s era increblemente sencilla. Como sumar dos y dos. Y, si todo estaba tal como se lo haba imaginado, se poda comprender por qu los agentes destacados por Gordyev el Buuelo nunca llegaron a detectar el coche desde el que se escuchaban las llamadas que Nastia haca desde el telfono de su casa. Tal coche simplemente no exista. Hoy en da todo el mundo andaba a vueltas con la sofisticada tecnologa de ltima generacin y se haba olvidado por completo de que la gente segua siendo lo ms importante siempre y en todo. El dinero y la gente. El dinero y la gente podan hacer lo que quedaba fuera del alcance de los medios tcnicos ms perfectos. De creer al reloj, haban pasado veintitrs minutos. Eso no estaba nada bien, era feo hacer esperar a una seora...

Cuando son el telfono, Nastia tuvo la satisfaccin de comprobar que ni siquiera se haba estremecido. Tena un dominio completo de s misma. -La escucho con atencin, Anastasia Pvlovna. La voz segua siendo aterciopelada pero hoy estaba cargada de notable tensin. Cmo no, qu mosca le habra picado a la desmandada de Kamnskaya, que nunca daba su brazo a torcer, para que les pidiera que la llamaran? -Ser sumamente breve -contest con sequedad-. Soy todava suficientemente joven para que la muerte no me asuste. Su amigo Lrtsev no est bien y representa una clara amenaza para mi vida. Por eso tengo el ms profundo inters en que no le pase nada a su hija. Necesito que me mande a Diakov. -Para qu quiere ver a Diakov? -Se ha dejado coger tontamente en el piso de Kartashov. En los das que quedan, el instructor puede emprender algunas medidas, entre otras cosas, intentar hacer cantar a Diakov. Puesto que s con exactitud qu huellas ha dejado en el piso de Kartashov, le dar instrucciones sobre qu y cmo debe contestar si le encuentran. Me ha colocado en una situacin que me convierte en la primera interesada en evitar patinazos. Me ha entendido? -La he entendido, Anastasia Pvlovna. Llevarn a Diakov a verla en el curso de una hora. Me alegra saber que somos aliados. -Buenos das -contest Nastia sobriamente. Qu burla del destino! Haca muy poco que Bors Kartashov le haba dicho las mismas palabras. Tambin estaba contento de que fueran aliados. Bueno, cunto tardaran en dar con Sasha Diakov? En una hora no iban a encontrarle, de eso estaba segura. Dentro de una hora, el agradable bartono le comunicara consternado que iba a tener que esperar algn tiempo ms para hablar con el chico en cuestin. Esta nueva conversacin sera ms breve an y slo le requerira a Nastia un esfuerzo mnimo. Simplemente, un leve gesto de displicencia. Bueno, tal vez tambin algo de perplejidad causada por la incapacidad de aquella organizacin tan seria para localizar con rapidez a uno de los suyos. Poda relajarse. En la cocina, Liosa trajinaba con los cacharros armando un notable estruendo. Probablemente tena hambre pero, a pesar del enfado, no quera comer solo, y esperara a que Nastia se dignase acompaarle. No vala la pena enfadarle ms... Nastia respir hondo varias veces, distendi los msculos agarrotados de la espalda y de la nuca, adopt la habitual postura encorvada y abri la puerta de la cocina. Liosa estaba sentado delante de la mesa puesta y lea un libro apoyado sobre la panera y un bote de ketchup. -Si crees que te he ofendido y me merezco un castigo, estoy de acuerdo. Pero, por

favor, dejemos las medidas educativas para ms tarde. Ahora necesito tu cerebro. Liosa dej el libro y pos sobre ella una mirada llena de ira. -Sigues reservndome trabajos auxiliares? -Liosa, necesito tu ayuda. Por favor, no empecemos a aclarar las relaciones ahora. Para esto tenemos toda la vida por delante. -Ests segura? De creer tus explicaciones, es posible que lo que nos queda por delante sea muy poco tiempo. Tu perturbado amiguito, Lrtsev, puede presentarse aqu en cualquier momento para pegarnos un tiro. Pero aun tal como estn las cosas, te obstinas en tratarme como un utensilio de cocina. Qu clase de negociaciones has mantenido con ese bullterrier? Quin te ha llamado? -Te lo explicar todo pero antes aydame a resolver un problema. -Bueno, venga... -suspir Chistiakov pesarosamente. *** Lo primero que vio Gordyev el Buuelo, cuando subi la escalera y enfil por el largo pasillo oficinesco, fue la cara, blanca como la pared, de Pvel Vaslievich Zherejov. Luego vio tambin el corrillo de colaboradores y, por encima de sus cabezas, los destellos del flash de una cmara fotogrfica. Sin decir palabra, Gordyev se abri paso entre la pequea muchedumbre y vio a un hombre que tena una herida en la cabeza producida por un arma de fuego y que se encontraba tendido en el suelo del despacho de su asesor. La bala haba entrado exactamente por el centro de la frente, y el capitn Morzov estaba muerto. -Cmo ha ocurrido? -dijo entre dientes Gordyev. -Estaba sentado en mi despacho esperndote. Me llamaron para decirme que las chicas de la secretara tenan un documento urgente para m, que fuera a buscarlo. No iba a mandar al hombre al pasillo por tan slo cinco minutos. Guard todos los papeles en la caja fuerte y sal. En la secretara, nadie haba odo hablar de ningn documento, ni me haban llamado. Me di cuenta de que ah haba gato encerrado y volv corriendo. Y eso es todo... Nadie ha odo el disparo, es probable que el asesino haya usado silenciador. -Ya veo. Te ha dicho Morzov algo? Por qu quera verme? -Decir, no me ha dicho nada, pero estaba muy nervioso. Completamente trastocado. -Qu llevaba en las manos? -Una bolsa. De deporte -precis Zherejov. -Ponla a buen recaudo, antes de que alguien se la lleve. En cuanto se marche la gente, miraremos por si ha dejado algunas notas. Has encontrado a Lrtsev?

-Ya est en camino, no tardar. -Ve corriendo a la puerta y trelo aqu por la escalera de servicio. No dejes que pase delante de tu despacho y no le digas ni una palabra de Morzov. *** Nikolay Fistn, alias to Kolia, alias -en el lenguaje metafrico de Arsn- Chernomor de pacotilla, estaba desconcertado. Arsn le haba ordenado encontrar con toda urgencia a Sasha Diakov y llevarlo al apartamento de Kamnskaya. Tal requerimiento le pareca al to Kolia tonto y disparatado. Peor an, era, a todas luces, irrealizable. Kolia Fistn tuvo su primer conocimiento de la crcel a la edad de diecisiete aos, cuando fue condenado por un delito contra el orden pblico especialmente grave; sali en libertad tres aos ms tarde pero, puesto que las barracas no fomentaron su inteligencia y segua considerando la paliza como el nico recurso para expresar su descontento, volvi a caerle otra condena, esta vez de ocho aos, por delito de lesiones fsicas graves con resultado de muerte. Como consecuencia de esa juventud combativa, se le priv del permiso de residencia en Mosc o en cualquier otra poblacin situada en un radio de cien kilmetros de la capital. Nikolay se instal en una pensin para obreros, trabajaba en una fbrica de ladrillos, empinaba el codo, juraba en arameo y se hubiese dicho que su vida iba a seguir un curso previsible durante muchos aos. Pero tuvo un golpe de suerte y supo aprovecharlo al doscientos por ciento. Una vez, de paso por Zagorsk, conoci a una turista. Tonia trabajaba en la oficina de intendencia de las viviendas de un barrio donde se concentraban varios edificios codiciables, construidos a partir de proyectos arquitectnicos mejorados. Por fortuna, en la poca de estancamiento naci la costumbre de conceder a los funcionarios de las oficinas de intendencia pisos situados en el entresuelo de edificios de este tipo, gracias a lo cual una solterona invisible, desgraciadita y solitaria era propietaria de una vivienda ms que decente. El matrimonio con la moscovita brindaba la posibilidad de recuperar el permiso de residencia en Mosc perdido, pero pronto el inters se vio desplazado por algo que Nikolay dio en llamar amor. Si iniciar su historia con Tonia le haba costado un esfuerzo, al cabo de un mes comprendi que era el nico rayo de luz en su vida. De pequeo slo haba conocido las palabrotas de unos padres borrachos, que las alternaban con bofetadas; haba pasado once aos en penitenciaras; en cuanto a sus hermanos, unos estaban en el trullo, otros eran borrachos perdidos, alguno haba muerto. Tona era una perica cariosa que le quera, compadeca y no peda nada a cambio, contenta con tenerle tal y como era. El primer entusiasmo tmido ante la sensacin nunca antes conocida de intimidad y ternura se transform en amor vehemente, y Nikolay estaba dispuesto a matar en el acto a cualquiera que tan slo mirase a su mujer de manera que no le gustase.

Al mudarse al piso de Tonia, Fistn empez a trabajar como fontanero para la misma oficina de intendencia. E1 idilio familiar, lamentablemente, no le llev a acatar la ley, y a partir de 1987 fue introducindose poco a poco en el mundillo criminal, ya que contaba con muchos amigotes en este ramo: haba crecido en Mosc y moscovitas haban sido sus compaeros de reformatorio para menores. La vida le pareca ahora perfectamente satisfactoria, empez a ganar dinero, y descubri un placer indito obsequiando a su Antonina con el regalito de turno, que poda ser una pulsera, un traje o un maquillaje caro, y en cada ocasin observando su tmida incredulidad e indisimulada alegra. De dnde vena aquel dinero, por supuesto, la mujer no tena ni idea, pues Nikolay le contaba no se saba qu pelculas sobre no se saba qu chapuzas que haca en un taller de reparacin de coches. -Pero qu haces, Koliusa, pero si no me hace falta nada, slo que ests bien y tengas salud. No necesito esos regalos, trabajas demasiado en aquel taller, no descansas nunca. Pero si tenemos de todo, para qu quieres ms dinero -le deca Tonia, y sus palabras derretan el corazn de Fistn, hombre que haba cumplido dos condenas. Una vez, bien entrada la noche, Antonina se sinti indispuesta. Durante un largo rato aguant el dolor, esforzndose por aparentar vigor y alegra, achacando el malestar a causas naturales relacionadas con el embarazo. Cuando empez la hemorragia, se asust en serio y el marido fue presa del pnico. Treinta minutos ms tarde, como la ambulancia segua sin llegar, Nikolay decidi llevar a la mujer a la clnica l mismo. En aquel entonces no haba reunido an el dinero necesario para comprarse un coche propio, as que pens que sera preciso parar a un particular. Pens horrorizado que Tonia manchara los asientos de sangre y el dueo del coche le armara una bronca. Lo que ms miedo le daba en ese momento era perder al nio. Otro miedo, segundo en intensidad, era no contenerse y cruzarle la cara al conductor en cuanto intentase montar el pitote. Esto amenazaba con una tercera condena, y toda la armona hogarea, tan bien afinada, se ira al carajo... Fistn baj la escalera de dos en dos, corri con la mano alzada hacia el cruce y estuvo a punto de dejarse atropellar por un Volga, que fren en seco y al volante del cual se encontraba Grdov, el vecino del quinto, quien no tard en reconocer al fontanero que en varias ocasiones haba ido a su piso a reparar instalaciones sanitarias de importacin. -Qu te ocurre, Nikolay? -pregunt Grdov. -Me urge llevar a la mujer a la clnica, he llamado la ambulancia pero no s por qu no vienen. Tengo miedo a que Antonina se desangre, necesito parar a algn particular. -Os llevo -contest Grdov en seguida-. Podr bajar ella sola o la bajamos nosotros? -Pero qu dice, Serguey Alexndrovich! -dijo Nikolay atnito-. Le dejar la tapicera perdida...

El coche de Grdov la tena suntuosa, confeccionada con unas pieles blancas y peludas. -Bobadas, vamos all -orden Grdov-. En cuanto a la tapicera, descuida, si la estropeas, pagars en especie, vas a repararar mis retretes mientras vivas. Serguey Alexndrovich no llev a Tonia a un hospital cualquiera sino a una buena clnica, donde dijo que era familiar suya. Fistn, al ver aquellos lujos -sala individual, equipos inconcebibles, enfermeras solcitas y giles, desayunos con caviar negro-, se qued patidifuso. Consiguieron salvar el embarazo y, cuando naci el hijo, Nikolay se crey en deuda eterna con el vecino del quinto Serguey Alexndrovich Grdov. En 1991, Grdov, cenando con amigos en un restaurante, fue testigo de un ajuste de cuentas ms bien brutal, en el que se hizo uso de puos americanos e incluso tiros. Las caras de algunos participantes le parecieron familiares. Grdov subi al despacho de la directora, su vieja conocida de muchos aos, y le pregunt por qu no haba llamado a la polica. -Por qu iba a hacerlo? -dijo la directora encogindose de hombros-. Esos chicos se encargan de mantener el local en orden. Cuando algn cliente se desmadra, le llaman la atencin. La polica no tiene nada que hacer aqu. -Creo haber visto a esos chicos en varias ocasiones cerca de mi casa, charlando con nuestro fontanero, Kolia Fistn -observ Grdov pensativo. -No est enterado? -se sorprendi sinceramente la directora-. Es su jefe. Le llaman to Kolia. Cuando, pasados unos das, Grdov invit a Nikolay a su casa y, expresndose con suma claridad, le propuso cambiar de empleo, ste acept con alegra. Fistn se daba cuenta de que controlar el territorio se haca cada vez ms difcil. Haba conseguido arrancar un trozo de la tarta y retenerlo durante cierto tiempo pero, poco a poco, fueron apareciendo otros cocodrilos, jvenes y dotados de mejores dentaduras, que no reconocan las reglas del juego y con los que Nikolay nunca podra competir. Las nuevas circunstancias requeran, adems de la potencia muscular, un buen cerebro, y el del to Kolia no daba mucho de s. Para empezar, se haban quedado con una gasolinera situada en su territorio, luego, con una manzana de casas entera, justo aquella donde estaba emplazado un hotel, y ahora andaban rondando la estacin de metro y los tenderetes que la rodeaban. Todos los intentos de restablecer el orden solan tropezar con ciertos ininteligibles papeles que se exhiban ante el to Kolia y que hablaban de la propiedad municipal y de que sta quedaba exenta de cualquier tributo, ya que todos los beneficios derivados estaban rigurosamente controlados por las autoridades municipales. La proposicin de Serguey Alexndrovich le vena como llovida del cielo, pues le permita desentenderse del cobro por la proteccin sin quedar mal ante los chicos, para dedicarse a otro trabajo, bien remunerado y ms tranquilo. Adems, el propio Grdov haba insistido en que abandonase los

chanchullos ilegales: estaba haciendo carrera en la poltica y precisaba gente para su servicio de seguridad, para mantener el orden durante actos multitudinarios organizados por su partido, as como para cumplir diversos recados confidenciales. La gente vera a los chicos acompandole, por lo que sera inconveniente que anduviesen implicados en grescas del mundillo criminal. El to Kolia tena cierta vaga idea de la clase de trabajo que le esperaba pero estaba dispuesto a servir a Grdov con devocin y lealtad, como un perro fiel. Desde aquel entonces haban pasado dos aos, y ahora, por primera vez, el to Kolia se ola problemas. El peligro no tena nada que ver con la polica, que, haba que reconocerlo, podra pasarle una factura imponente; no, el peligro estaba relacionado con Arsn. Le haba cado mal al to Kolia desde que le vio por primera vez. Por qu demonios su amo tuvo que meter a ese calvorota escuchimizado en sus manejos? El to Kolia lo hizo todo tal como Grdov le haba ordenado: alquil la casa que ya haban utilizado en otras ocasiones, encontr a la muchacha, los chicos le explicaron que eran amigos de Bondarenko, quien por un imprevisto no iba a poder llevarla a ver a Smelakov el lunes y les haba pedido que la acompaaran a aquel pueblo el domingo. La llevaron a un sitio tranquilo, le hicieron contarles todo cuanto saba, aunque a decir verdad, no saba gran cosa, y lo nico til de todo aquello fue que le sacaron el nombre de un tal Kosar. Los chicos los mataron a los dos, visitaron la casa del pintor, borraron el mensaje con el nmero de Bondarenko que Kosar haba dejado en el contestador, y asunto despachado. Qu falta, pues, les haca Arsn? Adems, Arsn no paraba de criticarle. Desde el principio mismo se mostr escptico con el equipo de Kolia y quiso obligar al amo a pagar a su propia gente. Lo cierto era que el amo no les dej colgados, declar que el equipo estaba altamente calificado, que hara todo cuanto fuese menester y que lo hara de la mejor manera. Aquellas palabras animaron a Fistn, y su sentimiento de gratitud y devocin hacia Grdov se consolid an ms. Pero a pesar de todo, Arsn no perda ocasin de restregarle por los morros alguna porquera y de humillarle, dicindole sin parar cosas incomprensibles. Al to Kolia le dola y le atormentaba que el amo le hablase a Arsn en un lenguaje que slo ellos dos comprendan, que aceptase las rdenes y exigencias del vejestorio, mientras que l, Nikolay, por ms que se devanaba los sesos, vea que se le escapaba lo ms importante. Y si el amo se diese cuenta de que el to Kolia, como se suele decir, no estaba a la altura, y le pusiese de patitas en la calle para contratar en su lugar a ese piojo casposo, a Arsn? Por supuesto, se consolaba a s mismo Fistn, el amo no poda echarle as como as, haba demasiados asuntos feos y manchados de sangre que los unan. Pero era un consuelo dbil, el to Kolia no quera que Grdov, al percatarse de su insuficiencia, lo mantuviese a su lado por puro miedo. Fistn tena un amor propio descomunal y una situacin as le hubiese resultado inaceptable. Durante las negociaciones, el to Kolia pona toda su voluntad en desentraar el sentido de la conversacin entre el amo y Arsn, esforzndose por

disimular el miedo, que iba en aumento, y sonriendo con esa extraa sonrisa suya. As ensea los dientes un chacal arrinconado, consciente de que el adversario es ms fuerte, que de un momento a otro llegar su fin pero sin perder la esperanza de asustarle... Ese da, el 30 de diciembre, Nikolay Fistn comprendi que el momento decisivo haba llegado. Arsn declar rescindido su contrato con el amo y dijo que no trabajara ms para l aunque el asunto estaba lejos de estar concluido. Apenas el to Kolia hubo exhalado un suspiro de alivio, Arsn le dej anonadado con su requerimiento de encontrar a Sasha Diakov tan pronto como pudiera. Para qu? Para qu queran a Diakov si haban disuelto el contrato? Por si fuera poco, haba sido el propio Arsn quien le haba encargado arreglar la situacin del chico. El to Kolia la arregl a la maravilla, le orden a Sasha poner tierra por medio, largarse a otra ciudad, estarse all quietecito durante tres o cuatro meses y avisar de todo eso a los suyos, a la familia, decirles que un negocio reclamaba su presencia en otro sitio y que volvera hacia la primavera. Acto seguido, dio otra orden, a la gente de aquella ciudad, para que recibieran a Diakov. Antes de abril, nadie le buscara, en abril la nieve se derretira pero hasta que le encontrasen, hasta que le identificasen... Qu tripa se le habra roto a ese carcamal? Aunque, a decir verdad, Arsn se lo explic todo a Fistn con la mejor urbanidad: -Kamnskaya exige que Diakov vaya a verla. Tiene que darle instrucciones por si las moscas. -Qu ms da lo que ella exija! -se encabrit el to Kolia-. Maana le pedir un milln de verdes y entonces qu har, tambin ir corriendo a llevrselo? Ese da, Arsn se mostr asombrosamente paciente y no pareci darse cuenta del rabioso desaire. -Su pretensin es perfectamente razonable y debe ser atendida -contest con calma-. Tengo por regla no pelearme nunca con el sistema del orden pblico, yo coexisto con ese sistema. Co-e-xis-to -repiti silabeando-. Lo entiende? Si me pelease con el sistema, no podra seguir haciendo lo que estoy haciendo. Kamnskaya debe asegurarse de que puede tratar conmigo y de que puede creerme. Slo as podr obtener el resultado deseado. De modo que, dentro de una hora, Diakov debe estar en su casa. El tono de Arsn no admita reparos y el to Kolia no se atrevi a decirle nada. Con los dedos acalambrados, se puso a marcar nmeros de la ciudad adonde se haba marchado Saniok, con la esperanza de que su orden no hubiese sido cumplida todava. Al parecer, todo el mundo estaba fuera, ocupado en los preparativos de la fiesta de Nochevieja. Cada media hora, Arsn llamaba al to Kolia para preguntarle, en voz cada vez ms baja y ominosa, sobre Diakov. Finalmente, Fistn se decidi.

-He tropezado con ciertas pequeas complicaciones, tendramos que vernos -sugiri. El encuentro con Arsn result mucho ms duro de lo que Nikolay se maliciaba. -Cabroncete repajolero -buf el viejo-, se conoce que cuando Dios reparta los sesos, t te saliste de la cola para echar una meada. Acaso no entiendes cuando te hablan en cristiano? Cundo te he ordenado matar a Diakov? Te dije que arreglaras su situacin. -Pues la he arreglado. -Y un rbano la has arreglado, cretino de la pueta! T y tus semejantes, los nuevos ricos carcelarios, no entendis la ley. Arreglar la situacin no significa ms que esto, arreglarla, mirar al fondo de la cuestin, comprender quin tiene razn y quin no, y adoptar la decisin. Has tratado alguna vez con los ladrones de viejo cuo? Aqullos s se saban las leyes y nunca se cargaban a nadie as, por las buenas. Te dicen arregla lo de ese fulano, y te crees que te han ordenado despanzurrarle o frerle. En tus entendederas no cabe otra cosa. Para arreglar una situacin hay que estrujarse el cerebro, darle vueltas a la cabeza, pero t no tienes nada que estrujarte ni a qu dar vueltas. No eres ningn Chernomor, eres pura escoria. No slo eres incapaz de pensar, seguro que tampoco podras matar, lo nico que sabes es dar rdenes. Pero cuando llegue la hora de la verdad, te quedars clavado en tu sitio, con las manos sudadas, te irs de miedo piernas abajo, y sanseacab. Qu tengo que decirle ahora a Kamnskaya? Que han matado a Diakov y yo ni me he enterado? Qu organizacin ser entonces la ma si matan a mi propia gente y soy el ltimo en saberlo? Est claro que no querr tratos con una organizacin tan poco seria. -Mejor -dej caer el to Kolia-. De todos modos, usted ya no trabaja para el amo. Por qu se preocupa? Si no quiere tratos con usted, all ella. -Hay que ver esto, pero si de verdad eres un completo imbcil. Te das cuenta por lo menos de que necesitas salvar la epidermis? -Salvar qu? -El pellejo, mamn malnacido. Si Petrovka decide encargarse del cadver de Diakov, no tendrn ms que dar un paso para llegar hasta ti. Qu te crees, que ests en este mundo porque eres fruto nico de un amor apasionado y que a todos los dems nos han hecho con los dedos? Y si los sabuesos deciden ahora interrogar a Diakov a propsito de su entrada ilegtima en el piso del pintor? No van a esperar hasta la primavera para hacerlo, desengate. Llevan buscndole desde la maana. Si estuviera vivo, la nia le enseara cmo comportarse y qu decir, y el torpedo nos habra pasado de largo. Pero ahora se pondrn a buscarle e incluso si no le encuentran hasta la primavera, acabarn atando los cabos y le pondrn la fecha de hoy. Y cuando lo hagan, volvern a encargarle el caso a Kamnskaya. Por eso necesito que ella y yo seamos amigos. Pero t, como siempre, tenas que estropearlo

todo. Es que te crees que no me doy cuenta de la ojeriza que me tienes? No me crees ni una sola palabra aunque te digo cosas importantes y te convendra aprenderlas. Cuntas veces te he sealado tus errores? Cuntas te he explicado cmo y qu tenas que hacer? Me has hecho caso alguna vez? Para ti no hay ms que una luz en la ventana, tu maravilloso Grdov, lo que l dice es lo nico que an te importa algo. Eres como un perro que no vale para nada, que slo entiende la orden cuando le meten un zapatazo en la boca. Tu Grdov es otro subnormal, lo mismo que t, no te dir nunca nada inteligente. Y morirs as, sin comprender nada, porque no quieres aprender de los que saben. El to Kolia lo aguant todo pacientemente porque ahora tena una meta. Haba comprendido que deba ayudar al amo. Para conseguirlo, tena que obligar a Arsn a cumplir lo pactado. Al parecer, Serguey Alexndrovich no pudo convencerle. Bueno, pues l, Fistn, no iba a perder el tiempo engatusndole. Le iba a obligar. Pero antes deba conocer algunas cosas sobre Arsn. Para eso le haba solicitado una cita, a la que acudi preparado para que le pusiese tibio. Despus de su encuentro, los chicos seguiran al viejo para averiguar, por de pronto, dnde viva. Y luego ya se vera. Cierto, le puso ms tibio de lo que el to Kolia se haba esperado, y lo que esta vez ech por la boca fue basura asquerosa. No importa -se repeta Fistn regresando a casa-, pronto sers t mismo al que le metern el zapatazo en los inmundos morros que tienes. Las escasas entendederas del to Kolia no alcanzaban ni a vislumbrar siquiera lo que eran Arsn y su Oficina. *** El coronel Gordyev miraba por la ventana. Por alguna razn, el mal tiempo invernal, tan sucio, haca que todas las calles pareciesen iguales, y el centro de Mosc ofreca a la vista un paisaje idntico al de la periferia, al de la carretera de Schelkovo donde viva Nastia. Vctor Alexyevich estaba viendo las mismas aceras encharcadas, la misma suciedad marrn escupida por las ruedas de los coches, los mismos abrigos y chaquetas ensombrecidos por la humedad del aguanieve. Tal vez no era as siempre sino slo ese da. El da en que l y Nastia deban hacer un esfuerzo de voluntad increble para dejar de ser ellos mismos y transformarse en criaturas repugnantes, cnicas y llenas de odio... Gordyev estaba mirando a la calle a travs del cristal de la ventana, sucio y lleno de manchas, y pensaba que ahora iba a poner entre la espada y la pared a uno de los que durante tantos aos quera, respetaba, uno de los que consideraba suyos y al que trataba como si fuera su hijo. Iba a darle un susto de muerte a un hombre que haba soportado un duro golpe y, adems, nunca haba tenido una vida fcil. Necesitaba hacerle dao, mucho dao, para poner a prueba su honradez y resistencia, su mente y su sentido del deber. Todo para obligarle a hacer algo a lo

que nunca accedera si le esgrimiese argumentos lgicos o si le rogase. l, Gordyev, volvera a mentir. Cuntas veces en un solo da? Senta que se hunda en la mentira como en arenas movedizas, que con cada nuevo paso se volvan ms profundas y voraces, le pareca que ya nunca encontrara el camino de retorno, que seguira teniendo que mentir, mentir y mentir; a su mujer, a sus compaeros, a sus superiores, a sus amigos, mentir durante todos los aos que le quedaban por vivir. Ya nunca ms podra recuperarse, sera otro hombre, inventado, artificial y falso... Gordyev oy que la puerta se abra suavemente pero no se volvi. -Me ha llamado, Vctor Alexyevich? -Te he llamado. Se gir despacio dando la espalda a la ventana, se sent pesadamente en el silln y con un aptico movimiento de mano invit a Lrtsev a tomar asiento. -Perdona que te haya hecho interrumpir el interrogatorio. -No pasa nada, de hecho ya haba terminado. -Bueno, bueno -asinti Gordyev-. Quera consultar tu opinin, ya que eres el mejor psiclogo del departamento. Nos ha ocurrido una desgracia, hijo. -Qu desgracia? -pregunt Lrtsev tenso. En su cara no se haba movido ni un msculo, estaba ptreamente quieta. Pero detrs de esa petrificacin, el coronel vea una enorme tensin interior de un hombre tan agobiado por la mala suerte que ya no tena fuerzas para manifestar cualquier emocin. -Me temo que nuestra Anastasia nos la ha jugado. Ay, Seor, perdname, cmo me atrevo a pronunciar estas palabras? Stsenka, pequea ma, cmo yo, el viejo tonto de m, he dejado que las cosas lleguen a esto? Estaba echando mis cuentas, haca cbalas, dudaba, le daba largas al asunto, esperaba que todo volviese a su cauce. Pues no, no ha vuelto. Ya s, me lo has dicho mil veces, que en nuestra vida nada pasa sin consecuencias, nada se arregla solo. Lrtsev callaba, y el coronel vio con claridad el paralizante terror que se haba instalado en sus ojos. -Hasta ayer, Anastasia tena ideas interesantes sobre el caso de Yerimina, pero esta maana me ha declarado que no vea la menor posibilidad de resolver el caso, que sus hiptesis no valan nada y no se le ocurra nada ms. Y que, en general, no se encontraba bien, por lo que haba cogido baja por enfermedad. Qu cabe deducir de todo esto? Lrtsev segua callado pero el terror que llenaba sus ojos empez a mudarse en

desesperacin. -Lo que cabe deducir -continuaba con monotona Vctor Alexyevich mirando hacia un punto alejado de Lrtsev- es que o bien ha aceptado dinero de los criminales, o bien le han dado un susto y ella se ha acobardado y se ha rendido en el acto y sin luchar. Tanto una cosa como la otra me revuelven las tripas. -Pero qu dice, Vctor Alexyevich, esto es imposible -dijo por fin Lrtsev con una voz que no era suya, que sonaba demasiado estridente, y meti la mano en el bolsillo para sacar el tabaco. Claro que es imposible -pens el coronel-. Has dicho bien. Pero el truco est en que t no te lo crees. Sabes perfectamente que le dieron un susto. Lo que dices de Anastasia es pura verdad pero al mismo tiempo mientes como un bellaco. Fjate, los numeritos que nos monta la vida! Vale, de acuerdo, ya veo que no piensas confesar nada. Te he dado una oportunidad pero la has rechazado. El miedo que te inspiran es ms fuerte que tu confianza en m. Venga, saca el cigarrillo, luego tardars media hora en encontrar el mechero, luego el mechero no se encender hasta que hagas veinticinco intentos. Adelante, tmate tiempo, ve pensando cmo convencerme de que Nastia es honrada pero dbil. Vamos, hijo, persudeme, no opondr resistencia. Yo ya me doy tanto asco que aceptara cualquier cosa. Al fin Lrtsev encendi el cigarrillo, inhal hondamente el humo y dedic unos segundos a buscar el cenicero. -Me parece que usted exagera, Vctor Alexyevich. Es el primer caso que trabaja en la calle, lleva ya un mes y medio con l, no ha conseguido resultados y es completamente natural que se sienta cansada. Porque, veamos, qu es lo que haca antes? Estar sentada en su despacho, analizar informaciones, sumar los dgitos, calcular porcentajes. Pero si nunca haba visto a un criminal en persona. En cuanto empez a trabajar como todos se dio cuenta en seguida de que sus pesquisas tericas no valan nada, que no servan para resolver asesinatos. Y se dej llevar por los nervios. Adems, quin iba a presionarla? Qu cosas tan especiales pudo haber descubierto en este asesinato? Es un asunto lapidario, la vctima era una borracha, qu falta le hace a nadie? Qu inters puede tener todo esto para la mafia? No, es absolutamente inverosmil. Nuestra Nastasia es una chica nerviosa, se impresiona con facilidad, no tiene buena salud, de modo que tal desenlace, en mi opinin, es muy lgico. No debe pensar mal de ella por eso. Esto no est nada bien, hijo, nada bien. Acaso te has olvidado de cmo pas una noche entera encerrada a solas con un asesino a sueldo, Gall, que haba ido all para matarla? O es que no sabes que hace dos meses desenmascar a un grupo peligrossimo de criminales con los que trataba a diario y que tenan en su haber una decena y media de cadveres? No, hijo de puta, no te has olvidado de nada pero sigues en tus trece, y lo entiendo. Qu remedio te toca. Tienes que convencerme de que nadie ha querido asustar a Nastasia, de que su renuncia a seguir trabajando en el

caso es una decisin enteramente voluntaria. Est bien, adelante con los faroles, dale caa. A pesar de los pesares, no descuidas tus intereses e intentas sonsacarme informaciones. Qu esperas, que me ponga a contarte qu cosas tan especiales ha descubierto en el caso de Yerimina? Ya puedes esperar sentado... -Este caso, Vctor Alexyevich, es una birria, estaba claro desde el principio. Una jovencita desequilibrada, dada a la bebida, que estaba como una chota, pudo haberse marchado de casa con quien y a donde le diera la gana, cualquiera le sigue la pista. Pero Nastia ha sobrevalorado sus capacidades, se ha aferrado a sus hiptesis retorcidas, se ha volcado con todas sus energas y, como resultado, todo lo que ha obtenido es una crisis nerviosa, y el agujero del dnut. La entiendo, cuando se trata de la primera investigacin propia, es natural que uno aspire a encontrarse con un caso embrollado, en el que ande involucrada la mafia. Pero no nos olvidemos de que, a pesar del crecimiento del crimen organizado, la mitad de asesinatos, o tal vez ms, siguen siendo asuntos de familia. Celos, venganza, dinero, envidia, conflictos familiares, en pocas palabras: simples sentimientos humanos. La mafia no tiene nada que ver ni por casualidad. Nastia no quiso aceptarlo, le apeteca un asesinato sonado, dio en inventarse hiptesis a cul ms enrevesada, y desperdici tiempo y fuerzas intentando comprobarlas. -No, Volodya, no creo que sea tan sencillo -dijo Gordyev cabeceando-. T y yo la conocemos hace aos, a Nastasia no la para un problema y nunca vuelve la cara atrs. Claro, puede dejarse llevar por los nervios, puede caer enferma pero seguir adelante. Estar murindose pero apretar los dientes y har el trabajo. No, no me lo creo. Aqu hay juego sucio, lo siento. Tenemos que actuar. Cuando se ponga bien y vuelva al trabajo, informar a mis superiores para que le abran un expediente disciplinario. Insistir en que la despidan y que no vuelva a trabajar ms en las fuerzas del orden pblico. Aunque la quiero mucho, como quiero mucho a cualquiera de vosotros, no tolerar ni la traicin ni la cobarda. Ya est, Stsenka, te he vendido viva. Veamos ahora por dnde sale nuestro Lrtsev, si quiere sangre o si se nos pone como una seda. Por supuesto, no dejar que te despidan, maldita la falta que le hace que te incoen el expediente. Ahora se dar aires de nobleza y me aconsejar trasladarte a algn puesto de segunda importancia, para alejarte del trabajo operativo. Me gustara saber qu destino querr darte. Creo que ya se siente mejor, ha comprendido qu lnea de actuacin conviene adoptar. Ahora acabar de tranquilizarle, que respire un poco antes de que le aseste la pualada trapera, y entonces... Me juego el todo por el todo. Ay, Stsenka, pequea, si supieras cunto me duele, cmo todo esto me parte el corazn. Volodka me da lstima, su hija es lo ms precioso que tiene en este mundo. Tengo que golpear en lo ms sagrado, que me parta un rayo! -Bueno, no se ponga as, Vctor Alexyevich, no se apresure a despedirla. No le rompa la vida a la chica. Lleva razn, no sirve para el trabajo operativo, tiene rodillas de cristal. Pero es incapaz de jugar sucio, se lo juro, pondra la mano en el fuego por ella. Lo mejor ser trasladarla al Estado Mayor, a la seccin de anlisis de datos, que

haga all sus queridas sumas. All cundir ms, adems, el trabajo es tranquilo, sin nervios. -No s, no s. Gordyev se levant del silln y se puso a dar lentas vueltas por el despacho. Para sus subordinados era indicio cierto de que el jefe se encontraba en el proceso de toma de una decisin difcil. Se detendra slo cuando la decisin estuviera adoptada. -Tenemos que indagar todo esto a fondo. An hay tiempo para que venza el plazo de dos meses, sera prematuro dar este asunto por concluido. Me ocupar personalmente. O lo encargar a alguien. A ti mismo, por ejemplo. Has sido el primero en trabajar en este caso, quin sabr mejor que t qu registros hay que tocar. -Faltara ms, Vctor Alexyevich. Si en el caso de Yerimina hay el menor desajuste, lo descubrir, y si no hay nada, pues qu remedio. Aunque yo por mi parte estoy seguro de que es un asesinato del montn. Gordyev mir el reloj. Desde el momento de la llegada de Lrtsev haba transcurrido media hora. El coronel haba logrado acomodarse al plazo convenido con Zherejov. Empez a decir frases vagas, sobre nada en particular, hasta que la puerta se abri bruscamente. -Vctor Alexyevich, tenemos situacin de mxima alerta. En el despacho de Pvel Vaslievich han matado al capitn Morzov! *** Cuando el coronel Lrtsev se separ del corrillo que se haba formado delante del despacho de Zherejov y se dirigi hacia la salida, los dos hombres sentados en un coche aparcado en el patio del edificio de la DGI recibieron la seal de ojo avizor!. Desde una distancia prudencial, siguieron al objeto de su vigilancia hasta la estacin de metro, se le acercaron un poco al entrar en la escalera mecnica, tomaron el mismo tren. Lrtsev baj en una estacin prxima a su casa, compr en un quiosco un paquete de tabaco, sigui caminando, entr en un pequeo jardn, se sent en un banco y encendi un cigarrillo. La tarea de los agentes que le seguan consista en averiguar si Lrtsev iba a intentar comunicarse con alguien. Durante el trayecto haba tropezado con varios transentes y pasajeros, se disculp brevemente con cada uno de ellos, y no quedaba claro si uno de aquellos encontronazos haba sido o no una contrasea. No haba realizado llamadas telefnicas, ni haba entrado en ningn local, ni haba hablado con nadie. Y ahora estaba simplemente sentado en el banco y fumaba. Los agentes de seguimiento se compraron cada uno un par de empanadillas georgianas calientes y se afanaron en masticarlas pensativamente, sin apartar la vista

de la silueta inmvil sentada en el jardincillo. *** En el cuarto quiosco contando desde la salida del metro, el comandante Lrtsev haba comprado una cajetilla de cigarrillos Davidoff, lo que era la contrasea para solicitar un contacto urgente, y se qued observando el quiosco. No tena la menor intencin de entrar en comunicacin con los que le haban hecho el chantaje. El asesinato de Morzov le haba sobrecogido, pues Anastasia haba hecho todo lo que le haban exigido y l no comprenda por qu incumplan ahora su compromiso. Por qu haban matado a Morzov? As que no eran de fiar, y todas sus promesas de devolverle a Nadia en cuanto la situacin se normalizase y pasase el peligro podan resultar una mentira. Quiz la nia estaba muerta ya. No tena derecho a esperar, necesitaba encontrarles y salvar a su hija por cuenta propia. Nada de nuevas negociaciones y ms palabrera, acababa de ver que no deba creerles. Iba a esperar al que vendra a recoger su mensaje y le hara morder el polvo. Luego seguira la cadena hasta llegar al jefe y arrancara a su hija de sus garras aunque para eso tuviese que matarle. Lrtsev miraba hacia los quioscos con atencin pero de momento all no ocurra nada digno de inters. El dependiente que le haba atendido no se haba ausentado ni por un instante, los de los otros quioscos tampoco. Supona que la contrasea serva para alertar a alguien que siempre se encontraba presente en la zona comercial, es decir, al propio dependiente, quien, por tanto, debera salir y llamar por telfono para transmitir el mensaje. En el caso de que el receptor de la contrasea no fuera el dependiente sino un cliente, a quien el dependiente simplemente deba decir que Lrtsev haba comprado un paquete de Davidoff, todo su plan se derrumbaba. Nunca llegara a detectar a ese cliente. A pesar de todo, no perda la esperanza... Sentado en el banco hmedo y helado, hecho un carmbano, observaba los quioscos y pensaba en Nadia. Cmo estara? Le daban de comer? Y si caa enferma? Sus pensamientos siguieron su propio curso, centrndose en los chantajistas, que haban reunido prcticamente toda la informacin imaginable sobre la nia: cundo y adonde iba, cundo y de qu enfermaba, qu notas le ponan en el colegio, quines eran sus amigos. Haban tenido a Nadia bajo vigilancia permanente pero los datos de que disponan no eran la clase de datos que se obtienen mediante un simple seguimiento. Se hubiese dicho que se los haban proporcionado tanto los maestros como los mdicos de la clnica del barrio y los padres de sus amigas. Aunque Lrtsev se daba cuenta de que era sencillamente imposible. Cmo los haban conseguido? De repente se puso tenso. Aquella mujer de all. La cuarentona de complexin recia, con algunos kilos de ms, de cara ordinaria, indumentaria modesta y algo desaliada, pelo rubio oscuro lacio, con algunas canas, recogido en una coleta con

una simple goma de oficina. En el ltimo ao y medio la haba visto en cada reunin de padres de alumnos. Cuando muri su mujer, Lrtsev cambi a la hija de colegio, eligiendo el que estaba ms cerca de casa para evitarle tener que cruzar la calle demasiadas veces. Antes era Natasa la que la llevaba al colegio y luego iba a buscarla, por lo que podan permitirse el lujo de matricularla en uno con enseanza intensiva de francs. Ahora las prioridades de Lrtsev eran otras, lo que importaba era que estuviera cerca de casa, y desde haca un ao y medio la nia iba a un colegio normal, que estaba a tan slo diez minutos andando y en el camino slo haba un cruce. Acuda a las reuniones de padres de alumnos cumplidamente pero se abstena de trabar amistades, aunque se preocup de conocer a los padres de las amigas de Nadia. Fijarse en las caras que vea en aquellas reuniones le pareca absurdo porque, primero, no todos los padres crean necesario asistir, segundo, porque a veces acudan las madres, a veces los padres, a veces los abuelos. Las reuniones se celebraban trimestralmente, y en cada ocasin Volodya se encontraba con rostros nuevos. Excepto esa mujer... Haba estado presente en cada reunin. Y en cada reunin tom notas. En esto era totalmente diferente de los dems, que no disimulaban su aburrimiento, puesto que ya lo saban todo sobre sus hijos, y se pasaban el tiempo cuchicheando, criticando las palabras de la maestra monitora, algunas mujeres hacan calceta ocultando los ovillos de lana en los cajones de los pupitres; los padres, por lo comn, lean un peridico o algn thriller, que sostenan sobre las rodillas. Esa mujer era la nica que escuchaba con atencin. Al final, Lrtsev capt y formul su confusa impresin: todos los dems padres slo cubran el expediente mientras que ella iba all a trabajar. Cuanto ms pensaba en ella, ms detalles extraos acudan a su mente. Ha llegado tarde a la reunin y, al entrar en el aula, no va al fondo, donde hay un pupitre vaco, sino que se sienta all mismo, junto a la puerta, al lado de esa mujer. Como siempre, est tomando notas pero en cuanto Lrtsev se acomoda a su lado, cierra el bloc... En aquel momento, el hombre sonri para sus adentros pensando que a lo mejor se aburra igual que los dems, pero que se haba inventado algo que hacer y tal vez escriba cartas o, por qu no, poemas. Por eso haba ocultado sus apuntes... La maestra monitora informa a los padres sobre los resultados del examen estatal de lengua rusa. -Les apetece ver si sus hijos saben escribir correctamente? -pregunta la seorita levantndose para entregar las libretas a los padres. La mujer tiene un ataque sbito de tos, aprieta contra los labios un pauelo y abandona el aula...

Terminada la reunin, todos los padres se agolpan delante de la mesa de la monitora para abonar el importe de los desayunos. Todos menos esa mujer, que sin prdida de tiempo se dirige a la puerta... Sale del colegio despus de asistir a la reunin y al doblar la esquina ve a la mujer, que sube en un coche y ocupa el asiento de conductor. VAZ-99 de color asfalto mojado, de potentes faros antiniebla halgenos, neumticos Michelin y cara tapicera de ante natural. Toma! -se dice en aquel momento Lrtsev-, parece tan poquita cosa y mira qu cochazo tan fardn... Se fija un poco ms y ve que en el asiento de atrs lleva una mochila enorme, botas y chaqueta de cazador, y una cartuchera... Lrtsev se reproch el no haberle prestado atencin antes. Claro, casi toda la informacin sobre Nadia provena de aquellas pueteras reuniones. Nadia, que se haba sentido mal durante la segunda hora, fue citada como ejemplo cuando se les record a los padres que era imprescindible darles a los nios un buen desayuno. Tambin mencionaron a Nadia al pedir a los padres que no dejaran que sus nios trajesen juguetes al colegio porque esos juguetes solan ser muy caros y no estaban al alcance de cualquiera, lo cual a menudo generaba conflictos. No hace mucho, Nadia Lrtseva ha estado a punto de pelearse en clase con Rita Biriukova, porque Rita haba trado al colegio una mueca Barbie, se la dej a Nadia para que jugara con ella y cuando quiso recuperarla Nadia fue incapaz de separarse de aquel maravilloso juguete. De Nadia hablaron al exigir a los padres que de ninguna de las maneras mandasen al colegio a los hijos si no se encontraban bien, ya que podan ser portadores de alguna infeccin. Ay, ojal se hubiera fijado antes en todos estos detalles! Se levant del banco de un salto y a paso rpido se encamin hacia el metro. Baj en la tercera parada, hizo transbordo, lleg hasta Universidad, la estacin ms prxima a la sede de la Sociedad de Cazadores y Pescadores de Mosc. Cuando, en cumplimiento de su solicitud, delante de l colocaron una treintena de fichas de mujeres cazadoras, con fotos y domicilios, no tard en reconocer aquella cara, memoriz en un instante la direccin y el nombre, recogi las fichas y se las devolvi a la empleada de la sociedad sin molestarse en tomar notas. -Ha encontrado lo que buscaba? -le pregunt guardando las fichas en la caja fuerte. -Lo he encontrado, gracias. Resumiendo: Dajn Natalia Yevgunievna, avenida Lenin, 19, apartamento 84.

CAPTULO 15
-Quieto, Csar ! -dijo una voz autoritaria al otro lado de la puerta cuando Lrtsev

llam. Se oyeron unos pasos y la puerta se abri de par en par. En el umbral estaba aquella misma mujer. -Hola, buenas tardes, me reconoce? Nos hemos visto en las reuniones de padres del colegio nmero 64. Se acuerda de m? Soy el padre de Nadia Lrtseva. La mujer profiri un gemido, se tambale y tuvo que apoyarse en la puerta. -Querr decir su padrastro, no? -precis ella. -No, no, soy su padre. Por qu dice que soy su padrastro? -Pero cmo es posible... -parpade perpleja-. Yo crea que el padre de Nadia... -Qu es lo que crea? -inquiri Lrtsev con dureza, entrando en el recibidor y cerrando detrs de s la puerta. La mujer prorrumpi en sollozos. -Perdneme, por amor de Dios, perdneme, saba que esto no iba a acabar bien, lo presenta... todo ese dinero... lo presenta. Los sollozos interrumpan continuamente su balbuceo inconexo mientras coga un frasco de valocordn, disolva unas gotas del clsico remedio contra la taquicardia en un vaso de agua y se lo beba con tragos espasmdicos. No obstante, al final Lrtsev pudo ordenar sus palabras sueltas en algo semejante a un relato. El ao anterior, un hombre se le acerc para pedirle que asistiera a las reuniones de padres del colegio nmero 64, en concreto, de la clase donde estudiaba Nadia Lrtseva. Dijo ser el padre de Nadia y que se haba separado de la mujer a las malas, hubo un escndalo bestial, la ex no quera ni or hablar de l y no le dejaba ver a la nia. Pero tena tantas ganas de saber al menos algo de su hija, de cmo le iba en el colegio, cmo se portaba, qu problemas tena, cmo andaba de salud. Pareca tan sincero, un padre tan devoto y tan dolido, que fue imposible decirle que no. Y menos cuando le ofreci una buena remuneracin por aquel servicio nada complicado. -Quin es? -pregunt Lrtsev. -No lo s -respondi Natalia Yevgunievna, y se ech a llorar de nuevo. -Cmo ha dado con usted? -Estbamos haciendo cola en una tienda. Haba mucha gente, empezamos a charlar, me explic sus problemas familiares... Y nada ms. No he vuelto a verle. Me llama por telfono. -Y cmo le paga? -Deja el sobre con el dinero en mi buzn al da siguiente de cada reunin. Por la

noche, despus de la reunin, me llama, le cuento todo aquello de lo que me he enterado y al da siguiente el sobre est en el buzn. Tiene que entenderme -solloz Dajn-, soy cazadora, y cazar cuesta muchsimo dinero. Necesito un coche para llevar el equipo, necesito armas, municiones, licencias... No puedo prescindir de la caza, me morira. He nacido en Siberia, en una reserva natural, mi padre era montero, me acostumbr a la caza desde que llevaba paales. Si me la quitan, me asfixiar aqu en la ciudad. Dajn se justificaba, se llevaba cada dos por tres la mano al corazn, tomaba medicinas, sollozaba y moqueaba. Estaban sentados en un saln espacioso pero poco acogedor, lleno de muebles dispares, obviamente comprados en momentos distintos y al azar, y ajenos a cualquier unidad de propsito o de estilo. Todas las paredes del gran piso de tres habitaciones estaban cubiertas de trofeos de caza y armas. En el umbral de la puerta que comunicaba el saln con el recibidor, yaca majestuoso el enorme doberman de pursima sangre llamado Csar . -Trate de tranquilizarse, Natalia Yevgunievna -le dijo Lrtsev suavizando la voz-. Para empezar, vamos a intentar recordar todo cuanto sabe sobre ese hombre. No tenga prisa, tmese el tiempo que necesite para pensar. -Qu inters tiene por aquel individuo? -pregunt Dajn con repentina suspicacia. -Ver, Natalia Yevgunievna, han secuestrado a mi hija y l es quien ha organizado el secuestro. -Qu dice?! -Dajn volvi a agarrarse del corazn-. Dios mo, qu horror, qu horror -pla hundiendo la cabeza entre las manos y balancendose en la silla-. Toda la culpa es ma, tonta de m, cmo pude ser tan confiada, me dej seducir por la pasta, le cre al canalla ese... Y vuelta a empezar: sollozos, medicinas, agua, palabras de arrepentimiento, los golpes en el pecho. Lrtsev senta una profunda pena por esa mujer, ya nada joven, a la que las luces de una gran ciudad al principio haban atrado como a una mariposa tonta y luego la quemaron. Una chica criada en una reserva natural siberiana haba empezado a sofocarse en la inmensa ciudad de piedra, llena de humo y suciedad, y durante todos esos aos la caza haba sido su nica evasin, el sorbo de frescor y pureza de la naturaleza. *** Para ir a casa de Dajn, Lrtsev haba cogido el metro en Universidad y cuando hizo el transbordo a la lnea Circular, los agentes de seguimiento le perdieron. Era la hora punta, las muchedumbres se arremolinaban, se empujaban, les cerraban el paso, se agolpaban delante de las numerosas paradas de venta de libros y prensa que proliferaban en los tneles y pasadizos. -Volvamos de prisa a la Sociedad de Cazadores -orden el ms bajito y de ms edad.

Su compaero, un muchacho moreno y simptico, maniobr con agilidad y se incorpor al torrente de gente que le vena de frente en direccin opuesta, cuidando de abrir paso al agente de ms edad. La jornada laboral haba terminado, la empleada de la Sociedad de Cazadores que haba atendido a Lrtsev se haba ido a casa. Los agentes le pidieron su direccin al guardia, avisaron del patinazo a Zherejov en Petrovka y se marcharon zumbando a Kntsevo. Les cost Dios y ayuda convencer a la mujer de que subiera en el coche para regresar a su lugar de trabajo. Ella, sin ocultar su enojo, abri la caja fuerte y tir las fichas sobre la mesa. Haba hecho planes concretos para esa noche y esos extraos policas, que andaban persiguindose unos a otros, no le merecan otra reaccin que una ira sorda. -A quin buscaba? -pregunt el muchacho alto educadamente mientras ojeaba las fichas con las fotos de las cazadoras. -No lo s. No tom notas. Examin las fichas y eso fue todo. -Por favor, haga memoria, tal vez mir una ficha ms tiempo que otras, tal vez le pregunt algo o tuvo alguna duda. Cualquier detalle puede ser importante para nosotros. -No hubo nada de eso. Simplemente estudi todas las fichas con atencin, dio las gracias y se march. -Entonces, puede ser que no haya encontrado lo que buscaba? Qu impresin le dio? -Se lo pregunt y me dijo que s, que lo haba encontrado. Piensan tenerme aqu mucho tiempo todava? -Nos iremos en seguida, slo vamos a anotar las direcciones. Oye -dijo de pronto el muchacho al agente mayor-, fjate, la mayor parte de esas mujeres trabajan aqu mismo, en la sociedad. Si Lrtsev no se ha quedado aqu para hablar con una de ellas, significa que la que le interesa es slo socia. Mujeres que trabajan en otros sitios hay pocas. -Ya es algo -se alegr el agente mayor-. Buen chico, la cabeza te carbura. De prisa, vamos a hacer una lista de las direcciones, planeamos el recorrido y le pedimos refuerzos a Zherejov. La primera direccin, segn su plan, era un piso en la calle Domoddovo, la segunda, en la Lubln, con lo que habran cubierto la parte sur de Mosc, para luego avanzar, pasando por el centro, primero hacia oriente y luego al norte. Las seas de Natalia Yevgunievna Dajn -un piso en la avenida Lenin- ocupaban el tercer puesto de su plan de visitas. Eran las 19.40 horas. ***

Hacia las siete de la tarde, Serguey Alexndrovich Grdov reconoci al fin que las cosas estaban muy mal. Cuando, alrededor de las dos y media, se despidi de Arsn y, sentado en el bar, intent ordenar ms o menos las ideas, tuvo una sbita revelacin. Todo aquello era un malentendido! Arsn haba mencionado a Nikiforchuk, y Grdov se asust tanto que perdi toda capacidad de razonar y, sobre todo, de oponer resistencia a Arsn. Pero ahora, al repasar los detalles de la conversacin, record que ste le haba echado en cara sus excesivas iniciativas. A qu se refera? El, Grdov, no se haba permitido actuar por iniciativa propia. Se trataba de un error, de un error fastidioso, que deba ser rectificado, despus de que Arsn retomase el contrato y acabase con el asunto. Tena que hablarle con toda urgencia. Serguey Alexndrovich sali del bar rpidamente, se meti en el coche y fue a casa. Desde all llam varias veces a cierto nmero y se puso a esperar la llamada de retorno, para convenir el lugar y la hora de la cita. Sin embargo, la llamada nunca se produjo. Repiti el intento pero el resultado fue el mismo. Grdov empez a ponerse nervioso, telefone a un amigo del Ministerio del Interior para pedirle que averiguara el nombre del abonado del nmero que le interesaba. La respuesta no se hizo esperar y fue desconcertante: el nmero en cuestin no estaba asignado a nadie y figuraba en la lista de nmeros disponibles desde haca cinco aos. Haba otra va, la misma que le haba conducido hacia Arsn inicialmente. Serguey Alexndrovich llam al hombre que le facilit su primer contacto con la Oficina. -Piotr Nikolyevich, soy Grdov -dijo de prisa-. Dgame cmo puedo encontrar a su amigo rpidamente. -Grdov? -pregunt una voz con un tono bajo y lleno de perplejidad-. No me acuerdo. Quin le ha dado mi telfono? -Pero qu dice, Piotr Nikolyevich, le llam hace dos meses y me dio el nmero de un hombre que iba a ayudarme a resolver cierto asuntillo delicado. Ahora me urge hablar con ese caballero. -No s de qu me est hablando. Tal vez se ha equivocado de nmero. Grdov no poda ni sospechar que Arsn, precavido y astuto, haba llamado a Piotr Nikolyevich nada ms terminar de hablar con l y le haba dicho: -Si su protegido se atreve a buscarme, explquele que es un error por su parte. Horrorizado, Serguey Alexndrovich pens que todo estaba perdido. No encontrara a Arsn. Nunca. Le quedaba una ltima esperanza. Esta ltima esperanza era Fistn. *** Seriozha Grdov haba crecido como un nio mimado y agasajado. Le causaba

profundo sufrimiento el que todos sus amigos tuvieran padres permanentes, mientras que el suyo era algo as como un turista; y aun as cada vez que se produca una de sus raras visitas, la madre enviaba al nio a jugar en el patio. El padre siempre llegaba cargado de regalos, juguetes y golosinas, la madre le amaba con locura y no dejaba de repetir: Nuestro pap es el mejor, lo que ocurre es que simplemente tiene otra mujer y dos hijos a los que, como hombre honrado que es, no puede abandonar. El padre, a su vez, no dejaba de repetirle a Seriozha: Hijo, si algo sucediese, siempre te ayudara, no te abandonar en la adversidad, cuenta conmigo, t y mam sois mis seres ms queridos. Con frecuencia, Seriozha haca las tpicas travesuras de nio o adolescente pero nunca fue castigado por ellas, todo lo contrario, pap y mam, sintindose culpables ante el hijo por no poder ofrecerle una familia normal, se encargaban de reparar los daos y jams le rean sino que se hubiese dicho que hasta le compadecan. Con los aos, Seriozha desarroll una total incapacidad y desgana de pensar en las consecuencias de sus actos, de anticipar siquiera el futuro ms inmediato. Lo haca todo como mejor le pareca, concediendo a los padres el honroso deber de enmendar sus acciones precipitadas y, en ocasiones, temerarias. El resultado fue lo que los psiclogos llaman disociacin afectiva del pensamiento. En situaciones de estrs, el cerebro le fallaba a Seriozha, el chico no consegua razonar con lucidez y comenzaba a desbarrar, de obra y de palabra. Lo malo era que el menor cambio de situacin que requiriese atencin, reflexin, reaccin y toma de decisin poda causarle el estrs. La menor tensin psicolgica le resultaba inaguantable. Despus de que Serguey cumpli el servicio militar, pap le apa la admisin en el Instituto de Relaciones Internacionales. En el IRI estudiaban principalmente hijos de altos dignatarios, que tenan suficientes influencias para matricular a sus vstagos en seguida despus de cursar los estudios secundarios, por lo que estudiantes que hubiesen hecho el servicio militar haba pocos. stos llamaban la atencin con su madurez, conocimiento de la vida cuartelera, chistes subidos de color, conversaciones sobre mujeres y borracheras, y unos modales adquiridos en su poca de abuelos. Todo el mundo buscaba su atencin, les respetaba, les haca caso. En su entorno ms inmediato, Serguey destac particularmente a Arkady Nikiforchuk porque no se le pareca en nada. Arkady, hijo de un diplomtico, se haba criado en el extranjero, su infancia haba transcurrido entre libros, un piano de cola y el aprendizaje de idiomas. Haba crecido tratando casi exclusivamente con su madre y cocindose en el escaso jugo de la reducida colonia sovitica. Termin el colegio en Mosc y en seguida fue admitido en el instituto. Al descubrir la libertad de la vida estudiantil, Arkady se encontr influido en todo y para todo por Grdov, y se desmelen por completo. Sus padres volvieron a marcharse al extranjero, donde permaneceran varios aos todava, dejando a la disposicin del hijo el piso y proveyndole regularmente de dinero y modelitos de ltima moda. Despus de lo ocurrido en el bosque, Grdov y Nikiforchuk resolvieron sin apuros el problema de pagos al marido de la vctima vendiendo algn que otro trasto de los

que los padres le enviaban a Arkady. Sin embargo, Grdov, que no tena posibilidad de pedir dinero a la madre, no quera contraer una deuda eterna con su compinche rico. La idea de quitarse de encima al insaciable chantajista fue suya. Conoca a Tmara Yerimina y no le cost nada convencer a Vitaly Luchnikov, tras pagarle la cuota de turno, de que les acompaara a tomarse un trago y a charlar un rato a casa de una potranca muy ardiente. En poco tiempo emborracharon a Tmara hasta la inconsciencia y la metieron en la cama. Luchnikov les dio ms trabajo pero al final lograron llevarlo a l tambin hasta el lecho de Tmara. Turnndose, le cosieron a cuchilladas utilizando el cuchillo de cocina. Luego se sentaron en la cocina y esperaron a que Tmara volviese en s. Nikiforchuk estaba inquieto, se remova en su asiento como un azogado, quera marcharse cuanto antes pero Serguey emple su autoridad para explicarle lo imprescindible que era esperar a que Tmara descubriese el cadver y montarle una escena para persuadirla de que haba sido ella la que, borracha perdida, haba matado al chaval. Si no lo hacan, cualquiera saba en qu ira a parar todo aquello. -No podemos dejar la situacin descontrolada -pontificaba con aire de suficiencia Grdov, sirvindose patatas y cortando otra rebanada de pan. El asesinato que acababan de cometer no le haba quitado apetito. Ni siquiera prest atencin a la hija de tres aos de Tmara, Vica, que jugaba quietamente debajo de la mesa, refunfuando a propsito de sus problemas de nia. Tuvieron que esperar un rato largo. Al final, desde la habitacin llegaron sonidos, al principio confusos pero que pronto se transformaron en aullidos animales. En el umbral de la cocina apareci Tmara, verde de terror y con las manos ensangrentadas. La sangre goteaba de sus dedos y ella, mirando con perplejidad su mano, la restreg con un movimiento como suspendido en el tiempo contra la blanca pared estucada. El espectculo fue tan monstruoso que Arkady apenas pudo reprimir las ganas de vomitar. No quera quedar mal ante su mejor amigo y, para dar pruebas de dominio de s mismo, cogi del aparador una tiza verde de sastre y dibuj una clave de sol sobre las rayas de sangre que haban quedado en la pared. En aquel momento su ocurrencia le pareci graciosa e inslita, y se ri con satisfaccin. Ya poda estar orgulloso de s. A continuacin todo sucedi tal como Serguey haba pensado. Gritando: Qu has hecho, zorra, le has matado!, salieron disparados al rellano para atraer la atencin de los vecinos y crear, segn la expresin de Grdov, un estado de opinin. Lleg la polica, los jvenes prestaron declaracin, y slo entonces Arkady cay en la cuenta: -Han tomado nota de nuestras direcciones y del instituto. Y si se les ocurre mandar algn papel diciendo que acostumbramos a entretenernos con alcohlicas asesinas? Nos expulsarn en menos de lo que se dice. Era algo que Grdov no haba tenido en consideracin. Pero no se asust en exceso.

Tena a pap, que en ltimo caso les sacara del apuro. Serguey empez por contarle a pap la misma historia que a los funcionarios de polica. Pero Alexandr Alexyevich Popov conoca a su hijo demasiado bien para tragarse el cuento. -Lo habis hecho vosotros? -pregunt sin ambages. -Equilicu. Cmo lo has adivinado? -respondi Serguey mirndole a los ojos desafiante. Haba perdido todo escrpulo y la continua impunidad de que disfrutaba en el pasado le haba liberado del ltimo vestigio del miedo a la ira paterna. El padre le explic a su hijo con frases llenas de sentido, expresivas a la vez que muy concretas, que estaba equivocado y que haba cometido una fechora gorda. Sin embargo, prometi ayudarle. Y le ayud. Despus de terminar la carrera, los caminos de Serguey Grdov y Arkady Nikiforchuk se separaron. Alexandr Alexyevich haba ascendido en el escalafn del partido y logr que a su hijo le ofrecieran un puesto en el Comit Municipal de Mosc del PCUS. Las esperanzas de Serguey de conseguir trabajo en el extranjero no prosperaron porque le daba pereza aprender idiomas raros, mientras que el ingls que llevaba chapurreando desde el colegio y un francs macarrnico que mal que bien haba asimilado en las aulas del IRI no le permitan contar con ninguna perspectiva real. Serguey se content con aceptar el puesto del comit y, sin prisas, se dedic a construir su carrera en el partido. Al llegar la perestroika ya contaba con numerosas relaciones tiles y haba inventado un modo fcil de ganar divisas, al organizar en Pars un grupo de literatos y traductores jvenes y hambrientos, a los que suministraba materia prima para su tratamiento literario y creacin de estridentes thrillers . Despus del fallido golpe de estado de 1991, cuando un partido muri definitivamente y en su lugar empezaron a salir como hongos nuevos partidos y partiditos en grandes cantidades, Serguey Alexndrovich, afianzado sobre una buena base de pecunio convertible, se dedic con entusiasmo a escribir una nueva pgina de su vida. Y entonces se cruz en su camino, tras muchos aos de ausencia, Nikiforchuk... Arkady haba vivido los dieciocho aos que haban transcurrido desde que termin la carrera de una forma muy diferente. En el ltimo curso se cas con una estudiante del mismo instituto, una morena bajita y delgadita, de pechos pequeos y seductores, y grandes ambiciones, hija de muy buena familia y dotada de muy mal genio. Despus del incidente en el bosque, el joven evitaba instintivamente a mujeres de aspecto tpicamente ruso -robustas, de pelo claro, ojos grises y cara redonda-, le resultaba simplemente insufrible la sola idea de tocarlas, sin hablar ya de acostarse con ellas. El propio Arkady -alto, elegante, de cara guapa y dulce- atraa

a las chicas, pero de todas las pretendientes escogi a la que menos se pareca a aquella belleza rusa, Lena Luchnikova. Nikiforchuk, quien desde pequeo estaba acostumbrado a aprender idiomas extranjeros, en el instituto estudi holands, lo que uno o dos aos ms tarde le ayud a ser destinado a los Pases Bajos en calidad de representante de uno de los grupos del Ministerio de Comercio Exterior. La mujer estaba encantada. Todo sala tal como se lo haba imaginado cuando decidi casarse con Arkady. Tuvieron una nia. Pero la carrera de Arkady, que haba arrancado con tantos bros, de repente se encall. Se emborrachaba, se dejaba llevar por el abatimiento, escuchaba msica triste y reflexionaba sobre el sentido de la vida, la culpabilidad y paparruchas similares. La mujer empez a preocuparse, pretenda convertirle en diplomtico y consideraba que el chico deba currrselo complaciendo a la gente pertinente y frecuentando recepciones; l, en cambio, no haca ms que mamarrachadas. Luego, en una recepcin de altsimos vuelos, Nikiforchuk agarr una melopea de aupa, hizo gansadas y dijo despropsitos; en resumen, se comport de forma improcedente. Sus encendidos y beodos discursos se centraron en un tema principal: nosotros, los aqu presentes, tan ahtos y boyantes, afectamos que todo va de la mejor de las maneras cuando en realidad cada uno de nosotros ha llegado hasta donde est pisando cadveres y no hay ninguno libre de pecado. En veinticuatro horas le organizaron el regreso a Mosc. Le cancelaron el visado de salida del pas y ya poda decir adis a los viajes al extranjero, por lo que la mujer, sin pensrselo dos veces, cogi a la hija y todo lo que haban comprado mientras vivan juntos y abandon tranquilamente el nido conyugal. Corra el ao 1977. Hacia 1980, las borracheras de Arkady le merecieron el despido del Ministerio de Comercio Exterior, y a partir de entonces subsista haciendo traducciones para la editorial Progreso (que publicaba obras de propaganda sovitica para su difusin en el extranjero). Cuando, en 1981, sus padres regresaron del extranjero para quedarse definitivamente en Rusia, su vida se volvi del todo insufrible. No haba sabido ganar dinero para comprarse un piso propio, por lo que estaba obligado a escuchar cada da los lamentos y reprimendas paternas. Aguant todo lo que pudo, luego se cas con una camarera y se march a vivir con ella. En todos esos aos slo haba visto a su amigo del alma, Serguey Grdov, una vez, en 1983, durante la reunin de la promocin del setenta y tres, donde charlaron un rato e intercambiaron telfonos, tras lo cual Arkady titube y, discretamente, abandon la fiesta. No tena nada de qu presumir. A medida que en Rusia fueron apareciendo empresas mixtas, la situacin de Arkady mejor un poco, pues empezaron a llamarle para servicios de intrprete en diversas negociaciones, tanto las serias como las que no lo eran tanto. En 1991, una vez ms, le pidieron que atendiera a un empresario holands durante su estancia en el pas. Nada ms llegar, el holands le ech el ojo a una secretaria muy guapa llamada Vica, que serva caf y licores, y al concluir la parte oficial, la invit a cenar. Tambin invit a Arkady, ya que sin su ayuda no iba a poder entenderse con la chica. En el restaurante todos cogieron trompas monumentales y

despus el extranjero los llev a su hotel, donde ocupaba una suite de dos habitaciones. Mientras ste se daba un revolcn con Vica, Nikiforchuk descabez un sueecito en el sof de la habitacin de al lado. El holands sali de la alcoba con una sonrisa de cansancio en el rostro y le ofreci a Arkady las sobras de la mesa del gran seor. La muchacha era increblemente atractiva y Arkady, maldiciendo para sus adentros su propia debilidad y luchando con la repugnancia que se inspiraba a s mismo, acept la proposicin. Vica le evocaba a alguien vagamente, y le pregunt su apellido esperando recordar dnde pudo haber tropezado con ella. Al or el nombre de Yerimina se estremeci y sinti que se le encoga el corazn, pero en seguida se consol pensando que era un apellido comn y corriente y que se trataba de mera coincidencia. Pero superar el inters enfermizo que senta por Vica no fue nada fcil, por lo que Arkady se brind a acompaarla a casa, subi a su piso y se qued all hasta el amanecer. A mitad de la noche, la joven despert con sudores fros, chillando y llorando; baj de la cama de un salto, llen un vaso de agua, se lo bebi de un trago y le cont a Nikiforchuk el sueo recurrente que tanto la asustaba. Luego comenz a sollozar, a sacudirse en espasmos histricos, y a vomitar. Mientras, Arkady le enjugaba las lgrimas y pensaba horrorizado que Grdov y l tenan la culpa de haberle estropeado la vida y haber trastornado la mente a la muchacha. Le invadan una compasin torturadora por Vica y una vergenza no menos dolorosa. Tras veinte aos de remordimientos, aqulla fue la gota que colm el vaso. A la maana siguiente llam a Grdov y empez a desvariar: le dijo que su deber era ayudar a Vica, que eran culpables de haberle roto la vida, que haban cometido un pecado gravsimo. Grdov consigui tranquilizar por un tiempo al viejo compaero. -Valiente ayudante ests t hecho -le objet Serguey Alexndrovich cariosamente-, si no puedes pasar ni un da sin darle al frasco. Primero, vamos a ponerte en orden a ti y luego ya pensaremos qu podemos hacer por la chica. Te llevar a ver a mi mdico, te coser una ampolla de aquellas que si se te ocurre beber una gota de alcohol, la palmas. Sabes a qu me refiero? Ese tratamiento que se est haciendo tan popular. Cuando te desintoxiques, tomaremos alguna decisin. Durante un tiempo, sus razones surtan efecto pero luego a Arkady le dio por llamar a Grdov por las noches, cada vez ms a menudo, para exponerle sus delirantes ideas de quitarse de en medio y dejar escrita una carta de arrepentimiento, o ir a confesarse con un sacerdote, o contrselo todo a Vica e implorar su perdn. Grdov comprendi que Nikiforchuk se estaba volviendo peligroso. La decisin que adopt Serguey Alexndrovich fue, como siempre, drstica y brutal. *** -Bueno, cmo est? -pregunt Arsn en voz baja, estremecindose frioleramente y soplando sobre las ateridas manos para calentarlas.

La habitacin estaba sumida en tinieblas, el electrocardigrafo zumbaba suavemente y sus plumillas trazaban lneas enigmticas en las que estaba encriptada la respuesta a la pregunta. -De momento no est mal -contest el mdico desprendiendo los sensores del cuerpo de la nia y guardando el aparato en el maletn-. El pulso est bien; los tonos cardacos, limpios. -Seguir mucho tiempo as? -inquiri Arsn. -Cmo se lo dira... -titube el mdico dubitativo-. Dgame qu quiere y le explicar cmo conseguirlo. Mir a Arsn a la cara con gesto servicial, para lo cual tuvo que inclinar fuertemente la cabeza, ya que el viejo era mucho ms bajito que l. -No se esfuerce por complacerme -contest Arsn desabridamente-. Usted es mdico, tiene que decirme con la mxima claridad cunto tiempo podemos seguir administrndole el frmaco a la nia sin poner en peligro su salud. Dme el plazo lmite y tomar la decisin oportuna. -Ver usted... -vacil el mdico. Tena muchas ganas de agradar a Arsn y trataba de adivinar la respuesta que ste deseaba or. -As en general... Todo depende del estado de la actividad cardaca... En realidad, habra que saber si su salud es buena, si ha soportado recientemente alguna enfermedad grave. -No se vaya por las ramas -se enfad Arsn-. Me resulta mucho ms fcil colaborar con su mujer. Siempre valora con precisin tanto la situacin como sus propias posibilidades y no tiene miedo a defender sus opiniones. Usted trabaja para m como especialista y debe tener criterio propio. Si pudiera resolver los problemas mdicos yo solo, no le pagara el dineral que me cuestan sus servicios. As que haga el favor de ganarse su sueldo. Por ejemplo, acaba de ponerle una inyeccin. Cunto tiempo durarn los efectos? -Doce horas. -De manera que maana a las ocho de la maana habr que poner otra? -Bueno... En principio, s. -Qu significa en principio? -Empieza a ser arriesgado. Una nueva dosis puede matarla. Ya no despertara. -Vaya, por fin hay algo de claridad -rezong Arsn-. Pero tambin puede suceder que un pinchazo ms no le haga dao, verdad?

-Desde luego. Ya le he dicho que depende de su estado de salud, del corazn... -Bien, pues la situacin se presenta de este modo -resumi Arsn-: maana por la maana, usted examina a la nia y me comunica si es posible administrarle otra inyeccin. Si es posible, se la administra. Si no, yo decidir si la despertamos o si seguimos con el tratamiento. Por la maana dispondr de informacin suficiente para adoptar la decisin. -Pero se da cuenta de que despus de la inyeccin de maana la nia puede... -el mdico se cort y trag saliva convulsivamente. Arsn levant un poco la cabeza y fij sus ojos, pequeos y muy plidos, en la cara del mdico. La pausa se prolongaba y el silencio fue mucho ms expresivo y amenazador que las palabras ms duras y denigrantes. Al final, el brillo colrico de sus ojos se apag y la cara del viejo recobr su aspecto anodino y corriente. -Cmo se encuentra el emperador? -pregunt casi alegremente, estudiando el horario de trenes de cercanas que haba extrado del bolsillo. -Csar? Est fenomenal. Come por dos, da la lata con sus caprichos por tres, y en lo que respecta a la mala baba, la que tiene alcanzara para diez chuchos. En la voz del mdico reson un alivio indisimulado. No slo quera agradar a Arsn, tambin le tena un miedo cerval. -No le preguntar por su hijo, estoy al tanto de sus asuntos. La esposa sigue con buena salud? -Gracias, estamos bien todos. -Aqu hace fresquito -observ Arsn estremecindose otra vez de fro-. No se nos va a resfriar la nia? -Est bien abrigada. Por lo dems, conviene mantener el ambiente fresco. En una habitacin demasiado caldeada, el sueo inducido por psicotrpicos se soporta peor -aclar el mdico competentemente-. Como ve, aqu slo hay un radiador, y es ms que suficiente. En cambio, en la habitacin de al lado, donde estn sus chicos, hace mucho ms calor. All hay dos radiadores y, adems, tienen enchufado el infiernillo constantemente, estn todo el tiempo hirviendo el agua para el t. -Est bien, amigo mo, tengo que irme. -Arsn acababa de elegir el tren y tena prisa-. Maana a las ocho examinar a la nia, espero su llamada a las ocho y cuarto. Si decido no continuar con las inyecciones, les dir a los guardias que la lleven a la ciudad y que la dejen en el jardn, ellos saben cul. -Y si...? -pregunt el mdico acobardado. -Entonces, le pondr la inyeccin. Y qutese de la cabeza todas esas tonteras que le preocupan.

Arsn sali de la habitacin, baj del porche y pis la nieve fresca, que cruji bajo sus pies. All, en el campo, el invierno haba llegado de veras, la nieve no se derreta nada ms pisarla los viandantes y las ruedas, sino que se extenda como un manto de azcar blanco y slido. El viejo saba que, desde el campamento de pioneros, el campamento infantil, abandonado en invierno, hasta el apeadero se tardaba exactamente veintitrs minutos caminando a paso normal. Haba emprendido el camino justo veintitrs minutos antes de la llegada del tren para no permanecer ni un segundo esperando en el andn, para no dar la nota sin necesidad. Como siempre, la conversacin con el mdico le dej la sensacin de cierta leve aprensin. El hombre, diligente pero tambin pacato y servil, aunque sin lugar a dudas leal, a Arsn le gustaba mucho menos que su mujer. sta s que era un autntico hallazgo. Realmente vala su peso en oro. No obstante, no poda prescindir del mdico, tena que atarle corto pero sin espantarle. Le haba resultado til a la hora de decidir qu hacer con la nia. Arsn se daba perfecta cuenta de que soltar a Nadia sera peligroso, ya tena uso de razn y poda ayudar a detectar alguna pista que condujese hacia l. Pero al mismo tiempo devolverla era preciso para mantener la influencia que tena sobre Lrtsev y, recientemente, sobre Kamnskaya. La idea de drogar a la nia resolva el problema de la mejor manera: no vea nada, no oa nada, por lo que se la podra dejar marchar sin correr el menor riesgo, y al mismo tiempo el desobediente de su pap comprendera que, si no se comportaba, la prxima vez la suerte de la nia sera distinta. La experiencia demostraba que las cosas nunca llegaban hasta el punto de necesitar recurrir a esa prxima vez; un padre insumiso se volva blando, pues el terror experimentado durante la ausencia de su retoo le acompaaba hasta el final de sus das. El secuestro de Nadia Lrtseva era el quinto en la historia de Arsn y de su Oficina, y contar con un mdico en semejantes situaciones era absolutamente imprescindible. Arsn pis el andn en el momento en que las puertas automticas del tren se abran justo delante de l. Entr en el vagn, donde la calefaccin funcionaba a tope, se sent en un rinconcito, apoy la cabeza en la pared y entorn los ojos. *** El coronel Gordyev estaba reflexionando sobre las noticias que Oleg Meschernov le haba trado tras visitar a la viuda de Arkady Nikiforchuk. El da anterior, el 29 de diciembre, Vctor Alexyevich haba recibido la primera informacin sobre el hombre que junto con Grdov protagoniz el episodio ocurrido en el piso de Tmara Yerimina. Lstima que el instructor Smelakov no se acordase del nombre del instituto donde estudiaban aquellos jvenes a los que tuvo que borrar con tanta urgencia de los informes de la causa criminal. Mientras Nastia calculaba a Grdov, a quien haba identificado gracias a que sus seas coincidan con las de un implicado en el caso de Yerimina y, mientras otros recababan sus datos, indagaban dnde haba estudiado la carrera y buscaban a su compaero de estudios, Nikiforchuk, el tiempo se les haba ido volando. Contabilizado de forma normal, no haban pasado ms de unas cuantas horas, una verdadera minucia. Pero para los funcionarios

operativos estas pocas horas se transformaban en un abismo infranqueable, que ni el propio Gordyev sabra superar, pues cuando a su mesa llegaron los documentos fechados dos aos atrs sobre el hallazgo del cadver de Arkady Nikiforchuk, Nastia ya estaba confinada en su casa y no poda llamarle. Ahora Vctor Alexyevich lo lamentaba sinceramente porque dichos documentos contenan un detalle de importancia crucial. Entonces, dos aos atrs, la muerte de Nikiforchuk fue considerada accidental. No moran acaso tantos y tantos alcohlicos al no poder hacer frente a la atraccin irresistible del licor, a pesar de las serias advertencias del mdico especialista en desintoxicacin, que les haba colocado bajo la piel la ampolla antialcohlica? Los funcionarios de la polica haban trabajado a conciencia pero no lograron detectar enemigos del traductor borrachn, y los motivos econmicos tampoco parecan probables. Pero ahora, ese detalle, sumado a todos los acontecimientos de los ltimos dos meses, arrojaba una luz nueva sobre las circunstancias de la muerte de Arkady. ste haba sido el motivo por el que el da anterior el coronel Gordyev mand al estudiante Meschernov a entrevistar a la viuda del fallecido. Vctor Alexyevich no poda saber que despus de recibir la orden, Oleg llam a Arsn, al que inform detenidamente. -Ve all pero, antes de decirle nada a Gordyev, llmame y te dar instrucciones orden el viejo. Aquella noche, Meschernov no encontr a la mujer en casa, era camarera y no sala de trabajar antes de la una y media de la madrugada. El estudiante no se atrevi a molestarla en el trabajo por un motivo tan delicado. Se present en su casa a la maana siguiente, aclar todo lo que le interesaba y se lo cont con vvidos detalles a Arsn. En esos momentos, el jefe de la Oficina ya estaba enterado de que Gordyev haba llamado a Kamnskaya para quejarse de las fuertes presiones que reciba desde arriba. La informacin sobre Nikiforchuk no hizo ms que reafirmarle en su propsito de romper con Grdov y abandonarle a su propia capacidad de encontrar la solucin a sus apuros. Pero menudo canalla nos ha salido nuestro Serguey Alexndrovich, reflexionaba con una sonrisa Arsn, escuchando el relato escueto y conciso del estudiante. No contento con haberle ocultado aquella antigua historia del asesinato de Luchnikov, tampoco dijo una palabra de su cmplice. Se haba credo que el viejo Arsn era tonto. El jefe de la Oficina estaba acostumbrado a que la gente que solicitaba sus servicios confiase en l ciegamente, lo mismo que los enfermos confan en su mdico. A qu persona normal se le ocurrira ocultarle al mdico la mitad de los sntomas de su dolencia y luego esperar que la ayudase a ponerse bien? Si Grdov era incapaz de comprender algo tan elemental, iba aviado si pensaba que la Oficina y l mismo, Arsn, le resolveran sus problemas. -Puedes contarle a tu superior todo tal como es -concedi su generoso permiso a

Oleg. Si el coronel Gordyev hubiese sabido la verdad, probablemente hubiese encontrado la situacin cmica: al cometer el error de confiar en el estudiante, el resultado era que obtena la informacin fidedigna. Pero en aquel momento la ignoraba, por lo que no se detuvo a reflexionar sobre las complicadas peripecias de la lucha entre la verdad y la mentira. Lo que haba contado la viuda de Nikiforchuk era que durante el mes anterior a su muerte, Arkady beba ms de lo habitual y con frecuencia llamaba por las noches a un tal Serguey, lloraba y mencionaba un nombre, Vica. La mujer no saba quines eran Serguey y Vica, y haca dos aos buscarlos entre los millones de habitantes de Mosc no habra tenido sentido. Adems, para qu iba a hacerlo, si la muerte de Arkady, a primera vista, no se debi a ningn designio criminal? Aparte de esto, cont que en numerosas ocasiones su marido haba intentado hablarle de nios. -T crees... -le preguntaba- ...que los nios de tres aos entienden lo que ocurre a su alrededor? Crees que cuando crecen se acuerdan de lo que les pas cuando eran pequeos? T, por ejemplo, recuerdas cmo eras a la edad de tres aos? Cul era la causa de un inters tan fervoroso en la psicologa infantil? Arkady nunca se lo explic aunque una vez mencion que le gustara saber si su hija iba a recordarle cuando se hiciera mayor. Su primera mujer, tras llevarse a la hija y formar una nueva familia, haba borrado a Arkady de la vida de la nia por completo. La explicacin le pareci perfectamente convincente a la segunda mujer pero no satisfizo en absoluto a Gordyev, quien, al obtener el curriculum detallado del frustrado diplomtico, se percat en seguida de que en el momento del divorcio la hija de Nikiforchuk no tena tres sino slo un ao y medio. Pero el detalle ms significativo fue la identidad del transente que fortuitamente descubri l cadver de Nikiforchuk en un rincn oscuro junto al edificio de una estacin de metro. Tropez por casualidad con un hombre inmvil que yaca tendido en el suelo, quiso ir corriendo a llamar a una ambulancia pensando que tal vez an segua con vida pero, al ver un coche patrulla que pasaba por la calle, agit las manos y pidi ayuda a los policas. El nombre del transente era Nikolay Fistn. Vctor Alexyevich fue a ver a Zherejov. Ya no haba tanto trajn en su despacho, pues el cadver de Morzov haba sido levantado, los expertos forenses haban cumplido con sus funciones y se haban marchado dejando tras de s un olorcillo a reactivos qumicos. -Qu hay de Lrtsev? -pregunt el coronel desde el umbral. -Estuvo en la Sociedad de Cazadores y Pescadores, luego los chicos le perdieron de vista, ahora intentan darle alcance. -Pasha, ha encontrado algo. Est buscando a alguien concreto. Manda ms gente

detrs de l. Hay que cubrirle. La desesperacin puede volverle insensible al peligro. -Lo har -asinti Zherejov lacnico. -Informacin de la doctora Rachkova? -No hay nada sospechoso. Vive con su marido, que est jubilado. Es aficionado a la filatelia. No se observa una bonanza econmica excesiva de la familia. No hay nada a qu agarrarse. -Bueno, ser que estoy con la mosca detrs de la oreja. He perdido el olfato del todo. Ahora, otra cosa, refuerza la vigilancia de Fistn. Puede resultar muy interesante. -Vctor, te das cuenta de lo que dices? -pregunt Pvel Vaslievich contrariado-. Dnde quieres que encuentre a ms gente? Esto no es una mina de recursos. Si esta investigacin la controlase el ministro, nos asignaran tantos efectivos y medios tcnicos cuantos quisiramos. Pero este caso no le preocupa ni al jefe de la PCM. Qu quieres, que te saque agentes de la nada? Hoy, para vigilar la situacin en casa de Anastasia y cumplir tu encargo de investigar a la doctora Rachkova, he tenido que suprimir la vigilancia de Fistn. Ahora necesitas gente para ir detrs de Lrtsev. Esto te lo arreglar. Pero, dnde encontrar agentes de seguimiento para Fistn, que me aspen si lo s. Goncharov ya me ha mandado hoy a paseo tres veces, y cada vez con un destino ms lejano y ms imaginativo. Y por cierto, Vctor, tiene toda la razn. No tenemos un plan claro de la operacin, a decir verdad, no tenemos ningn plan, estamos dando palos de ciego, nos retorcemos sin tener la menor idea de lo que nos puede suceder en el instante siguiente. Pero estas dificultades slo nos conciernen a nosotros dos. No es de extraar que Goncharov est que eche chispas. No paramos que confundir a sus hombres, cancelamos tareas antes de acabar de cumplirlas... -Un da de estos te voy a matar -se enfureci Gordyev-. Y morirs siendo lo mismo, un burcrata y un pesado. Es que no conoces a nadie en las comisaras? Acaso acabas de llegar a Mosc y no tienes amiguetes? Llama, suplica, ve de puerta en puerta, promete una cisterna de vodka y un camin de fiambres, llrales, pero consigue que dentro de media hora haya gente enfilando a Fistn. Eso es todo, Pasha, levantamos la sesin. S que te repatea ir en contra de lo permitido, y que lo que menos te gusta es tener que pedirle a alguien que se salga de lo que disponen las ordenanzas. Al diablo con tus gustos y tus disgustos. Considralo una orden. Si algo se tuerce, yo dar la cara. Pvel Vaslievich, apesadumbrado, lanz un suspiro y tendi la mano hacia el telfono. *** Los chicos que el to Kolia envi a vigilar a Arsn miraron desconcertados el tren que abandonaba el apeadero. Su misin consista en averiguar dnde viva el viejo, pero ste, al despedirse del to Kolia, se fue a la estacin de Yaroslavl y subi en un

tren de cercanas. Los muchachos le siguieron hasta la parada en que baj. Caminando a paso firme, el viejo enfil por un camino completamente desierto, en direccin al bosque. Seguirle de cerca hubiera sido arriesgado, por lo que pararon, junto al andn, a una gorda cargada de bolsas que acababa de bajar del mismo tren. -Oiga, es por all por donde se va al pueblo? -le preguntaron sealando con las manos el camino por el que se haba alejado Arsn. -No, el pueblo est all -contest la mujer parlanchina-. All, adonde han sealado ustedes, no hay nada excepto un campamento de pioneros. -Est lejos el campamento? -A media hora andando. Aunque ustedes son jvenes, puede que tarden algo menos. -Gracias, comadre -se despidieron educadamente los chicos. La decisin que tomaron fue sencilla. Ya que no podan seguir a Arsn de cerca porque el camino estaba desierto y no tena sentido seguirle desde lejos porque haba anochecido y no se vea ni gota, haba que dejarle solo y, pasado un tiempo, acercarse al campamento. De todas formas, no poda ir a ningn otro sitio que no fuera el campamento. Su clculo se prob equivocado. Al llegar hasta el campamento y despus de aguantar el fro unos treinta minutos, los chicos vieron al viejo salir y encaminarse, a paso firme y seguro, hacia la estacin. Le dejaron alejarse para que no pudiese or el rechinar de sus pisadas sobre la nieve y, adaptndose al comps marcado por Arsn, le siguieron. El error se hizo patente cuando en la lejana se oyeron el silbido del tren y el triquitraque de las ruedas. En ese momento, Arsn se encontraba a unos treinta metros del andn, pero los chicos mucho ms lejos. Aligeraron el paso y, aprovechando el ruido del tren que se acercaba, echaron a correr. Pero a pesar de todo llegaron tarde. En el ltimo segundo les cerr el paso otro tren, que iba en direccin contraria. Tras una breve discusin, los chicos del to Kolia regresaron al campamento, recorrieron silenciosamente todas las edificaciones y detectaron en el bloque administrativo a dos hombres sentados a oscuras en el despacho del director. De hecho, en ninguno de los edificios haba luz, a excepcin de en dos cuartos, donde haban advertido un tenue reflejo de estufas elctricas encendidas. -Qu puetas ser esto -dijo perplejo encogindose de hombros el muchacho pelirrojo y bajito, que responda al nombre de Slvik, en un pasado campen de carreras de coches-. Cuntos habr all dentro? Tres, o cuntos? -Creo que son dos -susurr dubitativo su compaero, un rubio fofo y bajito tambin, esforzndose por ver a travs de la ventana el interior dbilmente iluminado-. Cualquiera sabe, est oscuro como boca de lobo. -Esos tos me dan mucho respeto -apreci Slvik-. Se esconden de alguien o qu?

-O qu, o qu -le remed el rubio enfadado-. Quiz no se esconden sino que vigilan a alguien. O si no, se han emboscado y estn esperando. -Esperando a quin? -se preocup Slvik-. A nosotros o qu? -Vaya con el merluzo. Eres capaz de abrir la boca sin decir o qu? -Anda y que te zurzan -dej caer apticamente el antiguo corredor de coches-. Qu hacemos ahora? -Tenemos que llamar al to Kolia, que nos lo diga -contest el rubio ajustando la posicin del subfusil oculto bajo su holgado anorak-. Tampoco vendra mal papear algo. De todas formas, el viejo se nos ha escurrido, as que no hay prisa. Qu ms da que el to Kolia nos lea la cartilla ahora o un par de horas ms tarde. -En esto tienes razn -observ Slvik-. Nos calentar las orejas, eso seguro. Volvieron hasta el apeadero, fueron al pueblo y encontraron la estafeta de correos, desde donde llamaron a Mosc. El to Kolia se mostr sumamente disgustado pero no quiso perder el tiempo con monsergas. El que hubieran perdido al viejo cascarrabias estaba muy mal. Pero que, en cambio, hubieran dado con los hombres de ste mejoraba las cosas. Qu le haba dicho Arsn de sudarle las manos y de mancharse el pantaln? Que se entere, pues, de que Kolia Fistn no olvidaba las ofensas. Y que no slo no las olvidaba sino que las haca pagar. Por supuesto, a Nikolay le habra gustado ajustarle las cuentas a ese viejo repugnante y taimado pero de momento no era lo ms importante. Lo importante era darle un susto a Arsn, hacerle ver que el to Kolia era hombre de recursos, que Fistn no era ni tan bobo ni tan primitivo como pareca a primera vista. Lo importante era meterse en el bolsillo al renacuajo calvorota y obligarle a cumplir lo pactado con el amo. Salvar al amo y fortalecer su propia posicin, sta era la tarea prioritaria. -Regresad a la ciudad. Aqu cogeris el coche y a dos hombres ms e iris al campamento y lo pondris en orden. Ojo con dejar basura, limpiadlo todo bien y lo que tengis que tirar tiradlo en el bosque, donde la nieve est alta -orden. Se mirase por donde se mirase, la imaginacin de Fistn era todo menos prodigiosa, matar a un hombre y esconder el cadver en el bosque era lo mximo a lo que llegaba. *** Por ensima vez, Natalia Yevgunievna Dajn ech unas gotas de valocordn en el vaso, sin olvidarse del sollozo pertinente, y con frialdad pens que su visita no deba abandonar el piso. La acuciaba la necesidad de comunicarse con Arsn pero mientras estaba sola, mientras su marido e hijo no volviesen a casa, eso sera imposible. Iba a tener que seguir mareando la perdiz hasta que llegasen.

Desgraciadamente, la situacin llevaba visos de prolongarse por un tiempo indefinido. Su marido se haba marchado al campo, all donde Arsn tena a la hija de Lrtsev y poda tardar lo suyo en volver. En cuanto al hijo, slo Dios saba cundo se dejara caer por casa, poda ser que dentro de un minuto, poda ser que a media noche. Notaba que el espectculo le estaba saliendo bien y que el desgraciado del padre le haba credo. Tena un olfato extraordinario, detectaba la agresividad y desconfianza lo mismo que un animal, lo que le permita valorar cada situacin sin error posible y fijar el lmite exacto, rebasado el cual correra un grave riesgo, pero que poda apurar para realizar maniobras. Esta cualidad suya la destacaba especialmente Arsn, quien no se cansaba de repetir: -Cuando Dios reparta el sentido de la mesura y la facultad de asumir riesgos razonables, usted, no me cabe duda, estuvo a la cabeza de la cola. Y gracias a la caza ha adquirido la paciencia y habilidad para percatarse del peligro. Por eso tengo una confianza absoluta en su olfato. Natalia Yevgunievna era, en efecto, originaria de Siberia, haba nacido en la familia del montero de una reserva natural, en esto no le haba mentido a Lrtsev. En Mosc estudi la carrera de medicina, se gradu con la beca Lenin, concedida por sacar sobresalientes en todos los exmenes durante todos los aos de estudios; practic el tiro al blanco, represent a su facultad en varias competiciones y las gan todas; siguieron los aos de interna, de residente, el doctorado, el traslado a la clnica del KGB. Se cas con un compaero de estudios, cuya carrera segua un curso mucho menos brillante y quien trabajaba de anestesista en una de las clnicas municipales. Natalia, como oficial del KGB, ganaba mucho ms que su marido, con lo que l qued en una situacin subordinada, que se fue volviendo ms y ms pronunciada debido a la debilidad del carcter de ste y a una fuerza moral extraordinaria de la mujer. Haba un solo fallo, no tenan hijos. Natalia Yevgunievna, aprovechando sus amistades en el mundillo mdico, se someti a todos los tratamientos habidos y por haber pero no sirvieron de nada. Sin perder esperanza de dar a luz a un hijo propio, el matrimonio Dajn intent adoptar, pero su peticin fue denegada porque carecan de una vivienda adecuada: compartan su apartamento de ambiente nico con el padre anciano del marido y aunque estaban en la lista de espera para mudarse a un piso ms grande, su turno no llegara antes de diez aos como mnimo. La desgracia visit a Natalia Yevgunievna de forma fulminante. Un da, tras concluir un nuevo tratamiento, torturadoramente doloroso, conoci el veredicto final: nunca sera madre. Esa clase de esterilidad no la curaba nadie, en ninguna parte del mundo, y cualquier intento ulterior de tratamiento no hara ms que minar su salud sin aportar resultado alguno. Pas la noche llorando, por la maana se tom un puado de tranquilizantes y se arrastr al trabajo. Su cabeza estaba a punto de estallar, le dola el corazn, cada

poco las lgrimas le saltaban a los ojos, la vida pareca haber perdido todo sentido. Y, lo que faltaba, fue a verla el adjunto del jefe de uno de los directorios, de fisonoma enrojecida y abotargada por excesos etlicos, olor a resaca y voz cavernosa de mandams. El angelito tena dolores en el costado. Bueno, ahora tienes dolores, maana no los tendrs, pens con ira la cirujana Dajn prescribindole al general un frmaco para el clico renal y dicindole que volviera dentro de tres das. El general volvi al cabo de tres das, algo ms plido pero despidiendo el mismo persistente olor a alcohol. Y se muri. All mismo, en el despacho de la cirujana Dajn. Result que el general padeca de apendicitis, que pronto se transform en peritonitis, la cual el hombre haba aguantado durante los cuatro das, combatiendo el insoportable dolor con el clsico remedio popular de renombrada eficacia. El veredicto de la comisin mdica proclamaba que los sntomas de la apendicitis estaban presentes en el momento de la primera visita del enfermo, pero que la doctora Dajn no realiz las pruebas pertinentes y prescribi un tratamiento incorrecto, incurriendo en negligencia manifiestamente grave, que ocasion el bito del paciente. La privacin de libertad asom en el horizonte, ms cercana cada da, Natalia Yevgunievna poda sentir ya su aliento sobre su cara. Y entonces apareci Arsn. -Puedo ayudarla, Natalia Yevgunievna -le dijo con cario-, es buena persona, una doctora magnfica, pero la suerte le puso la zancadilla y usted tropez. Son los criminales de verdad, los canallas redomados, los que tienen que ir a la crcel, y no la gente decente que ha sufrido una desgracia. Est de acuerdo conmigo? Dajn asenta con la cabeza en silencio y se enjugaba las lgrimas. -Hoy la ayudo a usted, maana me ayudar usted a m, le parece? -continuaba entre tanto Arsn-. Los dos juntos sacaremos de apuros a buenos y dignos ciudadanos. Si se une a mi lucha, tendr un piso como Dios manda y le echar una mano con la adopcin. El nio que adoptar no ser un nio cualquiera, con no se sabe qu genes de padres alcoholizados, sino el ms sano, el ms listo, el de ms talento que se pueda encontrar. Aunque no ser un recin nacido sino un adolescente, puesto que tenemos que estar seguros de su salud, de su psique y de su intelecto, y cuando se trata de nios pequeos es fcil equivocarse. Adems, dispondr de posibilidades de dedicarse a la caza, que tanto le gusta. Qu me dice pues, acepta? Desde luego que acept. Cmo no iba a aceptarlo. Arsn nunca reclutaba a nadie sin haberle estudiado antes. Todo cuanto haba averiguado sobre Natalia Yevgunievna Dajn probaba fuera de toda duda que la mujer era justo lo que buscaba. Iba a ser una combatiente fiel. Y no se equivoc. Despus del incidente con el general tuvo que abandonar la prctica de la medicina. Arsn la coloc en el Departamento de Registro y Explotacin de una de las sucursales moscovitas de la compaa telefnica. El sueldo era de pena pero Arsn

le pagaba sus encargos particulares con tanta generosidad que los sueos ms largamente acariciados de Natalia Yevgunievna y su marido pronto se hicieron realidad. Aparecieron un hermoso piso, el coche, escopetas caras, luego les sigui el chalet, en el que se volcaron, invirtiendo el dinero necesario para convertirlo en un autntico palacio enclavado en el seno de la naturaleza. No era que Natalia Yevgunievna no sintiera inters por su piso de la ciudad, simplemente no crea conveniente alardear de su prosperidad ante las amistades moscovitas. El chalet, en cambio, recibi los cuidados ms esmerados del matrimonio. Los esposos Dajn tambin educaron a su hijo en consonancia con las exigencias de Arsn... Natalia Yevgunievna ech una mirada al reloj. Ya eran casi las nueve. Cunto tiempo ms iba a poder darle la tabarra al agente operativo sin despertar sus sospechas? Ya eran dos las veces en que haba estado al borde de un desmayo, una tercera sera demasiado, no acostumbraba a tensar tanto la cuerda. Haba que intentar tirar a Lrtsev de la lengua. -Su mujer estar desesperada -dijo con tono culpable-. Nunca podr perdonrmelo... No hay nada peor que el dolor de una madre. -Mi mujer muri -la cort Lrtsev-. A pesar de todo, Natalia Yevgunievna, vamos a probar una vez ms a restablecer todo lo que sabe sobre ese hombre. Una llave rasp la cerradura, se oy un portazo. -Ests en casa, mam? -oy Lrtsev. La voz le pareci vagamente conocida. Se volvi hacia la puerta y su mirada tropez con la cabeza disecada de un ciervo colgada en la pared. En ese preciso momento se dio cuenta de que haba cometido un error monumental e irreparable. La mujer con la que llevaba dos horas hablando no poda ser cazadora. Las lgrimas, los gimoteos y desmayos que le haba servido en abundancia no eran propios de una mujer acostumbrada a pasar varias horas de paciente espera en un bosque invernal, sola, al acecho de un jabal que saldra de entre los rboles para abalanzarse sobre ella; de una mujer que durante una cacera de patos navegaba en la barca por un caaveral de tallos de dos metros de altura, donde sera fcil desorientarse y perderse; de una mujer que destripaba y desangraba habitualmente las piezas cobradas. Tampoco el perro que estaba en este piso era de caza sino policial, un doberman con pedigr, que desempeaba las funciones de un guardaespaldas y estaba adiestrado para proteger al amo e impedir que una visita indeseable entrase en casa. Un cazador de verdad, si poda permitirse un perro, tena, claro estaba, un podenco, un setter o alguno de los terriers. Si un cazador tena un doberman, esto significaba que en su vida haba cosas mucho ms importantes y peligrosas que la caza... l, Lrtsev, haba cado en la trampa. Consternado y abatido, cegado por el miedo por su hija de once aos, haba

remoloneado demasiado en dejar intervenir al profesional que llevaba dentro. Lrtsev sac la pistola pero Oleg Meschernov, que acababa de entrar en la habitacin, tuvo tiempo de descolgar de la pared un fusil. Los dos disparos sonaron simultneamente.

CAPTULO 16
Ocho aos atrs... Arsn la llam y, sin disimular su satisfaccin, le comunic: -Natalia, le he encontrado a un granujilla encantador. Trece aos, listsimo, perfectamente sano fsica y mentalmente, una cabecita despejada de bobadas y dislates intelectuales. Vaya a verle, la directora la espera. Sin perder un minuto, Natalia Yevgunievna se arregl y fue volando al orfanato situado en una provincia vecina. La directora, que haba recibido previamente una gratificacin por dejar examinar al nio a mdicos y psiclogos que vinieron de Mosc expresamente para verle, recibi a Natalia con los brazos abiertos y le ense encantada toda la documentacin de Oleg Meschernov. -Es hijo de muy buena familia -se apresur a informar la directora del orfanato, ya que se haba aludido con mucha claridad a los honores y premios que la esperaban si Dajn acceda a adoptar a Oleg-. Sus padres eran cientficos, doctores en ciencias, hace dos aos murieron durante una expedicin al Pamir. En su familia, nadie padeca enfermedades crnicas, nadie consuma alcohol. El nio recibi buena educacin, su carcter se form armoniosamente, es de natural reposado y conciliador. A decir verdad, Oleg es el chico mejor educado y el ms considerado de todos cuantos tenemos aqu. Quiere que le llame? -Llmele -se dej convencer Dajn. Estaba muy nerviosa. Natalia Yevgunievna era suficientemente sensata para darse perfecta cuenta de que estaba obligada a aceptar a ese nio aun cuando no le gustase en absoluto, porque se trataba de una orden de Arsn. Por ms que todo tuviese apariencias de una sincera preocupacin por su bienestar, por ms que se le presentase como ayuda en su bsqueda del hijo adoptivo, Natalia no quiso engaarse. Comprenda muy bien lo que ocurra. Aunque el muchacho no le gustase, le adoptara de todos modos y con esto asumira una pesada carga hasta el resto de sus das. La puerta se abri suavemente y en el despacho de la directora entr un adolescente alto, ancho de hombros, de pelo rubio, mirada serena y mentn voluntarioso. -Buenos das -dijo sin asomo de timidez-. Soy Oleg Meschernov. La directora me ha dicho que quera verme.

De un golpe de vista, Natalia Yevgunievna apreci tanto la tensin lacerante como el esfuerzo de voluntad en absoluto pueril que le costaba al adolescente reprimir o, cuando menos, ocultar su emocin. -Buenos das, Oleg -le sonri-. Supongo que te habrn dicho que me gustara adoptarte. Pero, por supuesto, necesito tu consentimiento. As que, decide t si quieres ver nuestra casa y conocernos mejor a m y a mi marido, o si te parece suficiente que conteste a todas tus preguntas aqu y ahora. -Tiene hijos? -pregunt sin venir a cuento Oleg. -No -respondi Dajn. -Entonces, si me adopta... -... sers hijo nico -termin por l Natalia Yevgunievna. -Estoy de acuerdo con la adopcin -contest con firmeza el muchacho. -Pero si no sabes nada de m -dijo la mujer desconcertada-. Ni siquiera has preguntado cmo me llamo, a qu me dedico, dnde trabajo... Ests seguro de que quieres tomar la decisin ahora mismo? -Tengo muchas ganas de llamarla mam -dijo Oleg con un hilo de voz, y la mir con valenta directamente a los ojos. En ese instante, Natalia Yevgunievna comprendi muchas cosas sobre el adolescente de trece aos que responda al nombre de Oleg Meschernov. No todo, quiz, pero mucho, muchsimo. Ya entiendo por qu Arsn te ha llamado granujilla. Lo eres en efecto, y ms que granujilla, todo un granujn. Eres un granuja listo, muy preparado y precoz. A tus trece aos ya eres buen conocedor de la naturaleza humana. Se nota que vivas bien en tu hogar paterno, estabas cmodo y a gusto, te queran, te mimaban, te arropaban, te atiborraban de regalos. O tal vez, no te mimaban ni te arropaban sino que respetaban tus aficiones y pequeas manas, te ahorraban los sermones, no te martirizaban con la superproteccin, no estaban pendientes de cada paso tuyo, no te daban la lata con naderas. Has crecido tranquilo y voluntarioso, sabes con mxima precisin qu es lo que quieres en la vida y ests dispuesto a obtenerlo cueste lo que cueste. No amabas a tus padres con un amor irracional y abnegado por el mero hecho de que fueran tus padres. Los amabas como se ama la buena mesa, un silln cmodo, un buen libro. Para ti eran la fuente de la comodidad y del confort, y cuando murieron y el destino te llev al orfanato, decidiste hacer todo lo posible con tal de volver a encontrarte cuanto antes en el seno de una familia, volver a contar con un plato de sopa casera, un lecho blando y ropa elegida a tu gusto. Me has preguntado si tena hijos. Es evidente que te importa ser hijo nico para recibir nuestra atencin y cario sin tener que compartirlo con nadie. No nos dedicamos a obras de caridad, somos un matrimonio sin hijos, lo cual significa que podrs dictarnos las reglas del juego, y nosotros las asumiremos sin decir ni po. Te apetece llamarme mam? Esto est bien pero no

creas que me he derretido al or la palabra y que he perdido la capacidad de razonar con serenidad. Eres demasiado inteligente para tu edad. Y ms granuja de lo que corresponde a tus aos. Pero descuida, te adoptar. Porque siento que somos de la misma sangre... -Me alegra que nos hayamos gustado mutuamente -sonri blandamente Natalia Yevgunievna-. Espero que pueda realizar todos los trmites con rapidez y, si no cambias de opinin, dentro de dos o tres das estaremos viviendo bajo el mismo techo. Pero sabes una cosa, Oleg? Las decisiones tan apresuradas me dan miedo. Deberas reflexionar un poco. Y si te echas atrs, sabr comprenderte y no lo tomar a mal. -No me echar atrs -contest el chico en voz baja y con gesto grave. -Bien, pues entonces vamos a decirnos adis por ahora y me ocupar del papeleo para formalizar la adopcin. Tan pronto como est todo arreglado te sacaremos de aqu. Hasta pronto, Oleg. -Hasta pronto... mam -articul el muchacho con cierto esfuerzo y, con ms soltura, aadi-: Puedo darle un beso? Menuda sinvergonzonera! -se admir Dajn ofrecindole a Oleg una mejilla-. Dnde lo habrs aprendido, bonito? Una cosa est clara, te comportas como el sueo encarnado. Cualquier mujer que quiere adoptar un nio desea que ese nio haga exactamente lo que t ests haciendo. Mientras conduca con pulso firme el coche por la carretera, pens en lo que le iba a decir a su marido. Tena que darle la impresin de que era su opinin la que contaba aunque Natalia Yevgunievna ya haba tomado la decisin de adoptar a Oleg. Su corazn no se estremeca de ternura por el chico, como tantas veces haba anticipado al imaginarse a un querubn de cabellos ensortijados con hoyuelos en las mejillas y ojitos azules, que, despeda el aroma de leche e inocencia infantil. Oleg despeda el aroma de voluntad, mente fra y peligro. Pero su marido no tena por qu saberlo. Cuando entr en casa, le encontr embelesado delante de la televisin, mirando el ftbol. -Dnde has estado? -pregunt con indiferencia sin apartar la vista de la pantalla. -Ahora te lo contar -contest Natalia Yevgunievna sonriendo misteriosamente-. Vamos a esperar al intermedio y hablaremos. Entretanto, voy a cenar. Lo haba calculado todo: el marido, agradecido por la comprensin con que trataba su pasin futbolera, se mostrara dcil y sumiso. -Hoy he estado en un orfanato -empez con cautela cuando el marido aprovech el descanso para reunirse con ella en la cocina.

-Por qu has ido sin m? -pregunt su esposo mirndola con disgusto.- No eres t sola la que quiere adoptar. Tambin me concierne a m. -Perdona, cario, es que me habas dicho que hoy tenas una operacin complicada. No quera molestarte. Sabes?, he visto a un chico extraordinario. Espabilado, independiente, sano, bien educado. Pero, adems, ha sufrido una tragedia horrible, perdi a los dos padres a la vez, de modo que su situacin anmica no es nada sencilla... En una palabra, no s qu decisin tomar. Qu me aconsejas? Haremos lo que t digas. -Cuntos aos tiene el chico? -Trece. -Tan mayor es? -se sorprendi el marido. -Encontrar a un nio de menos edad es ms difcil -explic Natalia con paciencia-. Recordars lo que hemos padecido cuando buscbamos a un pequeo. En cambio, con los adolescentes todo es ms fcil, casi nadie quiere adoptarlos. Qu me dices, pues? El marido hizo un montn de preguntas a las que Natalia ofreci respuestas explayadas. En un momento se dio cuenta de que el hombre estaba hecho un lo: como era su costumbre, deseaba complacerla y decir lo que ella quera or pero no acababa de comprender qu era, exactamente, lo que quera que dijera. Le gustaba el muchacho o no? Quera adoptarle o estaba buscando un pretexto para renunciar a la idea? A su vez, Natalia se abstena de manifestarle su verdadera intencin respecto a Oleg para que su esposo, Dios no lo quisiera, no concibiese la sospecha de que le estaba presionando para imponerle su propia decisin. Pero, con sinceridad, le gustaba Oleg Meschernov a ella misma? Natalia saba con certeza que el chico no tena nada en comn con la imagen de hijo que ella se haba formado y acariciado en lo hondo de su alma atormentada por esperanzas frustradas. Pero tambin saba otra cosa: Arsn haba elegido al muchacho personalmente, y le haba elegido para un destino muy determinado. La tarea que se le encomendaba a Natalia consista en educar al chico conforme a las indicaciones de Arsn, llevarle primero a ayudar a Arsn, luego a pensar como l y, ms tarde, a combatir a su lado. Que Oleg le gustase o dejase de gustar, que si quera o no ser su madre, eso era lo de menos. Lo nico que importaba era que el chico demostrase ser apto para asumir el destino que Arsn le tena reservado. Natalia no haba ido al orfanato a elegir a un nio; se trataba de un juego ritual basado en la frmula de ayudarla a adoptar un nio y celebrado con el fin de tapar un poco el tremendo cinismo de su alianza con Arsn. Haba ido al orfanato para valorar al candidato al puesto de funcionario de las fuerzas del orden pblico que colaborara con las estructuras criminales. Bueno, el candidato haba obtenido una puntuacin alta. Ahora faltaba llevar a cabo un juego ritual ms, esta vez los jugadores seran ella y su marido, y el guin rezaba; Eres el ms importante de

nosotros dos, te toca tomar la decisin a ti. No se deba ofender al marido de ninguna de las maneras, Arsn se lo haba recalcado, y la propia Natalia era perfectamente consciente de ello. El marido era un calzonazos, bailaba al son que le tocaban, bastaba recordar cmo ella misma, con un poco de energa y tesn, haba llevado al matrimonio a ese joven guapo, cobarde y soador. S, ella, Natalia, una de las estudiantes menos atractivas, por no decir ms feas, de su promocin, que adems no tena ni dinero ni piso en Mosc! As que tena que andar con pies de plomo para evitar alejar o enfadar al marido si no quera que se convirtiera en presa fcil de otra mujer. El hombre saba demasiado para permitirle escaparse del hogar familiar, o mejor dicho, de las garras depredadoras de Arsn. Mxime cuando el marido tena una profesin tan til y valorada como la de anestesista. Arsn no poda prescindir de un especialista en este ramo, mientras que buscar y sobornar a uno nuevo sera algo complicado y no exento de peligro. Hay que darle a entender que el muchacho me ha gustado, si no, no acabar nunca de decidir nada, pens Dajn, y dijo: -Sabes, a ese chico hay que tratarle con mucho cario, para ayudarle a superar el drama emocional que ha vivido. Creo que podra hacerlo. Qu opinas? Y el marido exhal un suspiro de alivio... ...Haca seis aos... Natalia corre por la resbaladiza acera, jadeando de emocin y ternura. Sobre su pecho, bajo el abrigo de astracn, se estremece un bultito tibio y diminuto, el cachorro que acaba de comprar. Ha escogido entre toda la carnada justamente a ese cabezn porque, nada ms verle, sinti una clida ola de adoracin loca expandirse por sus entraas. -Mira a quin te he trado! -exclam triunfalmente irrumpiendo en casa y soltando las solapas del abrigo. Sobre la cara de Oleg se lee una perplejidad indiferente; luego, un educado inters. Los perros no le gustan. No obstante, media hora ms tarde se arrastra de rodillas, junto con Natalia, delante del cachorro, se admira, le habla con voz atiplada, le hace cosquillas con los dedos en la barriguita, le besa en la prominente frente, en los hmedos hocicos. -Mam, puedo sacarlo a pasear? -Puedes, hijo mo, pero ser dentro de unos meses. Es demasiado pequeo, no debe andar por la calle, antes tenemos que vacunarle. -Me dejars que le d de comer? Comprar libros sobre perros y lo har todo estrictamente conforme manda la ciencia. Me dejars? -Claro que s, hijo mo -sonre Natalia Yevgunievna, que se ha percatado del cambio repentino de la actitud del chico.

Primero, no le gustan los perros, ahora ya lo sabe, pues al principio, durante unos instantes no ha podido disimular su disgusto a propsito de la aparicin de un nuevo miembro en la familia. Segundo, quiere ser el nico objeto del amor y las atenciones, y el hecho de la llegada al piso de un nuevo ser que requiere mimos y cuidados no le hace ninguna gracia. Pero ha sabido disimularlo. Ha podido disimularlo. A sus quince aos es capaz de pisotear a su verdadero ser para transformarse en el que desea ver su madre adoptiva. Un imitador. El sueo hecho realidad. ste llegar lejos... ... Haca cuatro aos... Natalia Yevgunievna camina hacia casa con una enorme mochila sobre las espaldas. Su marido nunca ha aprobado su aficin. En realidad, le trae absolutamente sin cuidado a qu aficiones dedica su tiempo libre la mujer, pero las consecuencias... La carne que trae a casa de cada cacera hay que cortarla, a los conejos hay que despellejarlos y a los patos desplumarlos. Es un trabajo duro, sucio, sangriento; cuando termina, la cocina, desde el suelo hasta el techo, est cubierta de sangre y trocitos de vsceras. El olor a carne an tibia es muy peculiar, acostumbrarse a l tampoco es fcil. El marido nunca ayuda a Natalia a preparar la carne, simplemente se va a ver a los amigos o la vspera de la cacera pide en la clnica que le asignen una guardia ese da. Al instalarse Oleg en casa, todo esto ha cambiado. El chico escucha con vivo inters sus relatos sobre las caceras, hace preguntas, comparte las emociones de la madre, contiene el aliento en momentos especialmente dramticos, la consuela con palabras adultas cuando un da Natalia se confunde en la oscuridad, mata de un disparo a un cisne y se disgusta tanto que ni siquiera trae a casa las piezas cobradas, sino que se las deja a los monteros. Pero lo ms importante es que no se escaquea del trabajo sucio de la cocina, ayuda a Natalia a cortar y preparar la carne, la repasa quitando los ltimos pelos y plumas, limpia los charcos de sangre, lava las paredes y el mobiliario de la cocina. En ocasiones, ella observa a Oleg con el rabillo del ojo cuando l se relaja y se olvida de controlar la expresin facial, y se da cuenta del esfuerzo que le cuesta ocultar la repugnancia que le produce ver y oler la sangre. Para los asuntos de caza de la madre es un ayudante valiente y sacrificado. Esta vez, Natalia Yevgunievna trae a casa un jabal. El enorme animal le sali, sencillamente, al encuentro. Natalia le dispar desde unos veinte pasos de distancia y le dio justo en la frente, pero el impulso segua propelindolo hacia adelante, y la media tonelada de su mole amenazaba con arrollar a la mujer. Dajn no recordaba haberle disparado por segunda vez y no entenda en absoluto cmo, en su estado de ofuscacin aterrada, haba conseguido darle en el ojo. En cambio, s recordaba muy bien el miedo que haba sentido. Las piernas seguan temblndole incluso ahora, cuando estaba sentada en la cocina bebiendo t junto con Oleg. Desde luego, hubiera preferido algo ms fuerte que el t pero no crea conveniente tomar alcohol delante de un joven de diecisiete aos. Por algn motivo le atemorizaba la idea de que la viera dbil. -Has pasado mucho miedo, verdad, mam? -pregunt Oleg buscando la mirada de

Natalia con la suya. -S, hijo, a decir verdad, mucho. Sigo sin volver en m -confes la mujer. Oleg se levant, abri la nevera y sac una botella de vodka ya mediada. -Nos atizamos un lingotazo, eh, mami querida? Necesitas relajarte, si no, luego no podrs dormir -dijo el hijo mientras buscaba en el armario unas copas y preparaba unos bocadillos para acompaar el trago. -Gracias, Oleg -suspir la mujer agradecida-. Tena unas ganas tremendas de tomarme una copa pero me daba vergenza. Oleg dej el cuchillo, se acerc a Natalia, apret la mejilla contra la suya. -Soy tu hijo. Delante de m no debes avergonzarte nunca, me oyes? Porque eres mi madre y para m siempre sers la mejor, la ms digna, la ms justa, la ms sabia, hagas lo que hagas. -Gracias, mi cielo. -Le atus con ternura la abundante cabellera rubia, le acarici el cuello, el hombro-. Aprecio mucho esta actitud tuya. Pero no crees que no deberas beber conmigo? -Primero, beber a solas es indecente, es un indicio de alcoholismo -se ri Oleg-. Y segundo, me asust tanto como t al imaginar lo que pudo haber sucedido. Tienes mucho coraje, madre, pero por favor, cudate. No quiero perderte. Natalia Yevgunievna senta fsicamente cmo se desdoblaba su alma. Una mitad comprenda que todo aquello no era sino una hbil interpretacin teatral, una imitacin de lo que el interlocutor de Oleg esperaba ver y escuchar en cada momento dado. Era un joven excepcional, un psiclogo sutilsimo que saba captar el estado anmico de los dems y afinar al instante su lnea de comportamiento de acuerdo con las expectativas ms exigentes, con los modelos ms elevados. No era casualidad que todo el mundo, sin excepcin, le adorara. En los cuatro aos no haba habido ni un acto, ni una palabra que reprocharle. Pero la otra mitad de su alma tena tantas ganas de creer que todo aquello era verdad, que en efecto Oleg era un hijo solcito, atento, tierno, que idolatraba a su madre, que tena talento, entereza, honradez y decencia! Lo que te ocurre, es que se te cae la baba con l -no dejaba de decirse a s misma Natalia Yevgunievna-, no es de fiar, sabes perfectamente qu y cmo es. Es tu pupilo, que nunca llegar a ser tu hijo. Slo est jugando a ser hijo amantsimo con tal de obligarte a ser madre cariosa. Pero apeteca tanto creer en el sueo hecho realidad... ...Haca tres aos... Por primera vez Natalia llev a Oleg a practicar el tiro. Sola ir a entrenarse sola, el hijo viva segn sus propios horarios y practicaba el tiro a horas y en sitios distintos. Natalia Yevgunievna slo se enteraba de los xitos deportivos de

Oleg por sus propias palabras y por los diplomas y copas que traa a casa con cierta frecuencia. Adems del tiro al blanco, tambin practicaba natacin y lucha libre y jugaba al ajedrez. Los resultados del entrenamiento conjunto la dejaron atnita. No era que Oleg disparase bien. Disparaba mejor que ella. Pero lo que ms impresion a Natalia Yevgunievna fue la sensacin indita de entusiasmo provocado por el hecho de que alguien la superase en el tiro. En su crculo de amistades no tena iguales, siempre haba sido la primera, la mejor, la campeona, el no va ms. Y la idea de que tarde o temprano llegara alguien que batira sus rcords no le haca ni pizca de gracia. Ese alguien apareci de forma del todo inesperada, y mucho ms inesperado an resultaba el hecho de que esto le diera ganas de llorar de alegra. Slo los verdaderos maestros y padres amantes saban alegrarse de que su criatura les hubiera superado. -Gracias, hijo -balbuce abrazando a Oleg y ocultando el rostro para que nadie viera sus lgrimas. -Por qu me das las gracias? -se sorprendi el joven. Por brindarme la oportunidad de experimentar esta increble sensacin de alegra y orgullo de ti. Porque creo que te quiero de verdad, pens Dajn. Pero en voz alta lo ech a broma: -Por no dejar en mal lugar el honor de una madre campeona. -Pero qu dices, mami, me queda todava un buen trecho que recorrer para poder compararme a ti. Hoy simplemente he cado de pie, todo ha sido pura carambola. No podr repetir ese resultado. Aunque me he esforzado mucho, te doy mi palabra. Siempre he querido parecerme a ti, tus resultados son para m un ideal y voy a luchar por alcanzarlo... ... Haca un ao... Natalia Yevgunievna le fue infiel a su marido por primera vez. Y no slo le fue infiel sino que se haba enamorado locamente, se haba enamorado hasta el punto de abandonar, a veces, toda cautela. Tarde o temprano tena que ocurrir. Haba llevado a su amigo al chalet, convencida como estaba de que el marido estaba haciendo guardia y el hijo dando clases en la Academia Superior de Polica. Cuando en el porche resonaron pasos y voces, Natalia se qued de piedra. Su marido no deba enterarse de la existencia del amante, pues sera una catstrofe para todos. Cuando todava estudiaban en la universidad, Natalia supo inculcarle la nocin de que posea unas dotes sexuales extraordinarias y, tocndole esta fibra, rpidamente convirti a su compaero, primero en amante, luego en novio y, ms tarde, en marido. En realidad, el hombre no tena nada de qu presumir en este aspecto y, lo que era peor todava, no slo careca de habilidad sino que tampoco quera aprender. Para qu, en efecto, iba a aprender nada si su mujer le aseguraba que todo le sala fenomenal y no poda estar

mejor. Al verse atrapada en las redes de su propia mentira, Natalia aguantaba con paciencia la ceremonia del dbito conyugal, sin dejar de fingir entusiasmo y gozo, ya que tena muy presente lo siguiente: cualquier cosa antes que la ruptura y el divorcio. No, no sera en absoluto admisible, el hombre saba demasiado sobre la Oficina y le haca demasiada falta a Arsn. En caso de conflicto tendra que ser eliminado. Natalia Yevgunievna hizo acopio de su descomunal valor, se puso la bata y sali del dormitorio al vestbulo. En el umbral estaban Oleg y una simptica seorita ataviada con un largo abrigo de piel y una bufanda color verde esmeralda, echada al desgaire sobre los hombros. El gesto de la seorita era indisimuladamente burln. Natalia y su amigo haban venido en el coche de ste, y la circunstancia de que delante de la casa estuviera aparcado un coche extrao y una mujer de mediana edad hubiera salido del dormitorio sofocada, con la bata a medio abrochar y la cara descompuesta por el pnico no se prestaba ms que a una interpretacin. Obviamente, a la seorita le pareca divertida la idea de que esa mujer nada joven ni atractiva tuviese un encuentro amoroso al igual que los tenan los jvenes, poseedores de cuerpos esbeltos y hermosos. -Oleg, acompaa a la visita al saln, ofrcele algo de beber y ve al estudio de pap. Tenemos que hablar -dijo Natalia Yevgunievna con frialdad. Se sent en el hondo silln del estudio del marido e intent ordenar sus pensamientos. Costara lo que costara, tena que poner a Oleg de su parte, prometerle todo cuanto le pidiera con tal de asegurar su silencio. Tal vez apaara a toda prisa alguna milonga, aludira a una misin que le haba encomendado Arsn. Oleg entr en el estudio y se par en silencio delante de la mujer. Durante unos breves instantes se quedaron mirndose sin decir palabra, pero ese lapso fue suficiente para que el joven comprendiera el estado de la madre y apreciara la situacin. Se hinc de rodillas delante del silln y le cogi la mano a Natalia. -Madre, me alegro mucho por ti. En estos aos nunca te he visto tan guapa, con esta luz en los ojos! Eres una mujer extraordinaria pero qu te ha dado la vida? Un marido aburrido, un trabajo tedioso, al pesado de m. Nuestro pap es un hombre maravilloso, es bondadoso, honrado, tranquilo, pero t necesitas, al menos de vez en cuando, distraerte, si no, esto sera un muermo. Palabra de honor, me encanta que hayas encontrado a un hombre que sepa valorarte a ti, tu inteligencia, tu belleza, tus grandes cualidades. Y puedes estar absolutamente segura de que mi padre no se va a enterar de nada. Es ms, si en adelante puedo serte til en algo, cuenta conmigo. En este mundo no ha nacido an una mujer que no ceda ante el halago. La cuestin est en la sutileza de tal halago. Un joven canalla estupendo. El sueo de una madre

hecho realidad. Un mes atrs: -Lo has consultado con Arsn? -S. Ha dicho que tengo que ir de mediocre pero de mediocre fiable, serio. Negarme a pasar la prctica en la PCM sera estpido, llamara demasiado la atencin. Pero hay que conseguir que el informe sobre mi prctica sea bueno y, sin embargo, que en su momento, dentro de seis meses, no quieran incluirme en la plantilla. -Por qu? -El to Arsn me necesita en el distrito Norte. Aunque haga prcticas en la PCM me destinarn al distrito Norte. Tiene sus planes. -Bueno, el to Arsn lo sabr mejor... Una semana atrs: -Amansa el trote, hijo mo. No debes parecer demasiado listo. A juzgar por la informacin a la que hemos tenido acceso, Kamnskaya es ms lista de lo que parece. ndate con ojo, no sea que te destape. -Quieres decir que hay que bajar las revoluciones? -Eso mismo. -A sus rdenes, mi general! Es increble el olfato que tienes, mami... *** Los disparos sonaron simultneamente. Lrtsev se desplom, Oleg descenda deslizndose sobre la jamba hacia el suelo. Natalia Yevgunievna apenas tuvo tiempo de comprender lo que estaba ocurriendo cuando llamaron a la puerta. Csar reaccion de inmediato, ladrando con rabia. El marido tena las llaves, as que no poda ser l. No pensaba abrir a nadie ms. El timbre volvi a sonar, Csar ladr ms fuerte, luego alguien aporre la puerta, y se oyeron los gritos: -Abran, polica! Unos segundos ms tarde, los golpes se hicieron ms fuertes, y Dajn comprendi que la polica, que se presentaba como por arte de magia, estaba rompiendo la puerta. Qu hacan all? Acaso Oleg...? Se haba equivocado, pinch, despert sospechas y vino a casa trayendo detrs el rabo que le haban colocado? Oleg, hijo, cmo has podido! Tena ganas de aullar. Haba visto la muerte demasiadas veces, como mdica y como cazadora. Oleg estaba muerto, no le caba duda. Oleg, su pupilo, quien con el

tiempo se haba convertido para ella en un hijo de verdad, al que haba amado como se ama a un hijo, quien la haba hecho vivir momentos tan intensos de felicidad y orgullo maternos que hasta resultaban insoportables, quien le dio la oportunidad de conocer el encanto especial de la amistad y el compaerismo entre la madre y el hijo. Esos aos le haban proporcionado ms alegras que todos los anteriores de su vida. Ya nunca nadie sabra apoyarla en minutos de duda, consolarla en los de angustia, decirle en el momento oportuno las palabras necesarias con tanto tino como Oleg lo haba hecho. Y aunque no hubiera sido verdad, aunque todo hubiera sido una interpretacin gil y habilidosa, lo importante era que haba sido, haba sido! Y haba estado tan bien!... Pero, adems de Oleg, tambin existan su marido, ella misma y unos treinta aos de vida por delante, que habra que pasar en condiciones normales, y no en el calabozo. La puerta, destrozada, cay con estrpito. Los ladridos de Csar se haban vuelto histricos y broncos. Natalia Yevgunievna tena ganas de gemir y llorar. Sinti un dolor punzante en el pecho y perdi el conocimiento. *** A ltima hora del 30 de diciembre, Nastia comprob con satisfaccin que el juego que haban ideado ella y el Buuelo haba dado resultados. El hombre del bartono agradable llamaba cada poco, se disculpaba por no poder enviarle a Alexandr Diakov, le preguntaba si necesitaba alguna cosa ms para llevar el asunto a su trmino y no planteaba exigencias de ningn tipo. El agudo odo de Nastia captaba en su voz una creciente tensin que, por lo dems, su interlocutor disimulaba con notable destreza. De momento, todo segua el rumbo que ella haba planeado: la espera se dilataba, por su parte haba manifestaciones continuas de una disposicin total a colaborar con el fin de salvar la vida, amenazada por el iracundo Lrtsev. El glido terror que la haba dominado durante los ltimos das se derriti bajo los rayos abrasadores de la tensin inhumana que le produca a Nastia la nueva e inesperada situacin. Hubiese hecho gustosa cualquier cosa con tal de que a Nadiusa Lrtseva no le pasase nada. Cualquiera. Que el crimen siguiese sin resolver, que los criminales quedasen impunes, que la echasen del trabajo, cualquier cosa antes que perjudicar a la nia. Pero Nastia no hubiese sido Nastia si hubiese dejado que sus emociones anularan su preocupacin profesional por completo. Haba alguna forma de resolver el crimen a pesar de todo? Haba alguna forma de hacer todo lo posible e imposible por la nia y, al mismo tiempo, trincar por lo menos a un asesino? La solucin de un problema generaba la necesidad de resolver otro. Junto con Liosa haba trazado varios esquemas que permitan mantener la comunicacin obviando el contacto directo. El mejor fue, a su modo de ver, aquel que contaba con la complicidad de varios funcionarios de una sucursal de la compaa telefnica (segn

sus clculos, hacan falta cuatro personas como mximo) y un ayudante ms, que viviese en el rea que dicha sucursal atenda. Aunque Nastia se haba dedicado a buscar solucin a este problema slo para matar el tiempo, la entristeci el haber alcanzado una conclusin que confirmaba sus peores sospechas. Montar un sistema as con el nico fin de impedir la investigacin de un caso criminal aislado hubiera sido tan absurdo como dedicar aos a tejer un tapiz de complicado diseo con el nico fin de utilizarlo un da para recoger en l las bolsas de basura que haba que sacar fuera de casa. De manera que Lrtsev no iba descaminado al afirmar que se trataba de un intermediario que no tena ningn inters particular en el caso de Yerimina. Quin era ese intermediario? El director del club El Varego, entre cuyos subordinados estaba Diakov? Era muy posible. Grdov le conoca, eran vecinos de escalera, pareca lgico que en caso de apuro extremo Serguey Alexndrovich le pidiese ayuda precisamente a l. Pero si no era l, quin, entonces? Y qu papel interpretaban en todo esto Fistn y sus varegos? A Nastia la corroa la incertidumbre sobre el tiempo que podra seguir entreteniendo al intermediario con sus exigencias de traerle a Diakov. Tarde o temprano, su engao saldra a la luz. Le daba miedo slo pensar en lo que pasara luego. Sasha Diakov haba sido detenido y puesto a buen recaudo en el momento de coger el tren que deba llevarle lejos de Mosc. Los policas que le haban estado vigilando fueron informados de que Saniok andaba avisando a todo el mundo de su inminente ausencia, que se prolongara de tres a cuatro meses. Un prfugo no se comportara de este modo, decidieron, todo pareca anunciar que se quera quitar a Diakov de en medio y se estaba preparando el terreno para evitar que alguien empezara a buscarle en seguida. Por eso siguieron al jovencito hasta el tren, dando posibilidad a sus acompaantes, si los hubiera, de comprobar que haba ocupado su asiento sin novedad, y un minuto antes de ponerse el tren en marcha le sacaron por una plataforma cerrada al pasaje a las vas del otro lado del andn. Cuando Gordyev empez a cantarle a Nastia por telfono baladas sobre alguien que nos est presionando desde arriba, comprendi en el acto que tambin el Buuelo haba intuido la posibilidad de un intermediario y haba hecho un intento de sembrar la discordia entre ste y Grdov. Por su parte, Nastia trat de provocar un choque entre el intermediario y Fistn, al obligarles a buscar, sin esperanza alguna de encontrarle, a Diakov. Mientras andaban en su busca, se poda considerar que la nia estaba a salvo de peligro. Siempre que, por supuesto, no le hubieran hecho nada despus de llevrsela. Pero la noticia de que Diakov estaba detenido poda salir a la luz en cualquier momento, y el intermediario se dara cuenta de que Nastia estaba tomndole el pelo. No poda ignorar por mucho tiempo el hecho de la detencin del joven, que se haba producido antes de que Nastia quedara incomunicada. En ese momento, su nica esperanza era Gordyev el Buuelo, quien tal vez sabra evitar que se fltrase la informacin sobre Diakov, aunque slo

Dios saba cmo iba a conseguirlo si el intermediario tena sus agentes sentados poco menos que en cada despacho de Petrovka, o como mnimo, en cada planta y en cada subdivisin. A lo mejor no son tantos -se deca para animarse-, a lo mejor el susto ha llevado a Lrtsev a exagerar su nmero, desde luego que los hay, de esto no hay ninguna duda, pero el contingente de esos monstruitos no puede incluir a tantsima gente. Entretanto, la bsqueda de Diakov prosegua, y eso le infunda cierta esperanza. Por lo menos, le daba tiempo de inventar alguna treta ms que la ayudara a seguir con dilatorias. Ni se le pasaba por la cabeza la idea de que tenan a la nia drogada y que todo estaba desarrollndose con altsima precisin en sentido inverso. Si a la maana siguiente Diakov continuaba sin aparecer, Arsn dara la orden de administrarle una inyeccin ms. Diakov representaba un peligro slo potencial, mientras tanto, necesitaba mantener pulsada la clavija que le permita presionar a Lrtsev. Para la nia, la inyeccin de la maana poda resultar la ltima. Si Nastia Kamnskaya lo hubiese sabido... *** La noche del 30 al 31 de diciembre, Nikolay Fistn sali corriendo de casa, se mont en un Zhigul comn y corriente y a toda prisa fue a la calle Obreros Metalrgicos, donde viva Slvik, el corredor de coches. Haca media hora le haban llamado los chicos a los que haba ordenado ajustarles las cuentas a los hombres de Arsn agazapados en el campamento, abandonado en invierno, y le comunicaron con perplejidad que haban encontrado all a una nia enferma. Al principio creyeron que estaba dormida pero no lograron despertarla. A todas luces, estaba inconsciente. Una rehn -se espant Fistn-. Ahora te dar la vida, renacuajo apestoso. A ti s que te metern el zapatazo en los morros! -Llevad a la nia a casa de Slvik, que vive solo -orden el to Kolia. Haba pasado la noche junto a la pequeaja, buscando el modo de hacerla volver en s, pero sus esfuerzos no sirvieron de nada. Su pulso era lento aunque firme. No abra los ojos y no daba seales de or su voz. Por la maana, Nikolay consider llamar una ambulancia, y lo nico que fren ese impulso fue la ausencia de una explicacin convincente: qu nia era sta y cmo haba ido a parar al piso de Slvik. Contarles lo del campamento equivaldra al suicidio: all haba ms sangre que en un matadero. Se podra decir que la haban encontrado en la calle pero parecera demasiado raro y no era de descartar que avisaran a la polica, Dios no lo quiera. A Fistn no le ira nada bien entablar tratos con la polica precisamente en esos momentos.

Estaba sucumbiendo a la exasperacin, cuando, poco a poco, la nia empez a regresar a la vida. Hacia las nueve de la maana abri los ojos e intent decir algo aunque sus labios slo emitieron un silbido ininteligible. El to Kolia se anim un poco. No tena ni idea sobre cmo ayudar a la nia pero haba ledo en alguna parte que a los enfermos que se encontraban bajo los efectos de la anestesia (no le caba duda de que se trataba de una anestesia o de algo por el estilo) haba que darles de beber en abundancia, para que el frmaco saliese del organismo junto con el lquido. Tena preparadas varias botellas de agua mineral, que Slvik haba comprado por orden suya al amanecer. Despus de alternar el agua con un t caliente y muy azucarado, lleg a escuchar las primeras palabras de la nia: -Dnde est pap? -Quin es tu pap, corazoncito? -pregunt Fistn con cario. -Es polica -susurr la nia-. Trabaja en Petrovka, en la polica criminal. Llame a pap, dgale que venga a buscarme. -En seguida le llamo -prometi Nikolay con entusiasmo-. Dime el telfono y cmo se llama tu pap. No iba a desperdiciar esta ocasin. La rehn de Arsn era hija de un funcionario de la polica. As que ste era su modo de proceder. Bueno, pues ahora sera l, Fistn, quien ocupara el puesto de Arsn para mandar sobre los policas y dictarles su voluntad con tal de ayudar al amo. Si consegua ponerse de acuerdo con los sabuesos, Grdov no olvidara mientras viviese que el to Kolia triunf all donde el maldito carcamal haba fracasado. Marc el nmero que la nia le haba dicho pero nadie cogi el telfono. -Entonces, hay que llamarle al trabajo -murmur ella con un hilo de voz, y le dio otro nmero. Pero el pap de Nadia tampoco estaba en el trabajo. -Estar ms tarde -le comunicaron a Fistn-. Quin pregunta por l? -Un amigo. Habamos quedado en que le llamara esta maana. -Deje su nmero de telfono, le llamar. -Lo tiene -minti el to Kolia-. Sabe a qu hora puedo encontrarle? -No podra decrselo, no lo s. Nikolay le sirvi a Nadia otra taza de t caliente y dijo para tranquilizarla: -No te preocupes, pequea, tu pap ha salido por asuntos de trabajo. Cuando

vuelva, le llamaremos y vendr a recogerte. Pero la nia se senta mal, tena vmitos, diarrea, a ratos su cara se volva azul y su plida frente se perlaba de sudor. Evidentemente, los remedios medicinales caseros no eran suficientes. Pero en el trabajo del pap seguan contestando: -No ha llegado todava, estar ms tarde. Paulatinamente, Fistn fue despidindose de la idea del enchufe que le facilitara el acceso a un funcionario de la polica criminal. Tena la impresin de que la nia se iba a morir de un momento a otro y que necesitaba sacarle al menos algn provecho. Una migajita cualquiera. Era preciso hacerlo cuanto antes, mientras an era posible salvarla. No iba a dejarla morir. Bueno, si no poda pactar con la polica, tena que intentar negociar con Arsn. Canjeara a la rehn por una promesa de cumplir el contrato y sacar de apuros al amo. Nikolay fue corriendo al club, ya que no poda comunicar con Arsn desde ningn otro sitio. En varias ocasiones haba intentado llamar desde otros telfonos pero fue intil. Slo una llamada hecha desde el club tena por consecuencia el que al cabo de un rato Arsn la devolviese. Fistn se dio mucha prisa, pues las horas a las que se poda llamar estaban estipuladas con precisin. Cuando se trataba de transmitir un comunicado urgente, tena que llamar seis minutos antes de una hora par en punto. El reloj marcaba las 13.45 horas. Si no consegua llamar dentro de nueve minutos, no recibira respuesta hasta dentro de dos horas. Pero si llegaba a tiempo, hablara con Arsn al cabo de unos veinte minutos. El to Kolia lleg a tiempo. Marc el nmero a las 13.54 horas, segn el reloj digital colocado encima de la mesa del cuartucho situado detrs de la sala del gimnasio. A las 14.15 son el telfono, y Fistn descolg el auricular con un gesto brusco. -No me digas que has encontrado a Diakov -dijo la voz burlona del viejo. -No se lo digo. He encontrado a su rehn. Y tengo una proposicin que hacerle. Le devuelvo a la nia, creo que le hace mucha falta para su negocio. A cambio de esto, usted termina el encargo de mi jefe. -Qu nia? -el asombro de Arsn no pareca fingido-. Qu desvaro es ste? -La nia del campamento de pioneros -se regocij el to Kolia-. Adems, los que la custodiaban han cobrado su merecido. Tardar en dar con ellos. Qu me dice pues, acepta mi proposicin? -No s nada de ninguna nia ni de ningn campamento de pioneros -articul Arsn en voz baja y bien entonada-. Y te dir otra cosa, Chernomor, vete a tomar viento, quieres? Las palabras fueron pronunciadas con la misma entonacin con que en las mejores casas inglesas se deca: Hoy hace un tiempo precioso, no le parece?

Los pitidos del auricular devolvieron a Fistn a la realidad. Otro resbaln, pens con exasperacin. Se haba resignado a que nunca iba a comprender a Arsn ni su forma de actuar. Ahora lo nico que le preocupaba era ayudar al amo y a la nia al mismo tiempo. Por lo que decidi regresar a la casa de Slvik para intentar, una vez ms, dar con el pap polica de Nadia. *** Nada de lo que Fistn le haba dicho cogi de nuevas a Arsn. Por la maana, al no recibir la llamada del mdico, fue al campamento y examin el escenario de la carnicera. La nia haba desaparecido. Para comprender que aquello no era obra de la polica sino del to Kolia y sus chicos no haca falta tener ni dos dedos de frente. La polica le habra tendido all una emboscada. En cuanto Arsn volvi a casa, Natalia Dajn le llam para contarle la tragedia del da anterior. Oleg estaba muerto. Lrtsev, gravemente herido. Natalia y su marido haban pasado la noche en Petrovka, donde les haban interrogado, preguntando sobre cada detalle de lo ocurrido. La mujer tuvo la presencia de nimo y sangre fra suficientes para echarle toda la culpa a Oleg. Dijo que Lrtsev haba venido a verle a l, no a ella. Para qu, no lo saba. Lo nico que le dijo fue que necesitaba hablar con Oleg y se qued esperndole durante dos horas sin darle explicaciones. Qu ms daba, ahora que el muchacho ya no estaba con ellos. -Crees que Lrtsev saldr con vida? -pregunt Arsn. -Es poco probable. Las lesiones son demasiado graves. Aunque la operacin sea un xito, permanecer inconsciente una semana como mnimo, y luego le concedern la invalidez permanente -dio su opinin autorizada la antigua cirujana. -Bueno, as que disponemos de una semana como mnimo para que t y tu marido soltis las amarras -resumi Arsn-. Si dentro de una semana, Lrtsev est en condiciones de contar lo que sea, no les servir de nada. De acuerdo, bonita, por la tarde tendr aclaradas todas las cuestiones, entonces decidiremos cmo hay que actuar. Despus de comer, avisa al tcnico para que desconecte aquel nmero. Y dile a Valera que ya no necesitamos escuchar las llamadas de Kamnskaya. Valera era el ingeniero en jefe de la sucursal telefnica y tambin coma del pesebre de Arsn. A la luz de los ltimos acontecimientos, Arsn dej de preocuparse de Nadia. Si Lrtsev quedaba fuera de juego por mucho tiempo o, tal vez, para siempre, a l, Arsn, la nia no le haca ninguna falta. Que Fistn hiciera con ella lo que le saliese de los mismsimos. Esa tarde, el nmero que utilizaban para comunicar con l tanto el to Kolia como el amo de ste, Grdov, dejara de funcionar. Grdov haba pasado toda la tarde anterior dando la lata a la gente de la Oficina pero Arsn no le devolvi ninguna de sus llamadas. El pictrico de Serguey Alexndrovich haba

intentado incluso utilizar a sus amiguetes de la polica para averiguar qu nmero de telfono era aqul y dnde estaba instalado pero Natalia Dajn, como siempre, supo ponerse a la altura de las circunstancias. En aquella sucursal era la nica responsable de la asignacin y el registro de nmeros disponibles, como tambin era la nica en atender demandas oficiales. Tena toda la documentacin en regla, nadie iba a detectar o reparar en nada jams. En un principio, podra haberse desconectado el nmero el da anterior, pues Arsn acostumbraba a hacerlo inmediatamente despus de finalizar el trabajo de turno, pero esta vez haba necesitado mantener la comunicacin abierta, por si Fistn consegua dar con Diakov. Ahora aquel telfono ya no le haca ninguna falta. Aun en el caso de que la polica detuviese a Fistn o a Grdov, que era justamente lo ms probable, nadie podra identificar al misterioso Arsn, y contasen lo que contasen en Petrovka, pareceran unas autnticas engaifas inventadas sobre la marcha con el fin de quitarse su parte de culpa y responsabilidad. Sin embargo, la conversacin con Fistn haba molestado a Arsn en serio. Quin se haba credo que era ese chorizo? Se permita regatear sus condiciones! Se pasaba de listo. Maldita escoria humana con dentadura de hierro. Haca demasiado que no pasaba por el trullo, se le haba olvidado que tena reservado all un sitio junto a la letrina. Arsn baj a la calle, lleg hasta la cabina ms prxima, descolg el auricular y marc el 02. -Han secuestrado a la hija de su compaero, del comandante Lrtsev. Lo hizo Nikolay Fistn, delincuente habitual que ha cumplido dos condenas y tiene domicilio en la avenida Federativni, nmero 16, bloque 3 -y colg. *** La llamada telefnica sobre la hija de Lrtsev fue recibida en Petrovka antes de que el to Kolia hubiese tenido tiempo de salir del club. El servicio de seguimiento comunic que haba pasado toda la noche y la maana siguiente en la calle Obreros Metalrgicos. De inmediato, un grupo de apresamiento fue enviado a aquella direccin. Una hora despus de hablar con Arsn, Nikolay Fistn y el dueo del piso, el corredor de coches Slvik, estaban detenidos, y Nadia Lrtseva era trasladada al hospital. *** Serguey Alexndrovich Grdov llevaba buscando al to Kolia desde primera hora de la maana del 31 de diciembre. Antonina le dijo que haba salido a mitad de la noche y no haba vuelto. -En cuanto llegue, dgale que me llame de inmediato -le pidi Grdov. Pasaban las horas, Nikolay segua sin aparecer, tampoco se encontraba en el club y

nadie saba dnde andaba. Los malos presentimientos carcoman a Grdov, comprenda que todo cuanto estaba ocurriendo tena que ver con la negativa de Arsn a cumplir el contrato. Alrededor de las cinco de la tarde llam, una vez ms, a casa de Fistn. -Serguey Alexndrovich -solloz Antonina desde el otro extremo del hilo-, la polica ha detenido a Kolia. En momentos de pnico Grdov era incapaz de pensar con claridad, y precis varios minutos para darse cuenta de que Kolia Fistn era el ltimo linde que le separaba de las fuerzas del orden pblico. Si haban detenido a Nikolay, Grdov sera el siguiente. Fiel a su arraigada costumbre, Serguey Alexndrovich intent elegir entre la gente de su entorno a alguien en quien podra confiar y a quien podra encargar arreglar la situacin. Desde su primera infancia contaba con pap, que era todo un padrazo y haba protegido a Seriozha hasta casi el da de su boda, luego aparecieron secretarios, asesores, subalternos, ayudantes, lameculos y, al final, Arsn. Toda esa gente le repeta al unsono: Descuide, nos hacemos cargo de todo, todo quedar de la mejor manera. Ahora tena que encararse con un hecho desagradable: nadie, nunca ms, iba a apechar con sus problemas. El pensamiento siguiente que se le pas por la cabeza a Grdov fue la pregunta: era la situacin de veras tan complicada e insoluble como le pareca? Y si se desentenda y si se olvidaba de ella? Aunque careciera de solucin, no le amenazaba con nada terrible. Unos cuantos minutos de intensa reflexin ms llevaron a Serguey Alexndrovich a la poco halagea conclusin de que no escapara ni a la detencin ni a la crcel. S, el to Kolia era un chucho devoto pero esto no remediaba nada. Qu poda hacer, llevado por su lealtad infinita, un hombre tan corto de luces? Variante primera: encerrarse en un mutismo altivo y no prestar declaracin. Pero para los sabuesos de Petrovka, quien calla otorga, y tal comportamiento significara que aceptaba todos los cargos. Aquella gente no se dejaba engaar con el gesto de inocencia ultrajada. Si callas, tienes miedo a declarar, y si tienes miedo a abrir el pico, es que quieres ocultar algo. O encubrir a alguien. Variante segunda: el to Kolia se descuelga largando trolas ingeniosas, asume todas las culpas y, como resultado, Grdov no tiene la menor relacin con nada de lo ocurrido. Sera ideal salvo por el detallito de que Nikolay, servil pero necio, era simplemente incapaz de inventarse una mentira gil, atinada y coherente. De manera que no caba esperar que la segunda variante tomase cuerpo. Tercera: Fistn, el hijo de puta de la peor ralea, el cabrn desagradecido, se pone a cantar de plano desde el primer momento y suelta todo cuanto sabe sobre Grdov. Bueno, en este caso todo est claro y no hay lugar para una segunda opinin. Pensndolo bien, era evidente que de las tres posibles variantes slo dos tenan visos de realidad, y cualquiera de las dos le conducira a la detencin y los tribunales. As

que tambin esto estaba ms claro que el agua. Pero tal vez la detencin y los tribunales no eran tan espantosos. Tal vez sobrevivira a ellos. Serguey Alexndrovich Grdov saba con toda seguridad que no soportara ni el calabozo ni el trullo. Esto, ni pensarlo. El primer timbre de alarma son cuando tena once aos y le mandaron por primera vez a un campamento de pioneros situado en un suburbio de Mosc. En aquella poca era un buen campamento, uno de los mejores, frecuentado por los hijos de la lite del partido, y conseguir all una plaza no era nada fcil, ni siquiera para el pap de Seriozha. El primer da, al entrar en el retrete, Seriozha vio el agujero en el suelo rebosante de inmundicias, respir la mezcla de aromas de la leja, orina y heces, y vomit. Cuando la necesidad le apret tanto que no pudo aguantar ms, repiti el intento pero el desenlace fue an peor: adems de vomitar, se orin encima. Cada minuto de su estancia en el campamento de pioneros se transform para el nio en tormento, los dems chicos se burlaban de l, le llamaban cagn, varias veces le hicieron el cuarto oscuro, golpendole todos a la vez por la noche cuando las luces estaban apagadas. Seriozha no poda comer, la fetidez del retrete le persegua por todas partes, incluso en el comedor, y senta nuseas constantemente. Tampoco poda atender debidamente las necesidades de su cuerpo, cada vez tena que aguantar hasta el ltimo momento y entonces plantearse la terrible eleccin: la vomitona en el retrete o la fuga para intentar llegar hasta un bosquecillo cercano, o si no, la bsqueda de un rincn apartado en el recinto del campamento, lo que implicaba el riesgo de ser visto y, ms tarde, atrozmente humillado delante de todo el mundo a la hora de pasar la lista. Todos los dems problemas palidecan al lado de ste, crucial, y eso que no eran pocos. Seriozha era incapaz de vivir dentro de un grupo, ser como los dems, levantarse a la misma hora que todo el mundo, marcar el paso dentro de las filas ordenadas de chicos durante la clase de educacin fsica, ponerse firmes cuando se pasaba la lista, comer las repugnantes y acuosas gachas o los miserables trocitos de nervios y cartlagos condimentados con grasa sinttica y llamados ragout o boef la Stroganoff. Diez das ms tarde, los padres se llevaron a Seriozha del campamento. La impresin haba resultado tan fuerte que nada ms or la palabra campamento, el nio empezaba a temblar con todo el cuerpo. Cuando lleg el momento de hacer el servicio militar, Serguey estaba ya muy robustecido tanto fsica como moralmente. Ya no vomitaba al ver y oler la letrina cuartelera y consegua tragar la comida de la cantina, con lo que se ahorr mofas y humillaciones. Pero daba lo mismo. Haba sentido y padecido cada uno de los minutos de aquellos interminables dos aos de la mili. Adems, quiso la mala suerte que en la unidad donde haba sido destinado, los abuelos tuvieran un poder absoluto, que le caus no poco sufrimiento adicional. Tras soportar el infierno castrense, Serguey se dijo con rotundidad: Cualquier cosa

antes que la crcel. El terror a la prisin le acompa a lo largo de su vida adulta, y con el tiempo no slo no se debilit sino que, todo lo contrario, cobr renovada intensidad. La flamante libertad de prensa haba trado consigo una oleada de publicaciones, tanto de ficcin como reportajes, que contaban cmo era la vida en una penitenciara. Impulsado por una curiosidad enfermiza amasada con el miedo y la aversin, Grdov lea las espeluznantes revelaciones sobre los usos y costumbres de los centros dedicados a la rehabilitacin laboral de la poblacin reclusa y se estremeca al descubrir que todo resultaba an peor de lo que hubieran podido pintarle sus peores pesadillas. Luego, el to Kolia, trullero con veterana, se lo confirm: todo era tal y como se contaba pero, en realidad, mucho ms monstruoso an, porque haba cosas de las que no se escriba, pues mencionarlas daba algo as como vergenza. Por ejemplo, que en la celda de preventivos se encerraba a treinta o cuarenta detenidos a la vez, que tenan que dormir en tres turnos y utilizar la letrina delante de todo el mundo. No haba nada ms en este mundo que le inspirara a Grdov tanto pavor como la crcel. Cuando su sombra se dibuj en el horizonte por primera vez, mat a Vitali Luchnikov sin pensarlo dos veces. Con sus propias manos meti en prisin a la desdichada Tmara Yerimina. Al lado del miedo que le socarraba las entraas, estos actos le parecieron nimiedades minsculas e insignificantes. La sombra de la condena se present por segunda vez cuando el degenerado de Arkady empez a darle la vara con sus delirios sobre la necesidad de arrepentirse y confesarlo todo. Tambin a ste tuvo que apartarle de su camino, para que no molestara. Luego, la amenaza se encarn en la hija de Tmara, Vica. Grdov la elimin tambin a ella, rompiendo as, una vez ms, el hilo que se haba tendido entre l y la odiosa prisin. Ese da, el 31 de diciembre, la vspera de un nuevo ao, 1994, Serguey Alexndrovich comprendi de repente que volva a buscar a quin ms poda asesinar para escapar de la trena una vez ms. Pero resultaba que ya no haba nadie a quien matar, excepto a s mismo. La lista de las cualidades negativas de Grdov sera larga, ya que era un hombre profundamente inmoral. Pero sus detractores ms rigurosos no podan menos de reconocer que aquella lista no inclua la indecisin. Dos horas ms tarde, sentado en un silln de su acogedor y bien caldeado chalet, Serguey Alexndrovich Grdov, quien haba matado con sus propias manos a Vitali Luchnikov y a Arkady Nikiforchuk y haba organizado los asesinatos de Vica Yerimina y Valentn Kosar, dirigi una ltima mirada al can de la pistola que sostena en la mano y cerr los ojos despacio. Lo haba llevado dentro de s durante veintitrs aos. Nunca le haba atormentado el arrepentimiento, nunca le haba remordido la conciencia, lo nico que le preocupaba a veces era el temor a que un

da el horrendo secreto de lo ocurrido en el piso de Tmara Yerimina saliese a la luz. La mitad del secreto haba muerto, junto con Arkady, haca dos aos. La otra mitad iba a morir ahora. Unos segundos ms tarde oprimi el gatillo con suavidad. *** Hacia el medioda del 31 de diciembre, Nastia tuvo que hacer grandes esfuerzos por no perder la calma. El intermediario no haba vuelto a llamar ni una sola vez, no tena noticias de Gordyev y se senta desorientada, sin la mnima nocin sobre lo que estaba ocurriendo. Estaba tumbada sobre el sof, de cara a la pared, tratando de dominar la tiritona producida por los nervios, y repasaba sus conjeturas. Qu pudo haber sucedido? Se haban enterado de la detencin de Diakov? Entonces, caba esperar que, de un momento a otro, llamasen a la puerta, y en el apartamento irrumpiese Lrtsev, enloquecido, pistola en ristre. Qu otra cosa poda haber pasado? Para colmo de males, el telfono no paraba de sonar: amigos y conocidos le deseaban feliz ao nuevo. Cada nuevo timbre de telfono la haca estremecer como si hubiera recibido una descarga elctrica, el corazn no le caba en el pecho, el sudor le humedeca las palmas de las manos. Pero ellos seguan sin llamar... Hacia las ocho de la noche, al fin el Buuelo dio seales de vida. Su voz son triste. -Cmo ests, Stsenka? -Voy tirando -contest tan tranquilamente como pudo-. Y ustedes? -Mal. Zhenia Morzov est muerto. Tu estudiante, Oleg Meschernov, tambin. Volodya Lrtsev est herido de gravedad, me temo que no salga de sta. -Dios mo... El suelo se movi bajo sus pies y Nastia tuvo que apoyarse en el armario para no caer. -Qu horror. Qu ha ocurrido, Vctor Alexyevich? -Es largo de contar. Oye, pequea, coge a tu genio pelirrojo y ven aqu. Mi Nadezhda Andryevna se ha pasado el da entero guisando y horneando, hay comida para un regimiento, sea como sea, hoy es fiesta. -Vctor Alexyevich, no puedo, palabra de honor. -S que puedes, Stsenka. Ya nadie te vigila. -Cmo?... No me diga que... -balbuce atnita. -Te digo. Fistn est detenido; la hija de Lrtsev, en libertad; y el diputado de la

Duma Nacional Serguey Alexndrovich Grdov ha decidido su suerte l slito, sin esperar nuestra ayuda. -Es decir? -Se ha pegado un tiro. -Entonces, ya est? Todo ha terminado? -Todo ha terminado. No de la forma que nos hubiese gustado pero ha terminado. Por qu callas? -Estoy llorando -apenas pudo articular Nastia, hecha un mar de lgrimas. La tensin inhumana la haba soltado de sus garras, y sobrevino la reaccin. -De acuerdo, llora un poco. Pero luego vestos y venid hacia aqu. Entonces discutiremos todo eso. *** La celebracin de la Nochevieja que tuvo lugar en casa del coronel Gordyev fue triste. Vctor Alexyevich, su mujer, Nastia y Liosa se tomaron una copa de champn y hurgaron sin inters con los tenedores en los platos llenos de suculentos guisos. Nadie intent aparentar siquiera que las cosas estaban como deban estar. Nadezhda Andryevna, con sus treinta aos de experiencia como mujer de un detective, no necesitaba explicaciones para entender lo que pasaba y a la primera oportunidad se levant de la mesa. -Desahguense, hablen; entretanto, Liosa y yo vamos a ver una pelcula. Me han prestado unos vdeos de no s qu ganadores de Oscars. Nastia levant la cabeza y su mirada se cruz con la de Liosa. El hombre tena el gesto crispado. -Que Lioska se quede -le pidi a Gordyev-. Tiene derecho a saber. Nadie se atreva a empezar la conversacin. Tanto Nastia como Vctor Alexyevich sentan pena y amargura. -Diakov y Fistn han prestado declaracin -dijo al fin Gordyev-. Diakov es un chaval, todo lo que tiene son los msculos. En lo que se refiere al episodio del piso de Kartashov, sigue en sus trece, sostiene que un desconocido le dio las llaves, prometiendo pagarle si le traa la nota que tena que encontrar en el piso de Kartashov. En cuanto a todo lo dems, se atiene al esquema habitual: No s, no me acuerdo, no he visto. Como siga as, no tenemos nada de qu inculparle, si por lo menos dijese lo mismo que haba contado a Kartashov, que haba ido para robar el piso, se le podra acusar de intento de robo con allanamiento de la morada. En cambio, el allanamiento de la morada con el fin del robo de una nota, qu queris

que hagamos con esto? Viacheslav Kuzin, en cuyo piso han encontrado a Nadia, es propietario, como resulta, de un coche cuya pintura es idntica a la del vehculo que atropello a Kosar, as que podramos empezar a tirar de este hilo, a ver si desmadejamos todo el ovillo. Fistn, esto ya son palabras mayores. Se ha puesto a regatear, ha prometido entregarnos a un tal Arsn omnipotente, que haba organizado todos los asesinatos y el secuestro de la nia. Esto nos lo dice ahora, para proteger a su amigo Grdov. Cuando le comunique que Serguey Alexndrovich se ha quitado de en medio, veremos con qu sale entonces. Desde luego, no hemos encontrado a ningn Arsn. -Pero existe -medio pregunt, medio afirm Nastia. -Y que lo digas -suspir Gordyev-, pero vete t a saber dnde buscarle. Se ha desvanecido como un fantasma al amanecer. El nmero que Fistn utilizaba para llamarle no existe. Nuestra nica esperanza es Lrtsev. Si vive, tal vez nos cuente algunas cosas. Por ejemplo, para qu fue a casa del estudiante? Por qu se liaron a tiros? -El estudiante era un infiltrado de Arsn -dijo Nastia con rotundidad-. Ahora estoy absolutamente segura. Fue l quien hizo un molde de mis llaves, cuando regres de Italia y mencion a Brizac por primera vez. Tambin fue a ver a la viuda de Kosar, se llev la libreta de su marido y no me la entreg porque en la libreta estaban anotados los telfonos de Bondarenko. Me minti, dijo que la haba perdido. -Y qu, pues? Qu buscaba Lrtsev en su casa? -Tal vez, Lrtsev se haba enterado de que Oleg trabajaba para ese escurridizo Arsn y pens que tena que ver con el secuestro de Nadia -aventur Nastia. -Tal vez pens eso -convino Gordyev-. Pero en este caso, por qu no le habl, por qu no intent averiguar dnde tenan a la nia sino que le dispar sin ms? La madre de Oleg dice que lo hizo sin mediar palabra. Hay otra variante: Lrtsev pudo haberse enterado de que fue Oleg quien mat a Morzov, y fue all para ejecutarle por traidor. As las cosas, sera de esperar que prescindiese de conversaciones. Lo que ms me fastidia de todo esto es que nuestros chicos llegaron all slo medio minuto ms tarde, ya estaban en la escalera cuando oyeron los disparos. -No me lo creo -dijo Nastia negando con la cabeza-. Fue a verle para matarle delante de su madre? Me lo creera de cualquiera menos de Volodka. -Tampoco yo me lo creo. Antes de ir a casa de Oleg, Lrtsev estuvo en la Sociedad de Cazadores y Pescadores. Probablemente, le urga obtener la direccin de Meschernov y, tal vez, Oleg le haba contado que su madre era cazadora y que viva en la avenida Lenin. Conseguir la direccin de este modo le resultaba ms sencillo y rpido que regresar a Petrovka y esperar a que llegase el estudiante, o informarse en la Oficina de Empadronamiento. Hay otras hiptesis? -De momento no. Pero seguir pensando. Tengo el mal presentimiento de que

nunca llegaremos a saber toda la verdad sobre este caso. Y Zhenia, qu pas con l? -Lo que pas con Zhenia, Stsenka, es que se haba metido en una historia muy fea. Encontramos en su bolsa unos apuntes sobre el caso de Yerimina. Resulta que se dedicaba a investigarlo por cuenta propia y te ocultaba la informacin, supongo que quera encontrar a los asesinos solo, sin ayuda del vecino. As t te quedaras cubierta de porquera y todos los honores seran para l. En esos apuntes hay tela suficiente para vincular a Fistn y su comando al asesinato de Vica, de modo que al menos esto debemos agradecrselo. Pero al parecer, ayer ocurri algo que lo convirti en un peligro para el intermediario. Qu fue exactamente?, ya nunca lo sabremos. No le cont nada a Pasha Zherejov, prefiri esperar a que yo volviera. Y lo que le trajo la espera. Aunque no se habla mal de los difuntos, ha sido un estpido. No se pueden despreciar las reglas del juego cuando se juega en equipo. Siempre acaba mal. Fjate en un detalle: le mataron sin intentar siquiera esclarecer si haba contado a alguien su ltimo descubrimiento. Te das cuenta de lo que significa? -Fue una medida disciplinaria que iba dirigida, entre otros, tambin a m -respondi Nastia-. Me demostraban que no hablaban por hablar: nos has prometido que nadie ms iba a investigar el asesinato de Yerimina y has incumplido la promesa. Que te sirva de escarmiento. Cielo santo, qu monstruos tenan que ser para matar a un hombre con el nico fin de probar algo a alguien! Fue Oleg quien asesin a Morzov? -Lo ms probable. En cualquier caso, el estudiante llevaba encima una pistola con silenciador pero los anlisis balsticos no estarn listos hasta despus de las fiestas. Ay, Seor, Seor -Vctor Alexyevich movi la cabeza y apoy la frente en el puo con gesto de cansancio-, ser que no valgo en absoluto para este trabajo? No he reconocido al enemigo en ese chaval de la academia. He perdido a Volodka. Yo mismo, con mis propias manos, le met justamente en la boca de la bestia y no supe cubrirle como Dios manda. Confi en su profesionalidad y en los agentes de seguimiento. Si no se les hubiera escapado, quiz todo habra salido de un modo distinto. No me lo perdonar mientras viva. No es la primera vez que pierdo gente pero hasta ahora nunca haba dado un patinazo tan gordo. -No se angustie, Vctor Alexyevich, la culpa no es slo suya -quiso consolarle Nastia-. Si tuviera suficiente plantilla, habra podido enviar gente a buscar a Lrtsev en todas direcciones a la vez, cuando aquellos dos le perdieron, y se habra evitado la tragedia. Pero as... -Sabes qu se me acaba de ocurrir? -se anim de pronto Gordyev-. Por qu Oleg, que tanto se esforzaba por impedirnos sacar algo en claro, un buen da coge y me suelta toda la verdad sobre Nikiforchuk? -Por qu?

-Porque t y yo, aunque estbamos jugando con los ojos vendados, habamos logrado meterles un gol. Habamos enemistado a Grdov con el intermediario, y ste dej de ayudarle. Crees que ha sido una casualidad que durante dos meses no avanzramos ni un milmetro y luego, de golpe, en un solo da los cogimos a todos? El intermediario se haba desentendido del asunto, y he aqu el resultado. Hemos enfrentado al intermediario con Fistn y gracias a esto salvamos a la nia, aunque lo hicimos con las manos del to Kolia. -Entonces, resulta, Vctor Alexyevich, que somos unos manipuladores, unos titiriteros, lo mismo que ese intermediario. En qu somos mejores que l? -Has puesto el dedo en la llaga, Stsenka. Por duro que sea reconocerlo, en nuestro trabajo es imposible mantener la pureza moral. Tenemos que mirar a la verdad a los ojos porque los cuentos idealistas slo valen para los bobos. Ni t ni yo lo somos. Claro est que la mafia es inmortal pero tampoco faltan, por el momento, detectives que saben pensar con la cabeza. Ni faltarn. Tal vez todo esto tenga alguna base sociobiolgica, eh? Oye, Alexei, haznos de arbitro, por algo eres profesor. -Desde el punto de vista de la seleccin natural, la mafia ir volvindose cada vez ms aguerrida, y los detectives, ms robustos; los ms dbiles perecern, los ms fuertes sobrevivirn -contest Liosa Chistiakov con suma seriedad-. Pero desde el punto de vista de las matemticas, estis abocados a una coexistencia paralela y perpetua. Vuestras trayectorias no se cruzarn jams. Nunca. La mafia no os romper. Pero tampoco vosotros la arrasaris a ella. -Gracias, bonito, por los nimos que nos has dado -sonri sombramente Gordyev. *** Tmara Serguyevna Rachkova cort un apetitoso trozo de filete asado a las finas hierbas y se lo sirvi a su marido. -Gracias, mamita -se lo agradeci ste, y levant la copa de vino-. Brindemos por el ao nuevo, que sea tan bueno como el anterior. Ya somos viejecitos, no le pedimos gran cosa a la vida, slo que Dios nos d salud y pequeas alegras. Cierto? -Cierto, papi -convino Tmara Serguyevna-. Brindemos... por el ao nuevo y por nosotros dos. Cuarenta aos juntos, que se dice pronto. Aunque eres un chiflado filatelista te quiero, a pesar de los pesares. -Y yo te quiero a ti -sonri Arsn, y apur la copa a pequeos sorbos. FIN.