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La hidrologa es la ciencia que estudia la distribucin del agua en la Tierra, sus reacciones fsicas y qumicas con otras sustancias

existentes en la naturaleza, y su relacin con la vida en el planeta. El movimiento continuo de agua entre la Tierra y la atmsfera se conoce como ciclo hidrolgico. Se produce vapor de agua por evaporacin en la superficie terrestre y en las masas de agua, y por transpiracin de los seres vivos. Este vapor circula por la atmsfera y precipita en forma de lluvia o nieve. Al llegar a la superficie terrestre, el agua sigue dos trayectorias. En cantidades determinadas por la intensidad de la lluvia, as como por la porosidad, permeabilidad, grosor y humedad previa del suelo, una parte del agua se vierte directamente en los riachuelos y arroyos, de donde pasa a los ocanos y a las masas de agua continentales; el resto se infiltra en el suelo. Una parte del agua infiltrada constituye la humedad del suelo, y puede evaporarse directamente o penetrar en las races de las plantas para ser transpirada por las hojas. La porcin de agua que supera las fuerzas de cohesin y adhesin del suelo, se filtra hacia abajo y se acumula en la llamada zona de saturacin para formar un depsito de agua subterrnea, cuya superficie se conoce como nivel fretico. En condiciones normales, el nivel fretico crece de forma intermitente segn se va rellenando o recargando, y luego declina como consecuencia del drenaje continuo en desages naturales como son los manantiales. CICLO DEL AGUA El ciclo del agua o ciclo hidrolgico, que colecta, purifica y distribuye el abasto fijo del agua de la tierra. El ciclo hidrolgico est enlazado con los otros ciclos biogeoqumicos, porque el agua es un medio importante para el movimiento de los nutrientes dentro y fuera de los ecosistemas. La energa solar y la gravedad convierten continuamente el agua de un estado fsico a otro, y la desplazan entre el ocano, el aire, la tierra y los organismos vivos. Los procesos principales en este reciclamiento y ciclo purificador del agua, son la evaporacin (conversin del agua en vapor acuoso), condensacin (conversin del vapor de agua en gotculas de agua lquida), transpiracin (proceso en el cual es absorbida por los sistemas de races de las plantas y pasa a travs de los poros (estomas) de sus hojas u otras partes, para evaporarse luego en la atmsfera, precipitacin (roco, lluvia, aguanieve, granizo, nieve) y escurrimiento de regreso al mar para empezar el ciclo de nuevo. La energa solar incidente evapora el agua de los mares y ocanos, corrientes fluviales, lagos, suelo y vegetacin, hacia la atmsfera. Los vientos y masas de aire transportan este vapor acuoso sobre varias partes de la superficie terrestre. La disminucin de la temperatura en partes de la atmsfera hace que el vapor de agua se condense y forme gotculas de agua que se aglomeran como nubes o niebla. Eventualmente, tales gotculas se combinan y llegan a ser lo suficientemente pesadas para caer a la tierra y a masas de agua, como precipitacin.

Parte del agua dulce que regresa a la superficie de la tierra como precipitacin atmosfrica queda detenida en los glaciares. Gran parte de ella se colecta en charcos y arroyos, y es descargada en lagos y en ros, que llevan el agua de regreso a los mares, completando el ciclo. Este escurrimiento de agua superficial desde la tierra reabastece corrientes y lagos, y tambin causa erosin del suelo lo cual impulsa a varias sustancias qumicas a travs de porciones de otros ciclos biogeoqumicos. Una gran parte del agua que regresa a la tierra penetra o se infiltra en las capas superficiales del suelo, y parte se resume en el terreno. All, es almacenada como agua fretica o subterrnea en los poros y grietas de las rocas. Esta agua, como el agua superficial, fluye cuesta abajo y se vierte en corrientes y lagos, o aflora en manantiales. Eventualmente, dicha agua, como el agua de superficies, se evapora o llega al mar para iniciar el ciclo de nuevo. La intensidad media de circulacin del agua subterrnea en el ciclo hidrolgico es extremadamente lenta (en cientos de aos), comparada con la de la superficie (10 a 120 das) y la de la atmsfera (10 a 12 das). En algunos casos, los nutrientes son transportados cuando se disuelven en el agua corriente, en otros casos, los compuestos nutrientes ligeramente solubles o insolubles del suelo o del fondo del mar, son desplazados de un lugar a otro por el flujo del agua.