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1.

- Concepto y origen de los yacimientos minerales
Introducción Los elementos químicos que componen nuestro planeta están distribuidos de una forma que a grandes rasgos es muy regular, ya que depende de dos grandes factores:
y y

Su abundancia en cada una de las capas que componen el planeta, La naturaleza y composición de las rocas presentes en cada sector concreto que analicemos.

Sobre la base de los datos conocidos sobre la naturaleza y composición geoquímica, mineralógica y petrológica de las diferentes capas en que está dividido nuestro planeta, la composición es simple y homogénea en la zona más profunda (núcleo), e intermedia en el manto, mientras que la capa más superficial (la corteza) presenta una composición más compleja y heterogénea. Esto último se debe a su vez a dos factores: El hecho de que la diferenciación planetaria haya producido un enriquecimiento relativo de esta capa en los elementos más ligeros, que no tienen cabida en los minerales que componen el manto, que son de composición relativamente simple: fundamentalmente silicatos de Mg y Fe. Eso hace que con respecto al manto, la corteza sólo esté empobrecida en elementos como Fe y Mg (en lo que se refiere a elementos mayoritarios) y Ni, Cr, Pt, en lo que se refiere a minoritarios o trazas. o La mayor complejidad de los procesos geológicos que operan en la corteza producen fenómenos muy variados de enriquecimiento o empobrecimiento de carácter local, que afectan a la concentración de los distintos elementos químicos de diferentes maneras.
o

De esta manera, podemos entender a la corteza como aquel segmento de nuestro planeta en el que se rompe la homogeneidad de la distribución de los elementos que encontramos en capas más profundas. Por ejemplo, a pesar de que existan algunas variaciones composicionales en el manto, éstas son insignificantes con respecto a la altísima variabilidad que observamos en la corteza. Así, en ésta podemos observar rocas ígneas que independientemente de su lugar de origen (manto astenosférico, manto litosférico, corteza) van desde composiciones peridotíticas hasta las graníticas. Es en la corteza donde, además, encontraremos las rocas sedimentarias y metamórficas. Los procesos que llevan a la diferenciación de un magma, o a la formación de una roca sedimentaria o metamórfica implican en ocasiones transformaciones profundas químicomineralógicas. Es durante el curso de esos procesos que algunos elementos o minerales pueden concentrarse selectivamente, muy por encima de sus valores "normales" para un tipo determinado de roca, dando origen concentraciones "anómalas" que de aquí en adelante denominaremos "yacimientos minerales". El carácter "anómalo" de estas concentraciones hace que los yacimientos constituyan singularidades en la corteza terrestre.

la mayor o menos proximidad de puntos de consumo. Por ejemplo. En esas áreas el oro estará presente en las rocas. su evaluación. Esta conjunción de factores geológicos y económicos hace que el estudio de los yacimientos minerales sea una cuestión compleja y problemática. el estudio de la viabilidad económica de la explotación. para que un elemento sea explotable en un yacimiento mineral. hay una serie de conceptos que tienen una gran importancia. El otro factor importante a considerar es el económico: esas concentraciones podrán ser o no de interés económico. entre los que a primera vista destacan algunos como el valor económico del mineral o minerales extraídos. ya que incluye desde las cuestiones que afectan a la prospección o búsqueda de estas concentraciones. mientras que otros son casi imposibles de conocer de antemano. Como hemos explicado. que se explota para la extracción del mercurio. el auge de las explotaciones de minerales y rocas industriales. por ejemplo. el proceso sedimentario produce su concentración en los aluviones o en playas. En definitiva. o en los económicos. etc. Es el caso. que se emplean para obtener una mena. Conceptos básicos Cuando hablamos de Yacimientos Minerales. el oro que se encuentra concentrado en los yacimientos sedimentarios de tipo placer puede proceder del oro diseminado en áreas de gran extensión regional. lo que delimita el concepto de Yacimiento explotable o no explotable. su concentración para dar lugar a un yacimiento mineral se produce como consecuencia de algún proceso geológico (ígneo. en la que hay que conjugar la labor de especialistas de distintos campos. como la recuperación de los espacios afectados por esta actividad. factores algunos fácilmente identificables. posibilitando en algunos casos su extracción económica. del cinabrio. en este temario se va a abordar de forma integral el estudio de ambos. hasta factores políticos (estabilidad económica y social de un país) o cuestiones medioambientales. el diseño y seguimiento de su explotación minera. la evolución previsible del mercado. en función de factores muy variados. ya sea en los aspectos geológicos-geoquímicos. y la similitud de los procesos que dan origen a los yacimientos metálicos y de rocas y minerales industriales hacen que esta precisión no tenga ya sentido. Los más importantes son los siguientes: . su concentración o ley. De esta forma. pero en concentraciones demasiado bajas como para poder ser extraído con una rentabilidad económica. No obstante. de la que se extrae un metal. sedimentario o metamórfico) que provoca la concentración del elemento. su concentración debe ser muy superior a su concentración media (clark) en la corteza terrestre. aunque en general su concentración en las rocas es demasiado baja como para permitir que su extracción de las rocas resulte rentable. el análisis del mercado previsible para nuestro producto. el volumen de las reservas.Es muy importante considerar el aspecto geoquímico del concepto: todos los elementos químicos están distribuidos en la corteza de forma muy amplia. El término de yacimiento mineral se he venido utilizando tradicionalmente para referirnos únicamente a los yacimientos de minerales metálicos. Sin embargo..

es decir: Ley de corte Fc = -------------------Clark Así. Conviene resaltar que minerales considerados como ganga en determinados momentos se han transformado en menas al conocerse alguna aplicación nueva para los mismos. Ganga: Comprende a los minerales que acompañan a la mena. Es un factor que depende a su vez de otros factores. por ejemplo. Factor de concentración: Es el grado de enriquecimiento que tiene que presentar un elemento con respecto a su concentración normal para que resulte explotable. Ver más detalles pulsando aquí. If the red x still appears.750 veces mayor). Ley media: Es la concentración que presenta el elemento químico de interés minero en el yacimiento. Restart your computer. mientras que en los yacimientos de la cuenca de Witwatersrand (RSA) su ley de corte es de 7 g/t (1. que pueden no tener nada que ver con la naturaleza del yacimiento. or the image may have been corrupted. Se complementa con el concepto de Recurso. La figura muestra los factores de concentración de una serie de elementos. Se expresa como tantos por ciento. Ley de corte o cut-off: Es la concentración mínima que debe tener un elemento en un yacimiento para ser explotable. entre muchos ejemplos posibles). y de las condiciones técnicas. o como gramos por tonelada (g/t) (equivale a partes por millón. ppm) u onzas por tonelada (oz/t). es un término que se refiere a minerales metálicos y que designa al mineral del que se extrae el elemento químico de interés (Cu de la calcopirita.Mena: Es el mineral cuya explotación presenta interés. . la concentración que hace posible pagar los costes de su extracción. Hg del cinabrio. como por ejemplo pueden ser su proximidad o lejanía a vías de transporte. Your computer may not have enough memory to open the image. you may have to delete the image and then insert it again. ley de corte (ver más abajo).004 ppm. y se aprecia como para elementos escasos este valor es mucho más alto que para los The image cannot be displayed. Depende de un gran número de factores: ley media. Ejemplos frecuentes en minería metálica son el cuarzo y la calcita. avances tecnológicos en la extracción. que en general comprende dos etapas: el tratamiento mineralúrgico y el metalúrgico (ver más abajo). En este caso de los minerales metálicos. En general. incluyendo el que no podrá ser explotado por su baja concentración o ley. se requiere un tratamiento de la mena. etc. Sn de la casiterita. tratamiento y comercialización. el oro se encuentra en las rocas de la corteza en una proporción media o clark de 0. es decir. medioambientales y de mercado existentes en el momento de llevar a cabo la explotación. Reservas: Cantidad (masa o volumen) de mineral susceptible de ser explotado. que es la cantidad total de mineral existente en la zona. pero que no presentan interés minero en el momento de la explotación. and then open the file again.

que hay que saber previamente (investigación de pre-explotación) y confirmar tras la explotación. y se denomina entonces biometalurgia. -> Cu + SOx). o el manganeso contenido en los pórfidos cupríferos. separación de la magnetita por medio de electroimanes. Proceso o conjunto de procesos por el cual o cuales se separan la mena y la ganga. Explotación minera: Es el proceso o conjunto de procesos por el cual o cuales extraemos un material natural terrestre del que podemos obtener un beneficio económico: puede ser desde agua. entre otros). si no es de carácter metálico. No suele corresponder con la ganga. propios de la minería metálica. este tipo se denomina hidrometalurgia. Estéril: Corresponde a las rocas que no contienen mineral o lo contienen en cantidades muy por debajo de la ley de corte. Puede ser por tostación (caso de los sulfuros: HgS + calor + O2 -> Hg + SO2) denominándose entonces pirometalurgia. - Otros procesos post-mineros: El producto minero.el. más abundantes en el conjunto de la corteza. expansión térmica de perlita o vermiculita para obtener áridos ligeros. entre muchos otros. Metalurgia: Proceso o conjunto de procesos por el cual se extrae el metal correspondiente de un mineral metálico. subterráneas o a cielo abierto. calcinación de la caliza para obtener cal (CaCO3 + calor -> CaO + CO2).elementos más comunes. pero que no son el objeto principal de la explotación. Subproductos (o by-products): Suelen ser minerales de interés económico. con un contenido o ley determinado. tal como sale de cantera o de la planta de mineralurgia. que como se indica antes. o bien para procesar mediante tratamientos de bajo coste. si bien aumentan el valor económico de la producción: por ejemplo. Pueden ser de carácter físico: por ejemplo. o de carácter físico-químico: por ejemplo. Se lleva a cabo mediante pozos (caso del agua o del petróleo. en minas. otra posibilidad es confiar este proceso a la acción de bacterias. o por vía húmeda (CuCO3 + H2SO4 -> CuSO4(soluble). por ejemplo. o en previsión de que los precios del producto suban y puedan aprovecharse como reservas. las rocas industriales necesitan corte y tratamientos superficiales de la superficie de corte. Todo uno: Mezcla de ganga y mena que extrae de la mina o cantera. a su vez el CuSO4 se descompone electrolíticamente: CuSO4 + en. que permiten obtener el elemento de interés a partir del todo-uno de mina o cantera. o en canteras. son los minerales acompañantes de la mena. hasta diamantes. a menudo necesita otros tratamientos antes de ser aprovechable: por ejemplo el petróleo necesita el refino. el Cd o el Hg contenido en yacimientos de sulfuros con altos contenidos en esfalerita. . Metalurgia extractiva: Es el proceso o conjunto de procesos. y que no se suele acumular conjuntamente con el estéril. Todo uno marginal: Aquel producto de la explotación que tiene contenidos ligeramente por debajo de la ley de corte. Implica o puede implicar una serie de procesos: Lavado o concentración. flotación de los sulfuros.

. producto de la acumulación de minerales en cámaras magmáticas). y de algunos minerales de interés industrial. y minerales metálicos (a menudo. cuarzo. Los de minerales.. los procesos geológicos que dan origen a yacimientos minerales serían los siguientes: Procesos ígneos: Plutonismo: produce rocas industriales (los granitos en sentido amplio). se rompen en fragmentos y sufren transformaciones físicas y químicas.. casiterita) e industriales: micas. que dan origen a fragmentos o clastos. durante el propio transporte se . En un estudio más restrictivo. El transporte de los clastos por las aguas y el viento. modifica la composición química tanto del área que sufre la erosión como del área a la que van a parar estos productos. áridos. 2. Procesos neumatolíticos e hidrotermales: suelen dar origen a yacimientos de minerales metálicos muy variados. Las trasformaciones que implica la erosión pueden dar lugar a yacimientos. que reciben el nombre de yacimientos residuales. Volcanismo: produce rocas industriales (algunas variedades "graníticas".Origen de los Yacimientos Minerales El origen de los yacimientos minerales puede ser tan variado como lo son los procesos geológicos. y prácticamente cualquier proceso geológico puede dar origen a yacimientos minerales. A grandes rasgos. fundamentalmente. ya sean metálicos o industriales.e. Procesos exógenos o superficiales: La erosión es el proceso por el cual las rocas de la superficie de la Tierra. y a sales. puzolanas). Además. y de las sales por el agua. que suelen tener su origen en fenómenos locales que afectan a una roca o conjunto de éstas. Procesos pegmatíticos: pueden producir yacimientos de minerales metálicos (p. Los de rocas industriales. que corresponden a áreas concretas de esa roca que presentan características locales que favorecen su explotación minera. y minerales metálicos e industriales (los denominado yacimientos ortomagmáticos. hay que considerar dos grandes grupos de yacimientos: 1. en conjunción con procesos sedimentarios: yacimientos de tipo "sedex" o volcano-sedimentarios). en contacto con la atmósfera y la hidrosfera.

. en los yacimientos denominados de tipo placer: oro. No suele dar origen a yacimientos metálicos. como los mármoles. lo que ha permitido que se produzcan esas condiciones especiales que suponen la génesis del yacimiento. y a modo de conclusión. así como a minerales con aplicación industrial. y a minerales que podemos encontrar concentrados en éstas. o las serpentinitas. entre otras. etc. líquidos (petróleo) y gaseosos (gas natural). como el yeso o las sales.. casiterita. en cada caso han de darse unas determinadas condiciones que permitan que se origine el yacimiento. como las calizas. como el granate. . La sedimentación detrítica da origen a rocas como las areniscas. la sedimentación asociada a los fenómenos volcánicos produce yacimientos de minerales metálicos de gran importancia. asfaltos). depósito de parte de la carga transportada. nuevas erosiones. La sedimentación orgánica origina las rocas y minerales energéticos: carbón e hidrocarburos sólidos (bitúmenes. y a minerales industriales. fundamentalmente. Como ya se ha mencionado. aunque en algunos casos produce en éstos transformaciones muy importantes. La sedimentación química da origen a rocas de interés industrial. Así pues. También origina otras rocas y minerales de interés industrial.producen procesos de cambio físicos y químicos. como algo diferenciado del conjunto rocoso. gemas. como las fosforitas. en el que uno o varios procesos geológicos han actuado de forma diferencial con respecto al resto del área. Procesos metamórficos: El metamorfismo da origen a rocas industriales importantes. o las diatomitas.

etc. es decir.2. pero complementarios. la tectónica que los afecta. tiene importancia directa en cuanto que define las áreas de mayor interés minero. La geoquímica del yacimiento. o Difracción de Rayos X. bien en el aspecto de relaciones entre ellos (Microscopía) o bien en el de las variaciones menores de la composición de los minerales o de caracterización detallada de las fases minoritarias.Métodos de estudio de los yacimientos minerales Los yacimientos minerales presentan. Para ello disponemos de una amplia variedad de técnicas: o Microscopía petrográfica (luz transmitida). dos aspectos complementarios de gran relevancia: los geológicos y los económicos. aunque coordinada. e indirecta. Determinar sus límites geográficos 3. Estudios de tipo geológico La geología de los yacimientos minerales es fundamental para: 1. Nos permite identificar los minerales no metálicos y las relaciones que es establacen entre ellos y los metálicos que puedan existir en las muestras estudiadas. o Microscopía electrónica/Microsonda electrónica: son técnicas específicas para el estudio a gran detalle de los minerales que componen el yacimiento. sobre todo de los que por su pequeño tamaño de grano no sean fácilmente identificable con las técnicas anteriores. pues a menudo nos permite definir guías de prospección dentro del propio yacimiento. que nos deben llevar a conocer aquellos aspectos que en cada caso sean relevantes: en unos casos será la naturaleza de las rocas asociadas. . Nos permite identificar con mayor precisión la naturaleza de los componentes minerales del yacimiento. en otros. Estos aspectos serían los siguientes: y y Mineralógicos y petrológicos: La mineralogía y la petrografía detallada de los minerales y rocas que componen un yacimien to constituyen una información básica a conocer sobre el mismo. que en determinados casos pueden ser las de mayor valor económico (caso de oro o de los elementos del grupo del platino). Conocer con el mayor detalle características del yacimiento que condicionan su explotación minera 2. o Microscopía metalográfica (luz reflejada). Buscar yacimientos similares en áreas próximas o no Estos estudios comprenden una serie de aspectos diferenciados. o para otros similares. ya que se condicionan mútuamente. o afectados por los procesos que han formado o modificado el yacimiento.. Cada uno de estos aspectos merece ser estudiado de forma autónoma. conocer con el mayor detalle la distribución de los contenidos en los elementos químicos relacionados de forma directa o indirecta con la mineralización. como ya hemos visto en el tema anterior. Sirve para identificar los minerales metálicos y sus relaciones mútuas.

ya sea directa o a través de sondeos mecánicos. estratoligado se refiere a una yacimiento que se encuentra formando capas. A menudo estos datos no son constantes. estratoide se suele utilizar para designar yacimientos en capas cuyo origen no parece ser sedimentario. los aspectos petrológicos (características de las rocas implicadas). existen estudios . los aspectos sedimentológicos (medio sedimentario en que se formó la secuencia. mientras que cuando no son paralelos hablamos de yacimientos no concordantes o epigenéticos. geoquímicos. geofísicos y las labores mineras. pero también puede ser que halla sido introducido en la misma por un proceso hidrotermal. en ocasiones esta información no es suficiente. aprovechando la porosidad y permeabilidad de la misma. o incluso sedimentarios (o singenéticos). etc.y y y y y y Geométricos: los aspectos geométricos de un yacimiento son siempre fundamentales: conocer cual es su orientación con respecto al norte (dirección o rumbo) y su inclinación promedio (o buzamiento). incluyendo los sondeos mecánicos. si está diseminado o concentrado en un conjunto rocoso sin que muestre ningún patrón claro. a la vez que el resto de las rocas sedimentarias que forman la secuencia. estratoides. Otro factor suele ser el mineralógico/petrológico. que busca establecer relaciones entre los minerales o rocas que forman el yacimiento y los procesos que pueden afectarla: cristalización. el principal es conocer el control geológico y geométrico de la mineralización: si está confinado en una estructura discordante bien delimitada (dique o filón). disponemos de los suficientes datos para conocer los procesos que lo han formado y modificado. No obstante. En los yacimientos no concordantes o diagenéticos puede haber también una gran variedad de factores a considerar. el término singenético se refiere exclusivamente a concentraciones que se originan por procesos sedimentarios. si está confinado por un conjunto estructural más amplio (bandas de deformación o de cizalla). y mínima en algunos yacimientos filonianos muy regulares. de acuerdo con lo hasta ahora expuesto.).. alteración superficial. se pueden considerar cuatros aspectos diferentes: los geológicos. En general. como puede ser el contacto entre dos tipos de rocas distintas. Una vez conocidas las características generales de los yacimientos. El espesor (o potencia) también se puede considerar dentro de esta categoría. si aparece en una situación concreta. del nivel concreto en que se localizan. variando de forma más o menos acusada: la variabilidad es máxima en los yacimientos estratoligados plegados. En el Tema 19 estudiaremos con mayor detalle estos aspectos. pero no sabemos si tiene o no origen sedimentario.. alteración hidrotermal. Con respecto a los términos indicados. puede ser porque se depositó conjuntamente con ella.. En estos casos. Complementario con el aspecto anterior tenemos la relación que se establece entre la orientación del yacimiento y la de las rocas en las que se localiza: cuando ambos son paralelos hablamos de yacimientos estratoligados. En los yacimientos estratoligados hay otros factores que suelen ser de importancia en su estudio y caracterización: los aspectos estratigráficos (caracterización de la secuencia sedimentaria en la que se enclavan. dado que puede haber procesos distintos que por convergencia han podido ser los responsables de estas características más comunes: si encontramos oro en una roca sedimentaria de tipo arenoso. En cuanto a la prospección o investigación de yacimientos. Para estudiar este aspecto necesitamos datos de observación.. variaciones paleogeográficas que puedan existir). los aspectos tectónicos (pliegues y fallas que puedan afectar a las formaciones o capas que forman el yacimiento).

son dos los estudios requeridos para obtener una idea clara de si una concentración mineral se puede considerar o no un Yacimiento Mineral: la cubicación de sus reservas. O18. se parte de datos puntuales. En definitiva. El estudio de la geoquímica isotópica aporta datos en dos aspectos: la edad de los minerales (a través de la geoquímica de isótopos radiogénico o radioactivos. etc. que se extrapolan a datos areales. lo que debe permitir establecer si la explotación es viable o no desde el punto de vista económico. se multiplican por la potencia para obtener volúmenes. que en general proceden de sondeos mecánicos. Esta cubicación. puesto que. Para ello. a menudo el hecho de que la explotación de una zona rica pueda . y el estudio de su viabilidad económica. En cada caso. En la valoración económica hay que tener en cuenta este tonelaje. y relaciones entre los minerales del yacimiento y otros minerales o fluidos asociados (a través de la geoquímica de isótopos estables. y en su caso. como diferencias más acusadas. el precio que nos pagarán en las plantas metalúrgicas por la tonelada del concentrado que podamos conseguir en el lavadero. así como el valor económico total de estas reservas. y por el tipo de minería que se pretende llevar a cabo: no es lo mismo la explotación subterránea que la a cielo abierto.más detallados que nos permiten conocer mejor el proceso o procesos implicados en la formación del yacimiento: o o El estudio de las inclusiones fluidas atrapadas en minerales (fundamentalmente de la ganga) suele aportar datos relevantes sobre la composición y temperatura de los fluidos implicados en la formación del yacimiento.). como S34. que puede hacer que determinadas zonas queden inaccesibles a la explotación). y por los contenidos (leyes) para obtener el tonelaje del mineral o elemento de interés minero que vamos a obtener. o que puedan afectar negativamente a éste. por ejemplo. Estudios de tipo económico-minero Desde este punto de vista. además de por lo datos puramente geológicos. por ejemplo). que se multiplican a su vez por la densidad para obtener tonelaje de todo uno. como C14. está afectada por otros factores. en la explotación a cielo abierto. todos estos estudios nos llevan a este conocimiento básico del yacimiento que nos debe permitir establecer sus características mineras. pero afectado por el rendimiento de la planta de tratamiento (que nos define la proporción del elemento que queda inaprovechado debido a pérdidas en el proceso de concentración). como el geométrico (mayor o menor continuidad de la mineralización el en yacimiento. el planteamiento económico-minero puede ser diferente. También hay que conocer los contenidos en elementos que puedan añadir valor comercial a nuestra producción. pero que requieren un complemento: Su valorización en términos económicos. ley media y ley de corte. La cubicación de reservas de un yacimiento consiste en establecer de forma numérica los principales parámetros de la explotación: tonelaje (o volumen) del material explotable.

Una cuestión siempre importante es el análisis de las perspectivas de futuro del valor económico de la producción. saber qué oscilaciones van a poder tener los precios de los minerales. que. Otro dato importante corresponde a la técnica de explotación a emplear. e implican un coste adicional fijo por tonelada. ni de qué oscilaciones va a tener el dólar. que incluye los costes del personal. principal divida en que se produce su cotización. el estudio de viabilidad incluye fundamentalmente el análisis de los costes de explotación. un dato primordial es el del plazo previsto para la explotación. tanto implicado directamente en el proceso (los mineros). a la necesidad de llevar a cabo una restauración ambiental. pues ello afectará negativamente a este dato del valor económico de la producción. que en otras condiciones sería subeconómica. no debe ser inferior a 10 años. procedente la cubicación. dado que cada una requiere unas inversiones determinadas. que no sean negativas de antemano. El estudio de viabilidad tiene como dato de partida el valor económico de nuestra producción. lo que a su vez nos da el valor anual de la producción. metales o rocas a lo largo de la vida prevista para nuestra explotación minera. Los condicionantes medioambientales son en la actualidad muy estrictos. ha de darse que: Producción = Costes de explotación + beneficio industrial De esta forma. y se obtiene un valor indicativo de la producción anual prevista. en términos generales. tanto en instalaciones como en maquinaria. y pueden llegar desde la prohibición total de realizar determinadas explotaciones mineras. añada un coste por tonelada variable en función de esta distancia y de la distancia al punto de consumo final. Es un dato siempre interpretativo. para obtener la amortización completa de las inversiones. que en general dependen también del volumen de la producción anual. tanto de ámbito local/regional (carreteras o ferrocarriles) como de mayor ámbito (puertos). cuyo coste se añade al propio de la explotación en sí. no podemos "conocer el futuro". como los necesarios . normalmente se divide el tonelaje de las reservas entre 10. Para este análisis.obligar a desmontar una zona con mineralización pobre puede hacer rentable la explotación de esta zona. Las distancias a medios de transporte. El tratamiento que requiera la mena implica también unas inversiones. aunque a menudo también el de las expectativas de futuro del valor de la producción. Para que esta viabilidad sea cierta. Por último. No obstante. es necesario tener alguna indicación en ese sentido: conocer las perspectivas de mercado de nuestro producto. nos referiremos al coste de la explotación en sí. Para ello.

que además pueden variar tanto a lo largo del periodo de actividad de la explotación. Otro capítulo a considerar como coste es el de la investigación minera que se llevó a cabo para descubrir el yacimiento.para el funcionamiento administrativo de la empresa. combustible de maquinarias. así como de las que se sigan llevando a cabo para descubrir otros. la viabilidad de un yacimiento depende de tantos factores. En definitiva. mientras que no se produzca otro descubrimiento que pueda asumir esos costes. como energía eléctrica.. que a menudo se dice que el estudio de su viabilidad solamente termina cuando el yacimiento ya se ha agotado. y los costes de explotación (consumibles.). Por ello. Incluso hay que incluir los costes de otras prospecciones llevadas a cabo son éxito antes de encontrar este yacimiento.. . que ha de ser cubierto también por la explotación. la minería tiene la justa consideración de actividad económica de alto riesgo. repuestos.

Si incluso ésta última alcanza los resultados previstos se realiza un estudio de viabilidad económica. debe cumplir dos objetivos básicos: 1. Así. derivado éste del hecho de que supone unos gastos que solamente se recuperan en caso de que la exploración tenga éxito y suponga una explotación minera fructífera. en el que contaremos con el apoyo de información bibliográfica. Esto es especialmente importante en la investigación minera. presenta posibilidades de que exista un tipo determinado de yacimiento mineral. Identificar muy claramente los objetivos del trabajo a realizar 2. Como objetivos generales de cada una de estas etapas se pueden fijar los siguientes: Preexploración: Tiene por objeto determinar si una zona concreta. en términos generales se trata de una fase de preexploración. Minimizar los costes sin que ello suponga dejar lagunas Para ello dispone de una serie de herramientas y técnicas básicas. Aunque pueden recibir distintos nombres. una de exploración propiamente dicha y otra de evaluación.Exploración Minera La explotación de los yacimientos minerales. aunque puede incluir alguna salida al campo para reconocer las zonas de mayor interés. en Investigación Minera se suele subdividir el trabajo en tres etapas claramente diferenciadas. como veremos en el tema siguiente. por las razones ya expuestas. Esto se establece en función de la información de que disponemos sobre ese tipo de yacimiento y sobre la geología de la región de estudio. A su vez. etc. es una actividad de alto riesgo económico. la exploración supone también un elevado riesgo económico.. fotos aéreas. al mínimo coste posible. Sobre estas bases. Para ello. Metodología de la investigación minera La base de cualquier trabajo bien hecho es la planificación de las actividades a realizar. ya que supone unas inversiones a largo plazo que muchas veces se sustentan en precios del producto minero sujetos a altas oscilaciones.14. . mapas. ya que debe permitir la localización de los recursos mineros explotar. de forma que solamente se aborda la siguiente en caso de que la anterior haya cumplido satisfactoriamente los objetivos previstos. imágenes de satélite. Suele ser un trabajo fundamentalmente de gabinete. que son las que vamos a sintetizar a continuación.. normalmente de gran extensión. es fácil comprender que la exploración supone la base de la industria minera.

se pasa al estudio sobre el terreno. dentro de las posibilidades presupuestarias del mismo. En esta fase aplicaremos las diversas técnicas disponibles para llevar a cabo de forma lo más completo posible el trabajo. para localizar la información en fuentes externas (bibliotecas. y debe ir seguida. unas para aplicar en campo y otras en gabinete. de un estudio de viabilidad..Exploración: Una vez establecidas las posibilidades de la región estudiada. Por ello. unas instrumentales y otras empíricas. normalmente se aplican de forma sucesiva. de coste muy diverso. que pueden permitir (o no) que una explotación se lleve a cabo. en la que observamos caracteres que permiten suponer que pueda llegar a ser explotada. resulta muy útil la representación gráfica en éstos de metalotectos o provincias metalogenéticas. En este sentido. volúmenes de reservas esperables. sociales. de bajo coste. A pesar de lo que pueda parecer. así como sobre la geología de la zona de estudio y de su historial minero (tipo de explotaciones mineras que han existido. los datos de ésta no son aún concluyentes. que contemple todos los factores geológicos. Su objeto final debe ser corroborar o descartar la hipótesis inicial de existencia de mineralizaciones del tipo prospectado. y solo si son necesarias para complementar las técnicas que ya se hayan utilizado hasta el momento. características geométricas«). si bien en algunos casos supone ciertos desplazamientos. volumen de producciones. Las técnicas serían las siguientes: Recopilación de información Es una de las técnicas preliminares. etc. ambientales. Evaluación: una vez que hemos detectado una mineralización de interés minero. es decir. mineros. Toda esta información nos debe permitir establecer el modelo concreto de yacimiento a prospectar y las condiciones bajo las que debe llevarse a cabo el proceso de prospección. solo en caso de que el valor del producto sea suficiente para justificar su empleo. pasamos a llevar a cabo su evaluación o valoración económica. Teledetección . bases de datos«). En esta fase resulta muy útil contar con el apoyo de mapas metalogenéticos que muestren no solo la localización (y tipología) de yacimientos. sino también las relaciones entre ellos y su entorno. en caso de que la valoración económica sea positiva. Consiste básicamente en recopilar toda la información disponible sobre el tipo de yacimiento prospectado (características geológicas. causas del cierre de las explotaciones«). Herramientas y técnicas de exploración minera La exploración minera se basa en una serie de técnicas. Para cumplir con cada uno de estos objetivos disponemos de una serie de herramientas. que puede llevarse a cabo en la propia oficina.

pliegues. pero hay otras zonas del espectro electromagnético. en el sentido de que en parte puede hacerse en gabinete. Determinadas radiaciones producen las sensaciones apreciables por el ojo humano. ya que cada tipo de yacimiento suele presentar unos condicionantes específicos que hay que conocer para poder llevar a cabo con mayores garantías de éxito nuestra exploración. que aunque puede ser distinta para cada área diferente. el estudio petrológico (correcta identificación de los distintos tipos de rocas). aunque también a menudo complementada con salidas al campo. como alteraciones. Sigue siendo una técnica de relativamente bajo coste (condicionado por el precio de la información a recabar de los organismos que controlan este tipo de información) y que se aplica desde gabinete. como fallas. Dentro del término genérico de geología se engloban muchos apartados distintos del trabajo de reconocimiento geológico de un área. presencia de determinados minerales. o incluso de plantas que puedan concentrar elementos químicos relacionados con una determinada mineralización. Es un estudio que se lleva a cabo durante las fases de preexploración y exploración. que pueden ser recogidas y analizadas mediante sensores específicos. a partir de los datos de la recopilación de información y de la teledetección. ya que su coste aún suele ser bastante bajo. en función del control concreto que presente la mineralización investigada. Geoquímica La prospección geoquímica consiste en el análisis de muestras de sedimentos de arroyos o de suelos o de aguas. etcétera. hidrogeológico (identificación de acuíferos y de sus caracteres más relevantes). y en parte se refleja. pero cuando necesita un cierto detalle. Tiene su base en que los elementos químicos que componen la corteza tienen una distribución general característica. inapreciables para el ojo. se caracteriza por presentar un rango de valores definido por un distribución unimodal log-normal. Tiene también un aspecto dual. en función de las características del terreno. que afectan a los materiales de la zona).La utilización de la información de los satélites artificiales que orbitan nuestro planeta puede ser de gran interés en investigación minera. La cartografía geológica (o elaboración de un mapa geológico de la misma) incluye el levantamiento estratigráfico (conocer la sucesión de materiales estratigráficos presentes en la zona). La información que ofrecen los satélites que resulta de utilidad geológico-minera se refiere a la reflectividad del terreno frente a la radiación solar: ésta incide sobre el terreno. hay que complementarla con observaciones sobre el terreno. así como otras que puedan emprenderse en el futuro. En otras palabras. La Teledetección aprovecha precisamente estas bandas del espectro para identificar características del terreno que pueden reflejar datos de interés minero. la concentración "normal" de ese elemento en las muestras de una región aparece como una . el estudio tectónico (identificación de las estructuras tectónicas. en parte se absorbe. variaciones de temperatura. En cada caso tendrán mayor o menos importancia unos u otros. humedad« Geología El estudio en mayor o menor detalle de las características de una región siempre es necesario en cualquier estudio de ámbito minero.

También se utilizan mucho para la investigación de agua. se aplican cuando la geología ofrece ya información que permite sospechar con fundamento la presencia de yacimientos. al igual que el grafito. y otro de medida de la resistividad/conductividad. biogeoquímica) analizan muestras de cada uno de estos tipos. Se utilizan para identificar materiales de diferentes conductividades: por ejemplo. las diversas técnica aplicables y su campo de aplicación puede ser el siguiente: Métodos eléctricos: Se basan en el estudio de la conductividad (o su inverso. tanto en coste como en aplicabilidad a cada caso concreto. y diferenciarlas de posibles poblaciones anómalas que puedan ser una indicación de la existencia de mineralizaciones. Métodos electromagnéticos: Tiene su base en el estudio de otras propiedades eléctricas o electromagnéticas del terreno. con objeto de identificar la o las poblaciones anómalas que puedan existir en la misma. los sulfuros suelen ser muy conductores. El más utilizado es el método de la Polarización Inducida. de arroyos. toda una gama de técnicas muy diversas.5 mm. El coste de estas técnicas suele ser superior al de las de carácter geológico. siempre y cuando el agua tenga una cierta salinidad que la haga a su vez conductora. que permite diferenciar las poblaciones normal (la existente en el entorno de la mineralización) y anómala (que se situará precisamente sobre la mineralización). mediante dispositivos relativamente simples: un sistema de introducción de corriente al terreno. siguiendo patrones ordenados. Así. éste mismo imán no nos servirá de nada si lo que hemos perdido entre la paja es una mina de lapicero de 0. de forma que se consiga tener un análisis representativo de toda una región. Geofísica Dentro de esta denominación genérica encontramos. esta distribución se altera. dando origen por lo general a una distribución bimodal. Igual que para localizar una aguja en un pajar un imán es una herramienta de gran utilidad. cuando hay alguna concentración anómala de un determinado elemento en la zona (que puede estar producida por la presencia de un yacimiento mineral de ese elemento). la resistividad) del terreno. Sin embargo. Por ello. y el coste de los análisis correspondientes.campana de gauss en un gráfico semilogarítmico. como en el caso de la geología. Así. ya que implican un equipo de varias personas para la toma y preparación de las muestras. La base es siempre la misma: intentar localizar rocas o minerales que presenten una propiedad física que contraste con la de los minerales o rocas englobantes. las distintas variantes de esta técnica (geoquímica de suelos. que consiste en mediar la cargabilidad del terreno: se introduce una corriente eléctrica de alto voltaje en el terreno y al . debido a que las rocas que contienen agua se hacen algo más conductoras que las que no la contienen.

Métodos radiométricos: se basan en la detección de radioactividad emitida por el terreno. Los instrumentos de medida más usuales son básicamente de dos tipos: Escintilómetros (también llamados contadores de centelleo) o contadores Geiger. pero puede verse afectado por las rocas existentes en un punto determinado. El gravímetro es el instrumento que se emplea para detectar estas variaciones. Esta técnica ha sido utilizada con gran efectividad en la detección de cuerpos de sulfuros masivos en la Faja Pirítica Ibérica. mediante explosiones o caída de objetos pesados y analizamos la distribución de las ondas sísmicas hasta puntos de medida estratégicamente situados. Más útiles son los sensores capaces de discriminar las distintas longitudes de onda. Métodos gravimétricos: se basan en la medida del campo gravitatorio terrestre. al igual que se hace con las ondas sonoras en las ecografías. y se utilizan fundamentalmente para la prospección de yacimientos de uranio. Se diferencian dos grandes técnicas diferentes: la sísmica de reflexión y la de refracción. que analizan cada uno de estos aspectos de la transmisión de las ondas sísmicas. que por su pequeña entidad y por la influencia que presentan las variaciones topográficas requieren correcciones muy detalladas. De esta forma. Esta radioactividad emitida por el terreno se puede medir o bien sobre el propio terreno. y cómo se produce el proceso de descarga eléctrica. en este caso de densidad distinta a la normal. y por tanto. métodos magnetotelúricos. o bien desde el aire. que al igual que en el caso anterior. por lo .interrumpirse ésta se estudia cómo queda cargado el terreno. estos instrumentos solo mide radioactividad total. Sísmica: La transmisión de las ondas sísmicas por el terreno está sujeta a una serie de postulados en los que intervienen parámetros relacionados con la naturaleza de las rocas que atraviesan. lo que permite discriminar el elemento causante de la radioactividad. Este campo magnético como sabemos es función del campo magnético terrestre. también muy costosas. sobre todo si existen en la misma minerales ferromagnéticos. puede estar modificado de sus valores normales por la presencia de rocas específicas. ya que son los que presentan mayores cargabilidades. si causamos pequeños movimientos sísmicos. No obstante. Estos minerales producen una alteración del campo magnético local que es detectable mediante los denominados magnetómetros. desde aviones o helicópteros. etc. Otras técnicas: polarización espontánea. podemos establecer conclusiones sobre la naturaleza de las rocas del subsuelo. porque éstas son características de cada elemento. como la magnetita o la pirrotina. sin discriminar la longitud de onda de la radiación emitida. aunque excepcionalmente se pueden utilizar como método indirecto para otros elementos o rocas. Es una de las técnicas más caras. Muy utilizado para prospección de sulfuros. Métodos magnéticos: Basados en la medida del campo magnético sobre el terreno.

estas calicatas permitirán obtener muestras más representativas de lo que exista en el subsuelo. como en lo que se refiere al diámetro de trabajo (desde diámetros métricos a milimétricos). pues no hay que olvidar que estas muestras constituyen. la geofísica dispone de toda una gama de herramientas distintas de gran utilidad. No obstante. o por aire comprimido). que debe considerarse a la luz del análisis preliminar de las características físicas de este mismo objeto. rotopercusión). que permitan visualizar las rocas situadas justo debajo del suelo analizado o reconocido. Los sondeos mecánicos son un mundo muy complejo. Todo ello hace que la realización de sondeos mecánicos sea una etapa especialmente importante dentro del proceso de investigación minera. en cuanto al sistema de extracción del material cortado (recuperación de testigo continuo. Por ejemplo. dado que. y la viabilidad técnica. tras la aplicación de las técnicas anteriores seguimos teniendo dudas razonadas sobre si lo que estamos investigando es o no algo con interés minero. pero ¿será una mineralización de galena o una tubería antigua enterrada? En estos casos. precisamente las mineralizaciones suelen favorecer la alteración supergénica. arrastre por el agua de perforación. Sondeos mecánicos Los sondeos son una herramienta vital la investigación minera. podemos tener una anomalía geoquímica de plomo y una anomalía de geofísica eléctrica. Calicatas A menudo. a lo sumo) siguen sin ser comparables a lo que pueda existir por debajo del nivel de alteración meteórica. pero que hay que saber aplicar a cada caso concreto en función de dos parámetros: su coste. aunque no hay que olvidar que por su pequeña profundidad de trabajo (1-3 metros. y que puede haber cortado la mineralización en un punto excepcionalmente pobre o excepcionalmente rico. tanto en cuanto al método de perforación (percusión. y requiera la toma de decisiones más detallada y problemática. que nos permite confirmar o desmentir nuestras interpretaciones. . como el petróleo. Además. Su principal problema deriva de su representatividad. que puede no haberse recuperado completamente (ha podido haber pérdidas durante la perforación o la extracción). son la información más valiosa de que se dispone sobre la mineralización mientras no se llegue hasta ella mediante labores mineras. en el mejor de los casos (sondeos con recuperación de testigo continuo) un cilindro de roca de algunos centímetros de diámetro. como vimos en el apartado correspondiente. que debe ser proporcional al valor del objeto de la exploración. ya que esta técnica permite obtener muestras del subsuelo a profundidades variables. en el que existe toda una gama de posibilidades.que solo se utiliza para investigación de recursos de alto coste. En definitiva. rotación. para verificar a bajo coste nuestras interpretaciones sobre alineaciones de posible interés minero se pueden hacer zanjas en el terreno mediante pala retroexcavadora. en cuanto al rango de profundidades alcanzables (que puede llegar a ser de miles de metros en los sondeos petrolíferos).

Interpretación de resultados A la vista de los hasta ahora expuesto. buscando la o las explicaciones alternativas que puedan suponer la confirmación o el desmentido de nuestras interpretaciones. de forma que cada decisión que se tome de seguir o no con las etapas siguientes esté fundamentada en unos datos que apoyan o no a nuestra interpretación preliminar. sin olvidar que al final los sondeos confirmarán o no éstas de forma casi definitiva. el proceso de exploración minera consiste en una toma de datos continua que hay que ir interpretando sobre la marcha. y debe buscar las coincidencias que supongan un apoyo a nuestras ideas. . que debe analizarse de forma especialmente cuidadosa. De esta forma. aunque sin ella a menudo no habría investigación minera. cada etapa de la investigación que desarrollamos debe ir encaminada precisamente a apoyar o desmentir las interpretaciones preliminares. la interpretación de los resultados debe ser muy detallada. pero sin buscar sistemáticamente la confirmación a toda costa de nuestra idea: la cabezonería puede ser muy costosa para la compañía. pero también las no coincidencias. mediante nuevos datos que supongan una mejora de la interpretación. En definitiva.

ya que suelen estar condicionadas por factores propios de mineralización: profundidad a la que se encuentra. y elegir la más adecuada para cada yacimiento. En cualquier caso. elemento o roca con suficiente valor económico como para sustentar esta explotación minera con un beneficio industrial para la empresa. mayor o menor espesor). la decisión de abordar una explotación a cielo abierto o subterránea incide de forma decisiva sobre este factor de coste. Algunos de ellos no son modificables: si el yacimiento se localiza a gran distancia de centros de transporte o de consumo. De forma que para poder cumplir con esta condición. de forma que la ecuación se cumpla (lo cual no siempre ocurre. .Explotación Minera La explotación de un yacimiento minero supone la existencia de una concentración de un mineral. Otros dependen de decisiones a tomar: por ejemplo. el coste. No obstante. tendremos un coste de transporte a asumir (y minimizar en lo posible). naturalmente). y por tanto.15. geometría (horizontal o vertical. dependen de la naturaleza y características de la mineralización. tenemos que analizar los costes que implica la explotación minera del yacimiento. Para que esto se produzca. que serán unas determinadas. depende de muchos factores. que nos permite evaluar distintas alternativas. Este factor. se ha de cumplir la ecuación: Valor Producción = Costes + Beneficios El valor de la producción se obtiene mediante la valoración económica del yacimiento. de acuerdo con los datos del estudio de investigación minera. en la toma de decisiones implicada en el diseño de una explotación minera siempre tenemos un mayor o menor grado de libertad. rara vez tomamos este tipo de decisiones libremente..