DESIERTOS: En geografía se define como desierto a la zona terrestre en la cual las precipitaciones casi nunca superan los 250

milímetros al año y el terreno es árido.1 El desierto puede ser considerado un ecosistema o un bioma. Un desierto es un bioma que recibe pocas precipitaciones. Tienen reputación de tener poca vida, pero eso depende de la clase de desierto; en muchos existe vida abundante, la vegetación se adapta a la poca humedad y la fauna usualmente se esconde durante el día para preservar humedad. El establecimiento de grupos sociales en los desiertos es complicado y requiere de una importante adaptación a las condiciones extremas que en ellos imperan. Los desiertos forman la zona más extensa de la superficie terrestre: con más de 50 millones de kilómetros cuadrados, ocupan casi un tercio de ésta. De este total, 53% corresponden a desiertos cálidos y 47% a desiertos fríos.1 Los procesos de erosión son factores importantes en la formación del paisaje desértico. Según el tipo y grado de erosión que los vientos y la radiación solar han causado, los desiertos presentan diferentes tipos de suelos: desierto arenoso es aquel que están compuesto principalmente por arena, que por acción de los vientos conforma las dunas, desierto pedregoso o rocoso es aquel cuyo terreno está constituido por rocas o guijarros (este tipo de desiertos suele denominarse con la palabra árabe hamada). Los desiertos pueden contener valiosos depósitos minerales que fueron formados en el ambiente árido, o fueron expuestos por la erosión. En las zonas bajas se pueden formar salares. Debido a la sequedad de los desiertos, son lugares ideales para la preservación de artefactos humanos y fósiles. También se define desierto como un lugar despoblado, no habitado por humanos ni apenas por ser vivo alguno. Según esta definición, también son desiertos los situados en climas más fríos, como el ártico o la tundra.2

GRANDES DESIERTOS

Gran parte de los desiertos del mundo se ubican en zonas caracterizadas por las altas presiones constantes (ver: anticiclón), condición que no favorece a la lluvia. Entre los desiertos de estas zonas están: los desiertos del Sáhara (el más extenso de la Tierra), Kalahari, Namib y del Ogaden en África; los desiertos Arenoso, Victoria en la mayor parte de Australia; los desiertos de Gobi (o Cham ), Kara Kum, Takla Makán, de Arabia, Rub Al Jalí, de Siria, de Judea, Sinaí-Néguev en Asia, y los desiertos de Arizona-Sonora, Mojave, Atacama, de Sechura y los Médanos de Paraguaná en Dunas del desierto de Namibia. América (en esta lista no se han incluido los denominados desiertos fríos). Gran parte de los desiertos se deben a su continentalidad, es decir, su extrema distancia del mar: por ejemplo, el de Gobi y los demás del Asia Central. No llegan hasta ellos los vientos húmedos que provienen de los océanos. Los desiertos de las costas occidentales del sur de África y de América del Sur se ven afectados por la presencia de corrientes oceánicas frías que provocan baja hidratación en la atmósfera. Tipos de desierto

Desierto de Atacama, Chile

Desierto del Sahara

en China. y los terrenos semiáridos. Para definir más concretamente un desierto. o regiones polares. aún recibiendo precipitaciones mínimas. generalmente se llaman estepas. Los desiertos también se clasifican por su localización geográfica y patrón climático predominante. Otra definición ecológica de desierto es la de una zona que recibe igual o menos de 100 mm/año de precipitaciones y sin la compensación de ninguna otra fuente natural de agua dulce. es un desierto de vientos alisios. y se forman por el calentamiento del aire en la región ecuatorial. Estos vientos secos disipan la cobertura de nubes. en Arizona. por lo menos. En otras palabras. La mayoría de los desiertos no-polares se forman porque reciben poquísima agua. por lo tanto. dejando el suelo prácticamente sin formas de vida. pero la evapotranspiración y la posibilidad de encontrar agua dulce es notoriamente mayor que en la clásica noción de lo que es un desierto). como vientos alisios. El desierto de Sonora. los terrenos extremadamente áridos son los que tienen por lo menos 12 meses consecutivos sin lluvia. La ciudad de Tucsón. Las diferencias de criterios residen en el fenómeno llamado evapotranspiración. significa que casi 8 veces más agua podría evaporarse en esta región de la que normalmente cae. Peveril Meigs dividió las regiones desérticas de la Tierra en tres categorías. y también en la misma franja en el hemisferio sur. y está clasificada obviamente como desértica. si la temperatura permanece bajo el punto de congelación durante todo el año. las áreas que se encuentran más allá son áridas porque el aire apenas contienen humedad. El agua tiende a refrescar o. recibe unos 300 mm anuales de lluvia. de acuerdo con el total de lluvia que reciben. sin embargo. el Sáhara. En 1953. permitiendo que se caliente más el suelo por la radiación del Sol. en zonas subtropicales de alta presión atmosférica. la cantidad pluviométrica anual. . Los desiertos fríos pueden estar cubiertos de nieve. de monzón. recibe menos de 250 mm de lluvia al año. en el suroeste de América del Norte es un típico desierto de latitud media. humedad y otros factores. temperatura. costeros. Algunas áreas desérticas antiguas presentes en regiones no-áridas forman los llamados paleodesiertos. cuando en ellas existe una corta estación con temperaturas por encima de cero grados Celsius y florece algo de vegetación en ese periodo. estas regiones distan mucho de la definición básica de un desierto: un lugar donde la evaporación supera el total de la precipitación pluviométrica. El desierto de Tengger. Por ejemplo. El potencial de evapotranspiración es. La evapotranspiración es la combinación de pérdida de agua por evaporación atmosférica del agua del suelo. situado al norte de África que en ocasiones experimenta temperaturas de más de 57° C .La mayoría de las clasificaciones radica en una combinación del número de días de lluvia por año. y polares. Por tanto. existen diferentes formas de zonas desérticas. es otro ejemplo. En algunas partes del mundo los desiertos surgen debido a la existencia de «barreras» a la lluvia: cuando las masas de nubes descargan la mayor parte de su humedad sobre una cadena de montañas.500 mm de agua en el periodo de un año. uno de los parámetros que se utilizan es el del promedio anual de precipitaciones: menos de 500 mm/año suponen una zona semiárida en donde existe mucho estrés hídrico (aunque éste se puede amortiguar si las temperaturas son bajas. Los terrenos áridos y extremadamente áridos son los desiertos. Por este sistema. entonces. sea cálido o frío. Estas áreas se llaman comúnmente tundra. barreras anti-lluvias. los terrenos áridos tienen menos de 250 milímetros de lluvia anual y los terrenos semi-áridos tienen una media de precipitación anual entre 250 y 500 milímetros. El mayor desierto de nuestro planeta. Las tasas de evapotranspiración en regiones de Alaska son bastante más inferiores. hoy ampliamente aceptado. la cantidad de agua que se evapora en una región dada. en Arizona. La mayoría de los grandes desiertos de la Tierra está en regiones surcadas por vientos alisios. Estos desiertos están en cuencas de drenaje apartadas de los océanos y tienen grandes variaciones de temperaturas anuales. la ciudad de Phoenix. la aridez por sí sola no proporciona una descripción exacta de lo que es un desierto. cubiertos de gramíneas. estos lugares no reciben mucha lluvia. y la que cae permanece congelada como nieve compacta. Sin embargo. algunas regiones gélidas de Alaska o de la Antártida también reciben menos de 250 mm de lluvia por año. sin embargo para la percepción común no son desérticas (se trata en efecto de desiertos fríos o desiertos nivales: en ellos la vida superior es muy difícil. junto con la pérdida de agua también en forma de vapor a través de los procesos vitales de las plantas. pueden evaporarse unos 2. Desiertos de latitudes medias Los desiertos de latitudes medias se localizan entre los paralelos 30° N y 50° N. Desiertos en regiones de vientos alisios Los vientos alisios tienen lugar en dos franjas del globo divididas por la línea del ecuador. Sin embargo. por debajo de los 15 °C promedio anual). a moderar los efectos del clima en el que es abundante. latitudes medias.

Así. Las zonas desérticas polares se caracterizan por dos factores desertizantes: las altas presiones atmosféricas (presencia constante de anticiclón) y. una sección del desieto Atacama. Zonas desérticas polares Las zonas desérticas polares son áreas con una precipitación anual de 100 a 200 mm y una temperatura media del mes más cálido inferior a 10° C. el de la Puna y el desierto Altoandino. oceánicos y atmosféricos. que llegan a medio metro de diámetro. sin por ello sustentar . cubre frecuentemente los desiertos costeros con un manto blanco que bloquea la radiación solar. el agua se precipita y el aire pierde su contenido húmedo. Los cambios de temperatura en las zonas polares frecuentemente sobrepasan el punto de congelación del agua. Durante el invierno. llueve en el océano.Desiertos debidos a barreras al aire húmedo Se forman debido a grandes barreras montañosas que impiden la llegada de nubes húmedas en las áreas a sotavento (o sea. Las dunas de arena no son típicas de estos desiertos. A medida en que el aire sube por la montaña. el del Tíbet. Desiertos de monzón Monzón (palabra derivada del árabe que significa estación climática) se refiere a un sistema de vientos estacionales. los vientos alisios del sur del océano Índico descargan lluvias en la India al lleguar a la costa. sin embargo las dunas de nieve (sastruguis) se forman comúnmente en áreas donde la precipitación local es más abundante. la niebla. de 1 mm o más puede tener lugar una vez cada 5. la percepción usual es la de que no se trata de un desierto ya que en tal región el agua abunda. que trae la humedad). Esta alternancia hielo-deshielo deja marcas características en el suelo. Los desiertos polares del planeta cubren casi 90 millones de km² y son principalmente lechos de roca o llanuras de grava. por el llamado Talweg del Monzón (aproximadamente el valle del río Ganges) y surca las elevadas montañas del Himalaya pierde su humedad en copiosísimas lluvias y nevadas hasta el punto que en el lado oriental de la cadena montañosa Aravalli el viento ya es seco y con efecto foehn (es decir por calentamiento adiabático). el bajo o nulo índice de precipitaciones al año ya que al estar la temperatura constantemente bajo el 0 °C el agua se encuentra naturalmente en estado sólido (salvo raras excepciones). Están influidos por corrientes oceánicas costeras frías que discurren paralelas a la costa. y el de Cuyo en Argentina. El desierto Siloli en Bolivia. Zonas desérticas frías Un ejemplo de desiertos fríos son el de Gobi en Mongolia y China. lo que la lleva a ser desértica. es el más seco de la Tierra. Desiertos costeros Los desiertos costeros se localizan generalmente en los bordes occidentales de continentes próximos a los trópicos de Cáncer y de Capricornio. producida por corrientes frías ascendentes. Las monzones se desarrollan como consecuencia de las variaciones de temperatura entre los continentes y los océanos. Los desiertos costeros son relativamente complejos. El desierto de Judea en Israel y Cisjordania. en Chile. Debido a los sistemas de viento locales que dominan los vientos alisios. Los desiertos del Rajastán y Cholistán en el noroeste de la India. Un desierto costero. se forma un desierto en el lado opuesto. y el desierto de Thar entre Pakistán y la India. pero en forma de hielo. Conforme el monzón cruza la India de sureste a noroeste. y llegan pocas precipitaciones a esta zona. estos desiertos son menos estables que los de otro tipo. el mayor de estos desiertos polares es también nival y se ubica en las áreas interiores de la Antártida (pese a ello. protegidas del viento. pues son el producto de sistemas terrestres.3 4 Esto se debe a que se encuentra la corriente marina fría de Humboldt (procedente de la Antártida) con la corriente marina cálida Ecuatorial Sur (procedente del ecuador). la humedad se condensa. son un ejemplo. el de la Gran Cuenca Nevada. el más árido del planeta y que se localiza en el norte de Chile. especialmente. Así. el de Atacama. 20 o hasta cada 400 años. son parte de una región de desierto de monzón al oeste de la cadena montañosa. En él. una lluvia posible de ser medida es decir. Al encontrarse. convirtiéndose en árida y deshabitada.

y recibe cerca de 500 mm de lluvia por año. Temperatura entre 30 y 40 grados centígrados durante el día y de -10 a 0 grados centígrados durante la noche. Las dunas de Sand Hills llegan a los 120 m de altura. Cerca de un 10% del terreno situado entre la latitud 30° N y 30° S está hoy cubierta por desiertos.500 años. . Éstas abarcan el 4 % de la superficie terrestre. buitres. Las montañas de arena llamadas Sand Hills (Colinas de Arena) son un campo de dunas inactivo de 57. Algunas antiguas regiones dunares están ocupadas en la actualidad por selvas tropicales húmedas. Paleodesiertos (desiertos «fósiles») Las investigaciones en mares de arena (vastas regiones de dunas) antiguos. Los patrones de sedimentos dunares se encontraron en áreas que hoy no son desérticas. Sin embargo. arañas. El mayor mar de arena del hemisferio occidental está hoy estabilizado por la vegetación. análisis arqueológicos y de vegetación indican que las condiciones climáticas cambiaron considerablemente en grandes áreas del planeta en un pasado geológico reciente. hace 18. abarcando el 16 % de la superficie terrestre Zonas hiperáridas: Son tan secas que a veces no llueve durante años. Se han encontrado sedimentos fósiles de desiertos de hasta 500 millones de años de antigüedad en muchas partes del globo.000 años. por ejemplo. cambios en cuencas pantanosas. las selvas tropicales y las sabanas ocupaban la zona entre estas dos franjas. El desierto del Kalahari también es un paleodesierto. Éstas se protegen de los animales con espinas y con gruesas capas de piel. entre otros. sólo se adaptan algunas plantas. Tal y como ocurre hoy. palmeras. serpientes. alacranes.000 km² en el centro de Nebraska. coyotes o camellos. Esas mismas áreas reciben hoy entre 80 y 150 mm de lluvia por año. los desiertos (que formaban dos inmensos cinturones) ocupaban sólo un 50% de esta área. Climas desérticos Los desiertos están distribuidos entre distintas zonas: Zonas semiáridas o esteparias: Tienen una media de precipitaciones de 250 a 500 mm anuales. Suelen estar situadas en los bordes de los desiertos y abarcan alrededor del 15 % de la superficie terrestre del planeta Zonas áridas: Con precipitaciones anuales de 25 a 250 mm. Al igual que en la fauna. similar aunque menos extenso es el desierto correlativo a la capa de hielo del centro de Groenlandia. nopales y diversos arbustos y plantas de los oasis. Algunas de ellas son: cactus.vida orgánica superior). Flora y fauna En el desierto sólo logran sobrevivir algunos animales: lagartijas. partes de algunos desiertos ya eran muy áridas. Durante los últimos 12.