You are on page 1of 21

LEUL DIN COMARRE

Arthur C. Clarke

CAPITOLUL UNU REVOLTA Era pe la sfritul secolului al XXVI-lea i marele Ocean al tiinei intrase n cele din urm n reflux. Lunga serie de invenii care, vreme de aproape o mie de ani, schimbaser faa lumii se apropia acum de sfrit. Fuseser descoperite toate. Unul cte unul, se mpliniser toate marile visuri ale trecutului. Civilizaia era complet automatizat, dei maini aproape c nu se mai vedeau deloc. Ascunse n interiorul zidurilor oraului sau ngropate adnc n pmnt, utilaje perfecte susineau ntreaga povar a lumii. n tcere, cu discreie, roboii satisfceau toate nevoile stpnilor i lucrau att de bine, nct prezena lor prea la fel de natural ca ivirea dimineii. Mai erau nc multe de nvat n domeniul tiinei pure, iar astronomii, nemaifiind legai de Pmnt, aveau destul de lucra pentru nc o mie de ani. Dar tiinele practice i meteugurile crora le dduser natere nu mai erau acum preocuparea major a omenirii. n jurul anului dou mii ase sute, nu n laborator era locul minilor luminate. Oameni cu nume de rezonan erau artitii i filozofii, legiuitorii i oamenii de stat. Inginerii i marii inventatori aparineau trecutului. Asemeni acelora care gsiser n trecut leacul unor boli de mult uitate, ei lucraser att de bine, nct acum nu mai era nevoie de serviciile lor. Aveau s mai treac cinci sute de ani pn cnd lucrurile s se urneasc din nou. *** Privelitea oferit de studio i tia respiraia: imensa camer circular era la aproape patra kilometri de la baza Turnului Central. Celelalte cinci cldiri gigantice ale oraului se vedeau puin mai jos, iar pereii lor metalici sclipeau n soarele dimineii, iriznd lumina n toate culorile curcubeului. Undeva, mai jos, se vedeau cmpurile asemeni unor table de ah, fermele automatizate, ce se pierdeau n ceaa orizontului. Dar de data aceasta, farmecul privelitii nu mai avea nici o nsemntate pentru Richard Peyton II care se plimba acum nervos printre blocurile imense de marmur sintetic materia prim a artei sale. Studioul era plin de buci uriae de roc artificial. Majoritatea erau cuburi nefinisate, ns cteva cptaser deja forme vagi de animale sau fiine omeneti, ori siluete abstracte, pe care nici un geometru n-ar fi ndrznit s le numeasc. Aezat destul de incomod pe un bloc de diamant de zece tone cel mai mare din cte fuseser vreodat sintetizate fiul artistului i privea celebrul printe cu o expresie nu tocmai prietenoas. Nu cred c m-ar supra prea mult, remarc enervat Richard Peyton II, dac te-ai mulumi s stai de poman ntr-un mod onorabil. Sunt oameni care exceleaz n aa ceva i, prin existena lor, lumea devine mai interesant. Dar s-i petreci ntreaga via studiind ingineria iat ceva ce depete puterea mea de nelegere. Da, tiu, te-am lsat s-i alegi tehnologia ca materie de baz, dar nu ne-am gndit niciodat c o vei lua n serios. Cnd eram de vrsta ta eram pasionat de botanic dar n-am fcut niciodat din asta scopul vieii mele. Profesorul Chandras Ling e cel care i d astfel de idei? Richard Peyton III se mbujora. De ce nu? tiu care mi-e vocaia, iar el e de acord cu mine. Doar i-ai citit referatul. Artistul flutur n aer cteva foi de hrtie: le inea ntre degetul mare i arttor, de parc ar fi fost cine tie ce insect scrboas. Sigur c da, rspunse el, zmbind cu maliie: "Dovedete o deosebit pricepere n ale mecanicii are contribuii originale n munca de cercetare subelectronic, et cetera et cetera. Dumnezeule mare, eu credeam c omenirea a renunat de secole la astfel de jucrii! Vrei s fii un mecanic de prima clas care s se ocupe de roboii ieii din funciune? Asta nu-i o meserie pentru biatul meu care mai e i nepotul unui Consul Mondial. A vrea s nu-l mai amesteci atta pe bunicu' n chestia asta, mormi suprat Richard Peyton III. Faptul c el era om de stat nu te-a mpiedicat pe tine s ajungi artist. Aa c de ce a contraveni tradiiei? Barba aurie a btrnului ncepu s tremure cu nervozitate. Nu m intereseaz ce faci, atta timp ct e vorba de ceva cu care ne putem mndri. Dar de ce obsesia asta pentru mainue? Avem toate dispozitivele de care avem nevoie. Robotul a fost adus la perfeciune n urm cu cinci sute de ani: navele spaiale

nu s-au mai schimbat de cel puin tot atta timp: iar n ceea ce privete sistemul actual de comunicaii, cred c are aproape opt sute de ani. Aa c de ce s schimbi ceva ce e deja perfect? Da' cu ct nverunare i ii pledoaria! replic tnrul. Ciudat lucru ca un artist s spun c ceva e perfect! Tat, mi-e ruine pentru tine! Nu despica firu-n patru! tii foarte bine ce vreau s spun. Strmoii notri au construit maini care ne asigur ndeplinirea tuturor nevoilor. Bineneles c unele dintre ele ar putea fi cu cteva procente mai eficiente. Dar de ce s ne batem capul? Poi meniona o singur invenie important de care are mare nevoie omenirea acum? Tnrul oft. Ascult, tat, ncepu el calm. Am studiat istoria la fel de bine ca i ingineria. Cu vreo dousprezece secole n urm, existau oameni care credeau c totul fusese deja inventat i asta se ntmpla nainte de descoperirea electricitii, ca s nu mai vorbim de aparatele de zbor sau de astronomie. Ei pur i simplu nu priveau n viitor: minile lor erau mpotmolite n propriul prezent. Acelai lucru se ntmpl i azi. De cinci sute de ani lumea triete i gndete cu creierul trecutului. Recunosc c, n anumite domenii, dezvoltarea a a atins apogeul i deci s-a ncheiat, dar sunt multe altele n care nici mcar n-a nceput. n ceea ce privete tehnica, lumea stagneaz. Nu e nimic ru n asta, pentru c, oricum, informaia se pstreaz. Numai c se pierde timp. Am ajuns pe Pluto acum nou sute de ani i unde suntem acum? Tot pe Pluto! Cnd vom porni oare s traversm spaiul interstelar? Dar de ce s ajungem la stele? Biatul scoase un strigt de nemulumire i sri brusc de pe blocul de diamant. Asta nu-i o ntrebare pentru secolul n care ne aflm! Acum o mie de ani, oamenii spuneau: Cine are chef s ajung pe Lun? Da, tiu c e de necrezut, dar ai s gseti asta n crile scrise la vremea aceea. Pentru noi, Luna e acum doar la patruzeci i cinci de minute distan i exist oameni ca Harn Jansen, care lucreaz pe Pmnt i triesc n Plato City. Am dezvoltat linia de transport interplanetar, dar ntr-o bun zi ne vom apuca i de adevratul transport spaial. A putea meniona zeci de alte domenii n care s-a ajuns la un punct mort i asta din cauz c exist oameni care gndesc ca tine i care se mulumesc cu att ct au. i ce-i ru n asta? Peyton i ridic minile ntr-un gest semnificativ. Tat, fii serios! Ai fost vreodat cu-adevrat satisfcut de vreun lucru pe care lai creat? Doar animalele sunt mulumite cu ceea ce au deja. Artistul zmbi mhnit. Poate c ai dreptate. Dar asta nu m face s-mi schimb prerea. Rmn la ideea mea c vei ajunge s-i iroseti viaa, iar bunicul tu e de acord cu mine. Se opri o clip i pru s-i aduc aminte de ceva. De fapt, coboar pe Pmnt special pentru tine, adug. Faa tnrului se crisp. Tat, uite ce e, i-am spus deja ce gndesc. Nu vreau s-o lum din nou de la nceput. Pentru c nici bunicul i nici ntregul Consiliu Mondial nu-mi vor schimba hotrrea. Era o afirmaie destul de bombastic i Peyton se ntreb dac avea ntr-adevr s fac ce spusese. Tatl su era tocmai pe punctul de a-i rspunde, cnd n studio rzbtu un sunet melodios, de joas intensitate. O secund mai trziu se auzi o voce monoton. Tatl dumneavoastr vine s v vad, domnule Peyton. i privi fiul triumftor. Ar fi trebuit s mai adaug, spuse el, c bunicul sosete chiar acum. Dar i tiu obiceiul de a disprea tocmai cnd e nevoie de tine. Tnrul nu rspunse, mulumindu-se doar s-l priveasc n vreme ce ieea. Apoi pe fa i apru un surs detaat. Geamul imens de glasit al peretelui din fa al studioului era deschis, i Peyton iei n balcon. Patru kilometri mai jos, imensul parking de beton sclipea alb n lumina soarelui, punctat doar din loc n loc de siluetele ca nite lacrimi uriae ale navelor parcate acolo. Se ntoarse i arunc o privire n ncpere. Era goal, dar deja auzea vocea tatlui su care se apropia. Nu mai sttu pe gnduri: se sprijini cu o mn de balustrad i i fcu vnt pe deasupra ei. Treizeci de secunde mai trziu, dou persoane i fcur apariia n studio privind n jur cu uimire. Celebrul Richard Peyton fr numr de ordine era un brbat cruia i puteai da cu uurin aizeci de ani, dei asta ar fi nsemnat mai puin de o treime din vrsta sa real. Era mbrcat cu o rob purpurie, vetmnt purtat doar de douzeci de oameni pe Pmnt i de mai puin de o sut din ntregul Sistem Solar. Autoritatea i prestana iradiau parc de pe chipul lui: n comparaie cu el, chiar i propriul su fiu, att de demn i de stpn pe sine, avea un aer ters i lipsit de consisten. Ei bine, unde e? Pe naiba! A srit pe fereastr. Ei, acum vom putea s discutm nestnjenii. Cu un surs viclean, Richard Peyton II i ridic braul i form un numr de opt cifre la comunicatorul su personal de la ncheietur. Rspunsul veni aproape

instantaneu. Cu tonuri clare i impersonale, vocea automat repeta la nesfrit: "Stpnul meu doarme. V rog nu-l deranjai. Stpnul meu doarme. V rog nu-l deranjai..." Richard Peyton II aps indignat pe comutatorul aparatului i se ntoarse ctre tatl su. Btrnul chicoti: Ce s-i faci, i umbl mintea repede. Ne-a fcut figura. Nu putem s-l prindem pn nu hotrte s-i deblocheze aparatul, iar eu, la vrsta mea, nu m-ncumet s alerg dup el. Pentru o clip, cei doi se privir n tcere, buimcii. Apoi, ca la comand, izbucnir amndoi n rs. CAPITOLUL DOI LEGENDA ORAULUI COMARRE Peyton czu ca o piatr pre de vreo doi kilometri, dup care aps pe neutralizator. l nvlui un curent de aer care i tie respiraia. Dei nu avea mai mult de dou sute de kilometri pe or, senzaia de cdere era extraordinar: cldirea de lng el prea c se nal cu o iueal fulgertoare. Sistemul de frnare i ncetini cderea i cobor lin pe ultimii trei sute de metri, ateriznd lng navele niruite la baza turnului. Aparatul de zbor era o mainrie micu, cu un singur loc, complet automatizat. Sau, cel puin, aa fusese construit n urm cu trei secole, dar actualul ei proprietar i fcuse attea modificri nepermise, nct nimeni altcineva n lume n-ar fi fost n stare s o mnuiasc fr a-i frnge gtul. Biatul nchise neutralizatorul un dispozitiv nostim care, n ciuda faptului c din punct de vedere tehnic era de mult depit, oferea nc posibiliti interesante i apoi urc n carlinga navei sale. Dou minute mai trziu, turnurile oraului se pierdeau n zare i naintea lui se derulau cu o vitez de ase mii de kilometri pe or pustiile inuturi Slbatice. Schimb direcia spre vest i, ntr-o clip, se afla deasupra oceanului. Iar acum nu trebuia dect s atepte: nava avea s ajung singur la destinaie. Se ls pe spate i ncepu s cugete cu amrciune la propria-i soart, cinndu-se de unul singur. Era mult mai nelinitit dect ar fi vrut s recunoasc. Se obinuise de ani de zile cu faptul c familia sa nu-i nelegea interesul pentru tehnic: dar opoziia asta din ce n ce mai susinut, care acum devenise att de hotrt era un lucru nou i neateptat. Nu reuea s neleag. Zece minute mai trziu, se ivi din valuri un pilon alb, asemeni sbiei legendare Excalibur. Oraul era cunoscut n lume sub numele de Scientia, dar cinicii si locuitori i spuneau Clopotnia Liliecilor: fusese construit n urm cu opt secole, pe o insul departe de orice alt rm. Fusese un gest de independen, cci pe atunci mai persistau nc ultimele urme de naionalism. i conduse nava pe pista de aterizare i se ndrept spre cea mai apropiat intrare. Zgomotul valurilor care se izbeau de stnci la mai puin de o sut de metri distan l opri o clip-n loc: era sunetul care l impresiona ntotdeauna. Rmase nemicat un moment i inhal aerul srat, privi pescruii i psrile cltoare ce se roteau n jurul turnului. Cu mult vreme n urm, acest petec de pmnt fusese folosit ca loc de odihn, dar pe atunci omul mai era nc n stare s priveasc uimit ivirea zorilor i s se ntrebe dac nu cumva era vorba de-o zei. Biroul de Genetic se afla aproape de centrul turnului i ocupa o sut de etaje. i trebuiser zece minute ca s ajung n Oraul tiinei, i i mai trebuir nc pe att pentru a-l localiza pe cel pe care l cuta. Erau kilometri ntregi de birouri i de laboratoare. Alan Henson II rmsese unul dintre cei mai buni prieteni ai lui Peyton, dei prsise Universitatea din Antarctica cu doi ani mai devreme i studiase genetica i nu ingineria. Ori de cte ori avea vreun necaz i asta se ntmpla adeseori Peyton i recpta sigurana de sine ncurajat de bunul sim linititor al prietenului su. Era normal deci s vin acum n Scientia, mai ales c Henson i transmisese cu numai o zi nainte un mesaj prin care l chema de urgen pn la el. Biologul l primi cu mult cldur, i totui n zmbetul su se simea o und de nervozitate. M bucur c ai venit: am nite veti care cred c te-ar putea interesa. Dar nu prea eti n apele tale, ce s-a ntmplat? Peyton i povesti trenia, adugnd cte puin i de la el. Cellalt pstr un moment de tcere. Deci au i nceput! spuse el. Trebuia s ne ateptm la asta! Ce vrei s zici? se mir Peyton. Biologul deschise un sertar i scoase de acolo un plic sigilat. Extrase din el dou foi de plastic pe care se vedeau cteva sute de guri perforate, de mrimi diferite. tii ce-s astea? Arat ca o analiz de caracter.

Corect. ntmpltor, e chiar a ta. Oh! Dar este e ilegal, nu? N-are a face. Cheia de interpretare e tiprit pe marginea de jos: ncepe cu Aprecierea Estetic i termin cu Facultile Mintale. Pe ultima coloan e Coeficientul de Inteligen. Vezi s nu i se suie la cap! Peyton studie cartela cu mult atenie. La un moment dat se nroi uor: Nu-mi dau seama cum de-ai aflat. N-are importan, zmbi Henderson. Acum uit-te la analiza asta i ntinse o a doua cartel. Pi, e aceeai! Nu chiar, dar aproape. A cui e? Henderson se sprijini de sptarul scaunului i i msur cuvintele cu grij: Aceast analiz, Dick, aparine str-strbunicului tu de a douzeci i doua spi pe linie patern marele Rolf Thordarsen. Peyton nmrmuri. Ce?! Nu ipa, c se aude. Dac intr cineva, discutm despre cum era pe vremuri, la colegiu. Ei bine, dac ne ntoarcem n timp ceva mai mult, cu toii avem strmoi remarcabili. i acum i dai seama de ce i e fric bunicului tu de tine? Numai c a amnat cam mult. Pregtirea mea e, practic, ncheiat. Pentru asta nou trebuie s ne mulumeti. n mod normal analizele merg n urm cu zece generaii, cu douzeci n cazuri speciale. E o munc uria. In Biblioteca Motenirii exist sute de miliarde de cartele, cte una pentru fiecare brbat sau femeie care s-au nscut ncepnd din secolul al douzeci i treilea. Coincidena asta a fost descoperit acum vreo lun de zile dintr-o pur ntmplare. Chiar atunci au nceput i discuiile. Dar tot nu neleg despre ce e vorba. De fapt, ce tii tu despre faimosul tu strmo? Cred c nu mai multe dect tie toat lumea. Bineneles c nu tiu cum i de ce a disprut, dac la asta te referi. A prsit Pmntul? Nu. Se poate spune c a prsit lumea, dar n-a prsit niciodat Pmntul. Foarte puini tiu asta, Dick: Rolf Thordarsen e cel care a construit Comarre. Comarre! Peyton opti cuvntul cu buzele ntredeschise, savurndu-i nelesul i misterul. Deci exist cu adevrat! Chiar dac unii neag asta. Henson vorbi din nou: Nu cred c tii prea multe despre Decadeni. Crile de istorie au fost redactate cu mult atenie. Dar ntreaga poveste e legat de sfritul celei de-a II-a Ere a Electronicii... La trei sute aizeci de mii de kilometri deprtare de suprafaa Pmntului, Luna artificial care adpostea Consiliul Mondial i continua eterna micare de-a lungul orbitei sale. Acoperiul Camerei de Consiliu era construit dintr-o plac perfect de cristalit: cnd membrii Consiliului erau n sesiune, aveai impresia c nu se afl nimic ntre ei i marele glob ce se rotea n deprtare. Sensul acestui decor era limpede: nici o opinie ngust de grup n-ar fi putut supravieui ntr-un asemenea cadru. Aici, i nu altundeva, minile omeneti trebuiau si dea msura ntregii lor capaciti. Richard Peyton cel Btrn i petrecuse ntreaga sa via conducnd destinele Pmntului. De cinci sute de ani, rasa uman se bucura de pace, iar arta i tiina o puseser pentru totdeauna la adpost de orice nevoi. Cei care conduceau planeta puteau fi mndri de munca lor. Cu toate acestea, btrnul om de stat se simea nelinitit. Probabil c schimbrile ce se ntrezreau la orizont i aruncaser deja umbrele asupra lui. Probabil c simea, chiar dac doar n subcontient deocamdat, c cele cinci secole de linite se apropiau de sfrit. Puse n funciune maina de scris i ncepu s dicteze. Din cte tia Peynton, Prima Er a Electronicii ncepuse n 1908 nainte cu mai bine de unsprezece secole o dat cu inventarea triodei de ctre De Forest. n acelai secol fabulos n care a aprut Naiunile Unite, s-au inventat aeroplanul i navele spaiale i s-a descoperit energia atomic, omenirea a fost martora inventrii dispozitivelor termionice fundamentale care stau la baza lumii de azi. A doua Er a Electronicii venise cu cinci secole mai trziu. Ea fusese iniiat nu de fizicieni, ci de doctori i de psihologi. Vreme de cinci sute de ani, acetia nregistraser curenii electrici care se declanau n creier n timpul procesului gndirii. Analiza fusese extrem de complex, dar mai fusese nevoie i de truda altor generaii pn s fie dus la bun sfrit. Cnd totul a fost pus la punct, s-au creat primele maini care puteau citi gndurile umane. Dar acesta era abia nceputul. O dat ce omul descoperise mecanismul propriului su creier, drumul era deschis. l putea reproduce folosind n loc de celule vii tranzistori i circuite integrate.

Spre sfritul secolului al XXI-lea, au fost construite primele maini care gndeau. Artau foarte primitive i era nevoie de o sut de metri ptrai de echipament pentru a se putea nlocui munca unui centimetru cub de materie cenuie. Dar primul pas fusese fcut i nu mai era mult pn la perfecionarea creierului mecanic i utilizarea lui pe scar larg. Putea efectua doar munc intelectual de nivel sczut i i lipseau caracteristicile pur umane cum ar fi iniiativa, intuiia, sentimentele i emoiile. Cu toate acestea, n condiii care de obicei rmneau constante i cnd limitele acestui creier nu aveau implicaii prea mari, putea face tot ce tia s fac i un om. Apariia creierului de metal declanase una dintre marile crize ale civilizaiei umane. Dei omul era nevoit nc s-i duc la bun sfrit ndatoririle de politician i conductor al societii, toat munca imens a administraiei de rutin fusese preluat de roboi. Omul era n sfrit liber. Nu trebuia s-i mai frmnte mintea cu trasarea unor programe complexe de transport, cu alctuirea unor planuri de producie, ori calcularea balanei bugetare. Mainile, care n urm cu secole rezolvaser problema muncii manuale, i aduseser acum o a doua mare contribuie la dezvoltarea societii. Aceasta a avut o influen imens asupra modului de via, iar oamenii au reacionat n dou moduri: unii dintre ei i-au utilizat libertatea nou dobndit pentru atingerea unor scopuri care animaser dintotdeauna minile cele mai luminate cutarea frumosului i a adevrului la fel de inefabile i acum ca i pe vremea construirii templului de pe Acropole, dar au fost alii care au gndit diferit: n sfrit, spuneau ei, pedeapsa dat lui Adam avea s fie tears pentru totdeauna. Acum se puteau construi orae n care mainile aveau s ndeplineasc orice dorin de ndat ce gndul lua form n mintea omeneasc, ba chiar mai repede, din moment ce analizorii puteau citi i cele mai ascunse intenii ale subcontientului. Considerau c scopul vieii era plcerea i realizarea fericirii: omul i ctigase acum acest drept. Erau prea obosii de lupta nesfrit pentru cunoatere i de dorina oarb de a ntinde poduri de la o stea la alta. Acesta era vechiul vis al Lotofagilor, un vis nscut o dat cu omul. Acum, pentru prima oar, el putea fi realizat. Flcrile celei de-a doua Renateri nu au apucat ns s plpie ca lumea c s-au i stins. Cu trecerea anilor ns Decadenii s-au retras tot mai mult spre modul lor de gndire n locurile ascunse ale planetelor interioare ei au construit oraele viselor lor. Timp de un secol, acestea au nflorit asemenea unor plante exotice, pn cnd, n cele din urm, fervoarea aproape religioas cu care fuseser construite s-a stins. Au mai supravieuit pre de nc o generaie. Apoi, unul cte unul, s-au ters din amintire. Au lsat ns n urm o grmad de istorii i de legende care s-au nmulit o dat cu trecerea anilor. Pe Pmnt nu fusese construit dect un ora de genul acesta, dar oamenii nu reuiser niciodat s-i dezlege misterul. Din motive necunoscute, Consiliul Mondial distrusese toate informaiile cu privire la acest loc. Nimeni nu tia unde se afl. Unii ziceau c ar fi n pustiurile arctice, alii credeau c e ascuns n adncurile Pacificului. Nu se tia nimic precis, n afar de faptul c se chema Comarre. Henson i ntrerupse povestea. Pn aici nu i-am spus nimic nou, lucrurile astea sunt cunoscute de toi. Restul istoriei ns e un secret pe care l tiu doar membrii Consiliului Mondial i nc ali vreo sut de oameni din Scientia. Dup cum prea bine tii, Rolf Thordarsen a fost cel mai mare geniu tehnic din ci a cunoscut lumea vreodat. Nici chiar Edison nu se poate compara cu el. A pus bazele ingineriei cibernetice i a construit primele maini gnditoare. Timp de mai bine de douzeci de ani, laboratoarele sale au produs invenii extraordinare. Apoi, dintr-o dat, el a disprut. S-a spus c ar fi ncercat s ajung la stele. Dar de fapt a fost altceva. Thordarsen credea c roboii si mainile care nc mai conduc lumea erau doar nceputul. S-a dus la Consiliul Mondial cu nite propuneri care ar fi schimbat nfiarea societii. Nu tim n ce fel, dar el susinea c, dac nu erau acceptate, ntreaga specie avea s ajung ntr-un punct mort lucru care s-a i ntmplat, dup opinia multora dintre noi. Consiliul a respins proiectul cu vehemen. tii, pe vremea aceea robotul de-abia fusese integrat civilizaiei i se revenea cu greu la o oarecare stabilitate, care, de atunci, s-a meninut vreme de cinci secole. Thordarsen a fost adnc dezamgit i, cum Decadenii aveau un real talent de a atrage geniile, au pus mna pe el i l-au convins s prseasc lumea: era singurul om care le-ar fi putut transforma visele n realitate. i a fcut-o? Nimeni nu tie. Dar a fost construit Comarre asta e sigur. Exist anumite lucruri care nu pot fi inute n secret. Asta era adevrat, gndi Peyton. Chiar i n vremurile de acum mai dispreau oameni i se zvonea c plecaser n cutarea oraului din vis. ntr-adevr, expresia "s-a dus la Comarre" intrase att de adnc n limbaj cu sensul de a o lua razna, nct nelesul ei iniial aproape c se pierduse. Henson se aplec nainte i vorbi cu mult seriozitate: ns partea cea mai interesant e alta. Consiliul Mondial ar putea s distrug Comarre, dar n-o face. Credina n faptul c exist ceva de genul sta are, n cadrul societii, o important influen stabilizatoare. Cci, n ciuda tuturor eforturilor noastre,

nc mai avem psihopai. i nu e greu s-i hipnotizezi i s le sugerezi amnunte despre un asemenea loc. Nu vor ajunge niciodat acolo, dar nu vor nceta s l caute, iar asta i va face inofensivi pentru societate. Cu ani n urm, cnd oraul de-abia fusese construit, Consiliul i-a trimis agenii n Comarre. Nu s-a ntors nici unul dintre ei, i nu pentru c ar fi pit ceva, dar pur i simplu n-au mai vrut s vin napoi. Iar asta se tie sigur, pentru c au trimis mesaje de acolo. Cred c Decandenii i-au dat seama c n cazul n care agenii ar fi fost reinui n mod deliberat, Consiliul ar fi ters oraul de pe faa pmntului. Am vzut cteva din acele mesaje. Ceva extraordinar. Nu gsesc dect un singur cuvnt: exaltai. Dick, exist ceva n Comarre care i poate face pe oameni s uite lumea de afar, s-i uite prietenii, familia, totul! ncearc doar s-i imaginezi asta! Apoi, cnd a fost sigur c nici unul dintre Decandeni nu mai putea fi n via, Consiliul a ncercat din nou. i a tot ncercat pn acum vreo cincizeci de ani. Dar nici n ziua de azi nu s-a mai ntors cineva de acolo. n timp ce Richard Peyton vorbea, robotul de serviciu analiz cuvintele, nregistr pe rnd grupurile fonetice, inser punctuaia i introduse n mod automat discursul n dosarele electronice potrivite. O copie pentru preedinte i dosarul meu personal. Discursul dumneavoastr asupra punctului douzeci i doi i Conversaia noastr din dimineaa aceasta. M-am ntlnit cu fiul meu, dar R.P.III a fugit de mine. E ferm hotrt i ar fi prea mult btaie de cap dac am ncerca s-l oprim. Ne e de ajuns lecia pe care ne-a dat-o Thordarsen. Cred c cel mai bun lucru ar fi s-i ctigm ncrederea dndu-i tot ajutorul de care are nevoie. Apoi l vom putea conduce noi, stabilindu-i anumite domenii de cercetare. Nu e nici un pericol, atta timp ct nu descoper c R.T. i-a fost strmo. Cu toate similitudinile de caracter, e puin probabil c va ncerca s repete opera lui R.T. Henson tcu. Prietenul lui ns nu avea nimic de spus, era prea uimit ca s mai articuleze vreun cuvnt i, dup cteva clipe, biologul continu: Iar acum s ne ntoarcem la prezent. n ceea ce te privete, Dick, Consiliul Mondial i-a descoperit strmoul acum o lun. Ne pare ru c le-am spus, dar acum e prea trziu. Din punct de vedere genetic, eti o rencarc are a lui Thordarsen, n sensul tiinific al cuvntului, bineneles. Asta e una dintre cele mai vechi ciudenii ale Naturii, i poate aprea ntr-o familie sau alta la fiecare dou-trei sute de ani. Tu ai putea continua opera la care Thordarsen a fost silit s renune oricare ar fi fost aceea. Probabil c s-a pierdut pentru totdeauna, dar dac nc a mai rmas ceva, secretul se afl n Comarre. Iar Consiliul Mondial tie asta. De aceea ncearc s te abat din drum. Dar s nu-i pese. n Consiliu sunt unele dintre cele mai luminate mini pe care le-a produs vreodat specia uman. Nu vor s-i fac nici un ru i nimeni nu te va atinge cu un deget. Doresc ns din toate puterile s menin actuala structur a societii, pe care ei o cred a fi cea mai bun. Peyton se ridic ncet n picioare. Pentru un moment, l coplei strania senzaie c era de fapt un observator din afar, complet neutru, care privea la acea figur inert pe nume Richard Peyton III, la cel ce ncetase s mai fie om pentru c devenise un simbol, cheia nsi a viitorului omenirii. Avu nevoie de un efort mental considerabil pentru a-i reveni la normal Prietenul su l privea n tcere. Ai uitat s-mi spui ceva, Alan. Cum de tii toate astea? Henson zmbi. M ateptam la aceast ntrebare. Eu sunt doar purttorul de cuvnt, ales pentru c te cunosc. Ct despre ceilali, nu pot s-i spun nici mcar ie cine sunt. Dar e vorba de un numr destul de mare de cercettori pe care tiu c i admiri. ntotdeauna a existat o rivalitate cordial ntre Consiliu i oamenii de tiin care l servesc, dar, n ultimii ani, punctele noastre de vedere s-au ndeprtat considerabil. Muli dintre noi cred c epoca actual, despre care Consiliul sper c va dura etern, este doar un intermezzo. Credem, de asemenea, c o prea lung perioad de stabilitate poate duce la decaden. Psihologii Consiliului au impresia c o pot preveni. Lui Peyton i sclipir ochii de entuziasm. Asta ziceam i eu! Pot s m altur vou? Mai trziu. Acum avem multe de fcut. tii, noi suntem un fel de revoluionari. Ne-am propus s declanm una sau dou reacii sociale, iar cnd acestea se vor fi sfrit, pericolul decadenei va fi nlturat pentru cteva mii de ani. Tu, Dick, eti unul dintre catalizatorii notri. Nu singurul, a putea spune. Se opri un moment. Chiar dac nu reuim nimic cu Comarre, noi mai avem un as n mnec. Sperm c n cincizeci de ani s punem la punct traficul interstelar. n sfrit! l ntrerupse cellalt. i apoi, ce vei face? l vom prezenta Consiliului i le vom zice: Poftim acum putei zbura ctre stele. Nu-i aa c suntem biei buni? Iar Consiliul nu va mai avea altceva de fcut dect s surd strmb i s purcead la dezrdcinarea civilizaiei. De ndat ce vom fi pus la punct cltoria interstelar, vom avea din nou o societate n expansiune, iar stagnarea va fi ntrziat pe termen nelimitat.

Sper s triesc s-o vd i pe asta, spuse Peyton. Dar ce pot face eu acum? Doar att: vrem s te duci n Comarre, i s descoperi ce e acolo. Unde alii s-au mpotmolit, noi credem c tu vei reui. Totul e pregtit. Dar unde e Comarre? Henson zmbi. E foarte simplu. Nu poate fi dect ntr-un singur loc: n unica zon pe deasupra creia nu poate zbura nici o nav, n care nu locuiete nimeni i unde poi ajunge doar pe jos. n Marea Rezervaie Btrnul decupl maina de scris. Deasupra sau dedesubt, n fond era acelai lucru marea semilun a Pmntului eclipsa stelele din jur. n eterna sa rotaie, mica lun depise periheliul i se prbuea acum n noapte. Ici i colo, n ntunericul ntinderilor de dedesubt, se vedeau sclipind luminile oraelor. Decorul l umplu de tristee pe btrn, amintindu-i c propria sa via se ndrepta ctre sfrit, prevestind parc totodat apusul culturii pe care el ncercase s o protejeze. De fapt, poate c tinerii cercettori aveau dreptate. Se sfrea acum lunga perioad de odihn, iar lumea mergea ctre inte pe care el nu avea s le vad niciodat. CAPITOLUL TREI LEUL SLBATIC Era deja noapte cnd nava lui Peyton, zburnd spre vest, traversa ntinderea Oceanului Indian. Nu se zrea nimic n deprtare: doar dunga alb a brizanilor pe coasta Africii, ns pe ecranul de control al navigaiei se distingea clar fiecare prticic a acelor inuturi. Desigur c noaptea nu-l putea n nici un caz ascunde ori proteja, i totui era ferit de orice privire omeneasc. Iar ct despre monitoarele care pndeau n ntuneric de asta aveau grij alii. Se prea c erau muli cei care gndeau la fel ca Henson. Planul fusese conceput cu atenie i pricepere, fiecare amnunt fiind stabilit cu grij, iar cei care lucraser la el formau cu siguran o echip unit. Trebuia s acosteze la marginea pdurii, ct mai aproape de bariera sub tensiune. Nici mcar ei, acei prieteni necunoscui, n-ar fi putut s deconecteze bariera fr s trezeasc bnuieli. Din fericire ns, nu mai erau dect vreo treizeci de kilometri pn la Comarre i urma s-i parcurg pe jos, prin acele locuri pustii. n trosnet sonor de crengi frnte, nava lui Peyton ateriz undeva n pdurea ntunecat i imediat Peyton stinse lumina slab din cabin pentru a putea privi afar. Nu se vedea nimic. i aminti ce i se spusese i nu deschise ua. Se aez ct mai comod i rmase aa n ateptarea zorilor. l trezi lumina orbitoare a soarelui care i sclda faa. Sri imediat n echipamentul pe care i-l dduser prietenii, deschise ua cabinei i cobor n pdure. Locul de aterizare fusese ales cu grij, i nu-i fu greu s se caere pn la platoul aflat la doar civa metri distan n fat se ntindeau dealuri acoperite cu iarb mrunt, pe care se vedeau, din loc n loc, grupuri de copaci tineri. Era o zi plcut i nu foarte clduroas, dei era var, iar Ecuatorul se afla destul de aproape. Lucrul acesta era ct se poate de normal, pentru c trecuser deja opt secole de control climateric, iar marile lacuri artificiale necaser de mult deerturile. Pentru prima dat n via, Peyton vedea Natura aa cum fusese ea nainte ca Omul s existe. i totui, nu slbticia peisajului l uimea: biatul nu cunoscuse niciodat linitea. Toat viaa trise nvluit n murmurul mainilor i uieratul ndeprtat al curselor de mare vitez ce ajungeau ca o oapt firav pn sus, n nlimile stratosferei. Aici nu exista nici unul dintre aceste sunete, pentru c nici o main nu putea trece de bariera de putere ce nconjura Rezervaia. Nu se auzea dect vntul care fcea iarba s foneasc i zumzetul slab al insectelor. I se pru apstoare atta linite i fcu ceea ce ar fi fcut aproape oricare alt om al acelor timpuri: aps un buton la radioul personal, selectnd o band cu muzic de fond. Merse fr ntrerupere, kilometru dup kilometru, i strbtu astfel inutul deluros al Marii Rezervaii, cea mai mare ntindere de teren natural rmas pe suprafaa globului. Mersul nu-l obosi deloc, cci neutralizorii ncorporai n echipamentul su i anulau aproape complet greutatea. Era nsoit de acel susur reconfortant al muzicii care devenise un fundal al vieii umane nc de la inventarea radioului. Dei n-ar fi trebuit dect s formeze un numr pentru a putea intra n contact cu oricine de pe planet, i plcea s cread din toat inima c e singur n mijlocul Naturii i pentru un moment simi ntreaga emoie pe care Stanley i Livingstone trebuie s o fi trit cnd clcaser pentru prima dat pe aceste pmnturi, cu mai bine de o mie de ani n urm. Din fericire, Peyton mergea destul de repede i pn la amiaz acoperise deja jumtate din distana pe care o avea de parcurs. Se opri s-i ia masa de prnz i se aez la umbra unui plc de conifere importate de pe Marte, care l-ar fi uluit pe un explorator din alte timpuri. n ignorana sa ns, biatul nici nu se gndi c ele n-aveau ce cuta acolo.

Adunase deja o grmjoar de cutii de converse goale cnd observ pe cmp, n direcia din care venise, ceva ce se mica rapid. Era prea departe pentru a putea fi identificat. Cnd vzu ns c venea spre el, se ridic n picioare ca s poat privi mai bine. Nu zrise nc nici un animal prin preajm, dei o mulime de animale l vzuser pe el, i privi cu interes. Peyton nu mai vzuse niciodat un leu, dar recunoscu fr dificultate magnifica slbticiune care se apropia n fug. Se uit repede la copacul de deasupra, ca pentru a se ncredina c e acolo, apoi rmase n picioare, ateptnd calm. tia doar c nu mai existau n lume animale cu adevrat periculoase. Rezervaia era ceva ntre un vast laborator biologic i un parc naional, vizitat de mii de oameni n fiecare an. Era un lucru de la sine neles c, dac nu erau inute sub control, vieuitoarele puteau s reacioneze agresiv. n general, ns, se proceda cu mult delicatee. Animalul voia n mod clar s fie prietenos. Veni drept spre Peyton i ncepu s se frece de el cu afeciune. Cnd biatul se ridic din nou n picioare, leul ncepu s se arate extrem de interesat de cutiile goale de conserve. Apoi se ntoarse ctre el cu o expresie pur i simplu pofticioas. Biatul rse, desfcu o alt cutie i i vrs cu atenie coninutul pe o piatr neted. Leul accept tributul tar s clipeasc i ncepu s mnnce cu poft. ntre timp, Peyton rsfoi n grab indexul ghidului oficial pe care i-l dduser, prevztori, susintorii lui necunoscui. Erau cteva pasaje despre lei, cu fotografii, pentru a fi de folos i vizitatorilor extrateretri. Informaiile erau linititoare. Regele animalelor se schimbase considerabil n timpul celor o mie de ani n care fusese hrnit tiinific: se spusese c n ultimul secol nu mncase dect dousprezece persoane: n zece cazuri, cercetrile care au urmat au dovedit c animalul nu fusese vinovat, celelalte dou nu existaser de fapt. Cartea ns nu spunea nimic despre leii cu care te ntlneti fr s vrei i despre cel mai indicat mod de-a te descotorosi de ei. i nici nu pomenea faptul c, n mod normal, erau prietenoi ca acest exemplar. Biatul nu avea un spirit de observaie prea dezvoltat, aa c i-a trebuit ceva timp pn s zreasc banda subire de metal din jurul labei anterioare drepte a animalului. Pe ea erau vizibile o serie de cifre i de litere, urmate de tampila oficial a Rezervaiei. Nu era un animal slbatic: poate c i petrecuse ntreaga tineree printre oameni, fiind probabil unul dintre acei faimoi super-lei pe care biologii i crescuser i crora, la un moment dat, le dduser drumul pentru a mbunti rasa. Avnd n vedere articolele tiinifice pe care le vzuse Peyton, unii dintre ei erau aproape la fel de inteligeni ca i cinii. Descoperi repede c leul de lng el nelegea multe cuvinte simple, n special cele referitoare la hran. Chiar i pentru epoca aceasta, era un animal splendid, mai nalt cu mai bine de treizeci de centimetri dect firavii si strmoi din urm cu zece secole. Cnd Peyton i relu cltoria, leul porni repejor dup el. Se ndoia c prietenia lui merita mai mult de un kilogram de carne sintetic, dar, la urma urmei, era plcut s ai cu cine vorbi, mai ales atunci cnd cellalt nu poate s te contrazic. Dup ce cuget adnc o bun bucat de timp, hotr c cel mai potrivit nume pentru noua sa cunotin era Leo. Strbtuse deja vreo cteva sute de metri, cnd deodat, naintea lui, strluci o lumin care-i lu vederea. i ddu imediat seama despre ce era vorba, dar, uluit, se opri clipind des. Leo noul lui prieten o rupsese la fug i deja nu se mai vedea. Nu mi-ar fi de prea mult ajutor n caz de pericol, gndi Peyton. Mai trziu ns, avea s-i schimbe complet prerea. Cnd i recpt vederea, privirea i czu pe un anun multicolor, scris cu litere strlucitoare. Atrna n aer i spunea: ATENIE! V APROPIAI DE TERITORIUL INTERZIS! NTOARCEI-V NAPOI! Din Ordinul Consiliului Mondial n exerciiu! Studie anunul cu un aer gnditor, apoi privi n jur, cutnd proiectorul. Era la marginea drumului, ntr-o cutie de metal nu foarte bine ascuns. O deschise repede cu cheile universale pe care Comisia de Electronic i le nmnase cu ocazia primei sale licene. Dup cteva minute n care cercet atent ceea ce era nuntru, rsufl uurat. Proiectorul era un dispozitiv simplu, prevzut cu condensatori. Putea fi activat de oricine ar fi aprut pe drum. Exista i o band fotografic, dar aceasta fusese deconectat lucru care nu-l surprinse, pentru c orice animal n trecere pe acolo ar fi putut declana dispozitivul. Cu att mai bine. Asta nsemna c nimeni nu trebuia, i n-avea s tie vreodat c Richard Peyton III pise la un moment dat pe aceast potec. l strig pe Leo, care veni ncet napoi: prea oarecum ruinat de ceea ce fcuse. Semnul din aer dispru i biatul ls releele decuplate pentru a nu intra din nou n funciune n timp ce Leo trecea prin dreptul lor. Apoi nchise capacul la loc i i continu drumul ntrebndu-se ce avea s se mai ntmple de-aci ncolo.

Dup vreo sut de metri, auzi o voce neomeneasc. I se adresa pe un ton sever, dar nu-i spunea nimic nou: l amenina doar cu o serie de sanciuni minore, dintre care unele nu-i erau strine. Era amuzant s-l vezi pe Leo cum ncerca s localizeze punctul de unde venea sunetul. Peyton cut din nou proiectorul i l verific nainte de a umbla la el. Se gndi c ar fi totui mai sigur dac ar prsi drumul: de aici ncolo, puteau fi dispozitive de nregistrat peste tot de-a lungul lui. Cu oarecare dificultate, reui n cele din urm s-l determine pe Leo s rmn pe suprafaa metalic n timp ce el porni de-a lungul fiei de pmnt sterp care mrginea drumul. Pe urmtorii cteva sute de metri, ntlni nc dou capcane electronice cu aspect inofensiv. Ultima prea c renunase la tonul persuasiv. Mesajul era foarte simplu: ATENIE, LEI SLBATICI Peyton se uit la Leo i ncepu s rd. Animalul nu-i ddu seama ce l amuza, dar ddu din coad plin de politee. n faa lor, semnul automat mai plpi o dat, iar apoi dispru. Oare ce rost mai aveau de fapt acele avertismente? se ntreb n sinea sa. Probabil c erau puse pentru a-i speria pe vizitatorii accidentali: cei care tiau unde vor s ajung nu puteau fi ntori din drum cu una cu dou, i explic apoi el de unul singur. Drumul coti brusc, descriind un unghi drept, i n faa lui apru Comarre. Era ciudat c, dei ateptase ndelung acest lucru, acum era att de surprins. Drept nainte se afla o imens arie defriat, ocupat pe jumtate de o imens structur din metal negru. Oraul era conceput n form de con n terase, avnd o nlime de aproximativ opt sute de metri i baza de o mie. Ct de mult cobora sub pmnt, Peyton nu putea ghici. Rmase locului nucit de mrimea i de aspectul mai mult dect bizar al cldirii. Apoi, ncet, porni spre ea. Ajunse la treptele de marmur ce duceau spre zidul nalt de metal i se ndrept ctre ciudata deschidere ntunecat care prea s fie singura intrare. Leo pea neauzit pe lng el, prea obinuit i nu socotea a fi stranii mprejurimile. Peyton se opri la captul scrilor i form un numr pe comunicator. Atept pn veni tonul de recunoatere i apoi vorbi ncet n microfon: Musca intr n salon. Repet formula de dou ori, simindu-se ca un caraghios. Cineva, gndi el, avea un sim al umorului grozav de pervers. Nu primi nici un rspuns, dar asta fcea parte din plan. Ins nu avea nici o ndoial c mesajul fusese recepionat probabil ntr-unul dintre laboratoarele Scientiei, fiindc formase un numr care avea cod pentru Emisfera Vestic. Peyton desfcu cea mai mare conserv de carne i o mprtie pe suprafaa de marmur, apoi, vrndu-i degetele n coama leului, trase de ea uor, n joac. Cred c ar fi mai bine s rmi aici, i spuse. S-ar putea s lipsesc un timp. Nu ncerca s vii dup mine. Cnd ajunse sus, privi napoi. Spre marea lui uurare, leul nu ncerca s-l urmeze. Sttea ridicat pe labele din fa i l privea cu o expresie patetic. Biatul i fcu semn cu mna, apoi se ntoarse i plec. Nu exista u, ci doar o simpl gaur neagr pe suprafaa curbat a metalului. Iat o chestie bizar: oare ce fusese n mintea constructorilor? Cum s mpiedici animalele s intre cnd cldirea nu are u? Apoi un lucru ciudat i atrase atenia. Era prea neagr. Cu toate c zidul se afla n umbr, intrarea n-avea de ce se fie chiar att de neagr. Scoase un ban din buzunar i l arunc n deschiztur. Sunetul produs n cdere i alung orice ndoial, i pi nuntru. Circuitele fine ale identificatorului ignoraser moneda, dup cum ignoraser de altfel toate animalele care se rtciser i intraser prin ntunecatul portal. Dar prezena unei mini umane fusese de-ajuns pentru a influena releele. Pentru o fraciune de secund, ecranul prin care trecuse Peyton vibrase suprancrcat cu energie. Apoi deveni din nou inert. Peyton avu impresia c i trebuise prea mult timp pentru a atinge din nou pmntul cu piciorul, dar asta nu era totul. i mai surprinztoare prea tranziia instantanee de la ntuneric la o lumin orbitoare, de la cldura aproape chinuitoare din jungl la o temperatur ce prea aproape rcoroas prin comparaie. Schimbarea fu att de brusc, nct rmase locului nedumerit. Cu un acut sentiment de neplcere, se ntoarse spre arcada prin care intrase: nu mai era acolo. i, de fapt, nu fusese niciodat. Sttea pe o platform metalic ridicat, exact n centrul unei imense camere circulare, nconjurate de dousprezece arcade ogivale. Putea s fi intrat la fel de bine prin oricare dintre ele numai c toate se aflau la patruzeci de metri deprtare de centrul ncperii. n prima clip l cuprinse panica. Inima i btea nebunete i simi cum i se nmoaie picioarele copleit de un sentiment apstor de singurtate. Se aez pe platform i ncerc s gndeasc logic.

CAPITOLUL PATRU SUB ZODIA MACULUI Ceva l-a transportat instantaneu de la intrarea cea neagr pn n centrul camerei. Nu puteau fi dect dou explicaii, ambele de domeniul fantasticului: fie c ceva nu era n regul cu spaiul din Comarre, fie c cei ce-l construiser deineau secretul transferului de materie. nc de pe vremea cnd oamenii nvaser cum s transmit sunetul i imaginea prin unde radio, ei au dorit s poat transmite i materia prin aceleai mijloace. Peyton privi platforma pe care sttea: putea foarte bine s conin echipament electronic, iar n tavan se vedea o umfltur foarte ciudat. Oricum s-ar fi petrecut lucrurile, nu-i putea imagina o cale mai bun de a-i descuraja pe vizitatorii nedorii. Sri repede n picioare. Nu era sta locul n care s merite s zboveti. l scia ns gndul c nu putea iei de-acolo fr ajutorul mainriei care-l adusese nuntru. Dar, fiecare lucru la timpul su. Oricum, cnd avea s-i termine explorarea, oraul Comarre nu va mai deine nici un secret pentru el. ns Peyton nu gndea aa din pur ngmfare. ntre el i cei care cldiser oraul erau cinci secole de cercetri. Dei cu siguran va afla unele lucruri noi de acum ncolo, nici unul nu va fi att de dificil nct s nu poat fi neles. Alese la ntmplare una dintre ieiri i ncepu explorarea oraului. Mainile pndeau ateptnd fr ndoial momentul potrivit. Fuseser construite pentru a servi unui singur scop, ndeplinindu-i i acum orbete, datoria. Cu mult timp n urm, ele aduseser pacea uitrii n minile obosite ale celor ce le construiser. i aceast uitare mai putea fi nc druit tuturor celor care intrau n Comarre. Cnd Peyton ieise din pdure, dispozitivele i ncepuser deja analiza. Disecia unei mini umane, cu toate speranele, dorinele i obsesiile ei, nu era o sarcin care s poat fi dus la bun sfrit repede. Analizatorii n-aveau s opereze dect peste cteva ore. Pn atunci, musafirul avea s fie ntreinut ntr-un fel sau altul, fiindc ntre timp se pregtea pentru el o primire mult mai generoas. Noul vizitator i ddu mult btaie de cap robotului nsrcinat cu localizarea lui, deoarece Peyton se mica repede dintr-o camer n alta, explornd oraul. La un moment dat, mainria se opri n centrul unei ncperi mici, circulare, nconjurat de butoane magnetice i luminat de un singur tub fluorescent. Conform instrumentelor de detecie, Peyton se afla doar la civa metri deprtare, dar lentilele senzor nu-l vedeau cu nici un chip. Nedumerit, robotul ncremeni n loc fr a emite vreun zgomot, cu excepia zumzetului slab al motoarelor sale i a ocazionalului plpit al releului. Aezat pe o scar ngust, la trei metri de podea, biatul studia mainria cu viu interes. Vzu un cilindru de metal strlucitor care se ridica de pe un disc cu baza groas montat pe nite rotie directoare. Nu avea nici un fel de membre, suprafaa cilindrului era neted, cu excepia inelului de lentile i a unei serii de mici grtare metalice. Era amuzant s vezi uimirea robotului n timp ce biata sa minte se muncea cu dou seturi de informaii contradictorii. Dei tia c Peyton trebuia s fie pe undeva prin ncpere, ochii i spuneau c nu era nimeni acolo. ncepu s se nvrt n cercuri mici, total neputincios, pn ce biatului i se fcu mil de el i cobor de pe scar. Mainria i ntrerupse imediat micarea giratorie i ncepu s-i transmit mesajul de bun venit. M numesc A-Cinci. Te voi duce oriunde vei dori s mergi. Te rog, d-mi ordinele n vocabular standard robot. Peyton avea un sentiment de uoar dezamgire. Era un robot perfect standard, iar el se atepta la mai mult dect att n oraul pe care l construise Thordarsen. Dar mainria putea fi foarte folositoare dac o manevrai cum trebuie. Mulumesc, spuse el, ca s se afle n treab. Du-m, te rog, la cartierele de locuine. Dei cu siguran oraul era complet automatizat, exista totui posibilitatea ca anumite forme de via uman s mai existe nc. Poate va gsi pe cineva care s-l ajute n cercetrile sale: dac se gndea mai bine, ns, cel mai bun lucru la care se putea atepta era absena unor adversari care s-i pun bee n roate. Fr un cuvnt, mica mainrie se nvrti pe roi i iei din ncpere. Coridorul de-a lungul cruia l conduse pe biat se termina cu o u frumos sculptat, pe care el ncercase deja s o deschid fr ns a reui. Se prea c A-Cinci i cunotea secretul, pentru c atunci cnd se apropiar, panoul gros de metal alunec ncet ntr-o parte. Robotul intr ntr-o camer mic, asemntoare unei cutii. Peyton se ntreb dac erau cumva ntr-un dispozitiv de transfer de materie, dar curnd i ddu seama c nu era vorba despre nimic neobinuit: se aflau ntr-un lift. Judecnd dup durata urcuului, ajunseser probabil aproape de vrful oraului. Cnd uile se deschiser, Peyton pi afar cu senzaia c a ptruns ntr-o alt lume. Coridoarele n care intrase prima dat erau cenuii, fr decoraii, pur utilitare. n

contrast, aceste holuri spaioase i camerele din jur erau extrem de luxoase. Secolul al XXVI-lea marcase o er a decoraiunilor nzorzonate i a culorilor vii, stil mult dispreuit n perioadele care urmaser. Dar Decadenii i depiser cu mult propria epoc, iar cnd construiser Comarre, fcuser uz din belug i de resursele psihologiei, pe lng cele ale artei. Nu i-ar fi ajuns o via ntreag pentru a admira toate desenele murale, toate picturile i sculpturile, tapiseriile complicate, care preau nc la fel de frumoase ca n clipa cnd fuseser create. O mare pierdere ca un asemenea loc minunat s fie inut ascuns, ferit de privirile omeneti. Peyton aproape c i pierduse tot zelul tiinific i, uimit ca un copil, alerga de la o minunie la alta, pierdut n admiraie. Se aflau aici opere de geniu, probabil la fel de valoroase ca oricare dintre acelea pe care le cunoscuse lumea de dinainte. Un geniu bolnav i disperat, ns un geniu, care i pierduse ncrederea n sine nsui, dei fcea dovada unei miestrii tehnice de invidiat. Abia acum nelegea Peyton cu adevrat de unde provenea numele de decadeni al celor ce construiser oraul Comarre. Arta Decandenilor l dezgusta i l fascina n acelai timp. Nu era duntoare, fiind complet detaat de standardele morale, dar caracteristicile sale dominante preau a fi oboseala i deziluzia. Dup un timp, dei nu crezuse niciodat c ar putea fi impresionat de artele vizuale, Peyton ncepu s simt cum i se strecoar n suflet o tristee nedefinit. i totui i se prea aproape imposibil s se smulg de acolo. n cele din urm, se ntoarse din nou ctre robot. Acum mai locuiete cineva aici? Da. Unde sunt? Dorm. ntr-un fel, prea un rspuns perfect normal. Pentru c i Peyton se simea foarte obosit. n decursul ultimei ore, se luptase din rsputeri pentru a rmne treaz. Ceva l mbia la somn, aproape c i-l impunea. Mine va avea timp destul s afle secretele pe care le cuta aici. Dar pentru moment nu vroia dect s doarm. Porni n mod automat dup robot, care, ieind din holul spaios, l conduse printrun coridor lung, mrginit de o parte i de alta de ui metalice: pe fiecare din ele se zrea ncrustat un simbol pe care dei i era oarecum familiar nu l putea, totui recunoate. Mintea sa amorit nc mai medita fr prea mult tragere de inim asupra acestei probleme, cnd robotul se opri n dreptul unei ui care se deschise n tcere. Canapeaua somptuos drapat era de-a dreptul irezistibil: se mpletici spre ea ca un automat i, n timp ce se cufunda ntr-un somn adnc, un licr de recunoatere i trecu prin minte. Acum tia ce reprezint simbolul de pe u, dar creierul su obosit nu-i mai putea nelege ntreaga semnificaie: era un mac. Nu exista nici urm de viclenie, sau rea voin n tot ce se petrecea acolo. Oraul ndeplinea n mod impersonal misiunea n vederea creia fusese construit: toi cei care intraser n Comarre i primiser de bun voie darurile. Acest vizitator ns era primul care nu le luase n seam. Integratoarele erau de mult pregtite, dar mintea neobosit i cercettoare a biatului izbutise pn acum s le scape. i puteau ns permite s atepte: doar asta fceau de cinci sute de ani ncoace. Dar iat c, n sfrit, sistemele de aprare ale acestei mini ciudate i rebele ncepeau s cedeze: Richard Peyton alunec uor ntr-un somn profund. Undeva departe, n adncuri, n inima oraului Comarre, un releu se declan i curenii compleci, de fluctuaie sczut, ncepur s creasc i s curg prin tranzistori. Contiina lui Richard Peyton III ncet s mai existe. Biatul adormi instantaneu. Pentru o scurt perioad de timp, uitarea complet puse stpnire pe el: apoi, ncetul cu ncetul, oaptele slabe ale contiinei se fcur din nou auzite. Iar mai trziu, ca de obicei, ncepu s viseze. Era ciudat c-i venise n minte chiar visul su favorit, mai viu acum dect oricnd. Peyton iubise toat viaa marea, mai ales de cnd vzuse odat, de pe puntea de observaie a unei nave de curs de mic altitudine, frumuseea incredibil a insulelor Pacificului. Nu le vizitase niciodat, dar de cte ori nu visase s-i petreac viaa pe vreo insul retras i linitit, fr s-i pese de viitorul sau de restul lumii! Aproape toi oamenii au un astfel de vis la un moment dat n via, dar Peyton era contient c, dup dou luni petrecute ntr-un astfel de loc, s-ar fi ntors la civilizaie pe jumtate nnebunit de plictiseal. Cu toate acestea, el continuase s aib mereu astfel de vise, iar acum se vedea din nou stnd sub palmierii btui de vnt i auzea iari vuietul valurilor care se izbeau de stnci, pe rmul lagunei n care soarele se reflecta ca ntr-o oglind de azur. Visul era extraordinar de viu, att de viu nct, chiar adormit fiind, Peyton se gndea c nici un vis n-are dreptul s fie aa de real. Apoi se sfri brusc, lsndu-l cu impresia c n gndurile lui survenise o prpastie uria. ntreruperea l readuse la realitate. Adnc dezamgit, rmase pentru un moment cu ochii strns nchii, ncercnd si recapete paradisul pierdut. Dar era imposibil. Ceva i se rsucea n creier i nu-l lsa s

doarm. Mai mult dect att, canapeaua pe care sttea deveni deodat rigid i foarte tare. nelese, n cele din urm, c visul se sfrise. Fusese ntotdeauna extrem de realist i niciodat nu-l munciser ndoieli filozofice: tocmai de aceea, ocul resimit era mult mai puternic dect ar fi fost pentru alte mini mai puin inteligente. Nu i se ntmplase niciodat pn acum s se ndoiasc de propria-i sntate mintal, dar acum o fcu. Pentru c sunetul care l trezise era chiar murmurai valurilor ce se izbeau de stnci. Sttea pe nisipul auriu de lng lagun, auzea n jurul lui oaptele vntului prin palmieri i simea adierea ca pe nite degete fierbini, mngietoare. n primul moment, crezuse c nc viseaz, dar nu, de data aceasta nu mai avea nici un dubiu. Cnd cineva e sntos mintal, nu confund niciodat visul cu realitatea. Iar dac acest vis nu era real, atunci totul n univers nu era dect minciun. Treptat, ns, ncet s se mai minuneze: se ridic i nisipul se desprinse de pe el ca o ploaie de aur. Ferindu-i ochii de lumina arztoare a soarelui, privi n lungul plajei. Oare de ce i se prea acest loc att de familiar? i cum de tia n chip foarte firesc c satul se afla la mic distan, pe rmul golfului? n curnd avea s-i rentlneasc prietenii de care l desprise, pentru o scurt perioad de timp, o lume pe care acum o uita cu repeziciune. i amintea vag de un tnr inginer chiar i numele i scpa acum care aspirase odat s ctige faim i nelepciune. n cealalt via, l cunoscuse bine pe acest individ fr minte, dar acum nu putea nelege cu nici un chip deertciunea acelor ambiii. ncepu s se preumble agale de-a lungul plajei, lepdndu-se cu fiecare pas de ultimele amintiri, aidoma imaginilor unui vis alungate de lumina zilei. De partea cealalt a lumii, trei oameni stteau singuri ntr-un laborator i ateptau ngrijorai, cu ochii aintii asupra unui comunicator cu multe canale, cu un design neobinuit. Aparatul zcea mut de nou ore. Nimeni nu se ateptase la vreun mesaj n primele opt, dar semnalul prestabilit ntrziase deja cu mai bine de o or. Simind c nu mai poate s atepte, Alan Henson se ridic brusc n picioare. Trebuie s facem ceva! Eu i trimit un apel. Ceilali doi cercettori se schimbar priviri nehotrte. Convorbirea ar putea fi interceptat. Numai dac ne supravegheaz deja i pe noi. i chiar de-ar fi aa, nu voi spune nimic neobinuit. Peyton va nelege, i dac ne mai poate nc rspunde... Dac Richard Peyton avusese vreodat noiunea timpului, acum ea dispruse cu desvrire. Doar prezentul era acum real, cci att trecutul ct i viitorul zceau ascunse n dosul unui ecran impenetrabil, asemeni unui peisaj feeric abia ntrezrit sub rafale toreniale de ploaie. Se bucura de prezent i era pe deplin satisfcut. Nu mai rmsese nimic din spiritul cercettor i neobosit care i propusese odat, cu destul ncredere n sine nsui, s cucereasc noi domenii ale cunoaterii. Dar ce rost mai avea acum cunoaterea? Apoi paradisul din jurul su se cutremur i dispru. Peyton scoase un strigt de durere, cci i se lua acum tot ce iubea, i doar rapiditatea ca de fulger a tranziiei l ajut s nu-i piard minile. Dar cnd totul lu sfrit, se simi aa cum trebuie s se fi simit Adam cnd porile Edenului se trntiser pentru totdeauna n urma lui. Sunetul care-l adusese napoi era cel mai banal lucru din lume. i poate c, ntr-adevr, nimic altceva n-ar fi putut rzbate pn la creierul lui. Era doar iuitul comunicatorului su, care zcea aici, pe jos, n camera ntunecat din oraul Comarre, lng canapeaua pe care sttea. Abia dac era capabil s-i aminteasc vag ceva din viaa sa pe insul. Avusese nite cunotine, dar numele i feele lor se pierduser n uitare. Dragostea, pacea minii, fericirea toate fuseser ale lui pentru o scurt perioad de timp. i deja acum nu-i mai amintea mai nimic, cu excepia ultimelor clipe ale vieii sale n paradis: sttea din nou pe malul lagunei, dar acum era noapte i nu era singur. Luna, prnd c fusese ntotdeauna plin, aluneca foarte jos pe deasupra oceanului, iar pnza lung de lumin argintie se ntindea pn departe, spre marginea lumii. Stelele, care nu-i schimbau locul, strluceau pe cer fr ntrerupere ca nite briliante, mai frumoase chiar dect cele ce se zreau de pe Pmnt, pierdute demult n uitare. Dar el era acum absorbit de o alt frumusee, i se aplec din nou spre trupul ntins alturi, pe nisipul care, acoperit de prul ei auriu, prea c i pierduse toat strlucirea. Sunetul metalic se stinse cnd, n mod automat, ntinse mna i aps butonul de recepie. Probabil c rspunsese ceva care l mulumise ntr-un fel pe cel care-l chemase cine s fie oare acel Alan Henson? pentru c, n scurt timp, legtura se ntrerupse. Simindu-se nc ameit, Peyton se ridic n capul oaselor, inndu-i capul n mini i ncercnd s se reorienteze prin propria sa via. Nu visase: era sigur. Mai degrab era ca i cum ar fi trit o a doua via, iar acum se ntorcea la vechea existen, ca un om care i revine dintr-o amnezie. Dei totul era nc destul de confuz, avea n minte o convingere clar: nu trebuia s mai adoarm niciodat n Comarre. ncetul cu ncetul, voina i personalitatea lui Richard Peyton III se ntoarser din

exil. Cu oarecare nesiguran, se ridic n picioare i se ndrept ctre ieire, aflndu-se din nou n acel coridor lung, cu sute de ui identice. Dar semnele acelea ncrustate cptaser acum o nou semnificaie. Abia dac i ddea seama ncotro se ndrepta, preocupat numai de problemele pe care va fi silit s le nfrunte. Pe msur ce nainta, gndurile i se limpezir i, ncetul cu ncetul, ncepu s neleag. Deocamdat era doar o simpl teorie, dar curnd avea s o verifice. Mintea uman este un lucru delicat i ascuns, care nu are nici un contact direct cu lumea nconjurtoare, acumulndu-i toate cunotinele i experiena prin intermediul simurilor. Acum era posibil s nregistrezi i s pstrezi gnduri i emoii aa cum nainte oamenii nregistraser sunetul pe kilometri ntregi de band i cabluri. Dac acele gnduri ar fi fost proiectate ntr-o alt minte cnd trupul respectiv era incontient i cu toate simurile amorite, atunci creierul ar fi putut crede c totul este real. i n nici un caz nu i-ar fi dat seama de fals, aa cum nu se poate distinge o simfonie perfect nregistrat de cea original. Toate acestea erau cunoscute de secole, dar constructorii oraului le folosiser aa cum nimeni altcineva n-o mai fcuse nc. Undeva n ora, existau maini care puteau analiza fiecare gnd i dorin a celor ce intrau acolo. n alt parte, constructorii oraului stocau, probabil, orice senzaie sau experien pe care mintea omeneasc o cunoscuse vreodat. Iar din acest material brut, se putea construi, dup dorin, orice realitate posibil. Acum nelegea Peyton cu adevrat msura geniului care pusese bazele acestui ora. Mainile i analizaser gndurile cele mai ascunse i i construiser o lume bazat pe dorinele sale subcontiente. Apoi, cnd venise momentul, puseser stpnire pe mintea lui i proiectaser n ea tot ce trise el mai nainte. Nu era deci de mirare c tot ce-i dorise Peyton vreodat devenise atunci noua lui realitate, acel paradis deja lsat uitrii. i nici faptul c, de-a lungul vremurilor, muli crezuser c doar n Comarre i pot afla pacea! CAPITOLUL CINCI INGINERUL Cnd i reveni, auzi un zgomot de roi care l fcu s se ntoarc i s priveasc peste umr. Micul robot care i fusese ghid venea napoi. Fr ndoial c mainria complex care l conducea se ntreba acum ce se ntmplase cu noul pacient. O idee ncepu s ncoleasc n mintea lui Peyton. A-Cinci porni din nou s turuie n limbajul su standard. Era de mirare cum mai exista o mainrie att de simpl ntr-un loc n care automatizarea ajunsese la cea mai nalt treapt de dezvoltare. Dar apoi i ddu seama c poate robotul era n mod intenionat construit astfel, fr prea multe complicaii. De ce s foloseasc o mainrie complex, atta vreme ct una simpl se dovedea la fel de bun, ba poate chiar mai bun. Peyton nu lu n seam discursul pe care de-acum l cunotea. Dup cum tia, toi roboii trebuie s se supun comenzilor umane, exceptnd cazul n care ali oameni i-ar fi dat instruciuni n sens contrar, Chiar i proiectoarele oraului i aminti ei cu neplcere ascultaser de netiutele i nerostitele comenzi ale propriului su subcontient. Condu-m la proiectoarele de gnduri, i ordon el. Aa cum se ateptase, robotul nu se mic, mulumindu-se s-i rspund simplu: Nu neleg. Peyton rsufl uurat, simindu-se din nou stpn pe situaie. Vino aici i nu te mica pn ce nu-i spun eu. Selectorii i releele robotului analizar instruciunile fr a gsi nici un ordin contrar celui dat de Peyton. Mainria i puse roile n micare i se deplas ncet nainte. Hotrrea era luat: acum nu mai avea cale de ntoarcere. Nu se mai putea mica pn ce nu-i ordona el sau pn nu primea alte comenzi. Hipnoza robotului era un truc foarte vechi, agreat n mod deosebit de trengarii neastmprai. i goli repede geanta cu scule pe care orice inginer o avea ntotdeauna la el: urubelnia universal, cletele cu arc, burghiul automat, i, mai important dect toate, cuitul atomic care putea trece prin cel mai gros metal n cteva secunde. Apoi cu o ndemnare ce vdea practica ndelungat, ncepu s metereasc la mainria ce nu bnuia nimic. Din fericire, robotul fusese construit pentru servicii simple, i putea fi desfcut fr prea mult dificultate. Echipamentul de direcionare i era perfect cunoscut, i nu-i lu prea mult pn s gseasc mecanismul locomotor. Acum, orice s-ar fi ntmplat, maina nu mai avea scpare. Era intuit locului. Apoi o orbi i, unul cte unul, l descoperi toate simurile electrice, anulndu-le. La scurt vreme, din mica mainrie nu mai rmsese dect un tub plin cu resturi complicate. Simindu-se ca un bieel care tocmai a comis un atac furibund asupra

ceasului lipsit de aprare al bunicului, Peyton se aez i atept ceea ce tia c urma s se ntmple. Era oarecare lips de consideraie din partea lui s saboteze astfel robotul aflat att de departe de maina principal. Robotului-transportor i trebuir aproape cincisprezece minute pentru a parcurge drumul din adncuri pn sus. Auzind n deprtare uruit de roi, Peyton nelese c previziunile sale fuseser corecte. Distracia era pe sfrite. Transportorul o main simpl de crat, era echipat cu nite brae ce puteau apuca i susine un robot deteriorat. Prea orb, dei fr ndoial c simurile sale speciale erau mai mult dect suficiente pentru a-l face eficace. Peyton atept pn ce l colect pe nefericitul A-Cinci, apoi dintr-un salt se car pe transportor inndu-se departe de membrele mecanice: nu avea deloc chef s fie confundat cu un alt robot nefuncional. Din fericire mainria cea mare nici mcar nu-l observ. Cobornd nivel cu nivel, trecu de cartierele de locuit ale cldirii, chiar i de camera n care se aflase pentru prima dat, i ajunse mai jos, n zone pe care nu le vzuse niciodat. n timp ce avansa spre mruntaiele cldirii, nfiarea oraului se schimba continuu. Nu mai exista nici urm din luxul i din opulena de la etajele superioare: n locul lor, aici era un pmnt al nimnui, galerii mohorte strjuite de cabluri i conducte gigantice. Curnd i acestea se sfrir. Transportorul trecu printr-o serie de ui mari, glisante, i ajunse n sfrit la int. irurile de panouri cu relee i mecanisme selectoare preau nesfrite, dar cu toate c Peyton era tentat s-i prseasc involuntarul mijloc de transport, atept cu rbdare pn ce ajunse la panourile principale de control. Apoi sri jos de pe robotul transportor i l privi cum dispare ctre cine tie ce zon ndeprtat a oraului. Se ntreb ct timp avea s-i ia super-automatului pentru a-l repara pe A-Cinci. Sabotajul fusese foarte dur i Peyton credea mai degrab c robotul urma s ia calea lzii cu deeuri. Apoi, nerbdtor ca un nfometat aflat la un banchet, ncepu s examineze minuniile oraului. n urmtoarele cinci ore se opri doar o dat, pentru a trimite semnalul de rutin ctre prietenii lui. Ar fi vrut s le vorbeasc despre succesul repurtat, dar riscul era prea mare. Dup ce parcurse nenumrate circuite, descoperi funciile unitilor principale, iar acum ncepea s investigheze o parte din echipamentul secundar. Totul era exact aa cum se ateptase. Analizorii i proiectoarele de gnduri se aflau chiar la etajul de deasupra i erau controlate de instalaia central. ns nu-i putea imagina cum lucrau: probabil c ar fi durat luni de zile pn s le ptrund toate secretele. Dar le identificase i la nevoie va ti cum s le deconecteze. Puin mai trziu, descoperi monitorul de gnduri. Era un aparat de dimensiuni reduse, asemntor cu pupitrul de comand al vechilor centrale telefonice manuale, dar mult mai complex. Scaunul operatorului avea o structur curioas, fiind izolat de pmnt i acoperit cu o reea de fire i bare de cristal. Era pentru prima dat cnd ntlnea aici o main destinat n mod evident uzului uman. Probabil c cei dinti ingineri o construiser n primele zile ale oraului, cu scopul de a putea instala apoi restul echipamentelor. Peyton nu s-ar fi aventurat s foloseasc monitorul de gnduri dac pe panoul de control n-ar fi fost nscrise instruciuni detaliate. Dup ce le citi cu atenie, conect unul dintre circuite i mri ncet tensiunea innd sub control intensitatea i pstrnd-o cu mult sub linia roie de pericol. Chiar i aa ns, senzaia resimit era de-a dreptul zguduitoare. i meninea nc propria personalitate, dar peste gndurile lui se suprapuneau idei i imagini cu totul necunoscute: privea ctre o alt lume, de la fereastra unei mini ce nu-i aparinea. Era ca i cum corpul su s-ar fi aflat n dou locuri deodat, dei senzaiile celei dea doua personaliti preau mult mai puin vii dect acelea ale adevratului Richard Peyton III. Acum nelegea ce semnifica linia de pericol. Cnd se pierdea controlul i intensitatea gndurilor devenea prea mare, rezultatul era cu siguran nebunia. Deconect dispozitivul. Acum nelegea la ce se referise de fapt robotul spunnd c ceilali locuitori ai oraului dormeau. Mai erau i ali oameni n Comarre care zceau n trans, cu proiectoarele de gnduri deasupra lor. i aminti din nou de acel coridor lung cu sutele de ui metalice. Cnd coborse aici trecuse prin multe asemenea galerii: nu ncpea ndoial c cea mal mare parte a oraului era pur i simplu un fagure imens cu mii de ncperi n care mii de oameni i triau propriul vis. Verific unul cte unul toate circuitele de pe panoul de comand. Multe fuseser deja scoase din uz, dar vreo cincizeci erau nc n funciune. i fiecare purta cu sine toate gndurile, dorinele i emoiile unui spirit uman. Acum, cnd era pe deplin contient, nelegea bine cum fusese pclit, dar asta nu-i aducea prea mult consolare, nelegea lipsurile acestor lumi sintetice, i observa cum toate facultile critice ale minii omeneti erau amorite n timp ce fluxul nesfrit al emoiilor simple, dar vii se revrsa asupra ei. Da, totul prea foarte simplu acum. Dar asta nu schimba cu nimic faptul c

aceast lume artificial p extrem de real pentru cel ce sttea sub vraja ei ai real nct durerea despririi nc i mai chinuia propriul spirit. Timp de aproape o or, Peyton explor lumile a cincizeci de mini adormite. Era o cltorie fascinant, dar care, totodat, l umplu de repulsie. n aceast or nv despre creierul uman i despre cile lui ascunse mai mult dect i nchipuise vreodat c ar putea exista. Cnd termin, rmase nemicat o lung perioad de timp alturi de tabloul de comand analizndu-i noile cunotine. Devenise brusc mai nelept cu civa ani, iar tinereea prea s fi rmas undeva departe, n urm. Pentru prima oar nelegea n mod explicit faptul c dorinele urte i perverse care i tulburaser cteodat propria minte erau comune tuturor fiinelor umane. Dar constructorilor oraului nu le psase de bine i de ru, iar mainile i slujiser ntotdeauna cu credin. Era mulumit s vad c teoriile i se adevereau, dar nelegea c i va fi destul de greu s scape de acolo. Dac s-ar ntmpla s adoarm din nou n interiorul acestor ziduri, probabil c nu s-ar mai trezi niciodat. Fusese salvat o dat, dar ansa nu avea s-i mai surd i a doua oar. Proiectoarele de gnduri trebuiau scoase din funciune i nc n aa fel nct roboii s nu le mai poat repara niciodat. Proiectai cu scopul de a remedia avarii minore, manuale, acetia s-ar fi vzut complet neputincioi n faa unor distrugeri de genul celor pe care le avea Peyton n vedere. Cnd va sfri ceea ce-i propusese, Comarre nu va mai fi o ameninare pentru nimeni. N-avea s-i mai sechestreze mintea niciodat, i nici pe a acelora care s-ar fi ntmplat s treac vreodat pe aici. n primul rnd trebuia s-i localizeze pe cei care dormeau i s-i trezeasc din nou la via. Asta probabil c avea s dureze ceva timp, dar, din fericire, maina era echipat cu aparate standard de cutare monitorizat. Cu ajutorul lor putea vedea i auzi tot ce se petrecea n ora prin simpla focalizare a fascicolului cursor pe poriunea dorit. Putea s-i proiecteze chiar propria voce, dac voia, dar nu i imaginea. Aparatele capabile s realizeze acest lucru fuseser realizate abia dup construcia oraului Comarre. Nu izbuti chiar de prima dat s manevreze corect comenzile i, la nceput, fascicolul de lumin alerg bezmetic de colo-colo prin ora. Se pomeni privind cu surprindere imagini din locuri necunoscute, ciudate, iar la un moment dat vzu, pentru o fraciune de secund, chiar pdurea, dei imaginea obinut era cu susul n jos. Se ntreb dac Leo mai era nc prin preajm i localiza intrarea, nu fr un oarecare efort. Da, iat locul prin care ptrunsese n ora cu o zi nainte. i, la civa metri deprtare, l vzu pe Leo care privea int ctre ora, avnd ntiprit n ochi o expresie de real ngrijorare. Pe biat faptul l impresion adnc. Se ntreb dac l-ar fi putut aduce n Comarre. N-ar fi fost ru s-l aib alturi, pentru c, dup experienele de peste noapte, ncepea deja s simt nevoia unui sprijin moral. Cercet metodic oraul i izbuti s descopere mai multe intrri ascunse, aflate la nivelul solului. Se tot ntreba cum va reui s plece. Chiar dac ar putea aciona transmitorul de materie n sens contrar, totui nu-i prea surdea o astfel de perspectiv. Ar fi preferat mai degrab s foloseasc un mijloc de transport de mod veche. ns toate ieirile erau ncuiate i pentru moment rmase nedumerit. Apoi ncerc s vad dac nu era vreun robot prin preajm. Dup un timp, l gsi pe unul din fraii mai mici ai lui A-cinci care se plimba de-a lungul unui coridor, ndreptndu-se ctre o int misterioas. Din fericire i ascult comenzile fr s crcneasc, deschise ua de intrare i iei. Peyton ndrept iar fascicolul de lumin spre zid i-l focaliz la civa metri de Leo, apoi strig uor: Leo! Leul privi n sus speriat. Hei, Leo, sunt eu, Peyton! Uimit din cale afar, leul ncepu s se nvrteasc ncet de jur-mprejur, apoi renun i rmase pe loc netiind ce s fac. Peyton l convinse cu greu s se urneasc din loc i s intre. Leul i recunoscu vocea i prea c ar vrea s vin, dar nu era dect un biet animal dezorientat i speriat. Ezit un moment n dreptul intrrii: nu-i plcea deloc oraul, i nici robotul care l atepta alturi tcut, n dreptul intrrii. Cu rbdare, fr a se grbi, Peyton i ceru leului s vin pe urmele robotului explicndu-i de mai multe ori, n diferite feluri, pentru a fi sigur ca nelegea corect. Apoi, adresndu-i-se direct mainriei, i ordon s-l conduc pe Leo spre cabina de comand. Dup aceea, cu un cuvnt de ncurajare, i ls singuri pe cei doi care formau mpreun o pereche destul de stranie. l supra faptul c nu putea vedea n nici una din camerele acelea nchise, deasupra crora era aezat semnul macului. Erau izolate de razele fascicolului sau probabil dispozitivele de focalizare fuseser asamblate n aa fel nct monitorul nu putea fi folosit pentru a privi n acele sectoare. Dar nu descuraj. Cei care dormeau aveau s fie trezii ntr-un mod mai brutal, aa

cum de fapt se ntmplase i cu el. Acum, dup ce le cercetase universul interior, nu mai avea nici un fel de simpatie pentru ei: nu-l ncerca dect un oarecare sim al datoriei care i spunea c trebuie s-i trezeasc. Altfel, nu meritau nici un pic de consideraie. Deodat, i veni n minte un gnd ngrozitor. Cu ce oare i alimentase proiectoarele mintea ca rspuns la propriile sale dorine n acea idil dat uitrii, din care ns i fusese att de greu s se ntoarc? Erau oare gndurile lui ascunse la fel de demne de dispre ca i ale celorlali care visau? Era o problem destul de delicat, aa c o alung pentru moment, i se aez din nou la panoul central de comand. Prima dat trebuia s deconecteze circuitele, iar apoi s distrag proiectoarele n aa fel nct s nu mai poat fi folosite vreodat. Vraja pe care Comarre o inoculase n attea mini avea s fie n sfrit rupt pentru totdeauna. Peyton ntinse mna s acioneze ntreruptoarele circuitului multiplu, dar nu mai apuc s-o fac. ncet, dar ferm, patru brae metalice l prinser pe la spate. Se zbtu ncercnd s scape, dar degeaba, cci se pomeni ridicat n aer i transportat n mijlocul ncperii. Acolo, braele metalice l aezar din nou pe podea i apoi se retraser. Mai degrab enervat dect alarmat, Peyton se ntoarse s dea fa cu dumanul. Privit cu atenie de la civa metri deprtare, prea s fie cel mai complex robot pe care l vzuse vreodat. Corpul su msura peste doi metri nlime i sttea pe dousprezece anvelope mari i rotunde. Din diferite pri ale saiului metalic ieeau tot felul de tentacule, brae, cabluri i alte mecanisme greu de descris ce se proiectau n toate direciile. La distan unul de cellalt, dou grupuri de membre erau ocupate cu demontarea i repararea unei mainrii pe care, cu un sentiment de vinovie, Peyton o recunoscu imediat. i cntri adversarul n tcere. Era cu siguran un robot de cea mai nalt performan. Dar folosise mpotriva lui violena fizic, i nici unui robot nu-i era permis una ca asta: cel mult putea refuza s-i asculte ordinele. Un robot nu se comporta astfel dect dac se afla sub controlul direct al unei alte mini omeneti. Asta nsemna c undeva, n ora, mai exist nc o minte treaz, o minte contient i ostil. Cine eti tu? ntreb el n cele din urm adresndu-se nu robotului, ci celui care l dirija. Aproape n aceeai clip mainria i rspunse pe un ton sigur, mecanic ce prea a fi mai mult dect redarea automat a vocii unei fiine omeneti: Eu sunt Inginerul. Atunci iei ia iveal i las-m s te zresc. Dar te uii la mine. Tonul inuman al vocii, precum i cuvintele rostite i alungar enervarea ntr-o clip, lsnd n locul ei un sentiment de incredibil uimire. Maina nu era sub comanda vreunei fiine omeneti. Era la fel de automatizat ca i ceilali roboi ai oraului, dar, spre deosebire de ei i de toi ceilali roboi din lume, acesta avea voin i contiin proprie. CAPITOLUL ASE COMARUL n timp ce privea cu ochii larg deschii la maina din faa sa, Peyton simi cum i se ridic prul n cap dar nu de team, ci din cauza emoiei prea mari care l cuprinsese. Eforturile lui erau n sfrit rspltite cci aici, n faa ochilor si, se afla mplinit un vis al omenirii, vechi de-aproape o mie de ani. Cu mult timp n urm, mainile cptaser o inteligen limitat. Acum ajunseser n sfrit s aib i contiin. Acesta era secretul pe care Thordarsen voise s-l druiasc lumii, secret pe care Consiliul cutase s-l ascund de teama consecinelor nebnuite ce ar fi putut aprea. Vocea lipsit de via vorbi din nou: M bucur c i dai seama de adevr. Asta simplific mult lucrurile. Poi s-mi citeti gndurile? ntreb Peyton. Bineneles. Asta fac chiar din momentul n care ai intrat aici. Mi-am dat seama, spuse Peyton zmbind sarcastic. i ce-ai de gnd s faci acum cu mine? Trebuie s te mpiedic s distrugi Comarre. Iat un lucru destul de rezonabil, gndi Peyton. i dac a pleca acum? i-ar conveni? Da. Aa ar fi bine. Biatul nu se putu abine s nu rd. Inginerul era totui un robot, n ciuda caracterului su aproape omenesc. Nu era capabil de iretenie, iar acest lucru i oferea lui un avantaj. Trebuia s-l pcleasc ntr-un fel pentru a-l face s-i dea la iveal secretele. Dar robotul i citi din nou gndurile. Nu te voi lsa s faci asta. Ai aflat deja prea multe. Trebuie s pleci imediat. Dac e necesar, voi folosi fora. Trebuia s ctige timp: la urma-urmei, putea mcar ncerca s descopere limitele

inteligenei att de uimitoare a acestei mainrii. nainte de a pleca, spune-mi i mie: de ce te numeti Inginerul? Robotul rspunse destul de repede: Dac apar erori serioase care nu pot fi reparate de roboi, m ocup eu de ele. La nevoie, pot reconstrui ntregul ora, dar, n mod normal, cnd totul funcioneaz cum trebuie, eu nu intervin. Stau deoparte. Ct de strin era pentru o minte uman ideea de "repaus". Abia i stpni un zmbet de amuzament remarcnd distincia pe care Inginerul o fcea ntre el nsui i "roboti". Urmtoarea ntrebare se impunea de la sine: i dac i se ntmpl ie ceva? Suntem doi. Cellalt e n repaus acum. Fiecare l poate repara pe cellalt. A fost nevoie de asta o dat, acum trei sute de ani. Era un sistem fr nici o fisur. Comarre era ferit de accidente pentru milioane de ani de aici ncolo. Cei care construiser oraul fabricaser i aceti venici gardieni pentru a-i veghea n timp ce ei porneau n cutarea propriilor lor vise. i nu era de mirare c acum, la mult vreme dup ce furitorii si muriser, Comarre continua s-i ndeplineasc strania menire. Ce tragedie ns c tot acest geniu se risipise n zadar! Secretele pe care le deinea Inginerul ar fi putut revoluiona tehnologia cibernetic, ar fi putut da natere unei noi lumi. Acum, dup ce fuseser construite primele maini contiente, mai exista oare vreo limit? Nu, replic Inginerul pe neateptate. Thordarsen mi-a spus c va veni ziua n care roboii vor fi mai inteligeni dect oamenii. Era ciudat s auzi cum o main pronuna numele propriului ei constructor. Deci acesta fusese visul lui Thordarsen! nc nu putea nelege imensele implicaii ale acestui fapt i mai cu seam nu era pregtit s le accepte n ntregime. La urma-urmei, ntre robot i mintea uman se ntindea o prpastie enorm. Nu mai mare dect cea dintre om i animalele din care se trage. Tu, Omule, nu eti dect un robot foarte complex. Eu sunt unul mai simplu, dar mai eficient. Asta e tot. Peyton reflect cteva clipe asupra problemei. Dac Omul nu era ntr-adevr dect un robot complex o main compus din celule vii n locul reelelor electrice i tranzistorilor atunci ntr-o bun zi vor putea fi construii i roboi mult mai compleci. Iar cnd va veni ziua aceea, supremaia Omului va lua sfrit. S-ar putea ca mainile s continue s-i slujeasc, dar ele vor fi mult mai inteligente dect stpnii lor. n ncperea imens, mrginit de iruri lungi de analizatoare i relee complicate, se aternu o tcere deplin. Inginerul l privea fix, n timp ce braele i tentaculele lui erau nc ocupate cu munca de reparaie. Peyton simea cum l cuprinde disperarea, dar, ca de obicei, faptul c i se puneau bee n roate l fcea mai hotrt dect oricnd. Trebuia s-i dea seama cu orice chip cum era construit Inginerul. Altfel, avea s-i iroseasc ntreaga via ncercnd s egaleze geniul lui Thordarsen. Dar n-avea nici o ans. Robotul era mereu cu un pas naintea lui: Nu poi s faci planuri mpotriva mea. Dac ncerci s fugi pe ua aceea, i arunc n picioare unitatea asta de putere. La o asemenea distan, eroarea probabil e mai mic de o jumtate de centimetru. Nu te puteai ascunde din faa analizatoarelor de gnduri. Ideea abia ncolise n mintea lui Peyton, dar robotul o i ghicise. O apariie brusc i surprinse n egal msur pe amndoi. Prin aer scpr deodat un fulger brun-auriu i asupra robotului se npusti, cu o vitez de aizeci i cinci de kilometri la or, o jumtate de ton de oase i tendoane, izbindu-l drept n central de greutate. Pentru o clip, braele , tentaculele, cablurile se zbtur de-a valma, frenetic, apoi cu un zgomot nfiortor, Inginerul se prbui la podea. Lingndu-i labele gnditor, Leo se ghemui deasupra mainriei stricate. Nu prea nelegea el ce voia animalul sta lucios care l amenina pe stpnul lui. Avea o piele foarte tare: nu mai vzuse una ca asta dect o dat, cu muli ani n urm, cnd se certase n mod necugetat cu un rinocer. Bravo, bietei strig Peyton bucuros. ine-l acolo! Inginerul i rupsese membrele mai importante, iar tentaculele erau prea slabe pentru a mai putea face vreun ru cuiva. Apreciind nc o dat importana incalculabil a trusei cu scule, Peyton se puse pe treab. Cnd termin, Inginerul nu mai era capabil de nici o micare, dei nui atinsese nici unul din circuitele neuronice. La urma-urmei, ar fi semnat prea mult cu o crim. Acum poi s te ridici, Leo. Asculttor, leul se trase ntr-o parte nu foarte ncntat. mi pare ru c a trebuit s fac una ca asta, rosti Peyton cu ipocrizie, dar cred c m nelegi. Poi s mai vorbeti? Da, rspunse Inginerul. Ce-ai de gnd s faci acum? Biatul zmbi. n urm cu cinci minute, ei fusese cel care pusese aceast ntrebare. Ct va dura oare pn ce geamnul Inginerului i va face apariia? Dei n caz de for major Leo ar fi putut face fa situaiei, totui, prevenit deja, cellalt robot era

n stare s le creeze mari neplceri. Putea de exemplu s sting luminile. Tuburile incandescente plpiau i ntr-o clip bezna adnc se aternu n ncpere. Luat prin surprindere, Leo scoase un urlet jalnic i nspimntat. Cu un aer plictisit, Peyton i aprinse lanterna de buzunar. Asta nu m deranjaz cu nimic, spuse el. Nu-i nici o diferen, poi s le lai aprinse. Inginerul nu spuse nimic, dar tuburile incandescente licrir din nou aruncnd n jur aceeai strlucire argintie. Cum naiba s te lupi cu un duman care i poate citi gndurile dejucndu-i orice plan de aprare? se enerv Peyton. Trebuia s evite din rsputeri orice idee susceptibil de a-i produce neplceri, ca de exemplu... Dar se opri la timp. i bloc pentru moment gndurile ncercnd s integreze n minte funcia omega a lui Armstrong, reuind astfel s se controleze. Uite, ncepu el. Vreau s fac un trg cu tine. Ce-i asta? Nu tiu ce nseamn cuvntul. Nu conteaz, replic biatul precipitat. Propunerea mea e urmtoarea: las-m s-i trezesc pe oamenii sechestrai aici, d-mi circuitele fundamentale, i plec fr s m ating de nimic. Nu ncalci astfel nici unul dintre ordinele pe care i le-au dat constructorii ti i nu faci nici un ru. Un om ar fi stat la discuii, dar nu i un robot. Creierului su nu-i lua poate nici o miime de secund pentru a cntri situaia, oricare ar fi fost ea. Foarte bine, vd din felul cum gndeti c intenionezi s respeci nelegerea. Dar ce nseamn cuvntul Peyton roi. N-are importan. E doar o vorb de-a oamenilor, spuse el repede. Bnuiesc c... ... imediat va fi aici i colegul tu, nu-i aa? Ateapt afar de cteva minute, rspunse robotul. Vrei s-i ii cinele sub control? Peyton izbucni n rs. La urma-urmei, nu te puteai atepta ca un robot s cunoasc l zoologie. Leul, atunci, se corect Inginerul citindu-i gndurile. Peyton i adres cteva cuvinte lui Leo i, pentru a fi mai sigur, i vr degetele n coama sa i l inu lng el. nainte de a apuca s formuleze invitaia, al doilea robot intr n ncpere naintnd neauzit. Leul mri i ncerc s se npusteasc asupra noului venit, dar braul lui Peyton l stpni. Inginerul II era, n toate privinele, o dublur perfect a colegului su. Chiar i atunci cnd veni spre el i i surprinse gndurile, o fcu n aceeai manier deconcertant cu care el nu se puteau obinui. neleg c vrei s mergi la cei care viseaz, i spuse. Urmeaz-m! De ce oare roboii tia nu spun niciodat "te rog"? El unul se cam sturase de attea comenzi. Urmeaz-m, te rog, repet maina, vorbind cu cel mai neutru ton posibil. Peyton se conform. Intr din nou n coridorul cu multe ui pe care sttea nscris semnul florii de mac, sau poate c era doar un coridor asemntor cu acela. Robotul l conduse ctre o u care nu se deosebea prin nimic de celelalte i se opri n faa ei. Placa groas de metal alunec ntr-o parte i Peyton intr n camera ntunecat, nu fr o strngere de inim. Pe canapea zcea ntins un om foarte btrn. La prima vedere, prea mort: abia mai respira. Dup ce-l privi atent cteva clipe, biatul i se adres robotului: Trezete-l! Undeva, n adncurile oraului, un proiector de gnduri ncet s mai trimit fluxul de impulsuri i un univers care niciodat nu existase se prbui prefcut n ndri. De pe canapea l fixau doi ochi sticloi, n care lucea nebunia. Priveau prin el i pe lng el, iar buzele subiri ngimau nite cuvinte dezarticulate, din care biatul abia dac nelese cte ceva. Iar i iar, fr oprire, btrnul striga nite nume oameni i locuri din lumea sa de vis din care tocmai fusese smuls. Era oribil i patetic n acelai timp. Oprete-te! ip biatul. Te-ai ntors la realitate! Ochii aceia strlucitori preau c de-abia acum l vd. Cu un efort imens, btrnul se ridic. Cine eti tu? ntreb cu glas tremurtor. Apoi, nainte ca Peyton s-i poat rspunde, continu cu o voce necat: sta e un comar. Pleac, pleac! Las-m s m trezesc! nvingndu-i repulsia, biatul i aez mna pe umrul descrnat. Nu te speria! Eti treaz. Nu-i aduci aminte? Btrnul ns prea c nu-l aude. Da, e cu siguran un comar, nu ncape nici o ndoial! Dar de ce nu m trezesc? Nyran, Cressidor, unde suntei? Nu v vd nicieri! Nimic nu-l mai putea aduce acum la realitate i, n cele din urm, ndurerat, Peyton se ntoarse ctre robot: Trimite-l napoi!

CAPITOLUL APTE A TREIA RENATERE Delirul lu sfrit. Trupul fragil czu napoi pe canapea, iar faa sa ridat deveni din nou o masc lipsit de expresie. Toi sunt la fel de nebuni ca i sta? ntreb Peyton n cele din urm. Dar nu e nebun. Cum adic? Bineneles c este! E n trans de mai muli ani. Gndete-te c ai pleca ntr-un inut ndeprtat i c i-ai schimba complet modul de via, uitnd tot ce ai cunoscut vreodat nainte. n cele din urm, nu i-ai mai aminti de viaa ta trecut dect aa cum i aminteti acum de prima ta copilrie. i dac, prin cine tie ce miracol, ai fi purtat brusc napoi n timp, ai reaciona exact la fel. i nu uita, viaa pe care o viseaz e perfect real pentru el i o triete deja de prea muli ani. Era adevrat. Dar cum de avea Inginerul o asemenea putere de ptrundere? Biatul se ntoarse ctre el uimit, dar, ca de obicei, nu apuc s-i formuleze ntrebarea. Thordarsen mi-a explicat toate astea alaltieri, pe cnd nc mai construiam Comarre. La vremea aceea, unii dintre acetia erau deja n trans de douzeci de ani. Alaltieri? Cu vreo cinci sute de ani n urm cum ai spune voi. Cuvintele i aduser n minte o imagine stranie. l putea vedea aievea pe acel geniu nsingurat lucrnd aici, printre roboi, fr nici o fiin omeneasc alturi de el. Toi ceilali plecaser de mult probabil n cutarea propriilor vise. Thordarsen rmsese nc pn i desvrise opera, dorina de a crea legndu-l totui de lume. Iar cei doi Ingineri, cea mai mare realizare a lui i poate nfptuirea cea mai valoroas pe care o nregistrase lumea vreodat, erau i ultimele sale capodopere. In faa unei asemenea pierderi, l cuprinse o mil copleitoare. Iar acum, mai mult dect oricnd, era convins de faptul c, dac acel geniu trist i irosise viaa muncind, atunci opera lui nu trebuia s se piard, ci s fie redat umanitii. Toi oameni care viseaz sunt la fel ca acesta? l ntreb el pe robot. Toi, n afar de noii venii. Ei i mai amintesc poate de prima lor via. Du-m la unul dintre ei. Urmtoarea camer n care intrar era exact ca prima, cu diferena c trupul ntins pe canapea aparinea unui om n vrst de cel puin patruzeci de ani. De ct timp e aici? A venit de-abia acum cteva sptmni. A sosit chiar naintea ta i a fost primul vizitator dup muli ani de ateptare. Trezete-l, te rog. Ochii brbatului se deschiser ncet. Nu se zrea nici urm de nebunie n ei, doar tristee i nedumerire. Apoi l invadar amintirile. Se ridic pe jumtate de pe canapea. Primele cuvinte pe care le rosti erau perfect raionale: De ce m-ai adus napoi? Cine suntei voi? Eu tocmai am scpat de proiectoarele de gnduri, explic Peyton. Vreau s le dau drumul tuturor celor ce mai pot fi nc salvai. Salvai? De ce? Mi-au trebuit patruzeci de ani ca s evadez din lume, iar acum tu vrei s m trti napoi n ea! Pleac i las-m n pace! Dar Peyton n-avea de gnd s cedeze cu una, cu dou. Crezi oare c aceast lume iluzorie ar putea nlocui realitatea? Nu ai nici mcar cea mai slab dorin de-a scpa de aici? Cellalt rse din nou, deloc amuzat, ns. Pentru mine, Comarre este realitatea. Lumea nu-mi va da nimic, niciodat. Aa c de ce a vrea s m ntorc? Aici mi-am gsit linitea, i asta-i tot ce-mi doresc, Peyton se ntoarse brusc pe clcie i iei. n spatele lui, omul se trnti napoi pe canapea cu un suspin de uurare. tia cnd fusese nfrnt. i mai tia acum i de ce voise el s-i trezeasc pe ceilali. Nu fusese la mijloc nici un fel de sim al datoriei: se gndise doar la propriul su interes. Dorise s se conving pe sine nsui c lucrurile erau cu adevrat putrede n Comarre. Dar acum tia c nu-i adevrat. ntotdeauna, chiar i n regatul Utopiei, aveau s existe oameni crora lumea nu le putea oferi nimic altceva dect tristee i deziluzie. Cu trecerea timpului, acetia vor fi din ce n ce mai puini, dar cu mii de ani n urm, n vremurile ntunecate ale istoriei, cei mai muli oameni fuseser, ntr-un fel sau altul, nite inadaptai. Orict de minunat se anuna viitorul, aveau s mai existe nc tragedii. i atunci, de ce s fie condamnat Comarre pentru c oferea oamenilor singura speran de linite i fericire? N-avea de gnd s mai ncerce i cu alii. i fuseser zdruncinate propriile convingeri i ncrederea n sine, iar cei care visau n Comarre n-aveau s-i poarte deloc recunotin dac i-ar fi adus la realitate. Se ntoarse din nou ctre Inginer. Dorina de a pleca, de a prsi oraul devenise

copleitoare, dar lucrul cel mai, important nu fusese nc mplinit. Robotul i ghici din nou gndurile. Da, i pot da ce doreti, spuse el. Urmeaz-m, te rog. Dar nu-l conduse aa cum se ateptase Peyton napoi ctre nivelul destinat mainilor, prin labirintul nucitor al echipamentelor de comand. Urcnd etaj dup etaj, ajunser n cele din urm mai sus dect fusese Peyton vreodat, ntr-o mic ncpere circular, aflat probabil n cel mai nalt punct al oraului. Nu existau ferestre, ci doar o serie de discuri ciudate, agate n perete i care puteau deveni transparente prin anumite metode secrete. Era o camer de studiu, i Peyton rmase pironit locului privind n jur cu respect i admiraie cnd i ddu seama cui i aparinuse ea cu veacuri n urm. De-a lungul pereilor, se nirau rafturi pline de cri vechi, pe care nimeni nu le mai atinsese de cinci sute de ani. ns totul n ncpere i lsa impresia c Thordasen abia ieise. Pe o planet prins n perete, un circuit pe jumtate finisat atepta parc ultimele retuuri. Pare c cineva l-ar fi ntrerupt, spuse Peyton mai mult pentru sine. Aa a i fost, rspunse robotul. Cum adic? Nu s-a alturat i el celor ce visau, dup ce te-a construit pe tine i pe fratele tu? Era dificil de crezut c n replica Inginerului nu exista nici urm de emoie, dar cuvintele sunau la fel de rece precum toate celelalte afirmaii de pn acum: Cnd ne-a terminat pe noi, Thordarsen nu s-a declarat mulumit. El nu era precum ceilali. Ne-a spus de multe ori c i gsise fericirea construind Comarre. Mereu zicea c vrea s se alture celor ce visau, dar de fiecare dat mai aprea ceva de fcut. Aa c a continuat pn n ziua n care l-am gsit prbuit pe masa aceasta, aici, n camera de lucru. Cuvntul pe care l citesc n mintea ta e "moarte", dar n contiina mea el nu exist. Peyton tcea. I se pru c sfritul marelui om de tiin nu fusese lipsit de noblee. Amrciunea care i ntunecase ntreaga via se risipise n cele din urm: cunoscuse bucuria creaiei. Dintre toi savanii ce veniser n Comarre, el fusese cel mai mare. Iar opera lui avea s dureze. Robotul se deplas ncet ctre un pupitru de oel i scotoci cu unul din tentacule ntr-un sertar. Scoase de acolo un volum gros, strns ntre dou coperi metalice. Fr un cuvnt, i nmn cartea lui Peyton, care o deschise cu mni tremurtoare. Coninea mai multe mii de pagini dintr-un material subire i foarte rezistent. Pe prima pagin sttea scris cu litere mari, energic trasate: ROLF THORDARSEN NSEMNRI DE MICROELECTRONIC NCEPUT ASTZI: ZIUA 2, LUNA 12, ANUL 2598 Dedesubt se vedea un scris aternut n grab, ca i cum ar fi fost fcut n momente de mare surescitare. Citi, i toate umbrele se risipir dintr-o dat, la fel de brusc ca un rsrit de soare la Ecuator. "Ctre cititorul acestor rnduri: Eu Rolf Thordarsen, negsind nelegere n propria mea epoc trimit acest mesaj n viitor. Dac mai exist nc oraul Comarre, tu, cititorule vei fi vzut deja opera minilor mele i vei fi scpat de capcanele pe care le-am ntins minilor slabe. Deci eti pregtit s primeti aceast cunoatere i s-o mprteti lumii ntregi. Druiete-o oamenilor de tiin i roag-i s-o ntrebuineze cu nelepciune. Eu am nlturat bariera dintre Om i Main, iar viitorul le aparine deopotriv." Peyton citi mesajul de mai multe ori i cuvintele ndeprtatului su strmo i trezir o emoie adnc. Era un plan strlucit. Numai n felul acesta, probabil singurul, Thordarsen ar fi putut transmite mesajul su generaiilor viitoare, avnd totodat sigurana c el nu va ajunge dect la cei pregtii s-l primeasc. Peyton se ntreba dac acest plan existase nainte ca Thordarsen s se alture Decadenilor sau dac el fusese conceput mult mai trziu. Dar asta n-avea s-o afle niciodat. Privi din nou spre Inginer, gndindu-se cum va fi lumea, atunci cnd toi roboii vor cpta o contiin. Putea ntrezri n viitor chiar mai mult dect att. Roboii n-aveau nici una din limitele i jalnicele slbiciuni ale Omului. Ei n-ar permite niciodat ca pasiunea s le ntunece logica, i nu s-ar lsa mnai de interese egoiste ori ambiii. Ei aveau s completeze calitile Omului. i aminti cuvintele lui Thordarsen: "Acum viitorul le aparine deopotriv". Peyton se smulse din visare. Vor mai trece nc multe secole pn ce toate acestea vor deveni realitate. Se ntoarse spre Inginer: Sunt gata de plecare. Dar ntr-o bun zi m voi ntoarce. Robotul se trase ncet napoi. Rmi pe loc, i ordon el biatului. Peyton l privi uimit, apoi privirea i zbur ctre tavan. Vzu din nou acea protuberan ciudat sub care se pomenise prima dat cnd intrase n ora, cu secole n

urm parc. Hei! ip el. Nu vreau... Era ns prea trziu. n spatele lui se afla ecranul ntunecat, mai negru dect noaptea nsi. n fa se vedea cmpul mrginit de pdure. Era sear i soarele cobora n spatele copacilor. Auzi un scncet, undeva n urma lui: un leu foarte speriat privea pdurea cu ochi nedumerii. Leo nu prea mulumit de transfer. Gata, btrne, acum s-a terminat, l consol Peyton. Nu-i poi acuza pentru c au ncercat s scape de noi ct mai repede cu putin. Hai, vino! Nu vreau s-mi petrec noaptea n pdure. La cellalt capt al pmntului, un grup de cercettori prsea laboratorul cu strngere de inim, fr s cunoasc nc msura succesului lor. n Turnul Central, Richard Peyton II tocmai descoperise c fiul su nu-i petrecuse ultimele dou zile cu verii si din America de Sud i-i pregtea acum netrebnicului un discurs de bun-venit. La mii de kilometri deprtare de pmnt, Consiliul Mondial chibzuia i plnuia tactici ce aveau s se dovedeasc n curnd zadarnice, cci se apropia a Treia Renatere. Dar cel care provocase toate ncurcturile nu tia nimic i, pentru moment, nici nu-l interesa. Peyton cobor ncet treptele de marmur, deprtndu-se de intrarea acea misterioas al crei secret nu-i fusese nc dezvluit. Leo l urma la mic distan, privind n urm i mrind n rstimpuri. Strbtur mpreun crarea metalic ce ducea spre drumul mrginit de copaci pipernicii. Peyton era bucuros c soarele nu apusese nc. Pe timp de noapte, drumul, ar fi strlucit din cauza radioactivitii sale interne, iar copacii chircii s-ar fi profilat pe cer ca nite siluete sinistre. Cnd ajunse la cotitur, se opri un moment privind nc o dat n urm i vzu din nou peretele circular de metal, a crui siluet ntunecat arta att de deprimant. Parc nici nu mai simea bucuria triumfului. tia c nu va uita niciodat ceea ce zcea n spatele acelor ziduri imense, ademenitoare fgduin de pace i linite nermurit. Avea inima grea i se temea c orice satisfacie, orice realizare pe care i-ar mai putea-o drui lumea de afar, avea s-i par lipsit de sens pe lng beatitudinea oferit de simpla existen a oraului Comarre. Pentru o clip avu o viziune de comar: se vzu btrn i trist, ntorcndu-se pe acest drum n cutarea alinrii. Se scutur, alungnd astfel de gnduri. O dat ce pi n cmp deschis, i recpt ncrederea. Deschise iari nepreuitul volum i l frunzri nucit de promisiunile pe care le coninea. Cu mult timp n urm, trecuser pe aici caravane lente, ncrcate cu aur i filde pentru Solomon cel nelept. Dar toate acele comori nu valorau nimic pe lng acest unic volum i ntreaga nelepciune a lui Solomon nu putuse mcar s ntrezreasc noua civilizaie ce avea s se nasc. ncepu s cnte, lucru pe care l fcea foarte rar i foarte prost. Era un cntec vechi, datnd dinainte de era atomic i a cltoriilor interplanetare, mai btrn chiar dect primele aparate de zbor. Era vorba despre un brbier din Sevilia, dac existase vreodat un asemenea loc. Leo l suport o vreme n tcere, dup care ncepu i el s cnte n felul lui. Duetul nu era prea grozav. Cnd noaptea se aternu, pdurea, cu toate secretele ei, dispruse deja dincolo de orizont. Vegheat de stele i de tovarul su de drum, Peyton adormi adnc. De data aceasta ns nu mai vis nimic. -------------------------------------