PROSPECCION GEOQUIMICA

INTRODUCCION
• Uno de los temas más importantes en geoquímica ambiental es el relacionado con la determinación del grado y extensión de la contaminación. Durante décadas los métodos de prospección geoquímica se utilizaron para detectar yacimientos minerales. Hoy, paradójicamente, estos mismos métodos se empiezan a emplear para determinar el alcance de la contaminación inducida por la actividad minera relacionada con esos mismos yacimientos minerales

La actividad minera genera residuos que se derivan de cuatro fuentes principales:
• 1) los gases expulsados por las chimeneas de las fundiciones

• 2) las escombreras (mineral dumps)

• 3) de las balsas de estériles (tailings dumps) • 4) los estanques de solución (pregnant-barren solution ponds) .

¿Cómo detectar la extensión de la contaminación. Un concepto relacionado es de umbral (threshold). y 2) anomalía. atmósfera). y la intensidad de la misma? • La anomalía geoquímica contrasta claramente con lo que podríamos denominar valores normales de un determinado elemento químico en el medio de dispersión (suelo. . de la información. más o menos complejo. la caracterización de la misma se lleva a cabo mediante un tratamiento estadístico. que corresponde al valor normal de un elemento en un medio concreto. Aunque a veces una anomalía pueda ser obvia en términos numéricos (valores extremadamente altos de un elemento). por ejemplo. dando lugar a una población bimodal. que corresponde a una desviación estadísticamente significativa a partir del valor de fondo. Definiremos dos conceptos básicos: 1) valor de fondo (background). los valores que se encuentran sobre dos o tres veces el valor de la desviación estándar (x > 3s). que corresponde al límite superior de las fluctuaciones de la media. en otras palabras. el límite inferior de los valores anómalos. aguas. Es importante tener en cuenta que durante el tratamiento estadístico de los datos geoquímicas puede aparecer más de una población.

.

g. la respuesta geoquímica de un elemento químico en una región caracterizada por rocas sedimentarias carbonatadas (e. Por ejemplo. Tanto los valores de fondo como los halos de dispersión serán diferentes. Así. basaltos).• Por muy sofisticado y discriminante que sea el procedimiento estadístico utilizado para “tamizar” la información. ya que cabe recordar que la estadística es tan buena (o mala) como quien la emplea. . calizas) no es igual a la de una donde las rocas corresponden a secuencias máficas (e. La utilización de procedimientos estadísticos sin un conocimiento adecuado de la geología de una zona o región puede llevar a errores de gran magnitud. valores que podrían ser considerados anómalos en la primera no tendrían por qué serlo necesariamente en la segunda. la persona encargada de llevar a cabo el trabajo deberá utilizar además el “sentido común”.g.

.000.Existen diferentes escalas a la que se puede llevar a cabo una campaña de prospección geoquímica: • 1) de reconocimiento. mapas 1: 50.000 a 1: 500. basada en mapas 1: 1.000 • 3) detallada. donde se utilizan mapas 1: 200.000 y de mayor detalle.000 a 1: 100. que tiene un carácter orientativo.000 • 2) preliminar.

.El tipo de muestras que se toman en prospección geoquímica son variadas: • 1) la fisiografía • 2) el marco geológico • 3) el tipo de anomalía que estamos buscando.

. aguas y plantas en prospección geoquímica.Detectando anomalías geoquímicas mediante la utilización de diferentes tipos de muestras • A continuación discutiremos los aspectos generales de la utilización de suelos. Hemos dejado las rocas de lado ya que su utilización tiene más que ver con anomalías primarias (presencia de masas minerales en la roca). sedimentos fluviales. que con los problemas de contaminación secundaria inducidas por la actividad industrial.

. y climáticos de una región.1. ya que es ahí donde suelen concentrase de preferencia los elementos químicos. Estas condicionan sus perfiles típicos en cuanto al desarrollo (o ausencia) y extensión de los diferentes horizontes (A-C). Geoquímica de suelos • Las características de los suelos difieren en función de los aspectos geológicos.1. fisiográficos. Bajo el punto de vista de la geoquímica el horizonte B (de acumulación) presenta un gran interés.

Elemento S Cr Co Ni Cu Zn Suelo y (rango) (ppm) 700 (30-900) 100 (5-3000) 8 (1-40) 40 (10-1000) 20 (2-100) 50 (10-300) Plantas (peso en seco) (ppm) 3400 0.6 0.01-0.2 0.06 (0.2 0.01-0.9 0.015 . También deberemos establecer la distribución de elementos en sitios donde positivamente sepamos que no hay contaminación.7) 10 (2-200) 50 0.2-5) 0.23 0.2 0.5 3 14 100 As Se Mo Cd Sn Cs Hg 6 (0.3 0. ya que así podremos determinar de una forma fiables los valores de fondo para cada elemento.• Los estudios orientativos deben constituir el primer paso en la prospección geoquímica de suelos.01-2) 2 (0.2 (0.1-40) 0. y por lo tanto. Dichos estudios buscan determinar la existencia y características de las anomalías asociadas con un determinado foco emisor.03 (0. deben desarrollarse cerca de un lugar con estas características. También sirven como datos orientativos los valores “normales” (promedio) de los elementos químicos en suelos .3) 0.

probada o probable. • Otra labor a desarrollar durante esta etapa inicial es el determinar la naturaleza de la cubierta de suelos. del foco de emisión. si trata de una cubierta residual o transportada. esto es.Datos para suelos y plantas. Otro factor a tomar en cuenta es la topografía del terreno. También es importante establecer el tipo de análisis que permite definir mejor la zona contaminada. . ya que las anomalías geoquímicas se desarrollan pendiente abajo a partir del foco de emisión. • La selección del plan de muestreo de suelos se determina principalmente por la forma y dimensión.

000 1: 500.000 1: 5.000 1: 50.000.000 1261001000.000 1: 1.5 km 2505040202010- .000 1: 10.000 1: 100.000 1: 2. y las características de éstos dependerán entre otras consideraciones de la escala a que estamos trabajando Escala Intervalos entre perfiles Intervalos muestreo entre puntos de 1: 1.000 1: 25.000 1: 200.El método clásico de muestreo es a lo largo de perfiles.

si bien se pueden considerar otros factores como el topográfico: perpendicularmente a la pendiente del terreno. A la derecha se muestra el mapa final que muestra las anomalías del elemento químico investigado.• Para el diseño propiamente dicho se determina la dirección que deben tener los perfiles. si ésta es aproximadamente constante. Trazado de perfiles (escala de detalle) para la toma de muestras en función de los focos de contaminación y la topografía (izquierda). normalmente perpendicular a la dirección principal que tenga el foco de emisión. de forma que podemos verificar que los contaminantes sigan este patrón de migración descendente. .

pala) o mediante herramientas diseñadas al efecto. y se procede a la toma de muestras. mediante métodos “artesanales” (azada. hay que determinar el espaciado entre éstos y entre muestras sucesivas a lo largo de cada perfil. cuyo primer paso es la localización de los puntos de muestreo previstos en la malla diseñada. señalizándose mediante estacas de madera o metal. Estos puntos se localizan adecuadamente mediante taquimetría (o brújula) y cinta métrica. pico. Toma de muestras de suelo en el distrito de Almadén (España) para la determinación de contenidos de mercurio. Una vez establecidos estos parámetros. .• Una vez establecida la dirección que deben seguir los perfiles. se pasa al trabajo de campo.

. Una vez secas las muestras. para lo cual suele ser muy útil un rodillo de amasar. Se toman los cuartos opuestos por el vértice para una fracción y los otros dos para otra. Las muestras de suelos requieren un secado como primer paso. sucesivamente hasta obtener la o las muestras que se requieran. hacer con ella un “pastel” y dividirlo en cuatro cuartos.• Una vez tomadas las muestras. que se emplearán para diferentes determinaciones. para obtener distintas fracciones. pero evitando excesiva corriente de aire que pueda levantar polvo y mezclar las muestras. basado en homogeneizar la muestra lo más posible. en lugares cálidos. se suele proceder a su cuarteo. Operaciones de preparación de muestras en el laboratorio: de cuarteo (izquierda) y de deshacer “grumos” (derecha). secos y bien aireados. o el método manual. Para ello se emplean cuarteadores específicamente diseñados. Para ello se extienden sobre papel de filtro o similar. Durante este proceso es conveniente deshacer los grumos de muestra apelmazados por la materia orgánica. se pasa a su preparación para el análisis.

2. .1. Sedimentos fluviales • Los sedimentos clásticos están compuestos principalmente por los productos menos solubles de la meteorización. Una medida del material removido de las aguas viene dado por la razón: metal de fácil extracción química/metal total. También pueden incluir elementos móviles como parte de los materiales clásticos y del material removido de las aguas y adsorbido en los sedimentos (metales adsorbidos en minerales de arcillas u oxihidróxidos de Fe o Mn). generalmente cerca de las fuentes de emisión. Esta razón puede llegar hasta el 50 % en áreas de de rápida precipitación del metal en solución.

.El contraste entre los valores anómalos y el valor de fondo depende de varios factores. la persistencia del contenido metálico de los sedimentos al alejarnos de la fuente de emisión depende de: • 1) del aporte de metal a lo largo del río desde otras posibles fuentes • 2) de la mezcla con sedimentos de bajo contenido metálico. entre ellos: • 1) del contraste original en los materiales desde donde provienen los sedimentos • 2) del método de análisis A su vez.

y las variaciones sedimentológicas se deben a cambios locales de velocidad y caudal de los ríos. . cuyo contenido en elementos es más bien homogéneo (sujeto eso sí a cambios en el caudal).Al contrario de las aguas de un río. los sedimentos presentan heterogeneidades que dependen de: • 1) la distribución de los puntos de entrada del metal en el cauce • 2) los fenómenos de especiación del metal • 3) la variación en el tipo de sedimento a lo largo del río Las muestras de sedimentos tienden a ser más homogéneas cuando el metal se encuentra adsorbido a la fracción fina.

8km 0.4km 0.Las características que debe tener el muestreo de sedimentos fluviales en función de la escala de trabajo se muestra en la tabla Escala Longitud mínima muestrear del cauce a Número de puntos de muestreo por km2 1: 200.0 18.0 8.2km 0.5-14.0 Características recomendadas del muestreo de sedimentos fluviales en función de la escala de trabajo. .1km 1.7-2.000 0.000 1: 25.000 1: 50.0-5.1 4.000 1: 100.0-32.

y por lo tanto dar lugar a falsas anomalías. Esto nos lleva a recordar la importancia de los estudios geológicos “previos” al diseño de una campaña de prospección geoquímica. si estamos estudiando cromo. . y por lo tanto. que no tenga nada que ver con la fuente industrial del metal. una fuerte movilización de los elementos químicos ligados a éste. El clima y la fisiografía son factores importantes a considerar ya que pueden afectar seriamente la movilidad de un determinado elemento. las precipitaciones pueden ser muy intensas. Determinados tipos litológicos pueden ser ricos o extremadamente ricos en un determinado metal. lo cual posibilita. en ocasiones. La alta movilidad geoquímica del Zn se ve reducida en regiones montañosas y frías. y el río en un sector corta rocas de composición peridotítica. la prospección geoquímica de sedimentos fluviales puede ser de gran interés en regiones áridas y semiáridas. ya que aunque esporádicas. fuertes tasas de remoción del regolito. es posible que obtengamos una anomalía basada solamente en el valor de fondo de estas rocas.• Otro aspecto a tener en cuenta es la naturaleza de las unidades de roca que corta el río. A pesar de que parece en principio una contradicción. Por ejemplo.

y su posterior caracterización de detalle (D). .Toma de muestras de sedimentos fluviales a distintas escalas (A-C) para la definición de un blanco (B-C).

toma de muestras de sedimentos fluviales (Río Toro. conviene combinar estos estudios con los de aguas. pH. etc. A la izquierda. Cu. A la derecha laboratorio de campo para la determinación del pH y contenido de oxígeno de las aguas.Cabe destacar que cuando sea posible. Zn. La toma de muestras debe de ir acompañada de la recogida de datos sobre las características físico-químicas de las aguas. . concentración de oxígeno. Chile) para la determinación de As.

I. Cd Ligeramente móvil Si. Zr. Ni. Ba. REE. Sr. Mn. Y. Re Fe2+. PGE. Na. Si. Ca. V. Rb. K. B. Ag . F. Ra. Con H2S Cl. Mn2+. Cs. Ag Ra Cd. Cr. Cs. Tl. Tl. I. Mg. Pb.1. Rn Ca. Hg. La importancia de la migración de los elementos químicos y complejos en el agua está controlada por movilidad geoquímica Movilidad relativa Oxidante. U. Li. K. . Te. Li. Hf.3. U. Ta. Cu. pH> 4 Muy móvil Móvil S. Co. Zn. Au Mn. B Condiciones de Eh-pH Reductor. V. Cu. Br. B. Hg Inmóvil Fe. Rb. Na. Hg. Co. Ba. Ag. I. Ti. Se. F. Nb. Sr. Be. S. Sr Mo. Cu. Ba. P. Co. Pb. Sn. P. Cs. Tl. ausencia de H2S Cl. Aguas Se denomina anomalías hidrogeoquímicas a los patrones anómalos presentes en las aguas superficiales y subterráneas. Th. Pb. Cl. Re. Si. Li. As. Hg. K. Rn Reductor. Na. Br. Ca. Rb. Br. Mg. P. Te. Mo. Ni. Se. Mg. F. As. Cd. Zn. Fe. Ni.

• La aplicabilidad de la hidrogeoquímica a los elementos que se encuentran en baja concentración depende de los medios analíticos de que se dispone. Muchos metales divalentes (e. . La persistencia de las anomalías hidrogeoquímicas es un factor determinante y está condicionado por: 1) el contraste inicial. 3) la precipitación. Pb) y trivalentes (Fe. Cu. es decir su solubilidad aumenta a medida que disminuye éste. 2) la dilución. Zn.g. El contraste inicial depende de la solubilidad de los elementos químicos en la fuente. Por último. en el orden de las partes por billón o partes por trillón (micro o nanogramos por litro). Cd. el Eh. Ni. y el pH. la fisiografía y el clima. Al) muestran correlación una inversa con el pH. Co. Cabe hacer notar que la mayoría de los metales se encuentran en concentraciones muy bajas en las aguas naturales. la precipitación de los elementos está condicionada por las fases minerales de los sedimentos. La dilución se debe al efecto de las aguas de afluentes con contenidos metálicos más bajos.

Esto puede ser notable en regiones semiáridas del planeta. USA). . si esto sucede después de un período seco las aguas podrán lixiviar materiales ricos y transportar los metales. Sin embargo. las que ayudaron a remover y poner en solución grandes cantidades de mercurio presentes en antiguas escombreras abandonadas (hasta 61 ppm Hg en las aguas). generando de esta manera una elevación en la concentración de estos. temperatura) y por lo tanto de los cambios estacionales. La lluvia genera un aumento del caudal y por ende de la dilución. y uno de los ejemplos más notables vienen dado por las inundaciones del año 1997 en el Río Carson (Nevada.• Las anomalías hidrogeoquímicas dependen mucho de las variaciones climáticas (precipitaciones. De ahí que los resultados que podamos obtener de las aguas de un río en verano e invierno puedan diferir fuertemente.

Biogeoquímica • El uso de la vegetación como método de prospección involucra la respuesta de las plantas a su medio. las raíces pueden actuar a modo de barrera impidiendo que el elemento ascienda hacia los órganos superiores de la planta. en particular al substrato químico que las soporta. ejemplificadas en el denominado efecto barrera: con algunas pocas excepciones. las plantas pueden acumular un determinado elemento hasta cierto nivel solamente. Esta metodología se basa en el análisis químico de las plantas (Tabla 1) como medio para obtener evidencias acerca de las posibles anomalías geoquímicas que se oculten en profundidad. De hecho. La biogeoquímica se adapta muy bien a aquellas regiones que presentan una vegetación muy densa y donde la cartografía geológica es difícil de ser llevada a cabo (ausencia de afloramientos). . en el caso del mercurio. Aunque esta técnica ha probado ser de indudable ayuda. también presenta sus limitaciones.

las que concentran linealmente elemento químico investigado • 2) semi-barrera.En este sentido la plantas pueden ser clasificadas en cuatro categorías: • 1) sin efecto de barrera. que no superan las concentraciones normales del elemento en una determinada planta . que concentran entre 30 y 300 veces el valor de fondo del elemento en la planta • 3) con barrera. contenidos de hasta 3-30 veces el valor de fondo • 4) con barreara de fondo.

se habla de plantas hiperacumuladoras cuando determinadas especies toleran 10100 veces más los valores normales de un determinado elemento Elemento Especie Contenido (ppm) normal Contenido (ppm) 183 4.000 Italia 10.815 65 1.400 máximo Localidad Cu Mn Ni Zn Zn Becium homblei Fucus vesiculosus Alyssum Bertolonii Thlaspi calaminare Thlaspi caerulescens 2.740 Europa central .000 Alemania 43.En otra esquema de clasificación.710 Europa central Cd Thlaspi caerulescens 2.000 Rusia 100.500 Zambia 90.130 Europa central Pb Thlaspi caerulescens 2.

(Ni).Plantas hiperacumuladoras: A: Thlaspi caerulescens (Zn y Ni). . C: Euphorbia helenae (Ni). B: Alyssum bertolonii. D: Justicia lanstyakii (Ni).

Los factores determinantes de anomalías de origen químico en las plantas son: • 1) la disponibilidad de elementos en el suelo • 2) las características nutricionales de la planta • 3) los factores químicos y biológicos de la incorporación de elementos químicos en la planta .

Esto es a su vez función del pH.• La disponibilidad de elementos químicos en el suelo depende tanto de la concentración del elemento como de su movilidad respecto de la actividad de la planta. en parte debido al efecto de microambientes ácidos generados por la raíces y en parte por fenómenos de cambio de bases. y la presencia de agentes acomplejantes. además de captar las sales disueltas pueden absorber material unido a la superficie de partículas clásticas. Absorción de Ni desde un suelo enriquecido en el elemento . Las raíces. la capacidad de cambio de bases. Eh.

o B. unas pocas ppm en el caso del boro. las plantas sufren trastornos fisiológicos o mueren. mientras que elementos como el cobre y el zinc pueden ser tolerados en mayores cantidades. • Los principales elementos químicos requeridos por las plantas son N. P. . Por otra parte. Además de éstos los vegetales requieren muchos elementos traza. En muchas especies de plantas el rango entre el mínimo requerido y el máximo tolerado es estrecho. Mn. Ca. Si los suelos no los poseen de manera biodisponible y en la cantidad adecuada. el vanadio o el mercurio. Como hemos comentado anteriormente. y Mg. K.• El movimiento de constituyentes inorgánicos a la planta es controlado selectivamente. por ejemplo. aunque las raíces rechacen (en mayor o menor grado) selectivamente a algunos elementos tales como el plomo. de manera que algunos elementos son admitidos libremente mientras que otros son rechazados en mayor o menor grado. Zn. una parte significativa llega a los órganos superiores de la planta y puede ser fácilmente detectada mediante análisis químicos. un exceso de estos elementos sobre un nivel crítico es también perjudicial para la vida de la planta (biotoxicidad). principalmente Cu. Mo. S.

• Un factor de mucho interés en los estudios de prospección biogeoquímica es la profundidad de penetración de las raíces. ya que por un lado. Las primeras son de especial interés ya que permiten detectar contenidos metálicos a profundidades notables. y por otra. como hemos visto. nos permiten detectar anomalías en un determinado elemento químico. . • La toma de muestras puede realizarse sistemáticamente (red de muestreo) o bien tomando muestras de plantas donde sea posible (si la especie investigada es poco abundante). de 10 a 15 m e incluso más. Una muestra de 20 g de materia vegetal es suficiente para dar 1 g de cenizas requerido para el análisis químico. dada su capacidad de acumulación. mientras que aquellas de raíces extendidas en las capas superficiales del suelo son denominadas xerófitas. Aunque potencialmente cualquier parte de la planta es susceptible de ser analizada. las hojas constituyen un blanco común dado su fácil acceso durante un muestreo sistemático. Aquellas plantas de raíces profundas que obtienen el agua del nivel freático se denominan freatófitas. pueden ser utilizadas para “limpiar” un terreno contaminado. De todas maneras es muy conveniente probar en un estudio preliminar que parte de la planta concentra mejor el elemento investigado. • Esta capacidad de algunas plantas de acumular elementos químicos las hace doblemente interesantes.