HIGIENE Y SEGURIDAD INDUSTRIAL

NIVELACIÓN

INGENIERÍA DE EJECUCIÓN EN PREVENCIÓN DE RIESGOS

Compilado por Rodrigo Letelier Saavedra (PhD)

INDICE
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Higiene industrial Identificación de peligros Evaluación del medioambiente de trabajo Fundamentos biológicos para evaluar la exposición Aspectos generales y principios de la protección personal Sistema de vigilancia y notificación de enfermedades profesionales Vigilancia de los riesgos profesionales Vigilancia en los países en vías de desarrollo Desarrollo y aplicación de un sistema de clasificación Análisis del riesgo de lesiones y enfermedades no mortales Accidentes y la gestión de seguridad Conceptos del análisis de accidentes Factores humanos en los modelos de accidentes Modelos de accidentes: Homeostasis del riesgo Modelos de accidentes Principios teóricos de la seguridad del trabajo Políticas de seguridad, liderazgo y cultura Cultura y gestión de la seguridad

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Higiene industrial: Control de las exposiciones mediante la intervención Pág. 88

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HIGIENE INDUSTRIAL1 OBJETIVOS, DEFINICIONES E INFORMACION GENERAL OBJETIVOS E INFORMACION GENERAL El trabajo es esencial para la vida, el desarrollo y la satisfacción personal. Por desgracia, actividades indispensables, como la producción de alimentos, la extracción de materias primas, la fabricación de bienes, la producción de energía y la prestación de servicios implican procesos, operaciones y materiales que, en mayor o menor medida, crean riesgos para la salud de los trabajadores, las comunidades vecinas y el medio ambiente en general. No obstante, la generación y la emisión de agentes nocivos en el medio ambiente de trabajo pueden prevenirse mediante intervenciones adecuadas para controlar los riesgos, que no sólo protegen la salud de los trabajadores, sino que reducen también los daños al medio ambiente que suelen ir asociados a la industrialización. Si se elimina una sustancia química nociva de un proceso de trabajo, dejará de afectar a los trabajadores y tampoco contaminará el medio ambiente. La profesión que se dedica específicamente a la prevención y control de los riesgos originados por los procesos de trabajo es la higiene industrial. Los objetivos de la higiene industrial son la protección y promoción de la salud de los trabajadores, la protección del medio ambiente y la contribución a un desarrollo seguro y sostenible.
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Texto desarrollado por Berenice Ferrari Goelzer (PhD).

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La necesidad de la higiene industrial para proteger la salud de los trabajadores no debe subestimarse. Incluso cuando se puede diagnosticar y tratar una enfermedad profesional, no podrá evitarse que ésta se repita en el futuro si no cesa la exposición al agente etiológico. Mientras no se modifique un medio ambiente de trabajo insano, seguirá teniendo el potencial de dañar la salud. Sólo si se controlan los riesgos para la salud podrá romperse el círculo vicioso que se ilustra en la Figura 1. Sin embargo, las acciones preventivas deben iniciarse mucho antes, no sólo antes de que se manifieste cualquier daño para la salud, sino incluso antes de que se produzca la exposición. El medio ambiente de trabajo debe someterse a una vigilancia continua para que sea posible detectar, eliminar y controlar los agentes y factores peligrosos antes de que causen un efecto nocivo; ésta es la función de la higiene industrial. Además, la higiene industrial puede contribuir también a un desarrollo seguro y sostenible, es decir, “a asegurar que [el desarrollo] atienda las necesidades del presente sin comprometer la capacidad de las futuras generaciones para atender sus necesidades” (Comisión Mundial sobre Medio Ambiente y Desarrollo 1987). Para atender las necesidades de la actual población mundial sin agotar ni dañar los recursos mundiales y sin generar consecuencias negativas para la salud y el medio ambiente, hacen falta conocimientos y medios para influir en la acción (OMS 1992a);

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esto, aplicado a los procesos de trabajo, está estrechamente relacionado con la práctica de la higiene industrial. La salud en el trabajo requiere un enfoque interdisciplinario con la participación de disciplinas fundamentales, una de las cuales es la higiene industrial, además de otras como la medicina y la enfermería del trabajo, la ergonomía y la psicología del trabajo. En la Figura 2 se presenta un esquema de los ámbitos de actuación de los médicos del trabajo y los higienistas industriales. Es importante que los responsables de la toma de decisiones, los directivos y los propios trabajadores, así como todos los profesionales de la salud en el trabajo, comprendan la función básica que desempeña la higiene industrial para proteger la salud de los trabajadores y el medio ambiente, así como la necesidad de disponer de profesionales especializados en este campo. Tampoco debe olvidarse la estrecha relación que existe entre la salud en el trabajo y la salud ambiental, puesto que la prevención de la contaminación de fuentes industriales mediante procesos adecuados de tratamiento y evacuación de residuos y desechos peligrosos debe iniciarse en el lugar de trabajo. (Véase “Evaluación del medio ambiente de trabajo”).

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Figura 1. Interacciones entre las personas y el medioambiente Junio 2012

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Ámbitos de actuación de los higienistas industriales La higiene industrial es la ciencia de la anticipación. así como proteger el medio ambiente en general.Figura 2. la evaluación y el control de los riesgos que se originan en el lugar de trabajo o en relación con él y que pueden poner en peligro la salud y el bienestar de los trabajadores. a través de la adopción de medidas preventivas en el lugar de trabajo. Junio 2012 7 . aunque todas ellas tienen esencialmente el mismo significado y se orientan al mismo objetivo fundamental de proteger y promover la salud y el bienestar de los trabajadores. Existen diferentes definiciones de la higiene industrial. la identificación. teniendo también en cuenta su posible repercusión en las comunidades vecinas y en el medio ambiente en general.

Asociación Internacional para la Higiene Industrial (AIHI) La AIHI se creó formalmente en una reunión celebrada en Montreal el 2 de junio de 1987. el desarrollo de los recursos humanos y la promoción de un alto nivel de práctica ética. El principal objetivo de la AIHI es promover y desarrollar la higiene industrial en todo el mundo para que alcance un elevado nivel de competencia profesional.La higiene industrial no ha sido todavía reconocida universalmente como una profesión. sin embargo. Las actividades de la AIHI incluyen reuniones científicas y la publicación de un Junio 2012 8 . a través de medios como el intercambio de información entre organizaciones e individuos. El técnico en higiene industrial puede alcanzar el nivel necesario de competencias en un campo general o especializado (OMS 1992b). En la actualidad. la AIHI cuenta con la participación de 19 asociaciones nacionales de higiene industrial y más de diecinueve mil miembros de diecisiete países. El técnico en higiene industrial El técnico en higiene industrial es “una persona competente para realizar mediciones del medio ambiente del trabajo”. pero no para “realizar las interpretaciones. juicios y recomendaciones que se exigen a un higienista industrial”. en muchos países está creándose un marco legislativo que propiciará su consolidación.

también pueden afiliarse como miembros individuales. La AIHI ha promovido un estudio sobre los sistemas nacionales de certificación que existen en la actualidad (Burdorf 1995). La certificación se refiere a un sistema formal basado en los procedimientos necesarios para adquirir y mantener los conocimientos. las destrezas y la competencia de los profesionales (Burdorf 1995). Certificación Además de una definición aceptada de la higiene industrial y de la función que desempeña el higienista industrial. Los miembros de las asociaciones nacionales afiliadas son automáticamente miembros de la AIHI.  creación de un organismo internacional formado por profesionales de la higiene industrial para analizar la calidad de los actuales sistemas de certificación”. si residen en países en los que todavía no se ha implantado una asociación nacional. es preciso establecer sistemas de certificación para garantizar unos niveles aceptables de competencia y práctica en el campo de la higiene industrial.boletín. Entre estas recomendaciones figuran las siguientes:  armonización de los niveles de competencia y práctica de los profesionales de la  higiene industrial”. Junio 2012 9 . junto con la formulación de recomendaciones para promover la cooperación internacional con el fin de garantizar la calidad de los higienistas industriales profesionales.

con objeto de conseguir un sistema universal con una designación aceptada a escala internacional”. teniendo también en cuenta la protección del medio ambiente. un proceso que permite valorar la exposición y extraer conclusiones sobre el nivel de riesgo para la salud humana. antes de diseñar e instalar. La práctica de la higiene industrial Las etapas clásicas de la práctica de la higiene industrial son las siguientes:  identificación de posibles peligros para la salud en el medio ambiente de trabajo. en su caso.  prevención y control de riesgos. un proceso que consiste en desarrollar e implantar estrategias para eliminar o reducir a niveles aceptables la presencia de agentes y factores nocivos en el lugar de trabajo. El enfoque ideal de la prevención de riesgos es “una actuación preventiva anticipada e integrada”. Junio 2012 10 .   evaluación de los peligros. un nuevo lugar de trabajo.Otras propuestas de este informe hacen referencia a aspectos como la “reciprocidad” y la “aceptación mutua de las designaciones nacionales. que incluya:  evaluación de los efectos sobre la salud de los trabajadores y del impacto ambiental.

con una distribución y una tecnología de control apropiadas. existe una creciente tendencia a considerar las nuevas tecnologías desde el punto de vista de los posibles impactos negativos y su prevención. Algunas catástrofes ambientales que se han producido tanto en países desarrollados como en países en desarrollo podrían haberse evitado mediante la aplicación de estrategias de control y procedimientos de emergencia adecuados en el lugar de trabajo. métodos seguros de trabajo. Por fortuna. Junio 2012 11 . que prevea un manejo y una evacuación seguros de los residuos y desechos resultantes. desde el diseño y la instalación del proceso hasta el tratamiento de los residuos y desechos resultantes. diseño adecuado. aplicando un enfoque integral. mantenimiento y procedimientos de emergencia. emplazamiento adecuado desde el punto de vista ambiental. elaboración de directrices y normas para la formación del personal sobre el correcto funcionamiento de los procesos. menos peligrosa y menos contaminante (“producción más limpia”). La importancia de anticipar y prevenir todo tipo de contaminación ambiental es decisiva.selección de la tecnología más segura.

muchas veces este tipo de información se consigue demasiado tarde. que ofrecen una buena protección de la salud y del medio ambiente. pueden resultar más económicas a largo plazo. así como para el establecimiento de prioridades de acción. Junio 2012 12 . otras alternativas más caras. peor todavía. maquinaria. Identificación de riesgos La identificación de riesgos es una etapa fundamental en la práctica de la higiene industrial. indispensable para una planificación adecuada de la evaluación de riesgos y de las estrategias de control. La protección de la salud de los trabajadores y del medio ambiente debe iniciarse mucho antes de lo que habitualmente se hace. la caracterización física de las fuentes contaminantes y de las vías de propagación de los agentes contaminantes.Los aspectos económicos deben analizarse en términos que van más allá de la mera consideración del coste inicial. cuando la única solución posible es costosa y difícil de aplicar con efecto retroactivo o. cuando las consecuencias han sido ya desastrosas. Por desgracia. asimismo. Un diseño adecuado de las medidas de control requiere. Los responsables del diseño de nuevos procesos. La identificación de riesgos permite determinar: los agentes que pueden estar presentes y en qué circunstancias. equipos y lugares de trabajo deberían disponer siempre de información técnica y asesoramiento sobre higiene industrial y ambiental.

los productos finales y los posibles subproductos. agentes físicos. Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (RIPQPT-PNUMA). descomposición de materiales. quema de combustibles o presencia de impurezas. Las fuentes internacionales de información en este campo son el Programa Internacional de Seguridad de las Sustancias Químicas (IPQS). Junio 2012 13 . la Agencia Internacional para la Investigación sobre el Cáncer (IARC) y el Registro internacional de productos químicos potencialmente tóxicos. agentes biológicos. factores ergonómicos. La identificación de agentes peligrosos. sus fuentes y las condiciones de exposición requiere un conocimiento exhaustivo y un estudio detenido de los procesos y operaciones de trabajo. Los agentes que plantean riesgos para la salud en el medio ambiente de trabajo pueden agruparse en las siguientes categorías: contaminantes atmosféricos. las materias primas y las sustancias químicas utilizadas o generadas.la naturaleza y la posible magnitud de los efectos nocivos para la salud y el bienestar. como el calor y el ruido. y factores de estrés psicosocial. La determinación de la naturaleza y la magnitud potencial de los efectos biológicos que estos agentes pueden causar si se produce una exposición excesiva a ellos exige el acceso a información toxicológica. sustancias químicas no suspendidas en el aire. así como la eventual formación accidental de sustancias químicas. como unas posturas de trabajo o procedimientos de elevación de pesos inadecuados.

puede estar presente en el medio ambiente de trabajo. por ejemplo. Evaluación de la exposición El objetivo de la evaluación de la exposición es determinar la magnitud. capaz de producir un daño para la salud. agentes físicos y agentes biológicos se aborda más adelante en este capítulo. La evaluación de riesgos facilita la prevención de riesgos. sino que debe entenderse como parte de un procedimiento mucho más amplio que comienza en el momento en que se descubre que determinado agente. la Junio 2012 14 . pero en ningún caso la sustituye. frecuencia y duración de la exposición de los trabajadores a un agente.Evaluaciones de higiene industrial Las evaluaciones de higiene industrial se realizan para valorar la exposición de los trabajadores y para obtener información que permita diseñar o establecer la eficiencia de las medidas de control. Se han elaborado directrices al respecto tanto en el ámbito nacional como internacional. Es importante tener en cuenta que la evaluación de riesgos no es un fin en sí misma. aquí se hacen algunas observaciones generales para conocer mejor el campo de la higiene industrial. y concluye con el control de ese agente para evitar que cause daños. No obstante. como contaminantes atmosféricos. La evaluación de la exposición de los trabajadores a riesgos profesionales.

CEN 1994). No obstante. ej. puede emitirse un juicio erróneo si sólo se evalúa la exposición a la inhalación. El procedimiento más habitual para evaluar la exposición a contaminantes atmosféricos consiste en evaluar la exposición a la inhalación. control/vigilancia de seguimiento: evaluación de la exposición para estudios epidemiológicos. para lo cual es preciso determinar la concentración atmosférica del agente a la que están expuestos los trabajadores (o. Una de las principales razones para determinar si existe una exposición excesiva a un agente peligroso en el medio ambiente de trabajo es decidir si se necesita alguna Junio 2012 15 . p. y una herramienta muy útil para ello es el control biológico. elaborada por el Comité Européen de Normalisation (Comité Europeo de Normalización. en el caso de las partículas suspendidas en el aire. La práctica de la higiene industrial se ocupa de tres tipos de situaciones: estudios iniciales para evaluar la exposición de los trabajadores. En tales casos tiene que evaluarse la exposición total.. la “fracción respirable”) y la duración de la exposición. la concentración atmosférica de la fracción relevante. cuando existen otras vías distintas a la inhalación que contribuyen significativamente a la absorción de una sustancia química.norma EN 689.

En estos casos. cuando los peligros son evidentes. la exactitud y precisión de las evaluaciones cuantitativas pueden ser menores que cuando se espera una exposición cercana a los valores límites. De hecho. averiguar si se han producido variaciones en los procesos. Las evaluaciones de seguimiento son necesarias en numerosas ocasiones.intervención. que hayan modificado la situación de exposición. por ejemplo en la temperatura de funcionamiento o en las materias primas. Junio 2012 16 . De hecho. La determinación de la exposición “en el peor de los casos” puede ser suficiente para lograr este objetivo. puede ser más conveniente empezar por invertir en controles y realizar evaluaciones ambientales más precisas una vez introducidos dichos controles. comprobar la eficiencia o detectar posibles fallos en los sistemas de control. que suele expresarse en términos de un límite de exposición profesional. si se espera que la exposición sea muy grande o muy pequeña en comparación con los valores límite. aunque no siempre. las evaluaciones cuantitativas cumplen una importante función de vigilancia para: evaluar la validez. especialmente cuando existe la necesidad de instalar o mejorar las medidas de control o cuando se prevén cambios en los procesos o materiales utilizados. Esto consiste con frecuencia. en comprobar si se respeta una norma adoptada.

se determina mediante el tratamiento estadístico de los resultados obtenidos de diferentes mediciones (p.Siempre que se realiza una evaluación de higiene industrial en relación con un estudio epidemiológico para obtener datos cuantitativos sobre la relación entre exposición y efectos para la salud. teniendo en cuenta todas las posibles fuentes de variabilidad. ya que no sería suficiente. debe diseñarse y aplicarse una estrategia adecuada de muestreo. como la concentración media real de un contaminante atmosférico. Las estrategias de muestreo. deben caracterizarse adecuadamente todos los niveles de exposición. ya que en el futuro podrían necesitarse datos diacrónicos sobre la exposición. La fiabilidad de los resultados dependerá del coeficiente de variación del “sistema de medición” y del número de mediciones. Para que los datos de la evaluación sean representativos de la exposición de los trabajadores y para no malgastar recursos. por ejemplo. En este caso. que en todo momento pudieran mantenerse registros precisos y exactos de la exposición. el siguiente paso consiste en considerar Junio 2012 17 . Sería ideal. ej. caracterizar sólo la exposición correspondiente al peor de los casos. así como las técnicas de medición. las características de la exposición deben describirse con un alto grado de exactitud y precisión. aunque difícil en la práctica. Una vez lograda una fiabilidad aceptable en los resultados. muestreo y análisis).. Interpretación de los resultados El grado de incertidumbre en la estimación de un parámetro de la exposición. se describen en “Evaluación del medio ambiente de trabajo”.

. Un nivel de acción bajo es la mejor garantía para evitar problemas en el futuro. estudios epidemiológicos y clínicos y. en general. la mitad o la quinta parte del límite de exposición profesional).las consecuencias de la exposición para la salud: ¿qué significa para la salud de los trabajadores expuestos ahora?. ensayos clínicos. ¿a lo largo de su vida profesional? ¿tendrá repercusión en las futuras generaciones? El proceso de evaluación termina sólo cuando se interpretan los resultados de las mediciones a la vista de los datos (algunas veces llamados “datos sobre la evaluación de riesgos”) obtenidos de la toxicología experimental. De hecho. ej. que varía según el país (p. ya sea mejorando las medidas de control existentes o introduciendo nuevos controles. Debe aclararse que el término evaluación de riesgos se ha utilizado para hacer referencia a dos tipos de evaluaciones: la evaluación de la naturaleza y la magnitud del riesgo unido a la exposición a sustancias químicas y otros agentes. es preciso adoptar de inmediato una acción correctora. en algunos casos. los resultados de la evaluación de la exposición suelen compararse con los límites de exposición profesional adoptados. En la práctica de la higiene industrial. Junio 2012 18 . ¿en un futuro próximo?. Cuando la exposición supera esos límites. y la evaluación del riesgo para determinado trabajador o para un grupo concreto de trabajadores en un lugar de trabajo específico. las intervenciones preventivas deben iniciarse cuando la exposición alcanza el “nivel de acción”. cuya finalidad es ofrecer una orientación para evaluar los riesgos y establecer objetivos de control.

.Comparar los resultados de la evaluación de la exposición con los límites de exposición profesional es una simplificación. en la mayoría de los lugares de trabajo se produce una exposición simultánea a distintos agentes. Los objetivos de estas mediciones son: identificar y caracterizar las fuentes contaminantes. entre otras insuficiencias. la actividad física y la complexión corporal de cada individuo). Junio 2012 19 . ej. de ahí que sea muy importante tener en cuenta las exposiciones combinadas y las interacciones entre distintos agentes. fugas). ya que las consecuencias para la salud de la exposición a un único agente pueden ser muy diferentes a las consecuencias de la exposición a ese mismo agente combinado con otros. especialmente cuando existe sinergia o potenciación de efectos. localizar puntos críticos en recintos o sistemas cerrados (p. puesto que. Además. determinar las vías de propagación en el medio ambiente de trabajo. no se tienen en cuenta muchos factores que influyen en la absorción de sustancias químicas (como la susceptibilidad individual. Mediciones de control Las mediciones que tienen como finalidad investigar la presencia de agentes y las pautas de los parámetros de exposición en el medio ambiente de trabajo pueden ser extremadamente útiles para planificar y diseñar medidas de control y métodos de trabajo.

detectando situaciones de exposición en las que de lo contrario no se repararía y que deben ser controladas. especialmente los que permiten realizar un muestreo continuo y reflejan lo que sucede en tiempo real. Los instrumentos de lectura directa son extremadamente útiles para fines de control.comparar diferentes intervenciones de control. comprobar que el aire contaminado no procede de un área adyacente. Este Junio 2012 20 . verificar que el polvo respirable se ha depositado junto con el polvo grueso visible. los analizadores de infrarrojos. cuando se utilizan nebulizadores de agua. Este método combina una imagen de vídeo del trabajador con una escala que indica las concentraciones de contaminantes atmosféricos. Uno de los avances recientes en este tipo de mediciones para fines de control son las técnicas de visualización. Cuando se realiza un muestreo para conocer el comportamiento de los contaminantes desde la fuente hasta el medio ambiente de trabajo. Ejemplos de este tipo de instrumentos son los detectores de fotoionización. la exactitud y la precisión no son tan decisivas como lo son al evaluar la exposición. los medidores de aerosoles y los tubos indicadores. lo cual permite observar cómo varían las concentraciones mientras se realiza el trabajo. como la Picture Mix Exposure (PIMEX) (Rosen 1993). medidas continuamente en la zona de respiración con un instrumento de control en tiempo real.

Las normas y reglamentos. carecen de utilidad para proteger la salud de los trabajadores. deben introducirse controles incluso antes de realizar evaluaciones cuantitativas. para evaluar la exposición de los trabajadores.método constituye una herramienta excelente para comparar la eficacia relativa de diferentes medidas de control. Las mediciones son también necesarias para evaluar la eficiencia de las medidas de control. Cuando es evidente que existen riesgos graves. deben ser iguales o equivalentes en sensibilidad. exactitud y precisión. si no se aplican. por separado o junto con las muestras personales. Con objeto de garantizar la validez de este procedimiento. y su aplicación efectiva suele exigir la implantación de estrategias tanto de vigilancia como de control. En algunas ocasiones. conviene tomar muestras ambientales de la fuente o del área. lo cual contribuye a mejorar su diseño. La ausencia de unas normas obligatorias por ley no debe ser obstáculo para la aplicación de las medidas necesarias a fin de prevenir exposiciones nocivas o de controlarlas para que se mantengan al nivel mínimo posible. En este caso. el lugar considerado “antes” y “después” de tomar las muestras (o mediciones). así como las técnicas utilizadas. como ventilación y métodos de trabajo. puede ser necesario sustituir el concepto clásico de “identificación-evaluación-control” por el Junio 2012 21 . Prevención y control de riesgos El principal objetivo de la higiene industrial es la aplicación de medidas adecuadas para prevenir y controlar los riesgos en el medio ambiente de trabajo.

fuente de energía. o incluso por el de “identificación-control”. Ejemplos de riesgos que. en consecuencia. polvo. si no existen recursos para evaluar los riesgos. obviamente. El enfoque más eficiente para prevenir riesgos consiste en introducir controles técnicos que eviten las exposiciones profesionales actuando en el medio ambiente de trabajo y. cuando no se pueda eliminar la fuente. Cuando se identifica este tipo de peligros para la salud. obligan a adoptar medidas sin necesidad de realizar un muestreo ambiental previo son la galvanoplastia realizada en una sala pequeña y poco ventilada. o la utilización de un martillo perforador o un equipo de limpieza por chorro de arena sin controles ambientales ni equipo de protección. Las medidas de control pueden clasificarse en tres grandes grupos: controles técnicos. la generación o la emisión de agentes peligrosos en la fuente o. y no la evaluación cuantitativa.de “identificación-control-evaluación”.se transmite de la fuente al trabajador. prácticas de trabajo y medidas personales. Las medidas técnicas suelen exigir la modificación de algunos procesos o estructuras mecánicas. reduciendo la necesidad de que los trabajadores o las personas que pueden verse expuestas tengan que poner algo de su parte. prevenir o reducir la propagación de agentes peligrosos en el medio ambiente de trabajo: Junio 2012 22 . Las medidas preventivas deben interrumpir de alguna manera la cadena por la cual el agente peligroso -sustancia química. la necesidad inmediata es el control. Su finalidad es eliminar o reducir el uso.

ya que permiten eliminar el agente peligroso o reducir su concentración o intensidad.. instalación de barreras y defensas o aislamiento de los trabajadores. recintos). una buena limpieza y un almacenamiento adecuado. o cuando esta modificación no es suficiente para alcanzar el nivel deseado de control. Las mejores intervenciones de control son las que consisten en alguna modificación de la fuente. reduciendo su concentración o intensidad. Cuando no se puede modificar la fuente. La colocación Junio 2012 23 . la ventilación por dilución o desplazamiento. Otras medidas que ayudan a reducir las exposiciones en el medio ambiente de trabajo son un diseño adecuado del lugar de trabajo. sistemas cerrados. deben prevenirse la emisión y la difusión de agentes peligrosos en el medio ambiente de trabajo interrumpiendo sus vías de transmisión. ej. la sustitución o la modificación de procesos o equipos y la mejora del mantenimiento de los equipos.encerrándolo. eliminándolos en el momento en que salen de la fuente. ventilación localizada. interfiriendo en su propagación. La fuente puede reducirse con medidas como la sustitución de materiales. con medidas de aislamiento (p.

por ejemplo. Las prácticas de trabajo constituyen una parte importante del control. mediante el uso de instrumentos de protección personal. según se incline más o menos. de sulfuro de hidrógeno en las plantas de depuración de aguas residuales y de falta de oxígeno en recintos cerrados. oídos). posibilidad de absorción por la piel).. Por último. como son los detectores de monóxido de carbono alrededor de los hornos. Un programa de control puede requerir también sistemas de vigilancia y de alarma. deben estudiarse todas las demás posibilidades de control. piel. No obstante. la exposición profesional puede evitarse o reducirse colocando una barrera protectora ante el trabajador. especialmente a contaminantes atmosféricos. ej. es decir. antes de recurrir a este tipo de equipo.de etiquetas y señales de advertencia puede ayudar a los trabajadores a aplicar unos métodos seguros de trabajo. ya que constituye el medio menos satisfactorio para el control rutinario de la exposición. Junio 2012 24 . zona de respiración con relación a la fuente contaminante. la higiene personal y la limitación de la duración de la exposición. La postura del trabajador puede afectar a las condiciones de exposición (p. nariz. en relación con trabajos en los que la postura del trabajador puede influir en la exposición. Otras medidas preventivas personales son la educación y la formación. en el punto crítico de entrada del agente peligroso (boca.

Aunque la mayoría de las medidas de control que se mencionan aquí se refieren a los contaminantes atmosféricos. medidas para prevenir la contaminación ambiental (aire. menos ruido o menos calor. La prevención y el control de riesgos en el medio ambiente de trabajo requieren conocimientos e ingenio. o al menos reducir. calor o radiación. y no tiene debidamente en cuenta otras valiosas medidas de control. Una barrera de aislamiento puede separar a los trabajadores de una fuente de ruido. Por ejemplo. la sustitución de materiales. un proceso puede modificarse para que produzca menos contaminantes atmosféricos.Las evaluaciones continuas mediante controles ambientales y vigilancia médica deben formar parte de toda estrategia de control y prevención de riesgos. como el uso de tecnologías alternativas limpias. en realidad. Con demasiada frecuencia. como la ventilación localizada y los equipos de protección personal. la prevención se centra en las medidas más conocidas. Un control eficaz no precisa necesariamente de medidas Junio 2012 25 . Muchas veces ocurre que los procesos de trabajo se consideran inmodificables cuando. los riesgos asociados. la modificación de procesos o la aplicación de buenas prácticas de trabajo. podrían introducirse cambios para prevenir con eficacia. asimismo. agua. muchas pueden aplicarse también a otros tipos de riesgos. suelo). entre ellas un tratamiento adecuado de los residuos peligrosos. Una tecnología adecuada para controlar el medio ambiente de trabajo debe incluir.

estado físico. dotados de unos objetivos claros y una gestión eficiente. el funcionamiento. Los aspectos que deben tenerse en cuenta para seleccionar una estrategia y una tecnología de control adecuadas son el tipo de agente peligroso (naturaleza. Algunos sistemas. Las medidas de control deben integrarse en programas de prevención y control de riesgos. el riesgo puede controlarse con el uso de una tecnología adecuada. el tipo de fuente(s). o la formación de los trabajadores en materia de prácticas seguras de trabajo. puesto que incluso los sistemas bien diseñados pueden perder sus características iniciales si no reciben el mantenimiento adecuado. en los que Junio 2012 26 . la evaluación y el mantenimiento de los sistemas de control. En muchos casos. como la colocación de una barrera móvil entre una fuente de rayos ultravioleta y el trabajador.muy costosas y complicadas. las características del lugar de trabajo y la ubicación relativa de los puestos de trabajo. Puede controlarse también con mejoras sencillas. vías de entrada en el organismo). la magnitud y las condiciones de la exposición. efectos para la salud. Sólo un control y un mantenimiento periódicos pueden asegurar una eficiencia continua. que puede ser tan sencilla como una pieza de material impermeable entre el hombro desnudo de un trabajador de un muelle y una bolsa de material tóxico que pueda absorberse a través de la piel. deben evaluarse en el momento de su instalación y verificarse periódicamente a partir de entonces. la aplicación. Deben garantizarse las cualificaciones y los recursos necesarios para el diseño. como la ventilación localizada.

evaluación de riesgos y gestión de riesgos Evaluación de riesgos La evaluación de riesgos es una metodología que trata de caracterizar los tipos de efectos previsibles para la salud como resultado de determinada exposición a determinado agente. deben considerarse los aspectos relacionados con la promoción de la salud. técnicos de producción. por ejemplo. directivos y trabajadores. por practicar el tiro sin protectores adecuados o por fumar. la educación y la formación sobre prácticas seguras de trabajo y procedimientos de emergencia.participen equipos interdisciplinarios formados por higienistas industriales y otros profesionales de la salud y la seguridad en el trabajo. Junio 2012 27 . Sus etapas son la identificación de riesgos. la descripción de la relación exposición-efecto y la evaluación de la exposición para caracterizar el riesgo. Relación entre higiene industrial. puesto que el lugar de trabajo es un entorno ideal para promover estilos de vida saludables en general y para alertar sobre los peligros de las exposiciones no profesionales causadas. Se utiliza también para caracterizar situaciones de riesgo concretas. Asimismo. Tales programas deben abarcar también aspectos como la comunicación de los riesgos. y de calcular la probabilidad de que se produzcan esos efectos en la salud. con diferentes niveles de exposición.

.La primera etapa se refiere a la identificación de un agente —por ejemplo. En la segunda etapa se establece qué grado de exposición causa qué magnitud de un efecto determinado en cuántas personas expuestas. tanto cuando se obtienen datos para caracterizar una situación de riesgo como cuando se obtienen datos para determinar la relación exposición-efecto basándose en estudios epidemiológicos. Estos conocimientos son esenciales para interpretar los datos obtenidos de la evaluación de la exposición. La evaluación de riesgos es un proceso dinámico. La evaluación de la exposición forma parte de la evaluación de riesgos. ej. ya que se adquieren nuevos conocimientos que a menudo revelan efectos nocivos de sustancias que hasta Junio 2012 28 . a menos que se concrete en acciones preventivas reales en el lugar de trabajo. Aunque la evaluación de riesgos es fundamental para muchas de las decisiones que deben tomarse en la práctica de la higiene industrial. la exposición que ha dado lugar a determinado efecto relacionado con el trabajo o con causas ambientales tiene que caracterizarse con exactitud para garantizar la validez de la correlación. tiene un efecto limitado en la protección de la salud de los trabajadores. una sustancia química— como causa de un efecto nocivo para la salud (p. En este último caso. cáncer o intoxicación sistémica).

Otra implicación es que las exposiciones deben controlarse siempre al nivel más bajo posible. Figura 3. los riesgos pueden y deben gestionarse. sin embargo. el higienista industrial debe tener en todo momento acceso a información toxicológica actualizada. porque algunos son inherentes a procesos de trabajo indispensables o deseables. Elementos de la evaluación de riesgos Gestión de riesgos en el medio ambiente de trabajo No siempre se pueden eliminar todos los agentes que plantean riesgos para la salud en el trabajo. Junio 2012 29 . por consiguiente. En la Figura 3 se exponen los diferentes elementos de la evaluación de riesgos.entonces se consideraban relativamente inocuas.

descritos y clasificados de acuerdo con los resultados de la evaluación de riesgos. Sin embargo. considerando también el contexto socioeconómico y de la salud pública. normas y requisitos legales. o reducir a niveles aceptables. desde el punto de vista de la tecnología de control disponible y aplicable. mientras que la evaluación de riesgos es un procedimiento científico.La evaluación de riesgos constituye una base para la gestión de los riesgos. como los costes del diseño. viabilidad tecnológica. La gestión de riesgos tiene lugar a diferentes niveles. la presencia de agentes que pueden ser peligrosos para la salud de los trabajadores. el funcionamiento y el mantenimiento de los sistemas de control. La gestión de riesgos en el lugar de trabajo requiere información y conocimientos sobre: riesgos para la salud y su magnitud. la aplicación. las comunidades vecinas y el medio ambiente. y análisis coste-beneficio (coste del control frente al beneficio económico que se deriva de controlar los riesgos profesionales y ambientales). Junio 2012 30 . las decisiones y acciones que se adoptan a escala nacional facilitan la práctica de la gestión de riesgos en el lugar de trabajo. la gestión de riesgos es más pragmática y conlleva decisiones y acciones orientadas a prevenir. aspectos económicos.

contexto socioeconómico y de salud pública.  selección de unas estrategias y tecnologías de control adecuadas. que deben ser adecuadas para proteger la salud de los trabajadores y el medio ambiente.recursos humanos (disponibles y necesarios). para realizar acciones como las siguientes: identificación y búsqueda de recursos financieros y humanos (si aún no se dispone de los mismos). diseño de medidas de control específicas. salvaguardando en la mayor medida posible los recursos naturales. así como el contexto socioeconómico y de salud pública (especialmente importante en los países subdesarrollados). Junio 2012 31 . asignación de prioridades de acción. que sirven como base para tomar decisiones referentes a: definición de los objetivos del control. teniendo en cuenta la situación de riesgo.

Normalmente. establecimiento de un programa de prevención y control de riesgos. El higienista industrial. de definir los objetivos de control en el lugar de trabajo. por ejemplo. la profesión responsable de la mayoría de estas decisiones y acciones en el lugar de trabajo ha sido la higiene industrial. Sin embargo. Tradicionalmente. es el responsable. si es que puede aceptarse. normalmente. esta decisión se toma en el ámbito de la política nacional y va seguida de la adopción de límites de exposición profesional y de la promulgación de reglamentos y normas sobre la salud en el trabajo. puede suceder que el propio higienista industrial tenga que tomar decisiones sobre el riesgo aceptable en el lugar de trabajo. Junio 2012 32 . aunque no siempre. cuando no existen normas aplicables o éstas no abarcan todas las posibles exposiciones.aplicación de medidas de control. incluidas disposiciones para un funcionamiento. que debe conocer estos requisitos legales. en qué porcentaje de la población trabajadora). Una decisión clave en la gestión de riesgos es la referente al riesgo aceptable (qué efecto puede aceptarse. con una gestión adecuada que incluya vigilancia periódica. un mantenimiento y unos procedimientos de emergencia adecuados.

no sólo son áreas que se solapan. Programas y servicios de higiene industrial La voluntad política y la toma de decisiones a escala nacional influirán. en la mayoría de las situaciones.Todas estas decisiones y acciones deben integrarse en un plan realista. que requiere coordinación y colaboración interdisciplinaria y multisectorial. en el establecimiento de programas o servicios de higiene industrial. Aunque la gestión de riesgos implica enfoques pragmáticos. sin embargo. sino que. Junio 2012 33 . Por desgracia. el éxito de una está vinculado al éxito de otra. La gestión de los riesgos relacionados con el medio ambiente de trabajo y con el medio ambiente en general debe coordinarse. existen unos principios generales que pueden aplicarse a numerosas situaciones y contribuir a su aplicación y funcionamiento eficientes. en la mayoría de los casos. ya sea en el sector público o privado. las actividades relacionadas con la gestión de riesgos son. su eficiencia debe evaluarse científicamente. No se incluye en este artículo una descripción detallada de los tipos de programas y servicios de higiene industrial. un término medio entre lo que debería hacerse para evitar todos los riesgos y lo mejor que se puede hacer en la práctica. considerando las limitaciones económicas y de otros tipos. directa o indirectamente.

los higienistas industriales pueden especializarse en áreas concretas. Todo el personal debe conocer claramente sus responsabilidades y la descripción de su puesto de trabajo. o incluso diseñarlas. el equipo y los sistemas de información. la evaluación y el control de riesgos profesionales. tomar muestras y realizar mediciones y análisis para evaluar y controlar los riesgos. La obtención de recursos económicos no se aborda en este artículo. así como para recomendar medidas de control. Recursos humanos El principal activo de un programa son unos recursos humanos adecuados. y deben incluir también garantía de calidad y una evaluación continua del programa. Estos recursos deben organizarse y coordinarse adecuadamente mediante una planificación cuidadosa y una gestión eficiente. deberán tomarse medidas de formación y educación. El éxito de los programas de higiene industrial exige un respaldo político y el compromiso de la alta dirección. En caso necesario. Los elementos clave de un programa o servicio global de higiene industrial son los recursos humanos y económicos. como la química analítica o la Junio 2012 34 . las instalaciones. y es prioritario contar con ellos.Un servicio global de higiene industrial debe tener capacidad para realizar estudios preliminares adecuados. Los requisitos básicos de los programas de higiene industrial son: higienistas industriales: además de conocimientos generales sobre la identificación.

simposios y seminarios contribuye también a mantener las competencias del personal. Un aspecto importante son las competencias profesionales. nuevos avances y técnicas y lagunas en los conocimientos. sino también mantenerse. personal de laboratorio. Salud y seguridad del personal La salud y la seguridad de todos los miembros del personal debe estar garantizada en los estudios de campo. así como para el mantenimiento y la reparación de los instrumentos. lo ideal es disponer de un equipo de profesionales con la debida formación en todos los aspectos de la práctica de la higiene industrial y en todas las áreas técnicas necesarias. para estudios de campo y para el trabajo de laboratorio. La participación en conferencias. debe abarcar. dentro o fuera del programa o servicio. La educación continua. los laboratorios y las oficinas. actualizaciones legislativas. que no sólo deben adquirirse. especialistas en información y apoyo administrativo. técnicos y ayudantes. Los higienistas industriales pueden verse expuestos a riesgos graves y deben utilizar el equipo de protección Junio 2012 35 . químicos (dependiendo de la amplitud del trabajo analítico).ventilación industrial. por ejemplo.

Laboratorios y equipos de higiene industrial Los laboratorios de higiene industrial deben tener. Dependiendo del tipo de trabajo. y dependiendo de la región. en principio. antídotos contra mordeduras de serpiente. deberán administrarse. agentes físicos (ruido. iluminación) y agentes biológicos. radiación. Los riesgos profesionales en las oficinas no deben subestimarse. estrés por calor. laboratorios y equipos. por ejemplo. También deben tenerse en cuenta los factores ergonómicos y psicosociales. sala(s) de reunión. como las impresoras láser. sistemas de información y biblioteca. Si se trata de un trabajo en zonas rurales. las fotocopiadoras o los sistemas de aire acondicionado. La seguridad en los laboratorios es un campo especializado que se comenta en otro apartado de este texto. ya que las modificaciones y adaptaciones posteriores suelen ser más costosas y consumir mucho tiempo. por ejemplo.personal adecuado. Instalaciones Las instalaciones incluyen oficinas. es posible que tengan que ser vacunados. Las instalaciones deben estar correctamente diseñadas y tener en cuenta las necesidades futuras. el trabajo con pantallas de ordenador y la fuente de contaminación interior. capacidad para realizar evaluaciones cualitativas y cuantitativas de la exposición a contaminantes atmosféricos (sustancias químicas y polvo). En el caso de la mayoría de los agentes Junio 2012 36 .

iluminación y radiación). y no es necesario realizar evaluaciones cuantitativas. taller para el mantenimiento y la reparación de instrumentos.biológicos. En relación con estos últimos (los sistemas de ventilación). Aunque algunos instrumentos de lectura directa de la contaminación atmosférica pueden resultar limitados para los fines de la evaluación de la exposición. se necesitan también instrumentos para comprobar la velocidad del aire y la presión estática. laboratorio analítico. laboratorio de partículas. lectura directa). Junio 2012 37 . agentes físicos (ruido. Una de las posibles estructuras englobaría las siguientes unidades: equipos de campo (toma de muestras. temperatura. las evaluaciones cualitativas son suficientes para recomendar controles. son extremadamente útiles para identificar los riesgos y sus fuentes. normalmente más difíciles. determinar las concentraciones pico y recoger datos para diseñar las medidas de control y verificar controles como los sistemas de ventilación.

clima. así como los equipos analíticos. se ha desarrollado el procedimiento completo. si no se dispone de un laboratorio para analizar las muestras (o de un acuerdo con un laboratorio externo). ubicación. Algunos de estos aspectos son la posibilidad de transportar el equipo. deben formar parte de cualquier procedimiento y es preciso disponer de los equipos necesarios. El mantenimiento y las reparaciones son esenciales para evitar que los equipos permanezcan parados durante demasiado tiempo. por ejemplo. Los fabricantes de los equipos Junio 2012 38 . bombas de muestreo. El calibrado de todas las mediciones y muestreos de higiene industrial.A la hora de seleccionar un equipo de higiene industrial. mantenimiento y reparación. además de las características de funcionamiento tienen que considerarse siempre los aspectos prácticos asociados con las condiciones previstas de uso. por ejemplo. infraestructura disponible. Sólo debe adquirirse un equipo si: existe una necesidad real. los requisitos de calibrado y mantenimiento y la disponibilidad de repuestos de los consumibles. la fuente de energía necesaria. ya que no tendría sentido comprar. se dispone de personal cualificado para garantizar su correcto funcionamiento.

que se irá completando a medida que se establezcan las necesidades y se garanticen las capacidades operativas. incluso antes de disponer de equipo y de laboratorio y de que estos empiecen a funcionar.deben garantizar este tipo de servicio. la gestión y la evaluación periódica de un programa es esencial para garantizar el logro de sus objetivos y fines. en un principio sólo debe adquirirse el equipo básico. haciendo el mejor uso de los recursos disponibles. En un principio. ya sea mediante asistencia técnica directa o encargándose de la formación del personal. debe obtenerse y analizarse la siguiente información: Junio 2012 39 . Si se va a desarrollar un programa completamente nuevo. Planificación Una planificación puntual y minuciosa de la ejecución. puede avanzarse mucho inspeccionando los lugares de trabajo con el fin de evaluar cualitativamente los riesgos para la salud y recomendando medidas para controlar los riesgos detectados. La falta de capacidad para realizar evaluaciones cuantitativas de las exposiciones no debe justificar nunca la pasividad frente a exposiciones obviamente peligrosas. Sin embargo. Eso es sobre todo cierto en situaciones en las que no se controlan los riesgos en el lugar de trabajo y es habitual que se alcancen elevadas exposiciones.

requisitos legales (legislación. considerando la demanda prevista y los recursos disponibles. perfil de los recursos humanos necesarios y planes para su desarrollo (cuando sea necesario). diseño y adaptación de las instalaciones. normas). recursos disponibles. infraestructura y servicios de apoyo. Junio 2012 40 . asignación de recursos. con objeto de establecer prioridades. equipos y personas. definición de los objetivos y del ámbito de actuación. Los procesos de planificación y organización incluyen las siguientes etapas: definición de la finalidad del programa o servicio. definición de la estructura organizativa. asignación clara de responsabilidades a los distintos servicios.naturaleza y magnitud de los riesgos existentes.

requisitos operativos. etc.selección de equipos. combustible. repuestos de los equipos. Los costes operativos no deben subestimarse. Los recursos deben aprovecharse al máximo mediante un estudio detenido de todos los elementos que deben considerarse como parte integrante de un servicio Junio 2012 41 . reactivos). ya que la falta de recursos puede dificultar seriamente la continuidad de un programa. tubos de carbón vegetal. mantenimiento) y viajes actualización de la información. mantenimiento y reparación de los equipos transporte (vehículos. establecimiento de mecanismos para la comunicación dentro y fuera del servicio. calendario. Los siguientes son algunos requisitos que no pueden pasarse por alto: adquisición de consumibles (como filtros. tubos indicadores.

la distribución de recursos debe permitir cierta flexibilidad. toma de muestras. Es necesario disponer de mecanismos eficaces de comunicación. Debe existir una estrecha interacción con otros profesionales de la salud en el trabajo. ya que es posible que los servicios de higiene industrial tengan que adaptarse para responder a las necesidades reales. es esencial distribuir los recursos de forma equilibrada entre las diferentes unidades (mediciones de campo. las cuales deben evaluarse periódicamente. así como con los profesionales de la seguridad.) y componentes (instalaciones y equipo. han de participar también los trabajadores. compartir y colaborar son palabras clave para el éxito del trabajo en equipo y el desarrollo de las competencias individuales. La ejecución de programas eficaces es un proceso gradual. para conseguir el enfoque interdisciplinario que requiere la protección y la promoción de la salud de los trabajadores. Junio 2012 42 . laboratorios analíticos. Además. Por consiguiente. Para el éxito de cualquier programa. de acuerdo con unas prioridades correctamente establecidas y considerando los recursos disponibles. en la fase de planificación debe elaborarse un calendario realista.completo. Comunicar. aspectos operativos). personal. En el contexto del lugar de trabajo. el personal de producción y los directivos. especialmente con los profesionales de la medicina y la enfermería del trabajo. etc. los ergonomistas y los psicólogos del trabajo. dentro y fuera del programa.

Una buena gestión debe ser capaz de distinguir entre lo que llama la atención y lo que es importante. con la participación de todos los interesados. o reconocer y resolver. y que generan resultados muy exactos y precisos. puesto que existe una gran diferencia entre el trabajo hecho y el trabajo bien hecho. Por otra parte. y no las etapas intermedias. Junio 2012 43 . pueden ser muy impresionantes. los problemas que pueden crear obstáculos para realizar las tareas necesarias. Debe tenerse en cuenta que los conocimientos científicos no garantizan necesariamente las competencias de gestión necesarias para dirigir un programa eficiente. deben servir como referencia. así como en prever y evitar. sino por el número de estudios que dan lugar a acciones concretas para proteger la salud de los trabajadores. La importancia de implantar y seguir unos procedimientos correctos y una garantía de calidad es fundamental.Gestión La gestión consiste en tomar decisiones referentes a los objetivos que deben alcanzarse y a las medidas que deben adoptarse para ello. los objetivos reales. La eficiencia de un programa de higiene industrial no debe medirse por el número de estudios realizados. pero lo verdaderamente importante son las decisiones y las medidas que se adoptan en consecuencia. los estudios muy detallados que incluyen muestreo y análisis.

que abarca control de calidad y pruebas de aptitud. La precisión y la exactitud de una balanza analítica de gran calidad no puede compensar el uso de una bomba de muestreo que tiene una velocidad de flujo inadecuada. En lo que se refiere a la toma de muestras o a las mediciones realizadas con instrumentos de lectura directa (como los que se utilizan para la medición de agentes Junio 2012 44 . Aunque estos conceptos se han asociado casi siempre a los laboratorios analíticos. Es preciso adoptar un enfoque sistemático para mantener bajo control los numerosos detalles implicados. En los casos en que sea preciso realizar análisis y muestreos. La actuación de los laboratorios debe examinarse para identificar y corregir las posibles fuentes de error. Es importante establecer en los laboratorios de higiene industrial programas de garantía de calidad. que engloben tanto controles internos de calidad. Puesto que ninguna cadena es más fuerte que el más débil de sus eslabones. el uso de instrumentos y técnicas con diferentes niveles de calidad en las distintas etapas de un mismo procedimiento de evaluación implica malgastar los recursos. ambos procedimientos deberán considerarse como uno solo desde el punto de vista de la calidad.Garantía de calidad El concepto de garantía de calidad. se refiere principalmente a las actividades de medición. su ámbito debe ampliarse para englobar también los muestreos y las mediciones. como evaluaciones externas de calidad (llamadas con frecuencia “pruebas de aptitud”).

la calidad implica la existencia de procedimientos correctos y adecuados para: realizar estudios preliminares que incluyan la identificación de los posibles riesgos y de los factores que deben tenerse en cuenta para diseñar la estrategia. transportar y almacenar las muestras (en su caso). seleccionar y utilizar metodologías y equipos de muestreo o medición. en caso necesario. diseñar la estrategia de muestreo (o medición). la calidad implica la existencia de procedimientos adecuados y correctos de: diseño e instalación de los equipos. selección y utilización de métodos analíticos validados (o.físicos). teniendo en cuenta tanto los fines de la investigación como los requisitos de calidad. ejecutar los procedimientos. incluido el control de tiempos. selección e instalación de instrumentos. Junio 2012 45 . Por lo que respecta al laboratorio analítico. validación de los métodos analíticos). manipular.

muestras de referencia. evaluación externa de la calidad o pruebas de aptitud (si procede). gestión adecuada. personal formado y motivado para realizar correctamente los procedimientos establecidos. calibrado y mantenimiento rutinario de los equipos. procedimientos e instrucciones por escrito que sean claros. control de calidad interno. Asimismo. es esencial que existan procedimientos adecuados para el tratamiento de los datos obtenidos y la interpretación de los resultados. es indispensable disponer de: protocolos. así como para su notificación y registro. Junio 2012 46 .) En ambos casos. etc.suministros adecuados (reactivos.

sino que deben integrarse en una estrategia global.Evaluación de los programas El concepto de calidad debe aplicarse a todas las etapas de la práctica de la higiene industrial. Su práctica consta de muchas etapas interrelacionadas que no tienen sentido por sí solas. Junio 2012 47 . Desde este punto de vista. Comentarios finales La higiene industrial es esencial para proteger la salud de los trabajadores y el medio ambiente. desde la identificación de riesgos hasta la ejecución de programas de prevención y control de riesgos. los programas y servicios de higiene industrial deben evaluarse periódica y críticamente para conseguir una mejora continua.

en éste acápite. conocer los riesgos que conllevan para la salud y las posibles situaciones de exposición. manganeso). Letelier). Algunos agentes. ej. Otros no son tan fáciles de identificar. Un agente tóxico puede no constituir un peligro si está presente en concentraciones pequeñas o si nadie está expuesto al mismo. pueden ser fáciles de identificar si se conoce el riesgo existente. cadmio. como los metales (p. Los peligros pueden ser de origen químico. por ejemplo. las sustancias químicas que se forman accidentalmente y que no tienen propiedades que adviertan de su presencia. Para saber qué peligros existen. Aquí se evitan los peligros asociados a problemas ergonómicos. 2 3 Texto desarrollado por Linnea Lillienberg.. las sustancias irritantes. plomo. mercurio. por ejemplo. La identificación de los peligros en cualquier actividad profesional supone la caracterización del lugar de trabajo identificando los agentes peligrosos y los grupos de trabajadores potencialmente expuestos a los riesgos consiguientes. Algunos peligros del medio ambiente de trabajo son fáciles de identificar. que pueden causar daños al cabo de varios años de exposición. es imprescindible identificar los agentes que pueden haber en el lugar de trabajo.IDENTIFICACION DE PELIGROS2 IDENTIFICACION DE PELIGROS Un peligro en el lugar de trabajo puede definirse como cualquier condición que puede afectar negativamente al bienestar o a la salud de las personas expuestas. sociales o psíquicos puesto que se habla. biológico o físico (véase Tabla 1) 3. Junio 2012 48 . que tienen un efecto inmediato después de la exposición de la piel o la inhalación. PhD. de aquellos que se derivan de la exposición a sustancias o fenómenos propios derivados del trabajo y no de la interacción entre personas o de carácter postural (Nota de R.

Coggon y Acheson 1985. Junio 2012 49 . del tipo de producción y de actividad y de la complejidad de las operaciones. Tait 1992). La utilidad de los modelos dependen también del objetivo de la investigación. hasta perfiles de exposición profesional y programas de vigilancia en el trabajo (Renes 1978. demostrar que se cumplen los requisitos normativos. 1993. desde simples listas de comprobación. Panett. estudios preliminares de higiene industrial. evaluar los riesgos existentes en el lugar de trabajo. y su complejidad varía. No existe una técnica concreta adecuada para todos los casos. debe definirse claramente su finalidad. matrices de exposición profesional y estudios de riesgo y operabilidad. Gressel y Gideon 1991. El proceso de identificación y clasificación de los peligros puede dividirse en tres elementos básicos: caracterización del lugar de trabajo. Son muchos los modelos y técnicas que se han desarrollado para identificar y evaluar los peligros presentes en el medio ambiente de trabajo. pero todas las técnicas tienen componentes que pueden ser útiles en cualquier investigación. evaluar las medidas de control o evaluar la exposición en relación con un estudio epidemiológico. La finalidad de una investigación de higiene industrial puede ser identificar los riesgos potenciales. descripción de la pauta de exposición y evaluación de riesgos. Holzner. Hirsh y Perper 1993.Identificación y clasificación de los peligros Antes de realizar una investigación de higiene industrial. Este artículo se centra en los programas destinados a identificar y clasificar los peligros en el lugar de trabajo. Goldberg y cols. del tamaño del lugar de trabajo. Bouyer y Hémon 1993.

. como departamentos o secciones. obras. productos finales. desde las materias primas hasta los productos terminados. hospitales o explotaciones agrarias). En un proceso industrial. en las que se desarrollan diferentes actividades. El higienista industrial debe obtener información detallada sobre los procesos. se observan diferentes etapas y operaciones en el proceso de producción.Caracterización del lugar de trabajo Un lugar de trabajo puede tener desde unos cuantos empleados hasta varios miles. productos de reacción y subproductos. En un lugar de trabajo pueden distinguirse áreas especiales. y en él pueden desarrollarse diferentes actividades (p. entre ellos materias primas. materiales manipulados o añadidos en el proceso. Junio 2012 50 . con el fin de identificar los agentes utilizados. productos intermedios. ej. edificios de oficinas. productos primarios. las operaciones y otras actividades de interés. fábricas.

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incluido el sistema de ventilación localizada. En este caso debe facilitarse una descripción general del sistema de ventilación. Asimismo. La ubicación de las instalaciones. con o sin ventilación localizada. deben identificarse y evaluarse las situaciones y los procedimientos que pueden desviarse del diseño previsto del proceso. los peligros deben identificarse durante la planificación y el diseño de nuevas plantas o procesos.Conviene también identificar los aditivos y los catalizadores que intervienen en el proceso. Otros procesos tienen lugar en sistemas abiertos. las operaciones. La identificación de los peligros debe abarcar también las emisiones al medio ambiente exterior y la evacuación de los materiales residuales. Las materias primas o el material añadido que se identifican sólo por su nombre comercial deben evaluarse en función de su composición química. las fuentes de emisiones y los agentes deben agruparse de manera sistemática para formar unidades reconocibles en el análisis Junio 2012 53 . Algunas etapas de un proceso pueden tener lugar en un sistema cerrado sin que ningún trabajador se vea expuesto. Estos acontecimientos deben registrarse y deben tomarse las precauciones oportunas para prevenir la exposición a agentes peligrosos. excepto cuando se realizan las tareas de mantenimiento o se produce un fallo en el proceso. Siempre que sea posible. El fabricante o el proveedor deben facilitar información o fichas toxicológicas de los productos. cuando todavía pueden realizarse cambios a tiempo para prevenir y evitar riesgos.

según se utilicen o no equipos de protección personal. así como la variación de las tareas y las situaciones de trabajo a lo largo del año.. En las grandes fábricas. o de forma indirecta. Pautas de exposición Las principales vías de exposición a los agentes químicos y biológicos son la inhalación y la absorción a través de la piel o por ingestión accidental. Puede ser necesario centrarse primero en las tareas que presentan un elevado potencial de causar daño aunque la exposición sea de corta duración. Asimismo. Por consiguiente. los trabajadores que Junio 2012 54 . Es importante no limitarse a estudiar los manuales de trabajo. ej. limpieza y cambios en los ciclos de producción). casi nunca puede realizarse una identificación de los peligros o una evaluación cualitativa de los peligros por cada uno de los trabajadores. sino también lo que realmente sucede en el lugar de trabajo. mantenimiento. En puestos de trabajo similares. Hay que tener en cuenta también las operaciones no rutinarias e intermitentes (p. la intensidad de la exposición y la duración de la misma. La exposición puede afectar de forma directa a los trabajadores cuando realizan su trabajo. las operaciones y los agentes deben agruparse en función de los efectos en la salud y la estimación de las cantidades emitidas al medio ambiente de trabajo. En cada unidad.posterior de la exposición potencial. deben examinarse sistemáticamente las tareas que realizan los trabajadores. si están situados en la misma zona general que la fuente de la exposición. la exposición o la absorción pueden variar. La pauta de exposición depende de la frecuencia del contacto con los peligros.

realizan tareas similares deben clasificarse en el mismo grupo de exposición. Las diferencias en las tareas, las técnicas de trabajo y la duración del trabajo generan diferencias considerables en la exposición y son factores que tienen que tenerse en cuenta. Se ha demostrado que las personas que trabajan al aire libre y las que trabajan sin ventilación localizada presentan mayor variabilidad de un día a otro que los grupos que trabajan en recintos cerrados con ventilación localizada (Kromhout, Symanski and Rappaport 1993). Para caracterizar a grupos con niveles similares de exposición, pueden utilizarse criterios como los procesos de trabajo, los agentes utilizados durante ese proceso o trabajo o las diferentes tareas incluidas en la descripción de un puesto de trabajo, en lugar de la descripción genérica del puesto. Dentro de cada grupo, los trabajadores potencialmente expuestos deben clasificarse en función de los agentes peligrosos, las vías de exposición, los efectos de estos agentes en la salud, la frecuencia del contacto con los peligros, la intensidad de la exposición y su duración. Los diferentes grupos de exposición deben clasificarse según los agentes peligrosos y la exposición estimada para determinar cuáles son los trabajadores con mayor riesgo. Evaluación cualitativa de los peligros La determinación de los efectos que los agentes químicos, biológicos y físicos presentes en el lugar de trabajo pueden tener en la salud debe basarse en una evaluación de los estudios epidemiológicos, toxicológicos, clínicos y medioambientales disponibles.

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Puede obtenerse información actualizada sobre los riesgos que implican para la salud los productos y agentes utilizados en el lugar de trabajo en revistas sobre salud y seguridad, bases de datos sobre toxicidad y efectos en la salud, y publicaciones científicas y técnicas sobre el tema. Las fichas toxicológicas de materiales deben actualizarse cuando sea necesario. Estas fichas toxicológicas registran los porcentajes de componentes peligrosos junto con el identificador químico del Chemical Abstracts Service, el número CAS, y el valor límite umbral (TLV), cuando se dispone del mismo. Asimismo, contienen información sobre los riesgos para la salud, los equipos de protección, las medidas preventivas, el fabricante o proveedor, etc. En algunas ocasiones, los datos sobre los componentes son bastante rudimentarios y tienen que complementarse con información más detallada. También, deben estudiarse los datos derivados de los controles y los registros de las mediciones. Los TLV ofrecen una orientación general para decidir si la situación es o no aceptable, aunque deben considerarse las posibles interacciones cuando los trabajadores están expuestos a varias sustancias químicas. Los trabajadores deben clasificarse en grupos de exposición según los efectos en la salud de los agentes presentes y la exposición estimada (p. ej, desde leves efectos en la salud y baja exposición, hasta graves efectos en la salud y un elevada exposición estimada).

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Los trabajadores que obtengan mayor puntuación deben ser atendidos de forma prioritaria. Antes de iniciar cualquier actividad preventiva, puede ser necesario emprender un programa de control de la exposición. Todos los resultados deben documentarse y ser fácilmente localizables. En la Figura 3 se ilustra un plan de trabajo. En las investigaciones de higiene industrial, pueden considerarse también los riesgos para el medio ambiente exterior como la contaminación y el efecto invernadero, o los efectos en la capa de ozono. Agentes químicos, biológicos y físicos Los riesgos pueden ser de origen químico, biológico o físico. En este apartado y en la Tabla 1 se ofrece una breve descripción de los distintos peligros, junto con ejemplos de entornos o actividades en los que se encuentran (Casarett 1980; Internacional Congress on Occupational Health 1985; Jacobs 1992; Leidel, Busch y Lynch 1977; Olishifski 1988; Rylander 1994). En otros apartados de este texto puede encontrarse información adicional. Agentes químicos Las sustancias químicas pueden clasificarse en gases, vapores, líquidos y aerosoles (polvo, humo, niebla).

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Gases Los gases son sustancias que pueden pasar a estado líquido o sólido por el efecto combinado de un aumento de la presión y una disminución de la temperatura. La manipulación de gases implica siempre un riesgo de exposición, a menos que el proceso se realice en un sistema cerrado. Los gases introducidos en contenedores o tuberías de distribución pueden sufrir fugas accidentales. En los procesos realizados a elevadas temperaturas (p. ej., operaciones de soldadura y gases de escape de los motores) también se forman gases. Vapores Los vapores son la forma gaseosa de sustancias que normalmente se encuentran en estado líquido o sólido a temperatura ambiente y presión normal. Cuando un líquido se evapora, pasa a estado gaseoso y se mezcla con el aire que le rodea. Un vapor puede considerarse como un gas, cuya concentración máxima depende de la temperatura y de la presión de saturación de la sustancia. Todo proceso que incluye una combustión genera vapores o gases. Las operaciones de desengrase pueden realizarse mediante desengrase por fase de vapor o limpieza por impregnación con disolventes. Actividades como la carga y la mezcla de líquidos, pintura, nebulización, limpieza en general y limpieza en seco pueden generar vapores nocivos.

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Líquidos Los líquidos pueden estar compuestos de una sustancia pura o de una solución de dos o más sustancias (p. ej., disolventes, ácidos, compuestos alcalinos). Un líquido almacenado en un recipiente abierto se evapora parcialmente a la fase gaseosa. La concentración de equilibrio en la fase gaseosa depende de la presión de vapor de la sustancia, su concentración en la fase líquida y la temperatura. Las operaciones o actividades con líquidos pueden producir salpicaduras u otros contactos con la piel, además de vapores nocivos. Polvo El polvo se compone de partículas inorgánicas y orgánicas, que pueden clasificarse como inhalables, torácicas o respirables, dependiendo del tamaño de la partícula. La mayor parte del polvo orgánico es de origen biológico. El polvo inorgánico se genera en procesos mecánicos, como los de trituración, aserrado, corte, molienda, cribado o tamizado. El polvo puede dispersarse cuando se manipula material polvoriento o cuando es arrastrado por corrientes de aire causadas por el tráfico. La manipulación de materiales secos o en polvo para pesarlos, cargarlos, transportarlos o embalarlos genera polvo, al igual que otras actividades, como los trabajos de aislamiento y limpieza.

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Humo El humo está formado por partículas sólidas vaporizadas a elevada temperatura y condensadas en pequeñas partículas. La vaporización suele ir acompañada de una reacción química, como la oxidación. Las partículas que constituyen el humo son extremadamente pequeñas, normalmente menores de 0,1 μm, y suelen agregarse en unidades de mayor tamaño. Algunos ejemplos son los humos que se generan en las soldaduras, los cortes con plasma y otras operaciones similares. Nieblas La niebla está compuesta por gotas de líquido en suspensión, que se forman por condensación del estado gaseoso al pasar a estado líquido o por la fragmentación de un líquido en un estado disperso por salpicadura, formación de espuma o atomización. Algunos ejemplos son la niebla de aceite que se produce en las operaciones de corte y trituración, la niebla ácida de la galvanoplastia, la niebla ácida o alcalina de las operaciones de decapado o la niebla de pintura pulverizada en las operaciones de pintura con pistola.

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La vigilancia ambiental se utiliza para documentar la exposición potencial a contaminantes de un grupo de trabajadores. Dependiendo del medio ambiente de trabajo y del problema que se plantee. y en las superficies. observar. midiendo la concentración de contaminantes en el aire. medir. 4 Texto desarrollado por Lori Todd. evaluar y controlar las exposiciones a riesgos potenciales para la salud en el lugar de trabajo. un agente de seguridad. midiendo la concentración de sustancias peligrosas o sus metabolitos en la sangre.EVALUACION DEL MEDIO AMBIENTE DE TRABAJO4 Vigilancia del riesgo y métodos de estudio La vigilancia en el trabajo se realiza a través de programas activos para prever. Junio 2012 61 . mediante exploraciones médicas y pruebas biológicas. en muestras en bloque de materiales. La vigilancia suele exigir la participación de un equipo formado por un higienista industrial. pueden utilizarse tres métodos de vigilancia: médica. la orina o el aire exhalado por los trabajadores. ambiental y biológica. un toxicólogo y un ingeniero. un profesional de la enfermería del trabajo. La vigilancia biológica se utiliza para documentar la absorción de contaminantes por el organismo y correlacionarla con los niveles de contaminantes de origen ambiental. La vigilancia médica se utiliza para detectar la presencia o ausencia de efectos nocivos para la salud en un individuo como consecuencia de la exposición profesional a contaminantes. un médico del trabajo.

son muy importantes cuando se utilizan para: (1) mantener un registro de los anteriores trabajos y las exposiciones asociadas. educar. en algunos casos.Vigilancia médica La vigilancia médica es necesaria porque la exposición a sustancias peligrosas puede causar o agravar algunas enfermedades. su diagnóstico y su tratamiento. controlar y. exploraciones médicas periódicas. tratamiento médico y registro de datos. Sin embargo. y sobre las exposiciones en anteriores trabajos. (2) establecer el estado basal de la salud de un trabajador y Junio 2012 62 . Los programas de vigilancia médica incluyen medidas para proteger. Exige un programa activo en el que participen profesionales que conozcan las enfermedades profesionales. La selección previa al empleo consiste en evaluar el historial profesional y médico del candidato a un puesto de trabajo y los resultados de las exploraciones físicas. Los programas de selección previa a la contratación tienen implicaciones éticas y jurídicas si se utilizan para determinar la idoneidad de los candidatos para ocupar determinado puesto de trabajo. pulmonares y cardíacas). Se utilizan cuestionarios para obtener información sobre las enfermedades que se han sufrido en el pasado o las enfermedades crónicas (especialmente asma y enfermedades dérmicas. Pueden abarcar programas de selección previos al empleo. indemnizar al trabajador. pruebas especializadas para la detección precoz de alteraciones y daños causados por sustancias peligrosas.

equipos y zonas de los que deben tomarse muestras. pruebas visuales. el higienista industrial debe desarrollar una estrategia de muestreo que especifique los trabajadores. Vigilancia ambiental y biológica La vigilancia ambiental y biológica comienza con un estudio de higiene industrial del medio ambiente de trabajo para identificar posibles riesgos y fuentes contaminantes y establecer la necesidad de realizar mediciones. éstas pueden requerir la toma de muestras del aire. de superficies. procesos. Las exploraciones médicas periódicas son esenciales para evaluar y detectar tendencias cuando empieza a manifestarse un deterioro de la salud. la duración y frecuencia del muestreo y el método del mismo. pruebas de las funciones orgánicas.(3) determinar la existencia de hipersensibilidad. evaluación de la capacidad física para usar equipos de protección respiratoria y análisis basales de sangre y orina. Los estudios de higiene industrial Junio 2012 63 . puede incluir mediciones del ruido. Las exploraciones médicas pueden incluir pruebas audiométricas para detectar la pérdida de audición. En el caso de los agentes físicos. el número de muestras. y pueden incluir el control biológico de determinados contaminantes y el uso de otros biomarcadores. En el caso de los agentes químicos. la temperatura y la radiación. de productos a granel y de materiales biológicos. Cuando está indicado realizar mediciones.

por consiguiente. Vías de exposición La sola presencia de contaminantes laborales en el lugar de trabajo no implica necesariamente que exista un potencial significativo de exposición. una preparación rigurosa antes de iniciar la inspección aumenta su eficacia y eficiencia. o ser absorbido por él. Junio 2012 64 . Si el agente está aislado en un recinto cerrado o es capturado por un sistema de ventilación localizada. Los estudios de la calidad del aire interior se centran en las fuentes contaminantes tanto interiores como exteriores. con independencia de la toxicidad propia de la sustancia química. el tipo y el tamaño del lugar de trabajo. No existen fórmulas rígidas para realizar los estudios.varían en complejidad y enfoque dependiendo del objetivo de la investigación. el potencial de exposición será pequeño. Con independencia del riesgo profesional. para producir un efecto nocivo en la salud. el agente debe llegar al trabajador. en este capítulo se utilizarán los agentes químicos como modelo para la metodología. Las investigaciones que están motivadas por quejas y enfermedades de los trabajadores tienen la finalidad adicional de descubrir la causa de los problemas de salud. el método general para estudiar y tomar muestras en el lugar de trabajo es similar. sin embargo. la forma líquida o vaporizada del agente debe estar en contacto con el organismo. En el caso de las sustancias químicas. y la naturaleza del problema.

En el caso de algunas sustancias. aumenta radicalmente el número y el tipo de sustancias químicas que pueden ser Estas sustancias químicas pueden penetrar fácilmente en el organismo a través de la piel. el higienista industrial debe observar la posibilidad de que las sustancias químicas queden suspendidas en el aire en forma de gases. acumularse allí y causar daños sistémicos. Para valorar la inhalación. las vías más comunes de absorción en el medio ambiente de trabajo son el tracto respiratorio y la piel. Cuando las reacciones alérgicas o los sucesivos lavados resecan y agrietan la piel. mientras que la inhalación es una vía secundaria. sobre todo cuando existe un contacto directo por salpicadura. contacto de la piel. La inmersión incluye el contacto corporal con prendas contaminadas. como los pesticidas y los tintes derivados de la bencidina. como las aminas y los fenoles. el contacto de las manos con guantes contaminados y el contacto de manos y brazos con líquidos a granel. polvo. la absorción a través de la piel es la principal vía de entrada al organismo. la absorción a través de la piel puede ser tan rápida como la absorción de las sustancias inhaladas a través de los pulmones. Junio 2012 65 . En el caso de los agentes químicos y biológicos. Para algunos contaminantes. humo o niebla. los trabajadores pueden estar expuestos a ellos por inhalación.La vía de exposición puede influir en el tipo de controles realizados y en el riesgo potencial. humedecimiento o inmersión con hidrocarburos liposolubles y otros disolventes orgánicos. La absorción de sustancias químicas a través de la piel es importante. vapores. ingestión e inyección. aspersión.

La inyección de materiales directamente en la corriente sanguínea se produce. La ingestión puede producirse al comer alimentos contaminados. Figura 4.absorbidas por el organismo. La ingestión. al comer o fumar con las manos contaminadas y al toser y después tragar partículas inhaladas. o cuando fuentes de alta presión liberan a gran velocidad proyectiles que contactan directamente con la piel. por ejemplo. Agentes contaminantes Junio 2012 66 . cuando los trabajadores sanitarios de los hospitales se pinchan sin querer la piel con agujas hipodérmicas. Las pistolas de pintura con bomba y los sistemas hidráulicos tienen una presión lo suficientemente elevada para perforar la piel e introducir sustancias directamente en el organismo. puede ser importante para partículas como el plomo. una vía poco común de absorción de gases y vapores.

Preguntas que deben hacerse en un estudio sobre el terreno Junio 2012 67 .Figura 5.

presida la investigación. planos de la fábrica. porque el uso de equipos antiguos puede incrementar las exposiciones debido a la falta de controles. enfermeros de empresa y delegados sindicales. Los trabajadores deben participar y estar informados de la inspección desde el principio para que la cooperación. El higienista industrial comienza la inspección sobre el terreno con una reunión inicial a la que pueden asistir representantes de la dirección. llamado inspección sobre el terreno. es recoger información de manera sistemática para juzgar si existe una situación potencialmente peligrosa y si es necesario realizar mediciones. supervisores. Todos los materiales peligrosos utilizados y producidos en las operaciones se identifican y cuantifican. y no el miedo. En la reunión. se solicitan diagramas de los procesos. documentación sobre los programas de protección personal y estadísticas sobre el número de trabajadores. su edad y su estado. productos intermedios e impurezas y se consultan todas las fichas toxicológicas de los materiales. calendarios de mantenimiento de los equipos. Junio 2012 68 . Se anotan los calendarios de mantenimiento de los equipos. informes sobre inspecciones ambientales realizadas en el pasado.Inspección sobre el terreno La finalidad del estudio inicial. programas de producción. Se elabora un inventario químico de productos. trabajadores. creando un equipo de personas que se comuniquen libre y sinceramente entre sí y comprendan los objetivos y el ámbito de la inspección. subproductos. los turnos y las quejas relacionadas con la salud. Los higienistas industriales pueden influir mucho en el éxito del estudio y en cualquier medición posterior.

Tareas no rutinarias y calendario de las actividades de mantenimiento y limpieza. deben formularse otras que pongan de manifiesto lo que no es inmediatamente obvio. 3. Además de las preguntas que se indican en la Figura 5. por ejemplo: 1. Las tareas no rutinarias pueden producir importantes exposiciones pico a sustancias químicas. identificar la vía de exposición y estimar su duración y su frecuencia. valorar el potencial de exposición. Cambios en las funciones de los puestos de trabajo. observando las operaciones y los métodos de trabajo. con el objetivo de identificar posibles contaminantes laborales. Los cambios en los procesos y las sustituciones químicas pueden alterar la emisión Junio 2012 69 . Esta inspección sobre el terreno sirve al higienista industrial para observar el lugar de trabajo y responder algunas preguntas. el higienista industrial realiza una inspección visual del lugar de trabajo.Después de la reunión. En la Figura 4 se ofrecen ejemplos de contaminantes laborales. Cambios recientes en los procesos y sustituciones químicas. 4. Renovaciones y reparaciones recientes. En la Figura 5 se ofrecen ejemplos de observaciones y preguntas. Cambios físicos recientes en el medio ambiente de trabajo. 5. 2. que son difíciles de predecir y medir durante una jornada laboral normal.

Si los síntomas no desaparecen cuando los trabajadores abandonan el lugar de trabajo.de sustancias al aire e influir en la exposición consiguiente. los trabajadores presentan una serie de síntomas. como las que puedan derivarse de las aficiones de tiempo libre. picores. irritación de la garganta. como cefaleas. Los cambios en la distribución física de una zona de trabajo pueden alterar la eficacia de un sistema de ventilación. que desaparecen cuando regresan a su casa. náuseas o reacciones inespecíficas de hipersensibilidad. por sí sola. Las renovaciones y reparaciones pueden introducir en el medio ambiente de trabajo nuevos materiales y sustancias químicas que liberen compuestos químicos volátiles o irritantes. otros Junio 2012 70 . los estudios de la calidad del aire en el interior están siempre motivados por quejas sobre la salud de los trabajadores. ninguna de las cuales es aparentemente capaz. El objetivo de los estudios de la calidad del aire del interior es similar al de los estudios de higiene industrial en lo que se refiere a la identificación de las fuentes contaminantes y la recomendación de realizar mediciones. tos. deberán considerarse también exposiciones no profesionales. de causar enfermedades (Ness 1991). Los cambios en las funciones de los puestos de trabajo pueden determinar que algunas tareas sean realizadas por trabajadores sin experiencia en condiciones de mayor exposición. letargo. En muchos casos. Estudios de la calidad del aire en el interior Los estudios de la calidad del aire en el interior se diferencian de los estudios tradicionales de higiene industrial porque suelen realizarse en lugares de trabajo no industriales que pueden estar expuestos a cantidades traza de sustancias químicas. Sin embargo.

• contaminación originada por los materiales de construcción (3 %). En las investigaciones de la calidad del aire interior. tabaquismo pasivo y exposiciones en el interior del hogar. • contaminación originada en el exterior del edificio (11 %). Las áreas que presentan la mayor incidencia vuelven a someterse a una nueva inspección. • causas desconocidas (12 %). Las fuentes contaminantes en el interior de un edificio son: Junio 2012 71 . Las fuentes de contaminantes atmosféricos en interiores que han sido documentadas en estudios de la calidad del aire son: • ventilación inadecuada (52 %). • contaminación originada en el interior del edificio (17 %). Los estudios sobre la calidad del aire en el interior suelen utilizar cuestionarios para registrar los síntomas y quejas de los trabajadores y relacionarlos con el lugar en el que trabajan o la función que desempeñan. • contaminación microbiana (5 %). la inspección sobre el terreno consiste esencialmente en una inspección del edificio y del medio ambiente para determinar las posibles fuentes contaminantes tanto dentro como fuera del edificio. contaminación atmosférica urbana.trabajos.

Ocupantes humanos. materiales adhesivos y pinturas. Materiales de construcción del edificio. 3. Observaciones y preguntas que pueden hacerse durante el estudio 1. Actividades humanas como el consumo de tabaco. Junio 2012 72 .Figura 6. como aislantes. 2. que pueden liberar sustancias químicas de sus actividades metabólicas. tableros de conglomerado.

Hasta la fecha. mucho más difícil es interpretarlas. En muchos países se han establecido límites de exposición profesional para la exposición biológica y a la inhalación de agentes químicos y físicos. Equipos como las fotocopiadoras. Las observaciones y preguntas que pueden hacerse durante el estudio se enumeran en la Figura 6. Sistemas de ventilación que pueden estar contaminados por microorganismos. 5. de las más Junio 2012 73 . Tomar muestras y obtener cifras es relativamente fácil.4. El higienista industrial debe preguntarse: “¿Para qué servirán los resultados del muestreo y a qué preguntas responderán?”. la toma de muestras debe realizarse sólo si su finalidad está clara. Los datos obtenidos del muestreo atmosférico y biológico suelen compararse con los límites de exposición profesional (OEL) recomendados u obligatorios. el higienista industrial debe decidir si es o no necesario realizar un muestreo. Estrategias de muestreo y medición Límites de exposición profesional Una vez finalizada la inspección sobre el terreno.

Los límites más utilizados. NIOSH) del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos ha propuesto sus propios límites. unas 600 han sido evaluadas por distintas organizaciones y países. son los que establece en Estados Unidos la Conferencia Americana de Higienistas Industriales del Gobierno (American Conference of Governmental Industrial Hygienists. existen tres tipos de TLV: la exposición media ponderada en el tiempo durante un período de ocho horas. OSHA) en Estados Unidos se basan en los TLV. En el caso de las exposiciones atmosféricas. para proteger contra efectos crónicos en la salud. un límite de exposición media a corto plazo durante quince minutos. Los principios que justifican los límites son determinados por las organizaciones que los establecen. Sin embargo. el Instituto Nacional para Salud y Seguridad en el Trabajo (National Institute for Occupational Safety and Health.de 60. para proteger contra sustancias químicas que producen asfixia o irritación inmediata.000 sustancias químicas de uso comercial. TLV-STEL. llamados límites de exposición recomendados (REL). TLV-C. para proteger contra efectos agudos en la salud. y un valor máximo instantáneo. Estas directrices representan la concentración de sustancias químicas en el organismo que corresponderían a la exposición a la inhalación de un trabajador sano dada una concentración atmosférica concreta. TLV-TWA. llamados valores límite umbral (TLV). ACGIH). Junio 2012 74 . La mayoría de los OEL utilizados por la Administración para la Salud y Seguridad en el Trabajo (Occupational Safety and Health Administration. Las directrices sobre los niveles de exposición biológica se denominan índices de exposición biológica (BEI).

pero no se aplican todavía a las exposiciones atmosféricas a agentes biológicos. En el Reino Unido. los límites se denominan Límites de Exposición Profesional de la Dirección de Salud y Seguridad (OES) y. el control biológico de un trabajador puede utilizarse para investigar la absorción a través de la piel. No existen OEL para el muestreo de la piel o de superficies. la velocidad de absorción. las concentraciones suelen compararse con las concentraciones de fondo aceptables medidas en otros estudios o determinadas previamente en ese estudio. y cada caso tiene que evaluarse por separado. Por consiguiente. puede existir un problema de exposición. las concentraciones aceptables se calculan en función de la toxicidad. muchos de los cuales coinciden con los TLV. en Alemania. la cantidad absorbida y la dosis total. Se han establecido OEL para las exposiciones atmosféricas a gases. la mayoría de las investigaciones de la exposición a bioaerosoles comparan las concentraciones en el interior y en el exterior. 50 países o grupos han establecido OEL. vapores y partículas. En el muestreo de la piel. Además. Junio 2012 75 . Por lo que respecta al muestreo de superficies. Si las características y la concentración de organismos es diferente en el interior y en el exterior. los OEL se denominan Concentraciones Máximas en el Lugar de Trabajo (MAK).Además de Estados Unidos.

en general consigue poca información y tiene escasa aplicación para evaluar las exposiciones profesionales a largo plazo.Estrategia de muestreo Una estrategia de muestreo ambiental y biológico es un procedimiento para obtener mediciones de la exposición con un objetivo concreto. aprovecha al máximo el número de muestras obtenidas. Una estrategia cuidadosamente diseñada y eficaz puede justificarse desde el punto de vista científico. cuántas muestras deben tomarse y cómo debe realizarse el muestreo (método analítico). Tradicionalmente. Aunque esta estrategia requiere un gasto mínimo de recursos y tiempo. con qué frecuencia deben tomarse las muestras (cuántos días). las estrategias de muestreo deben prever la repetición de la toma de muestras a lo largo del tiempo en un gran número de trabajadores. de quién deben tomarse muestras (de qué trabajador o grupo de trabajadores). Para evaluar las exposiciones crónicas de una manera útil para los médicos del trabajo y los estudios epidemiológicos. dónde deben tomarse las muestras (personal. área o fuente). los muestreos realizados con fines reglamentarios consisten en breves campañas (uno o dos días) que se centran en las exposiciones en el peor de los casos. Junio 2012 76 . es eficaz con relación al coste y clasifica las necesidades por orden de prioridad. El objetivo de la estrategia de muestreo orienta las decisiones referentes a de qué deben tomarse muestras (selección de agentes químicos). cuánto debe durar el muestreo (en tiempo real o integrado).

• definir la exposición basal para un programa de control a largo plazo. • evaluar la exposición correspondiente a distintas tareas. • evaluar las exposiciones agudas para respuestas de emergencia. • evaluar la eficacia de los controles técnicos o de los procesos. El control de los trabajadores se realiza para: • evaluar las exposiciones individuales a tóxicos crónicos y agudos.Finalidad El objetivo de las estrategias de muestreo ambiental y biológico es evaluar la exposición de trabajadores concretos o evaluar fuentes contaminantes. • determinar si las exposiciones cumplen la normativa pública. • responder a las quejas de los trabajadores relacionadas con la salud y los olores. • evaluar la influencia de las prácticas de trabajo en la exposición. Junio 2012 77 . • evaluar la exposiciones en lugares con residuos peligrosos.

• evaluar las emisiones en lugares con residuos peligrosos. • realizar un estudio epidemiológico. El control de la fuente y de la atmósfera ambiente se realiza para: • establecer la necesidad de aplicar controles técnicos. • evaluar las emisiones originadas por equipos o procesos. Junio 2012 78 . • responder a las quejas sobre la atmósfera interior. como sistemas de ventilación localizada y cerramientos. • evaluar el cumplimiento de los requisitos reglamentarios una vez implantadas las acciones correctoras.• investigar enfermedades crónicas como la intoxicación por plomo o mercurio. • investigar la relación entre exposición en el trabajo y enfermedad profesional. enfermedades de origen no profesional y olores. • evaluar las consecuencias de las modificaciones de equipos o procesos. como la retirada de amianto y plomo. • evaluar la eficacia de los controles técnicos o de los procesos.

Cuando se conoce la relación entre la exposición atmosférica y la dosis interna. • realizar un estudio epidemiológico. no Junio 2012 79 . Cuando se realiza el control de los trabajadores. ingestión. como los análisis de orina o del aire exhalado. Las muestras de sangre suelen constituir el medio biológico más útil de control. el control biológico puede utilizarse para evaluar las exposiciones crónicas pasadas y presentes. sin embargo. Así. la toma de muestras del aire proporciona medidas estimadas de las dosis resultantes de la exposición por inhalación. El control biológico tiene sus limitaciones y debe realizarse únicamente si logra objetivos que no pueden alcanzarse sólo con el control atmosférico (FiserovaBergova 1987). el control biológico puede reflejar con mayor exactitud que el control atmosférico la carga corporal total y la dosis de una persona. Se trata de un procedimiento invasivo.• investigar una respuesta de emergencia. Los objetivos del control biológico se enumeran en la 7. sólo se debe extraer sangre cuando se descartan otras pruebas no invasivas. inyección y contacto con la piel. El control biológico puede servir para conocer la dosis real de una sustancia química que penetra en el organismo a través de todas las vías de absorción: inhalación. que requiere la toma de muestras directamente de los trabajadores. En el caso de la mayoría de las sustancias químicas industriales.

por consiguiente. o los que hay son incompletos. el estado nutricional. distribución. Junio 2012 80 . la medicación y el embarazo pueden influir en la absorción. metabolismo y eliminación de las sustancias químicas. el consumo de alcohol. el tabaquismo. el peso.existen datos referentes a la trayectoria de las sustancias químicas absorbidas por el organismo. el consumo de fármacos. el estado de salud. Los resultados de los controles biológicos pueden variar considerablemente entre personas expuestas a las mismas concentraciones atmosféricas de sustancias químicas. la edad. sólo se dispone de un número limitado de métodos analíticos de medición y muchos de ellos no son sensibles ni específicos.

Junio 2012 81 .Figura 7 Objetivos del control biológico ¿De qué deben tomarse muestras? La mayoría de los lugares de trabajo están expuestos a múltiples contaminantes. Los agentes químicos se evalúan tanto individualmente como en agresiones múltiples y simultáneas a los trabajadores.

en función del riesgo. Tomar muestras de todos los agentes químicos presentes en un lugar de trabajo sería costoso y no siempre útil.Los agentes químicos pueden actuar independientemente dentro del organismo o interaccionar de una manera que potencie su efecto tóxico. Si actúan sobre el mismo sistema orgánico. como un irritante ocular o una neurotoxina. como sería el caso de dos irritantes respiratorios. La exposición al humo del tabaco y la inhalación de fibras de amianto origina un riesgo de cáncer de pulmón mucho mayor que un simple efecto aditivo. Los agentes pueden evaluarse por separado si actúan de manera independiente en distintos sistemas orgánicos. Si el efecto tóxico de la mezcla es igual a la suma de los efectos de cada uno de los componentes por separado. Si el efecto tóxico de la mezcla es mayor que la suma de los efectos de cada agente por separado. La cuestión de qué debe medirse y cómo deben interpretarse los resultados depende del mecanismo de acción biológico de los agentes cuando se encuentran en el interior del organismo. el efecto combinado se califica de sinérgico. aditivo o sinérgico de los agentes Junio 2012 82 . El higienista industrial debe asignar prioridades en la lista de agentes potenciales. se habla de un efecto aditivo. para determinar a qué agentes se debe prestar mayor atención. su efecto combinado es importante. Los factores que se tienen en cuenta para clasificar las sustancias químicas son: • efecto independiente.

• toxicidad inherente del agente químico • cantidades utilizadas y generadas • número de personas potencialmente expuestas • duración y concentración previstas de la exposición • confianza en los controles técnicos • cambios previstos en los procesos o controles • límites y directrices de exposición profesional. y además no proporcionan una buena Junio 2012 83 . se toman muestras del aire en la zona de respiración del trabajador (dentro de un radio de 30 cm alrededor de la cabeza). Para obtener muestras de la zona de respiración. Si las muestras del aire se toman cerca del trabajador. el instrumento de muestreo se coloca directamente en el trabajador mientras dura la toma de muestras. Dónde deben tomarse las muestras Para obtener la mejor estimación de la exposición de los empleados. pero fuera de la zona de respiración. son lo que se denominan muestras personales. En las muestras ambientales se tiende a subestimar las exposiciones personales. se denominan muestras ambientales.

El muestreo ambiental se realiza rutinariamente en lugares de los que se quiere eliminar el amianto. Figura 8. o con estaciones fijas de muestreo. Sin embargo. para muestreos de seguridad e investigaciones del aire interior. a menos que el lugar de trabajo sea pequeño (<10 empleados).estimación de la exposición a la inhalación. Junio 2012 84 . Sin embargo. estas muestras son útiles para evaluar las fuentes y los niveles ambientales de contaminantes. lo ideal es que se tomen muestras de cada trabajador durante muchos días a lo largo de un período de semanas o meses. Zonificación ¿De quién deben tomarse muestras? Para evaluar la exposición profesional. Las muestras ambientales se toman recorriendo el lugar de trabajo con un instrumento portátil.

2 a 2. Los datos obtenidos de muestreos previos pueden permitir el uso de una desviación típica geométrica menor. Para clasificar a los trabajadores en distintos GEH. Una vez formados los GEH. se selecciona al azar un subconjunto de trabajadores de cada grupo para el muestreo. Para seleccionar trabajadores que sean representativos de toda la plantilla. se toman muestras de un subconjunto de trabajadores en el lugar de trabajo. Para reducir al mínimo la carga del muestreo en términos de coste y equipo y aumentar la eficacia del programa de muestreo. llamados grupos de exposición homogénea (GEH) (Corn 1985). en general.5.normalmente no se pueden tomar muestras de todos los trabajadores. y se extrapolan los resultados al total de la plantilla. un planteamiento consiste en clasificar a los trabajadores en grupos con exposiciones teóricas similares. los trabajadores pueden clasificarse según la similitud de su puesto de trabajo o área de trabajo. Los métodos para determinar el tamaño adecuado de las muestras presuponen una distribución logarítmico normal de las exposiciones. la mayoría de los higienistas industriales los observan en su puesto de trabajo y realizan una predicción cualitativa de su exposición. el método de clasificación se denomina zonificación (véase Figura 8). Se aplican distintos criterios para formar los GEH. Cuando se utiliza la similitud del puesto de trabajo y del área de trabajo. Junio 2012 85 . una exposición media estimada y una desviación típica geométrica de 2.

entre ellos figuran los siguientes: Junio 2012 86 . El método del peor caso se utiliza con fines reglamentarios y no ofrece una medida de la exposición media a largo plazo ni de la variabilidad de un día a otro. La exposición puede estimarse para todos los trabajadores. o puede estimarse sólo para los trabajadores que. esto se denomina muestreo del peor caso. datos de muestreos anteriores. Existen muchos factores que influyen en la exposición y que pueden repercutir en el éxito de la clasificación de los GEH. proximidad a la fuente. Por consiguiente. en principio. están más expuestos. inventario y toxicidad química. y la toma de muestras debe proseguir hasta que se compruebe que los trabajadores asignados a cada grupo tienen realmente exposiciones similares (Rappaport 1995). la proximidad de la fuente al trabajador no siempre es el mejor indicador de similitud de la exposición. con independencia de su puesto de trabajo o riesgo. El muestreo en función de las tareas requiere la selección de trabajadores con tareas similares que no se realizan con carácter diario. los grupos de exposición deben reconstruirse en conjuntos más pequeños de trabajadores. Las mediciones de la exposición realizadas en trabajadores con exposiciones teóricamente similares pueden revelar una variación mayor de la prevista. La selección de los trabajadores para el muestreo del peor caso puede basarse en criterios de producción. En estos casos.Cuando están en suspensión en la atmósfera. los agentes químicos y biológicos pueden tener unas pautas de concentración espacial y temporal complejas e imprevisibles en el medio ambiente de trabajo.

2. Los trabajadores que se desplazan por toda el área de trabajo pueden verse expuestos imprevisiblemente a distintas fuentes contaminantes durante una jornada laboral. 4. y rara vez sufren las mismas exposiciones. Junio 2012 87 . aunque la descripción de su puesto de trabajo sea igual. Las exposiciones pueden estar condicionadas. Las formas de trabajar de los diferentes empleados pueden hacer que la exposición varíe significativamente. 5. sino por el medio ambiente de trabajo. no por las tareas del puesto de trabajo. 3. Los diferentes trabajadores casi nunca realizan el mismo trabajo. Las corrientes de aire en el lugar de trabajo pueden aumentar de manera imprevisible las exposiciones de los trabajadores situados a una distancia considerable de una fuente.1.

la instalación de materiales insonorizantes. Como con cualquier otro cambio en los procesos de trabajo. por ejemplo. Controles técnicos. 3. Los controles técnicos son cambios en los procesos o equipos que reducen o eliminan la exposición a un agente.HIGIENE INDUSTRIAL: CONTROL DE LAS EXPOSICIONES MEDIANTE LA INTERVENCION5 CONTROL DE RIESGOS Una vez que se identifica y evalúa un riesgo. debe decidirse qué intervenciones (métodos de control) son las más adecuadas para controlar ese riesgo concreto. el éxito de estas intervenciones depende de la formación que reciba el personal. cerramientos o silenciadores en las salidas de aire. Los métodos de control suelen dividirse en tres categorías: 1. Algunos controles técnicos para el ruido son. Un ejemplo de 5 Texto desarrollado por James Stewart (PhD) Junio 2012 88 . Por ejemplo. la sustitución de una sustancia por otra menos tóxica o la instalación de un sistema de ventilación localizada que elimina los vapores generados durante una etapa del proceso. Equipos de protección personal. Controles administrativos. son ejemplos de controles técnicos. Otro tipo de control técnico puede consistir en cambiar el propio proceso. 2.

• cambios en el proceso (eliminación de etapas peligrosas).). • aislamiento (colocación de una barrera entre el trabajador y el agente). que permiten prescindir de los equipos de protección personal). etc. La ventaja de los controles técnicos es que requieren una participación relativamente pequeña del trabajador. Algunos ejemplos comunes de controles técnicos son: • ventilación (ventilación tanto general como localizada). que puede proseguir con su trabajo en un medio ambiente más controlado si. Junio 2012 89 .este tipo de control sería la eliminación de una o más etapas desengrasantes en un proceso que antes requería tres etapas. • sustitución (sustitución por materiales menos tóxicos e inflamables. Esto contrasta con la situación en la que se elige como método de control un respirador que debe llevar el trabajador mientras realiza la tarea en un lugar de trabajo “no controlado”. una empresa puede adquirir nuevos equipos que lleven incorporados esos controles u otros más eficaces. por ejemplo. se controla la exposición total del trabajador. Además de instalar activamente controles técnicos en los equipos existentes. los contaminantes se eliminan automáticamente de la atmósfera. En general. Al eliminar la necesidad de realizar la tarea que producía la exposición. el enfoque combinado suele ser el más eficaz (es decir. la instalación de algunos controles técnicos y el uso de equipos de protección personal hasta que se adquieran nuevos equipos con controles más eficaces.

pero presentan varias desventajas: 1. es importante que se consiga la máxima participación de los trabajadores en su elección y diseño. Los controles técnicos son el método más eficaz para reducir las exposiciones. Los controles administrativos pueden aumentar la eficacia de una intervención. Con frecuencia. por ejemplo. son también el más caro. o cambios en las prácticas de trabajo. Junio 2012 90 . A medida que se conoce más sobre los tóxicos y sus mecanismos de actuación. la instalación de barreras en el lugar de trabajo puede dificultar considerablemente la capacidad de un trabajador para realizar su trabajo y podría reducir su rendimiento. reducción del tiempo de trabajo en una zona en la que se producen exposiciones. Así debería aumentar la probabilidad de que los controles reduzcan las exposiciones. se sabe que las exposiciones pico de corta duración pueden representar un riesgo mayor del que se estimaría por su contribución a la exposición media.El higienista industrial debe tener en cuenta las tareas que realiza el trabajador y solicitar su participación en el diseño o elección de los controles técnicos. como rectificación de la posición del cuerpo para reducir la exposición. La rotación de los trabajadores puede reducir la exposición media total durante una jornada de trabajo. Puesto que los controles técnicos son eficaces y costosos. Los controles administrativos son cambios en la manera en que un trabajador realiza las tareas correspondientes a su puesto de trabajo. Por ejemplo. pero aumenta el número de trabajadores que se verán sometidos a elevadas exposiciones durante períodos cortos de tiempo.

Junio 2012 91 . En el caso de la protección de las vías respiratorias. algunos de esos elementos son los respiradores. Los guantes (si se elige un modelo adecuado) pueden proteger las manos durante horas contra los disolventes. El equipo de protección personal puede ofrecer una protección importante a los trabajadores si se lleva y se utiliza correctamente. La aplicación y el seguimiento de las prácticas de trabajo determinan su eficacia. Las gafas protectoras ofrecen una protección eficaz contra las salpicaduras de sustancias químicas. los guantes protectores y las pantallas de protección facial. las gafas. El equipo de protección personal suele utilizarse cuando los controles técnicos no han conseguido controlar la exposición a unos niveles aceptables o cuando dichos controles no son factibles (por razones operativas o de coste).2. La modificación de las prácticas de trabajo puede representar un importante reto de aplicación y seguimiento.000 o más para los respiradores de aire suministrado con presión positiva o de hasta 10 para los respiradores que purifican el aire y ocupan la mitad de la cara. el factor de protección (relación entre la concentración fuera y dentro del respirador) puede ser de 1. El equipo de protección personal está compuesto por los elementos que se entregan al trabajador para que los lleve puestos mientras realiza determinadas tareas (o todas ellas) de su puesto de trabajo. Esta atención constante que requieren los controles administrativos supone un importante coste.

• facilidad de uso para el trabajador. la intervención debe reducir la exposición y el riesgo resultante a un nivel aceptable. muchos otros factores que deben considerarse a la hora de elegir una intervención. Existen. • frecuencia de la exposición. se tienen que combinar distintos tipos de controles. • vía(s) de exposición. • idoneidad de las propiedades de advertencia del material. • nivel aceptable de exposición. • coste de los controles.Intervención: factores que deben considerarse En general. para reducir la exposición a unos niveles aceptables. Por ejemplo: • eficacia de los controles. Cualesquiera que sean los métodos elegidos. • requisitos reglamentarios sobre controles específicos. Junio 2012 92 . sin embargo.

Un primer paso útil consiste en clasificar las intervenciones de acuerdo con su eficacia y. conocer los procedimientos correctos de evacuación. que podrían utilizarse para reducir otras exposiciones o las exposiciones que afectan a otros empleados. un aspecto fundamental cuando se toman medidas para reducir las exposiciones. Por ejemplo. un control deficiente deja al trabajador expuesto a condiciones insanas. recibir formación sobre los procedimientos seguros de manipulación. etc. en lugar de menor. que conlleven una exposición mayor. el trabajador se resistirá a utilizarlas y posiblemente encontrará otras formas de realizar sus tareas. si el método de control elegido es una sustitución. Junio 2012 93 . es preciso que el trabajador pueda realizar las tareas de su puesto de trabajo al mismo tiempo que se aplica ese control. Cuando se compara un tipo de intervención con otra. se ha de tener en cuenta que el nivel de protección necesario justifique las dificultades que puede conllevar la intervención. el trabajador debe conocer los riesgos de la nueva sustancia química. Si las medidas de control interfieren con las tareas del puesto de trabajo.Eficacia de los controles La eficacia de los controles es. éste debe dejar que el trabajador realice su trabajo. un control excesivo es un desperdicio de recursos. Facilidad de uso Para que un control sea eficaz. utilizar dicha clasificación para evaluar la importancia de los demás factores. seguidamente. Si el control consiste en un aislamiento. obviamente. Por otra parte. o colocación de un dispositivo que separa la sustancia del trabajador.

Los ingenieros industriales aportan su conocimiento de las instalaciones y los procesos en su conjunto. Si el coste es el factor determinante desde el principio. Cuando se identifican exposiciones peligrosas y se desarrolla una estrategia de intervención. El reto consiste en aprovechar al máximo dichos recursos. el coste puede utilizarse como criterio para seleccionar aquellos controles que serán más eficaces en una determinada situación. La “mejor compra” no siempre será la solución de mayor o menor coste. los ingenieros de producción.Coste Todas las organizaciones disponen de unos recursos limitados. Los higienistas industriales pueden aportar una perspectiva específica a este debate gracias a su conocimiento de las tareas de cada puesto de trabajo. El proceso perdería productividad y el coste sería mayor. su interacción con el equipo de fabricación y la manera en que funcionarán los controles en un entorno Junio 2012 94 . su conocimiento de las etapas y procesos de producción. el coste “real” de estos controles de “bajo coste” sería enorme. el coste es un factor que debe tenerse en cuenta. En muy poco tiempo. El coste se convierte en un factor sólo después de haber identificado varios métodos viables de control. los analistas financieros. Entonces. es posible que se elijan controles deficientes o inadecuados o que éstos interfieran con el trabajo del empleado. Sería poco aconsejable elegir controles de bajo coste que interfiriesen y retrasaran un proceso de fabricación. su conocimiento de los problemas de asignación de recursos.

la extrema toxicidad del gas supone un importante riesgo potencial. Por ejemplo. se practica la higiene industrial preventiva. En situaciones en las que existe el riesgo de exposición de elevada toxicidad y escasas propiedades de advertencia. porque los trabajadores no pueden detectar cuándo se superan esos niveles. El higienista industrial debe abordar cada problema de exposición con una actitud flexible y reflexiva. si un empleado trabaja con un semiconductor en una zona en la que se utiliza arsenamina. no pueden aceptarse los controles que son marginalmente eficaces para mantener las exposiciones por debajo de unos niveles aceptables. La solución en este caso consiste en instalar controles técnicos que aíslen al trabajador del material.determinado. los trabajadores no pueden detectar la arsenamina por la vista o el olfato hasta que su concentración no ha superado ya los niveles aceptables. debe instalarse un detector continuo de la arsenamina que advierta a los trabajadores de un eventual fallo de los controles técnicos. Este enfoque en equipo aumenta la probabilidad de elegir el control más adecuado (desde distintas perspectivas). La situación se agrava por las escasas propiedades de advertencia de la arsenamina. Junio 2012 95 . como su olor o la irritación que produce. Además. deben tenerse en cuenta las propiedades que advierten de la presencia de un material. Idoneidad de las propiedades de advertencia Cuando se intenta proteger a un trabajador de un riesgo para la salud en el trabajo. En un caso así.

es la cantidad de material que está disponible para su absorción. la ventilación puede conseguir la reducción necesaria. De hecho. Cuando los niveles de exposición son elevados. El ejemplo de la acetona contrasta con el control del 2-etoxietanol. etc.) para una sustancia puede condicionar la elección de los controles. Hasta ahora se ha hablado de intentar minimizar (reducir) el componente Junio 2012 96 .25 ppm) probablemente se necesitarían diferentes controles. cuyo nivel aceptable de exposición puede estar en el rango de 0. el nivel aceptable establecido (por el gobierno. con unos niveles de exposición tan bajos. Así pues. cuyo nivel aceptable de exposición puede ser del orden de 800 ppm.Nivel aceptable de exposición Si se estudia la aplicación de controles para proteger a un trabajador de una sustancia como la acetona. dicho nivel puede reducirse a 400 ppm o menos con relativa facilidad. en este caso.5 ppm. Frecuencia de la exposición El modelo clásico para evaluar la toxicidad utiliza la siguiente relación: TIEMPO× CONCENTRACION = DOSIS La dosis. la empresa.5 ppm a 0. el aislamiento del material puede convertirse en el principal medio de control. Para conseguir el mismo porcentaje de reducción (0.

Obviamente. se considerará el uso de ventilación. si una operación. También se puede reducir la duración de la exposición (la razón que justifica los controles administrativos). Así se reduciría igualmente la dosis. sustitución por un disolvente menos tóxico o incluso automatización del proceso. la exposición se controla alejando a los trabajadores de la zona en la que están expuestos a determinada cantidad de un agente tóxico. En el segundo caso. Si la operación se realiza con poca frecuencia (p. El esfuerzo de la intervención no está encaminado hacia el control de la cantidad de sustancia tóxica (en muchas situaciones. Esta distinción es importante. El problema aquí no es que el trabajador pase cierto tiempo en una zona contaminada. los equipos de protección personal pueden constituir una alternativa adecuada (dependiendo de muchos de los factores que se describen en esta sección). la vía de exposición influye en la elección del método de control. Cualquiera que sea la situación de exposición. El reto para el higienista industrial es identificar todas las vías de exposición. Por Junio 2012 97 . puede utilizarse un enfoque combinado). es realizada rutinariamente por un trabajador. no para establecer un horario de trabajo. En el primer ejemplo. la frecuencia con que se realiza una operación puede afectar directamente a la selección de controles. etc. la frecuencia de la operación se utiliza para introducir los controles adecuados. como el desengrasado. los controles pueden consistir en medidas de ventilación. la frecuencia con que un trabajador realiza las tareas debe tenerse en cuenta a la hora de elegir los controles.de la concentración en esta ecuación. Por ejemplo. respiradores. una vez al trimestre).. sino la frecuencia con que realiza una operación (tarea). Si se trata de un irritante respiratorio. ej. Como ilustran estos dos ejemplos.

. químicas y toxicológicas. En estas situaciones. si se usan unos guantes inadecuados. A la hora de elegir los controles. Puede haber códigos profesionales.para determinar qué vías de exposición son posibles y probables (dependiendo de las tareas que realiza el trabajador). los éteres de glicol se absorben rápidamente a través de la piel intacta. etc. los éteres de glicol se utilizan como disolventes transportadores en las operaciones de impresión. Sin embargo. Junio 2012 98 .ejemplo. Otro aspecto de los requisitos normativos es que los controles obligatorios pueden ser menos eficaces o entrar en conflicto con la opinión del higienista industrial. De hecho. que impongan una determinada serie de controles. el higienista debe ser creativo y encontrar soluciones que satisfagan tanto los requisitos normativos como los objetivos de buena práctica de la organización. El higienista industrial puede actuar con flexibilidad respecto de los requisitos normativos. Se puede medir su concentración atmosférica en la zona de respiración e introducir controles. La piel representa una importante vía de exposición y debe tenerse en cuenta. uno de los factores que deben tenerse en cuenta son los requisitos normativos al respecto. reglamentos. El higienista debe evaluar la sustancia -sus propiedades físicas. la exposición de la piel puede continuar mucho tiempo después de que se haya reducido la exposición ambiental (si el trabajador sigue utilizando los guantes contaminados). pero debe aplicar los controles mínimos obligatorios.

estas normas adquieren una gran complejidad y tienen con frecuencia importantes implicaciones para la salud de los trabajadores y de la empresa. Esta sensibilización puede ser de gran valor para el higienista industrial que intenta identificar y reducir exposiciones nuevas o no detectadas previamente.Formación e información Sea cual sea el tipo de intervención que se elija finalmente. para tener la seguridad de que las medidas de formación o etiquetado adoptadas satisfacen tanto los requisitos legales como los operativos. Sería conveniente verificar la legislación local. las reducciones de la exposición previstas y el papel que ellos desempeñan para conseguir esas reducciones. Sin la participación y el conocimiento de los trabajadores. Conclusión En esta breve descripción de las intervenciones. “Mejor” es un término que Junio 2012 99 . El juicio profesional del higienista industrial es esencial para elegir los mejores controles. se han presentado algunos aspectos generales para estimular la reflexión. la razón por la que se han elegido. el etiquetado y otras actividades relacionadas pueden formar parte de un programa de cumplimiento de los requisitos normativos. es probable que las intervenciones fracasen o tengan una eficacia reducida. En la práctica. La formación sensibiliza a la plantilla respecto a la existencia de peligros. deben facilitarse formación y otras vías de información para que los trabajadores conozcan las intervenciones. La formación.

La incertidumbre sobre el nivel real de exposición a los agentes hace además que sea difícil cuantificar la relación existente entre exposición y efecto en la salud. La dosis de una exposición en el lugar de trabajo es difícil de determinar en la práctica. se traga o se absorbe por otras vías (ingesta). como la inhalación. 6 Texto desarrollado por Dick Heederik Junio 2012 100 . la absorción y la distribución de un agente en el organismo humano establecen entre la exposición y la dosis relaciones complejas no lineales. la dirección y el personal técnico. El higienista industrial debe promover el trabajo en equipo y la colaboración de los trabajadores. La dosis es un término farmacológico o toxicológico utilizado para indicar la cantidad de una sustancia que se administra a una persona.tiene muchos significados diferentes. Se pueden construir índices de exposición que reflejen la cantidad de un agente presente en el medio ambiente en general o en el aire inhalado. y la cantidad de un agente que realmente se inhala. Otros índices reflejan la cantidad de agente que se reabsorbe (absorción) y la exposición en el órgano diana. puesto que los procesos físicos y biológicos. La frecuencia de dosis es la cantidad de sustancia administrada por unidad de tiempo. FUNDAMENTOS BIOLOGICOS PARA EVALUAR LA EXPOSICION6 FUNDAMENTOS BIOLOGICOS La evaluación de la exposición en el lugar de trabajo consiste en identificar y evaluar los agentes con los que un trabajador puede entrar en contacto.

un fenómeno arbitrario ya que lo que cabría esperar es que la exposición acumulada a lo largo de toda una vida profesional fuera el parámetro relevante. para el desarrollo de un determinado problema de salud o síntoma. Las observaciones que sólo facilitan datos sobre exposiciones medias durante largos períodos de tiempo no tiene gran utilidad. o la dosis. estos picos deben ser medidos para que puedan ser controlados.puede ser también relevante. Por ejemplo. Se cree que algunas exposiciones a cancerígenos en el lugar de trabajo tienen este tipo de intervalo de tiempo relevante. La pauta de exposición -continua. biológicamente importante sería la que se produce durante el intervalo de tiempo. intermitente. Es. durante el cual la exposición o la dosis alcanzan la mayor importancia. por consiguiente. Es importante tenerla en cuenta tanto para los estudios epidemiológicos como para las mediciones ambientales que se utilizan para observar el cumplimiento de las normas sanitarias y los controles ambientales en el marco de los programas de prevención y control. por tanto. Es posible que la exposición que se produce en el momento de manifestarse la enfermedad no tenga especial importancia. con o sin picos agudos. puede ocurrir que la exposición que causa el desarrollo definitivo de la enfermedad tenga lugar muchos años antes de que el cáncer se manifieste. existe un intervalo de tiempo.Para muchas exposiciones profesionales. El cáncer es una enfermedad con un largo período de latencia y. Por consiguiente. si un efecto en la salud está causado por exposiciones pico. la exposición. puesto que los valores de desviación de Junio 2012 101 .

dosis y efecto.los picos pueden quedar ocultos por la obtención del valor promedio y. Algunas veces se utilizan biomarcadores. El modelo básico de exposición-respuesta puede esquematizarse de la siguiente forma: Junio 2012 102 . distribución y eliminación. como aductos del ADN. no pueden controlarse en el momento en que ocurren. Tanto el conocimiento de la velocidad a la que un agente entra y abandona el organismo (cinética) como el de los procesos bioquímicos que sufre la sustancia (biotransformación) ayudan a determinar las relaciones entre exposición. desde luego. no se conocen con suficiente detalle. El control ambiental consiste en la medición y evaluación de los agentes presentes en el lugar de trabajo para evaluar la exposición ambiental y los consiguientes riesgos para la salud. absorción. o los mecanismos de biotransformación. El control biológico consiste en la medición y evaluación de los agentes presentes en el lugar de trabajo o de sus metabolitos en los tejidos. secreciones o excreciones para evaluar la exposición y los riesgos para la salud. Muchas veces se desconoce la exposición o la dosis biológicamente relevante para un determinado efecto. Los biomarcadores sirven también como indicadores de los mecanismos del propio proceso de la enfermedad. porque las pautas de ingesta. para medir la exposición.

El análisis del riesgo para la salud permite establecer una concentración aceptable de un agente tóxico en el aire. Las consideraciones sobre el tamaño pueden aumentar también la complejidad de la relación. otras estrategias más elaboradas de evaluación de la exposición se aplican también a evaluaciones tanto prospectivas como retrospectivas Junio 2012 103 . el agua o los alimentos. El análisis del riesgo para la salud proporciona una estimación de la probabilidad (riesgo) de que ocurran determinados efectos en la salud o una estimación del número de casos con esos efectos. Para el muestreo del polvo debe tenerse en cuenta. dada una magnitud de riesgo aceptable elegida a priori. las relaciones entre exposición-absorción y exposicióningesta pueden ser complejas.exposición → absorción → distribución. El análisis cuantitativo del riesgo ha encontrado una aplicación en la epidemiología del cáncer. transformación → dosis en el órgano diana objetivo → fisiopatología → efecto Dependiendo del agente. eliminación. que el depósito de las partículas es función de su tamaño. Los métodos de evaluación del riesgo para la salud suelen constituir la base para establecer los límites de exposición correspondientes a los niveles de emisión de agentes tóxicos en el aire que se definen en las normas ambientales y laborales. lo que explica la importancia que se concede a la evaluación retrospectiva de la exposición. La valoración de la exposición y la dosis es un elemento de la valoración cuantitativa del riesgo. Sin embargo. además. Para muchos gases pueden realizarse aproximaciones sencillas basadas en la concentración atmosférica del agente durante una jornada de trabajo y en la cantidad de aire inhalado.

de la misma. y la otra se basa en los biomarcadores como medidas de la exposición. Post y cols. como las enfermedades respiratorias benignas (Wegman y cols. 1992. mediciones realizadas y promediadas durante un cierto período de tiempo— serían una medida útil de la exposición. En 1952. Los principios de la evaluación de la exposición se han aplicado también al estudio de otros efectos. Adams y sus colaboradores afirmaron que “no existe ningún fundamento científico que justifique el uso de la media ponderada en el tiempo para integrar exposiciones Junio 2012 104 . Haber postuló que la gravedad del efecto en la salud (H) es proporcional al producto de la concentración de la exposición (X) y la duración de la exposición (T): H=XxT La ley de Haber. que es como se denomina. constituyó la base para desarrollar la idea de que las mediciones de la exposición media ponderada en el tiempo (TWA) — es decir. predominan dos líneas de investigación. Este supuesto sobre la validez de la media ponderada en el tiempo se ha cuestionado durante muchos años. Una de ellas utiliza estimaciones de la dosis obtenidas de la información procedente de las mediciones ambientales. Control de la exposición y predicción de la dosis Lamentablemente. el número de datos cuantitativos sobre muchos tipos de exposición es insuficiente para predecir el riesgo de desarrollar determinado efecto. 1994). Ya en 1924. En este momento.

este nivel de equilibrio puede alcanzar un valor del 90 % si la semivida del agente en el órgano diana es inferior a unas dos Junio 2012 105 . 1987). En una exposición de ocho horas. No se dispone de información sobre las pautas temporales de la mayoría de los agentes.variables . Existen muchos ejemplos de agentes cuyos efectos dependen más de su concentración que de la duración de la exposición. Otro ejemplo es el de los bioaerosoles. como la enzima α-amilasa.” (en Atherly 1985). 1977). Roach demostró que la concentración de un agente alcanza un valor de equilibrio en el receptor tras una exposición de duración infinita. de la exposición media o del nivel acumulado de exposición (Wong 1987.. Checkoway y Rice 1992). No se sabe si el riesgo de desarrollar esta enfermedad depende principalmente de las exposiciones pico. especialmente de los agentes que tienen efectos crónicos. 1996). los estudios de laboratorio han aportado interesantes evidencias de que en ratas expuestas a tetracloruro de carbono. El problema es que muchas relaciones son más complejas que la relación que representa la ley de Haber. un mejorador de la masa que puede causar enfermedades alérgicas a los trabajadores de la industria panadera (Houba y cols. porque la eliminación contrarresta la absorción del agente. la pauta de exposición (continua frente a intermitente y con o sin picos) así como la dosis pueden modificar el riesgo observado de que las ratas experimenten cambios en la concentración de enzimas hepáticas (Bogers y cols.. Por ejemplo. Los primeros modelos de las pautas de exposición y la estimación de la dosis fueron publicados en los decenios de 1960 y 1970 por Roach (1966.

Estos autores aplicaron una interesante estrategia de evaluación de la exposición utilizando dispositivos de Junio 2012 106 . Rappaport (1985) ha aplicado un enfoque similar aunque más elaborado. mientras que para los agentes con semivida larga. y ha demostrado que la variabilidad de la exposición dentro de un mismo día tiene una influencia limitada cuando se trata de agentes con semivida larga. se acepta que. Desde que se publicaron los artículos de Roach. como el amianto.horas y media. para estimar la exposición a irritantes. Esto indica que la dosis en el órgano diana de los agentes con semivida corta está determinada por una exposición inferior a ocho horas. (1992) se ofrece un ejemplo de cómo mejorar una estrategia de evaluación de la exposición basándose en los principios farmacocinéticos en el campo de la epidemiología. La información anterior se ha utilizado principalmente para extraer conclusiones sobre los tiempos medios adecuados para medir la exposición y a efectos de cumplimiento de los requisitos legales. No obstante. constituye una aplicación extremadamente simple de los principios biológicos descritos. Introdujo el término efecto amortiguador en el receptor. En el artículo de Wegman y cols. tiene que estimarse la exposición media acumulada durante un período de tiempo largo. La dosis en el órgano diana es una función del producto del tiempo de exposición y la concentración de agentes con semivida larga. según se ha adoptado en muchos países para cumplir los requisitos legales. deben tomarse muestras puntuales durante cortos intervalos medios de tiempo. hay que tener presente que la dicotomización entre estrategias de muestreo puntual y estrategias de exposición media acumulada durante ocho horas.

Estos ejemplos indican también que los enfoques farmacocinéticas pueden servir para fines distintos de la estimación de la dosis. Los modelos farmacocinéticos de la exposición pueden generar. Los resultados de los modelos farmacocinéticos pueden utilizarse también para analizar la relevancia biológica de los índices de exposición existentes y para diseñar nuevas estrategias de evaluación de la exposición relevante para la salud. La definición del pico dependerá a su vez de consideraciones biológicas. la participación de otros mecanismos de enfermedad a exposiciones más elevadas o niveles umbral para la progresión de la enfermedad. estimaciones de la dosis real en el órgano diana. un gas irritante agudo. asimismo. la sinergia con otras exposiciones. y (2) existe una velocidad no lineal de daño biológico durante una exposición pico.vigilancia continua para medir las exposiciones pico del personal al polvo y relacionarlas con síntomas respiratorios reversibles agudos cada 15 minutos. Un problema conceptual de este tipo de estudios. que a su vez están relacionados con los niveles de exposición. que los autores comentan con detalle en su artículo. Rappaport (1991) formula dos requisitos para que las exposiciones pico tengan importancia etiológica en el proceso de la enfermedad: (1) el agente se elimina rápidamente del organismo. la sensibilidad del huésped. en el caso del ozono. Por ejemplo. se han desarrollo modelos que predicen la concentración tisular en las vías respiratorias como función de la concentración media del ozono en Junio 2012 107 . Las velocidades no lineales de daño biológico pueden estar relacionadas con cambios en la absorción. es la definición de lo que es una exposición pico relevante para la salud.

la velocidad media del aire. Existen ya varios ejemplos del uso de los modelos farmacocinéticos de la exposición para calcular las dosis. Muchas veces no se dispone de información sobre los parámetros farmacocinéticos en el ser humano y tienen que utilizarse estimaciones de los parámetros derivadas de experimentos animales. el radio de las vías respiratorias. la dispersión efectiva y el flujo de ozono del aire a la superficie del pulmón (Menzel 1987. los antecedentes profesionales y la información farmacocinética sobre la absorción. dependiendo de las concentraciones ambientales de ozono y de las pautas de respiración. eliminación y transformación del agente. se espera que la nueva generación de índices de exposición o dosis dé lugar a un análisis óptimo de la relación exposición-respuesta en los estudios epidemiológicos (Smith 1985. Miller y Overton 1989). Un problema que todavía no se ha abordado en los modelos farmacocinéticos es el Junio 2012 108 . en términos generales.el aire contenido en el pulmón a una cierta distancia de la tráquea. Este tipo de modelos pueden utilizarse para predecir la dosis de ozono en una región concreta de las vías respiratorias. Aunque. Todo el proceso puede describirse mediante una serie de ecuaciones que se resuelven matemáticamente. la estimación de la dosis en el órgano diana se basa en información sobre la pauta de exposición a lo largo del tiempo. distribución. 1987). En la mayoría de los casos. las estimaciones de las dosis no se han validado y han tenido una aplicación limitada en los estudios epidemiológicos. Las primeras referencias bibliográficas al uso de modelos para convertir los datos sobre la exposición en estimaciones de la dosis se remontan al artículo de Jahr (1974).

Se midió el contenido de estireno en el aire exhalado por los trabajadores expuestos.de las grandes diferencias que existen en la cinética de los agentes tóxicos en distintas especies y. que un estudio que utilizase los otros índices de exposición. en términos del número de mediciones necesarias. los efectos de la variación de los parámetros farmacocinéticos en distintas personas son de gran interés (Droz 1992). Para medir el estireno en el aire se realizaron tres mediciones repetidas. 1995). por consiguiente. La variabilidad de la exposición al estireno se evaluó midiendo repetidamente el contenido ambiental de estireno. así como los intercambios de cromátidas hermanas. Se demostró que un estudio epidemiológico que utilizase el estireno ambiental como medida de la exposición sería más eficiente. tienen que realizarse mediciones repetidas y el esfuerzo de medición puede llegar a ser mayor que el del control ambiental. la variabilidad de los índices que se emplean para el control Biológico puede ser considerable incluso en una misma persona. Control biológico y biomarcadores de la exposición El control biológico permite obtener una estimación de la dosis y. Para medir el estireno en el aire exhalado se realizaron cuatro mediciones repetidas Junio 2012 109 . Este hecho se ilustra con un interesante estudio sobre los trabajadores de una fábrica de barcos de plástico reforzado con fibra de vidrio (Rappaport y cols. suele considerarse superior al control ambiental. por consiguiente. a fin de calcular la exposición media a largo plazo con una precisión determinada. Para obtener una estimación aceptable de la dosis a la que se ve expuesta un trabajador. Sin embargo.

Así pues.en cada trabajador. Droz (1991) aplicó modelos farmacocinéticos para estudiar las ventajas de los métodos de evaluación de la exposición. incluso cuando eso suponga un mayor esfuerzo de medición. mientras que para determinar los intercambios de cromátidas hermanas se realizaron 20 mediciones repetidas. que introduce un error de clasificación incorrecta. que fue más favorable en el caso del estireno ambiental que para los dos biomarcadores de la exposición. aunque la relevancia biológica de un cierto indicador de la exposición sea óptima. Aunque parece más adecuado medir la exposición ambiental en lugar de un indicador biológico de su efecto por la variabilidad de la variable medida. basados en la toma de muestras del aire comparados con los métodos de control Biológico dependientes de la semivida del agente. Demostró que el control biológico se ve también muy afectado por la variabilidad biológica. como cuando existe una considerable Junio 2012 110 . que no está relacionada con la variabilidad del ensayo toxicológico. el resultado de un análisis de exposición-respuesta puede seguir siendo insatisfactorio debido a una menor relación entre señal y ruido. Esta observación se explica por la relación entre señal y ruido. se pueden encontrar otros argumentos en favor del uso de un biomarcador. determinada por la variabilidad en la exposición de un día a otro y de un trabajador a otro. Sugirió que el uso de indicadores biológicos no ofrece ninguna ventaja estadística cuando la semivida del agente considerado es inferior a unas diez horas.

Los primeros estudios de trabajadores agrícolas en los que se utilizaron “parches” para evaluar la exposición dérmica detectaron importantes cantidades de pesticidas en la superficie corporal. 1995). Sin embargo.exposición dérmica. Aunque todavía tienen que realizarse estudios de validación. Un biomarcador de la exposición incluiría esta vía de exposición. todavía no pueden utilizarse los perfiles de exposición para calcular una dosis interna. Cuando un biomarcador es un marcador precoz del efecto. mientras que la medición de la exposición dérmica es compleja y sus resultados no son fáciles de interpretar (Boleij y cols. Análisis del intervalo de tiempo De forma paralela al desarrollo de los modelos farmacocinéticos. los biomarcadores de la exposición o de la sensibilidad individual podrían dar lugar a estudios epidemiológicos más potentes y a estimaciones más precisas del riesgo. como el “análisis del Junio 2012 111 . debido a la escasa información disponible sobre la absorción por la piel. su uso puede tener como resultado la reducción del período de seguimiento. Para agentes como los pesticidas y algunos disolventes orgánicos. los epidemiólogos han explorado nuevos enfoques para el análisis de los datos. Los biomarcadores pueden ofrecer también ventajas considerables en la epidemiología del cáncer. dependiendo de las tareas que realizaba cada trabajador. la exposición dérmica puede tener mayor relevancia que la exposición ambiental.

marco temporal” para relacionar períodos relevantes de exposición con determinados efectos. se cree que estos coeficientes de ponderación tienen un significado fisiológico y se estiman por adelantado. (1982). El tiempo transcurrido desde la primera exposición tenía especial relevancia. ya que la relación entre exposición y resultado se optimiza asignando coeficientes de ponderación a los diferentes períodos. los coeficientes de ponderación se estiman a partir de los datos aplicando criterios estadísticos. puesto que esta variable era una aproximación Junio 2012 112 . Estos autores demostraron que las tasas de mortalidad por mesotelioma en una cohorte de trabajadores de aislamientos parecían ser proporcionales a una función del tiempo transcurrido desde la primera exposición y la exposición acumulada. Hodgson y Jones (1990) ofrecen ejemplos de este método en su análisis de la relación entre la exposición al gas radón y el cáncer de pulmón en una cohorte de mineros del estaño en el Reino Unido. En el análisis del marco temporal. Un estudio muy interesante que pone de manifiesto la importancia del análisis del intervalo de tiempo es el realizado por Peto y cols. Desde el punto de vista conceptual. esta técnica está relacionada con los modelos farmacocinéticos. y para considerar la influencia de las pautas temporales en la exposición o las exposiciones pico dentro del campo de la epidemiología del cáncer profesional (Checkoway y Rice 1992). Seixas. En los modelos farmacocinéticos. Robins y Becker (1993) analizaron la relación entre la exposición al polvo y las enfermedades respiratorias en una cohorte de mineros del carbón en Estados Unidos. pautas y niveles de exposición.

Los conocimientos en este campo se han utilizado principalmente para desarrollar estrategias de evaluación de la exposición. los principios en los que se basan los modelos farmacocinéticos y los análisis del marco temporal o el intervalo de tiempo son ampliamente aceptados. Este ejemplo demuestra que la cinética de depósito y migración determina en gran medida la función del riesgo. Sin embargo. como el desarrollo de estrategias óptimas de evaluación de la exposición en función del efecto. Una importante cuestión en el desarrollo de biomarcadores de la exposición o el efecto es la validación de estos índices. Un posible problema del análisis del marco temporal es que requiere información detallada sobre los períodos y niveles de exposición. Con frecuencia se supone que un biomarcador cuantificable permite predecir los riesgos para la salud mejor que los métodos tradicionales. Comentarios finales En conclusión. el número de aplicaciones es aún limitado. muy pocos estudios de validación justifican este supuesto. son las que más se utilizan. se requiere un considerable esfuerzo de investigación.del tiempo necesario para que una fibra emigre de su lugar de depósito en los pulmones a la pleura. Lamentablemente. Junio 2012 113 . Las aplicaciones relativamente sencillas. para hacer un uso más elaborado de estos métodos. lo cual dificulta su aplicación en muchos estudios de enfermedades crónicas. Por consiguiente.

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la selección y 7 Texto desarrollado por Robert Herrick Junio 2012 116 . para reducir el riesgo de enfermedad y lesión profesional. la protección personal no es un método de primera elección. hay casos en que la protección personal es necesaria. la ventilación. es esencial tener siempre presente que la protección personal debe considerarse un último recurso de reducción del peligro en el lugar de trabajo. En la jerarquía de métodos que pueden utilizarse para controlar los peligros en el lugar de trabajo. la sustitución u otros cambios de proceso) y los controles administrativos (como reducir el tiempo de trabajo con peligro de exposición) ya se han aplicado en la máxima extensión viable. debe utilizarse sólo cuando los posibles controles técnicos o de ingeniería que reducen el peligro (mediante métodos como el aislamiento. los riesgos para los que puede estar indicado su uso y los criterios de selección del equipo de protección apropiado. Este artículo contiene una exposición técnica pormenorizada de los tipos de protección personal disponibles. De hecho. En tales casos.) Sin embargo. a corto o a largo plazo.ASPECTOS GENERALES Y PRINCIPIOS DE LA PROTECCION PERSONAL7 ASPECTOS GENERALES La cuestión de la protección personal debe considerarse en el contexto de los métodos de control para la prevención de las lesiones y enfermedades profesionales. certificados y normas que se aplican a los dispositivos y equipos de protección. se resumen las homologaciones. Al manejar esta información. el cierre. En los casos en que procede. (Véase “Prevención y control de riesgos mediante la intervención”. el equipo y los dispositivos de protección personal deben utilizarse como parte de un programa global que abarque la evaluación completa de los peligros.

es preciso conocer plenamente la naturaleza del propio riesgo y su relación con el medio ambiente de trabajo en su conjunto. Aunque algunos instrumentos. son relativamente simples. Los factores que dificultan la protección personal eficaz están intrínsecamente vinculados con todo método que se basa en la modificación del comportamiento humano para reducir el riesgo y no en la incorporación de la protección en el origen del riesgo. Evaluación del peligro Para que la protección personal constituya una respuesta eficaz a un problema de riesgo profesional. las operaciones de mantenimiento y reparación necesarias para mantenerlo en buen estado de servicio y el compromiso conjunto de directivos y trabajadores con el buen resultado del programa de protección. Aunque esto parece tan Junio 2012 117 . como los guantes o el calzado protector. Con independencia del tipo concreto de equipo protector.adecuación correctas del equipo. Elementos de un programa de protección personal La sencillez aparente de ciertos equipos de protección personal puede llevar a subestimar el esfuerzo y los gastos necesarios para utilizarlo de manera eficaz. la formación y la educación de las personas que han de utilizarlo. todo programa de protección personal debe comprender unos elementos determinados. los equipos de protección respiratoria y otros aparatos pueden ser muy complejos.

Para lograr un equilibrio adecuado entre riesgo y medida de protección. físicos y biológicos). el tiempo durante el cual debe el dispositivo ejercer un nivel determinado de protección y la naturaleza de la actividad física que puede realizarse mientras se usa el equipo. Los criterios de selección de los aparatos de protección respiratoria se han formalizado en publicaciones como Respirator Decision Logic. en particular de aparatos de protección respiratoria. Esta evaluación preliminar del peligro constituye una etapa de diagnóstico esencial que debe realizarse antes de elegir la protección adecuada. del Instituto Nacional para la Salud y la Seguridad en el Trabajo (National Institute for Occupational Safety and Health. Selección La etapa de selección está determinada en parte por la información obtenida en la evaluación del riesgo. Las consecuencias de proporcionar dispositivos y equipos protectores inadecuados para los riesgos y el medio ambiente global de trabajo van desde la resistencia o la negativa a llevar un equipo que resulta inapropiado hasta la merma del rendimiento laboral y el riesgo de lesión e incluso muerte del trabajador. NIOSH) de Estados Junio 2012 118 .obvio que apenas debería ser necesario mencionarlo. hay directrices y normas prácticas de selección de equipos. combinada con los datos sobre el rendimiento de la medida de protección que se prevé utilizar y el grado de exposición que seguirá habiendo una vez aplicada la medida de protección personal. Además de estos factores basados en el rendimiento. es preciso conocer la composición y magnitud (concentración) de los peligros (incluidos los agentes químicos. la sencillez aparente de muchos instrumentos protectores induce a prescindir de este paso de evaluación.

Los fabricantes de equipos de protección respiratoria. entre ellos los factores de protección y atenuación. pueden constituir un peligro cuando se trabaja entre máquinas.Unidos. En el peor de los casos. Además de influir en su rendimiento. como la ropa o los guantes. el grado de protección proporcionado y la cantidad o concentración del agente peligroso que seguirá existiendo y que se considerará aceptable mientras se utilicen los dispositivos de protección. grado de protección proporcionado y nivel admisible de exposición y riesgo mientras se usa el equipo— se pueden seleccionar equipos y dispositivos para proteger debidamente a los trabajadores. Es poco probable que se utilicen de la manera prevista los instrumentos de protección mal ajustados o incómodos. Los fabricantes de equipos y dispositivos protectores ofrecen un gama de tallas y Junio 2012 119 . Al elegir dispositivos y equipos de protección es importante tener en cuenta que su objetivo no es reducir el riesgo y la exposición a cero. El mismo tipo de lógica puede aplicarse a la selección de otros tipos de equipos y dispositivos protectores en función de la naturaleza y la magnitud del peligro. protectores auditivos y otros dispositivos similares facilitan datos sobre el rendimiento de su equipo. Combinando tres datos esenciales — naturaleza y magnitud del riesgo. el ajuste constituye un factor importante para la aceptación del equipo y la motivación de las personas que lo utilizan. Ajuste Todos los dispositivos de protección deben ajustarse correctamente para que proporcionen el grado de protección para el cual se han diseñado. los dispositivos mal ajustados.

diseños. En el caso de los protectores respiratorios. hay normas específicas como las publicadas por la Administración para la Salud y la Seguridad en el Trabajo de Estados Unidos. Los responsables de la gestión y el funcionamiento del programa de protección personal deben estar formados en la selección del equipo adecuado. la naturaleza de los peligros frente a los Junio 2012 120 . y los trabajadores deben disponer de los protectores adecuados para desempeñar las funciones previstas. con independencia de que lo exija o no una norma determinada. la verificación de su correcto ajuste a quienes lo utilizan. la protección personal exige la participación y el compromiso totales de quienes la utilizan y de los directivos que la proporcionan. Un sistema que controle la exposición en el origen (como un sistema de ventilación aspirante local) puede funcionar eficazmente sin intervención directa del trabajador. El principio del ajuste adecuado se aplica a todos los equipos y dispositivos protectores. es poco probable que los programas de protección personal den buenos resultados si no abarcan la educación y formación completas del trabajador. Por el contrario. Formación y educación Como las características de los dispositivos protectores obligan a modificar el comportamiento humano para aislar al trabajador del medio ambiente de trabajo (en lugar de aislar la fuente del riesgo del medio ambiente).

cuales el equipo debe ofrecer protección y las consecuencias del mal funcionamiento o el fallo del equipo. mantenimiento y limpieza del equipo protector y deben conocer las limitaciones de dicho equipo. uso. reparación y sustitución del equipo deben considerarse costes fijos de ejecución del programa. Quienes utilizan equipos y dispositivos protectores deben conocer la necesidad de protección. mantener y limpiar el equipo. Hay que explicar con claridad las consecuencias de la exposición sin protección y la forma en que el usuario puede detectar si el equipo no funciona correctamente. Al considerar los costes y las ventajas de utilizar la protección personal como medio de control de riesgos. Los usuarios deben recibir formación sobre métodos de inspección. También deben saber reparar. es muy importante tener en cuenta que los costes de iniciar un programa suponen sólo una parte de los gastos totales de mantenimiento del programa a lo largo del tiempo. Junio 2012 121 . así como identificar los daños y desgastes que se produzcan durante su uso. como las emergencias. los motivos por los cuales se utiliza en lugar (o además) de otros métodos de control y las ventajas que se derivan de su empleo. Los dispositivos protectores están sujetos a degradación paulatina de su rendimiento en el uso normal y a fallos completos en condiciones extremas. Las actividades de mantenimiento. sobre todo en situaciones de emergencia. ajuste. Mantenimiento y reparación Para diseñar cualquier programa de protección personal es imprescindible evaluar de forma completa y realista los costes de mantenimiento y reparación del equipo.

Resumen El equipo y los dispositivos de protección son elementos esenciales de toda estrategia de control del riesgo. si deben emplearse dispositivos protectores de un solo uso (de usar y tirar) o reutilizables y. La decisión de desechar o reutilizar un dispositivo protector caro debe adoptarse después de estimar con detenimiento el riesgo de exposición que implicaría para un trabajador la degradación de la protección o la contaminación del propio dispositivo. Estas decisiones pueden ser muy obvias. cuál es la duración del servicio razonablemente previsible antes de que sea necesario sustituirlos. Junio 2012 122 . en este segundo caso. El uso de equipos y dispositivos protectores debe apoyarse en un programa de protección personal que garantice el funcionamiento de la protección en las condiciones de uso previstas y que quienes deben llevarla sepan usarla correctamente en su actividad laboral. como ocurre en el caso de los guantes o mascarillas de protección respiratoria de un solo uso.pues son esenciales para conservar la eficacia de la protección. Estas consideraciones sobre el programa deben comprender ciertas decisiones básicas. por ejemplo. pero en muchas otras ocasiones es preciso evaluar con atención si resulta eficaz reutilizar trajes o guantes protectores contaminados por el uso anterior. Los programas de mantenimiento y reparación del equipo deben prever la toma de decisiones de este tipo. Pueden utilizarse eficazmente si se conoce bien el lugar que ocupan en la jerarquía de control.

SISTEMAS DE VIGILANCIA Y NOTIFICACION DE ENFERMEDADES PROFESIONALES8 SISTEMAS DE VIGILANCIA Y NOTIFICACION La vigilancia de las enfermedades y lesiones profesionales consiste en el control sistemático de los episodios relacionados con la salud en la población activa. organismos públicos y la opinión pública. 1. empresas. La vigilancia de las enfermedades y lesiones profesionales tiene cuatro componentes esenciales (Baker. Utilizar los datos en la planificación de intervenciones para modificar los factores que producen esos episodios relacionados con la salud. La vigilancia de la salud en el trabajo se ha descrito de una manera más concisa como recuento. sindicatos. Melius y Millar 1988. evaluación y actuación (Landrigan 1989). entre ellas trabajadores. Junio 2012 123 . Depurar y analizar los datos. Recopilar información sobre los casos de enfermedades y lesiones profesionales. 8 Texto desarrollado por Steven Markowitz (PhD). 4. 2. Divulgar los datos ya organizados a las partes interesadas. Baker 1986). así como las enfermedades y lesiones asociadas a ellos. con el fin de prevenir y controlar los riesgos profesionales. 3.

La vigilancia médica suele tener un ámbito de aplicación amplio y constituye el primer paso para detectar la presencia de un problema relacionado con el trabajo. Este tipo de vigilancia se basa en una población. La vigilancia médica se refiere a la administración de pruebas y la aplicación de procedimientos médicos a trabajadores en concreto que se encuentran en situación de riesgo de morbilidad profesional. es decir. Los episodios registrados son diagnósticos sospechados o establecidos de enfermedad o lesión profesional. por tanto.La vigilancia suele referirse a dos amplios conjuntos de actividades en el campo de la salud en el trabajo. Estas son las actividades que se describen en el presente artículo. La vigilancia de la salud pública se refiere a las actividades emprendidas por las administraciones públicas dentro de sus respectivos ámbitos de competencia para controlar y realizar el seguimiento de las enfermedades y lesiones profesionales. la actividad de vigilancia se denomina exploración médica selectiva (Halperin y Frazier 1985). en la población activa. y las pruebas y procedimientos se orientan a la detección de la posible presencia de uno o más efectos en esas personas. con el fin de detectar algún trastorno de origen profesional. Si una persona o una población se ven expuestas a una toxina de efectos conocidos. la administración de pruebas y la aplicación de procedimientos a un grupo de trabajadores con exposiciones comunes para identificar a posibles pacientes de enfermedades profesionales y detectar en los participantes pautas patológicas posiblemente producidas por esas exposiciones. Junio 2012 124 . Un programa de vigilancia médica implica.

para Junio 2012 125 . Sólo mediante una evaluación epidemiológica de las dimensiones de una enfermedad profesional se puede determinar su importancia relativa para otros problemas de salud pública.Este tipo de programas suelen desarrollarse bajo los auspicios de un empresa o un sindicato. La evaluación de la naturaleza. Funciones de la vigilancia de la salud en el trabajo Una primera función de la vigilancia de la salud en el trabajo es la identificación de la incidencia y prevalencia de enfermedades y lesiones profesionales conocidas. la recopilación de datos sobre incidencia y prevalencia permite analizar las tendencias de enfermedades y lesiones profesionales en diferentes grupos. La recopilación de datos epidemiológicos descriptivos de la incidencia y prevalencia mediante un procedimiento fiable y exhaustivo es un requisito previo esencial para la adopción de un enfoque racional del control de las enfermedades y lesiones profesionales. Además. así como para evaluar la eficacia de cualquier intervención que se emprenda (Baker. La detección de estas tendencias es útil para establecer las prioridades y estrategias de control e investigación. Melius y Millar 1988). magnitud y distribución de estas enfermedades y lesiones en cualquier ámbito geográfico exige la disponibilidad de una buena base de datos epidemiológica. la necesidad de recursos y la urgencia de establecer un marco jurídico común. Una segunda función general de la vigilancia de la salud en el trabajo es la identificación de casos individuales de enfermedades y lesiones profesionales. lugares y períodos.

Finalmente. la vigilancia de la salud en el trabajo es un medio importante de descubrir nuevas relaciones entre los agentes presentes en el lugar de trabajo y las enfermedades asociadas. de pautas patológicas o de sospechas de asociación entre determinada exposición y una enfermedad mediante las actividades de vigilancia en el lugar de trabajo puede facilitar información esencial para una evaluación científica más profunda del problema y la posible constatación de nuevas enfermedades profesionales.así estar en condiciones de detectar y evaluar a otras personas dentro del mismo lugar de trabajo que puedan estar en situación de riesgo. Castorino y Rosenstock 1992). Se define como caso índice de una enfermedad o lesión profesional la primera persona enferma o lesionada en un lugar de trabajo que recibe asistencia médica y. Junio 2012 126 . 1989. por consiguiente. la primera en llamar la atención sobre la existencia de un riesgo en el lugar de trabajo y sobre otros trabajadores que puedan encontrarse también en situación de riesgo. Melius y Millar 1988. Honchar y Fine 1989). aspecto importante teniendo en cuenta la escasez de especialistas en medicina del trabajo (Markowitz y cols. dado que no se conoce todavía la toxicidad potencial de la mayoría de las sustancias químicas utilizadas en el lugar de trabajo. Baker. Otro objetivo de la identificación de casos es conseguir que la persona afectada reciba un seguimiento clínico adecuado. El descubrimiento de enfermedades raras. Este proceso permite asimismo instaurar medidas de control para reducir las condiciones peligrosas asociadas con la aparición del caso índice (Baker.

En primer lugar. Esta inespecificidad hace que resulte difícil demostrar la contribución del trabajo a la aparición de la enfermedad. angiosarcoma de hígado. los modelos médicos tradicionales que hacen hincapié en la asistencia sintomática y curativa no siempre dan prioridad a la identificación y eliminación de la causa subyacente. la interacción de las exposiciones Junio 2012 127 . muchos proveedores de asistencia sanitaria carecen de la formación adecuada para sospechar que el trabajo puede ser la causa de una enfermedad (Rosenstock 1981) y no obtienen sistemáticamente la historia de exposiciones profesionales de sus pacientes (Institute of Medicine 1988). por ejemplo. es imprescindible identificar la causa o causas subyacentes de cualquier enfermedad para poderla registrar y notificar.Obstáculos para la identificación de enfermedades profesionales Existen varios factores importantes que dificultan la capacidad de los sistemas de vigilancia y notificación de enfermedades profesionales para cumplir las funciones antes descritas. Es más. Este hecho no debe sorprendernos. Sin embargo. los estudiantes de medicina reciben por lo general tan sólo seis horas de formación en medicina del trabajo durante sus cuatro años de estudios en la facultad (Burstein y Levy 1994). De hecho. Salvo algunas excepciones —sobre todo. puesto que en Estados Unidos. mesotelioma maligno y neumoconiosis— la mayoría de las enfermedades potencialmente causadas por exposiciones profesionales tienen también causas no relacionadas con el trabajo. Ciertos rasgos característicos de las enfermedades profesionales aumentan la dificultad de su identificación.

Incluso en el caso de las sustancias sometidas a una regulación más estricta y sobre las que existe más información — medicamentos y aditivos alimentarios— sólo está razonablemente completa la información sobre los posibles efectos adversos de un pequeño número de agentes (NRC 1984). En un estudio del National Research Council de Estados Unidos realizado en el decenio de 1980. como en Estados Unidos en el decenio de 1980. muchos trabajadores no están informados sobre la naturaleza peligrosa de los materiales que manipular. el nivel de Junio 2012 128 . Por ejemplo. En el caso de enfermedades profesionales crónicas. los trabajadores tienen dificultades para obtener información exacta sobre las exposiciones tóxicas en que se ven envueltos. el mesotelioma maligno suele tener un período de latencia de 35 o más años y se presenta a veces en trabajadores ya jubilados. como el cáncer y las enfermedades respiratorias crónicas.000 sustancias químicas de uso comercial. lo que reduce aún más la posibilidad de que las sospechas del médico se dirijan a una posible etiología profesional. En ocasiones. suele existir un largo período de latencia entre el inicio de la exposición profesional y la aparición de la patología clínica.profesionales con otros factores de riesgo puede aumentar considerablemente el riesgo de una enfermedad. como ocurre con la exposición al amianto y el tabaquismo. Incluso cuando disponen de esa información. A pesar de las mejoras que se han introducido en algunos países. se constató la ausencia de información sobre la toxicidad de aproximadamente el 80 % de las 60. Otra causa de la frecuente subestimación de las enfermedades profesionales es que nunca se ha evaluado la toxicidad potencial de la mayoría de las sustancias químicas existentes en el mercado.

Las empresas constituyen una excelente fuente de información sobre las exposiciones profesionales y la aparición de enfermedades relacionadas con el trabajo.exposición a distintos agentes en los diferentes puestos de trabajo que ocupa una persona a lo largo de toda su vida profesional puede ser difícil de determinar. Su ventaja evidente es que Junio 2012 129 . Por otra parte. incluso los proveedores de asistencia sanitaria más sensibilizados respecto a la necesidad de obtener información profesional de sus pacientes pueden verse incapaces de hacerlo. los desincentivos económicos ligados al hallazgo del origen profesional de una enfermedad puede desalentarles de hacer un uso adecuado de esa información. Registros y otras fuentes de datos específicas sobre las enfermedades profesionales Registros internacionales Los registros internacionales de enfermedades profesionales constituyen un importante avance en el campo de la salud en el trabajo. Como resultado. El posible conflicto de intereses entre la salud financiera de la empresa y la salud física y mental de los trabajadores representa un importante obstáculo para la mejora de la vigilancia de las enfermedades profesionales. muchas de ellas carecen de los conocimientos especializados necesarios para evaluar el nivel de exposición en el lugar de trabajo o para determinar si una enfermedad está relacionada con el trabajo. Sin embargo.

La Agencia Internacional para la Investigación sobre el Cáncer (IARC) creó en 1984 el Registro Internacional de Personas Expuestas a Fenoxiherbicidas y Contaminantes (IARC 1990). En 1990 había inscritos 18. En el decenio de 1980 se crearon dos registros internacionales de enfermedades profesionales.972 trabajadores de 19 Junio 2012 130 .permiten realizar grandes estudios para determinar el riesgo de enfermedades poco frecuentes.

La exposición profesional al cloruro de vinilo es la única causa conocida de esta enfermedad. Bennet. se han registrado seis agrupamientos de diez o más casos de ASH en instalaciones de Norteamérica y Europa (Bennett 1990). Al igual que cualquier otra información sobre el lugar de trabajo. todos ellos trabajaban en industrias que utilizaban fenoxiherbicidas y/o clorofenoles. los datos sobre lesiones y Junio 2012 131 . está organizando en Inglaterra un registro internacional de casos de angiosarcoma del hígado (ASH). Aunque ya se ha estimado la exposición en estas cohortes (Kauppinen y cols. Asimismo. organismos públicos y universidades. se declararon a este registro 157 casos de ASH diagnosticados entre 1951 y 1990 en 11 países o regiones. todavía no se han publicados los análisis de la incidencia y mortalidad por cáncer. Encuestas oficiales En algunos países. En 1990. Por definición. 1993). de ICI Chemicals and Polymers Limited. la mayoría de los casos registrados corresponden a países en los que la fabricación de cloruro de polivinilo se inició antes de 1950. Los casos son declarados por un grupo voluntario de científicos en empresas que fabrican cloruro de vinilo. principalmente industrias de fabricación/formulación de estas sustancias o usuarias de las mismas. como la relativa al número de trabajadores. los salarios o las horas extraordinarias. las empresas están obligadas a declarar las lesiones y enfermedades profesionales que tienen lugar en sus instalaciones.cohortes en diez países. Como puede observarse en la tabla anterior.

la Oficina de Estadísticas Laborales (Bureau of Labor Statistics. los trabajadores autónomos y los trabajadores de la administración local. salvo en el caso de las empresas incluidas en la muestra de la encuesta anual de la BLS (BLS 1986). Las empresas rellenan el cuestionario de la encuesta de la BLS basándose en el registro escrito de lesiones y enfermedades profesionales que tienen obligación de mantener de acuerdo con lo exigido por la Occupational Safety and Health Administration (OSHA) (Registro 200 de la OSHA). BLS) del Departamento de Trabajo publica desde 1972 la Annual Survey of Occupational Injuries and Illnesses (Encuesta anual de lesiones y enfermedades profesionales). La encuesta facilita las cifras y tasas de enfermedades y lesiones de origen profesional declaradas por las empresas privadas (BLS 1986).enfermedades son recopilados a veces sistemáticamente por organismos públicos para fines vinculados a la vigilancia de la salud en el trabajo. Dicho registro ha de mantenerse a disposición de cualquier inspector de la OSHA. en cumplimiento de lo previsto por la Ley sobre la salud y seguridad en el trabajo (BLS 1993b). De ella se excluyen las explotaciones agrícolas con menos de 11 trabajadores. aunque no exista la obligación legal de remitirlo a ésta. Junio 2012 132 .000 empresas del sector privado en Estados Unidos (BLS 1994). En Estados Unidos. estatal y federal. La última encuesta se realizó en 1992 y refleja los datos del cuestionario administrado a una muestra aleatoria estratificada de unas 250.

los datos son facilitados por las propias empresas. especialmente cuando se trata de patologías crónicas. se manifiestan con frecuencia después de la jubilación y. por lo tanto. Las enfermedades que los trabajadores no declaren a éstas como de origen profesional no serán notificadas por las mismas. Esta otra representa un incremento del 24 %. Otro problema importante es que. hubo 457. la BLS modificó el diseño y realizó una nueva encuesta nacional en 1992. los médicos de las empresas pasan por alto la relación entre la enfermedad diagnosticada y el trabajo.100 Junio 2012 133 . o 89. De hecho. entre ellas el cáncer y las enfermedades pulmonares. Ante todo. la mayoría de estos casos no se incluyen en los datos recogidos por la BLS. es poco probable que la empresa correspondiente tenga conocimiento de la aparición de una enfermedad de este tipo en un trabajador ya jubilado.000 casos de enfermedad profesional en el sector privado en Estados Unidos (BLS 1994). Según ésta. Las enfermedades profesionales que aparecen en los trabajadores jubilados no están sometidas a ningún requisito de notificación de la BLS. a menudo. Muchas enfermedades profesionales crónicas con largos períodos de latencia.La encuesta de la BLS presenta algunos defectos ampliamente reconocidos que limitan su capacidad para ofrecer un recuento completo y exacto de las enfermedades profesionales en Estados Unidos (Pollack y Keimig 1987). La falta de declaración por parte de los trabajadores puede deberse a su temor a las posibles consecuencias. De hecho. Estas limitaciones fueron reconocidas por la propia BLS en un reciente informe sobre su encuesta anual (BLS 1993a). en respuesta a las recomendaciones de la National Academy of Sciences.

000 trabajadores. período en el que la tasa de empleo en Estados Unidos aumentó sólo en un 8. como el síndrome del túnel carpiano. se produjo también un incremento del 50 % en la incidencia registrada de otras enfermedades profesionales en los seis años transcurridos entre 1986 y 1992. más sobre los 368. Aunque los trastornos asociados a traumatismos repetidos representan claramente la mayor proporción del aumento en el número de casos de enfermedades profesionales. Junio 2012 134 . En 1992 representaron el 62 % del total de casos registrados. Otras categorías destacables corresponden a las enfermedades de la piel.2). El rápido incremento se debe a un cambio en la incidencia de las enfermedades y asimismo a un cambio en su detección y notificación. Los trastornos asociados a traumatismos repetidos.0 por 10. la tendinitis de la muñeca y del codo o la pérdida auditiva. Este aumento del número y la tasa de enfermedades profesionales registradas por las empresas y notificadas a la BLS en los últimos años en Estados Unidos merece ser considerado. son las enfermedades profesionales que más predominan en las encuestas anuales de la BLS desde 1986 (Tabla 32.300 registrados en la encuesta anual realizada por la BLS en 1991. las enfermedades pulmonares y los trastornos asociados a traumatismos físicos.7 %. La incidencia de nuevas enfermedades profesionales fue en 1992 de 60.casos.

Junio 2012 135 . la tasa de lesiones profesionales por 100 trabajadores a tiempo completo registrada por la BLS aumentó de 7.6 %. de 1986 a 1991.En comparación. lo que supone un simple aumento del 2.7 en 1986 a 7. durante ese mismo período.9 en 1991. El número de fallecimientos registrados en el lugar de trabajo tampoco aumentó mucho durante la primera mitad del decenio de 1990.

Por desgracia. y realizar una vigilancia epidemiológica para detectar pautas de exposición y enfermedad. La OSHA impone también a las empresas la realización de una serie de pruebas médicas a los trabajadores expuestos a ciertos agentes tóxicos.Vigilancia a escala de empresa Además de la encuesta realizada por la BLS. los datos recogidos no son uniformes. su calidad es heterogénea y el acceso a los mismos resulta difícil desde el exterior de las empresas. en su caso. incluida la necesidad de utilizar. un respirador. Obliga asimismo a la práctica de reconocimientos médicos y la obtención de historias médicas y profesionales en el caso de los trabajadores expuestos a catorce sustancias Junio 2012 136 . Melius y Millar 1988). asegurarse de que están físicamente capacitados para realizar las tareas de sus puestos de trabajo. generan un gran volumen de información médica que es importante para la vigilancia de la salud pública en lo que respecta a las enfermedades profesionales. Estas actividades implican un considerable consumo de recursos y podrían contribuir notablemente a la vigilancia de la salud pública para la detección de enfermedades profesionales. motivos por los cuales sólo se han aplicado de forma limitada a la vigilancia de la salud en el trabajo (Baker. mantener el buen estado de salud de los trabajadores mediante la detección y el tratamiento de enfermedades no profesionales. muchas empresas de Estados Unidos someten a sus trabajadores a vigilancia médica y. por consiguiente. Los programas correspondientes persiguen varios fines: cumplir la normativa de la OSHA.

Por ejemplo.000 trabajadores a tiempo completo (Slighter 1994). ya mencionada y realizada por el Departamento de Trabajo de la administración federal (encuesta anual de la BLS) excluye a los trabajadores del sector público. éstos constituyen una parte importante de la población activa. algunos estados conocen el número y la tasa de las enfermedades profesionales. En el ámbito estatal y local. Los datos obtenidos no se notifican sistemáticamente a los organismos públicos ni a otros bancos de datos centralizados.000 de estos trabajadores. Sin embargo. la encuesta anual de enfermedades y lesiones profesionales. Vigilancia de los trabajadores del sector público Los sistemas de notificación de enfermedades profesionales pueden ser diferentes para los trabajadores del sector privado y del sector público. y no están accesibles a los efectos de los sistemas de notificación de enfermedades profesionales.7 casos por 10. en Estados Unidos. representando en 1991 cerca del 17 % del total (18. es el Programa Federal de Indemnización de los Trabajadores el que recoge información sobre las enfermedades profesionales entre los trabajadores de la administración federal. En Estados Unidos. tres cuartas partes de los cuales trabajan para la administración estatal y local. En 1993 se concedieron indemnizaciones por enfermedad profesional a 15. lo que supone una tasa de 51.claramente relacionadas con el cáncer de páncreas y pulmón. Junio 2012 137 .4 millones de trabajadores).

como consecuencia de sus distintos tipos de trabajo. Informes sobre la indemnización de los trabajadores Los sistemas de indemnización de los trabajadores constituyen una herramienta para la vigilancia de la salud en el trabajo que resulta en principio atractiva. tales como la ausencia de unos requisitos normalizados de admisibilidad. según se registra en la encuesta anual de la BLS.Según un reciente estudio de los trabajadores de la administración estatal y local de Nueva Jersey. un estado industrializado bastante grande. inhalación aguda de toxinas respiratorias o dermatitis. ya que se supone que.700 casos de enfermedades profesionales. Este tipo de sistemas suelen registrar los casos de enfermedades agudas cuya causa es fácil de determinar. en este caso. en 1990 se produjeron 1. la relación entre la enfermedad y el trabajo ha sido sometida al análisis de expertos. Lamentablemente. La distribución de enfermedades por tipos de trabajador varían entre los trabajadores del sector público y los del sector privado. lo que supone una incidencia de 50 por 10. como intoxicaciones. Las tasas correspondientes a la administración federal y a otras administraciones son notablemente congruentes con las del sector privado. la ausencia de incentivos para que los trabajadores y las empresas soliciten la indemnización. el uso de estos registros como fuente fidedigna de datos para la vigilancia de la salud en el trabajo presenta graves limitaciones. la inexistencia de criterios comunes para la definición de los casos.000 trabajadores (Roche 1993). la falta de detección por parte de los médicos de enfermedades profesionales crónicas con largos períodos de Junio 2012 138 .

habían solicitado las prestaciones de indemnización y aún menos habían recibido éstas (Selikoff 1982). tales como asbestosis y cáncer. Puesto que los sistemas de indemnización de los trabajadores registran episodios simples relacionados con la salud. con mucha más frecuencia que enfermedades complejas con largos períodos de latencia. se habló que el número de personas hospitalizadas por neumoconiosis superaba con creces el número de nuevos beneficiarios de las prestaciones de indemnización durante un período de tiempo similar (Markowitz y cols. En un estudio más reciente realizado en el estado de Nueva York. el uso de esos datos da lugar a una imagen distorsionada de la verdadera incidencia y distribución de las enfermedades profesionales.latencia y la larga duración del período que suele transcurrir entre la solicitud y la obtención de la indemnización. Así. El resultado neto de estas limitaciones es que los sistemas de indemnización de los trabajadores no registran muchas de las enfermedades profesionales. En otro estudio realizado por el Departamento de Trabajo de Estados Unidos acerca de los trabajadores que declararon una discapacidad de origen profesional. en un estudio realizado por Selikoff a principios del decenio de 1980. menos de la tercera parte de los trabajadores del sector del aislamiento de Estados Unidos que sufrían discapacidades causadas por enfermedades relacionadas con el amianto. como dermatitis y lesiones musculosqueléticas. se observó que menos del 5 % recibían las prestaciones pertinentes (USDOL 1980). 1989). Junio 2012 139 .

Fowler y Mycroft 1994). el arsénico. En Estados Unidos.Informes de los laboratorios Los laboratorios clínicos pueden constituir una excelente fuente de información sobre la presencia de niveles excesivos de una serie de toxinas en los líquidos corporales. sobre los programas de control de calidad existentes y sobre los requisitos que les impongan los organismos públicos para la concesión de la correspondiente licencia a los laboratorios. A finales de 1993. muchos estados les exigen la notificación de los resultados de los análisis practicados en una serie de muestras. En Estados Unidos. el cadmio y el mercurio.240 adultos con niveles plasmáticos de plomo iguales o superiores a 25 microgramos por decilitro de sangre en los 20 estados que exigían su notificación. La gran mayoría de las personas afectadas (más del 90 %) se veían Junio 2012 140 . En 1993 había 11. el National Institute for Occupational Safety and Health (NIOSH) empezó en 1992 a recopilar los resultados de los análisis de los niveles plasmáticos de plomo en adultos dentro del programa de Vigilancia y Epidemiología del Plomo en la Sangre de Adultos (Chowdhury. así como las sustancias que reflejan exposición a plaguicidas (Markowitz 1992). Ofrecen la ventaja de que pueden informar puntualmente sobre dichas alteraciones. 20 estados que representaban el 60 % de la población de Estados Unidos exigían ya la notificación al NIOSH de los niveles plasmáticos elevados de plomo y otros 10 estados estaban desarrollando un sistema de recogida y notificación de datos al respecto. Los agentes de uso industrial sometidos a este requisito de notificación son el plomo.

la clasificación del caso según el trabajo y el sector industrial. el límite umbral al que la Occupational Safety and Health Administration exige la adopción de medidas para proteger a los trabajadores contra la exposición al plomo en el lugar de trabajo. Tras las visitas al lugar de trabajo. Las entrevistas confidenciales para el seguimiento de las personas afectadas permiten la rápida identificación de los lugares de trabajo en el que se produce la exposición. Utilización de estadísticas vitales y otros datos generales sobre la salud Certificados de defunción El certificado de defunción es un instrumento que puede ser muy útil para la vigilancia de las enfermedades profesionales en muchos países del mundo. pueden recomendarse medidas voluntarias para reducir la exposición o. Casi la cuarta parte de ellas (3. Para aumentar la Junio 2012 141 .expuestas al plomo en sus respectivos lugares de trabajo. la estimación del número de otros trabajadores potencialmente expuestos en ese lugar de trabajo y la garantía de un seguimiento médico adecuado (Baser y Marion 1990). en caso necesario. La notificación de elevados niveles de toxinas al correspondiente departamento estatal de salud puede ir seguida por investigaciones de salud pública. informar a las autoridades competentes para que obliguen a aplicar la ley. La mayoría de los países mantienen un registro de defunciones.199) presentaban niveles plasmáticos superiores o iguales a 40 ug/dl.

En 1991 se produjeron 1. La causa subyacente de mortalidad se considera la principal causa de muerte. en muchos territorios. El uso de los datos de mortalidad es más importante en el caso de enfermedades claramente causadas por exposiciones profesionales. Una limitación importante en lo que atañe a la vigilancia de las enfermedades profesionales es la ausencia de una relación unívoca entre exposiciones profesionales y causas específicas de muerte. En el caso del mesotelioma maligno. Entre ellas hay que citar la neumoconiosis y un tipo de cáncer. mientras que la lista de múltiples causas incluye todos los procesos que se consideran importantes como contribución a la muerte. se promueve el uso de la Clasificación Internacional de Enfermedades para identificar la causa del fallecimiento. entre ellos 693 fallecimientos por neumoconiosis en trabajadores del carbón y 269 fallecimientos por asbestosis. No se puede determinar el número de fallecimientos causados por mesotelioma maligno del peritoneo. Es más. se produjo un total de 452 fallecimientos por mesotelioma pleural.uniformidad y facilitar la comparación de los asientos. los certificados de defunción incluyen información sobre la profesión y el sector industrial en el que trabajaba el fallecido. el mesotelioma maligno de pleura.237 fallecimientos como consecuencia de enfermedades pulmonares relacionadas con la exposición al polvo. En la tabla siguiente se indica el número de fallecimientos que pueden atribuirse a estos diagnósticos como causa subyacente de muerte y como una de las varias causas de muerte que aparecen en los certificados de defunción en Estados Unidos. también relacionado con la exposición Junio 2012 142 .

pese a que ya se sabía que presenta una elevada exposición al amianto.profesional al amianto. El análisis más extenso del infradiagnóstico de neumoconiosis ha sido realizado por Selikoff y sus colaboradores (Selikoff. cuando estas enfermedades aparecen como una de las causas múltiples de muerte en el certificado de defunción. más de la mitad de la mortalidad por neumoconiosis se pasó por alto en este grupo. ya que ésta suele coexistir con otras enfermedades pulmonares crónicas. Junio 2012 143 . Es importante considerar el grado en que la neumoconiosis puede subestimarse y. no aparecer en los certificados de defunción. 123 trabajadores de este tipo fallecieron por causas atribuidas al amianto en los certificados de defunción. no existe un número suficiente de estudios sobre el infradiagnóstico de neumoconiosis en los certificados de defunción para poder realizar una corrección fiable de las estadísticas de mortalidad. Hammond y Seidman 1979. un dato importante es el número total de certificados en el que aparece como una de las causas múltiples de muerte. las radiografías de tórax y la patología tisular. En la tabla se indica también el número de fallecidos en Estados Unidos en 1990 por neumoconiosis y mesotelioma maligno de la pleura. En el caso de la neumoconiosis. Entre 1977 y 1986. Selikoff y Seidman 1991) entre los trabajadores de aislamientos en Estados Unidos y Canadá. ya que los códigos de la Clasificación Internacional de Enfermedades no son específicos para el mesotelioma maligno en ese lugar. atribuyeron a la asbestosis 259 casos de trabajadores de aislamientos fallecidos durante esos dos años. Lamentablemente. por consiguiente. Cuando los investigadores analizaron las historias médicas. Por consiguiente.

Gran Bretaña (Registrar General 1986) y Estados Unidos (Guralnick 1962. Sestito y Seligman 1989). En los últimos años. Milham ha utilizado este método para analizar la distribución profesional de todos los varones que fallecieron entre 1950 y 1979 en el estado de Junio 2012 144 . 1963a y 1963b). Melius. las diferencias de incidencia de una enfermedad en distintas profesiones y sectores da a entender que algunos factores presentes en el lugar de trabajo podrían ser importantes y proporciona claves para realizar estudios más detallados. el uso de datos recopilados de manera sistemática. el mayor tamaño de la muestra. En las últimas décadas. Melius y Millar 1988.La mortalidad debida a otras causas no específicamente relacionadas con las exposiciones profesionales se ha utilizado también en el ámbito de la vigilancia de las enfermedades profesionales cuando en los certificados de defunción se indica la profesión o sector industrial al que pertenecía el fallecido. instalación de cocinas o servicios de limpieza en seco). Otras ventajas de este enfoque son la posibilidad de estudiar profesiones que suelen desarrollarse en muchos lugares de trabajo diferentes (por ejemplo. Dubrow. El análisis de estos datos en una región específica durante un cierto período puede facilitar información sobre la incidencia y prevalencia de una enfermedad según sus causas en diferentes profesiones y sectores industriales. Ciertamente. por esta vía no puede determinarse el efecto de los factores profesionales en los casos examinados. 1989). Sestito y Lalich 1987. se han publicado varios estudios de este tipo sobre la mortalidad de origen profesional en Canadá (Gallagher y cols. Sin embargo. el coste relativamente bajo y la importancia del resultado para la salud (Baker.

7 millones de fallecimientos. Milham observó que 10 de las 11 profesiones con probable exposición a campos eléctricos y magnéticos presentaban un mayor coeficiente proporcional de mortalidad por leucemia (Milham 1982). evaluar los resultados de otros estudios e identificar oportunidades para la promoción de la salud. Como resultado del esfuerzo de colaboración entre el NIOSH. Comparó la proporción de fallecimientos debidos a una causa específica en un grupo profesional con la correspondiente proporción en todas las profesiones. se han publicado recientemente los análisis de las pautas de mortalidad por profesiones y sectores industriales entre 1984 y 1988 en 24 estados norteamericanos (Robinson y cols. 1995). y observaron nuevas asociaciones entre determinadas profesiones y ciertas causas específicas de mortalidad. De esta forma obtuvo los coeficientes proporcionales de mortalidad (Milham 1983). 1985. Junio 2012 145 . y ha ido seguido por muchos otros que han corroborado esas primeras observaciones (Pearce y cols. Linet. el National Cancer Institute y el National Center for Health Statistics durante el decenio de 1980. Los autores insisten en que los estudios de mortalidad de origen profesional pueden ser útiles para señalar la necesidad de realizar estudios adicionales. Este fue uno de los primeros estudios de la relación entre la exposición profesional a la radiación electromagnética y el cáncer.Washington (Estados Unidos). Como ejemplo de los resultados que cabe obtener con este método. Los autores confirmaron algunas relaciones ya conocidas entre exposición y enfermedad. McDowell 1983. En estos estudios se evaluaron 1. Malker y McLaughlin 1988).

Más recientemente. operadores de máquinas y una serie de profesiones no manuales. soldadores.000 fallecimientos por LNH que tuvieron lugar entre 1984 y 1989 y se confirmó el mayor riesgo de LNH en agricultores. Figgs y sus colegas del National Cancer Institute de Estados Unidos utilizaron esta base de datos de la mortalidad de origen profesional en 24 estados para analizar la relación entre ciertas profesiones y el linfoma no Hodgkin (LNH) (Figgs. reparadores. mecánicos. Junio 2012 146 . Se realizó un estudio de casos y controles que incluyó unos 24. Dosemeci y Blair 1995).

Además de permitir un recuento más exacto del número de pacientes con enfermedades profesionales. 1989. por ejemplo.Datos de altas hospitalarias Los diagnósticos de los pacientes hospitalizados representan una excelente fuente de información para la vigilancia de las enfermedades profesionales. Los recientes estudios realizados en varios estados norteamericanos demuestran que los datos de altas hospitalarias pueden ser más sensibles que los registros de las indemnizaciones de los trabajadores y las estadísticas vitales para detectar enfermedades que son específicas de ciertos entornos laborales. Junio 2012 147 . en la mayoría de ellos. 1989). Así. En el estado de Nueva York. frente a 193 nuevos casos de indemnizaciones concedidas a trabajadores y 95 muertes registradas todos los años por dicha enfermedad durante el mismo período de tiempo (Markowitz y cols. una media de 1. como la neumoconiosis (Markowitz y cols. nunca habían sido inspeccionados por las autoridades federales competentes (OSHA) y no se realizaba ninguna vigilancia médica para la detección de la silicosis (Rosenman 1988). los datos de altas hospitalarias pueden ser útiles para detectar o modificar las condiciones del lugar de trabajo causantes de la enfermedad.049 personas eran hospitalizadas todos los años por neumoconiosis a mediados del decenio de 1980. nunca se habían tomado muestras del aire para detectar la presencia de sílice. Rosenman evaluó en Nueva Jersey los lugares de trabajo en que habían trabajado personas hospitalizadas por silicosis y observó que. Rosenman 1988).

Una importante limitación es que se basa en la descripción que las Junio 2012 148 . esta base de datos sólo incluiría a las personas con enfermedad suficientemente graves para necesitar hospitalización y. Rosenman 1988). su bajo coste. Encuestas nacionales Las encuestas especiales de vigilancia realizadas a escala nacional o regional pueden constituir una fuente de información más detallada que los registros demográficos habituales. su relativa sensibilidad para las enfermedades graves y su razonable exactitud. es probable que en los próximos años se haga un uso cada vez mayor de los datos de altas hospitalarias para la vigilancia de las enfermedades profesionales. La primera es una encuesta nacional de la población diseñada para estimar la prevalencia de problemas de salud en una muestra de hogares representativos de la población civil no institucionalizada de Estados Unidos (USDHHS 1980). así como la incertidumbre de los controles de calidad (Melius. Sestito y Seligman 1989. En Estados Unidos. no podría reflejar todo el espectro de morbilidad asociada a las enfermedades profesionales. Los principales inconvenientes son la falta de información sobre la profesión y la el sector industrial. por consiguiente. No obstante. Por otra parte.La utilización de los datos de altas hospitalarias para la vigilancia de las enfermedades profesionales ofrece las ventajas de su disponibilidad. el National Center for Health Statistics (NCHS) realiza periódicamente dos encuestas nacionales de salud que son útiles para la vigilancia de las enfermedades profesionales: la Encuesta Nacional de Entrevistas sobre la Salud (NHIS) y la Encuesta Nacional de Exploración Dietética y Médica (NHANES).

trastornos por traumatismos repetidos.408 personas con empleo en ese momento. Tanaka y sus colaboradores estimaron que. irritación de ojos. la prevalencia nacional del síndrome del túnel carpiano relacionado con el trabajo fue de 356. evaluar la prevalencia del tabaquismo según la profesión (Brackbill. Frazier y Shilling 1988) y registrar las opiniones de los trabajadores sobre los riesgos profesionales a los que se enfrentan (Shilling y Brackbill 1987). afecciones dermatológicas. Entre los trastornos de salud mencionados por el NHISOHS se encuentran lesiones relacionadas con el trabajo. pérdida auditiva y dolor de espalda.000 personas estimadas con dolor persistente de mano y diagnóstico del síndrome del túnel carpiano.). nariz y garganta. Esta estimación excluye a los trabajadores que Junio 2012 149 . En 1988 se muestrearon unos 50.000 casos (Tanaka y cols. más del 50 % de los encuestados declararon que su proveedor de asistencia sanitaria afirmaba que sus molestias en la muñeca estaban causadas por actividades profesionales. De las 675. en 1988. en 1988 se incluyó un Suplemento de Salud en el Trabajo (NHIS-OHS) para obtener estimaciones basadas en la población de la prevalencia de una serie de enfermedades que pueden estar asociadas al trabajo (USDHHS 1993). Los datos profesionales e industriales facilitados por las personas encuestadas se utilizaron en el pasado decenio para evaluar las tasas de discapacidad por profesiones y sectores industriales (USDHHS 1980).000 hogares y se entrevistó a 27. En el primer análisis realizado por el NHIS-OHS.personas hacen de sus propios problemas de salud. Con la ayuda del NIOSH.

Resumen Los sistemas de vigilancia y notificación de enfermedades profesionales han mejorado notablemente desde mediados del decenio de 1980. La NHANES II.000 personas en Estados Unidos. Existen numerosas fuentes de datos que pueden contribuir a la vigilancia de las enfermedades profesionales. Iniciada en 1988. aunque todas ellas presentan importantes limitaciones en términos de Junio 2012 150 . la NHANES III recogió otros datos sobre enfermedades y exposiciones profesionales. Su mayor eficacia se da en las enfermedades única o casi únicamente causadas por exposiciones profesionales. realizando exploraciones físicas y pruebas de laboratorio. La NHANES se llevó a cabo dos veces en el decenio de 1970 y la última se realizó en 1988. la NHANES evalúa directamente el estado de salud de una muestra de probabilidad de 30. realizada a finales del decenio de 1970. A diferencia de la NHIS. La identificación y notificación de otras enfermedades depende de la capacidad de relacionar las exposiciones en el lugar de trabajo con los problemas de salud. además de recabar información mediante un cuestionario.permanecieron inactivos durante los 12 meses previos a la encuesta y que podrían haberse visto discapacitados por un síndrome del túnel carpiano de origen profesional. prestando una especial atención a las enfermedades respiratorias y neurológicas de origen profesional (USDHHS 1994). recogió información limitada sobre los indicadores de la exposición al plomo y una serie de plaguicidas.000 a 40. como la neumoconiosis y el mesotelioma maligno.

es probable que en el futuro se sigan introduciendo mejoras en los sistemas de vigilancia y notificación de enfermedades profesionales. la vigilancia puede justificarse partiendo del supuesto de que la reducción de la exposición dará lugar a una menor incidencia de la enfermedad. Junio 2012 151 . A pesar de estos factores. la vigilancia de los riesgos consiste en la identificación de los procesos de trabajo o los trabajadores expuestos a altos niveles de riesgos específicos en determinados sectores industriales y categorías de puestos de trabajo. la formación insuficiente de los profesionales de la asistencia sanitaria y los conflictos inherentes entre las empresas y los trabajadores al reconocer que una enfermedad está relacionada con el trabajo.calidad. exhaustividad y fiabilidad. De esa forma. Al no tratarse de una actividad centrada en los episodios de enfermedad. su utilización como base para las intervenciones de salud pública exige la demostración previa de una relación clara entre la exposición y el resultado. Los principales obstáculos para mejorar el sistema de notificación son el desinterés por la prevención en la asistencia sanitaria. En el contexto de la salud pública. VIGILANCIA DE LOS RIESGOS PROFESIONALES9 VIGILANCIA DE LOS RIESGOS PROFESIONALES Se denomina vigilancia de los riesgos el proceso mediante el cual se evalúan la distribución y las tendencias seculares de los niveles de uso y exposición a los riesgos de enfermedad y lesión (Wegman 1992). El uso adecuado de la información derivada de la vigilancia de los riesgos permite intervenir a tiempo y prevenir enfermedades 9 Texto desaroollado por David Wegman y Steven Stellman.

especialmente cuando éstas tienen largos períodos de latencia. La vigilancia de riesgos ofrece al menos otras cinco ventajas. la vigilancia del cáncer de pulmón puede basarse en su incidencia en los trabajadores del amianto. En primer lugar. ya sea como un factor independiente o como un factor que interactúa con la exposición al amianto. al centrarse en los riesgos (no en las enfermedades) tiene la ventaja de dirigir la atención a exposiciones que terminarán por ser controladas. podrían adoptarse las medidas adecuadas para reducir o eliminar la exposición. Su principal ventaja es. que se complementan con las de la vigilancia de enfermedades. procesos o industrias) en los lugares de trabajo en los que existe un control más deficiente. una importante proporción de los casos de cáncer de pulmón en esta población podría deberse al consumo de tabaco. Así. En segundo lugar. Junio 2012 152 . Por ejemplo. la vigilancia de la exposición al amianto podría facilitar información sobre los niveles y pautas de exposición (puestos de trabajo. la identificación de episodios peligrosos suele ser mucho más fácil que la identificación de casos de enfermedades profesionales.profesionales. aunque no se hiciera un recuento real de los casos de cáncer de pulmón. por consiguiente. que elimina la necesidad de esperar a que se produzcan casos de enfermedad evidente o incluso de muerte antes de adoptar medidas para la protección de los trabajadores. como ocurre con el cáncer. Sin embargo. de manera que es posible que tenga que estudiarse a un gran número de trabajadores para detectar un pequeño número de cánceres relacionados con el amianto. Por otra parte.

. Este aspecto es especialmente importante en entornos industriales en los que el puesto de trabajo de una persona puede verse en peligro o cuando la posible reclamación de una indemnización puede influir en la elección que realice el médico entre los distintos diagnósticos alternativos. la presencia de una exposición excesiva. La confidencialidad de las historias médicas no se ve en peligro y se evita la posibilidad de estigmatizar a una persona con la etiqueta de una enfermedad. detectada a través de una medición directa en el lugar de trabajo. o un parte de accidente (por ejemplo. no todas las exposiciones tienen como resultado la enfermedad y. pueden citarse los registros del uso de sustancias tóxicas o el vertido de materiales peligrosos. Finalmente. ej. Un episodio centinela puede ser simplemente la presencia de una exposición (p. la vigilancia de riesgos puede aprovechar las ventajas de sistemas diseñados para otros fines. los registros de Junio 2012 153 . se producen episodios de riesgo con una frecuencia mucho mayor que episodios de enfermedad. Una cuarta ventaja de la vigilancia de riesgos es que los datos recogidos con este fin no infringen el derecho a la intimidad individual. niveles plasmáticos elevados de plomo). ej. a berilio). lo que permite detectar una nueva pauta o una variación con el tiempo mucho más fácilmente que con la vigilancia de enfermedades.En tercer lugar. por ello. Como ejemplos de sistemas que ya existen para la recogida continua de información sobre los riesgos.. el vertido de una sustancia química). detectada mediante el control de un biomarcador (p. Esta ventaja ofrece la oportunidad de hacer un mayor uso de los episodios centinela.

permitiendo éstos un enfoque y un análisis mucho más detallados. se observa una tendencia que es independiente de que se hayan introducido cambios en los controles. sino que se produce como respuesta a cambios en los productos que no se harían evidentes si los datos se agregaran por regiones. Por otra parte. Los datos nacionales pueden ser extremadamente importantes para centrar las inspecciones en el cumplimiento de los requisitos legales o para determinar cuál es la distribución probable de riesgos que impondrá demandas específicas a los servicios médicos de una región.ciertas sustancias peligrosas y la información recogida por las autoridades para comprobar el cumplimiento de las normas. el higienista industrial está ya bastante familiarizado con el uso de los datos de la exposición para fines de vigilancia. Los datos de la vigilancia a escala nacional (como los derivados del Sistema de Información para una Gestión Integrada de la OSHA sobre los resultados de las muestras tomadas para determinar el cumplimiento de las normas de salud en el trabajo .véase más adelante) sirven para fines distintos que los datos de la vigilancia de riesgos en el lugar de trabajo. así como para otras aplicaciones de salud pública. En algunas ocasiones. Los datos obtenidos de la vigilancia de riesgos pueden complementarse con los de la vigilancia de enfermedades para establecer o confirmar la asociación entre un riesgo y una enfermedad. Sin embargo. estas dos fuentes de datos pueden servir para decidir la necesidad de adoptar medidas correctoras. Tanto los datos nacionales como los datos obtenidos en un lugar de trabajo concreto Junio 2012 154 . la vigilancia de riesgos en el lugar de trabajo proporciona el nivel de detalle necesario para realizar un análisis en profundidad de las tendencias a lo largo del tiempo. En muchos aspectos.

pueden ser útiles para determinar si existe la necesidad de realizar otros estudios científicos u organizar programas educativos para los trabajadores y la dirección. como los talleres de fundición secundaria del plomo. la de fabricación de baterías. Todas ellas presentan tradicionalmente altos niveles de exposición al plomo y las exposiciones excesivas indican un control deficiente de riesgos ya conocidos. Aparte de los altos niveles de exposición ambiental al plomo que cabía esperar en estos lugares de trabajo. algunas veces se pueden identificar grupos de trabajadores cuyas altas exposiciones podrían pasarse por alto de otro modo. en los que es poco probable que los directores o trabajadores realicen muestreos sistemáticos de la exposición. se observó que más de la tercera parte de los casos en los que se superaban los PEL correspondían a talleres de pintura de una gran variedad de entornos industriales. Entre esas industrias figuraban la de fundición primaria y secundaria. Junio 2012 155 . hasta el punto de desconocer la existencia de graves problemas de exposición al plomo. se identificaron 52 industrias en que los límites de exposición permisibles (PEL) se superaban en más de la tercera parte de las inspecciones (Froines y cols. en ellas abundan los lugares de trabajo bastante pequeños. la de fabricación de pigmentos y la de fundición de cobre/bronce. Combinando los datos sobre la vigilancia de riesgos obtenidos durante las inspecciones de una gran variedad de industrias aparentemente sin relación. al analizar las concentraciones atmosféricas de plomo medidas por los inspectores de la OSHA entre 1979 y 1985. De hecho. 1990). Por ejemplo.

En cierto sentido. los datos derivados de la vigilancia pueden incorporarse a las proyecciones de las enfermedades en el futuro Junio 2012 156 . Asimismo. El uso adecuado de la información resultante puede hacer posible la detección precoz de un fallo en el sistema y llamar la atención sobre la necesidad de mejorar los controles o realizar algunas reparaciones antes de que los trabajadores sufran exposiciones excesivas o enfermedades. En primer lugar. permiten orientar las intervenciones y ayudan a evaluar los programas existentes y planificar otros nuevos. pero se había prestado poca atención a otras industrias con pequeños talleres de pintura de maquinaria o componentes de maquinaria. En segundo lugar. esta encuesta aportó evidencias de un riesgo que se conocía pero que se había olvidado hasta que volvió a identificarse al analizar los datos derivados de la vigilancia. no se les suele considerar trabajadores del plomo porque trabajan en una industria no vinculada al plomo. los trabajadores pueden verse sometidos a exposiciones peligrosas y. sin embargo. Objetivos de la vigilancia de riesgos Los programas de vigilancia de riesgos pueden tener distintos objetivos y estructuras. En ellos.Ya se sabía que los pintores de carpintería metálica estaban en situación de riesgo por la exposición al plomo. puede demostrar la necesidad de establecer normas nuevas o revisar las existentes para un riesgo concreto.

En tercer lugar. una fábrica o incluso un puesto de trabajo. Finlandia estableció un sistema nacional de notificación obligatoria del uso de 50 cancerígenos en la industria. níquel y compuestos inorgánicos. una ciudad. ajustarlas según sea necesario y mejorarlas a medida que se dispone de nueva información o se resuelven viejos problemas y aparecen otros nuevos. Esta flexibilidad permite orientar las actividades de vigilancia. Finalmente. de esta forma. Junio 2012 157 . En 1979. al identificar las áreas en que los estudios serían más fructíferos. un sector de la industria.para planificar el uso de recursos tanto médicos como de otro tipo para garantizar el cumplimiento de la normativa vigente. Las tendencias observadas durante los primeros siete años de vigencia se publicaron en 1988 (Alho. Más de las dos terceras partes de los trabajadores expuestos trabajaban con sólo tres tipos de cancerígenos: cromatos. gracias al uso de metodologías de exposición normalizadas. los datos de la vigilancia de riesgos deben servir para la planificación de los estudios epidemiológicos. o amianto. La vigilancia de riesgos reveló así que un número sorprendentemente pequeño de compuestos causaban la mayoría de las exposiciones y. los esfuerzos pudieron centrarse en el control de éstas. los trabajadores de distintos niveles pueden aportar datos sobre un país. Ejemplos de vigilancia de riesgos Registro de cancerígenos—Finlandia. Kauppinen y Sundquist 1988).

por qué el uso de un cancerígeno se declara en una encuesta pero no en las siguientes. cambios en los procesos o una reducción considerable en el uso de la sustancia o en la duración de la exposición. se tomó la decisión de educar e informar a las industrias encuestadas sobre la importancia de una notificación rigurosa. Es posible que los resultados de los informes del sistema de vigilancia promuevan este tipo de sustituciones. es decir. En consecuencia. pero que no se declaraban. Junio 2012 158 . Otro 38 % de las salidas se debieron al cese de la exposición.Otra utilidad importante del registro consiste en evaluar las razones de que algunas sustancias incluidas en la lista “salgan” del sistema. El NIOSH realizó dos Encuestas Nacionales de Exposiciones Profesionales (NOES) con diez años de separación para estimar el número de trabajadores y lugares de trabajo potencialmente expuestos a una amplia gama de riesgos. El 20 % de estas salidas correspondieron a exposiciones que seguían produciéndose. Encuesta Nacional de Exposiciones Profesionales (NOES). Sólo el 5 % de las salidas se produjeron como resultado del uso de equipos de protección individual. Casi todas las demás salidas se produjeron como resultado de la eliminación de las exposiciones en virtud de controles técnicos. Este ejemplo demuestra cómo un registro de las exposiciones puede constituir una buena fuente de información sobre el uso de cancerígenos y los cambios que experimenta este uso con el tiempo. en más de la mitad de los casos por haberse sustituido la sustancia cancerígena por otra no cancerígena. Se prepararon mapas nacionales y estatales en los que se representaban los distintos aspectos estudiados.

Los datos obtenidos en gran parte de este tiempo se han introducido en una base de datos. La OSHA lleva más de veinte años inspeccionado los lugares de trabajo para evaluar la validez de los controles de la exposición. a los convenios colectivos aprobados.tales como la pauta de exposición al formaldehído de los trabajadores y lugares de trabajo (Frazier. frente al acusado descenso en el sector de las sustancias químicas y productos relacionados (del 88. En el caso del amianto. Junio 2012 159 .0 %) o en el caso de los distintos servicios de reparación (del 81.5 %).1 % al 21. Actuaciones inspectoras (respecto a la exposición) (OSHA). Por el contrario. cáncer de los senos nasales).. se pueden realizar exámenes ecológicos sencillos para generar hipótesis que luego se investigan mediante un estudio epidemiológico adecuado. Esta reducción podría deberse a la aprobación de la Ley sobre salud y seguridad en el trabajo.8 % al 38.2 %). en lo que respecta al sílice y al plomo. Superponiendo estos mapas sobre mapas de mortalidad por causas específicas (p. al temor a responsabilidades legales y a la mayor sensibilización de los trabajadores. Se han analizado las tendencias a largo plazo de algunas exposiciones entre 1979 y 1987. Asimismo. se analizaron las variaciones observadas entre las dos encuestas: por ejemplo. la proporción de instalaciones con exposición potencial a ruido continuo que carecían de controles operativos (Seta y Sundin 1984). Al analizar los datos por sectores industriales.5 % a 88. ej. se observaron pocos cambios en la construcción (del 92. Lalich y Pedersen 1983). el Sistema de Información Integrada de Gestión (OSHA/IMIS). existen claros indicios de la eficacia de los controles.

por término medio. se analizaron varios puestos de trabajo y se observó que la proporción en que se superaban los límites de exposición oscilaba entre el 0 % (peones) y el 69 % (esmaltadores). Así. mientras que la exposición de los nebulizadores de esmalte/barniz era. La base de datos mencionada se ha utilizado también para realizar un análisis cuantitativo de los niveles de exposición al sílice en nueve sectores y en los correspondientes puestos de trabajo de los mismos (Froines. desde un 14 % (fundiciones de aluminio) hasta un 73 % (alfarerías). Junio 2012 160 . por término medio. por ejemplo. pues. El grado en que se superaba el límite de exposición variaba. Los límites de exposición se superaron en menor o mayor grado. sigue siendo elevado el número de casos de sobreexposiciones a ambas sustancias. según el puesto de trabajo. Este nivel de detalle debería ser útil tanto para los directivos y trabajadores del sector. la exposición de los esmaltadores era. En las alfarerías.aunque se redujo el número de muestras recogidas para la exposición. Los datos indican también que el número de inspecciones en las que se superan los límites de exposición permaneció esencialmente constante. ocho veces superior al límite. como para los organismos públicos responsables de controlar las exposiciones profesionales. Estos datos pueden ser muy útiles a la OSHA para planificar estrategias que faciliten el cumplimiento de la normativa sobre el sílice y el plomo. dos veces superiores al límite de exposición. Wegman y Dellenbaugh 1986).

Sudamérica y Centroamérica. puede señalar los sectores o grupos profesionales que deben ser objeto de una vigilancia epidemiológica (Craft y cols. Estos países suelen encontrarse en situación de desventaja económica y muchos de ellos tienen una economía fundamentalmente rural y agrícola. declarando: La vigilancia de los riesgos y la vigilancia de las enfermedades no pueden realizarse ignorando una a la otra. VIGILANCIA EN LOS PAISES EN VIAS DE DESARROLLO10 PAISES EN VIAS DE DESARROLLO Se estima que más del 80 % de la población mundial habita en países en vías de desarrollo de Africa. Próximo Oriente. La correcta caracterización de los riesgos asociados a diferentes sectores o profesiones. Asimismo. En 1977. Asia. varían en muchos aspectos y presentan diferentes aspiraciones. un grupo de trabajo del NIOSH insistió en la interdependencia relativa de los dos principales tipos de vigilancia. sistemas políticas y nivel de 10 Texto desarrollado por David Koh y Kee-Seng Chia. 1977). los beneficios que pueden derivarse la misma y algunas de sus limitaciones. Por lo demás. la vigilancia de los riesgos no debe sustituir a la vigilancia de las enfermedades no infecciosas. junto con la información toxicológica y médica referente a los riesgos. se han ofrecido varios ejemplos que demuestran la utilidad de esta información para la salud pública. Junio 2012 161 .Resumen En este artículo se ha descrito la finalidad de la vigilancia de los riesgos. Sin embargo.

Estos factores hacen que los trabajadores de los países en vías de desarrollo sean los más vulnerables del mundo y los que se enfrentan a los mayores riesgos para la salud en el lugar de trabajo. El estado de salud de su población suele ser peor que en el de los países desarrollados. el estado de salud inicial de los trabajadores suele ser peor. los servicios de salud y seguridad en el trabajo suelen ser muy limitados o inexistentes. Junio 2012 162 . reflejándose en la mayor tasa de mortalidad infantil y la menor esperanza de vida. La mano de obra infantil suele ser más abundante. Existen varios factores que contribuyen a la necesidad de vigilar la salud y la seguridad en el trabajo en los países en vías de desarrollo. muchos de ellos se están industrializando rápidamente y muchos de los nuevos sectores son de pequeño tamaño. En esa situación. el nivel de estudio de los trabajadores suele ser menor en los países en vías de desarrollo y con frecuencia no se enseñan métodos de trabajo seguros. Los grupos correspondientes son relativamente más vulnerables a los riesgos para la salud en el trabajo. En primer lugar. Además. Algunas de los sectores más peligrosos que tienen dificultades para operar en países con una legislación más estricta y mejor aplicada en materia de higiene industrial se “exportan” a aquéllos. estos países son con frecuencia los destinatarios de la transferencia de tecnología de países desarrollados. Por otra parte. En segundo lugar.desarrollo industrial. en lo que respecta a la mano de obra.

aunque se hayan reducido considerablemente en los países desarrollados. En los países en vías de desarrollo. Por ejemplo. los efectos agudos sobre la salud. Las enfermedades de origen claramente profesional. como la intoxicación por sustancias químicas o la neumoconiosis. por haberse obtenido en países desarrollados. causadas por elevados niveles de toxinas en el lugar de trabajo. los efectos para la salud de los riesgos en el lugar de trabajo pueden ser de naturaleza diferente que en los países desarrollados. o incluso la muerte. Sin embargo. siguen teniendo una elevada incidencia en aquéllos países. en algunos Junio 2012 163 . en el caso de la intoxicación por plaguicidas. el coste de la morbilidad causada por las intoxicaciones agudas por plaguicidas es. causados por exposiciones elevadas son motivo de gran preocupación en los países agrícolas en vías de desarrollo. De hecho. mientras que en los países desarrollados tienen más importancia los efectos crónicos derivados de la exposición prolongada a dosis pequeñas de estos productos. la mayor parte de los datos disponibles sobre morbilidad no son aplicables a los países en vías de desarrollo.Los efectos del trabajo en la salud son diferentes de los que se observan en los países desarrollados La obtención de datos sobre los efectos en la salud es importante con vistas a la prevención y a la fijación de prioridades para las intervenciones destinadas a resolver los problemas de salud en el trabajo.

como la difteria. de la insuficiente formación de los profesionales de la higiene industrial. Estas dificultades proceden del control deficiente del desarrollo industrial. La información obtenida será útil para evaluar la magnitud del problema. Los programas de vigilancia que se utilizan en los países desarrollados no siempre son adecuados para ellos ni probablemente puedan adoptarse en su totalidad por los diversos problemas que dificultan las actividades de vigilancia. Así pues. fijar la prioridad de las intervenciones. incluso mayor que el de otros problemas tradicionales de salud pública. también los países en vías de desarrollo necesitan algún sistema de vigilancia de la morbilidad profesional. la tosferina y el tétanos. de la ausencia de legislación y servicios relacionados con la medicina del trabajo o su deficiente infraestructura. Problemas de vigilancia en los países en vías de desarrollo Una vez aceptado que los países en vías de desarrollo necesitan un sistema de vigilancia de los problemas de salud y seguridad en el trabajo. de la escasez de servicios médicos y de unos sistemas deficientes Junio 2012 164 . Lamentablemente.países en vías de desarrollo. su aplicación real suele estar plagada de dificultades. este tipo de información obtenida de las actividades de vigilancia no suele existir en los países en vías de desarrollo. asignar recursos y evaluar posteriormente el impacto.

la vigilancia del estado de salud de los trabajadores. que son también una causa muy importante de morbilidad y mortalidad en los trabajadores de los países en vías de desarrollo. Otro importante problema es que. Probablemente la recogida de información sobre lesiones y accidentes mortales en el trabajo resulte más fácil. Los principios y enfoques que en él se describen pueden aplicarse a la vigilancia de lesiones y accidentes mortales en el trabajo. Actividades de vigilancia de la salud y la seguridad en el trabajo La vigilancia de la salud y la seguridad en el trabajo implica la realización de actividades tales como el control de los episodios peligrosos. las lesiones y los accidentes mortales en el trabajo. en el resto de este artículo se hará mención principalmente de la vigilancia de las enfermedades profesionales. Muchos países no disponen de información sobre la población activa ni sobre la población general. incluidas las enfermedades profesionales y la situación del medio ambiente de trabajo. plantea más dificultades.de notificación de enfermedades. Por el contrario. Junio 2012 165 . También incluye la vigilancia de las enfermedades profesionales y del medio ambiente de trabajo. la higiene industrial no recibe una elevada prioridad en los programas nacionales de desarrollo. Así pues. o dicha información es inadecuada. puesto que estos episodios se definen y reconocen con bastante facilidad. en muchos países en vías de desarrollo.

Utilización de los recursos existentes El sistema de vigilancia de la salud en el trabajo puede aprovechar los recursos existentes. hay que recomendar sistemas que utilicen mecanismos sencillos y tecnología ya existente y apropiada. sobre todo infecciosas.La vigilancia de la salud de los trabajadores en los países en vías de desarrollo no debe limitarse a las enfermedades profesionales. Junio 2012 166 . sino que se deben a otras enfermedades comunes. sino que ha de englobar también las enfermedades comunes de la población activa. Así. las actividades correspondientes pueden integrarse en las funciones encomendadas al personal de asistencia sanitaria primaria. teniendo en cuenta al mismo tiempo los tipos de sectores y riesgos profesionales importantes en el país. como la tuberculosis y las enfermedades de transmisión sexual. Algunas estrategias para superar los problemas relacionados con la vigilancia ¿Qué tipos de vigilancia de la salud en el trabajo son más adecuados en los países en vías de desarrollo? En general. como los servicios de asistencia sanitaria o de salud ambiental. a los inspectores de salud pública y/o a los técnicos de medio ambiente. ya que los principales problemas de salud no siempre son de origen profesional. La información recogida será útil para planificar y asignar recursos de asistencia sanitaria para la promoción de la salud de la población activa.

de éstos. enfermedades y daños a la salud de los trabajadores. la vigilancia y la utilización de recursos ha sido bastante fructífera. puede crearse un registro de fábricas y procesos de trabajo. La información así obtenida puede canalizarse a centros regionales y. a medida que se introduzcan nuevos procesos de 11 En el caso de Chile. en el que se incluyan las fábricas existentes con los correspondientes procesos de trabajo y materiales utilizados. Letelier). Registros de fábricas y procesos de trabajo Además de un registro de enfermedades. desde la escasa conciencia organizacional y de la tendencia de las empresas a no generar inversiones hacia el control de pérdidas y de enfermedades laborales y profesionales (Nota de R. el problema fundamental de Chile radica en la propensión a limitar el registro de malas prácticas.Para que esto sea posible hay que dar primero a los profesionales de la asistencia sanitaria primaria y de la salud pública la formación necesaria para poder reconocer las enfermedades potencialmente relacionadas con el trabajo e incluso realizar evaluaciones sencillas de los lugares de trabajo desde la perspectiva de la salud y seguridad en el trabajo. A partir de ahí. sobre todo desde la incorporación de normas asociadas a los estándares internacionales. pueden recopilar datos sobre las condiciones de trabajo y las enfermedades asociadas a actividades laborales durante el desempeño de sus actividades cotidianas. a un organismo central responsable tanto de controlar las condiciones de trabajo y la morbilidad por enfermedades profesionales como de resolver esos problemas11. La información deberá actualizarse periódicamente. Es indudable que han de contar con una formación apropiada para realizar esas tareas. riesgos. Sin embargo. y tal como se ha comentado. Junio 2012 167 .

ha de exigirse con carácter global. Cuando existe este tipo de registro. Por supuesto. es imprescindible una actualización periódica de los datos. En tales casos. en los sectores de pequeña magnitud no suelen mantener estos registros.trabajo o materiales. podría obtenerse información básica mediante estudios sencillos sobre el terreno y evaluaciones de los tipos de sector y las condiciones de trabajo. Previamente a la aplicación de estas normas habrá que dar publicidad a la cuestión y educar a las personas. Junio 2012 168 . Notificación de enfermedades profesionales Pueden adoptarse disposiciones exigiendo la notificación de una serie de enfermedades profesionales. Una alternativa sería exigir la actualización a las fábricas de los sectores de alto riesgo. Cuando este tipo de registro es obligatorio según la legislación nacional. quizá exigida legalmente. Un paso previo es determinar las enfermedades que deben notificarse y las personas responsables de esta notificación. La responsabilidad de estas evaluaciones podría recaer también en los profesionales de la asistencia sanitaria primaria y de la salud pública.

país en el que se declararon 179 casos de asma profesional tan sólo en 1984.Por ejemplo. A pesar de estos esfuerzos. las empresas y los trabajadores. es importante seguir educando a los profesionales sanitarios. Es más. las personas responsables de la notificación deben recibir la formación adecuada para saber reconocer. o al menos sospechar. Para garantizar el éxito de los sistemas de notificación. en Singapur los médicos que sospechan la existencia de alguna de las enfermedades profesionales incluidas en la siguiente. Estos datos contrastan con los de Finlandia. no es más del doble que la de Singapur. Junio 2012 169 . Es probable que esta insuficiencia del régimen de notificación del asma profesional se deba a la dificultad del diagnóstico. se limitará su utilidad. las listas de este tipo han de adaptarse a la economía del país y ser revisadas periódicamente y actualizadas. a partir de 1985 se impuso en Singapur la obligación de notificar e indemnizar los casos de asma profesional. con 5 millones de habitantes. la presencia de las enfermedades. se confirmaron sólo un total de 17 casos. se necesita un seguimiento continuo y una actuación encaminada a conseguir el cumplimiento de la legislación. Así pues. tienen la obligación de notificarlo al Ministerio de Trabajo. De lo contrario. Muchos médicos no están familiarizados con las causas y las características del asma profesional. Se creó también un centro médico especializado en enfermedades pulmonares. una vez declarada la obligatoriedad de la notificación de una enfermedad. Por ejemplo. Por supuesto. La población de Finlandia.

los sistemas de vigilancia de los problemas de salud en el trabajo suelen infrautilizar la información médica de tipo hospitalario o ambulatorio. Por ejemplo. si la notificación es relativamente completa y exacta y puede obtenerse un población satisfactoria. Otras fuentes de información En los países en vías de desarrollo. Los centros correspondientes pueden y deben incorporarse al sistema de notificación de ciertas enfermedades. la función más importante es la de alertar a las autoridades sobre la aparición de casos índice en el lugar de trabajo. Junio 2012 170 . y pueden utilizarse para planificar las actividades de promoción de la salud en el lugar de trabajo. el número de casos declarados de pérdida auditiva inducida por el ruido en Singapur se multiplicó por seis cuando se impuso la obligación de realizar reconocimientos médicos a todos los trabajadores expuestos al ruido. Los datos obtenidos de ellos permiten determinar además los problemas de salud más frecuentes de los trabajadores.Cuando el sistema de notificación se establece por primera vez. se desaprovecharán los esfuerzos de la notificación. Acto seguido habrá que proceder a investigaciones adicionales o intervenciones en el lugar de trabajo. quizá sea posible estimar incluso la incidencia de la enfermedad y su riesgo relativo. como las intoxicaciones agudas y lesiones laborales. Como en muchos sistemas de notificación y vigilancia. Por consiguiente. es posible que permita una evaluación más exacta de la prevalencia de las enfermedades profesionales. De lo contrario.

La utilidad de los datos contenidos en estos registros será mayor si se dispone también de registros de trabajadores expuestos a determinados riesgos.Toda esta información suele recogerse con carácter rutinario y se necesitan muy pocos recursos adicionales para transmitir los datos a las autoridades responsables de la salud y seguridad en el trabajo en un país en vías de desarrollo. si se dispone de los recursos necesarios. También puede utilizarse la información contenida en los registros de enfermedades. capacitados para investigar cualquier enfermedad que sospechen relacionada con el trabajo. Otra posible fuente de información son las compañías de seguros de indemnización o los tribunales. Cruce de datos Aunque el cruce de datos parezca atractivo y se haya utilizado ya con cierto éxito en algunos países desarrollados. En muchas de las grandes ciudades de los países en vías de desarrollo existen registros del cáncer. a los cuales se remita a los pacientes y que cuenten con profesionales más cualificados. a fin de poder establecer comparaciones cruzadas. Finalmente. Aunque es posible que la historia profesional que se obtenga de ellos no esté completa ni sea exacta. al no disponer éstos de la infraestructura Junio 2012 171 . posiblemente no sea un enfoque adecuado o posible en los países en vías de desarrollo. pueden crearse algunos centros regionales de medicina del trabajo. seguramente serán útiles para un control preliminar de los grandes grupos profesionales.

la Organización Mundial de la Salud y entidades como la Comisión Internacional de Medicina del Trabajo. pueden contribuir a solucionar algunos problemas de la vigilancia de la salud y seguridad en el trabajo en un país. que no estén informatizados ni puedan cruzarse fácilmente. que permita justificar. si existen. profesionales de la asistencia sanitaria primaria. Para el desarrollo y prestación de servicios de salud en el trabajo. con algún sistema de vigilancia de las enfermedades profesionales. Resumen Los servicios de salud y seguridad en el trabajo son importantes para los países en vías de desarrollo. es posible que no existan registros de enfermedades ni de los lugares de trabajo o. pueden organizar cursos de formación u ofrecer oportunidades de formación a los Junio 2012 172 . planificar y Asimismo. Ayuda de los organismos internacionales Los organismos internacionales. El uso compartido de información entre países regionales con sectores industriales y problemas de salud en el trabajo similares también suele ser útil. sobre todo por la rápida industrialización de la economía. también en estos países. como la Organización Internacional del Trabajo. la vulnerabilidad de la población activa y el control deficiente de los riesgos para la salud en el lugar de trabajo. es importante contar. Por ejemplo.necesaria.

Los sistemas más adecuados son los que utilizan mecanismos sencillos de vigilancia. qué lesiones producen la mayor pérdida de 12 Texto desarrollado por Elyce Biddle. así como tecnología ya existente y apropiada. Para que tenga la máxima utilidad. tales sistemas deben ser capaces de responder a cuestiones como qué lugares de trabajo son más peligrosos.establecer prioridades para la legislación y los servicios pertinentes y evaluar los resultados de las medidas adoptadas. Junio 2012 173 . Los que se establezcan en éstos deben tener en cuenta el tipo de sectores existentes y los riesgos que son importantes. Estos objetivos pueden lograrse con unos sistemas de vigilancia que registren con considerable detalle las características de las lesiones que se producen en el lugar de trabajo. DESARROLLO Y APLICACION DE UN SISTEMA DE CLASIFICACION DE LESIONES Y ENFERMEDADES PROFESIONALES12 SISTEMA DE CLASIFICACION Los sistemas de vigilancia de lesiones y enfermedades en el lugar de trabajo constituyen un recurso crítico para la gestión y reducción de las lesiones y enfermedades profesionales. desarrollar estrategias correctoras y prevenir así futuras lesiones y enfermedades. Los sistemas de vigilancia que existen en los países desarrollados no siempre son adecuados para los países en vías de desarrollo. Proporcionan datos esenciales que pueden utilizarse para identificar problemas en el lugar de trabajo.

objetos o sustancias implicadas. • Características del trabajador afectado. El sistema se ha elaborado para atender las necesidades de analistas de la política estatal y federal.tiempo de trabajo o incluso qué parte del organismo sufre lesiones con más frecuencia. • Forma en que se ha producido el incidente o exposición. como edad. Antecedentes Durante varios años. de trabajadores. empresas. la BLS recogió tres tipos básicos de información sobre las lesiones y enfermedades profesionales: • Sector. ubicación geográfica del incidente y jornadas de trabajo perdidas por su causa. sexo y profesión. naturaleza de la lesión o enfermedad y parte del cuerpo afectada. investigadores de la salud y la seguridad. organizaciones lugar de trabajo. entidades aseguradoras y otros sectores interesados en promover la salud y la seguridad en el Junio 2012 174 . En este artículo se describe un sistema exhaustivo de clasificación elaborado por la Oficina de Estadísticas Laborales del Departamento de Trabajo de Estados Unidos (BLS). profesionales de la seguridad.

El sistema debía que tener una estructura jerárquica para ofrecer la máxima flexibilidad a los distintos usuarios de los datos sobre lesiones y enfermedades profesionales. Debía ser. era algo limitado y no atendía todas las necesidades antes descritas. aunque útil. debía tener en cuenta las distintas características de los episodios mortales y los no mortales. compatible con la Clasificación Internacional de Enfermedades. En 1989 y 1990 se elaboraron y publicaron para su comentario los borradores de las estructuras de clasificación de las características de los casos. Se tomaban como base la naturaleza de la lesión o enfermedad. la fuente Junio 2012 175 . en la medida de lo posible. la BLS creó un grupo de trabajo para que estableciese los requisitos de un sistema que describiera “con exactitud la naturaleza del problema de salud y seguridad en el trabajo” (OSHA 1970). El sistema de clasificación En septiembre de 1989. 9ª edición. la parte del cuerpo afectada. Debía atender las necesidades de otros organismos públicos relacionados con la salud y la seguridad. Finalmente. El grupo con la ayuda de una serie de especialistas en salud y seguridad de los sectores público y privado para elaborar un sistema de clasificación nuevo y más amplio. En 1989 se decidió revisarlo para atender mejor las necesidades de los distintos usuarios.Este sistema de clasificación. Modificación Clínica (CIE9-CM) de la OMS (1977). se establecieron los criterios que debían regir las distintas estructuras de codificación. En primer lugar.

publicada en 1992. 1987) y la profesión. de acuerdo con el Indice Alfabético de Profesiones de la Oficina del Censo (Oficina del Censo 1992). la descripción del episodio o exposición y la fuente secundaria. Se realizaron en cuatro estados las pruebas piloto de las estructuras para la recopilación de datos sobre lesiones y enfermedades no mortales. Junio 2012 176 . La versión definitiva del sistema de clasificación.de la lesión o enfermedad. El sector se clasifica de acuerdo con el Manual de Clasificación Industrial Normalizada (OMB. Se recibieron y tuvieron en cuenta los comentarios del personal de la BLS y de otros organismos públicos. como la Occupational Safety and Health Administration. después de lo cual el sistema estuvo preparado para una prueba sobre el terreno. la Employment Standards Administration y el NIOSH. Se analizaron los resultados obtenidos y en el otoño de 1991 estaban finalizadas las revisiones. el Sistema de Clasificación de Lesiones y Enfermedades Profesionales de la BLS utiliza para codificar las siguientes cinco características de los casos: • Naturaleza de la enfermedad o lesión. Por su parte. una estructura de codificación de la profesión y una estructura de codificación del sector. comprende cinco estructuras de codificación de las características de los casos. • Parte del cuerpo afectada. así como su aplicación práctica al Censo de Accidentes Mortales en el Trabajo.

reglas de selección. como qué es lo que se incluye o excluye en cada uno de ellos. Finalmente. el código correspondiente al ojo incluye el globo ocular. los criterios de edición son herramientas de garantía de calidad que pueden utilizarse para determinar qué combinaciones de código son incorrectas antes de su selección final.• Episodio o exposición. la retina y las pestañas. Las reglas de selección ofrecen orientación para elegir siempre el código adecuado cuando se dude entre dos o más. Estas ayudas son: definiciones. Códigos de la naturaleza de la lesión o enfermedad La estructura de codificación titulada naturaleza de la lesión o enfermedad describe las características físicas fundamentales. párrafos descriptivos. Las listas alfabéticas permiten localizar rápidamente el código numérico correspondiente a una característica específica. el cristalino. cada estructura de codificación incluye ayudas para la identificación y selección del código correcto. Los párrafos descriptivos ofrecen información adicional sobre los códigos. • Fuente de la lesión o enfermedad. • Fuente secundaria de la lesión o enfermedad. Por ejemplo. Sirve como base para las demás Junio 2012 177 . Además de los correspondientes códigos numéricos. que representan condiciones o circunstancias específicas. listas alfabéticas y criterios de edición para cada una de las estructuras.

afecciones o trastornos múltiples. • Neoplasias. tumores y cáncer. Una vez que se ha identificado la naturaleza de la lesión o enfermedad. Antes de decidir la versión final de esta estructura. Uno de ellos.2 (ANSI 1963) del American National Standards Institute Junio 2012 178 . • Síntomas y afecciones mal definidas. • Enfermedades.clasificaciones del caso. • Enfermedades y trastornos sistémicos. contenido en la norma Z16. las restantes cuatro clasificaciones describen las circunstancias asociadas a ella. • Otras afecciones o trastornos. La estructura de clasificación de la naturaleza de la lesión o enfermedad contiene siete divisiones: • Lesiones y trastornos traumáticos. • Enfermedades infecciosas y parasitarias. se evaluaron dos sistemas similares de clasificación para su posible adopción o emulación.

Enfermedades infecciosas y parasitarias. los efectos de agentes externos y las intoxicaciones. Junio 2012 179 . Las lesiones y enfermedades correspondientes en ella suelen ser el resultado de un único incidente. y corresponde al Capítulo 17 de la CIE-9-CM.2 con las divisiones básicas de la CIE-9-CM. La primera división incluye las lesiones y trastornos traumáticos. los elevados requisitos de formación y conocimientos técnicos de los usuarios y recopiladores de estas estadísticas hacen su uso prohibitivo. las divisiones del sistema se corresponden directamente con las de esta última. la división BLS que identifica a las enfermedades infecciosas y parasitarias corresponde directamente al Capítulo 1. contusiones. La estructura finalmente adoptada es la de un híbrido que combina el método de aplicación y las reglas de selección de ANSI Z1 6.(ANSI). diseñada para la clasificación de la información sobre morbilidad y mortalidad y utilizada por gran parte de la comunidad médica. e incluyen afecciones como fracturas. contiene códigos suficientemente detallados de las enfermedades. no contiene el número suficiente de categorías de enfermedad que necesitan muchos organismos para desempeñar correctamente sus funciones. Por su parte. episodio o exposición. la CIE-9-CM. dirigida a la prevención de accidentes. Sin embargo. En el medio ambiente de trabajo. Así. cortes y quemaduras. Por ejemplo. esta división engloba la gran mayoría de los casos declarados. de la CIE-9-CM.

Junio 2012 180 . Si en una parte se indica tan sólo que el trabajador se lesionó “en la espalda”. las lesiones. distensión. Para registrar los daños mortales causados por este tipo de lesiones. como el cerebro o la columna vertebral. “herida” o “dolor”. Para respetar los criterios inspiradores del sistema de codificación. Por ejemplo. dorsopatía o cualquier otra enfermedad concreta. parálisis y amputaciones más graves tienen preferencia sobre las lesiones menos graves producidas por un arma de fuego. La revisión de los casos mortales revela dificultades en la codificación de ciertos tipos de accidentes. con instrucciones especiales para aquellos casos en los que se producen también amputaciones o parálisis. Las heridas por arma de fuego constituyen una categoría diferente. no hay base para considerar si se trata de una dislocación. se han establecido códigos individuales para las descripciones inespecíficas de lesiones o enfermedades tales como “llaga”. se tuvieron que introducir algunas categorías e instrucciones de codificación específicas.Existen una serie de situaciones que requieren una detenida consideración al establecer las reglas de selección de códigos en esta división. las fracturas mortales suelen deberse directa o indirectamente a lesiones mortales en órganos vitales. Las respuestas a las preguntas que aparecen en los partes de accidente que deben remitir las empresas no siempre describen correctamente la lesión o enfermedad. Para resolver el problema.

Por ejemplo. Parte del cuerpo afectada La estructura de clasificación titulada parte del cuerpo afectada especifica la parte del cuerpo directamente afectada por la lesión o enfermedad. Este sistema comprende ocho divisiones: • Cabeza. como el síndrome del túnel carpiano. Cinco de las restantes divisiones de esta estructura de clasificación se dedican a la identificación de enfermedades y trastornos profesionales. son cada vez más las enfermedades y trastornos que se han relacionado con el entorno de trabajo. cáncer de pulmón. esta división incluye unos códigos para clasificar las combinaciones más frecuentes de afecciones derivados del mismo incidente. un trabajador puede sufrir tanto arañazos como contusiones en un mismo incidente. Cuando se relaciona con el código de la naturaleza de la lesión o enfermedad. En los últimos años. la legionella. Junio 2012 181 . pero esta relación rara vez se ha reflejado en los sistemas de clasificación existentes. Incluyen códigos para identificar determinadas afecciones que presentan un interés especial para los profesionales de la salud y la seguridad. se obtiene una imagen completa de los daños sufridos: amputación de dedo.Finalmente. fractura de mandíbula. El sistema de la BLS incluye una lista muy amplia de enfermedades y trastornos específicos. la tendonitis y la tuberculosis.

• Extremidades inferiores. se plantearon tres cuestiones. La BLS optó por codificar la parte externa afectada en Junio 2012 182 . • Extremidades superiores. • Sistemas orgánicos. La primera de ellas fue si debía codificarse la parte externa (brazo. Cuando se analizaron las posibles alternativas para concretar esta parte teóricamente sencilla del sistema de clasificación. pierna) afectada por la lesión o enfermedad o la parte interna (corazón. pulmones. cerebro). como los cortes o contusiones. tronco. • Tronco. incluida la garganta. pero extremadamente confusa cuando se aplicaba a muchas de las lesiones traumáticas. • Pluralidad de partes del cuerpo. • Otras partes del cuerpo. Los resultados de las pruebas indicaron que la consideración de la parte interna del organismo afectada era adecuada para las enfermedades y trastornos.• Cuello.

Por ejemplo. “sistemas orgánicos”. Para identificar la forma principal de lesión o exposición a una sustancia o situación peligrosa. La tercera cuestión que se suscitó se refería a la identificación de las combinaciones típicas de lesiones en las extremidades superiores e inferiores. puede afectar a los sistemas nervioso y endocrino. Por este motivo. estaban justificadas. que incluye uno solo o varios de éstos. un trastorno de baja temperatura corporal por la exposición al frío.el caso de la mayoría de las lesiones traumáticas y la parte interna afectada en el caso de las enfermedades (si procedía). Los informes remitidos por las empresas sobre los incidentes ocurridos a los trabajadores demostraron que estas combinaciones. En un caso así. como la de mano y muñeca. La segunda cuestión que se planteó fue la relativa a la clasificación de las enfermedades que afectan a varios sistemas. el personal paramédico tendría dificultades para elegir el código correcto y podría verse obligado a dedicar mucho tiempo a la investigación sin obtener nada en claro. se prevén las siguientes ocho divisiones: Junio 2012 183 . Episodio o exposición El sistema de clasificación titulado episodio o exposición describe la forma en que se produzco o causó la enfermedad o lesión. la hipotermia. el sistema de la BLS prevé una única división.

Los incidentes causantes de lesiones están constituidos con frecuencia por varios episodios. • Caídas. El conductor sufre varias lesiones al golpearse contra el interior del coche y cortarse con los cristales. Junio 2012 184 . podría pasarse por alto el hecho más general de que la persona ha sufrido un accidente de tráfico. • Incendios y explosiones. Si se codificaran los microepisodios —por ejemplo. golpe contra el parabrisas o corte con un cristal que sale despedido—. • Accidentes de tráfico. • Otros episodios o exposiciones. • Agresiones y actos violentos. Como ejemplo. • Reacciones y esfuerzos corporales. cruza la mediana y choca contra un camión. • Exposición a sustancias o ambientes nocivos.• Contacto con objetos y equipos. puede considerarse lo que ocurre en un accidente de tráfico: un coche golpea la valla.

Puesto que suelen producirse simultáneamente. Pues bien. mientras que el arma se describe en el código correspondiente a la fuente. Estos episodios primarios son: • Agresiones y actos violentos. incendios y explosiones. en un accidente de tráfico puede producirse un incendio. De acuerdo con la Clasificación Suplementaria de Causas Junio 2012 185 . seguidos de los incendios y las explosiones. hay una serie de episodios que deben considerarse primarios y tener prioridad sobre los microepisodios asociados a ellos. ya que muchas veces se solapan: por ejemplo. • Accidentes de tráfico. • Incendios. Los códigos de esta división describen el tipo de violencia en general.En estos casos de episodios múltiples. se ha establecido un orden de prioridad entre ellos. Estos dos últimos episodios. Las agresiones y actos violentos reciben la máxima prioridad. Los accidentes de tráfico les siguen en prioridad. el orden de prioridad es aquél en el que aparecen en la lista. Dentro de estos grupos se ha establecido también un orden de prioridad. • Explosiones. se combinan en una única división.

En la actualidad se reconoce ampliamente que el síndrome del tunel carpiano está relacionado con acciones repetitivas. La división denominada “exposición a sustancias o ambientes nocivos” alude a forma concreta de exposición: inhalación. los incendios reciben prioridad sobre las explosiones (USPHS 1989). así como otros incidentes no causados por impactos. músculos o ligamentos causados por movimientos de torsión o incluso movimientos simples del cuerpo. Al seleccionar los códigos de este sistema se ha previsto la identificación de trastornos en los que no ha habido contacto y que están relacionados con las actividades y la ergonomía del trabajo. contacto de la piel. Incluye una categoría para identificar la transmisión de un agente infeccioso por el pinchazo de una aguja. La división denominada “reacciones y esfuerzos corporales” identifica los incidentes que no se producen por contacto ni por impacto. ingestión o inyección. Suelen consistir en daños en nervios.Externas de la CIE-9. Las divisiones denominadas “contacto con objetos y equipos” y “caídas” son las que englobarán la mayoría de los episodios por impacto que causan lesiones a los trabajadores. Junio 2012 186 . como ocurre cuando un trabajador se “disloca” la espalda al agacharse para recoger algo. como cuando el trabajador resulta dañado por una corriente eléctrica o por las condiciones ambientales. las actividades de corte e incluso la utilización de una caja registradora. como la utilización de un teclado. la mecanografía. como un frío extremo.

Existe una relación directa entre la fuente y la naturaleza de la lesión o enfermedad. plantas. • Recipientes. el ladrillo es la fuente de la lesión.Fuente de la lesión o enfermedad El sistema de clasificación titulado fuente de la lesión o enfermedad identifica el objeto. por lo que el suelo es la fuente de la lesión. animales y minerales. Si un trabajador se resbala en una mancha de aceite y cae al suelo. la fractura es producida por el golpe contra el suelo. sustancia. Si un trabajador se corta en la cabeza al recibir el impacto de un ladrillo que se ha caído. Junio 2012 187 . • Componentes y materiales. Este sistema de codificación contiene diez divisiones: • Sustancias y productos químicos. movimiento corporal o exposición que produce o causa directamente la lesión o enfermedad. • Maquinaria. rompiéndose un codo. • Muebles y accesorios. • Personas.

Sin embargo. • Herramientas. porque prácticamente todos los elementos o sustancias del mundo pueden considerarse como una fuente de lesión o enfermedad. Y no sólo eso. sino que también pueden clasificarse como tales todas las piezas o componentes de todo lo que existe en el mundo. instrumentos y equipos. la lista de herramientas eléctricas había quedado obsoleta y muchos de los elementos de la lista de herramientas manuales eran eléctricos: destornilladores. No existía ningún código aplicable a los ordenadores. Las definiciones generales y los conceptos de codificación del nuevo Sistema de Clasificación de la Fuente de la BLS proceden del sistema de clasificación ANSI Z1 6.2. la tarea de elaborar una lista de códigos más completa y jerárquica fue en un principio terrible. • Vehículos. Las secciones correspondientes a maquinaria y herramientas necesitaban ampliarse y actualizarse.• Estructuras y superficies. se identificaron varios ámbitos en los que la estructura precedente de codificación era inadecuada u obsoleta. Con las nuevas tecnologías. habría que agrupar a todos los candidatos para su inclusión en tan sólo diez categorías. etc. Al revisar los datos históricos sobre lesiones y enfermedades profesionales. Para aumentar la dificultad. • Otras fuentes. martillos. Los usuarios pedían asimismo que se Junio 2012 188 .

maquinaría agrícola o equipos de jardinería). los expertos no se ponían de acuerdo sobre la inclusión de algunos equipos. entre las máquinas o los vehículos. Para aumentar la dificultad. Las alternativas consistían en asociarlas con un determinado proceso o industria (por ejemplo. la BLS decidió elaborar una lista que clasifica algunos tipos de maquinaria según el sector (maquinaria agrícola. agruparlas por funciones (máquinas de imprenta. madera). Otro tema que se debatió fue la manera de agrupar las máquinas dentro de la división de maquinaria. Incapaces de encontrar una única solución que sirviera para todo tipo de máquinas. las categorías de códigos tenían que ser mutuamente excluyentes. Por ejemplo. La parte más difícil era la organización de los elementos que debían asignarse a las distintas divisiones y a los diferentes grupos dentro de una misma división. existía consenso general sobre la necesidad de prever categorías diferentes para los vehículos y para las máquinas. Junio 2012 189 . como las máquinas asfaltadoras o las carretillas elevadoras. cualesquiera que fuesen las categorías que se establecieran. equipos de calefacción y refrigeración) o agruparlas según el tipo de objeto tratado (metales. máquinas de construcción y explotación maderera).ampliara y actualizara la lista de sustancias químicas. había muchos elementos que encajaban por lógica en dos o más divisiones. Sin embargo. carretillas elevadoras y máquinas de construcción y explotación maderera. Sin embargo. como diversos tipos de andamios. La Occupational Safety and Health Administration exigía un mayor nivel de detalle en algunos equipos.

pero algunas veces no refleja otras importantes aportaciones al episodio. muchos de los organismos públicos que ayudaron a desarrollar el sistema de clasificación recomendaron la inclusión de un código para pacientes y residentes de centros de asistencia sanitaria. puesto que los profesionales de la enfermería y los auxiliares clínicos pueden lesionarse al intentar alzar. mover o prestar otros cuidados a sus pacientes. Como ejemplo. Cuando existe la posibilidad de solapamiento (p. ej. que se ha convertido en uno de los principales sectores de empleo en Estados Unidos y uno de los que presenta problemas de salud y seguridad más graves. equipos de ofimática) y otros según los materiales tratados (metales. Se han establecido también códigos especiales para recabar información sobre lesiones o enfermedades en el sector de la asistencia sanitaria. si un trabajador se golpeaba con un trozo de madera que salía despedido de una sierra atascada.otros según su función general (máquinas para la manipulación de materiales. Fuente secundaria de la lesión o enfermedad La BLS y otros usuarios de los datos coinciden en que el sistema de clasificación de la fuente de lesión o enfermedad profesional indica el objeto que produce la lesión o enfermedad. la madera era la Junio 2012 190 . por ejemplo. una máquina de carpintería que se utilice en trabajos de construcción) el sistema indica la categoría a la que deba asignarse la máquina. madera). para conseguir que los códigos sean mútuamente excluyentes. En el sistema precedentes.

fuente de la lesión, pero no se indicaba el hecho de que la sierra fuera eléctrica. Si un trabajador sufría quemaduras durante un incendio, la llama era la fuente de la lesión, pero no se indicaba la causa del incendio. Para evitar esta posible pérdida de información, la BLS estableció una fuente secundaria de la lesión o enfermedad que “identifica el objeto, sustancia o persona que generó la fuente de la lesión o enfermedad o contribuyó al episodio o exposición”. Las normas específicas para la selección de este código hacen hincapié en la identificación de máquinas, herramientas, equipos u otras sustancias generadoras de energía (como líquidos inflamables) que no se identifican en la fuente principal. En el primero de los ejemplos anteriores, la sierra eléctrica sería la fuente secundaria, puesto que lanzó la pieza de madera. En el último ejemplo, la fuente secundaria sería la sustancia que provocó la ignición (grasa, gasolina, etc.). Requisitos para la aplicación del sistema: revisión, verificación y validación La preparación de un sistema de clasificación exhaustivo es sólo un paso para recopilar y facilitar a los usuarios información fidedigna sobre las lesiones y enfermedades que se originan en el lugar de trabajo. Es importante que los profesionales sepan cómo se aplica ese sistema de una manera exacta, uniforme y acorde con el diseño previsto.

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La primera medida de garantía de calidad consistió en impartir una formación exhaustiva a las personas responsables de asignar los códigos del sistema de clasificación. Se organizaron cursos de iniciación, de nivel intermedio y avanzado para enseñar técnicas normalizadas de codificación. Un pequeño grupo de personas que participaron en estos cursos se encargaron de organizar otros cursos iguales para el personal interesado en todo el territorio de Estados Unidos. Se incorporaron controles electrónicos de edición para ayudar en el proceso de revisión, verificación y validación de las características y los datos demográficos de los casos. Se establecieron los criterios de lo que puede y no puede combinarse y se introdujo un sistema automatizado para detectar combinaciones erróneas. Este sistema contiene más de 550 grupos de comprobaciones cruzadas para verificar que los datos introducidos superen los controles de calidad. Por ejemplo, un caso que identifique el síndrome del tunel carpiano como causa de lesión de una rodilla sería considerado como un error. Este sistema automatizado identifica también códigos no válidos, es decir, que no existen en el sistema de clasificación. Es evidente que los controles de edición no pueden ser nunca lo suficientemente estrictos para detectar todos los datos sospechosos. Debe comprobarse la lógica global de éstos. Por ejemplo, según la información recogida durante años sobre la parte del cuerpo afectada, casi el 25 % de los casos mencionan la espalda. Este porcentaje constituye un punto de referencia para el personal que debe validar los

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datos. Un análisis de tabulaciones cruzadas de la sensibilidad global facilita también información sobre la aplicación más o menos correcta del sistema. Finalmente, existen algunos episodios especiales y raros, como la tuberculosis de origen profesional, que deben validarse. Un aspecto importante de un sistema de validación exhaustivo podría consistir en volver a establecer contacto con la empresa para verificar la exactitud de su informe, aunque para ello se necesitan recursos adicionales. Además de las caídas totales, se distingue entre las caídas en un mismo plano, las caídas a un plano más bajo y los saltos a un plano más alto. Puede observarse, por ejemplo, que la probabilidad de sufrir una caída es mayor en los trabajadores de 25 a 34 años, los operadores de máquinas y peones, los trabajadores de industrias manufactureras y los que tienen menos de cinco años de experiencia en su actual empleo (datos no representados).

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Ejemplos En las tablas siguientes se ofrecen algunos ejemplos de cada uno de los cuatro sistemas de clasificación de enfermedades y lesiones, para ilustrar el nivel de detalle y la riqueza del sistema final, en las que se señalan las características que se tabularon para un conjunto de lesiones relacionadas: las caídas. 194

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medida de la utilización de mano de obra que puede obtenerse de otras encuestas.ANALISIS DEL RIESGO DE LESIONES Y ENFERMEDADES NO MORTALES EN EL LUGAR DE TRABAJO13 RIESGO DE INCIDENTES NO MORTALES La Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos clasifica las lesiones y enfermedades no mortales en el lugar de trabajo según las características del trabajador y del caso. los datos sobre lesiones en el lugar de trabajo deben relacionarse con una medida de exposición al riesgo. Para cuantificar el riesgo real. La tasa de lesiones no mortales en el lugar de trabajo en un grupo de trabajadores puede calcularse dividiendo el número de lesiones registradas en ese grupo por el número de horas trabajadas durante ese mismo período de tiempo. utilizando datos de la Encuesta sobre Lesiones y Enfermedades Profesionales que se realiza en el país. Junio 2012 197 . La tasa así obtenida representa el riesgo de lesión por hora de trabajo: 13 Texto desarrollado por John Roser. Aunque estos recuentos permiten identificar a los grupos de trabajadores que experimentan el mayor número de lesiones en el lugar de trabajo. no miden el riesgo. como el número de horas trabajadas. De hecho. un determinado grupo puede sufrir muchas lesiones en el lugar de trabajo simplemente por el gran número de trabajadores que lo compongan y no porque los trabajos que realizan sean especialmente peligrosos.

tal como el conjunto de directivos y de profesionales muy cualificados. En cualquier caso.Una forma sencilla de comparar el riesgo de lesión entre distintos grupos de trabajadores es calcular el riesgo relativo: El grupo de referencia puede ser un grupo especial de trabajadores. Es algebraicamente equivalente al porcentaje de todas las lesiones que ocurren en un determinado grupo. como promedio.0. o bien estar constituido por la totalidad de los trabajadores. dividido entre el porcentaje de horas trabajadas por ese grupo. Cuando el RR es mayor de 1. indica que los miembros de este grupo tienen una probabilidad mayor de sufrir lesiones que los miembros del grupo de referencia. el riesgo relativo (RR) corresponde al cociente de proporciones que suele utilizarse en los estudios epidemiológicos (Rothman 1986). cuando el RR es inferior a 1. indica que. los miembros de este grupo experimentan un menor número de lesiones por hora.0. Junio 2012 198 .

Como ejemplo. En la Tabla se presentan los datos por profesiones de la proporción de lesiones en el lugar de trabajo. que corresponde al RR de lesiones y enfermedades que dan lugar a la baja. el RR de los “Operadores de máquinas y peones” es de 41.3. Junio 2012 199 . los trabajadores de este grupo profesional tienen como promedio una tasa de lesiones y enfermedades 2.64/18. la proporción de horas trabajadas y su coeficiente. se indica cómo los índices de riesgo relativo de diferentes grupos permiten identificar a quienes tienen un mayor riesgo de sufrir una lesión en el lugar de trabajo. Por consiguiente. Es más. obtenida de los ficheros de microdatos de las encuestas de la población realizadas por la Oficina del Censo en 1993 (Oficina del Censo 1993).37 % al número total de horas trabajadas por la población de referencia. pero contribuyó tan sólo en un 18. En otras palabras. el grupo “Operadores de máquinas y peones” experimentó el 41. El cálculo se basa en la estimación de las horas trabajadas al año.37 = 2.3 veces mayor que el conjunto de trabajadores no agrícolas del sector privado.En las tablas siguientes. Los datos sobre lesiones proceden de la Encuesta de Lesiones y Enfermedades Profesionales de 1993 (BLS 1993b) y miden el número de lesiones y enfermedades que han dado lugar a la baja.64 % de todas las lesiones y enfermedades. El grupo de referencia es “Conjunto de profesiones no agrícolas del sector privado” con trabajadores de 15 o más años de edad. su probabilidad de sufrir una lesión grave es casi 11 veces superior a la de los directivos y profesionales muy cualificados. que corresponde al 100 %.

En la descripción anterior. puesto que estos datos se recopilan y conocen desde hace mucho tiempo. También pueden hacerse otras interpretaciones más complicadas. los investigadores pueden ahora analizar con detalle lesiones y enfermedades específicas. “Afecciones por movimientos repetitivos” (código de episodio 23) que dan lugar a la baja. como los trabajadores de la producción de precisión. El RR más alto que aparece en la Tabla corresponde a “manipuladores.Los distintos grupos profesionales pueden clasificarse según el nivel de riesgo simplemente comparando sus índices RR. entre otras. en la Tabla se indica el RR del mismo conjunto de grupos profesionales. limpiadores de equipos. Utilizando el sistema de clasificación nuevo y más amplio de la Encuesta de Lesiones y Enfermedades Profesionales. como los operadores de máquinas y peones. el Junio 2012 200 . mientras que el grupo con menor riesgo es el de los directivos y profesionales altamente cualificados (RR = 0. Las afecciones por movimientos repetitivos son. el RR se basa en las lesiones y enfermedades dan lugar a la baja. ayudantes y obreros no especializados”. Como ejemplo.2). los trabajadores manuales especializados y los encargados de las reparaciones. incluso dentro de los trabajadores manuales la tasa de riesgo es mayor entre los menos cualificados. pero restringido a un único resultado. distinguiendo por profesiones y sexo. Aunque la tabla da a entender que los trabajadores menos cualificados ocupan puestos con mayor riesgo de lesión y enfermedad. que entre los más cualificados.

En conjunto.3). La mujer tiene un mayor riesgo en todos los principales grupos profesionales. limpiadoras de máquinas. La tabla muestra sorprendentes diferencias en el riesgo de afecciones por movimientos repetitivos en función del sexo del trabajador. En todo caso. Junio 2012 201 . El grupo más afectado por este tipo de lesiones son claramente las mujeres que trabajan como operadoras de máquinas. Su riesgo relativo frente al hombre es especialmente alto en profesiones no manuales o relacionadas con las ventas.5 veces mayor que el hombre de causar bajas por afecciones por movimiento repetitivos (2. esta diferencia no refleja simplemente una diferencia entre las profesiones del hombre y de la mujer.5/0. la tendonitis y ciertas dislocaciones y distensiones. montadoras e inspectoras (RR = 7.1). seguido por el grupo de mujeres que trabajan como manipuladoras. la producción de precisión.5 = 1. los trabajos manuales especializados y las reparaciones. así como en los grupos menos agregados que aparecen en la tabla.síndrome del túnel carpiano. ayudantes y obreras no especializadas = 7. la mujer tiene una probabilidad 2. La mujer tiene una probabilidad seis veces mayor que el hombre de causar baja como consecuencia de lesiones causadas por movimientos repetitivos en profesiones relacionadas con las ventas.6).

Junio 2012 202 .

Junio 2012 203 .

Habida cuenta del precio tan elevado que los accidentes suponen para los países. Por fortuna. hay personas que trabajan.ACCIDENTES Y LA GESTIÓN DE SEGURIDAD INTRODUCCION14 INTRODUCCION De acuerdo con las estadísticas de la Oficina Internacional del Trabajo. su difusión pública es más bien limitada. en 210. las empresas y las personas. Nuestros conocimientos en este terreno son más amplios que nunca. y sus esfuerzos no han sido en vano. La creencia firme en que toda actividad puede clasificarse en uno de estos dos apartados ha ido dejando paso a otros modelos sistemáticos más elaborados cuya eficacia en la gestión de la seguridad está comprobada. Junio 2012 204 . Atrás ha quedado el modelo simplista que dividía el comportamiento y las condiciones en dos categorías: seguros o inseguros.000 se registran fallecimientos. En los últimos veinte decenios. De éstos. Cada día. 14 Texto desarrollado por Jorma Saari. se producen cada año 120 millones de accidentes laborales en los lugares de trabajo de todo el mundo. conscientes del fin perseguido y a menudo entre bastidores. Son cifras escalofriantes que apenas interesan a la opinión pública. más de 500 hombres y mujeres no regresan a sus hogares víctimas de este tipo de accidentes mortales. para mejorar la comprensión y la gestión de la seguridad y la prevención de accidentes. el conocimiento de los accidentes ha evolucionado considerablemente.

Cuando Suecia adoptó disposiciones que exigían su instalación. Los trabajadores que saben que es posible que se produzca ese movimiento tratan de evitarlo. el número de lesiones se redujo de 2. desde luego. y al contar con un mecanismo de protección se vuelven menos cautelosos. lo cual supuso un enorme avance en la prevención de accidentes provocados por la utilización de sierras mecánicas. Por ejemplo.Es importante subrayar que dos condiciones que son seguras por separado. que coge por sorpresa al operario cuando los dientes articulados de la herramienta tropiezan con una rama. afiladas herramientas sabe por experiencia que son muy peligrosas. los operarios van perdiendo la conciencia del peligro y comienzan a utilizar la sierra con menos cuidado. las sierras mecánicas provocaron numerosos accidentes cuando comenzaron a utilizarse en el decenio de 1960. ya que su comportamiento varía según su entorno y su medio físico. los estudios han demostrado que la Junio 2012 205 . pueden no serlo juntas.600 en 1971 a 1. otro sector en el que se utilizan las sierras mecánicas de cadena. Fue el causante de cientos de muertes y lesiones antes del invento de un mecanismo de protección. Cualquier usuario de estas ruidosas. vibrantes y. un nudo o un punto de mayor dureza en la madera. tras muchas horas de trabajo. Con todo. Algo similar sucede con el dispositivo antirretroceso. La industria forestal.700 en 1972. de ahí la extrema precaución con que la usan los principiantes. debido a un movimiento peligroso conocido como “retroceso”. Los trabajadores constituyen el nexo de unión.

ya que uno y uno pueden ser menos que dos. no existe un análisis definitivo que garantice que sus efectos corren parejos con la seguridad. A pesar de que la protección antirretroceso ha ayudado a prevenir lesiones. el mecanismo es incierto. pero no significa que la dupliquen. Por fortuna. Junio 2012 206 . La división simple de comportamientos y condiciones en seguros e inseguros no permite avanzar mucho en el camino de la prevención. habremos avanzado considerablemente en la prevención de accidentes. por el contrario. los otros no se mantienen inalterados y el efecto definitivo sobre la seguridad resulta difícil de prever. Aunque resulta eficaz desde el punto de vista de la protección. quienes se exponen con mayor frecuencia a los retrocesos. Se trata de fenómenos que los profesionales de la seguridad han comenzado a comprender mejor que antes. Los ejemplos siguientes ponen de relieve la naturaleza dinámica de las personas y el trabajo. La lógica aritmética de “uno más uno igual a dos” (1 + 1 = 2) no es aplicable en este caso.protección de las piernas reduce la precaución de los trabajadores. En otras. Si entendemos que las personas. ya que se creen a salvo. sus equipos y el entorno componen un sistema dinámico. Si se modifica un componente. uno más uno (1 + 1) son más que cero en ciertas ocasiones. La confianza en cuanto al progreso ha de ponerse en la gestión de sistemas. la suma puede llegar a ser negativa. sus tareas. Se dan dos condiciones que aumentan ésta: el dispositivo antirretroceso y el protector de piernas.

la prevención se ha basado en el aprendizaje a partir de los accidentes y cuasiaccidentes. Los trabajadores ignoran la localización exacta de cada uno de los componentes de los aparatos que utilizan. Una mejora técnica de la maquinaria o los controles que no vaya acompañada de un perfeccionamiento simultáneo de las cualificaciones. se ha observado que un aumento de ésta no genera necesariamente una mejora de la seguridad. y cuando se exige su intervención. en ausencia de teorías apropiadas. es posible que carezcan de la competencia o la capacidad necesarias. conocemos sus causas y podemos adoptar medidas para reducirlas o erradicarlas. puede que los operarios no consigan la práctica suficiente para mantener su nivel de cualificación. El problema es que. Algunos fabricantes de papel han señalado que los trabajadores más jóvenes no comprenden las funciones de las máquinas tan bien como los de más edad. los conocimientos y los valores de los operarios es posible que no mejore la seguridad. Por ejemplo. por ejemplo.En la aviación y en otros sistemas donde la ingeniería y automatización son elevadas. Los nuevos equipos automáticos se manejan desde salas de control a través de teclados y pantallas informáticos. constituya un peligro para el personal de mantenimiento que trabaja en su proximidad. por lo que pueden colocar alguno de ellos en una situación que. Tradicionalmente. quienes han trabajado con máquinas no automáticas y han visto cómo funcionan. no hemos sido capaces de elaborar métodos de investigación que permitan manejar todos los factores importantes para la Junio 2012 207 . Al investigarlos por separado.

pero siempre estará limitado al caso específico examinado. numerosos gobiernos se han destacado por hacer obligatorios los análisis de seguridad. como las de Bhopal o Chernóbil. Asimismo. Un estudio puede ofrecer una visión bastante aproximada de las causas. Se han desarrollado varias técnicas que se han convertido en un elemento rutinario del análisis de riesgo y seguridad industrial. Finlandia. Como consecuencia de grandes catástrofes. Los sectores químico y petroquímico sobresalen en este campo en todo el mundo. Suecia. Muchos otros países registran resultados similares. Japón y la República Federal de Alemania han reducido sus tasas de accidentes de trabajo mortales entre un 60 y un 70 % en este período. Desde un punto de vista más positivo. Es posible que existan condiciones y factores que han intervenido en el accidente y cuyas conexiones desconocen o no comprenden los investigadores. El reto actual es llevar a la práctica los conocimientos alcanzados a partir de la investigación y en perfeccionar las iniciativas preventivas. cabe destacar que se ha avanzado considerablemente en el área de la gestión de la seguridad basada en la predicción. Junio 2012 208 . La generalización de las conclusiones de un accidente a otras situaciones conlleva un cierto riesgo. A partir de ellas pueden estudiarse los centros de producción industrial de forma sistemática para determinar posibles peligros y emprender las acciones preventivas adecuadas.prevención. se ha generalizado la utilización de nuevas técnicas de predicción. El avance en materia de seguridad ha sido notable desde mediados del decenio de 1970.

Con todo. ya que la cultura no es una entidad tangible. Un accidente puede definirse como el resultado de una cadena de acontecimientos en la que algo ha funcionado mal y no ha llegado a buen término. es crucial para comprender las posibilidades de la prevención. si tenemos en cuenta la 15 Texto desarrollado por Kirsten Jorgensen. varía según los países. La magnitud de un problema. CONCEPTOS DEL ANALISIS DE ACCIDENTES15 CONCEPTOS DEL ANALISIS DE ACCIDENTES El presente artículo pretende ser una guía para calcular la magnitud del problema de los accidentes. los sectores y los lugares de trabajo. Tal vez sea de difícil aprehensión. así como sus diferentes tipos. Uno de los objetivos de este artículo es analizar este nuevo concepto.Uno de los nuevos avances en la gestión de la seguridad es el concepto de cultura de la seguridad. pues el conocimiento del alcance actual de un problema servirá para indicar cuál tendrá en el futuro). Se trata de un concepto abstracto admitido en el seno de una organización o una sociedad. No hay formas directas de ajustarlo. En los accidentes laborales puede estimarse de formas diferentes. (Puede pensarse que esta distinción es innecesaria. Se ha demostrado que la intervención humana puede evitar que se produzcan las lesiones y los daños a que conduciría esa cadena de sucesos. más que una mera descripción de la misma. Ahora bien. Junio 2012 209 . en función de si lo que se desea es averiguar la magnitud que ha tenido el problema o la que tendrá en el futuro.

si se pretende realizar un cálculo prospectivo. El análisis de partes de accidente bien elaborados puede facilitar el conocimiento de las relaciones básicas esenciales para comprender sus causas. es decir. lleva a concluir que la magnitud del problema debe determinarse en función de la existencia y frecuencia de tales factores. Puede obtenerse una visión completa y precisa de la situación de los accidentes en el lugar de trabajo mediante la aplicación de un sistema global de partes y registros. la magnitud del problema puede estimarse retrocediendo en el tiempo y comparando el número de accidentes (tasa de incidencia) con su gravedad (jornadas de trabajo perdidas). podemos concluir que hay muchas más cadenas de acontecimientos potencialmente peligrosas de las que llegan realmente a producir lesiones. de aquéllos que puedan dar lugar a accidentes. Sin embargo. La asunción de que los acontecimientos que acaban produciendo lesiones se deben a ciertos factores existentes en los lugares de trabajo. Ha de tenerse esto en cuenta al evaluar en toda su extensión los riesgos existentes en los lugares de trabajo. Es posible llegar a conocer los factores de riesgo más importantes analizando la información detallada que ofrece cada parte relativa a la situación de Junio 2012 210 .intervención humana. La determinación de los factores de riesgo es fundamental para estimar con precisión la magnitud del problema. En el caso de los accidentes de trabajo. habrá que evaluar la presencia de factores de riesgo en el lugar de trabajo.

los daños y lesiones producidas y otras cuestiones afines. ej. que puede generar daños en la capacidad auditiva. los medios que utilizaban. en Dinamarca el riesgo de morir en un accidente de trabajo es de 3 por cada 100. el trabajo realizado en un lugar elevado entraña un riesgo de caída que puede producir lesiones graves. Por ejemplo. lo que estaban haciendo y manipulando. Riesgo La medición del riesgo debe efectuarse en función de la información relativa al número y la gravedad de las lesiones sufridas en el pasado.. • La evaluación del tipo de riesgo o elemento de peligro indica no sólo las fuentes de exposición y otros factores nocivos que pueden provocar un accidente. Junio 2012 211 . Hay dos tipos de datos que permiten definir los riesgos de lesiones que corren las personas: • La medición del riesgo ofrece un cálculo de la frecuencia de las lesiones y una medida de su gravedad. lo mismo sucede en el trabajo con instrumentos cortantes respecto al contacto con piezas afiladas.000 trabajadores).los trabajadores y los operarios en el momento del accidente. lo que ofrece una estimación retrospectiva. Puede definirse como el número de días de trabajo perdidos (o de fallecimientos) por número de trabajadores (p. o el trabajo con máquinas muy ruidosas durante períodos prolongados. sino también las circunstancias que dan lugar a la lesión o el daño.

El trabajador debe ser informado de tales riesgos (p. En todo caso. No obstante. como por el de los factores capaces de aumentar o reducir los factores de riesgo que influyen en la medición de éste. del envenenamiento agudo que causa la inhalación de algunas sustancias químicas). pues pasan inadvertidos.El sentido común está presente en numerosos tipos de riegos. Factores que determinan el riesgo Los factores de mayor importancia al determinar el riesgo son: • los que determinan la presencia o la ausencia (o la posibilidad) de cualquier tipo de riesgo. adquiridos gracias a la experiencia diaria o a trabajos de investigación. Por ejemplo. de los daños que origina el ruido en el oído. se basan en acontecimientos pasados. sean o no evidentes. a otros muchos tipos de riesgo no puede aplicárseles el sentido común. ej. de cómo afectan al cerebro determinados disolventes.. si el suelo está resbaladizo. puede cortarse. Debe señalarse que la base para el reconocimiento del riesgo viene dada tanto por el conocimiento de las fuentes de exposición y otros factores potencialmente nocivos que pueden causar daños o lesiones cuando se unen a determinadas tareas. nuestro conocimiento sobre los tipos de riesgos. si uno trabaja en un sitio alto. si hay cerca objetos punzantes. puede caerse. una cosa es saber qué ha ocurrido y otra predecir lo que ocurrirá en el futuro. Junio 2012 212 . Con todo. puede patinar.

Junio 2012 213 . Los agentes de exposición crónicos no suelen ser nocivos directamente. es decir. a menudo.• los que aumentan o reducen la probabilidad de que tales riesgos se traduzcan en lesiones o accidentes. Para aclarar el primero de estos puntos es necesario establecer las causas del accidente. mientras que los perjuicios de las exposiciones agudas son casi instantáneos. Los otros dos puntos se refieren a los factores que influyen en la medición del riesgo. son los siguientes: Fuentes de exposición y trastornos profesionales El concepto de lesiones debidas a fuentes de exposición suele vincularse al de enfermedad (o trastorno). Tanto su intensidad y nocividad como la duración de la acción son de gran importancia para el desarrollo de las lesiones que. y sus efectos se sienten tras un período de exposición relativamente largo y constante. Los factores fundamentales del entorno de trabajo que son causa directa de los daños. • los que afectan a la gravedad de las lesiones asociadas con tales riesgos. ya que ésta puede considerarse provocada por la exposición a uno o varios agentes durante un período de tiempo breve (exposición aguda) o prolongado (crónica). las fuentes de exposición y otros factores nocivos. tanto en forma de enfermedades como de accidentes profesionales.

bacterias. radiación. iluminación inapropiada. etc. posturas forzadas o trabajo repetitivo). frío. He aquí algunas de las fuentes de exposición que pueden dar lugar a lesiones o daños con carácter de enfermedad: • exposiciones químicas (disolventes. ello hace más difícil precisar las fuentes de exposición porque. • exposiciones físicas (ruido.). • exposiciones fisiológicas (cargas pesadas. Junio 2012 214 . compuestos para limpiar o desengrasar. • exposiciones psicológicas (trabajo en situación de aislamiento. etc.). entre otras razones. calor. etc. horarios de trabajo variables. casi nunca existe una correlación monocausal entre trastornos específicos y fuentes de exposición concretas. etc.son el resultado de una combinación de varios agentes diferentes. mohos.). sangre o piel de animales. • exposiciones biológicas (virus.). amenaza de violencia. exigencias del puesto de trabajo poco habituales. falta de oxígeno.

He aquí algunos de los factores nocivos capaces de provocar lesiones en accidentes de trabajo.Factores nocivos y accidentes de trabajo El concepto de factor nocivo (del que se excluyen las fuentes de exposición) está relacionado con el de accidente de trabajo. El daño o la lesión se reconocen inmediatamente en el momento en que ocurren estas últimas lesiones. sierras o herramientas de filo. por lo común aplicada con distintas máquinas de modelado. dividir o desbastar. La dificultad inherente a este tipo de lesión reside en el contacto inesperado de la víctima con el factor nocivo. • conversión de energía cinética en energía potencial: por ejemplo. por lo que son fáciles de identificar. como prensas y herramientas de fijación. puesto que es en este entorno en el que se producen los daños y los trabajadores se ven expuestos al tipo de acciones que causan lesiones instantáneas. cuando algo golpea o cae sobre un trabajador. que suelen estar relacionados con diversas formas de energía. fuentes o actividades: • energía vinculada a las operaciones de cortar. • energía vinculada a las operaciones de prensar y comprimir. como cuchillos. Junio 2012 215 . normalmente relacionada con objetos cortantes.

luz. las tecnologías. • factores de estrés mental y psicológico. un producto químico menos dañino puede reemplazar a otro más perjudicial en un determinado proceso). sonido. Desde el punto de vista de los riesgos mensurables.• conversión de la energía potencial de un individuo en energía cinética. ej. como en el traslado de cargas pesadas o la torsión del cuerpo. debe tenerse en cuenta que el control de la probabilidad de las exposiciones y la gravedad de las lesiones de los trabajadores suelen depender de los tres factores siguientes: • Medidas de seguridad de eliminación/sustitución. Los peligros en el lugar de trabajo en forma de fuentes de exposición u otros factores nocivos pueden eliminarse o mitigarse mediante sustitución (p. Junio 2012 216 . • energía por la que se somete al cuerpo a un estrés excesivo. como la amenaza de violencia. • calor y frío. los productos y los equipos existentes en el lugar de trabajo. • sustancias tóxicas y corrosivas. pero también dependen de la organización del propio trabajo. como cuando un trabajador cae de un sitio elevado a otro más bajo. Control de las exposiciones Las fuentes de exposición y otros factores nocivos se rigen en gran medida por la naturaleza de los procesos. electricidad. radiación y vibraciones..

el control remoto.Debe tenerse en cuenta que esta medida no es posible en todos los casos. Se las conoce también como controles administrativos y consisten en aislar a las personas de los factores dañinos. Suelen denominarse controles técnicos y consisten en separar a las personas de los factores nocivos mediante el aislamiento de los elementos dañinos o la instalación de barreras entre los trabajadores y los factores que pueden provocar lesiones. • Medidas técnicas de seguridad. la utilización de equipos auxiliares y la protección de la maquinaria son ejemplos de este tipo de medidas. los programas de mantenimiento preventivo. Algunos ejemplos de estas medidas son la reducción del tiempo de exposición. Control de la conducta humana No siempre es posible el aislamiento de todos los peligros con la aplicación de las medidas de control citadas. La automatización. Suele pensarse que el análisis de la prevención de Junio 2012 217 . • Medidas de seguridad relacionadas con la organización. ya sea mediante la adopción de métodos de trabajo especiales o la separación en el tiempo o en el espacio. ya que dichas fuentes y factores siempre estarán presentes en el hábitat humano (y especialmente en el entorno de trabajo). el aislamiento de los trabajadores con equipos de protección individual y la organización eficaz del trabajo.

la oportunidad y la voluntad individuales de actuar de un modo que garantice la seguridad en el lugar de trabajo. la utilización segura de las herramientas apropiadas. Asimismo. analizar. el diseño y cumplimiento de los métodos de trabajo teniendo en cuenta la seguridad. es preciso que los trabajadores puedan actuar con seguridad. A continuación se explica la función que desempeñan estos factores. la creación y el seguimiento de los Junio 2012 218 . registrar y describir los riesgos de un modo que facilite su comprensión. los trabajadores deben ser conscientes de los diferentes tipos de riesgo y elementos de peligro existentes en su lugar de trabajo. las cualificaciones. • Conocimientos. formación y experiencia en el puesto. los supervisores y los integrantes del entorno de trabajo en general deben prestar su apoyo al programa de seguridad y ocuparse de los riesgos asumidos. como el conocimiento. para conseguir que los trabajadores sepan cuándo se encuentran en una situación de riesgo específica y qué consecuencias pueden tener sus acciones. La dirección. es necesario determinar. Es necesario que sean capaces de utilizar las oportunidades técnicas y organizativas (así como físicas y psicológicas) que se les brindan para la acción.accidentes acaba en este punto. la definición inequívoca de las tareas. De manera que la seguridad y el riesgo pasan a depender de los factores que rigen la conducta humana. ya que los trabajadores han de ser capaces de cuidar de sí mismos “si siguen las reglas”. lo que suele exigir educación. En segundo lugar. • La oportunidad de actuar. En primer lugar.

los factores técnicos y de organización son de gran importancia. los factores de tipo social y cultural. y detalla las situaciones que dan lugar a daños y lesiones.procedimientos de seguridad y el suministro de instrucciones claras sobre el modo más seguro de manejar materiales y equipos. o no está bien considerado o valorado por la dirección o los compañeros. • Identifica y describe las circunstancias subyacentes que determinan la presencia de peligros potenciales y situaciones de riesgo. y no en menor medida. los riesgos aumentarán. La información sobre las causas de los accidentes cumple los objetivos siguientes: • Muestra los errores e indica qué debe cambiar. • La voluntad de actuar con seguridad. cuya modificación o eliminación irán en beneficio de la seguridad. o requiere mucho tiempo. difícil. Si comportarse de manera segura resulta. La dirección debe mostrar claramente su interés por la seguridad. pero también lo son. adoptar las medidas pertinentes para darle prioridad y manifestar una actitud positiva respecto a la necesidad de una conducta segura. Junio 2012 219 . por ejemplo. • Indica los tipos de factores nocivos que causan accidentes (o cuasiaccidentes). En lo que se refiere a la disposición de los trabajadores para comportarse de manera que se garantice la seguridad en el lugar de trabajo.

Los datos obtenidos con estos dos tipos de análisis son importantes para facilitar la determinación de relaciones causales obvias y directas en cada caso. Además. así como dilucidar si una mayor experiencia en el puesto podría haber disminuido dicho riesgo. pero éste. revelando así relaciones causales cuya determinación no es inmediata. Junio 2012 220 .El análisis exhaustivo de los daños. El estudio de una lesión concreta suele ofrecer datos que no pueden conseguirse con un análisis general. Los datos de otros accidentes similares pueden facilitar algunos factores importantes más generales. las lesiones y las circunstancias en que se han producido los accidentes facilita una información de tipo general. la información específica y detallada que proporciona el estudio de accidentes concretos ayuda a establecer las circunstancias precisas que deben examinarse. Por otra parte. al mismo tiempo. Permite evaluar hasta qué punto se ha determinado el riesgo y decidir sobre las medidas de seguridad técnicas y organizativas que se han de adoptar. proporciona una visión más clara de las acciones que habrían podido evitar el riesgo y de la motivación necesaria en los trabajadores para llevarlas a cabo. puede señalar factores que el estudio individual nunca mostraría. puede utilizarse para determinar las causas de un accidente y los factores del trabajo concretos que han contribuido a que se produzca. Análisis de accidentes específicos Este tipo de análisis tiene dos objetivos principales: En primer lugar.

En segundo lugar. información relativa al sector o rama a los que pertenece el centro). forma en que ocurrió y situación de trabajo específica que lo desencadenó. y de los procesos y las tecnologías que caracterizan al trabajo. • factores causantes del accidente. • condiciones generales del lugar de trabajo y de la situación de trabajo (incluidos los factores citados en el párrafo anterior). es importante recopilar datos sobre lo siguiente: • identidad del lugar de trabajo y de la actividad laboral en sí (es decir. se adquieren conocimientos que sirven para analizar accidentes semejantes en el ámbito de la empresa y en otros más generales (como el de una organización o un país). cada uno con un objetivo específico: Junio 2012 221 . Tipos de análisis Existen cinco tipos fundamentales de análisis de accidentes. como fuentes de exposición. • naturaleza y gravedad del accidente. En este sentido.

ramas de actividad. • Análisis para establecer prioridades entre diferentes iniciativas que exigen un nivel elevado de medición de riesgos. Tienen por objeto alertar sobre los cambios. tanto positivos como negativos. el aumento de nuevos tipos de accidentes en un área específica puede indicar la existencia de nuevos elementos de riesgo. El resultado puede ser una cuantificación de los efectos de las iniciativas preventivas. lo que a su vez exige el cálculo de la frecuencia y la gravedad de los accidentes. se utiliza en la selección. • Análisis para determinar cómo han ocurrido los accidentes y. la elaboración y la aplicación de las medidas correctivas y las iniciativas de prevención concretas. empresas. El objetivo es sentar las bases para fijar prioridades al decidir dónde resulta más importante adoptar medidas preventivas. • Análisis a partir del control de la incidencia de los accidentes.• Análisis y determinación de los tipos de accidentes y los lugares en que se produjeron. sobre todo. Una vez recopilada esta información. procesos de trabajo y tipos de tecnologías. para establecer las causas tanto directas como indirectas. Son ejemplos de este tipo de estudios los análisis de la incidencia de un riesgo de lesión concreto o el Junio 2012 222 . • Análisis para dilucidar qué áreas especiales han suscitado curiosidad por alguna razón (se trata de una forma de análisis de revisión o de control). El objetivo es establecer la incidencia de los accidentes en relación con factores como los diferentes sectores.

Junio 2012 223 . desde el empresarial al nacional. • Especificación de los lugares en los que ocurren los accidentes a un nivel más detallado dentro del nivel general. Hay distintos niveles en que pueden realizarse estos tipos de análisis. y los resultados serán. el control.descubrimiento de un riesgo no determinado hasta entonces en el curso del examen de otro riesgo previamente conocido. mientras que los que describen las causas directas e indirectas de los accidentes se efectuarán a niveles más bajos. Fases de un análisis Con independencia del nivel al que se inicie un análisis. la precaución y la determinación de prioridades se llevarán a cabo fundamentalmente a niveles superiores. respectivamente. éste suele constar de las fases siguientes: • Identificación de los lugares en los que ocurren los accidentes en el nivel general seleccionado. más generales o más específicos. Los análisis relacionados con las tasas generales de incidencia. La adopción de medidas preventivas exige distintos niveles. • Determinación de los objetivos en función de la incidencia (o la frecuencia) y la gravedad de los accidentes.

• Descripción de las fuentes de exposición y otros factores nocivos. de las causas directas de los daños y las lesiones. por otra. las tecnologías y los procesos de trabajo en los que se producen daños y lesiones. facilidad de acción y apelación a la voluntad de los trabajadores) hayan demostrado ser insuficientes para impedir los accidentes. Resumen El estudio de los accidentes a nivel nacional puede mejorar los conocimientos sobre los sectores. Junio 2012 224 . dónde ha variado el riesgo. • Estudio de las relaciones causales subyacentes y de la evolución de las causas. es decir. conciencia del riesgo. En la Figura siguiente se ofrecen ejemplos de los diferentes niveles de análisis. los grupos profesionales. El tipo de riesgo del lugar de trabajo se establece mediante la descripción de los diferentes accidentes y las formas en que se producen éstos en cada área del lugar de trabajo. El objetivo consiste únicamente en determinar los lugares de trabajo en los que se produjeron accidentes. cuando las medidas preventivas (atención a las condiciones de seguridad. La medición de éstos en función de su frecuencia y gravedad permite por una parte establecer dónde algo funciona mal y. De este modo se consigue información sobre las fuentes de exposición y otros factores nocivos presentes en el centro de trabajo.

relacionados con tareas específicas o con la utilización de tecnologías concretas. a partir de ahí. la medición y la descripción de los accidentes constituyen la base sobre la que se establece qué acciones emprender y quién debe encargarse de las mismas para reducir los riesgos. un rasgo habitual de tales iniciativas y ajustes es que requieren una relación exclusiva y casi inequívoca entre los accidentes y las causas. Cualquier empresa puede llevar a cabo el análisis de los accidentes desde un nivel superior a otro más específico. Si se demuestra que los accidentes frecuentes y graves están asociados a ciertos procesos. puede intentarse ajustar las características de los equipos. Por ejemplo. evaluar las medidas preventivas. la vinculación de fuentes de exposición específicas a una tecnología concreta puede facilitar la determinación de las medidas de seguridad especiales necesarias para controlar el riesgo. Ahora bien. El análisis global de la empresa mostrará si existen problemas especiales en determinadas secciones. lo difícil es reunir una base de datos suficientemente amplia. Junio 2012 225 . esta información puede utilizarse para influir en sus fabricantes y proveedores. la maquinaria. Un posterior análisis detallado permitirá determinar qué funciona mal y. Por desgracia. podrá crearse una base de datos útil incluso a este nivel.La identificación. lo que no ocurre más que en contadas ocasiones. las operaciones y los procedimientos de trabajo vinculados a dichos procesos. Si se recogen datos correspondientes a las lesiones por accidente en una empresa en varios años (incluida la información sobre lesiones menores y cuasiaccidentes). Asimismo.

un grupo profesional o una empresa (o en el de una persona determinada). Al mismo tiempo.Si se pretende influir en el comportamiento de un trabajador dentro de un sector. debe difundirse información Junio 2012 226 . es necesario disponer de conocimientos sobre muchos accidentes para aumentar la sensibilización de los trabajadores.

pérdidas de producción y daños en bienes. pero ninguna de ellas ha contado. además de una estructura de los accidentes. organizaciones industriales. el entorno y propiedades. Una vez cumplidos estos requisitos. muertes. en última instancia. Junio 2012 227 . eliminar los factores que causan o contribuyen a que ocurran accidentes. Ha habido muchos intentos de elaborar una teoría que permita predecir éstas. TEORIA DE LAS CAUSAS DE LOS ACCIDENTES16 TEORIA DE LAS CAUSAS DE LOS ACCIDENTES Los accidentes se definen como sucesos imprevistos que producen lesiones. aislar y. organizaciones sindicales. así como sobre las líneas de actuación que puedan minimizar el riesgo de daño o lesión.sobre los factores que elevan la probabilidad de los accidentes. hasta ahora. En el presente artículo se ofrece un breve resumen de las diferentes teorías sobre sus causas. así como a las empresas y a los trabajadores. Investigadores de diferentes campos de la ciencia y de la técnica han intentado desarrollar una teoría sobre las causas de los accidentes que ayude a identificar. con una aceptación unánime. Es muy difícil prevenirlos si no se comprenden sus causas. la seguridad se convierte en una cuestión de motivar a los responsables del comportamiento de las personas en los distintos sectores. 16 Texto desarrollado por Abdul Raouf (PhD).

accidente. el 88 % de los accidentes están provocados por actos humanos peligrosos. fallo del trabajador. daño o lesión. siendo la ficha cuya retirada es esencial la número Junio 2012 228 . acto inseguro unido a un riesgo mecánico y físico. por condiciones peligrosas y el 2 % por hechos fortuitos. 5. del mismo modo en que la retirada de una ficha de dominó de la fila interrumpe la secuencia de caída. Propuso una “secuencia de cinco factores en el accidente”. la eliminación de uno de los factores evitaría el accidente y el daño resultante. el 10%. H. 4. 3. Heinrich (1931).Teorías sobre la causalidad de los accidentes La teoría del dominó Según W. en la que cada uno actuaría sobre el siguiente de manera similar a como lo hacen las fichas de dominó. que van cayendo una sobre otra. 2. Heinrich propuso que. He aquí la secuencia de los factores del accidente: 1. quien desarrolló la denominada teoría del “efecto dominó”. antecedentes y entorno social.

pueden existir numerosos factores. En esta categoría se incluyen factores relativos al trabajador. por cada accidente. ésta presenta un punto de partida útil para la discusión y una base para futuras investigaciones. De acuerdo con esta teoría. causas y subcausas que contribuyan a su aparición. Teoría de la causalidad múltiple Aunque procede de la teoría del dominó. Junio 2012 229 . La principal aportación de esta teoría es poner de manifiesto que un accidente pocas veces. Ambientales. por no decir ninguna. como una actitud incorrecta. es el resultado de una única causa o acción. la teoría de la causalidad múltiple defiende que. y que determinadas combinaciones de éstos provocan accidentes. los factores propicios pueden agruparse en las dos categorías siguientes: De comportamiento. Si bien Heinrich no ofreció dato alguno en apoyo de su teoría.3. En esta categoría se incluye la protección inapropiada de otros elementos de trabajo peligrosos y el deterioro de los equipos por el uso y la aplicación de procedimientos inseguros. la falta de conocimientos y una condición física y mental inadecuada.

La contribución de esta teoría al desarrollo de acciones preventivas para evitar accidentes es escasa o nula. Se deduce que no puede discernirse una única pauta de acontecimientos que lo provoquen. todos los accidentes se consideran incluidos en el grupo de hechos fortuitos de Heinrich y se mantiene la inexistencia de intervenciones para prevenirlos. Según esta teoría. Teoría de la propensión al accidente De acuerdo con ella.La teoría de la casualidad pura De acuerdo con ella. Los investigadores no han podido comprobar tal afirmación de forma concluyente. existe un subconjunto de trabajadores en cada grupo general cuyos componentes corren un mayor riesgo de padecerlo. Teoría de la probabilidad sesgada Se basa en el supuesto de que. todos los trabajadores de un conjunto determinado tienen la misma probabilidad de sufrir un accidente. la probabilidad de que se vea involucrado en otros en el futuro aumenta o disminuye respecto al resto de los trabajadores. una vez que un trabajador sufre un accidente. ya que la mayoría de los Junio 2012 230 .

Junio 2012 231 . El control de energía puede lograrse de las siguientes formas: • eliminación de la fuente. como consecuencia de un cambio de energía en el que siempre existe una fuente. en todo caso. Se cree que. o los equipos daños. Es una teoría. que no goza de la aceptación general. aun cuando existan datos empíricos que la apoyen. probablemente no explica más que una proporción muy pequeña del total de los accidentes. Teoría de la transferencia de energía Sus defensores sostienen que los trabajadores sufren lesiones.estudios son deficientes y la mayor parte de sus resultados son contradictorios y poco convincentes. una trayectoria y un receptor. la limitación o la mejora de la transferencia de energía. La utilidad de la teoría radica en determinar las causas de las lesiones y evaluar los riesgos relacionados con la energía y la metodología de control. Pueden elaborarse estrategias para la prevención. sin ningún significado estadístico. • modificación del diseño o de la especificación de los elementos del puesto de trabajo.

Junio 2012 232 .• mantenimiento preventivo. La trayectoria de la transferencia de energía puede modificarse mediante: • aislamiento de la trayectoria. • colocación de aislantes. • instalación de elementos de absorción. La adopción de las medidas siguientes puede ayudar al receptor de la transferencia de energía: • limitación de la exposición. Teoría de “los síntomas frente a las causas” No es tanto una teoría cuanto una advertencia que debe tenerse en cuenta si se trata de comprender la causalidad de los accidentes. • utilización de equipo de protección individual. • instalación de barreras.

Las situaciones y los actos peligrosos (causas próximas) son los síntomas y no las causas fundamentales de un accidente. Tienen que converger varias de estas causas para que se produzca un accidente. obviando las esenciales. Junio 2012 233 .Cuando se investiga un accidente. Con todo. es necesario comprender la relación de “causa-efecto” de los factores inductores de accidentes para emprender una mejora continua de los procesos de seguridad. No se trata. de una relación exhaustiva. Al analizar estos factores. en modo alguno. las concurrentes. Las causas esenciales pueden clasificarse en “inmediatas” y “concurrentes”. los tipos de accidentes y sus resultados. En la figura siguiente se muestra la estructura de los accidentes y se detallan las causas inmediatas. se tiende a centrar la atención en sus causas inmediatas. En el primer caso se trata de actos peligrosos del trabajador y de condiciones de trabajo inseguras. En el segundo. de factores relacionados con la gestión y de las condiciones físicas y mentales del trabajador. Estructura de los accidentes La creencia de que los accidentes tienen causas y pueden prevenirse nos obliga a estudiar los factores para prevenirlos. pueden aislarse las causas primordiales y adoptarse las medidas necesarias para impedir que se repitan.

esta circunstancia no debe desalentarnos. las que existen son de naturaleza conceptual y. para establecer un marco de referencia que permita comprender la aparición de accidentes. Con tanta diversidad de teorías no resulta difícil comprender que no exista una única considerada correcta y aceptada unánimemente. Puesto que la seguridad carece de una base teórica. aunque no suficientes. Junio 2012 234 . En cualquier caso. Ahora bien. Por el momento. ya que la mayoría de las disciplinas científicas (matemáticas. El estudio de las causas de los accidentes resulta muy prometedor para los interesados en la elaboración de una teoría.Resumen La causalidad de los accidentes es muy compleja y debe comprenderse de manera adecuada para mejorar su prevención. su aplicación en la prevención y el control de accidentes es limitada. como tales. estas teorías son necesarias. no puede considerarse aún como una ciencia. etc.) pasaron por fases de indecisión similares en un momento u otro. estadística.

FACTORES HUMANOS EN LOS MODELOS DE ACCIDENTES17 FACTORES HUMANOS EN LOS ACCIDENTES Los factores humanos figuran entre las principales causas de accidentes en el lugar de trabajo. Las estimaciones sobre su alcance real varían enormemente. pero según los resultados de un estudio realizado a principios del decenio de 1980 sobre las causas del total de muertes por accidente de trabajo registradas en Australia en un 17 Texto desarrollado por Anne-Marie Feyer y Ann Williamson Junio 2012 235 .

Debe entenderse que los dos componentes principales (factores Junio 2012 236 . si los tenían en cuenta. los factores humanos. A la vista de datos como éste. por qué y cuándo intervienen tales factores en los accidentes mejorará nuestra capacidad para predecir el papel que desempeñan aquéllos y evitar éstos. por una parte.período de tres años. Se han propuesto varios modelos para describir la intervención de los factores humanos en los accidentes. y elementos preexistentes que contribuyen a que se produzca esa secuencia. como las prácticas de trabajo y la supervisión. por otra. los factores del comportamiento habían intervenido en más del 90 % de los accidentes mortales. En la figura siguiente se muestra con detalle este enfoque. es importante conocer el papel que desempeñan en los accidentes los factores humanos. a los que los modelos tradicionales han concedido siempre escasa importancia. Modelos de causalidad de los accidentes. por ejemplo. pueden considerarse errores en la secuencia de acontecimientos que llevan de forma inmediata al accidente. Un conocimiento más completo de cómo. era sólo como parte del error que ocurría en la secuencia inmediata de acontecimientos que daba lugar al accidente. Los modelos recientes han ampliado el papel de los factores humanos más allá de los acontecimientos causales inmediatos al accidente y tienden a incorporar otros elementos en un conjunto general de circunstancias ligadas al accidente.

concurrentes y secuencia de acontecimientos) de este modelo de los factores humanos ocurren en una misma línea temporal imaginaria, en la que el orden (primero los factores, luego la secuencia de errores) es fijo, pero la escala del tiempo en que ocurren, no. Ambos elementos son parte esencial de la causalidad de los accidentes. La naturaleza del error Así pues, un elemento fundamental para la prevención de los accidentes es el conocimiento de la naturaleza, la sincronización y las causas del error. Una de las características importantes y singulares del error, que lo distingue de otros factores que intervienen en un accidente, es que forma parte normal del comportamiento. El error es decisivo en el aprendizaje de nuevas destrezas y comportamientos, así como en la conservación de estos últimos. Al poner a prueba los límites de nuestra interacción con el entorno, y, en consecuencia, cometer errores, aprendemos precisamente lo que son esos límites. Es un proceso esencial no sólo para adquirir nuevas destrezas, sino también para actualizar y conservar otras ya aprendidas. El grado en el que ponemos a prueba los límites de nuestra habilidad está relacionado con el nivel de riesgo que estamos dispuestos a aceptar. Parece que el error es una característica permanente de todo comportamiento. Los estudios muestran, además, que está presente en las causas de unas dos terceras partes de los accidentes de trabajo mortales. Por tanto, es fundamental desarrollar

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algunas ideas sobre la forma que suelen adoptar los errores, y sobre cuándo y por qué pueden ocurrir. Aunque todavía no se comprenden bien ciertos aspectos del error humano, el nivel actual de los conocimientos permite hacer algunas predicciones sobre los tipos de error. Es de esperar que el conocimiento de éstos nos ayude a prevenirlos o, al menos, a modificar sus consecuencias adversas. Una de las características más importantes de la naturaleza del error es que no se trata de un fenómeno unitario. Aunque en el análisis tradicional de los accidentes suele interpretarse el error como si fuera una entidad singular que no admitiera un estudio ulterior, aquél puede producirse de diversas formas. Los errores difieren unos de otros por la función de procesamiento de la información a la que afectan; por ejemplo, pueden adoptar la forma de sensaciones falsas debidas a una estimulación deficiente o atenuada de los órganos sensoriales, a fallos de atención debidos a la exigencia de una estimulación prolongada o compleja del entorno, a distintos tipos de lapsus de la memoria o a errores de juicio o de razonamiento. Todos estos tipos se diferencian por las características de la situación o de la actividad en la que ocurren. Representan una interrupción de diversas funciones de procesamiento de información y, por tanto, requieren enfoques diferentes para superar cada una de ellas. Los diferentes tipos de error pueden clasificarse también en función de comportamientos basados o no en la destreza del individuo. Suele decirse que la formación es una solución a los problemas de error humano, ya que el

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comportamiento basado en la destreza permite ejecutar la secuencia de acciones pertinente sin un proceso consciente y permanente de atención y reacción, y sólo exige comprobaciones conscientes intermitentes para asegurar que todo sigue su curso normal. La ventaja de este tipo de comportamiento es que, una vez que se pone en marcha, requiere poco esfuerzo del operador. Permite realizar otras actividades simultáneamente (por ejemplo, se puede conducir un automóvil y hablar al mismo tiempo) y hace posible que el operador haga planes sobre aspectos futuros de su actividad. Además, el comportamiento basado en la destreza suele ser previsible. Lamentablemente, aunque una cualificación mayor reduce la probabilidad de muchos tipos de error, aumenta la de otros. Los errores cometidos por personas diestras en una tarea son consecuencia de lapsus y distracciones o de actos involuntarios, y son diferentes a las equivocaciones que comete alguien que no esté cualificado. El error basado en la cualificación suele estar vinculado a cambios en el grado de atención del control que se ejerce sobre las tareas. Puede aparecer durante un proceso consciente de comprobación o deberse a la conclusión de pautas similares de comportamiento basado en la destreza. Una segunda característica de los errores es que no son ni aleatorios ni novedosos. Las formas de error son limitadas. Adoptan formas similares en todos los tipos de funciones. Por ejemplo, los errores “de distracción” ocurren en tareas que impliquen el habla o la percepción, y en actividades relacionadas con el conocimiento y con la resolución de problemas. De igual forma, no parece que la localización de los errores

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en la secuencia de causalidad de un accidente sea aleatoria, ni en el tiempo ni en el espacio. Una peculiaridad importante del procesamiento de información es que se expresa de la misma forma, sea cual sea la situación; lo que significa que los tipos de errores que se cometen cotidianamente en la cocina, por ejemplo, suceden de la misma forma en las actividades industriales de mayor riesgo. No obstante, las consecuencias de estos errores son muy diferentes y están determinadas por la situación en la que se presentan, más que por su propia naturaleza.

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Modelos del error humano Al establecer una clasificación del error y elaborar modelos del error humano, hay que tener en cuenta todos sus aspectos en la medida de lo posible. Sin embargo, el conjunto de categorías que se establezca debe tener una utilidad práctica. Probablemente ésta es la mayor restricción. Al desarrollar una teoría de la causalidad de los accidentes, puede hacerse muy difícil su aplicación práctica. Cuando se analizan las causas de un accidente, o se intenta predecir el papel de los factores humanos en un proceso determinado, no es posible llegar a comprender todos los aspectos del procesamiento humano de información real o potencialmente relevantes. Por ejemplo, nunca se podrá conocer el papel de la intencionalidad antes de que haya ocurrido el accidente. Incluso después, el propio hecho de que se haya producido puede modificar el modo en que las personas recuerdan los acontecimientos que lo rodearon. Las clasificaciones del error más correctas hasta ahora son las que se ocupan de la naturaleza del comportamiento manifestado en el momento en que se cometió. Así se permite que el análisis del error sea relativamente objetivo y fácil de reproducir. Se trata de clasificaciones del error que distinguen entre los que ocurren durante la práctica de un comportamiento basado en la destreza (deslices, lapsus o actos involuntarios) y los que se producen en el desarrollo de uno no cualificado o durante la resolución de problemas (equivocaciones).

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Los deslices o los errores basados en la destreza se definen como errores involuntarios que se presentan cuando el comportamiento es de carácter automático o consiste en una rutina habitual. Las equivocaciones se han clasificado, a su vez, en dos categorías: os errores basados en las reglas, que tienen lugar cuando el comportamiento l requiere la aplicación de reglas, errores basados en el conocimiento, cometidos al resolver problemas cuando la  persona carece de cualificación y de reglas que aplicar. De ello se deduce que los errores basados en el conocimiento tienen lugar por falta de conocimientos de orden práctico; los errores basados en las reglas, por no aplicar esos conocimientos prácticos adecuadamente; y los errores basados en la destreza, por una interrupción en la ejecución de un programa de acciones, normalmente debida a cambios en el nivel de atención (Rasmussen 1982). En un estudio de población sobre accidentes de trabajo mortales se aplicaron estas categorías y se comprobó que podían utilizarse de forma fiable. Los resultados del estudio mostraron que los errores basados en la destreza eran, en conjunto, los más frecuentes, y que el número de casos de los tres tipos de error se distribuía de forma diferente en la secuencia de acontecimientos.

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Puesto que en ese instante se dispone de poco tiempo para corregir la situación. de procedimientos de trabajo normalizado y de influencias que determinan la naturaleza y la aceptación de los procedimientos de trabajo. los factores humanos también intervienen en un sentido más amplio. no se manifiestan de forma inmediata. en cambio. Es evidente que las decisiones equivocadas y los procedimientos de trabajo deficientes están relacionados con el error. por ejemplo. eso no impide que se reconozca su carácter de sistemas de Junio 2012 243 . ya que. al no tener consecuencias inmediatas. los errores basados en la destreza fueron la mayoría de las veces el acto inmediatamente anterior al accidente (79 % de las muertes). sus consecuencias pueden ser más graves. en el conjunto de circunstancias que rodean al accidente. Si bien no existe duda alguna de que el error está presente en la mayoría de las secuencias de accidente. No obstante. ya que incorporan errores de juicio y de razonamiento. parecen presentarse en fases anteriores de la secuencia del accidente. Factores humanos en las circunstancias generales de los accidentes La inclusión de los factores humanos. representa un avance importante en la comprensión de la génesis de los accidentes. y no sólo de los errores. los procedimientos de trabajo deficientes se caracterizan porque en ellos se ha permitido que los errores de juicio y de razonamiento se conviertan en formas normalizadas de trabajo. Las equivocaciones. adoptando la forma.Por ejemplo. entre los que figuran las decisiones de la dirección tomadas en las primeras fases del proceso. Sin embargo.

El diseño. es probable que los valores colectivos o normativos que reflejan las características de la organización. Al conjunto de las características de una organización se le ha denominado cultura o clima de la organización. así como los procedimientos operativos normalizados propuestos por la dirección o por los trabajadores son ejemplos de este tipo de prácticas en curso. ejerzan una influencia decisiva sobre la actitud y la motivación que llevan a adoptar un comportamiento seguro a todos los niveles. que es a su vez un elemento humano que se considera aún menos relacionado directamente con los accidentes. pueden combinarse con una acción humana y provocar directamente un accidente.trabajo inseguros. la utilización y el mantenimiento de equipos de seguridad y de protección de los trabajadores. la provisión. Junio 2012 244 . con vulnerabilidades fundamentales que constituyen precisamente las circunstancias que. Tales aspectos observables de los factores humanos en el funcionamiento de los sistemas constituyen en gran medida manifestaciones de la situación global de la organización. Hace referencia al conjunto de objetivos y creencias de cada persona y a la repercusión que sobre éstos ejercen los objetivos y creencias de la organización. Algunos son aspectos directos y observables de las formas de funcionamiento de los sistemas de trabajo y no tienen consecuencias adversas inmediatas. en algún momento y de forma involuntaria. En última instancia. La expresión factores humanos se refiere en este contexto a un amplio conjunto de elementos presentes en la interacción entre las personas y su entorno de trabajo. la utilización y el mantenimiento de los equipos.

Por ejemplo. Junio 2012 245 . Para conocer las causas de un accidente originadas en las condiciones existentes en los sistemas de trabajo. el nivel de riesgo tolerado en un lugar de trabajo está determinado por esos valores. Tal vez sea ésta la consecuencia más importante de considerar con una perspectiva amplia el papel de los factores humanos en la causalidad de los accidentes. centra la atención en el acontecimiento mensurable y manifiesto que coincide en el tiempo con el accidente. Sin embargo. Las decisiones y las prácticas deficientes en los sistemas de trabajo. claramente reflejada en su sistema de trabajo y en los procedimientos operativos normalizados que adoptan sus trabajadores. propician la aparición de las condiciones que dan lugar a un error del operario (o a que el error tenga consecuencias) en el momento del accidente. La visión convencional de los accidentes como una serie de elementos que empiezan a fallar repentinamente en el momento y en el lugar en que ocurre el accidente. es necesario tener en cuenta todas las formas diferentes en que el elemento humano puede contribuir a provocarlo. la cultura de una organización. en la práctica. los errores ocurren en un contexto que propicia que el acto peligroso o el error tenga consecuencias. De este modo. aun sin tener una repercusión inmediata. es un aspecto decisivo del papel que desempeñan los factores humanos en la causalidad de los accidentes.

que utilizaron uno de los primeros sistemas destinados específicamente a considerar los factores organizativos relacionados con los accidentes. semejantes a los patógenos residentes en los sistemas biológicos. Los defectos organizativos interactúan con los acontecimientos y las circunstancias que desencadenan la secuencia que rodea a un accidente. de una forma muy parecida a los patógenos residentes en el cuerpo. Hudson y Reason (1990) señalaron que los factores relacionados con la organización y la gestión constituyen fallos latentes de los sistemas de trabajo. Según Feyer y Williamson (1991). En algunas teorías recientes se han estructurado específicamente los sistemas de análisis y de recopilación de datos para incorporar al estudio de los accidentes el elemento organizativo. en una parte importante del total de casos de muerte en el trabajo registrados en Australia (42. que se combinan con agentes desencadenantes como los factores tóxicos para provocar una enfermedad. el vínculo causal entre éste y los factores organizativos no suele ser obvio.0 %) existían prácticas de trabajo inseguras y continuas entre los factores causales. A partir de un marco teórico parecido. Como su relación en el tiempo es lejana con respecto a la aparición del accidente. Junio 2012 246 . en el que se reconocía la incidencia organizativa en los accidentes. Waganaar.Las cuestiones relacionadas con la organización han sido siempre el aspecto más descuidado del diseño de los análisis de accidentes y de la recopilación de datos.

estas dos dimensiones pueden variar por separado. o por ambas razones. Por tanto. son factores de acción latente o retardada. y no se limita a describir cómo ocurrió. para comprender cómo se producen accidentes. En primer lugar.La idea central de este marco teórico es que las deficiencias de organización y de gestión están presentes mucho antes de que se ponga en marcha la secuencia del accidente. los factores causales varían en importancia. por tanto. el análisis se ocupa de explicar por qué ocurrió. es necesario asegurarse de que los análisis no se limiten a las circunstancias que de forma más directa e inmediata ocasionan un daño. Junio 2012 247 . revelan algo sobre el momento en que se produjo. las causas pueden ser importantes porque están muy próximas en el tiempo al accidente y. cómo contribuyen las personas a que sucedan y por qué actúan como lo hacen. el modelo óptimo para describir su causalidad debe tener en cuenta la sincronización relativa de los elementos y el modo en que se relacionan entre sí. tanto intrínseca como temporal. El papel de los factores humanos en los accidentes y su prevención Al reconocer el posible significado etiológico de las circunstancias generales que rodean al accidente. Al examinar la importancia causal y temporal de los factores que intervienen en las circunstancias generales y concretas de un accidente. o por su carácter fundamental y subyacente al accidente. Además. es decir. es decir.

por tanto.En segundo lugar. que adoptan la forma de procedimientos normalizados de trabajo. a su vez. ambos elementos. Cuando se tienen en cuenta las circunstancias generales de un accidente. más informativa de la génesis de un accidente. por tanto. la naturaleza del acontecimiento y la de su contribución al accidente. Restricción que. las causas ambientales inmediatas de los accidentes pueden producir sus efectos debido a la existencia de factores anteriores relacionados con el comportamiento. Aunque siempre están presentes muchas causas. el modelo debe considerar un conjunto mucho más amplio de factores. Por ejemplo. no todas desempeñan funciones equivalentes. incidencia conjunta e interrelación entre los diferentes elementos del amplio conjunto que integra la red causal constituye la descripción más completa y. El elemento esencial para comprender por qué ocurren los accidentes y cómo puede evitarse su repetición es el conocimiento preciso de la función de los distintos factores. técnicos y ambientales del sistema de trabajo pueden interactuar de forma decisiva. Tradicionalmente. reduce el número de opciones viables para la acción preventiva. interactúan. el acuerdo suele ser general respecto a que los accidentes se deben a múltiples causas. Es probable que los factores humanos interactúen entre sí y con otros factores no humanos. Los componentes humanos. Junio 2012 248 . En tercer lugar. limita la naturaleza de la información que se obtiene y. Las pautas de incidencia. los métodos de análisis de los accidentes han sido limitados en lo referente a la variedad de categorías definidas.

en casi todos los casos. En concreto. si se estudia su sincronización relativa y si se determina su importancia relativa. y no a los factores desencadenantes inmediatos. No puede sorprender que. estos errores suelen ser inocuos. la mayor parte de sus causas se ajustan a unas cuantas pautas causales. A pesar de la variedad casi infinita de formas en que la acción humana puede contribuir directamente a que se produzca un accidente. los factores humanos intervinieron de una forma u otra. Normalmente. Sólo es posible este grado de comprensión de la red causal y de su influencia en los resultados si se consideran todos los tipos de factores. Para que la prevención sea eficaz debe dirigirse a las causas latentes subyacentes. sólo cuatro pautas de factores constituyeron la causa de unos dos tercios del total de muertes por accidente de trabajo registradas en Australia en un período de tres años. hay aspectos preexistentes de los sistemas de trabajo que pueden constituir el contexto en el que los errores rutinarios en la práctica de un comportamiento basado en la destreza desencadenan un accidente de consecuencias adversas. Junio 2012 249 . el conjunto de condiciones latentes subyacentes que constituyen el marco en el que los factores humanos y de otro tipo ejercerán posteriormente su efecto. De acuerdo con Feyer y Williamson (1991). se ciñen básicamente a un número reducido de aspectos del sistema de trabajo.De igual modo.

Con todo. sino que es preciso determinar dónde y cómo puede intervenirse con mayor eficacia. son los factores humanos que forman un conjunto limitado de sistemas de trabajo deficientes y preexistentes los que generan las causas fundamentales subyacentes de los accidentes mortales. En tales pautas se observa la función estratificada que caracteriza la participación de los factores humanos en la génesis de los accidentes. no basta con definir las diferentes formas en que participa el elemento humano para formular estrategias preventivas. sincronización e importancia (Williamson y Feyer 1990). teniendo en cuenta la naturaleza de estos factores y su sincronización e importancia relativas. y dan lugar al accidente. Junio 2012 250 . La consecución de este objetivo sólo es posible si el modelo utilizado describe con precisión y exhaustividad la compleja red de factores interrelacionados que intervienen en la causalidad de los accidentes. En la mayoría de los casos. estas causas se combinan con lapsus en la práctica de un comportamiento basado en la destreza o con condiciones ambientales peligrosas. Posteriormente.Resumen La participación humana como causa de los accidentes varía en cuanto a naturaleza.

reducirán otros hábitos inseguros o insanos menos atractivos. el porcentaje de muertes debidas al estilo de vida se mantiene esencialmente inalterado. por lo demás. no se diferencia del resto. aunque la tasa de muerte por cigarrillo fumado se reduce en un 50 %. Al final. Y no es el único efecto: al disponer de cigarrillos “más seguros” la cifra de personas que dejan de fumar será menor que la actual e incitará a un mayor número de no fumadores a ceder a la tentación del tabaco. ¿Esta invención constituye un avance? Cuando se sustituyan los antiguos cigarrillos por los nuevos. puesto que las personas no están dispuestas a correr más riesgos con su salud y su vida que los que consideren adecuados a cambio de la satisfacción de sus deseos. No obstante. aunque. Así. me mostraré el doble de reticente. 18 Texto desarrollado por Gerard Wilde. Consideremos el supuesto siguiente: se inventa un cigarrillo cuya incidencia en las muertes relacionadas con el consumo de tabaco equivale al 50 % de la de los cigarrillos actuales. Como consecuencia. la tasa de muertes relacionadas con el tabaquismo en la población aumenta.MODELOS DE ACCIDENTES: HOMEOSTASIS DEL RIESGO18 MODELO: HOMEOSTASIS DEL RIESGO Dadme una escalera el doble de estable y subiré el doble de alto. dado que no se modifica el deseo de las personas de mantenerse sanos (y éste es el único factor que inhibe el consumo de tabaco). los fumadores reaccionarán consumiendo el doble. el riesgo de morir por tabaquismo sigue siendo el mismo por fumador. Pero si me dais una causa para ser prudente. Junio 2012 251 .

toleran.El supuesto anterior ilustra las siguientes premisas básicas de la teoría de la homeostasis del riesgo (THR) (Wilde 1988. Junio 2012 252 . los altibajos en el grado de deterioro real ocasionado por el estilo de vida determinan a su vez las fluctuaciones en el grado de precaución con que las personas se comportan. el nivel de deterioro de la vida y la salud provocado por el comportamiento humano. Además. de acuerdo con la tercera premisa. aquél que aceptan. es decir. no a través de medidas del tipo del “cigarrillo seguro” u otras propuestas de “solución tecnológica” al problema. y viceversa. desean o eligen. las enfermedades y las lesiones que dependen del estilo de vida se mantiene en el tiempo mediante un proceso de control autorregulador de ciclo cerrado. puede atenuarse mediante intervenciones eficaces en la reducción del nivel de riesgo que las personas están dispuestas a correr. La segunda premisa se basa en que la frecuencia real de las muertes. sino mediante la aplicación de programas que aumenten el deseo de la población de estar vivos y sanos. es decir. las fluctuaciones en el grado de precaución aplicado por las personas a su comportamiento determina las subidas y las bajadas en el deterioro de su salud y su seguridad. De este modo. prefieren. 1994): La primera es la idea de que las personas se fijan un nivel de riesgo asumido. Por último. y determina el grado de riesgo para la salud y la seguridad al que se exponen. Es un nivel que depende de las ventajas e inconvenientes percibidos respecto a las alternativas de comportamiento seguras e inseguras.

puede argüirse que todas las variables que no sean las de motivación (es decir. personalidad o experiencia). los estados transitorios (fatiga. al tráfico rodado. nivel de alcohol en sangre). accidentes de tráfico y trastornos de salud dependientes del estilo de vida. la formación y las cualificaciones. Así..La teoría de la homeostasis del riesgo y la causalidad y la prevención de accidentes Entre las numerosas contribuciones psicológicas a la bibliografía sobre accidentes y enfermedades laborales. aquéllas que afectan al nivel de riesgo asumido) sólo influyen marginalmente en la frecuencia de los accidentes por hora de actividad y trabajador. la situación de la carretera y la Junio 2012 253 . ej. En cualquier caso. a diferencia de las fluctuaciones temporales. sólo unas pocas se ocupan de los factores de motivación y su influencia en las causas y la prevención de estos problemas. la THR establece que la tasa de accidentes de tráfico por unidad temporal de exposición de cada usuario es el resultado de un proceso de control de ciclo cerrado en el que el nivel de riesgo asumido funciona como la única variable de control. la sobrecarga o la insuficiencia de información (estrés o aburrimiento). los factores medioambientales y la ergonomía de los puestos de trabajo. sexo. No obstante. algunas pueden tener un efecto positivo en la tasa de accidentes por unidad de productividad o por distancia unitaria de movilidad. por ejemplo. En la mayoría de las publicaciones se abordan variables como los rasgos permanentes o semipermanentes (p. Aplicada. el riesgo de accidente medio en un intervalo de tiempo se considera independiente de factores como las características físicas del vehículo.

culturales y personales y sus fluctuaciones a largo plazo. Tales variables controlan el nivel de riesgo asumido en cada momento específico. dotados de sus capacidades sensoriales. Para lograrlo dependerán de su capacidad para la toma de decisiones y de sus destrezas psicomotoras. Por el contrario. Se supone que la tasa de accidentes resultante Junio 2012 254 .destreza del conductor. ej. depende en última instancia del nivel de riesgo de accidente aceptado por la población usuaria del transporte por carretera a cambio de las ventajas percibidas y recibidas de la movilidad general en vehículos de motor (como la acumulación de horas de conducción) y de los actos peligrosos específicos asociados con dicha movilidad en particular (como la conducción por encima de la velocidad media). Con todo. las acciones emprendidas conllevan una cierta probabilidad de riesgo de accidente. Por tanto. tratarán de restablecer el equilibrio mediante algún ajuste del comportamiento. Siempre que los usuarios del transporte por carretera perciban una discrepancia entre el riesgo asumido y el riesgo experimentado de una manera u otra. el nivel de riesgo asumido es aquél al que se considera máxima la utilidad global del modo y de la medida de la movilidad.. Los costes y los beneficios previstos son una función de las variables económicas. a corto plazo y momentáneas. Así. se argumenta que los conductores de vehículos. 1 año) produce la frecuencia y la gravedad de los accidentes de tráfico en la misma. El total de todas las acciones en una jurisdicción y en un tiempo determinado (p. determinado este último por el patrón de compensación entre los costes y beneficios previstos asociados a las alternativas de acción disponibles. perciben en todo momento un cierto nivel de riesgo de accidente y lo comparan con el grado de riesgo que están dispuestos a aceptar.

en el que la tasa de accidentes es a la vez causa y consecuencia de los cambios en el comportamiento del operario. se ilustra en el modelo de la figura siguiente. d. b.influye a su vez (mediante retroinformación) en el nivel de riesgo de accidente percibido por los supervivientes y. lo que significa que las intervenciones que reducen el nivel de riesgo asumido pueden provocar una disminución duradera de la tasa de accidentes (recuadro e). Siempre que se registre una diferencia entre las dos. y nuevamente e. Puede que las personas tarden algún tiempo en ser conscientes de un cambio en la tasa de accidentes (la retroinformación puede retrasarse. la tasa de accidentes y la precaución en el comportamiento tienen una relación causal circular. El proceso anterior puede explicarse con mayor amplitud y claridad mediante la utilización de otro ejemplo de regulación homeostática: el control termostático de la temperatura en una casa. El proceso de homeostasis del riesgo Este proceso homeostático. es necesario realizar un ajuste Junio 2012 255 . La temperatura fijada (comparable al recuadro a) en el termostato se compara en cualquier momento con la temperatura real (recuadro b). c. Por consiguiente. por tanto. lo que se representa mediante f ). y así sucesivamente. El carácter autocorrector del mecanismo homeostático puede comprobarse en el ciclo cerrado que pasa por los recuadros e. mientras el nivel de riesgo asumido se mantenga inalterado. Téngase en cuenta que el recuadro a se sitúa fuera del ciclo cerrado. en sus acciones y en los accidentes posteriores.

Junio 2012 256 . La temperatura de la casa registrará grandes fluctuaciones si el termómetro no es muy sensible. Nótese asimismo que la temperatura deseada (análoga al recuadro a es el único factor ajeno al ciclo cerrado. Al igual que una persona elige un nivel de riesgo asumido en función de los beneficios y los costes percibidos que ofrecen las alternativas de comportamiento seguras y peligrosas. el aire distribuido en la casa se enfría (a través del aire acondicionado) o se calienta (a través de la calefacción.. El reajuste del termostato a otra temperatura dará lugar a cambios duraderos en la temperatura media en el tiempo. etc.(recuadro c). del mismo modo que un termómetro que ofrece constantemente lecturas de temperatura excesivamente altas o bajas provocará que la temperatura real se desvíe sistemáticamente de la fijada como objetivo. debe tenerse en cuenta que estas deficiencias no alterarán la temperatura media en el tiempo de la casa. Transcurrido un tiempo (simbolizado por f ) el aire a la nueva temperatura alcanza el nivel fijado en el termostato y da lugar a una nueva lectura. la temperatura se selecciona según la pauta de costes y beneficios previstos por mantener temperaturas superiores o inferiores (p. que vuelve a compararse con la temperatura fijada (recuadro a). ya sea por la inercia del mecanismo de puesta en marcha o por una capacidad limitada del sistema de calefacción y refrigeración. No obstante. el suministro de aire caliente o frío. a discreción. gastos de energía y bienestar físico). Para que haya una discrepancia duradera entre el riesgo asumido y el riesgo real ha de producirse un error continuo por exceso o por defecto en la estimación del riesgo. recuadro d). Lo mismo ocurrirá cuando la acción correctiva tarda en adoptarse. Como resultado. ej. recuadro e). que pone en marcha una acción correctiva (es decir.

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entre los que figuran los siguientes: En Alemania. Puede que la mejora del nivel de cualificación y el aumento de las oportunidades para perfeccionar la seguridad no se utilicen para favorecer ésta. sobre todo en los casos en que dichas adaptaciones puedan reducir la ventaja prevista en materia de seguridad” (OCDE 1990). por tanto. el número de accidentes sufridos por taxis equipados con sistemas de frenado antibloqueo no fue menor que el de los que carecen de este Junio 2012 258 . debido al efecto corrector relacionado con el proceso de retroinformación. como media. se registrará una perturbación en la tasa de accidentes. sino para mejorar el rendimiento: “Las adaptaciones del comportamiento de los usuarios de las carreteras que pueden producirse tras la adopción de medidas de seguridad en el sistema de transporte son de especial interés para las autoridades de tráfico. es decir. los órganos reguladores y los fabricantes de vehículos de motor. pero sólo temporalmente. Este fenómeno se ha analizado en un informe de la OCDE.Datos que respaldan el modelo Del modelo anterior se deduce que a la adopción de medidas para la prevención de accidentes que no alteren el nivel de riesgo asumido le sigue la estimación por parte de los usuarios del transporte por carretera de su efecto intrínseco sobre la seguridad. influirá en el comportamiento de ajuste posterior. incorrectas. La estimación formará parte de la comparación entre el nivel de riesgo percibido y aceptado y. Si las estimaciones iniciales son. En este informe se mencionan numerosos ejemplos. del cambio en la tasa de accidentes que se producirá si el comportamiento del usuario no se modifica en respuesta a la nueva medida de prevención.

sucedió lo contrario (Kallberg 1992). en 6. y se redujeron las precauciones adoptadas por sus conductores. se observó que los conductores habituados a la carretera en cuestión redujeron su velocidad en 4. y de unos 2 km/h en el de los camiones.7 km/h. No se registró indicio alguno de que esta medida redujera la tasa de accidente por km en estas carreteras. va asociada a un aumento de la velocidad de conducción. Se ha observado que la ampliación de la anchura de la calzada en las autopistas de dos carriles de Nueva Gales del Sur. Se colocaron las señales en 548 km de carretera seleccionados aleatoriamente y se compararon los resultados con los obtenidos en otros 586 km sin postes. Junio 2012 259 . Australia. La instalación de estos dispositivos aumentó la velocidad por la noche. En general. se ha comprobado que los conductores alcanzan velocidades más altas al desplazarse por la noche por carreteras con líneas de señalización claramente marcadas. y los no habituados. en una proporción de 3.2 km/h por cada 30 cm de anchura adicional en el caso de los turismos. En un estudio reciente elaborado en Finlandia se analizó el efecto de la instalación de postes reflectores en las autopistas con un límite de velocidad de 80 km/h. En las carreteras de Texas con arcenes pavimentados se conducía a velocidades al menos un 10 % superiores a las registradas en las carreteras sin tal prestación. En un estudio realizado en Estados Unidos acerca de los efectos de la reducción de la anchura de los carriles. En Ontario. en todo caso.6 km/h.7 km/h por cada 30 cm de reducción en la anchura de la calzada. las velocidades se redujeron en unos 1.mecanismo.

mientras que las perspectivas que esta teoría mantiene en materia de prevención de accidentes se han confirmado en gran medida en los centros de trabajo. Motivación para la prevención de accidentes Es interesante que la mayoría de los datos relativos a los fenómenos que postula la THR procedan del área del tráfico rodado. No se ha observado que la legislación relativa al uso de cinturón de seguridad haya reducido las tasas de muerte por accidente de tráfico (Adams 1985). en los que el nivel de riesgo de accidente asumido se reduce. pero la estimada por persona no ha mostrado una tendencia a la baja (si se tienen en cuenta los períodos de desempleo elevado. Wilde 1991). se registraron inicialmente reducciones importantes en el número de accidentes graves. pero sus tasas volvieron a la tendencia anterior al cambio cuando los conductores comprobaron que las carreteras no se habían vuelto tan peligrosas como pensaron al principio (Wilde 1982).Pueden mencionarse otros muchos ejemplos. Después del cambio de la conducción por la izquierda a la realizada por la derecha en Suecia e Islandia. Se han producido grandes reducciones de la tasa de accidente por km conducido en el transcurso del presente siglo. En principio. hay cuatro formas en las que puede motivarse a los trabajadores y los conductores para reducir su nivel de riesgo asumido: Junio 2012 260 . Los conductores que habitualmente no utilizaban este dispositivo y que fueron obligados a emplearlo aumentaron su velocidad y redujeron la distancia de seguridad entre vehículos (Janssen 1994).

Aunque se ha comprobado que algunos de estos planteamientos son más eficaces que otros. No hay más que tratar a las personas como si fueran irresponsables y algunos acabarán comportándose como tales. como demuestra la existencia universal de una legislación sancionadora. cabe destacar el efecto “profético” de la atribución: si se atribuyen características indeseables a las personas. Existen otros problemas al respecto. los datos relativos a su eficacia son inciertos. En primer lugar. en algunos casos descritos en el contexto de la psicología organizativa (Arnold 1989). la idea de que la seguridad puede mejorarse influyendo en la motivación es muy antigua. • Aumentar los costes previstos de las alternativas de comportamiento peligrosas. éstas pueden comportarse como si realmente las tuvieran. • Aumentar los beneficios previstos de las alternativas de comportamiento seguras.• Reducir los beneficios previstos de las alternativas de comportamiento peligrosas. Junio 2012 261 . • Reducir los costes previstos de las alternativas de comportamiento seguras. Sanción Aunque la aplicación de legislación sancionadora es uno de los intentos tradicionales de la sociedad de motivar a las personas en materia de seguridad.

es decir. El diseño y la aplicación de tales controles resultan engorrosos. el sabotaje. a comportamientos específicos. como la utilización de un dispositivo de seguridad o el respeto de un límite de velocidad. la falta de cooperación. así como el efecto secundario positivo de crear un clima social favorable (Steers y Porter 1991). se comprobó que los incentivos y el reconocimiento. La eficacia de los programas de incentivos y reconocimiento para perfeccionar la seguridad se ha establecido inequívocamente. en lugar de ocuparse del resultado final. Genera un clima organizativo disfuncional. suele prestarse una atención especial a los controles de los procesos. marcado por el resentimiento. que es la seguridad. y nunca pueden abarcar momento. eran más eficaces en materia de seguridad que las mejoras técnicas. la selección de personal y otras formas de intervención. En un estudio reciente de más de 120 evaluaciones publicadas de distintos tipo de prevención de accidentes de trabajo. Como resultado. es posible que el mismo comportamiento que se trataba de prevenir se fomente en la práctica. Incentivación A diferencia de la sanción. en general. los programas de incentivos producen el resultado para el que fueron concebidos. la sanción tiene efectos secundarios negativos.En segundo lugar. En tercer lugar. incluso. como la totalmente el conjunto de comportamientos específicos indeseables de todas las personas en cualquier Junio 2012 262 . el antagonismo e.

Afirmar que la seguridad constituye una recompensa Junio 2012 263 . En este proceso de ciclo cerrado. el nivel de riesgo asumido es la única variable independiente que explica en última instancia la tasa de accidentes. Por tanto. ya que no limitan el nivel de riesgo que las personas están dispuestas a asumir.acción disciplinaria. Adaptación del comportamiento De acuerdo con la teoría de la homeostasis del riesgo. la concesión de permisos especiales y los programas de ejercicios y reducción del estrés (Guastello 1991). El nivel depende de la percepción que tenga la persona de las ventajas y los inconvenientes de varias alternativas de acción. como medidas de prevención no reducirán la tasa de accidentes por hora. En consecuencia. una mayor movilidad o una elevación de la velocidad en los desplazamientos. Puede interpretarse como la consecuencia de un proceso de control homeostático en el que el grado de precaución en el comportamiento determina la tasa de accidente y viceversa. la respuesta a estas intervenciones adoptará normalmente la forma de un determinado ajuste del comportamiento en el que una posible ventaja en materia de seguridad queda compensada en la práctica por un aumento de la productividad. la tasa de accidente por persona y hora de ejecución de tareas y la tasa anual de accidentes por persona no dependen fundamentalmente de la capacidad ni de la oportunidad del individuo para estar seguro. aunque la educación y la técnica puedan proporcionar la capacidad o la oportunidad para favorecer la seguridad. sino de su deseo de estarlo.

De acuerdo con la revisión bibliográfica de McAfee y Winn: “El principal resultado fue que. y las que le recompensan por actuar sin provocar accidentes. de todas las medidas de prevención de accidentes que pueden aplicarse en la actualidad.en sí misma equivale a ignorar el hecho de que las personas asumen riesgos conscientemente respecto a diversas contingencias susceptibles de modificación. se observó que los incentivos y la retroinformación mejoran la seguridad y reducen los accidentes en el lugar de trabajo. En pocas revisiones bibliográficas se registran resultados tan coherentes” (1989). al menos a corto plazo. las que aumentan la motivación del individuo respecto a la seguridad parecen ser las más prometedoras. No obstante. Resumen De todos los posibles sistemas que recompensan a las personas por una actuación que no provoque accidentes. Los ejemplos de las pruebas empíricas relativas al proceso de homeostasis del riesgo se han seleccionado de una gran base de datos (Wilde 1994). Por tanto. Se ha aludido a que la deficiencia en la presentación de partes de accidentes es el único efecto secundario negativo de los planes de incentivos. unos prometen mejores resultados que otros porque incluyen elementos que parecen aumentar la motivación respecto a la seguridad. mientras que los ingredientes de un programa de incentivos eficaz se han analizado con mayor detenimiento en otro capítulo. las más eficaces. este fenómeno se limita a los accidentes de menor Junio 2012 264 . en todos los estudios. sin excepción.

factores de motivación y fatiga. así como en la organización del trabajo de los sistemas de seguridad. MODELOS DE ACCIDENTES19 MODELOS DE ACCIDENTES Los seres humanos desempeñan papeles importantes en la mayoría de los procesos que dan lugar a accidentes y en la mayor parte de las medidas encaminadas a su prevención. es esencial que estos modelos del proceso de generación de accidentes ofrezcan una orientación inequívoca acerca de los vínculos entre éstos y las acciones humanas. en la selección y la motivación de trabajadores y directivos. La diferenciación de los elementos humanos relacionados con los accidentes se limitaba al establecimiento de subdivisiones generales. Es posible ocultar la rotura de un dedo. en la formación. Por tanto.importancia. Los accidentes 19 Texto desarrollado por Andrew Hale. Junio 2012 265 . Primeros modelos Hasta el decenio de 1960 los modelos creados sobre la participación de los factores humanos y organizativos en los accidentes habían sido bastante sencillos. pero ocultar un cadáver resulta más difícil. factores referentes a la personalidad. Sólo así será posible llevar a cabo estudios sistemáticos de los accidentes con el fin de entender tales vínculos y realizar predicciones sobre el efecto de los cambios en el diseño y la disposición de los lugares de trabajo. como las relativas a destrezas.

Asimismo. los autores se inspiraron en los conceptos acumulados de la psicología cognitiva para desarrollar modelos en los que se presenta a las personas como procesadores de información que responden a su entorno y a los riesgos de éste intentando percibir y controlar los riesgos existentes. la tecnología y el entorno. Junio 2012 266 . En tales modelos. Las revisiones de la bibliografía sobre investigación de accidentes publicadas por Surry (1969) y Hale y Hale (1972) son algunos de los primeros intentos de ahondar en este campo y ofrecer una base para la clasificación de accidentes en tipos que reflejen etiologías diferenciadas. dejó de inculparse a las personas por los fallos o los errores y se prestó mayor atención al desequilibrio entre el comportamiento que exigen la tarea o el sistema y las posibilidades inherentes al modo en que se genera y se organiza el comportamiento. vinculados a su vez a fracasos en los diversos aspectos de las relaciones entre el hombre.se consideraban problemas indiferenciados para los que se buscaban soluciones de la misma naturaleza (como hace dos siglos los médicos trataban de curar numerosas enfermedades indiferenciadas mediante el sangrado del paciente). que se producen cuando una o varias de sus fases no se completan satisfactoriamente. los accidentes se consideraban fallos de las distintas partes de este proceso de control. En ambas revisiones.

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Comportamiento humano Hale y Glendon (1987) profundizaron posteriormente en esos modelos. El modelo de Hale y Glendon. • resolución de problemas consciente y prolongada en el tiempo en situaciones novedosas (comportamiento basado en el conocimiento). se describe en la figura anterior. actualizado con conceptos más recientes. al igual que los tipos de accidentes y las medidas de seguridad apropiadas para controlarlos. • aplicación de las normas aprendidas a un diagnóstico correcto de la situación existente (comportamiento basado en las normas). en gran medida inconscientes. vinculándolos con el trabajo de Rasmussen y Reason (Reason 1990). a situaciones rutinarias (comportamiento basado en la destreza). Junio 2012 268 . Los fallos de control habituales difieren de un nivel de comportamiento a otro. en el que se clasifica el comportamiento humano en tres niveles de procesamiento: • respuestas automáticas. Se compone de diversos módulos que irán explicándose para facilitar la comprensión del funcionamiento global del modelo.

el diseño de los equipos y los dispositivos de protección). a los procedimientos (p. ej. ej. con el fin de evitar las desviaciones mediante la utilización de los procedimientos oportunos para cada eventualidad.) La tarea de las personas que componen el sistema es garantizar un funcionamiento correcto de las medidas de prevención de accidentes. ej... puede iniciarse el proceso de un accidente.. aunque se mantiene bajo control mediante numerosas medidas de prevención de accidentes asociadas a los equipos físicos (p.. Se considera que el peligro siempre está presente. a las personas (p. (Los modelos de desviación se abordan con detalle en “Modelos de desviación de accidentes”. Sólo si se produce una desviación respecto a este estado normal y conveniente. el manejo de los equipos de seguridad con precaución y la realización de las comprobaciones y los ajustes necesarios. Junio 2012 269 . no se producirán daños. Siempre que se hayan previsto todos los peligros y riesgos potenciales importantes y se hayan diseñado y elegido adecuadamente las medidas de prevención pertinentes. la asignación de competencias respecto a las principales tareas de seguridad). ej.Vínculo con los modelos de desviación El punto de partida del modelo de Hale y Glendon es el modo en que se desarrolla el peligro en un lugar de trabajo o sistema. el mantenimiento preventivo) y a la organización (p. operarios cualificados).

Junio 2012 270 . peligros y conceptos. Todas estas acciones se incluyen en el modelo de Hale y Glendon como tareas de detección y control relacionadas con el peligro. sino también a grupos de trabajadores. lo que facilita al diseñador o al evaluador de dicha gestión una visión general o selectiva de las tareas interrelacionadas en los diferentes niveles que componen una organización (Hale y cols. Resolución de problemas En el modelo de Hale y Glendon. los sistemas de gestión de la seguridad pueden ajustarse a un modelo compatible con el comportamiento humano. los fabricantes o los legisladores. estas personas deben ocuparse de detectar y corregir muchas de las desviaciones potenciales y de adaptar el sistema y sus medidas preventivas a las nuevas exigencias. 1994). Así. basado en las normas establecidas en la primera fase de la figura. Sus fases pueden disponerse genéricamente como en la figura mencionada. Por tanto. Se trata de las normas de seguridad que los trabajadores se autoimponen o que son estipuladas por las empresas. departamentos u organizaciones que tratan de controlar simultáneamente el peligro existente en un proceso o una actividad y el peligro futuro originado por las nuevas tecnologías o por productos en la fase de diseño. el papel de la acción humana en el control del peligro se considera una tarea de resolución de problemas. El modelo ofrece la ventaja de que puede aplicarse no sólo a determinados trabajadores enfrentados a un peligro inminente o futuro. la tarea es un proceso de consecución de objetivos.Asimismo.

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el trabajador pasa inmediatamente a considerar la necesidad de acción. La capacidad de respuesta dependerá en parte de la insistencia con que se advierta el peligro y en parte de la sensibilización del trabajador respecto al mismo y a las normas sobre nivel de riesgo aceptable. Cuando.Al aplicar estas fases al comportamiento individual ante un peligro. Tener presente el peligro es. Por ejemplo. de repente. éstos deben reconocer un ligero desgaste en los dispositivos de protección de la maquinaria e informar del problema. por lo común. Tales situaciones de peligro inminente son infrecuentes en la mayoría de los sectores y. Los diseñadores deben prever que un trabajador poco experimentado tiende a utilizar los nuevos productos de un modo potencialmente peligroso. o incluso a decidir lo que él u otra persona puede hacer. un componente de la maquinaria se pone al rojo vivo. obtenemos la figura anterior. La cuestión es si un trabajador concreto responde al mismo. además de darse cuenta de que ciertos niveles de ruido pueden provocarles sordera si se exponen a los mismos durante varios años. en cualquier situación se supone que existe en todo momento un cierto grado de peligro. una cuestión de personalidad y. por un lado. Como se ha señalado anteriormente. Ciertos ejemplos de cada fase pueden aclarar la tarea de la persona. o una carretilla elevadora se aproxima a gran velocidad o comienza a salir humo por debajo de una puerta. por otro. es conveniente alentar a los trabajadores a que controlen el peligro antes de que se haga inminente. Junio 2012 272 . Para lograr estos objetivos. todos los responsables en materia de seguridad deben tener presente en primer lugar que es posible que el peligro exista o vaya a existir.

por ejemplo. previendo posibles fallos y brindando la oportunidad de suprimirlos o controlarlos. La misma importancia reviste la adopción de una actitud de desconfianza creativa. como el modo en que puede perderse el control de un proceso.de experiencia. la forma en que el ruido deteriora la capacidad auditiva o la manera y el momento en que una zanja puede derrumbarse. los trabajadores y los supervisores deben saber cómo prever y reconocer los signos de peligro. en las que puede ser confirmado y alentado por compañeros y superiores. junto con el conocimiento y la capacidad de interpretación. puede tener Junio 2012 273 . Tal actitud. es decir. Identificar algo como suficientemente peligroso para requerir una acción correctiva es. funcionar mal o mostrar propiedades e interacciones ajenas a las intenciones de sus diseñadores. a un daño. En segundo lugar. en parte una cuestión de personalidad. Para asegurarse de que el grado de alerta es el apropiado. de considerar que las herramientas. de nuevo. Se trata de aplicar “la Ley de Murphy” (lo que puede ir mal irá mal) de forma creativa. las máquinas y los sistemas pueden utilizarse erróneamente. deben acostumbrarse a advertir posibles situaciones de accidente. también contribuye al éxito de la siguiente fase: creer realmente que un determinado peligro tiene la suficiente probabilidad o gravedad para justificar la adopción de medidas. indicaciones y conjuntos de señales que puedan dar lugar a una pérdida de control y. Se trata en parte de entender las redes de causas y efectos. puede fomentarse mediante la formación y garantizarse haciéndolo parte explícita de las tareas y los procedimientos incluidos en las fases de diseño y ejecución de un proceso. es decir. por tanto.

puede que los trabajadores no la adopten por varias razones: por ejemplo. que perciban que la situación es inalterable (“son gajes del oficio”) o que teman las represalias por comunicar un posible problema. los supervisores que piensan que los accidentes se deben en gran medida a trabajadores descuidados y propensos a sufrirlos no considerarán la necesidad de emprender acciones por su parte. En este sentido son importantes las creencias y los conocimientos sobre las causas y los efectos y la atribución de competencias en materia de accidentes y su prevención. Junio 2012 274 . Aun cuando se detecte la necesidad de emprender alguna acción. es posible que consideren que no es su misión interferir en el trabajo de otra persona. una comunicación eficaz para movilizar y coordinar a las personas que pueden y deben adoptar medidas es esencial en esta fase. lo que es más importante. salvo quizá las que consisten en suprimir a ese tipo de trabajadores de su sección. está influida en gran medida por el tipo de experiencia que lleva a los trabajadores a plantearse preguntas como: “¿Ha funcionado mal en el pasado?” o “¿Ha funcionado durante años con el mismo nivel de riesgo y sin accidentes?”.relación con el grado de pesimismo de una persona respecto a la tecnología y. Por ejemplo. Asimismo. puede que no sepan qué hacer. Los resultados de las investigaciones sobre la percepción de riesgos y sobre los intentos de influir en ésta mediante la comunicación de riesgos y la retroinformación acerca de las experiencias de accidentes e incidentes se detallan en otros artículos.

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Aquí se plantea una difícil paradoja: cuanto más alerta y preparadas estén las personas y más fiables sean los equipos. El conocimiento se adquiere mediante la formación y la experiencia. especificando claramente el modo de obtener un determinado resultado que permita evitar el peligro o protegerse frente a él. o una acción encaminada a evitar las consecuencias. que implican diversos aspectos del Junio 2012 276 . En éste se subraya que el comportamiento puede manifestarse a tres niveles diferentes de control consciente (basado en la destreza. en las normas y en el conocimiento). como los manuales de instrucciones o los sistemas de apoyo informático pueden proporcionar a los supervisores y los trabajadores unos conocimientos de los que no disponen en el curso de su actividad diaria. menor será la frecuencia con que se requieran los procedimientos de emergencia y mayor será la dificultad de mantener el nivel de destreza necesario para llevarlos a cabo en las situaciones que lo exijan. por ejemplo.Las etapas restantes aluden al conocimiento de las acciones oportunas para controlar el peligro y las destrezas necesarias para adoptar las medidas pertinentes. Unos recursos informativos apropiados. las normas y el conocimiento El elemento final del modelo de Hale y Glendon. mediante una parada de emergencia o desconexión. es la adición del vínculo al trabajo de Reason y Rasmussen. pero un diseño adecuado puede ayudar enormemente. Vínculos con el comportamiento basado en la destreza. Por último. la cualificación y la práctica determinan si la acción de respuesta exigida puede llevarse a cabo con la suficiente precisión y en el momento justo para garantizar su éxito.

la selección de las gafas de seguridad correctas para trabajar con ácidos (frente a las adecuadas para trabajar con polvo) o la decisión. Basado en la destreza. El nivel basado en la destreza es muy fiable. de otro modo. los errores suelen relacionarse con la insuficiencia del tiempo dedicado al cotejo de la opción con la situación real. Son tan automáticas que los trabajadores ni siquiera son conscientes de que controlan activamente un peligro que les afecta. por parte de un directivo. con la confianza en la expectativa y no en la observación para comprender la situación o Junio 2012 277 . Las respuestas son rutinas conocidas y practicadas. Es un nivel especialmente relacionado con el tipo de comportamiento rutinario que exige una respuesta automática a señales conocidas que indican peligro. de una que resulta apropiada para cada situación. como mantener los dedos alejados de una muela abrasiva al afilar un buril. de llevar a cabo la revisión de seguridad completa de un nuevo centro de trabajo en lugar de una breve inspección informal. podría quedar sometido a una presión excesiva. pero está sometido a lapsus y descuidos en situaciones de perturbación y cuando otra rutina similar requiere la atención. entre un conjunto de rutinas o normas conocidas. Basado en las normas. conducir un vehículo sin que se salga de la carretera o agachar la cabeza para esquivar un objeto que vuela hacia nosotros. El nivel basado en las normas se refiere a la elección.funcionamiento humano y son objeto de distintos tipos y grados de perturbación y error a causa de señales externas o fallos de procesamiento internos. ya sea inminente o no. como la determinación de qué secuencia debe iniciarse para cerrar un reactor que. En este caso.

La combinación de todos los elementos en la que se establece un marco tanto para la clasificación de los momentos en que se produjeron fallos del comportamiento humano en un accidente pasado. Se trata del modo de operación menos predecible y fiable. Junio 2012 278 . como para el análisis de las acciones posibles encaminadas a favorecer este comportamiento en lo que respecta al control del peligro en una situación o tarea determinada antes de que tenga lugar un accidente. la observación de problemas no anticipados en las inspecciones de seguridad o el tratamiento de emergencias imprevistas. Así ocurre sobre todo en la detección de nuevos riesgos en la fase de diseño. pero también de aquél en el que una máquina o un ordenador no pueden sustituir a una persona en la detección de posibles peligros y en la recuperación de desviaciones.con la equivocación consistente en dejarse influir por información externa para llevar a cabo un diagnóstico erróneo. el comportamiento a este nivel está especialmente relacionado con la detección de los riesgos y la elección de los procedimientos correctos en situaciones habituales. Basado en el conocimiento. En el modelo de Hale y Glendon. Se aplica únicamente cuando se carece de planes o procedimientos preestablecidos para abordar una situación en pleno desarrollo.

Junio 2012 279 .PRINCIPIOS TEORICOS DE LA SEGURIDAD EN EL TRABAJO20 PRINCIPIOS TEORICOS DE LA SEGURIDAD En el presente artículo se abordan los principios teóricos de la seguridad en el trabajo y los principios generales de la prevención de accidentes. a los materiales. La seguridad en el trabajo debe comenzar en la fase de planificación y continuar a lo largo de las distintas etapas productivas. de forma que los resultados puedan valorarse a efectos de asegurar la retroinformación. Por razones económicas. En el proceso de fabricación hay una interacción entre las personas y los objetos. sus requisitos deben establecerse antes del inicio de la actividad y ser aplicados en todo el ciclo de trabajo. al medio ambiente y a los aspectos económicos como la productividad. No se incluyen las enfermedades relacionadas con el trabajo que. entre otras razones. En teoría. a los equipos y la maquinaria. no dañino y no exageradamente difícil. Teoría de la seguridad en el trabajo La seguridad en el trabajo está vinculada a la interrelación entre las personas y la actividad laboral. En consecuencia. aunque están relacionadas con la cuestión tratada. son diferentes en muchos aspectos. Asimismo debe considerarse durante la planificación la responsabilidad de la supervisión para mantener la salud y la seguridad de los participantes en el proceso productivo. (El término objeto se utiliza en 20 Texto desarrollado por Reinald Skiba. el trabajo debe ser sano. debe procurarse un nivel de productividad tan alto como sea posible.

los accidentes) y las condiciones de trabajo perjudiciales son efectos involuntarios de la combinación de las personas y el medio ambiente de trabajo objetivo para la producción. No sólo se refiere a los instrumentos técnicos de trabajo.un sentido amplio. cuasierrores (posibles incidentes) y lesiones. significa la inexistencia de defectos. 1. que indican el modo en que los incidentes que provocan lesiones personales (sobre todo. incidentes. ambiente. corriente eléctrica. Es una situación equivalente al bienestar. la seguridad en el puesto y la aplicación de métodos de ahorro de trabajo para los trabajadores. Esta situación puede deberse a una falta de cualificación de la persona. como las máquinas. sino también a todos los elementos del entorno. polvo. el trabajador sufre involuntariamente un exceso de trabajo o es Junio 2012 280 . accidentes. tal y como se aplica en la designación tradicional de “sistema de personas-(máquinas)-entorno”. gas. así como a la fiabilidad de las partes objetivas del sistema. etc. Además.) Relaciones entre el trabajador y el trabajo A continuación se exponen las tres relaciones posibles en el proceso de fabricación. como suelos. La relación entre el trabajador y el medio ambiente de trabajo objetivo es óptima. escaleras. El resultado es una mejora de la productividad. El trabajador y el entorno de trabajo objetivo son incompatibles. 2. las máquinas y los materiales. a la inadecuación del equipo o los materiales a la actividad o a una organización deficiente de la operación. En consecuencia.

Las partes objetivas del sistema. Su consecución no sólo mejora la fiabilidad y contribuye a la eliminación de Junio 2012 281 . 3. obviamente. lesiones personales e interrupción de la producción. La relación alude específicamente a la cuestión de la seguridad en el trabajo en el sentido de evitar accidentes. Son factores que crean condiciones de inseguridad y peligros que pueden dar lugar a cuasierrores (cuasiaccidentes) y a incidentes de menor importancia. lo que provoca una alteración con el resultado de daños. con el resultado de retrasos en el flujo productivo y la reducción de la producción. como las máquinas. sino únicamente en el contexto de su relación con la producción y el entorno de trabajo. las cuestiones de la prevención de accidentes no pueden resolverse de forma aislada.infrautilizado. 2. pueden llegar a ser poco fiables. La relación entre el trabajador y el entorno de trabajo objetivo se encuentra completamente distorsionada. La prevención de accidentes debe incorporarse a la planificación de la producción con el objetivo de evitar las disfunciones. El objetivo último es lograr un flujo productivo tan exento de obstáculos como sea posible. pueden deducirse los siguientes principios de prevención de accidentes: 1. Principios de seguridad en el lugar de trabajo Puesto que.

• Los trabajadores deben estar motivados para actuar de forma segura (modificación del comportamiento). los métodos de ahorro de trabajo y la seguridad en el trabajo. Y ello se logra mediante los procedimientos de certificación. • Los trabajadores deben ser capaces de actuar de modo seguro. la sustitución de materiales y condiciones por otros menos peligrosos y la utilización de equipos de protección individual. y que son necesarias para lograr que no haya disfunciones en la producción: • Los trabajadores y los supervisores deben estar informados y ser conscientes de los peligros y los posibles riesgos (p. la formación y la educación.defectos. mediante la educación). sino que también favorece el bienestar de los trabajadores. con controles de funcionamiento diseñados para las capacidades humanas. • El entorno de trabajo personal ha de ser seguro y sano mediante la utilización de controles administrativos y técnicos. A continuación se refieren algunas de las prácticas utilizadas habitualmente en el lugar de trabajo para lograr la seguridad. Junio 2012 282 . la maquinaria y los objetos deben funcionar de manera segura conforme a su uso previsto.. ej. • El equipo.

las instrucciones relativas a los riesgos deben formar parte de las directrices generales que rigen el flujo productivo en el lugar de trabajo. Por ejemplo. Teoría de los accidentes Un accidente (incluidos los que conllevan lesión) es un suceso repentino y no deseado. Los principios siguientes son importantes para comprender el modo en que se relacionan los conceptos de la prevención de accidentes con la producción sin disfunciones: 1. la prevención de accidentes se considera una carga social en lugar de una parte fundamental de las acciones encaminadas a evitar las disfunciones. los incidentes y las lesiones. 2. provocado por un factor externo. Junio 2012 283 . y que resulta de la interacción entre éstas y los objetos. La prevención de éstas es un factor de motivación mejor que la de accidentes.• Debe preverse la adopción de medidas de urgencia adecuadas con el fin de atenuar las consecuencias de los accidentes. Las medidas destinadas a garantizar la seguridad en el lugar de trabajo deben combinarse con las utilizadas para procurar una producción sin disfunciones. ya que de la primera se espera que dé lugar a una mejora de la producción. que causa daños a las personas y a su entorno. En ocasiones.

los incidentes y las disfunciones que no dan lugar a una lesión o un daño se conocen como “cuasiaccidentes” o “cuasierrores”. pueden ser portadores de riesgos o peligros.. la causa puede ser la acción de otro trabajador (quien ha facilitado una información errónea). Los accidentes. pero no accidente. de un supervisor (quien ha dado instrucciones de trabajo incompletas) o de un formador (quien ha prestado una formación incompleta o incorrecta). así como su medio ambiente objetivo. incapacidad para desempeñar su trabajo con seguridad) o del objeto (p. la prevención de accidentes consistirá básicamente Junio 2012 284 . suele denominarse alteración o daño. la utilización del término accidente en el lugar de trabajo se vincula a la lesión personal. Asimismo. Un accidente puede ser causa de las características de la víctima (p. ej. ya que se aplican a objetos y al medio ambiente.A menudo.. en el contexto del presente artículo y de lo aceptado como correcto desde estudios y relaciones teóricas. Por tanto. aunque pueda considerarse apropiado referirse a los accidentes como casos de lesión de los trabajadores y definir los términos incidente. puede deducirse lo siguiente: Suponiendo que los trabajadores. ej. inseguridad o inadecuación del equipo). disfunción y daño por separado. se denominará a todos ellos accidentes. El daño al medio ambiente suele denominarse incidente. En el modelo conceptual para el término accidente se indica que los accidentes en el lugar de trabajo se deben a la interacción entre trabajadores y objetos a través de la liberación de energía. Cuando es una máquina la que resulta dañada. En lo que respecta a la prevención de accidentes.

Los datos sobre el riesgo deben registrarse empíricamente y en función de un pronóstico teórico.. Sólo cuando un trabajador entra en dicha zona surge el peligro real. El riesgo. pérdida de jornadas de trabajo)..en la eliminación de éstos y en atenuar sus consecuencias manteniendo a los portadores alejados de los mismos o minimizando los efectos de la energía. ej. El riesgo de accidente es. una carga suspendida trasladada por una grúa). ej. el producto de la frecuencia (frecuencia de accidente relativa) y la gravedad del accidente previstas. Así. Debe tenerse en cuenta que un objeto puede poner en peligro a otros objetos. como en el caso de un vehículo aparcado bajo la carga sostenida por una grúa. caso de indemnización por período de tiempo perdido y accidente mortal). Riesgos y peligros potenciales Aunque un objeto constituya un riesgo o un peligro. éste no podrá causar una lesión si no hay personas en la zona donde cabe la posibilidad de que caiga la carga. si el objeto plantea un peligro potencial (p. el accidente es imposible. La frecuencia de accidente relativa es el número de accidentes por período de riesgo (accidentes por cada millón de horas o lesiones por año de trabajo). el tipo de lesión y el coste de ésta. si éste y el trabajador se encuentran tan alejados entre sí que no pueden entrar en contacto. es el producto de la frecuencia y el alcance del daño previstos. como medio de cuantificar el peligro. la clase de lesión (accidente menor o caso de primeros auxilios. en consecuencia. La gravedad de un accidente puede expresarse cuantitativamente en función del tiempo perdido (p. porque la interacción entre el trabajador y el objeto es posible. lesión objeto de parte. Junio 2012 285 .

• la probabilidad de que los errores provoquen accidentes (accidente: error = 1:x). utilizando los mismos trabajadores y equipos idénticos difieren enormemente en función de la geografía (perforación en tierra firme o en alta mar) y el clima (explotación ártica o desierto). El nivel de riesgo de accidente depende de: • la frecuencia prevista de error del trabajador y de la tecnología (número por cada millón de horas. Deben diferenciarse tres niveles: Junio 2012 286 .). se deduce que el factor impulsor es la consecución de la menor aceptación posible del riesgo de que se produzcan. Por tanto. a efectos de la prevención de accidentes. • la probabilidad del nivel de gravedad del accidente. En el ámbito del tráfico rodado parece que la aceptación del riesgo es elevada. Por ejemplo. los riesgos que conlleva una perforación petrolífera. mientras que en el campo de la energía nuclear se prevé una tolerancia nula. Causas de los accidentes La existencia de un accidente requiere la clasificación en una escala que va de la causa al efecto. La aceptación de los riesgos de accidente también presenta grandes variaciones. etc.Los riesgos de accidente difieren en cada lugar de trabajo y bajo la influencia de diversas situaciones.

la conjunción de factores. las omisiones. serían la información sobre el tiempo. el accidente podría no haber ocurrido. • el nivel de las consecuencias del accidente concretadas en daños personales y materiales. Ahora Junio 2012 287 . Si no se dan uno o varios de estos factores. Casi todos se deben a múltiples causas. de la organización (políticas o procedimientos de trabajo seguros) y de las causas de carácter técnico (cambios ambientales y fallos de los objetos). Deben distinguirse de otras condiciones que no son causas del accidente: en el ejemplo. • el nivel de los orígenes del accidente. el curso de los acontecimientos. la temperatura ambiente y el tamaño de la sala de la caldera. como la existencia de condiciones peligrosas. La causa es la razón del accidente. etc. formación inadecuada de la persona para garantizar un funcionamiento seguro. Es importante diferenciar los factores asociados al proceso productivo de las causas del accidente relacionadas con los trabajadores (comportamiento del operario inmediato). Por ejemplo. la explosión de una caldera puede deberse a una o varias de las razones siguientes: deficiencias de los materiales de las paredes de la caldera. fallo en el dispositivo de reducción de la presión e incumplimiento de un procedimiento como el sobrecalentamiento.• el nivel de las causas de los accidentes posibles y reales.

El accidente podría no haberse producido si se hubiese evitado la conjunción de causas o se hubiera interrumpido la cadena causal. ej. entonces puede deducirse una conducta impropia por parte del constructor. del instalador o del propietario (p. unas suelas antideslizamiento inapropiadas. una persona resbala con una mancha de aceite en un pasillo oscuro y poco iluminado y se golpea con el borde afilado de un repuesto allí almacenado. Por ejemplo. Por ejemplo. de forma que se impida un nuevo accidente. del fabricante. En sentido estricto. la falta de protección en la cabeza y la mala colocación del repuesto. la mayoría de los accidentes son el resultado de un conjunto de causas. la corrosión debida a un mantenimiento inadecuado). Con todo. lesionándose la cabeza. Como ya se ha señalado. organizativas y del comportamiento es útil. Junio 2012 288 . no puede hablarse de “fallo técnico” ni de causa técnica de un accidente. en el análisis final todos los accidentes se deben a un comportamiento erróneo de las personas. La tecnología sólo es el vínculo intermedio con las consecuencias de un comportamiento inadecuado. un piso inseguro (mancha de aceite). si se determina que un material defectuoso es la causa de la explosión de la caldera.. ya que permite establecer qué grupo de personas ha actuado de modo incorrecto y ayuda a seleccionar las medidas correctivas pertinentes. Las causas inmediatas del accidente son una iluminación inadecuada en la zona. la prevención eficaz de los accidentes exige el reconocimiento de esta cadena y su ruptura. ya que éstas siempre están situadas en el extremo de la cadena causal. la división habitual de las causas en técnicas.bien. Por tanto. del encargado de su comprobación.

1. Los niveles de tensión pueden medirse físicamente (ruido. debido al aumento de la atención y la responsabilidad necesarias para supervisar los procesos de operaciones automáticas. etc. trabajo en alturas. o las de tipo estático o dinámico debidas directamente al proceso de trabajo (levantamiento de pesos. etc. relaciones entre trabajadores y directivos. etc.). calor. a estas consecuencias positivas de la tecnología hay que oponer otras negativas. exposición a sustancias químicas. a un entorno de trabajo impersonal y a la monotonía de la actividad laboral. Puede parecer que las causas de numerosos accidentes han dejado de ser los errores humanos y están vinculadas al mantenimiento y la relación con los procesos automatizados.Efecto de las tensiones y las demandas La mecanización y la automatización de los procesos productivos ha avanzado considerablemente en los últimos años. Las tensiones son efectos sobre los trabajadores cuyo origen está en el lugar de trabajo.). Junio 2012 289 . ruido y contaminación del aire). estrés mental. Las tensiones y las demandas consiguientes elevan el número de accidentes y pueden resultar perjudiciales para la salud. como las de carácter ambiental (temperatura.). a diferencia de los factores que la provocan (fatiga. humedad. No obstante. fuerza. luz. sobre todo el aumento de las tensiones psicológicas y las correspondientes demandas físicas ergonómicas que afectan a los trabajadores en las instalaciones automatizadas. exposiciones atmosféricas.

Las demandas que afectan a los trabajadores dependen del tipo y el grado de tensión. se deduce que los trabajadores. Pueden ser deseables o indeseables. la expansión del trabajo y las tareas y el enriquecimiento de la actividad. A efectos de la prevención de accidentes. basándose en sus competencias. que son la base para que se Junio 2012 290 . Los segundos. siempre que no existan factores externos. Cuasiaccidentes (cuasierrores) Una gran parte de las pérdidas productivas se debe a alteraciones que se materializan en cuasierrores (cuasiaccidentes). aumentan el riesgo de accidente. en función del tipo y el grado. como el agotamiento físico y psicológico. Los efectos de las demandas se aprecian física y psicológicamente en el cuerpo humano. la enfermedad. capacidades y disposición individual. como un equipo inadecuado. La seguridad puede mejorarse organizando el proceso de trabajo de manera que incluya estímulos apropiados. la falta de coordinación y concentración y el comportamiento inseguro. el empeoramiento del trabajo.2. deben ser capaces de trabajar con seguridad desde el punto de vista físico y psicológico. un medio ambiente deficiente o unas condiciones de trabajo insatisfactorias. así como de la distinta capacidad individual para soportarla. como los cambios de puesto planeados.

una máquina que deja de funcionar inesperadamente sin dañar el equipo o el trabajo se considera un cuasiaccidente. Los cuasiaccidentes (cuasierrores) son aquellos incidentes que no provocan ninguna lesión o daño. Por ejemplo. Por ejemplo. por lo general. se observa que la correspondencia con dicha pirámide es relativamente alta. la alteración puede causar otro cuasiaccidente si la máquina vuelve a ponerse en marcha súbitamente en el momento en que un trabajador se encuentra en su interior tratando de determinar la causa de la detención y nadie resulta herido. se habrían clasificado como accidentes. cuanto más graves son. Además.produzcan accidentes. Si se utiliza el tiempo perdido como criterio para establecer la gravedad. se observa que en ciertas actividades laborales se registran accidentes muchísimo más graves que en otras. la pirámide se caracteriza por Junio 2012 291 . los accidentes relacionados con la electricidad son enormemente graves. La pirámide de los accidentes Los accidentes son sucesos relativamente infrecuentes y. de haberse producido éstos. empresas y jurisdicciones. pero que. Cuando la clasificación se hace según la profesión. cuyo vértice superior ocupan los mortales. No todas las alteraciones afectan a la seguridad en el trabajo.) La pirámide de los accidentes puede diferir en gran medida en función de sus diversos tipos y clasificaciones. (Puede existir una ligera desviación como resultado de los requisitos de presentación de partes de los distintos países. Los cuasiaccidentes se sitúan en la base de la pirámide de los accidentes. En ambos casos. menor es su frecuencia.

El peligro se mantiene. La prevención de accidentes empieza por evitar los cuasiaccidentes (cuasierrores).una gran densidad en su vértice. 2. pero la lesión (o el daño) es imposible. La eliminación de los accidentes de menor importancia suele tener un efecto positivo en la erradicación de otros más graves. Prevención de accidentes He aquí diversas maneras de prever accidentes para garantizar la seguridad en el lugar de trabajo: 1. 2. puede deducirse a efectos de la prevención de accidentes que: 1. Eliminación del riesgo o del peligro. Separación entre el trabajador (o el equipo) y el riesgo (equivalente a la eliminación del riesgo). Al considerar la pirámide. debido a la proporción relativamente elevada de accidentes graves y mortales. ya que se garantiza que las zonas naturales de influencia de los trabajadores (los equipos) y el objeto (riesgo o peligro) no coincidan. Junio 2012 292 . de forma que se hagan imposibles la lesión o el daño.

con el fin de integrarlos. 1858-1947) señaló: En todas las ciencias. Adaptación al riesgo mediante la adopción de medidas como la instalación de sistemas de alarma y equipos de control. la posibilidad de lesión o daño se reduce al minimizar las oportunidades de que produzca un efecto. por esta razón. Aunque resulta difícil. 4. Aunque sigue existiendo. la formación y la educación. Utilización de mecanismos de protección. ya que éstas no sólo están relacionadas con otras muchas disciplinas. es necesario organizar adecuadamente las cuestiones individuales de acuerdo con su significación y contexto.” Este principio también se aplica a las complejas cuestiones científicas y prácticas de la seguridad en el trabajo. la motivación para adoptar un comportamiento seguro. sino que también presentan multitud de facetas en sí mismas. además de plantear opciones eficaces para su mejora. Max Planck (físico alemán. mediante la supresión de las diferencias. bloqueando así el peligro.3. como ropa ignífuga o respiradores. sistematizar los numerosos problemas vinculados a la seguridad en el trabajo. para atenuar el riesgo. la consigna principal es la tarea de buscar el orden y la continuidad a partir de la abundancia de experiencias y factores individuales. en una visión coherente. la información sobre los peligros. Junio 2012 293 . Resumen En 1914.

Cultura de seguridad y resultados Tradicionalmente se pensaba que un “programa de seguridad” constaba de determinados “elementos esenciales”.POLITICA DE SEGURIDAD. los organismos reguladores fijan pautas definitorias de dichos elementos (política. los reglamentos aplicables a la programación suelen responder a la visión de un autor del pasado. formación. en función de la percepción del trabajador de la identificación y el apoyo cotidiano de la dirección a dicha política. LIDERAZGO Y CULTURA El liderazgo y la cultura son los conceptos más relevantes de cuantos condicionan el logro de la perfección en la seguridad. LIDERAZGO Y CULTURA21 POLITICA DE SEGURIDAD. En algunas provincias canadienses se definen 20 elementos esenciales. etc.). Junio 2012 294 . mientras que algunas organizaciones británicas propugnan la inclusión de treinta de estos elementos en los programas de seguridad. Análogamente. métodos. Es frecuente que la dirección elabore una política de seguridad y luego no verifique si los directivos y supervisores la aplican cotidianamente en el trabajo. Un examen riguroso de los principios que subyacen en las distintas relaciones de elementos esenciales pone claramente de relieve que cada una de éstas constituye un simple reflejo de la opinión de un antiguo autor (como Heinrich o Bird). investigación. En Estados Unidos. Como estas opiniones no suelen estar respaldadas 21 Texto desarrollado por Dan Petersen (PhD). inspección. La política de seguridad puede valorarse como más o menos importante.

La Junio 2012 295 .por investigación alguna. con objeto de que las medidas de seguridad que se establezcan produzcan resultados. En una cultura positiva hacia la seguridad prácticamente cualquier elemento funciona. Esto plantea algunos serios problemas. siete o cualquier otro número de elementos. trabajo y recursos que podrían aplicarse a tareas que contribuirían a reducir las pérdidas. Si realmente analizamos las investigaciones realizadas sobre la eficacia de los sistemas de seguridad. La cultura se puede definir informalmente como “la forma de hacer las cosas en un lugar determinado”. sino del contexto cultural en que se aplican. y en una cultura de signo negativo casi ningún elemento produce buenos resultados. dado que en los reglamentos de seguridad se suele obligar a las organizaciones únicamente a “tener un programa de seguridad” compuesto por cinco. cuando es evidente que alguno de los elementos prescritos no funcionan y suponen una pérdida de tiempo. se producen situaciones en que los elementos esenciales funcionan en una organización y no en otra. Crear cultura Si la cultura de la organización es tan importante. la labor de gestión de la seguridad se debe orientar en primer lugar a crear esa cultura. Los resultados no están en función de los elementos considerados. aunque existen numerosos elementos de seguridad aplicables a los resultados de la política de seguridad. la percepción de la cultura por parte del trabajador es lo que determina la eficacia o inoperancia de un determinado elemento. comenzamos a comprender que.

El logro de una cultura positiva descansa en el cumplimiento de determinados criterios: 1. sino también en las personas. si existe un alto grado de confianza y lealtad entre trabajadores y dirección. no sólo en ganar más dinero. si el sistema de obligaciones y recompensas implantado por la dirección induce un rendimiento satisfactorio de la labor de los supervisores y mandos intermedios.cultura de seguridad es positiva si los trabajadores creen sinceramente que la seguridad es uno de los valores principales de la organización y perciben que ocupa un lugar importante entre las prioridades de la misma. Es preciso establecer un sistema que sirva de cauce a la actividad cotidiana de los supervisores o de un equipo. si la comunicación entre ambos interlocutores es fluida y si se reconoce abiertamente la labor de los trabajadores. ya que ésta se integra en el proceso rutinario de gestión. En una cultura de seguridad positiva. las organizaciones que tienen una cultura adecuada apenas necesitan un “programa de seguridad”. prácticamente todos los elementos del sistema de seguridad son eficaces. si la letra de la política de seguridad se traduce en una experiencia cotidiana. si los trabajadores participan en la resolución de los problemas y la toma de decisiones. como la anteriormente descrita. esto es. Junio 2012 296 . Ciertamente. si las decisiones de la dirección en relación con los gastos financieros reflejan un interés en invertir. La plantilla sólo adquiere esta conciencia si la dirección es creíble.

que la seguridad disfruta de elevada prioridad en la organización. Se debe permitir que todos los trabajadores que lo deseen participen en las principales actividades relacionadas con la seguridad. 3. El sistema de seguridad debe ser flexible y admitir alternativas en todos los niveles. El sistema debe propiciar el desempeño de las tareas y responsabilidades de los mandos intermedios en las áreas siguientes: • asegurar una conducta regular de los subordinados (supervisor o grupo).2. La plantilla debe valorar positivamente el trabajo de seguridad. • realizar algunas actividades perfectamente definidas que muestren que la seguridad es tan importante que incluso los altos directivos hacen algo al respecto. 6. • garantizar la calidad de esa conducta. Junio 2012 297 . 5. La alta dirección debe mostrar de forma ostensible. con su apoyo. Estos seis criterios se pueden satisfacer con independencia de que el estilo de gestión sea autoritario o participativo y al margen del enfoque de la seguridad aplicado en la organización. 4.

• Que los supervisores sepan desempeñar esas funciones con la ayuda de la dirección. • Que en el sistema de evaluación o en cualquier otro esquema rector de la actividad de la organización se prevea la concesión de recompensas por la ejecución de las tareas. si en dicha política los supervisores son responsables de la seguridad. esta disposición resulta inoperante si no se hace lo siguiente: • Que la dirección aplique un sistema en el que las funciones relativas a la seguridad se definan claramente y se especifiquen las actividades que se deben realizar para desempeñar dichas funciones.Cultura y política de seguridad La mera existencia de una política de seguridad sirve de muy poco a menos que se complemente con unos sistemas que la hagan efectiva. Junio 2012 298 . Por ejemplo. • Que se evalúe periódicamente el desempeño de las funciones especificadas (aunque el criterio de evaluación no debe basarse en la siniestralidad) y se obtenga una retroinformación que permita decidir si es o no preciso modificar las tareas. confíen en su capacidad para desempeñarlas y las desempeñen efectivamente apoyados en una planificación y una formación adecuadas.

se deben establecer una medida válida del rendimiento (realización de las tareas) y un sistema de recompensas en función del rendimiento. envían mensajes claramente perceptibles en todos los niveles de la organización respecto a qué políticas son importantes y cuáles no lo son. como los supervisores. en todos se deben definir las tareas. La responsabilidad es un elemento clave en la creación de cultura. ya que genera la cultura que determina lo que funciona bien o mal en el esfuerzo de la organización en favor de la seguridad. la responsabilidad y no la política de seguridad es el factor determinante de la conducta en materia de seguridad. La dirección únicamente adquiere credibilidad a los ojos de los trabajadores y éstos solamente se convencen de que la alta dirección tiene la intención de hacer cumplir los procedimientos de seguridad que implanta cuando perciben que. con sus acciones y decisiones. Liderazgo y seguridad De lo anterior se deduce lógicamente que el liderazgo es vital para lograr resultados en el campo de la seguridad. tanto la alta dirección. desempeñan cotidianamente sus tareas respectivas en el ámbito de la seguridad. En algunas organizaciones se promulgan políticas en las que la salud y la seguridad se definen como valores clave Junio 2012 299 . pues los mandos. Un buen líder comunica claramente los resultados que se persiguen y transmite con claridad lo que la organización piensa hacer para conseguirlos.Estos criterios son aplicables en todos los niveles de la organización. Por tanto. El liderazgo es infinitamente más importante que la política.

En cambio. mayor miedo al futuro y menos seguridad en el puesto de trabajo. Nunca se ha ensalzado formalmente la importancia de la salud y la seguridad tanto como en estos últimos diez años. más horas extraordinarias forzadas. a través de sus actuaciones. y han impuesto un mayor esfuerzo a los trabajadores (los actores principales de la seguridad). El liderazgo. mayor carga de trabajo para menos trabajadores. mayor fatiga física y psicológica. era posible que los trabajadores “tocados” siguieran en su puesto. mayor número de lesiones por esfuerzo repetitivo y más trastornos por traumatismos acumulativos. Existe la sensación generalizada de sobrecarga en todos los niveles de la organización. Al mismo tiempo. La sobrecarga provoca más accidentes. Por otra parte. Esto nunca ha sido más evidente para todos los trabajadores de la industria que en el decenio de 1990. con las secuelas de mayor estrés. nunca antes se habían producido más recortes o “reajustes” ni más presión en favor del incremento de la producción y de la reducción de los costes. si el trabajador teme por su futuro y observa cómo el número de directivos se reduce tanto que no hay Junio 2012 300 . se ha producido un deterioro de las relaciones laborales en empresas que antes se caracterizaban por la tranquilidad y la confianza en la relación de los trabajadores con la dirección. más casos de estrés.y luego se adoptan medidas y esquemas de recompensas que promueven lo contrario. determina ineludiblemente el éxito o el fracaso de la política de seguridad de la organización. medidas y recompensas. sistemas. En el antiguo contexto. Los reajustes han provocado la reducción del número de mandos intermedios y de supervisores.

tienen la sensación de que la empresa se despreocupa de ellos. con el consiguiente deterioro de la cultura de seguridad. esto es. Si se desestiman esos criterios. por lo tanto. puede ser interesante considerar las siete variables de la eficacia derivadas del entorno organizativo enunciadas por el Dr. Junio 2012 301 . en el de la seguridad. quien mostró que. En este sentido. conocido como análisis de desfases e integrado por tres fases: a) decidir dónde se quiere estar. b) determinar dónde se está y c) elegir el modo de llegar desde donde se está hasta donde se quiere estar. cuanto mejor es una organización en determinados campos. Decidir dónde se quiere estar. es preciso adoptar otros baremos de evaluación del sistema de seguridad de la organización. Estas variables del entorno son las siguientes: • fomentar la confianza de los trabajadores y el interés global de la dirección por el conocimiento de los problemas de la seguridad. Análisis de desfases En numerosas organizaciones se aplica un modelo sencillo. ¿Qué perfil prefiere para el sistema de seguridad de su organización? Se han formulado seis criterios de evaluación del sistema de seguridad de una organización. más probable es su éxito en el aspecto económico y. de “llenar el vacío”. Rensis Likert (1967).supervisión.

• facilitar el acceso a la alta dirección. para hacer posible la transferencia de información entre la dirección y los subordinados. los investigadores fueron conscientes de esta circunstancia y se distanciaron Junio 2012 302 . posiblemente. etc. Existen otros criterios de autovaloración. • recabar las opiniones e ideas de los trabajadores. lesiones que producen pérdida de horas de trabajo. • recompensar al trabajador.• facilitar formación y apoyo donde y cuando se precise. más por un trabajo de calidad que por limitarse a dar respuestas. la fase más difícil. • fomentar el nivel de confianza necesario. índices de frecuencia. La escasez de datos disponibles les resta validez estadística.). • impartir los conocimientos precisos para solucionar los problemas. En los decenios de 1950 y 1960. como los formulados por Zembroski (1991) para determinar la probabilidad de que se produzcan siniestros. Esta es. Determinar dónde se está. En un principio se consideraba posible medir la eficacia del sistema de seguridad contabilizando el número de lesiones o de una determinada categoría de ellas (lesiones registrables.

Diversos estudios y publicaciones corroboran esta afirmación. se presumió que los resultados de las auditorías permitían prever los resultados de la política de seguridad y que. cuanto mejores fuesen los resultados de las auditorías realizadas en un año. como.del método de cuantificación de los siniestros y se esforzaron por evaluar la eficacia de los sistemas de seguridad mediante auditorías. hasta qué punto se habían realizado las acciones previstas. es negativo— para dicha correlación. a veces. en algunos casos. Los estudios realizados nos permiten afirmar ahora que no existe una correlación estrecha (si existe) entre los resultados de las auditorías y el nivel de seguridad. Se trataba de definir previamente lo que debía hacerse en una organización para obtener resultados y luego determinar. menor sería la tasa de accidentes al año siguiente. En diferentes estudios en los que los resultados de las auditorías se correlacionan con la frecuencia de las lesiones en grandes empresas a lo largo de diversos períodos de tiempo (con objeto de determinar el valor estadístico de los registros de accidentes) se ha establecido un valor cero —que. Durante años. diseñadas internamente) tienen mucho más que ver con el cumplimiento de las normas que con el nivel de seguridad. a partir de mediciones. En Junio 2012 303 . Dichos estudios indican que la mayoría de las auditorías (tanto externas.

Quizás el criterio que merezca mayor atención sea la encuesta de percepción. Junio 2012 304 . que se utiliza para evaluar el estado de la cultura de seguridad de cualquier organización en un momento dado.cambio. En esta encuesta se perfilan las principales cuestiones de seguridad y se definen claramente las eventuales divergencias entre los trabajadores y la dirección respecto a la eficacia de los programas de seguridad de la empresa. • encuestas de percepción. • muestreo de comportamientos. que permitan correlacionar efectivamente la incidencia real de los accidentes en grandes empresas dentro de unos horizontes temporales amplios) que se puedan utilizar para “llenar el vacío”. Superar el desfase Existe únicamente un pequeño número de criterios válidos de evaluación de los resultados de la política de seguridad (esto es. • entrevistas en profundidad con los trabajadores. las auditorías examinadas en dichos estudios arrojan una correlación positiva con la observancia de los reglamentos.

La encuesta se inicia con una breve serie de preguntas demográficas que se pueden utilizar para construir gráficos y tablas que reflejen los resultados. los que precisan más mejoras. Los porcentajes correspondientes a los distintos aspectos se plasman en un gráfico en el que los resultados se reflejan en orden descendente de valoración positiva por parte de los trabajadores. Resumen Mucho se ha aprendido en estos últimos años respecto a lo que determina la eficacia de un sistema de seguridad. Los aspectos indicados a la derecha del gráfico son aquéllos que los trabajadores valoran como menos positivos y. Normalmente se pregunta a los participantes sobre su categoría laboral. La segunda parte de la encuesta consiste en una batería de preguntas. por lo tanto. El objeto de las preguntas es conocer las preocupaciones de los trabajadores en relación con diversos aspectos de la seguridad. En ningún momento se formulan preguntas a los trabajadores que faciliten su identificación por parte de las personas que evalúan los resultados. la cultura determina si un determinado elemento del programa de seguridad es o no eficaz. La percepción de la cultura de la organización por parte de sus trabajadores dicta el comportamiento de éstos y. Se acepta que la clave está en la cultura. su lugar de trabajo y. quizás. por lo tanto. Se calcula el porcentaje acumulado de respuestas positivas respecto a cada aspecto. Junio 2012 305 . Cada pregunta puede influir en la valoración de más de un aspecto. también. sobre su profesión.

sino a través de un liderazgo que se traduce en actuaciones y decisiones cotidianas. y mediante la aplicación de sistemas que encaucen la actividad (la conducta) de directivos. que se suelen manejar con más frecuencia y están perfectamente estudiados. promuevan y hagan efectiva la participación del trabajador. En la cultura de seguridad se pueden incluir otros conceptos relativos a los aspectos culturales de la seguridad en el trabajo. capaz de enriquecer nuestro conocimiento de la dinámica de la seguridad en las organizaciones. CULTURA Y GESTION DE LA SEGURIDAD22 CULTURA Y GESTION DE LA SEGURIDAD La cultura de seguridad es un concepto nuevo para los profesionales de la seguridad y los investigadores universitarios. simplemente. En la 22 Texto desarrollado por Marcel Simard. y es posible mejorarla una vez que la organización determine dónde quiere estar.La cultura no se crea mediante una política escrita. una nueva denominación de ideas antiguas o si posee un contenido propio. supervisores y equipos de trabajo en el campo de la seguridad. Se plantea la cuestión de si la cultura de seguridad es. Es posible construir una cultura positiva mediante la implantación de sistemas de responsabilidad que aseguren las conductas y a través de esquemas que posibiliten. como los comportamientos y actitudes hacia la seguridad y el clima de seguridad en el lugar de trabajo. Junio 2012 306 . Además. la cultura se puede evaluar válidamente a través de encuestas de percepción.

primera sección de este artículo se responde a ello definiendo la cultura de seguridad y examinando sus posibles implicaciones. En relación con la cultura de seguridad cabe plantear igualmente la cuestión de su relación con los resultados obtenidos por las empresas en materia de seguridad. Es sabido que entre empresas similares que pertenecen a la misma categoría de riesgo pueden producirse sensibles divergencias en cuanto a los resultados efectivos en materia de seguridad. ¿Constituye la cultura de seguridad un factor determinante de la eficacia de la política de seguridad? En caso afirmativo, ¿qué cultura de seguridad contribuye efectivamente al logro de los efectos deseados? Ambos interrogantes se abordan en la segunda sección del presente artículo mediante la revisión de algunos datos empíricos de los efectos de la cultura de seguridad en la conducta. En la tercera sección se aborda la cuestión práctica de la gestión de la cultura de seguridad, con objeto de ayudar a los directivos y líderes de las organizaciones a crear una cultura de seguridad que contribuya a reducir los accidentes de trabajo. Cultura de seguridad: concepto y realidades El concepto de cultura de seguridad carece de una definición precisa y atañe a un amplio espectro de fenómenos. Algunos de estos fenómenos han sido parcialmente estudiados, como el comportamiento y las actitudes de directivos y trabajadores ante

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el riesgo y la seguridad (Andriessen 1978; Cru y Dejours 1983; Dejours 1992; Dodier 1985; Eakin 1992; Eyssen, Eakin-Hoffman y Spengler 1980; Haas 1977). Estos estudios constituyen fuentes de información valiosas sobre el substrato social y de organización de los diferentes comportamientos y actitudes frente a la seguridad (Simard 1988). No obstante, al centrarse en los componentes de la organización, como los directivos y los trabajadores, pasan por alto la cuestión más general del concepto mismo de la cultura de seguridad, que caracteriza a las organizaciones. Una línea de investigación más cercana al enfoque global propio de la cultura de seguridad es la constituida por los estudios del clima de seguridad realizados en el decenio de 1980. La noción de clima de seguridad se refiere a la percepción que tienen los trabajadores de su entorno laboral, especialmente del interés y del nivel de actuación de la dirección en el campo de la seguridad, y de su propia participación en el control de los riesgos en el lugar de trabajo (Brown y Holmes 1986; Dedobbeleer y Béland 1991; Zohar 1980). En teoría se cree que los trabajadores desarrollan y utilizan estos conjuntos de percepciones con objeto de determinar lo que se espera de ellos en el entorno de la empresa, y se comportan en consecuencia. Aunque desde una perspectiva psicológica se consideran características individuales, las percepciones que constituyen el clima de seguridad permiten evaluar válidamente la reacción habitual de los trabajadores ante una característica organizativa generada social y culturalmente, en este caso, por parte de los responsables de la seguridad en el trabajo. Por consiguiente, aunque el clima de seguridad no abarca totalmente la cultura de seguridad, se puede valorar como una fuente de información sobre la cultura de seguridad en el lugar de trabajo.

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El concepto de la cultura de seguridad comprende: a) los valores, creencias y principios en los que se basa el sistema de gestión de la seguridad, y b) la serie de comportamientos y prácticas que ilustran y refuerzan esos principios básicos. Estas creencias y prácticas constituyen significados generados por los miembros de la organización en la elaboración de estrategias aplicables a cuestiones como los riesgos profesionales, los accidentes y la seguridad en el trabajo. Estos significados (creencias y prácticas), no sólo son compartidos en cierta medida por los interlocutores en el lugar de trabajo, sino que constituyen una fuente primordial de actividad motivada y coordinada en el campo de la seguridad en el trabajo. Se infiere de lo anterior la necesidad de diferenciar la cultura, tanto de las estructuras concretas de seguridad en el trabajo (como la existencia de un departamento de seguridad o de un comité paritario de salud y seguridad, etc.), como de los programas vigentes de seguridad en el trabajo (consistentes en la actividad de detección y control de riesgos del tipo de la investigación de accidentes, la inspección del lugar de trabajo, el análisis de la seguridad en el trabajo, etc). Petersen (1993) aduce que la cultura de seguridad “subyace en la forma de aplicar […] los sistemas y dispositivos de seguridad” e ilustra esta afirmación con el ejemplo siguiente: Dos empresas aplicaban una política similar de investigación de accidentes e incidentes en el marco de sus respectivos programas de seguridad. En ambas empresas se produjeron sendos incidentes similares y se acordó realizar una

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investigación. En la primera empresa, el supervisor descubrió que el comportamiento de los trabajadores era peligroso, les advirtió inmediatamente que habían vulnerado las normas de seguridad y procedió a actualizar los respectivos historiales de seguridad. El mando superior felicitó al supervisor por velar por la seguridad en el lugar de trabajo. En la segunda empresa, el supervisor tuvo en cuenta las circunstancias que habían rodeado el incidente, concretamente, que el operario se encontraba sometido a una fuerte presión para cumplir el calendario de producción al cabo de un período de problemas con el mantenimiento mecánico que habían ralentizado la producción, en una coyuntura en la que las recientes reducciones de plantilla tenían a los trabajadores preocupados por su seguridad en el puesto de trabajo y habían desviado su atención de la política de seguridad. Los directivos de la empresa reconocieron la existencia de los problemas de mantenimiento y celebraron una reunión con los trabajadores para analizar la situación financiera y recabar del personal que cumpliese lasnormas de seguridad y contribuyese a incrementar la producción para garantizar la viabilidad de la empresa. “¿Por qué” —se pregunta Petersen— “una empresa culpa al trabajador, rellena los impresos de investigación de accidentes y vuelve a la rutina de trabajo, mientras que la otra empresa reconoce la necesidad de analizar el fallo en todos los niveles de la organización?”. La diferencia radica, más en la cultura de seguridad de cada entidad, que en los propios programas de seguridad, si bien la connotación cultural de la

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aplicación de los programas y los valores y creencias que sustentan la praxis efectiva, determinan en buena medida el contenido y el efecto prácticos del programa. Del ejemplo anterior se deduce que la alta dirección es un elemento clave cuyos principios y actuaciones en el campo de la seguridad en el trabajo contribuyen en gran medida a crear la cultura de seguridad de la organización. En ambos casos, los supervisores obraron de acuerdo con lo que consideraban “el modo correcto de actuar”, consideración que se vio reforzada por la intervención subsiguiente de la alta dirección. Evidentemente, en el primer caso, la dirección se decantó por una interpretación “al pie de la letra”, esto es, por una concepción burocrática y jerárquica del control de la seguridad, mientras que, en el segundo caso, se prefirió un enfoque más amplio y favorable al compromiso de la dirección y a la participación de la plantilla en la labor de seguridad en el trabajo. Caben otras concepciones culturales. Por ejemplo, Eakin (1992) observa que en las empresas muy pequeñas es frecuente que la dirección delegue plenamente en los trabajadores la responsabilidad de velar por la seguridad. Los ejemplos anteriores suscitan la importante cuestión de la dinámica de la cultura de seguridad y de los procesos que intervienen en la creación, la conservación y la modificación de la cultura organizativa en el campo de la seguridad en el trabajo. Uno de estos procesos es el liderazgo ejercido por los altos directivos y otros líderes de la organización, como los delegados sindicales.

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El concepto de la cultura organizativa ha inducido una reconsideración del liderazgo en las organizaciones al poner de relieve la importancia de la función que desempeñan, tanto los líderes naturales, como los dirigentes de la organización, al demostrar su compromiso con los valores y difundir conceptos compartidos entre los miembros de la organización (Nadler y Tushman 1990; Schein 1985). El ejemplo de la primera compañía citada por Petersen ilustra una situación en la que el liderazgo de la dirección era estrictamente estructural y se limitaba a la fijación y exigencia del cumplimiento del programa y las normas de seguridad. En la segunda compañía, los altos directivos demostraron poseer un concepto más amplio de la seguridad, al combinar la función estructural consistente en conceder algún tiempo para realizar el trabajo de mantenimiento necesario, con una función más personal consistente en reunirse con los trabajadores para analizar los problemas de seguridad y de producción en una difícil coyuntura financiera. Por último, según el estudio de Eakin, la alta dirección de algunas pequeñas empresas aparentemente no ejerce liderazgo alguno. Los mandos intermedios y supervisores también desempeñan una función sumamente importante en la dinámica cultural de la seguridad en el trabajo. En su estudio de más de un millar de supervisores de primera línea, Simard y Marchand (1994) observan que la inmensa mayoría de los supervisores están implicados en la seguridad en el trabajo, si bien el grado de participación puede variar. En algunos lugares de trabajo predomina lo que los autores denominan “intervención jerárquica”,

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circunstancia ésta que avala la tesis de Petersen de que un serio problema que muchos ejecutivos afrontan es el de crear una cultura de seguridad orientada a las personas entre los directivos intermedios y los supervisores. en un pequeño porcentaje de organizaciones. Es posible que el problema se deba en parte a que el interés de la mayoría de los mandos inferiores está claramente centrado en la producción y tienden a culpar a los trabajadores de los accidentes y fallos de la seguridad que se producen en el lugar de trabajo (DeJoy 1987 y 1994. Taylor 1981). Se observa claramente la correlación entre estas modalidades de gestión de la seguridad por parte de los supervisores y lo que se ha dicho anteriormente respecto a las modalidades de liderazgo que los mandos superiores ejercen en la seguridad en el trabajo.orientada principalmente al control. mientras que en otras organizaciones el esquema dominante es el de la “intervención participativa”. ya que en ellas los supervisores permiten y promueven la participación de los trabajadores en la actividad de prevención de accidentes. en el estudio de Simard y Marchand se pone de relieve empíricamente que dicha correlación no es perfecta. los supervisores se abstienen y dejan la seguridad en manos de los trabajadores. Este protagonismo de la dirección no supone en modo alguno una infravaloración de la función de los trabajadores en la dinámica de la cultura de seguridad en el lugar de trabajo. No obstante. Esta línea descendente de influencia se ha podido contrastar en numerosas experiencias de comportamiento en las que se ha utilizado una retroinformación (en Junio 2012 313 . por último. La motivación y el comportamiento de los trabajadores en relación con la seguridad en el trabajo son una función de su percepción de la prioridad que los supervisores y directivos conceden a la seguridad en el trabajo (Andriessen 1978).

Shannon y cols. de la seguridad en el lugar de trabajo (Cru y Dejours 1983. Dejours 1992. Näsänen y Saari 1987). Una de las conclusiones más persistentes de estos estudios — realizados. Junio 2012 314 . como en países en vías de desarrollo — es la importancia del compromiso de la alta dirección con la seguridad y su liderazgo en las actuaciones relativas a la seguridad (Chew 1988. tanto en naciones industrializadas. 1978). los trabajadores suelen crear espontáneamente grupos de trabajo allí donde la organización del trabajo les ofrece unas condiciones favorables para intervenir en la gestión y regulación. Hunt y Habeck 1993.inglés: feed-back) positiva por parte de los directivos para reforzar el cumplimiento de las normas escritas de seguridad (McAfee y Winn 1989. Smith y cols. Se han realizado numerosos estudios comparativos globales de las características de las empresas que gozan de una baja tasa de accidentes respecto de las organizaciones que sufren tasas de accidentes superiores a la media. La dirección puede aprovechar este último esquema de comportamiento de los trabajadores —más orientado hacia las iniciativas de los grupos de trabajo en el campo de la seguridad— y la capacidad de autogestión de los mismos. Además. formal e informal. Dwyer 1992). Cultura de seguridad y resultados en el ámbito de la seguridad Existe una creciente evidencia empírica del influjo de la cultura de seguridad sobre resultados en este campo. 1992. con objeto de promover la participación de la plantilla en la seguridad en el proceso de desarrollo de una cultura de seguridad en el lugar de trabajo.

por ejemplo.Asimismo. por lo menos. Simard y Marchand 1994. observándose que la intervención de los supervisores en un sistema participativo de la seguridad se suele asociar a unos índices de siniestralidad más bajos (Chew 1988. Según Smith y cols. Este esquema de comportamiento de los supervisores se concreta en intercambios y comunicaciones frecuentes e informales con sus trabajadores en relación con la seguridad en el trabajo. la implicación activa de la dirección contribuye a motivar. (1978). a la promulgación de políticas y programas. al mostrar la preocupación de la dirección por su bienestar. Smith y cols. Los resultados de numerosos estudios realizados muestran que uno de los medios más eficaces de difundir los valores humanos y la filosofía orientada a las personas de la dirección consiste en participar en las actividades más visibles. a la aplicación de los recursos financieros y profesionales. en la mayoría de los estudios se pone de manifiesto que en las empresas que gozan de bajas tasas de accidentes la implicación personal de los mandos superiores en la seguridad en el trabajo es. Mattila. como las inspecciones de seguridad en el lugar de trabajo y las reuniones con los trabajadores. En diversos estudios relativos a la relación entre la cultura de seguridad y la actuación en este campo se hace hincapié en el comportamiento de los supervisores de línea. como a los trabajadores.). prestando especial atención a la actuación de los trabajadores en este campo y ofreciendo retroinformación Junio 2012 315 . tanto a los diversos niveles de la línea de mando —al estimular su interés a través de la participación—. Hyttinen y Rantanen 1994. 1978). etc. tan importante como las decisiones que toman en la configuración del sistema de gestión de la seguridad (cuyas decisiones afectan.

a nivel de trabajadores de base. lo que avala la tesis de que existe una correlación estrecha entre una gestión eficiente de la seguridad y una buena gestión global. Tuohy y Simard 1992). No obstante. Rees 1988. la percepción y la concepción de la seguridad por parte de los trabajadores no deben limitarse a la prevención y a la observancia de las normas de seguridad dictadas por la dirección. Análogamente. el funcionamiento eficaz de los comités paritarios de salud y seguridad (integrado por personas suficientemente formadas en la seguridad en el trabajo. Existen evidencias de que un aumento en la capacidad de decisión (empowerment) y participación de la plantilla contribuyen al éxito de los programas de seguridad en el trabajo. los equipos de trabajo que se sienten alentados por la Junio 2012 316 . la eficiencia de la supervisión en el ámbito de la seguridad descansa sobre idénticos presupuestos que la supervisión eficaz de las operaciones productivas. En algunos estudios se ha puesto igualmente de relieve que. cooperan en la realización de las labores del comité y disfrutan del apoyo de sus compañeros) contribuye significativamente al éxito de la actividad de la empresa en el campo de la seguridad (Chew 1988.positiva. aunque numerosas experiencias de comportamiento han puesto de manifiesto que un mayor grado de cumplimiento de las medidas de seguridad por parte de la plantilla contribuye a reducir los índices de siniestralidad (Saari 1990). Por otra parte. además de promover la participación de los trabajadores en la prevención de accidentes. Se ha demostrado que una plantilla mentalizada hacia la seguridad contribuye positivamente a los resultados de la empresa en este campo.

dirección a practicar la seguridad en equipo y la autorregulación obtienen mejores resultados en el campo de la seguridad que los equipos sometidos a sistemas autoritarios y a la desintegración de su identidad (Dwyer 1992. Puede inferirse de la información científica anteriormente citada que una determinada cultura de seguridad influye en mayor medida en los resultados obtenidos. La función de la seguridad es el grado de prioridad concedido a la seguridad en el trabajo en los objetivos de la empresa. Por tanto. cabe formular la hipótesis de que un elevado sentido de la función de la seguridad surte unos efectos positivos sobre los resultados en este campo. Por consiguiente. Lanier 1992). el compromiso de los directivos de línea y la participación de los trabajadores en la seguridad en el trabajo. En la literatura dedicada a la cultura organizativa se subraya la importancia de una definición explícita y compartida de una función que emane de los valores fundamentales de la organización y que les sirva de apoyo (Denison 1990). En resumen. dado que impulsa a cada trabajador a adoptar un comportamiento orientado a los objetivos de la seguridad en Junio 2012 317 . y el grado en que emplea su liderazgo para impulsar la incorporación de este valor a los esquemas y actuaciones de la dirección. Esta cultura de seguridad es especialmente eficaz en las que pueden considerarse las dos dimensiones centrales del concepto mismo de la cultura de seguridad: la función de la seguridad y la participación en la seguridad. en esta cultura de seguridad se combinan el liderazgo y el apoyo de la alta dirección. la función de la seguridad refleja la medida en que la alta dirección reconoce la seguridad y salud en el trabajo como uno de los valores fundamentales de la empresa.

facilita la coordinación del comportamiento y reduce la necesidad de aplicar sistemas formales de control burocrático (Denison 1990). además de facilitar la coordinación mediante la fijación de un objetivo común y de un criterio objetivo que guíe el comportamiento. La participación en la seguridad consiste en el trabajo conjunto de supervisores y empleados en el desarrollo de la seguridad en equipo en la línea de producción. a su vez. Las pruebas empíricas anteriormente mencionadas avalan la hipótesis de que esta cultura de seguridad produce mejores resultados en la seguridad que otras culturas. Junio 2012 318 . Además. Como se indica. puede decirse que en los lugares de trabajo caracterizados por la presencia de un nivel elevado de ambas dimensiones existe lo que se denomina una cultura de seguridad integral. como un instrumento de los trabajadores para mejorar el medio ambiente de trabajo (Lawler 1986. desde la dirección hasta los trabajadores de fase. con lo que se refuerza la participación de todos.el trabajo. lo que implica que la seguridad en el trabajo constituye un valor fundamental de la cultura de la organización y se integra en el comportamiento de todos los miembros de la organización. en algunos estudios se muestra que la participación puede constituir tanto una herramienta de la dirección para conseguir una actuación eficaz. Walton 1986). En la literatura relativa a la cultura organizativa se sustenta la tesis de que unos niveles elevados de intervención y participación contribuyen a los resultados al fomentar entre los miembros de la organización un sentido de propiedad y responsabilidad conducente a una mayor participación voluntaria que.

Por supuesto. Va más allá de la adopción de una política oficial que ponga de relieve el valor fundamental y la prioridad concedidos a la seguridad en el trabajo y a la filosofía de su gestión. ya que la mayoría de las empresas no funcionan aún de acuerdo con una cultura de seguridad integral. No es una tarea fácil. Por ejemplo. Evidentemente. la dirección debe ser consciente de que esta política constituye el punto de partida de un importante proceso de cambio de la organización. Esta congruencia se enmarca en el liderazgo personal que los altos directivos deben ejercer en la aplicación de esa política. que practique lo que predica). En cualquier caso. una de las condiciones principales es que la alta dirección se comporte en consonancia con esa política (en otras palabras. Otro aspecto fundamental consiste en que la alta dirección facilite la estructuración o la reestructuración de diversos sistemas estructurados de gestión con objeto de sustentar la construcción de una cultura de seguridad integral. si ahora domina una cultura burocrática de la seguridad.Gestión de una cultura de seguridad integral El primer requisito de una gestión de la cultura de seguridad integral es su incorporación por parte de la dirección a la cultura de la empresa. si bien es cierto que la incorporación de la seguridad en el trabajo a los valores básicos de la organización es la piedra angular de la creación de una cultura de seguridad integral. habrá que reorientar la función del personal de seguridad y del comité paritario de salud y seguridad en el sentido de apoyar una mayor participación de los supervisores y los Junio 2012 319 . los detalles de la estrategia de cambio varían en función de la naturaleza de la cultura de seguridad existente.

de la organización. la mayoría de los directivos de los niveles inferiores suelen mostrarse escépticos respecto a la seguridad. desempeñan igualmente una función decisiva en la gestión de una cultura integral de la seguridad. la forja de una cultura de seguridad integral suele exigir la modificación de las pautas de comportamiento de los supervisores en el campo de la seguridad. Por consiguiente. los directivos de los niveles inferiores. deben asumir la responsabilidad de la actuación de sus equipos de trabajo en el campo de la seguridad y promover la participación activa de los trabajadores en la labor de seguridad en el trabajo. Más concretamente. especialmente los supervisores. al tener que afrontar la realidad de los mensajes contradictorios transmitidos por la dirección y de la necesidad de aplicar una serie de programas que pasan sin dejar huella. tanto políticos como culturales. una concepción sistemática de la modificación del comportamiento de los supervisores constituye el medio más eficaz de materializar el cambio. Según un estudio reciente de Simard y Marchand (1995). Según Petersen (1993). b) la adaptación de los actuales sistemas formales de gestión para que sustenten el proceso de cambio. Esta concepción se traduce en una serie de medidas positivas dirigidas a la resolución de los tres principales problemas del proceso de cambio: a) la resistencia de las personas al cambio. es preciso adaptar el sistema de evaluación de los resultados en el sentido de incorporar la responsabilidad de los directivos intermedios y la actuación de los equipos de seguridad en el trabajo. Igualmente. Así. y c) el reajuste de los procesos informales. El liderazgo personal y estructural de los altos directivos aludido en el párrafo anterior puede contribuir a la resolución de los dos problemas últimamente Junio 2012 320 .equipos de trabajo en la labor de seguridad.

No obstante. en los lugares de trabajo con presencia sindical. Junio 2012 321 . sino mediante un proceso de consultas que facilite la participación de los supervisores en la dinámica del cambio y el desarrollo de un sentimiento de propiedad. Se suelen utilizar técnicas del tipo de los grupos de interés y de los comités ad hoc —que sirven de foro para que los supervisores y los grupos de trabajo manifiesten sus opiniones sobre la gestión de la seguridad y aborden la resolución de los problemas— en combinación con la necesaria formación de los supervisores en el ejercicio de una supervisión participativa y eficaz. el problema no se debe abordar con un criterio autoritario y de control. Por lo que respecta a la resistencia de los supervisores al cambio.citados. este liderazgo debe servir para configurar la dinámica política de la organización en el sentido de promover un consenso con los dirigentes sindicales que posibilite el desarrollo de una gestión participativa de la seguridad en la planta de producción.

exigir la creación de estos comités y delegados. pero. Existe. por ejemplo: a) impulsando actividades que fomenten la sensibilización de los trabajadores respecto a los peligros existentes en el lugar de trabajo y a la aceptación de riesgos. No obstante. en muchas naciones industrializadas y en algunos países en vías de desarrollo se han promulgado leyes y reglamentos destinados a promover o.Es difícil concebir una cultura de seguridad en el lugar de trabajo realmente integral sin un comité paritario de salud y seguridad o un delegado de prevención designado por los trabajadores. Para propiciar el desarrollo de una cultura de seguridad integral. Una encuesta anónima de percepción permite superar este círculo vicioso y fomenta el interés de los Junio 2012 322 . sin embargo. Otra potente herramienta de difusión de una cultura de seguridad integral entre los trabajadores es la encuesta de percepción. c) participando en el proceso de evaluación de la actuación en el campo de la seguridad. Los trabajadores suelen conocer dónde residen los problemas de seguridad. b) desarrollando programas y procedimientos que capaciten a los supervisores y equipos de trabajo para solucionar muchos de los problemas de seguridad que se producen en el ámbito de la línea de producción. se resisten a participar en los programas de seguridad. los comités conjuntos y los delegados deben promover el desarrollo de un sistema descentralizado de gestión de la seguridad. incluso. contribuyendo así a reforzar una cultura burocrática. el riesgo de que estos órganos se conviertan en una mera delegación de poder de los trabajadores de base en lo que respecta a su apoderamiento y participación en materia de seguridad en el trabajo. y d) suministrando retroinformación de apoyo a los supervisores y trabajadores. como nadie les pide su opinión.

la alta dirección aborda el proceso de cambio mediante la creación de grupos de trabajo ad hoc en los que participa el personal de todos los niveles de la organización. Una vez conocidos los datos. Esto permite valorar en profundidad los problemas identificados en la encuesta y formular recomendaciones sobre el modo de mejorar los aspectos perfectibles de la gestión de la seguridad. El seguimiento de la encuesta es fundamental para el desarrollo de una cultura de seguridad integral. al tiempo que brinda a la alta dirección una retroinformación que puede servir para mejorar la gestión del programa de seguridad.trabajadores por la seguridad. Junio 2012 323 . incluidos los trabajadores. Esta encuesta de percepción se puede realizar todos los años o con una frecuencia bienal. La encuesta puede consistir en una entrevista combinada con un cuestionario que se suministra a la totalidad de la plantilla o a una muestra significativa de la misma (Bailey 1993. Petersen 1993). con objeto de evaluar periódicamente los progresos del sistema de gestión y de la cultura de seguridad.

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