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INTERACCIONISMO SIMBLICO Al igual que otras teoras sociolgicas importantes, el interaccionismo simblico prese nta una perspectiva sumamente

amplia. Las teoras de George Herbert Mead y, en men or grado, las de Charles Horton Cooley y W. I. Thomas le proporcionaron su ncleo inicial, pero posteriormente se desarrollaron diferentes perspectivas. Herbert Bl umer es el representante del interaccionismo simblico tradicional; otras variantes incluyen el enfoque ms cientfico de Manford Khun, el enfoque dramatrgico de Erving Goffman y tal vez incluso la etnometodologa y la fenomenologa (1). Como estas dos l timas teoras tienen orientaciones diferentes las analizaremos en el Captulo 6. En e ste captulo nos ocuparemos del estudio del ncleo de la teora de la interaccin simblica , que se encuentra principalmente en la obra de Mead y de Blumer, pero dedicarem os tambin unas lneas a otros enfoques. PRINCIPALES RAICES HISTORICAS Comenzamos nuestro anlisis del interaccionismo simblico con las ideas de Mead (2), quien, en realidad, ense filosofa y no sociologa en la Universidad de Chicago desde 1894 hasta 1931 (Fans, 1970). Sin embargo, muchos estudiantes de doctorado de so ciologa eligieron sus cursos. Fueron sus alumnos los que posteriormente vertieron la tradicin oral del interaccionismo simblico de Mead (M. Kuhn, 1964) al reino de l a escritura, ya que utilizaron los apuntes de las clases de Mead para construir su importante obra, Mind, Self and Society: From the Standpoint of a Social Beha viorist [Espritu, persona y sociedad. Desde el punto de vista del conductismo soci al] (Mead, 1934/1962). Las races intelectuales ms influyentes de la obra de Mead e n particular y del interaccionismo simblico en general, son la filosofa del pragmat ismo y el conductismo psicolgico (Joas, 1985; Rock, 1979) (3). Pragmatismo El pragmatismo es una amplia perspectiva filosfica en la que pueden identificarse diversos aspectos que influyeron en el desarrollo de la orientacin sociolgica de Me ad (Charon, 1985). En primer lugar, para los pragmticos la verdadera realidad no e xiste fuera del mundo real; se crea activamente a medida que actuamos dentro y haci a el mundo (Hwitt, 1984; vase tambin Shalin, 1986). En segundo lugar, las personas r ecuerdan y basan su conocimiento del mundo sobre lo que se ha demostrado til para ellas. Suelen alterar lo que ya no funciona. En tercer lugar, las personas define n los objetos fsicos y sociales con los que tienen relacin en el mundo de acuerdo con su utilidad para ellas. Finalmente, si nuestro deseo es entender a los actores, debemos basar nuestra comprensin en lo que ellos hacen realmente en el mundo. Id entificamos tres aspectos centrales del interaccionismo simblico: (1) el anlisis de la interaccin entre el actor y el mundo; (2) una concepcin del actor y del mundo como procesos dinmicos y no como estructuras estticas; y (3) la enorme importancia asignada a la capacidad del actor para interpretar el mundo social. 1.-Esto se manifest en una sesin plenaria de las reuniones de la Society of Symbol ic Interaction que se celebr hace aproximadamente una dcada; el tema de la sesin era las variantes del interaccionismo simblico y entre los participantes se encontra ban representantes de la fenomenologa y de la etnometodologa. 2 El nmero completo de otoo de 1981 de Symbolic Interaction fue un nmero monogrfico d edicado a Mead; vase tambin Fisher y Strauss (1979). Entre los ltimos trabajos dest acados acerca de Mead se cuentan los de Collins (1989b) y Luscher (1990). 3 Otra importante influencia fueron las teoras de Georg Simmel, especialmente sus ideas sobre la interaccin. El ltimo aspecto es el que resalta en la obra del filsofo pragmtico John Dewey. Dew ey no conceba la mente como una cosa o una estructura, sino como un proceso de pe nsamiento que implicaba una serie de fases. Estas fases son: la definicin de los objetos del mundo social, la determinacin de los posibles modos de conducta, la an ticipacin de las consecuencias de cursos alternativos de accin, la eliminacin de pos ibilidades improbables y, finalmente, la eleccin del modo ptimo de accin (Stryker, 1980). Este enfoque sobre los procesos de pensamiento influy profundamente en cl desarrollo del interaccionismo simblico. De hecho, David Lewis y Richard Smith afirman que Dewey (junto a William James)

influy ms en el desarrollo del interaccionismo simblico que Mead. Incluso llegaron a sealar que la obra de Mead se sita en la periferia de la corriente principal de l a sociologa inicial de Chicago ( Lewis y Smith, 1980: xix) (4). Estos autores dist inguan entre dos tipos de pragmatismo: el realismo filosfico (asociado a Mead) y el pr agmatismo nominalista (relacionado con Dewey y James). En su opinin, el interaccio nismo simblico recibi una mayor influencia del enfoque nominalista e incluso era in compatible con cl realismo filosfico. La perspectiva nominalista consiste en afir mar que, aunque los macro-fenmenos existen, no tienen efectos independientes y dete rminantes sobre la conciencia y la conducta de los individuos (Lewis y Smith, 198 0: 24). Esta perspectiva concibe los individuos como actores existencialmente lib res que aceptan, rechazan, modifican o, en cualquier caso, "definen" las normas, los roles, las creencias, etc. de la comunidad de acuerdo con sus intereses per sonales y planes del momento (Lewis y Smith, 1980: 24). En cambio, para los realis tas sociales lo importante es la sociedad y cmo constituye y controla los proceso s mentales de los individuos. Los actores no son libres, sus cogniciones y condu ctas estn controlados por el conjunto de la comunidad (5). Dada esta distincin, podemos comprobar que la obra de Mead se acomoda ms bien en l a perspectiva realista y, por tanto, no conecta con la direccin nominalista que a dopt el interaccionismo simblico. Herbert Blumer es el principal representante de esta ltima direccin, aunque sostuvo que trabajaba con un enfoque meadiano. La cues tin de las diferencias entre Mead y Blumer es importante; la volveremos a tocar ms adelante en este captulo cuando nos ocupemos de la metodologa. En el nivel de la teora Lewis y Smith captaron la esencia de sus diferencias: Blumer... se orient completamente hacia el interaccionismo psquico... A diferencia del conductista social meadiano, el interaccionista psquico mantiene que los sign ificados de los smbolos no son universales y objetivos; antes bien, los significa dos son individuales y subjetivos en el sentido de que es el receptor el que los asigna a los smbolos de acuerdo con el modo en que los interpreta. (Lewis y Smith, 1980: 172) Conductismo La interpretacin de Lewis y Smith de la obra de Mead se ve reforzada por el hecho de que Mead recibi tambin la influencia del conductismo psicolgico (J. Baldwin, 19 86, 1988a, 1988b), perspectiva que tambin le condujo en una direccin realista y em prica. De hecho, Mead distingui claramente su conductismo social del conductismo r adical de John B. Watson (que fue uno de los alumnos de Mead). A los conductistas radicales seguidores de Watson (K. Buckley, 1989) les preocup an las conductas observables de los individuos. Se centran en los estmulos que pro vocan las respuestas, o conductas, en cuestin. Rehusaron asignar demasiada import ancia a los procesos mentales encubiertos que ocurran en el tiempo que mediaba en tre el estmulo y la emisin de la respuesta. Mead reconoca la importancia de la cond ucta observable, pero tambin crea que haba aspectos encubiertos de la conducta igno rados por los conductistas radicales. Pero como asuma el empirismo bsico del conduc tismo, Mead no se content con filosofar en torno a estos fenmenos encubiertos. Int ent, pues, extender la ciencia emprica del conductismo a ellos, es decir, a lo que ocurre entre cl estmulo y la respuesta. Bernard Meltzer resumi as la postura de Me ad: Para Mead, la unidad de estudio era el acto, que comprende tanto aspectos encubiert os como aspectos descubiertos de la accin humana. Dentro del acto, la totalidad de las diferentes categoras de las psicologas ortodoxas tradicionales encuentran su l ugar. La atencin, la percepcin, la imaginacin, el razonamiento, la emocin, etctera, s on consideradas como parte del acto... el acto, pues, engloba todos los procesos implicados en la actividad humana. (Meltzer, 196411978: 23) Mead y los conductistas radicales tambin disentan en sus ideas sobre la relacin ent re la conducta humana y animal. Mientras los conductistas radicales solan no iden tificar diferencia alguna entre los humanos y los animales, Mead afirmaba que ha ba una diferencia cualitativa importante. esta diferencia resida en que los humano s poseen facultades mentales que les permiten utilizar el lenguaje entre el estmu lo y la respuesta para decidir su respuesta.

INTERACCIONISMO SIMBOLICO: PRINCIPIOS BSICOS El ncleo de este captulo es nuestro anlisis de los principios bsicos de la teora de l a interaccin simblica. No resulta fcil describir en trminos generales la teora porque, como Paul Rock seala, presenta una ambigedad deliberadamente construida y se resiste a la sistematizacin (1979: 18-19). Existen importantes diferencias en el interaccio nismo simblico, y a medida que avancemos iremos analizando algunas de ellas. Tamb in abordaremos una serie de crticas al interaccionismo simblico. Algunos interaccionistas simblicos (Blumer, 1969a; Manis y Meltzer, 1978; Rose, 1 962) se esforzaron por enumerar los principios bsicos de la teora, que son lo sigu ientes: 1. A diferencia de los animales inferiores, los seres humanos estn dotados de capa cidad de pensamiento. 2. La capacidad de pensamiento est modelada por la interaccin social. 3. En la interaccin social las personas aprenden los significados y los smbol os que les permiten ejercer su capacidad de pensamiento distintivamente humana. 4. Los significados y los smbolos permiten a las personas actuar e interactua r de una manera distintivamente humana. 5. Las personas son capaces de modificar o alterar los significados y los sm bolos que usan en la accin y la interaccin sobre la base de su interpretacin de la situacin. 6. Las personas son capaces de introducir estas modificaciones v alteracione s debido, en parte, a su capacidad para interactuar consigo mismas, lo que les pe rmite examinar los posibles cursos de accin, y valorar sus ventajas y desventajas relativas para luego elegir uno. 7. Las pautas entretejidas de accin e interaccin constituyen los grupos y las sociedades Capacidad de pensamiento El supuesto de que los seres humanos poseen la capacidad de pensar diferencia al interaccionismo simblico de sus races conductistas. Este supuesto tambin proporcio na la base para la orientacin terica del interaccionismo simblico. Bernard Meltzer, James Petras y Larry Reynolds manifestaron que cl supuesto de la capacidad huma na de pensamiento constituye una de las principales contribuciones de los primero s interaccionistas simblicos como .lames, Dewey, Thomas, Cooley y, por supuesto, Mead: Los individuos en la sociedad humana no son considerados como unidades moti vadas por fuerzas externas o internas que escapan a su control o situadas dentro de los confines de una estructura ms o menos establecida. Antes bien, son vistos como unidades reflexivas u interactivas que componen la entidad social ( 1975: 42 ). La facultad de pensamiento capacita a las personas para actuar reflexivamente en lugar de conducirse irreflexivamente. Es ms probable que las personas diseen y guen lo que hacen que renuncien a ello. La capacidad de pensamiento reside en la mente, pero el interaccionista simblico t iene una concepcin algo inusual de la mente. La distingue del cerebro fisiolgico. La gente ha de tener cerebro para desarrollar su mente, pero disponer de cerebro no implica invariablemente tener mente, como en el caso de los animales inferio res (Troyer, 1946). Adems, los interaccionistas simblicos no conciben la mente com o una cosa, como una estructura fsica, sino como un proceso ininterrumpido. Este proceso forma parte de otro ms amplio: el del estmulo y la respuesta. La mente gua rda relacin con casi todos los dems aspectos del interaccionismo simblico, entre el los la socializacin, los significados, los smbolos, el self; la interaccin e, inclu so, la sociedad. Pensamiento e interaccin Las personas estn dotadas de una capacidad general de pensamiento. Esta capacidad se configura y refina mediante el proceso de la interaccin social. Esta idea llev a al interaccionista simblico a centrarse en una forma especfica de interaccin soci al: la .socializacin. La capacidad humana de pensar se desarrolla en el proceso de

socializacin de la primera infancia y se va refinando durante la socializacin adul ta. Los interaccionistas simblicos tienen un concepto del proceso de la socializac in que difiere del de muchos otros socilogos. Desde su punto de vista los socilogos convencionales suelen considerar la socializacin simplemente como un proceso en el que las personas aprenden las cosas que necesitan para vivir en sociedad (por ejemplo, cultura, expectativas de rol). Para los interaccionistas simblicos la s ocializacin es un proceso ms dinmico que permita a las personas desarrollar la capa cidad de pensar de una manera distintivamente humana. Adems, la socializacin no co nstituye un proceso unidireccional en el que el actor recibe informacin: se trata de un proceso dinmico en el que el actor da forma y adapta la informacin a sus p ropias necesidades (Manis y Meltzer, 1978) Por supuesto, los interaccionistas simblicos no se preocupan slo de la socializacin , les interesa la interaccin en general, que es de suma importancia por derecho pro pio (Blumer, 1969b: 8). La interaccin es el proceso en cl que se desarrolla y, al mismo tiempo, se expresa la capacidad de pensamiento. Todos los tipos de interac cin, no slo la interaccin durante la socializacin, refinan nuestra capacidad para pe nsar. Por otra parte, el pensamiento configura el proceso de interaccin. En casi toda interaccin, los actores han de tener en consideracin otros actores y decidir un curso de accin adecuado. Sin embargo, no toda interaccin implica pensamiento. Es importante aqu la distincin que hizo Blumer (siguiendo a Mead) entre dos formas bs icas de interaccin social. La primera, la interaccin no simblica -- la conversacin d e gestos de Mead -- no necesariamente implica pensamiento. La segunda, la intera ccin simblica, requiere un proceso mental. La importancia del pensamiento para los interaccionistas simblicos se refleja en s u concepcin de los objetos. Blumer distingue entre tres tipos de objetos: objetos fsicos, como una silla o un rbol, objetos sociales, como un estudiante o una madre , y objetos abstractos, como una idea o un principio moral. Los objetos son simp lemente cosas que estn ah fuera en el mundo real; lo que importa es el modo en que l os actores los definen. Esta perspectiva conduce a la idea relativista de los di ferentes significados que dan los distintos individuos a diferentes objetos: Un rbo l constituye un objeto diferente para un botnico, un maderero, un poeta y un jardi nero (Blumer, 1969b: 1 I ). Los individuos aprenden los significados de los objetos durante el proceso de la socializacin. La mayora de nosotros aprendemos un conjunto comn de significados, p ero en muchos casos, como hemos visto ms arriba, tenemos diferentes definiciones de los mismos objetos. Aunque esta postura puede exagerarse, los interaccionistas simblicos no necesitan negar la existencia de objetos en el mundo real. Lo que su brayan es la naturaleza crucial de la definicin de esos objetos, as como la posibi lidad de que los actores puedan tener diferentes definiciones de un mismo objeto. Como Herbert Blumer seal: La naturaleza de un objeto... consiste en el significado que tiene para la persona para la que es un objeto (1969b:11). Aprendizaje de significados y smbolos Los interaccionistas simblicos suelen asignar, siguiendo a Mead, un significado ca usal a la interaccin social. As, el significado no se deriva de los procesos menta les sino de los procesos de la interaccin. Este enfoque se deriva del pragmatismo de Mead. Mead se centr en la accin y la interaccin humana, no en procesos mentales aislados. Por lo general, los interaccionistas simblicos se han mantenido en esta direccin. Entre otras cosas, la preocupacin central no reside en el modo en que l as personas crean mentalmente los significados y los smbolos, sino en el modo en el que los aprenden durante la interaccin en general y la socializacin en particul ar. Las personas aprenden smbolos y significados en el curso de la interaccin social. Mientras las personas responden a los signos irreflexivamente, responden a los smb olos de una manera enteramente reflexiva. Los signos significan algo por s mismos (por ejemplo, los gestos de perros enzarzados en una pelea o el agua para una p ersona que se muere de sed). Los smbolos son objetos sociales que se usan para repr

esentar ("significar" u "ocupar el lugar de") cualquier cosa que las personas acu erden representar (Charon, 1985: 39 ). No todos los objetos sociales representan otras cosas, pero los que lo hacen son smbolos. Las palabras, los artefactos fsico s y las acciones fsicas (por ejemplo, la palabra barco, una cruz o la estrella de David, y un puo cerrado) pueden ser smbolos. Las personas suelen utilizar smbolos pa ra comunicar algo acerca de s mismas: conducen un Rolls-Royce, por ejemplo, para comunicar cierto modo de vida. Los interaccionistas simblicos conciben el lenguaje como un vasto sistema de smbol os. Las palabras son smbolos porque se utilizan para significar cosas. Las palabr as hacen posibles todos los dems smbolos. Los actos, los objetos y las palabras ex isten y tienen significado slo porque han sido o pueden ser descritas mediante el uso de las palabras. Los smbolos son cruciales en el sentido de que permiten a las personas actuar de un modo distintivamente humano. En virtud de los smbolos, el ser humano no respond e pasivamente a una realidad que se le impone, sino que crea y recrea activament e el mundo sobre el que acta (Charon, 1985: 62). Adems de esta utilidad general, lo s smbolos, y el lenguaje en particular, cumplen una serie de funciones especficas p ara el actor (Charon, 1985 ). Primera, los smbolos permiten a las personas relacionarse con el mundo social y m aterial permitindoles nombrar, clasificar y recordar los objetos que encuentran e n l. En este sentido, las personas pueden ordenar un mundo que, de otro modo, sera confuso. El lenguaje permite a las personas nombrar, categorizar y, fundamentalm ente, recordar con mayor eficacia de lo que haran mediante otros tipos de smbolos como las imgenes pictricas. Segunda, los smbolos incrementan la capacidad de las personas para percibir su ent orno. En lugar de sentirse desbordados por una masa de estmulos indistinguibles, el actor puede percibir ciertas partes del entorno mejor que otras. Tercera, los smbolos aumentan la capacidad de pensamiento. Aunque una serie de smb olos pictricos pueden permitir una capacidad limitada de pensamiento, el lenguaje aumenta enormemente esa capacidad. En estos trminos, el pensamiento puede concebi rse como una interaccin simblica con uno mismo. Cuarta, los smbolos ensanchan la capacidad para resolver diversos problemas. Los a nimales inferiores pueden utilizar el mtodo de prueba y error, pero los seres hum anos pueden, sirvindose de smbolos, valorar diversas acciones alternativas antes d e elegir una de ellas. Esto reduce la posibilidad de cometer errores costosos. Quinta, el uso de smbolos permite a los actores trascender el tiempo espacio e in cluso sus propias personas. Los actores pueden imaginar la vid; el pasado y en e l futuro. Adems, los actores pueden salir de su propia persona simblicamente e ima ginar cmo es el mundo desde el punto de vista de persona. Este es el conocido con cepto interaccionista-simblico de ponerse el lugar del otro (Miller. 1981 ). Sexta, los smbolos nos permiten imaginar una realidad metafsica, como el cielo o el infierno. Y, sptima y ms general, los smbolos permiten a las personas evitar ser esclavas del entorno. Les permiten ser activas en lugar de pasivas, es decir, dirigir sus ac ciones. Accin e interaccin El inters central de los interaccionistas simblicos se sita en la influencia los si gnificados y los smbolos sobre la accin y la interaccin humana. Resulta til emplear aqu la distincin de Mead entre conducta encubierta y conducta descubierta. La cond ucta encubierta es el proceso de pensamiento, que implica smbolos y significados. La conducta abierta es la conducta real de un actor. En ocasiones, la conducta abierta no implica una conducta encubierta (la conducta habitual o las respuesta

s s a s

irreflexivas a estmulos externos). Sin embargo, la mayora de las acciones humana implican ambos tipos de conducta. La conducta encubierta es la que preocupa ms los interaccionistas simblicos, mientras la abierta es la que ocupa a los terico del intercambio o a los conductistas tradicionales en general.

Los significados y los smbolos confieren a la accin social (que implica un slo acto r) y a la interaccin social (dos o ms actores implicados en una accin social mutua) caractersticas distintivas. La accin social es aquella en la que individuo acta ten iendo en mente a los otros (Charon, 1985: 130). Dicho de un modo distinto, al emp render una accin, las personas tratan simultneamente de medir su influencia sobre el otro u otros actores implicados. Aunque con frecuencia se conducen de manera irreflexiva y habitual, las personas tienen capacidad de emprender una accin soci al. En el proceso de la interaccin social las personas comunican simblicamente signifi cados a otra u otras implicadas en dicho proceso. Los dems interpretan esos smbolo s y orientan su respuesta en funcin de su interpretacin de la situacin. En otras pa labras, en la interaccin social los actores emprenden un proceso de influencia mu tua. Eleccin Debido en parte a la capacidad para manejar significados y smbolos, las personas, a diferencia de los animales inferiores, pueden hacer elecciones entre las acci ones que van a emprender. La gente no necesita aceptar obligatoriamente los sign ificados y los smbolos que les vienen impuestos desde fuera. A partir de su inter pretacin de la situacin, los humanos son capaces de formar nuevos significados y nue vas lneas de significado (Mans y Meltzer, 1978). W. Thomas describi esta capacidad c reativa en su concepto de definicin de la situacin: Si los hombres definen las situa ciones como reales, sern reales por sus consecuencias (Thomas y Thomas, 1928: 572) . Thomas reconoca que la mayora de nuestras definiciones nos la proporciona la soci edad. As lo especific, de hecho, al identificar la familia y la comunidad como fue ntes principales de nuestras definiciones sociales. Sin embargo, la perspectiva de Thomas se distingue por poner nfasis en la posibilidad de las definiciones ind ividuales espontneas de las situaciones, que permiten a las personas alterar y modif icar significados y smbolos. Es preciso sealar tambin que el interaccionista atribuye cierta autonoma a los acto res. Estos no estn constreidos o determinados, sino que son capaces de hacer elecc iones independientes y particulares. Adems, son capaces de desarrollar una vida si ngular y un estilo propio (Perinbanayagam, 1985: 53). Esta capacidad de los actores se refleja en un ensayo de Gary Fine y Sherryl Kle inman (1983) en el que analizan el fenmeno de una red social. En lugar de considera r la red social como una estructura social inconsciente y/o constrictiva, la ven como un conjunto de relaciones sociales a las que las personas dan significado y utilizan con fines personales y/o colectivos. El self El self es un concepto de suma importancia para los interaccionistas simblicos. D e hecho, Rock afirma que el self constituye el centro del esquema intelectual de los interaccionistas. Todos los dems procesos y acontecimientos sociolgicos se resu elven alrededor de ese centro, tomando de l su significado y organizacin analticos (1 979: 102). En nuestro intento de comprender este concepto ms all de la formulacin i nicial de Mead, es preciso que analicemos la idea del self especular desarrollad a por Charles Horton Cooley. Cooley lo defina como: una imagen ms o menos definida de cmo aparece el self de una persona -es decir, cu alquier idea de la que se apropia- en una mente particular, el tipo de autosenti miento que uno tiene de su self y que est determinado por la actitud hacia ese at ributo en la otra mente... De manera que con la imaginacin percibimos una idea de

cmo es nuestra apariencia, nuestras maneras, objetivos, actos, amigos, nuestro c arcter, etc. en otra mente, y de cmo influyen esos elementos. (Cooley, 1902/1964: 169) Con el concepto del self especular Cooley se refera a la capacidad de vernos a nos otros mismos como vemos cualquier otro objeto social. La idea del self especular puede descomponerse en tres elementos. Primero imaginamos cmo aparecemos ante lo s dems. Segundo, imaginamos qu opinan ellos de nosotros. En tercer lugar, desarroll amos un sentimiento de nuestro self -como el orgullo o la mortificacin-- como con secuencia de imaginaros las opiniones que los otros tienen de nosotros. El concepto de self especular de Cooley y el de self de Mead influyeron poderosa mente en la concepcin simblico-interaccionista moderna del self. Blumer defina el self en trminos sumamente simples: Esta expresin no implica nada esotrico. Significa simplemente que un ser humano puede ser un objeto de su propia accin... que acta hacia s mismo y que gua sus acciones hacia otros sobre la base del tipo de objeto que es para s mismo (1969b) El self es un proceso, no una cosa (Perinbanayagam, 19 85). Como Blumer explic, el self ayuda a los seres humanos a actuar, no slo a resp onder a los estmulos externos: El proceso [la interpretacin] atraviesa dos fases distintas. Primera, el actor se indica a s mismo las cosas hacia las que est actuando; ha de apuntar a las cosas que tienen significado... Esta interaccin consigo mismo no es exactamente una int eraccin de elementos psicolgicos; es un estado de la persona en el que emprende un proceso de comunicacin consigo misma... Segunda, en virtud de este proceso de co municacin consigo misma, la interpretacin pasa a constituir una manipulacin de los significados. El actor selecciona, investiga, elimina, reagrupa y transforma los significados a la luz de la situacin en la que se encuentra y la direccin de su a ccin. (Blumer, 1969b: Aunque estas palabras subrayan el papel que desempea el self en el proceso de la eleccin del curso de accin, Blumer no fue en realidad mucho ms all de las antiguas f ormulaciones de Cooley y Mead. Sin embargo, otros pensadores e investigadores mo dernos s han refinado el concepto del self. Si bien los interaccionistas simblicos han hecho importantes contribuciones a nue stra comprensin del self (por ejemplo, Ralph Turnen, 1968), el trabajo ms conocido en torno a esta cuestin lo ha realizado un socilogo que no suele ser relacionado con esta teora, Morris Rosenberg (1979). Aunque no es interaccionista simblico, Ro senberg recibi la influencia de pensadores como Mead y Cooley. Sus ideas sobre el self son, en general, compatibles con la perspectiva que el interaccionismo sim blico tiene de este concepto, e incluso constituyen una extensin de ella. Rosenberg comenz por clarificar que su preocupacin central era el self-concepto ms que el self per se. El self constitua un concepto ms general, que era simultneament e sujeto y objeto. El self-concepto es el self como objeto. Rosenberg define el self-concepto como la totalidad de los pensamientos y sentimientos que el indiv iduo tiene de s mismo como objeto (1979: 7). As, el self-concepto constituye slo un a parte del self y una parte an ms pequea de la personalidad total, pero tiene un s ignificado excepcional porque constituye; un importante objeto para todo el mundo , quizs el objeto ms importante del mundo (Rosenberg, 1979: 24). Adems de su importa ncia, las creencias acerca del ser son distintivas en muchos sentidos. Por ejemp lo, son las nicas actitudes que son reflexivas, es decir, el individuo es, al tiem po, sujeto y objeto. El self-concepto es el resultado de cierta informacin incomu nicable; refleja el cuerpo de informacin particular y el punto de vista que un in dividuo tiene de s mismo. Aunque las actitudes hacia el self tienen muchos elemen tos en comn con otras actitudes, hay actitudes especficas hacia el self, especialm ente el orgullo y la vergenza. La exactitud y la verificabilidad son mucho ms impo rtantes en las actitudes hacia el self que en las actitudes hacia los bolos o el atn. A pesar de su importancia, la exactitud de las actitudes hacia el self es difc

il de precisar debido a su escaso grado de verificabilidad (Rosenberg, 1979: 33). Rosenberg distingui entre el contenido, la estructura, las dimensiones y los lmite s del self-concepto. En trminos del contenido, Rosenberg distingui las identidades sociales a partir de las disposiciones. Las identidades sociales son los grupos, estatus o categoras en relacin con los que un individuo es socialmente reconocido c omo perteneciente a ellas (Rosenberg, 1979: 10). Entre otros ejemplos, figuran se r reconocido como demcrata, como persona de mediana edad, como individuo negro o como varn. Un individuo se ve a s mismo no slo en trminos de tales categoras, sino ta mbin como poseedor de ciertas tendencias de respuesta, de ciertas disposiciones. Estas disposiciones suelen influir en las acciones de una persona que se conside ra a s misma como, por ejemplo, valiente, introvertida o liberal. Adems de analiza r el contenido del self-concepto, Rosenberg tambin estudi su estructura. La estruc tura del self viene deteminada por la relacin entre las diversas identidades soci ales de un individuo y sus disposiciones. Las dimensiones hacen referencia a las actitudes y los sentimientos que tiene una persona hacia su self. Las actitudes del self, como todas las dems actitudes, varan en funcin de una diversidad de dimens iones, entre ellas, el contenido, la direccin, la intensidad, la importancia, la c onsistencia, la estabilidad, la claridad, la exactitud y la verificabilidad (Rosen berg, 1979: 23 ). Finalmente, Rosenberg analiz los lmites del self-concepto, especi almente las extensiones del ego a las que se aplica. Estos son objetos que estn f uera del actor y le llevan a sentir orgullo y vergenza: el orgullo de tener un aut omvil nuevo y brillante, la vergenza de mis vestimentas pasadas de moda, el orgull o de tener honor, la vergenza ante la derrota de mi equipo (Rosenberg, 1979: 35). Rosenberg tambin distingui entre el self existente, el self deseado y el self pres ente. El self existente es nuestra imagen de cmo somos; el self deseado es una im agen de cmo nos gustara ser; y el self presente es el modo en que nos presentamos en una situacin determinada. Rosenberg hizo hincapi en la idea de que el self-concepto implica una serie de mo tivaciones, una serie de metas deseadas de los actores. Entre la totalidad de mot ivos destacan dos. El primero es la autoestima, o el deseo de pensar bien de uno mismo (Rosenberg, 1979: 53). El segundo es la auto-consistencia, o el deseo de prot eger el self-concepto frente al cambio o al mantenimiento de la imagen de uno mis mo (Rosenberg, 1979: 53). Grupos y sociedades La preocupacin central del interaccionismo simblico eran las interrelaciones entre el pensamiento y la accin del individuo, inters que le confiri una perspectiva dist intiva sobre las grandes estructuras de la sociedad. Blumer sobre las grandes estructuras sociales. Los interaccionistas simblicos suelen criticar duramente la tendencia de otros soc ilogos a centrarse en las macroestructuras. Como Rock seal: El interaccionismo desca rta la mayora del pensamiento macro-sociolgico por considerarlo una metafsica inciert a e hiperambiciosa... inaccesible para el examen inteligente (1979: 238). Dmitri Shalin hace referencia a las crticas interaccionistas dirigidas a la idea clsica de l orden social como externo, atemporal, determinado en todo momento, y resistent e al cambio (1986: 14). Rock tambin seal que mientras [el interaccionismo simblico] no ignora completamente la idea de estructura social, su insistencia sobre la activ idad y el proceso relega las metforas estructurales a un lugar secundario (1979: 50 ). Blumer se sita a la cabeza de los que critican este determinismo sociolgico [por el que] se analiza la accin social de las personas como actos construidos por ellas a partir de su interpretacin de las situaciones en las que se encuentran (1962/19 69: 84). Este enfoque sobre los efectos constrictivos de las grandes estructuras sociales condujo a los socilogos tradicionales a formular una serie de supuestos sobre el actor y la accin que diferan considerablemente de los de los interaccion

istas simblicos. En lugar de considerar a los actores como personas que definen ac tivamente sus situaciones, los socilogos tradicionales suelen reducir a los actor es a robots sin inteligencia en el nivel societal o grupal (Mans y Meltzer, 1978: 7 ). En un esfuerzo por apartarse del determinismo implcito en esa postura que cons idera a los actores como robots, los interaccionistas simblicos adoptan una perspe ctiva harto diferente de las grandes estructuras sociales, perspectiva que Blumer desarroll competentemente. Para Blumer la sociedad no se compone de macroestructuras. La esencia de la soci edad ha de buscarse en los actores y la accin: La sociedad humana ha de considerar se como un conjunto de personas que actan, y la vida de la sociedad consiste en l as acciones que stas realizan (Blumer, 1962/1969: 85). La sociedad humana es accin; la vida grupal constituye una actividad compleja en curso. Sin embargo, la socied ad no consiste en una serie de actos aislados. En ella se produce tambin una accin colectiva realizada por individuos que acomodan unos a otros sus lneas de accin... participantes que se hacen indicaciones unos a otros, no slo a s mismos (Blumer, 19 69b: 16). Esto lleva a lo que Mead denomin acto social, y Blumer accin conjunta. Blumer aceptaba la idea de la emergencia, que implica que las grandes estructuras emergen de los micro-procesos (Morrione, 1988). De acuerdo con Maines, la clave para entender el anlisis de Blumer sobre las grandes organizaciones reside en su concepcin de la accin conjunta (1988: 46). Una accin conjunta no es simplemente la s uma de todos los actos individuales, sino que tiene un carcter propio. Una accin c onjunta, pues, no es externa o coercitiva para los actores y sus acciones; antes bien, la crean los actores y sus acciones. Para Blumer, el estudio de la accin c onjunta es el dominio de la sociologa. Su anlisis nos sugiere que el acto conjunto es casi totalmente flexible, es decir , que la sociedad puede convertirse virtualmente en cualquier cosa que deseen lo s actores. Sin embargo, Blumer no quera ir tan lejos. Afirmaba que cada ejemplo d e accin conjunta adoptaba formas diferentes, pero reconoca que la accin conjunta so la adoptar formas reiterativas y firmemente establecidas (Blumer, 1969b: 17). Adems d e reconocer que la mayor parte de las acciones conjuntas adoptaban formas pautad as, Blumer admita tambin que esta accin se rega por sistemas de significados preesta blecidos, como la cultura y el orden social. Parece que Blumer reconoca la existencia y la importancia de las grandes estructu ras. Sin embargo, estas estructuras desempean un papel sumamente limitado en el i nteraccionismo simblico. Por un lado, Blumer sealaba con frecuencia que las grande s estructuras eran poco ms que contextos dentro de los cuales se enmarcan los aspec tos verdaderamente importantes de la vida social: la accin y la interaccin (1962/1 969: 87). Las grandes estructuras establecen las condiciones y limitan la accin h umana, pero no la determinan. En su opinin, las personas no actan dentro del conte xto de estructuras tales como la sociedad; antes bien, actan en situaciones. Las grandes estructuras son importantes en la medida en que dan forma a las situacio nes en las que los individuos que actan y proporcionan a los actores el conjunto de smbolos establecidos necesitan para actuar. Pero en su anlisis sobre estas pautas preestablecidas Blumer se apresura a especi ficar que las reas de conducta no prescrita son tan naturales, autctonas y recurren tes en la vida grupal humana como las reas llenas de prescripciones preestablecid as y fielmente observadas de la accin conjunta (1969b) No slo hay muchas reas exenta s de prescripciones, sino que la accin conjunta tiene que ser creada y recreada d e manera coherente incluso en las reas prescritas. En el proceso de su creacin y r ecreacin los actores se guan por significados comnmente aceptados, pero no estn dete rminados por ellos. Pueden aceptarlos como son, pero tambin pueden introducir alt eraciones de diferentes magnitudes. En los trminos de Blumer, es el proceso social en la vida grupal lo que crea y mantiene las normas, no las normas las que crea n y mantiene vida grupal (1969b:19). Es evidente que Blumer no dese asignar a la cultura un estatuto independiente y c

oercitivo en su sistema terico. Tampoco asign este estatuto a las extensas relacio nes de la vida grupal, o lo que comnmente se denomina estructura social, entre ella s, a la divisin del trabajo. Una red o una institucin no funciona automticamente en virtud de cierta dinmica interna o de determinados requisitos; funciona debido a la accin de las personas en diferentes momentos y lugares, y esa accin es el resul tado del modo en que definen la situacin en la que actan (Blumer, 1969b:19). PRINCIPIOS METODOLOGICOS Adems de principios tericos, el interaccionismo simblico tambin tiene una serie de p ostulados metodolgicos. Blumer sobre los mtodos Blumer senta un gran respeto por las dificultades que plantea el estudio de la ac cin y la interaccin en el mundo real. A menudo hablaba del carcter obstinado del mundo real. Los socilogos deben esforzarse constantemente por desarrollar modelos para su estudio. Deben desarrollar y comprobar en el mundo real modelos cientficos, qu e slo se demuestran tiles si nos ayudan a comprender ese mundo (D. Wellman, 1988). Blumer critic duramente lo que l consideraba la tendencia hacia el cientifismo cieg o en sociologa (Shibutani, 1988). No rechazaba el uso de mtodos cuantitativos, per o los crea menos tiles que la mayora de los socilogos convencionales. Eran muchos lo s mtodos que se haban demostrado tiles para la comprensin del mundo real (Mames, 198 9b). Asimismo, Blumer (1956/1969) criticaba la tendencia a reducir la complejida d del mundo social a variables cientficas. La correlacin simplista de variables te nda a ignorar el proceso interpretativo, cuestin central para la comprensin de la v ida social. Blumer se opona al esquema terico abstracto por razones semejantes: se requiere en primer lugar una interpretacin que ordene el mundo tal y como es, no un anlisis de los hechos empricos con la intencin de comprobar si la teora se ajusta a ellos (1954/ 1969:141). Blumer tambin criticaba muchos conceptos sociolgicos que prescriban lo que los socil ogos deben estudiar en el mundo real. Estos conceptos violentan enormemente la re alidad de ese mundo. En lugar de los conceptos tradicionales, Blumer recomendaba el uso de conceptos sensibilizadores (1954/1969: 148) que simplemente sugieren el objeto de estudio y dnde buscarlo, y violentan en menor grado el mundo real. Fina lmente, Blumer aconsejaba el uso de la introspeccin simptica para estudiar la vida social. En otras palabras, cuando los interaccionistas simblicos investigan, deb en ponerse en el lugar del actor que estn estudiando para comprender la situacin d esde su punto de vista. Esta postura lleva a la preferencia de los mtodos suaves fr ente a los duros en el interaccionismo simblico. Sin embargo, Blumer no crea que tal preferencia fuera un reflejo de la inmadurez cientfica de la sociologa; antes bie n, indicaba la particularidad de su objeto de estudio.