You are on page 1of 5

The Arabian Horse In History: Warhorses For the Corsican, Part II

by Andrew K. Steen

Ambitious Plans
  Upon his return from the Orient and following the establishment of the First Counsul, 
Napoleon ordered the re­opening of seven breeding farms and organized the most 
ambitious and intensive horse breeding and training program in European history. His 
intent was to ensure that his cavalry would have sufficient mounts for the vainglorious 
conquests that he envisioned for the future.
  However, it was never his plan to breed purebred Arabians. He expressed his intentions 
clearly following his inspection of the Pau Stud; Napoleon called for the greatest number 
of first­rate crossbred cavalry horses to be produced as quickly as possible. Accordingly, 
on July 4, 1806, he ordered the establishment of 30 new stallion deposits, six additional 
breeding farms, and two new equestrian schools. The same year that he was crowned 
Emperor, there were approximately 1,500 stallions servicing mares at the numerous 
Imperial breeding farms. The majority of the stallions were purchased from the nation’s 
livestock breeders or captured from the enemy. 
  Occasionally, warhorses that had been retired from combat were used as sires, including 
one of Bonaparte’s personal favorites, Fayoum, who in 1811 was sent to service mares at 
the Haras of Zweibrücken (which he had re­established in 1806). 

Arabians At The Tarbes Stallion Depot
  In addition to the domestic­bred stallions, a large number of Arabians and other Oriental 
stallions had been imported from Egypt, Turkey, Syria, and the Barbary Coast. The 
information in the chart below is from the Hautes­Pyrenees Archives, which is only a 
stone’s throw from the present­day French National Stud of Tarbes (founded 1786). The 
data was extracted from the records of the 17 Arabian and Oriental stallions that 
Napoleon (or his Minister of Interior) sent to that depot between 1807 and 1814. It 
established that the importation of Oriental sires was an on­going enterprise and that they 
were derived from a variety of different sources. (Numerous stallions of French and 
Spanish origin that serviced the region’s mares are not listed.) 

Marengo
  Several Arabian horses ridden by the Corsican were named after his famous battles, 
including: Wagram, Austerlitz, and Jaffa. He had between 150 and 200 saddle and 
carriage horses in the Imperial Stables of Paris. However, the numbers are deceptive, 
because many of those horses were utilized for service and delivery or employed as 
mounts for couriers. 
  Napoleon’s favorite and most famous mount was Marengo, who according to some 
sources was a purebred Arabian who stood only 140 centimeters at the withers. Many 
historians believed that he had been captured at Aboukir and that Napoleon rode the horse 
at the Battle of Marengo. Thus, he christened him with that name in honor of his victory. 
However, the renowned equine authority Anthony Dent disagreed with that notion and 
declared that: “Marengo, foaled in 1796, was not a purebred Arab, but a 75% Anglo­
Arab, being a grandson of Eclipse, bred in Ireland.” It is known that Napoleon’s silver­
grey favorite followed him into exile and that James Ward painted him looking towards 
Elba from the shores of Italy. 

The Fine Art Of War
  Several French artists, including Vernet and Gros, painted Napoleon and his generals 
mounted on Arabians, which greatly enriched the heritage of the breed. Likewise, the 
same propaganda artists that accompanied the army to Egypt left us with scores of 
splendid paintings, drawings and sculptures of the Mamelukes and their fearless steeds. 
  Napoleon and his staff were always depicted on beautiful horses, most of all grey 
stallions. Undoubtedly, their choice was motivated by more than a desire to satiate their 
vanity. To be sure Arabians were more spectacular in processions or on parade, but the 
main reason that coat color was so appreciated by Field Marshals like Murat and Soult 
was that their subordinate officers and soldiers could more easily recognize them in all 
the chaos and mayhem of the battlefield. (George Washington’s Magnolia and Robert E. 
Lee’s famous Traveler were also greys and ridden in battle for the same reason.) 
  Jacques Louis David (1748­1825), who specialized in depicting historic events and 
creating images of propaganda for Bonaparte, executed perhaps the most famous and 
easily recognized rendering of Napoleon on horseback. In 1801, he painted him crossing 
St. Bernard Pass astride Styrie. The familiar Arabian stallion, who is depicted on most of 
the world’s Cognac bottles, was done from sketches made in Paris. It is also a matter of 
historic record that Napoleon did not take the time to pose for that particular portrait, 
which Spanish King Carlos IV had commissioned as a gift. Instead, the Emperor sent 
only the uniform that he had worn at the Battle of Marengo to the artist’s studio. Perhaps 
even more disturbing are the allegations of some historians who staunchly contend that 
the Corsican rode a mule across the Alps!

The Russian Disasters
  Napoleon’s series of decisive victories lasted for a dozen years, between 1796 until 1808; 
however, his downfall did not begin in Russia as some contend, but rather when he made 
the fatal mistake of invading Spain. It was there that his army suffered over 300,000 
casualties due to fanatical religious factions and peasant partisans whose resistance knew 
no limits. 
  Bonaparte consolidated his power with a combination of stunning military victories and 
equally brilliant political treaties and maneuvers, thanks in large part to the genius of 
Talleyrand, the most astute diplomat in Europe’s history. However, in the end, all of his 
efforts to establish a New Order were obstructed by the combined forces of his many 
enemies, the most notable of which was Russia’s Tsar Alexander I. Napoleon’s customary 
tactic, which had worked effectively up until his invasion of Russia, was to inflict a series 
of decisive blows on his enemy, causing them to reflect upon their impending defeat. It 
would be at this time when Napoleon would sue for peace on terms that were always in 
his favor.
  Napoleon’s Grand Armée initiated the Russian campaign by crossing the Niemen River 
on June 24, 1812, with 500,000 infantry soldiers, a supply train of 20,000 horse­drawn 
vehicles, including 1,000 cannons and cavalry that numbered 43,000 strong. By the end 
of November, following the retreat from Moscow and the disasters at Berezina, there 
remained only 9,000 men that were fit for combat. Napoleon’s Imperial Guard had been 
reduced from 30,000 strong to only 1,500. 
  It was the grey Arabian stallion Vizir that the Emperor chose to accompany him from 
Paris to Moscow. He rode him throughout the shattering battles of the Russian campaign 
and the stallion was, reportedly, one of the few horses that survived and returned from the 
devastating winter snows. However, during most of that journey Napoleon preferred the 
comfort of a coach and the warmth of a sled that was heated by a charcoal brazier in the 
winter.
  Over 200,000 horses had been sacrificed to the extreme demands of the Russian 
campaign. Thousands were frozen to death by the harsh winter weather, and nearly all of 
the horses of the supply train were lost. Of the few that remained, various breed 
associations have all falsely asserted that only their horses survived the ordeal of the 
Russian offensive. Obviously, the prized horses of high­ranking elite received better care 
and feed than those of the rank and file and, consequently, more Arabian and Oriental 
horses likely survived. 
  Nevertheless, the catastrophic losses suffered in horse and men did not diminish the 
megalomaniac delusions of grandeur of the Emperor. Napoleon abandoned his army on 
December 5, putting Marshal Joachim Murat in temporary command, then hurriedly 
returned to France, entering Paris on December 18, 1812. In May of the following year, 
with a new army consisting mostly of teenaged boys and a few experienced officers, he 
inflicted two defeats upon the combined forces of the Russian–Prussian Coalition. When 
that campaign concluded, some of Napoleon’s equine losses were recuperated in Eastern 
Prussia, which was long famous for the quality of its horses. By some reports (probably 
exaggerated), he pillaged no less than 170,000 equines during that offensive.
  It has also been asserted that throughout the 20 years in which he waged over 60 
important battles, 16 of Napoleon’s stallions died on the battlefield, and to this day the 
myth persists that he only rode grey Arabian stallions.

Waterloo
  During the summer of 1813, Russia, England and Prussia once again became allies to 
combat the French. On January 1, 1814, the allied troops crossed the Rhine and three 
months later occupied Paris. On April 6, Napoleon abdicated and went into exile on the 
island of Elba. Yet, he escaped in late February and returned to Paris where he once again 
seized the reins of power for an ill­fated 100 days.
  On June 18, 1815, Napoleon at last came face­to­face with his destiny on the green fields 
of Waterloo. The Duke of Wellington commanded roughly 13,000 cavalry against 16,000 
French horsemen, and the battle was in large measure decided by the cavalry. At around 
noon, Napoleon began his assault at the foot of Mont St. Jean. The English Army 
defended their position ferociously, but after three hours of fighting was forced to retreat. 
Towards dusk Napoleon ordered another attack against the Prussians, which was largely 
successful, but the battle had cost him two­thirds of his men. In the midst of this disaster, 
the Corsican’s fate was sealed by the late arrival of the audacious Prussian Marshal 
Blücher who saved the day by relieving Wellington’s position, which was becoming very 
precarious. 
  According to H.J. Koch’s “The Rise of Modern Warfare,” Blücher’s counterattack was 
pivotal and “transferred the situation completely. The defensive battle became an 
offensive one and the French, fearful of being taken between the British and the 
Prussians, tried to escape in mass.” 
  Following 16 hours of living­hell, 45,000 men and three­quarters of the animals 
employed in the battle had perished and lay prostrate in the mud of the gory battleground.
It was at Waterloo that the Emperor’s noble steed Marengo was captured by British 
troops, as did his Imperial Berliner coacg and its team of six horses. All this booty was 
shipped to London, where the horses were sold at public auction. The carriage ended up 
on display at Madam Tussard’s Waxworks until it was, unfortunately, lost in a fire that 
devastated most of the famous museum in 1825.
  As for Marengo, Lt. Colonel J.W. Angerstein bought him and took him to his farm at 
New Barnes where he was used to service his Thoroughbred mares. However, apparently 
none of his get proved to be exceptional as racehorses. The 1838 Newmarket Racing 
Calendar cited one of his sons that participated in the spring racing season, but he was not 
rated as a favorite. According to some sources, Marengo died at the implausible age of 
thirty­five years. The claim could be easily authenticated by an examination of Marengo’s 
teeth― his skeleton is on exhibit at the National Military Museum in London.
  Napoleon having been taken prisoner by the British following Waterloo was sent into 
permanent exile to St. Helena in the South Atlantic Ocean. He died on May 5, 1821, at the 
age of fifty­two, from stomach cancer according to some, while others insist that he was 
poisoned. 
  There is no shortage of legends about Bonaparte, including one fable that upon seeing 
the island of his first exile from afar, that he spontaneously uttered the only English 
phrase that can be written or read from either direction: “Able was I ere I saw Elba.” It’s 
a nice story, but alas, Napoleon spoke only French.