You are on page 1of 16


• Wainwright & Tucker (2006). The Oxford History of Christian Worship.  Chapters 2–6 (pp. 32–253) • Webber (1994). Worship: Old and New. Chapters 9–10 (pp. 93–120) • White (1993). A Brief History of Christian Worship. Chapters 2–4 (pp.  40–141)

Developmental History of Christian  Worship: Early Church to Reformation  
1. Sketch a historical timeline from the early church to the Reformation  2. Identify key historical occurrences and figures  3. Briefly discuss significant theological developments 

At the end of the session the student will be expected to know some1 of the key historical occurrences  and  the  people  who  helped  to  shape  them.  Broadly,  the  student  should  understand  the  manner  in  which this period of developmental history has influenced today’s Christian worship.    

1. The Early Church: – AD 500
The birth of the Christian church and the manner in which it developed over the first five centuries still  receives considerable debate from biblical scholars and historians. Specifically, discussions around what  caused the followers of ‘the Way’ (Acts 9:1‐2) to separate from the practice of attending the synagogue  has  received  a  great  deal  of  attention.  Regardless  of  the  reasons,  synagogue  worship  had  a  distinct  influence on Christian worship; perhaps for the first four centuries after Christ.  
 The scope of this historical overview is limited by the sheer expanse of history being covered against the allotted time for  the lecture (1½hrs). Accordingly, for the most part this review will be confined to the Western Church’s historical trajectory.  This intentional design, which does not follow the Eastern Church’s history, acknowledges the overarching aims of the unit  which  seeks  to  empower  the  student  with  understandings  for  today’s  Australian  context;  through  reflection  upon  the  historical background and theological assumptions.   Page 1  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

  “If  we understand the experiences of the church’s first four centuries, we have gained the heart of  the matter” (White, 2000, p. 67).     

The First Century Religious Environment 
Larry Hurtado (1999) details a number of important points to consider when surveying the first century  of the early church; recognising that “early Christian worship did not take place in a religious vacuum”  (p. 7): 
1. Ubiquity:  The  integration  of  religion  with  every  aspect  of  life  was  almost  universal  for  people  in  the  Roman world; both pagan and Judaism.  2. Salience: Religion in the Roman period was highly visible, with great attention given to temples and other  religious  buildings.  Religious  ceremonies  (during  the  Roman  era)  were  a  largely  ceremonious  activity  which engaged the entire community.   3. Diversity: Roman paganism worshipped many gods. This was a  key  difference  separating  both  Jews  and  Christians  who  only  worshipped one deity. It has been argued that it was the very  allowance of diversity that permitted the establishment of the  Jewish synagogue and the emergence of the Christian church.   Official Roman imperial policy was to recognise and even to  support  the  traditional  religious  devotion  of  all  subject  peoples…This  Roman  policy  even  extended  to  Jewish  religion,  with  its  refusal  to  reverence  other  gods  and  its  The Pantheon in Rome, built in the first century  A.D., was the first large dome ever built.  polemic against other religious traditions as idolatry. (p. 13)  4. Sacred  Places:  The  temples  and  religious  buildings  were  central  to  Roman  community  life;  not  only  as  places of worship but also as gathering spaces for social activities.  5. Images: The use of cult images depicting gods was used widely in Roman pagan temples. While the Jewish  and  Christian  prohibition  against  cult  images  distinguished  the  two  faiths  from  the  surrounding  culture  they  were  not  completely  void  of  visual  representations.  Indeed  the  religious  climate  might  help  us  to  better  understand  and  “appreciate  the  significance  of  the  honorific  references  to  Christ  as  the  image  (eikon) of God (e.g., 2 Cor. 4:4; Col. 1:15)” (p. 23). 

6. Rituals:  Cultic  practices  such  as  initiation  rituals  and  animal  sacrifices  where  common  activities  for  the 
pagan  religions.  The  events  where  often  elaborate  and  accompanied  by  festive  celebrations.  The  ‘unadorned’  worship  of  Christians,  whether  it  be  the  simple  water  baptism  (initiation)  or  the  house‐ worship sessions, posed as an obvious and apparently unique expression comparative to that of the first  century religious environment. 

   Page 2  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

The  influence  of  the  Synagogue  on  Christian Worship 
It  is  important  to  not  assume  a  singularity  of  worship  when  reviewing  the  influence  of  the  synagogue  on  the  early  development  of  Christian  worship.  Grant  Sperry‐White  (1994)  writes,  “Even  after  the  separation  of  the  Christian  movement  from  Judaism,  the  relationship  between  Christian  communities  and  their  Jewish  neighbours  was  complex  and  varied  greatly  according  to  geographical locale” (p. 11). Key influences include: 

First Century Synagogue (Smith et al., 1993, p. 150)

1. The  New  Testament  Period:  We  know  that  Jesus  frequented  the  synagogue  and  the  disciples  continued to attend synagogue worship after Jesus resurrection and ascension (Matt. 9:35; Lk. 10:13–27;  Acts 2:42, 46–47). We know little of the content of these Jewish services, but what is clear is that there  was readings (taken from the Torah, the prophets and the Shēma) and prayer.  2. The Passover and the Eucharist: We cannot ascertain to what extent the  Passover  influenced  the  development  of  the  Eucharist  (aside  from  Jesus  conducting the Lord’s Supper on the night of the Passover feast). This being  said,  there  is  considerable  evidence  to  show  that  first  century  Christians  gathered for the agape meal (1 Cor. 11:33–34) which was then followed by  the  Eucharist.  It  is  also  important  to  note  that  most  homes  at  this  time  could only seat 8‐10 guests for a meal.   3. The  Didachē:  The  Didachē,  also  known  as  the  Teaching  of  the  Twelve  Apostles,  stood  as  a  complete  set  by  the  end  of  the  first  century,  though  some portions may have been written as early as the 50s and 60s.   Chapters 9 and 10 [of the Didachē] describe a ritual meal that consists  of:  (a)  a  prayer  over  cup  and  bread  (chapter  9);  (b)  a  meal;  and  (c)  a  thanksgiving  after  the  meal  (chapter  10).  The  thanksgiving  after  the  meal  of  Didachē  10  is  very  similar  in  content  and  structure  to  the  Jewish blessing after the meal, or Birkat hammazon, and appears to be  a Christian version of that prayer, a form of which appears as early as  Jubilees 22 (second century b.c.e.). (p. 12) 

Interesting Fact: 
First century Pagans  believed that  Christians were guilty  of flagitia (e.g.  cannibalism) due in  part to their religious  practice of the  Eucharist.

4. The Christian Calendar:  Early documents attest to the debate surrounding the timing of Easter and its  direct connection to the Jewish Passover. “Some have also suggested that the Christian appropriation of  Wednesday and Friday as special liturgical days (cf. Didachē 8) may be related to an Essene solar calendar  that highlighted those particular days of the week” (p. 13). 

5. Borrowing of Jewish Prayers:  There are a number of Jewish prayers in the Apostolic  Constitutions; a  document compiled around AD 380.  
   Page 3  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

In his review of Jewish influences (and that of the synagogue) on the early developments of Christian  worship Sperry‐White concludes: 
We  should  not  expect  direct  verbal  or  structural  parallels  between  first‐century  Jewish  and  Christian  worship. In the first century, both liturgical traditions were diverse, not yet committed to writing, and in  flux. To be sure, first‐century Christians and Jews drew from a fund of liturgical structures, terminology,  and imagery that each group used in increasingly divergent ways in subsequent centuries. Therefore, the  Christian  and  Jewish  liturgical  traditions  that  emerged  after  the  first  century  were  more  nearly  cousins  than siblings, descendants of liturgical ancestors that in the first century may have been closer relatives  (p. 14). 

  Key Historical Events (AD 200–500) 
There are many significant developments that happened during the historical period spanning the first  to fifth centuries; typically known as the era of the Ancient Church or The Age of Catholic Christianity.  The first century church commences as a ‘home church’ movement and arrives at the doorstep of the  Middle Ages completely separated from their Jewish connections; and with a defined theology.  The following list highlights some of the key historical events and their influences on Christianity during  this time: 

Justin’s  Apologies  (ca.  AD  100–165):  Among  a  number  of  early  apologists  (including  Irenaeus  and 
Origen), Justin Martyr’s writings have given us some insight into Christian worship alongside his defence  of the Old and New Testaments authority. Written circa. AD 140, Justin’s Apology references the reading  of  scripture,  public  address,  prayer,  celebration  of  the  Eucharist  and  tithing.  Justin  earned  the  name  ‘Justin Martyr’ because of his refusal to recant the Christian faith resulting in his beheading (along with six  other Christians). 

“Caesar is Lord!” (AD 249–251): Attesting to political alliance, Roman citizens where required to attend 
the Temple of Caesar’s once a year, burn a pinch of incense and proclaim Caesar as Lord. As Bruce Shelley  (2008)  notes,  “The  one  thing  that  no  Christian  would  ever  say  was:  ‘Caesar  is  Lord’.  For  the  Christian,  Jesus Christ and he alone was Lord” (p. 44). Thus began a conflict of persecution by Emperor Decius which  is estimated to have claimed 3000 Christian martyrs. 

Conversion  of  Constantine  (AD  313):  With  the  conversion  of  the  Roman  Emperor,  Constantine  the 
Great  (306–337  AD),  Christianity  was  afforded  freedoms  never  before  experienced.  John  Sweetman  (2012) writes:  Christianity  became  a  legal  religion.  This  removed  penalties  for  confessing  Christianity  and  returned  confiscated  church  property.  Constantine  supported  the  church  financially,  built  churches, granted privileges to clergy and promoted Christians to important offices….[In AD 380]  Christianity  became  the  official  religion  of  the  Empire  as  its  amazing  growth  was  recognised  by  the  State.  Pagan  practices  were  punished  severely  by  the  Emperor…There  were  huge  changes  including the tendency to move from freedom to formula in worship. (p. 2) 

   Page 4  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Key Developments in Worship (AD 200–500) 
We have limited remaining sources which outline worship during this period. Two of the most important  documents, The Apostolic Tradition (ca. 220) and the Didascalia (ca. 240), provide us with an insight into  the design of liturgies during this time. Webber (1994, pp. 96–98) outlines two liturgies from this era:   Liturgy of the Word 
      Lections: Scripture readings and Letters from Bishops  Psalms sung by cantors  Alleluias  Sermon  Deacon’s litany for catechumens (preparing for baptism) and penitents (those confessing sin)  Dismissal of all but the faithful (or baptised) 

Liturgy of the Upper Room 
           Deacon’s litany for the faithful  Kiss of Peace  Offering  Presentation of Elements: Communion  Preparation of Elements  Presentation of Elements and participation in communion  Psalms 43 and 34 sung by cantor  Thanksgiving  Prayer  Reservation of bread for sick and absent  Dismissal 

These two liturgies reveal the central focus of both Word and Table. Whilst the informality of the first  century Christian worship has all but ceased Webber highlights that “the prayers were not fixed and the  liturgy was not so completely structured that free worship could not be contained within the generally  accepted order” (p. 98).  The  two  rites  instituted  by  Jesus,  Baptism  and  the  Lord’s  Supper,  both  undergo significant development during the second to fifth centuries. John  D.  Hannah  (2001)  presents  the  development  of  these  sacraments  in  the  following way:   Baptism in the Early Church (p. 39) 
o Second Century   110:  Barnabas  –  “Those  who  place  their  hope  in  the  cross” (Epistle of Barnabas 11.8)   160:  Justin  Martyr  –  “Those  who  are  persuaded  and  believe” (First Apology, Ch. 61)  Third Century   220: Tertullian – opposed infant baptism (On Baptism 18) 


An early church baptism

   Page 5  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515   220: Hippolytus – only believers (The Apostolic Tradition v. 13)   220: Irenaeus – earliest reference to infant baptism (Against All Heresies II 22.4)   230: Origen – earliest to claim apostolic custom (Homily on Luke 14.5)   250: Cyprian – earliest explicit defence for newborn babes (Epistle 58)  Fourth Century   350: Apostolic Constitutions – the first explicit command (VI. 15)  Fifth Century   430: Augustine – used as an argument for original sin against Pelagius   By the end of the 5th century infant baptism is general practice. 

o o

The Lord’s Supper in the Early Church (p. 41) 
o Second Century   100:  Clement  of  Rome  –  “sacrifice  of  praise”  (The  first  Epistle  of  Clement  to  the  Corinthians 35.12)   120: Didachē  Third Century   220: Irenaeus – “new oblation” (Against All Heresies IV 7.5)   250: Cyprian – uses the term ‘priest’ for bishop, ‘altar’ for the place of celebration, and  ‘sacrifice’ for the observance.  Fourth Century   340: Cyril of Jerusalem – “we offer up the Christ who was sacrificed for our sins.”   340: Apostolic Constitutions (VIII. 2:12) – “we offer to you…the bread and cup.” 



A final observation can be made of worship’s development during this early period of Christianity: the  difference  between  the  East  and  the  West.  Driven  by  the  division  of  the  Roman  Empire,  Christian  worship developed geographical nuances. Webber (1994) explains: 
The Eastern worldview was informed by the  Hellenistic  love  for  aesthetic.  The  great  contributions  of  this  culture  were  poetry,  literature,  art,  and  philosophy.  All  of  these  interests aided the development of a poetic  mind  and  a  sense  of  imagery  and  artistic  expression…Byzantine  worship  was  highly  ceremonial, gloriously beautiful, and deeply  mystical. (p. 99) 

By contrast Western worship had a tendency  towards  simplicity  in  both  its  order  and  its  use  of  symbols.  “There  was  great  beauty,  a  sense  of  God’s  presence,  and  a  feeling  of  awe  and  reverence  provoked  by  the  simple  majesty of the Roman rite” (p. 101). 

While we commonly speak of the church in the East and the West  because of a later schism, there was only one church until the eleventh  century. Although there were differences between the East and the  West, such as language and philosophical orientation, there was one  Catholic Church without a singular earthly head. (Hannah, 2001, p. 54)

   Page 6  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Before  continuing  take  a  moment  to  contemplate  what  might  have  happened  if  Christianity  had  not  been  registered  as  the  state  religion  of  Rome  in  AD  380.  Hypothetically, how do you think this would have affected the development and spread  of Christianity and its worship?  

2. The Middle Ages: AD 500–1500
The Middle Ages, by all accounts, is a vast stretch of time covering some 1000 years. James White (1993)  quotes  Hobbes’  famous  description  of  this  period  when  we  describes  medieval  life  as  “nasty,  and  brutish, and short” (p. 76). Life during this time was nasty because of poor nutrition and considerably  low  living  standards;  which  in  turn  led  to  the  short  life  span  of  many  (approx.  35yrs).  The  infamous  brutality of the era also led to lives being cut short; due in part to the “invasion of Norsemen or warring  neighbours” (p. 77), imperial and national wars (e.g. the crusades), and massive plagues (e.g. the black  death of AD 1353).  For the vast majority, life was spent in small village communities. Each local region centred around their  parish church “served by a priest or two and several men in minor orders” (p. 77).  The Middle Ages can be divided into three periods (Schaff & Schaff, 1910; Sweetman, 2012):   PERIOD I: The missionary period from Gregory I. to Hildebrand or Gregory VII. (AD 590–1073) 
o o The conversion of the northern barbarians  The origin and progress of Islam   AD 570–631: The lifetime of Mohammed who recorded his revelations from God in the Koran.  By the end of his life all Arabia was Muslim.   AD  732:  The  Muslim  advance  was  stopped  after  invading  Spain.  From  638  Muslims  had  taken  Jerusalem, Persia, Alexandria, Carthage, and besieged Constantinople.  Some subdivide this period by Charlemagne (AD 800), the founder of the German‐Roman Empire  The separation of the West from the East   AD  1054:  After  much  infighting  on  issues  like  what  bread  should  be  used  in  the  Eucharist  and  the  Pope’s  claim  to  universal  jurisdiction,  the  Great  Schism  permanently  divided  the  churches  of  East  and  West  into  Eastern  Orthodoxy  and  Western Catholicism. 

o o

PERIOD II: The palmy period of the papal theocracy from Gregory  VII. to Boniface VIII., (AD 1073–1294) 
o The conflict between the Pope and the Emperor   AD  1077:  The  Holy  Roman  Emperor  stood  barefoot  in  the  snow  to  beg  forgiveness  of  the  Pope.  This  marked  the  establishment  of  the  Pope’s  power  over  European  heads  of  state for 450 years. 
Holy Roman Emperor Henry IV,  along with his wife and young son,  spent three days barefoot in the  snow at Canossa 

   Page 7  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515  o o The height of the papacy, monasticism and scholasticism.  The Crusades   AD  1095–1289:  Beginning  in  1095,  some  Christian  Europeans  heeded  the  call  of  the  papacy to launch a series of “holy wars” aimed at gaining control of Jerusalem from the  Muslim Arabs and Seljuk Turks. In all, eight crusades were carried out.  

PERIOD  III:  The  decline  of  medieval  Catholicism  and  preparation  for  modern  Christianity,  from  Boniface VIII. to the Reformation (AD 1294–1517) 
o o Scholasticism   AD 1100–1300: Focused on theology with all truth attached to the church.  The Renaissance (Humanism)   AD  1300–1500:  A  cultural  movement,  the  Renaissance  saw  a  flowering  of  literature,  science,  art,  religion  and  politics;  accompanied  by  a  resurgence  in  learning.  The  Renaissance  humanists  did  not  reject  Christianity,  but  they  valued  human  pursuits  as  well. Many ancient works were rescued from the crumbling Byzantine Empire and taken  to the West for scholars to study. This led to more sophisticated theological definitions.  The papal exile and schism   AD 1378: Three claimant Popes were elected simultaneously. It was not sorted out until  AD  1417.  This  exposed  the  corruption  and  power‐plays  at  the  centre  of  medieval  Catholicism with money playing a key role in the corrosion of spiritual leadership for the  church.  Forerunners of Protestantism & the dawn of the Reformation   John Wycliffe (AD 1329‐1384): Denied transubstantiation   John Huss (AD 1373‐1415): Defined church by Christ‐like living rather than by sacraments   Desiderius Erasmus (AD 1466‐1536): Attacked inconsistency and hypocrisy in the church 



   Page 8  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Medieval Worship: Mystery and Devotion 
The expression of Christian worship during the medieval period orientated  around  two  major  strands:  mystery  (led  by  priests)  and  devotion  (led  by  monks).  Both  of  these  strands  had  a  significant  impact  on  the  development of the church and its worship. Webber (1994) reiterates: 
We  can  trace  the  beginning  of  this  change  from  the  fourth  and  fifth  centuries to the early medieval period, the time when two distinct lines of  development  become  discernible.  The  established  church  increasingly  emphasised worship as a mystery, while the monastic movement stressed  the devotional character of worship. (p. 102) 
Medieval Priest 

Sweetman (2012) identifies a number of important factors that led to the  development of (and differentiated) both strands: 

Worship as Mystery (pp. 6–7) 
o The Hardship of Life: This was a time when life was primitive and hard. At a time when people felt  disconnected from God a weekly cleansing through the worship service became very attractive. The  spiritual people (the priests) could do something with God that would avert God’s anger and make  things right. This was later supplemented by the buying of indulgences and possession of relics that  could mysteriously similarly offer forgiveness and salvation.  State  Religion:  Because  the  Roman  Empire  was  Christian  (by  decree)  many  compromises  were  made in order to accommodate pagan ‘mystery’ religions; including the retaining of pagan festivals  under  a  Christian  mantle.  As  a  result,  many  practices  of  the  mystery  cults  (including  sympathetic  magic)  where  not  completely  abandoned.  This  in  turn  led  to  many  Christians  believing  in  a  syncretistic combination of Christianity and mystery religion.  Low Levels of Education: The people (and sometimes the priests) were poorly educated. The service  was  in  Latin;  so  many  worshippers  did  not  understand  what  was  happening.  All  they  saw  and  understood  were  the  actions  of  the  priests.  Consequently  theology  was  rarely  subjected  to  constructive reflection.  Separation  of  Clergy  and  Laity:  The  priests  became  more  separated  from  the  laity  and  from the worship service. Eventually the clergy  (priests)  took  over  the  whole;  i.e.  the  priests  were the singers, the readers, the congregation  and  the  celebrant.  Specifically,  they  believed  that  the  service  was  a  holy  act  and  could  not  afford  to  be  spoiled  by  ‘unholy’  people.  The  congregation  became  observers  and  screens  were  erected  to  separate  the  clergy  from  the  laity in order to ‘quarantine’ the holy act. 




The people were restricted to the nave  (area shown as red) 

   Page 9  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515  o The  Eucharist: The separation and resulting  mystery  finally led  to  the adoption of the  doctrine of  transubstantiation  (the  belief  that  the  bread  and  wine  actually  turn  into  Christ’s  body  and  blood  during the service).  Reduction  of  the  Word:  The  significance  of  the  service  centred  on  the  sacrifice  of  Christ  and  preaching  was  not  integral  to  this.  The  decline  of  preaching  suited  many  of  the  clergy  who  themselves were poorly educated.  Ungodly Lives: Because the priest’s job was performing the right actions and saying the right words  the character of the players became irrelevant; and the higher echelons of priestly power became  known for their corruption. Similarly, the people’s part in the pageantry was to get the right words  and  actions  done  for  them  so  that  they  could  be  right  with  God;  character  was  a  lesser  issue.  Of course these comments are generalized observations with many godly clergy and laity engaging  in a number of reform movements, but overall the church deteriorated in its spiritual influence and  encouraged the superstition of Christians. 



Worship as Devotion (p. 8) 
o Protest  Movement: Originally a protest movement against the growing worldliness of the  church,  groups started to separate themselves (from community and religious life) to focus on obeying and  serving God. “Anthony, whom many regard as the first monk, was born about 250 in the village of  Koma” (Shelley, 2008, p. 118) but it was not until the fourth and fifth centuries that the monastic  way of life started to influence every level of the Christian population.  Prayer as Central: The monastic life revolved around prayer. Webber  (1994)  writes,  “prayer  had  always  been  important  in  the  Christian  tradition,  but  the  new  attitude  saw  prayer  as  the  sole  content  of  life…everything in life became subordinated to prayer” (p. 105).   Piety:  The  monastic  movement  sought  a  depth  of  relationship  with  God  which  was  not  apparent  in  the  church.  However  the  rigid  emphasis on the discipline of prayer easily turned into excessive piety  at  best  and  legalism  at  worst.  The  devotional  life  of  the  monastery  became  the  standard  of  true  spirituality  that  lay  people  could  not  hope to emulate. Shelley (2008) cites Williston Walker when he writes   ’To  enter  a  monastery  was  to  separate  from  the  world,  to  abandon  the  ordinary  relationships  of  social  life,’  to  shun  marriage  and  all  that  the  Christian  home  signifies.  And  supporting  the  whole  endeavour  was  an  erroneous  view  of  man.  The  soul,  said  the  monk,  is  chained  to  the  flesh  as  a  prisoner to a corpse. That is not the biblical view of human life,  and it created a fundamental flaw in monasticism. (p. 123)  o An  alternative  Path:  Monasteries  offered  an  alternative  path  to  eternal  life.  People  could  get  to  heaven  by  participating  in  the  mass  (priestly  way)  and  progressing  through  purgatory,  or  by  the  better  way of living a life of devotion (way of the monk).  



Interesting Fact: 
The organ appeared in  the 500s and although  initially rejected as  pagan, by the 700s and  800s had emerged in the  church, and by the 900s  in the Benedictine  monasteries. Initially, the  organ was used to sound  out the note to start off  the chant, but eventually  it came to accompany  the singing and increase  its complexity. By 1300,  every significant church  possessed an organ and  polyphonic music  (many  sounds) had become  popular.

   Page 10  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

What  are  the  main  aspects  of  worship  that  ‘stick  out’  to  you  from  the  first  1500  years  of  development?  Highlight  three  major  points  and  comment  on  their  difference/similarity to 21st century worship. 


3. The Reformation: AD 1500–1750
Renowned  as  the  birth  of  Protestant  Christianity,  the  “Reformation  delivered  essential  spiritual  and  theological benefits, of course, in the recovery of the biblical gospel of justification by faith through faith  in Christ alone, the translation of the Scriptures into the vernacular, administration of the Eucharist in  both kinds, congregational singing and so forth” (Davis, 2010, p. 79).  As with the previous two periods (the Early Church era and the Middle Ages) the Reformation does not  take place in a historical vacuum. In his book, Exploring Church History, Eckman (2002) writes,  
The  sixteenth‐century  world  was  one  of  astounding  change.  Medieval  civilization  dominated  by  institutionalized  Catholicism  was  disappearing.  Modern  nation‐states  challenged  the  church  for  supremacy, and the voyages of discovery made the world appear smaller. In addition, the Renaissance of  northern Italy had caused many to turn from Catholicism toward the glories of ancient Greece and Rome.  (p. 46) 

Within the context of this study, the following historical events are worthy of note: 
 Printing  Press  (AD  1440):  Invented  by  Johannes  Gutenberg,  the  printing  press  facilitated  the  wide  distribution for information and thought. This in turn challenged the power of political and religious  authorities. By AD 1500 printing presses had already produced an estimated 20 million volumes.  Luther’s  95  Theses  (AD  1517):  Nailed  to  the  church  door  at  Wittenberg,  Martin  Luther’s  document  of  challenge  was  not  seeking a reformation per se. Moreover Luther was intent on  bringing  about  renewal  from  within  the  established  Roman  Catholic Church.   Sola  Fide,  Sola  Scriptura  (AD  1520):  Ulrich  Zwingli  adopts  Luther’s doctrines of Sola Fide (by faith alone), Sola Scriptura  (by Scripture alone) to be the heart of his theology.  Diet  of  Worms  (AD  1521):  Luther,  having  burned  the  papal  bull (issued in response to Luther’s Theses) outside the walls  of Wittenberg, is called before the Diet of Worms but refuses  to recant and is consequently excommunicated by the  pope  who declared him a heretic. 

Luther's 95 propositions (theses) were  motivated by the preaching of John Tetzel who taught in favour of indulgences. 

   Page 11  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515   Vernacular  of  the  People  (AD  1522):  After  hiding  at  Wartburg  castle  following  his  ban  from  the  empire,  Luther  returns  to  Wittenberg  and  publishes  a  German  translation  of  the  New  Testament.  With the aid of the printing press, Luther’s bible translation became a prized book in the homes of  most protestant Christians.  Act of Supremacy (AD 1534): King Henry VIII, having been excommunicated from the Roman Catholic  Church a year earlier, is granted the title “the Only Supreme Head in Earth of the Church of England,  Called Anglicana Ecclesia.” Consequently, the Church of England separates from Rome.  Institutes of the Christian Religion (AD 1536): John Calvin writes one of the most influential books of  the  Reformation,  Institutes  of  the  Christian  Religion.  A  systematic  theology  (from  the  Protestant  perspective), its two main sources of authority are the Bible and (a distant second, but far ahead of  any other source) Augustine. The volume is published when Calvin is 26 years old.  Congregation of the Inquisition (AD 1542): Largely in response to the Protestant threat, Pope Paul III  establishes  the  Roman  Inquisition  (Congregation  of  the  Inquisition);  also  known  as  the  Holy  Office.  Empowered to discover, try, and judge heretics, the Holy Office was the final court of appeal in cases  of heresy.  Council of Trent (AD 1545–1563): The Council of Trent (Roman Catholic) declares the Old Testament,  New Testament, Apocrypha, and unwritten traditions passed through those in line of the apostles to  be authoritative. In so doing it launches what is known as the Counter‐Reformation.  The  Peace  of  Augsburg  (AD  1555):    Recognizing  both  Lutheranism  and  Catholicism  in  the  German  Empire, The Peace of Augsburg, states that Cuius region, eius religio: the doctrinal preferences of the  sovereign dictates that of the region. 

In the sixth century, the debate concerning the relationship of the divine and human capacities in Christ  divided Christendom. The Chalcedonian Churches experienced schisms in the eleventh century. The Western  Church in turn was rent in the sixteenth century over questions concerning salvation, although the roots of  the schism go back to the thirteenth century. The Protestant movement very soon gave birth to a number  of Protestant groups divided over doctrine and church government. (Hannah, 2004, p. 1)     Page 12  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515   The  Fourth  Reformer  (AD  1559):  Due  to  a  disagreement  with  the  Lutherans  over  sacraments  and  church government, John Knox (often referred to as the ‘Fourth Reformer’) returned to homeland to  lead  the  Scottish  reformation.  Among  his  notable  works  are  The  Book  of  Discipline  (AD  1560)  and  Book  of  Common Order (AD 1562).  Birth  of  the  Baptists  (AD  1609):  Founded  by  John  Smyth  (an  ex‐ Anglican Priest), the hallmarks of these  churches  are  believers’  baptism  by  immersion and local government. Early  Baptists are influenced by Mennonites  and  Anabaptists.  Baptists  distinguish  them  as  being  separate  from  both  Catholics and Protestants. 

(Galli & Olsen, 2000, p. 169) 

The  Great  Migration  (AD  1629–1642):  The  persecution  of  Puritans  in  England  led  to  The  Great  Migration of immigrants from Europe to America. Religious immigrants (including Puritans, Quakers,  Baptists; as well as German and Swiss Protestants) flocked to Pennsylvania which practiced freedom  of  religion.  Before  it  is  over,  more  than  65  million  Europeans  will  have  moved  to  North  or  South  America.  Pietism  (AD  1675–):  Emphasizing  conversion,  individual  spiritual  responsibility,  practical  holiness,  and  a  relationship  with  God  that  entails emotional involvement, the  Pietistic movement started among  Lutherans  but  had  a  great  influence  on  Protestantism  The Great Migration  spawning  both  the  Methodist  and  Brethren  movements.  The  focus  on  the  spiritual  life  of  Christians  arose  as  a  response  to  the  increasing worldliness of organized religion, both Catholic and established Protestant. 

    “What is Protestantism? The best description is still that of Ernst Troeltsch, who early in the  twentieth  century  called  Protestantism  a  ‘modification  of  Catholicism’  in  which  Catholic  problems remain, but different solutions are given” (Shelley, 2008, p. 238). 

   Page 13  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Key Developments in Worship (AD 1500–1750) 
While Luther has been identified and recognised as the instigator and initial catalyst of the reformation,  he was reluctant to direct liturgical change. “In the midst of growing enthusiasm for reformation, he was  afraid that any liturgical dictum from his hand would be quickly snatched up, widely printed, and applied  as a new law. He did not want anyone saying, ‘This proposal Luther writes is the only true way to do  Christian worship’” (Lathrop, 1994, p. 188). In fact, six Protestant traditions contributed to the reform of  liturgy during this era (Sweetman, 2012, p. 11):  i. ii. iii. iv. v. vi.                              
A Family Tree of Protestant Denominational Groups (Walton, 2005, p. 73) 

Lutheran (most conservative)  Reformed (cerebral and didactic)  Anabaptist (anti‐clerical, emphasised freedom)  Anglican (reinterpretation of Roman Catholic rites)  Puritan (scripture based, strong on preaching)  Quaker (removal of liturgies, sermons, music, clergy and sacraments) 

   Page 14  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

The following quote from Segler and Bradley (2006) distills the differences further between each of the  reformation groups: 
During the Reformation, worship took three main forms. The most conservative reform efforts were the  Lutheran  and  Anglican.  The  second  was  more  moderate  and  produced  the  Presbyterian  or  Reformed  patterns. The third and most radical form came in the independent churches of Puritan traditions, such as  the  Anabaptists  and  Quakers.  These  are  the  forbearers  of  the  patterns  of  worship  among  Baptists,  Congregationalists, and other Free Church groups. (p. 32) 

Despite the significant differences between the groups there were a range of theological and practical  matters that Protestants collectively agreed upon. Sweetman (2012, p. 11) notes that with the focus on  the rejection of Roman Catholic Church excesses, the protestant reformers held similar views regarding  worship:   They did not hold to the re‐sacrifice of Christ in the Mass. Luther argued that Mass should be for  the thanksgiving not for propitiating God. They agreed that the idea of a priest saying a Mass to  set people free from sin was a direct contradiction of the gospel of grace.  They  rejected  the  doctrine  of  transubstantiation.  They  did  not  hold  to  the  bread  and  wine  actually turning into the body and blood of Christ.  They believed that the Word was an essential component of the worship service and should not  be  subsumed  in  the  Table.  They  emphasized  the  need  for  Scripture  and  preaching  as  essential  aspects of worship.  The  reformers  held  that  worship  should  be  relevant  and  accessible  to  the worshippers. It should be conducted in the language of the people  and  should  be  simple  enough  for  the  worshippers  to  understand  and  participate fully in the service. 

 

Significantly,  the  major  structural  change  of  the  liturgy  was  its  focus:  moving  from  Table  (Eucharist)  to  Word  (preaching).  We  are  now  starting  to  realize  a  balance is required. In his book, Christ‐centered Worship, Bryan Chapell (2009)  writes “Just as preaching represents the gospel in word, and as the sacraments  represent  the  gospel  in  symbol,  so  also  the  liturgy  represents  the  gospel  in  structure” (pp. 118–119).     
Word and Table

Considering your current denominational affiliation, what is your liturgical genealogy?   Are you surprised by your religious heritage? If so, what aspects of your reformational  forefather’s worship (liturgy) do you most resonant with? Furthermore, what areas of    your current church’s worship would you reform?
   Page 15  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Chapell, B. (2009). Christ‐centered worship: Letting the gospel shape our practice. Grand Rapids, MI: Baker  Academic.  Davis, J. J. (2010). Worship and the reality of God: An evangelical theology of real presence. Downers Grove, IL: IVP  Academic.  Eckman, J. P. (2002). Exploring church history. Wheaton, IL: Crossway.  Galli, M., & Olsen, T. (2000). 131 Christians everyone should know. Nashville, TN: Broadman & Holman Publishers.  Hannah, J. D. (2001). Charts of ancient and medieval church history (Vol. 1). Grand Rapids, MI: Zondervan.  Hannah, J. D. (2004). Charts of reformation and enlightenment church history (Vol. 2). Grand Rapids, MI:  Zondervan.  Hurtado, L. W. (1999). At the origins of christian worship: The context and character of earliest christian devotion  (2nd ed.). Grand Rapids, MI: Eerdmans Publishing Company.  Lathrop, G. (1994). Reformation models of worship: Introduction. In R. Webber (Ed.), Twenty centuries of  Christian worship (Vol. 2). Nashville, TN: Star Song Publishing Group.  Schaff, P., & Schaff, D. S. (1910). History of the Christian church. New York, NY: Charles Scribner's Sons.  Segler, F. M., & Bradley, R. (2006). Christian worship: Its theology and practice (3rd Edition ed.). Nashville, TN:  B&H Publishing Group.  Shelley, B. L. (2008). Church history in plain language (3rd ed.). Nashville, TN: Thomas Nelson.  Smith, M. A. E., Swann, J., Butler, T. C., Church, C. L., Dockery, D. S., & Publishers, H. B. (1993). Holman book of  biblical charts, maps, and reconstructions. Nashville, TN: Broadman & Holman Publishers.  Sperry‐White, G. (1994). The influence of the synagogue on early Christian worship. In R. Webber (Ed.), Twenty  centuries of Christian worship (Vol. 2). Nashville, TN: Star Song Publishing Group.  Sweetman, J. (2012). Defining corporate worship: Module 6. Unpublished Learning Guide. Malyon College.  Walton, R. C. (2005). Chronological and background charts of church history (Rev. and expanded ed.). Grand  Rapids, MI: Zondervan.  Webber, R. (1994). Worship: Old & new (Rev. and expanded ed.). Grand Rapids, MI: Zondervan.  White, J. F. (1993). A brief history of christian worship. Nashville, TN: Abingdon Press.  White, J. F. (2000). Introduction to christian worship (3rd ed.). Nashville, TN: Abingdon Press.     

   Page 16  Developmental History of Christian Worship: Early Church to Reformation  © 2012 Dr Daniel K. Robinson