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LE PAYS DES FOURRURES


Jules Verne
(1873)

Table des matires PREMIRE PARTIE.................................................................4


I. Une soire au Fort-Reliance.....................................................5 II. Hudsons Bay Fur Company. ................................................ 15 III. Un savant dgel..................................................................24 IV. Une factorerie. .....................................................................33 V. Du Fort-Reliance au Fort-Entreprise. ..................................42 VI. Un duel de wapitis. ..............................................................52 VII. Le cercle polaire..................................................................64 VIII. Le lac du Grand-Ours........................................................ 75 IX. Une tempte sur un lac........................................................86 X. Un retour sur le pass. ..........................................................98 XI. En suivant la cte............................................................... 107 XII. Le soleil de minuit. ........................................................... 118 XIII. Le Fort-Esprance. ......................................................... 129 XIV. Quelques excursions. ......................................................140 XV. quinze milles du cap Bathurst....................................... 150 XVI. Deux coups de feu. ...........................................................161 XVII. Lapproche de lhiver. .................................................... 173 XVIII. La nuit polaire. .............................................................183 XIX. Une visite de voisinage.................................................... 195 XX. O le mercure gle........................................................... 208 XXI. Les grands ours polaires. ................................................ 217 XXII. Pendant cinq mois. ........................................................ 231 XXIII. Lclipse du 18 juillet 1860...........................................243

DEUXIME PARTIE ............................................................256

I. Un fort flottant. ....................................................................257 II. O lon est........................................................................... 268 III. Le tour de lle. .................................................................. 280 IV. Un campement de nuit. .....................................................293 V. Du 25 juillet au 20 aot...................................................... 304 VI. Dix jours de tempte.......................................................... 316 VII. Un feu et un cri. ................................................................327 VIII. Une excursion de Mrs. Paulina Barnett. ........................ 341 IX. Aventures de Kalumah. .....................................................356 X. Le courant du Kamtchatka................................................. 368 XI. Une communication de Jasper Hobson............................379 XII. Une chance tenter......................................................... 390 XIII. travers le champ de glace. ...........................................401 XIV. Les mois dhiver. ..............................................................411 XV. Une dernire exploration. ................................................ 421 XVI. La dbcle........................................................................435 XVII. Lavalanche. ...................................................................445 XVIII. Tous au travail. .............................................................453 XIX. La mer de Behring...........................................................466 XX. Au large !...........................................................................476 XXI. O lle se fait lot. .......................................................... 484 XXII. Les quatre jours qui suivent. ......................................... 491 XXIII. Sur un glaon................................................................499 XXIV. Conclusion. ................................................................... 512

propos de cette dition lectronique................................. 515

PREMIRE PARTIE

I. Une soire au Fort-Reliance.

Ce soir-l 17 mars 1859 le capitaine Craventy donnait une fte au Fort-Reliance. Que ce mot de fte nveille pas dans lesprit lide dun gala grandiose, dun bal de cour, dun raout carillonn ou dun festival grand orchestre. La rception du capitaine Craventy tait plus simple, et, pourtant, le capitaine navait rien pargn pour lui donner tout lclat possible. En effet, sous la direction du caporal Joliffe, le grand salon du rez-de-chausse stait transform. On voyait bien encore les murailles de bois, faites de troncs peine quarris, disposs horizontalement ; mais quatre pavillons britanniques, placs aux quatre angles, et des panoplies, empruntes larsenal du fort, en dissimulaient la nudit. Si les longues poutres du plafond, rugueuses, noirtres, sallongeaient sur les contre-forts grossirement ajusts, en revanche, deux lampes, munies de leur rflecteur en fer-blanc, se balanaient comme deux lustres au bout de leur chane et projetaient une suffisante lumire travers latmosphre embrume de la salle. Les fentres taient troites ; quelques-unes ressemblaient des meurtrires ; leurs carreaux, blinds par un pais givre, dfiaient toutes les curiosits du regard ; mais deux ou trois pans de cotonnades rouges, disposes avec got, sollicitaient ladmiration des invits. Quant au plancher, il se composait de lourds madriers juxtaposs, que le caporal Joliffe avait soigneusement balays pour la circonstance. Ni fauteuils, ni divans, ni chaises, ni autres accessoires
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des ameublements modernes ne gnaient la circulation. Des bancs de bois, demi engags dans lpaisse paroi, des cubes massifs, dbits coups de hache, deux tables gros pieds, formaient tout le mobilier du salon ; mais la muraille dentrefend, travers laquelle une troite porte un seul battant donnait accs dans la chambre voisine, tait orne dune faon pittoresque et riche la fois. Aux poutres, et dans un ordre admirable, pendaient dopulentes fourrures, dont pareil assortiment ne se ft pas rencontr aux plus enviables talages de Regent-Street ou de la Perspective-Niewski. On et dit que toute la faune des contres arctiques stait fait reprsenter dans cette dcoration par un chantillon de ses plus belles peaux. Le regard hsitait entre les fourrures de loups, dours gris, dours polaires, de loutres, de wolvrnes, de wisons, de castors, de rats musqus, dhermines, de renards argents. Au-dessus de cette exposition se droulait une devise dont les lettres avaient t artistement dcoupes dans un morceau de carton peint, la devise de la clbre Compagnie de la baie dHudson : PROPELLE CUTEM. Vritablement, caporal Joliffe, dit le capitaine Craventy son subordonn, vous vous tes surpass ! Je le crois, mon capitaine, je le crois, rpondit le caporal. Mais rendons justice chacun. Une part de vos loges revient mistress Joliffe, qui ma aid en tout ceci. Cest une femme adroite, caporal. Elle na pas sa pareille, mon capitaine. Au centre du salon se dressait un pole norme, moiti brique, moiti faence, dont le gros tuyau de tle, traversant le plafond, allait pancher au dehors des torrents de fume noire. Ce pole tirait, ronflait, rougissait sous linfluence des pelletes de

charbon que le chauffeur, un soldat spcialement charg de ce service, y engouffrait sans cesse. Quelquefois, un remous de vent encapuchonnait la chemine extrieure. Une cre fume, se rabattant travers le foyer, envahissait alors le salon ; des langues de flammes lchaient les parois de brique ; un nuage opaque voilait la lumire de la lampe, et encrassait les poutres du plafond. Mais ce lger inconvnient touchait peu les invits du Fort-Reliance. Le pole les chauffait, et ce ntait pas acheter trop cher sa chaleur, car il faisait terriblement froid au dehors, et au froid se joignait un coup de vent de nord, qui en redoublait lintensit. En effet, on entendait la tempte mugir autour de la maison. La neige qui tombait, presque solidifie dj, crpitait sur le givre des vitres. Des sifflements aigus, passant entre les jointures des portes et des fentres, slevaient parfois jusqu la limite des sons perceptibles. Puis, un grand silence se faisait. La nature semblait reprendre haleine, et de nouveau, la rafale se dchanait avec une pouvantable force. On sentait la maison trembler sur ses pilotis, les ais craquer, les poutres gmir. Un tranger, moins habitu que les htes du fort ces convulsions de latmosphre, se serait demand si la tourmente nallait pas emporter cet assemblage de planches et de madriers. Mais les invits du capitaine Craventy se proccupaient peu de la rafale, et, mme au dehors, ils ne sen seraient pas plus effrays que ces ptrels-satanicles qui se jouent au milieu des temptes. Cependant, au sujet de ces invits, il faut faire quelques observations. La runion comprenait une centaine dindividus des deux sexes ; mais deux seulement deux femmes nappartenaient pas au personnel accoutum du Fort-Reliance. Ce personnel se composait du capitaine Craventy, du lieutenant Jasper Hobson, du sergent Long, du caporal Joliffe et dune soixantaine de soldats ou employs de la Compagnie. Quelquesuns taient maris, entre autres le caporal Joliffe, heureux poux dune Canadienne vive et alerte, puis un certain Mac Nap,

cossais mari une cossaise, et John Ra, qui avait pris femme dernirement parmi les Indiennes de la contre. Tout ce monde, sans distinction de rang, officiers, employs ou soldats, tait trait, ce soir-l, par le capitaine Craventy. Il convient dajouter ici que le personnel de la Compagnie navait pas fourni seul son contingent la fte. Les forts du voisinage, et dans ces contres lointaines on voisine cent milles de distance, avaient accept linvitation du capitaine Craventy. Bon nombre demploys ou de facteurs taient venus du FortProvidence ou du Fort-Rsolution, appartenant la circonscription du lac de lEsclave, et mme du Fort-Chipewan et du FortLiard situs plus au sud. Ctait un divertissement rare, une distraction inattendue, que devaient rechercher avec empressement ces reclus, ces exils, demi perdus dans la solitude des rgions hyperborennes. Enfin, quelques chefs indiens navaient point dclin linvitation qui leur fut faite. Ces indignes, en rapports constants avec les factoreries, fournissaient en grande partie et par voie dchange les fourrures dont la Compagnie faisait le trafic. Ctaient gnralement des Indiens Chipeways, hommes vigoureux, admirablement constitus, vtus de casaques de peaux et de manteaux de fourrures du plus grand effet. Leur face, moiti rouge, moiti noire, prsentait ce masque spcial que la couleur locale impose en Europe aux diables des feries. Sur leur tte se dressaient des bouquets de plumes daigle dploys comme lventail dune seora et qui tremblaient chaque mouvement de leur chevelure noire. Ces chefs, au nombre dune douzaine, navaient point amen leurs femmes, malheureuses squaws qui ne slvent gure au-dessus de la condition desclaves. Tel tait le personnel de cette soire, auquel le capitaine faisait les honneurs du Fort-Reliance. On ne dansait pas, faute dorchestre ; mais le buffet remplaait avantageusement les ga-

gistes des bals europens. Sur la table slevait un pudding pyramidal que Mrs. Joliffe avait confectionn de sa main ; ctait un norme cne tronqu, compos de farine, de graisse de rennes et de buf musqu, auquel manquaient peut-tre les ufs, le lait, le citron recommands par les traits de cuisine, mais qui rachetait ce dfaut par ses proportions gigantesques. Mrs. Joliffe ne cessait de le dbiter en tranches, et cependant lnorme masse rsistait toujours. Sur la table figuraient aussi des piles de sandwiches, dans lesquelles le biscuit de mer remplaait les fines tartines de pain anglais ; entre deux tranches de biscuit qui, malgr leur duret, ne rsistaient pas aux dents des Chipeways, Mrs. Joliffe avait ingnieusement gliss de minces lanires de corn-beef, sorte de buf sal, qui tenait la place du jambon dYork et de la galantine truffe des buffets de lancien continent. Quant aux rafrachissements, le whisky et le gin, ils circulaient dans de petits verres dtain, sans parler dun punch gigantesque qui devait clore cette fte, dont les Indiens parleront longtemps dans leurs wigwams. Aussi que de compliments les poux Joliffe reurent pendant cette soire ! Mais aussi, quelle activit, quelle bonne grce ! Comme ils se multipliaient ! Avec quelle amabilit ils prsidaient la distribution des rafrachissements ! Non ! ils nattendaient pas, ils prvenaient les dsirs de chacun. On navait pas le temps de demander, de souhaiter mme. Aux sandwiches succdaient les tranches de linpuisable pudding ! Au pudding, les verres de gin ou de whisky ! Non, merci, mistress Joliffe. Vous tes trop bon, caporal, je vous demanderai la permission de respirer. Mistress Joliffe, je vous assure que jtouffe ! Caporal Joliffe, vous faites de moi ce que vous voulez.

Non, cette fois, mistress, non ! cest impossible ! Telles taient les rponses que sattirait presque invariablement lheureux couple. Mais le caporal et sa femme insistaient tellement que les plus rcalcitrants finissaient par cder. Et lon mangeait sans cesse, et lon buvait toujours ! Et le ton des conversations montait ! Les soldats, les employs sanimaient. Ici lon parlait chasse, plus loin trafic. Que de projets forms pour la saison prochaine ! La faune entire des rgions arctiques ne suffirait pas satisfaire ces chasseurs entreprenants. Dj les ours, les renards, les bufs musqus, tombaient sous leurs balles ! Les castors, les rats, les hermines, les martres, les wisons se prenaient par milliers dans leurs trappes ! Les fourrures prcieuses sentassaient dans les magasins de la Compagnie, qui, cette anne-l, ralisait des bnfices hors de toute prvision. Et, tandis que les liqueurs, abondamment distribues, enflammaient ces imaginations europennes, les Indiens, graves et silencieux, trop fiers pour admirer, trop circonspects pour promettre, laissaient dire ces langues babillardes, tout en absorbant, haute dose, leau de feu du capitaine Craventy. Le capitaine, lui, heureux de ce brouhaha, satisfait du plaisir que prenaient ces pauvres gens, relgus pour ainsi dire audel du monde habitable, se promenait joyeusement au milieu de ses invits, rpondant toutes les questions qui lui taient poses, lorsquelles se rapportaient la fte : Demandez Joliffe ! demandez Joliffe ! Et lon demandait Joliffe, qui avait toujours une parole gracieuse au service de chacun. Parmi les personnes attaches la garde et au service du Fort-Reliance, quelques-unes doivent tre plus spcialement

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signales, car ce sont elles qui vont devenir le jouet de circonstances terribles, quaucune perspicacit humaine ne pouvait prvoir. Il convient donc, entre autres, de citer le lieutenant Jasper Hobson, le sergent Long, les poux Joliffe et deux trangres auxquelles le capitaine faisait les honneurs de la soire. Ctait un homme de quarante ans que le lieutenant Jasper Hobson. Petit, maigre, sil ne possdait pas une grande force musculaire, en revanche, son nergie morale le mettait audessus de toutes les preuves et de tous les vnements. Ctait un enfant de la Compagnie . Son pre, le major Hobson, un Irlandais de Dublin, mort depuis quelques annes, avait longtemps occup avec Mrs. Hobson le Fort-Assiniboine. L tait n Jasper Hobson. L, au pied mme des Montagnes Rocheuses, son enfance et sa jeunesse scoulrent librement. Instruit svrement par le major Hobson, il devint un homme par le sang-froid et le courage, quand lge nen faisait encore quun adolescent. Jasper Hobson ntait point un chasseur, mais un soldat, un officier intelligent et brave. Pendant les luttes que la Compagnie eut soutenir dans lOrgon contre les compagnies rivales, il se distingua par son zle et son audace, et conquit rapidement son grade de lieutenant. En consquence de son mrite bien reconnu, il venait dtre dsign pour commander une expdition dans le Nord. Cette expdition avait pour but dexplorer les parties septentrionales du lac du Grand-Ours et dtablir un fort sur la limite du continent amricain. Le dpart du lieutenant Jasper Hobson devait seffectuer dans les premiers jours davril. Si le lieutenant prsentait le type accompli de lofficier, le sergent Long, homme de cinquante ans, dont la rude barbe semblait faite en fibres de coco, tait, lui, le type du soldat, brave par nature, obissant par temprament, ne connaissant que la consigne, ne discutant jamais un ordre, si trange quil ft, ne raisonnant plus, quand il sagissait du service, vritable machine en uniforme, mais machine parfaite, ne susant pas,

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marchant toujours, sans se fatiguer jamais. Peut-tre le sergent Long tait-il un peu dur pour ses hommes, comme il ltait pour lui-mme. Il ne tolrait pas la moindre infraction la discipline, consignant impitoyablement propos du moindre manquement, et nayant jamais t consign. Il commandait, car son grade de sergent ly obligeait, mais il nprouvait, en somme, aucune satisfaction donner des ordres. En un mot, ctait un homme n pour obir, et cette annihilation de lui-mme allait sa nature passive. Cest avec ces gens-l que lon fait les armes redoutables. Ce ne sont que des bras au service dune seule tte. Nest-ce pas l lorganisation vritable de la force ? Deux types ont t imagins par la Fable : Briare aux cent bras, lHydre aux cent ttes. Si lon met ces deux montres aux prises, qui remportera la victoire ? Briare. On connat le caporal Joliffe. Ctait peut-tre la mouche du coche, mais on se plaisait lentendre bourdonner. Il et plutt fait un majordome quun soldat. Il le sentait bien. Aussi sintitulait-il volontiers caporal charg du dtail , mais dans ces dtails il se serait perdu cent fois, si la petite Mrs. Joliffe ne let guid dune main sre. Il sensuit que le caporal obissait sa femme, sans vouloir en convenir, se disant, sans doute, comme Sancho le philosophe : Ce nest pas grandchose quun conseil de femme, mais il faut tre fou pour ny point prter attention ! Llment tranger, dans le personnel de la soire, tait, on la dit, reprsent par deux femmes, ges de quarante ans environ. Lune de ces femmes mritait justement dtre place au premier rang des voyageuses clbres. Rivale des Pfeiffer, des Tinn, des Haumaire de Hell, son nom, Paulina Barnett, fut plus dune fois cit avec honneur aux sances de la Socit royale de gographie. Paulina Barnett, en remontant le cours du Bramapoutre jusquaux montagnes du Tibet, et en traversant un coin ignor de la Nouvelle-Hollande, de la baie des Cygnes au golfe de Carpentarie, avait dploy les qualits dune grande voya-

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geuse. Ctait une femme de haute taille, veuve depuis quinze ans que la passion des voyages entranait incessamment travers des pays inconnus. Sa tte, encadre dans de longs bandeaux, dj blanchis par place, dnotait une relle nergie. Ses yeux, un peu myopes, se drobaient derrire un lorgnon monture dargent, qui prenait son point dappui sur un nez long, droit, dont les narines mobiles semblaient aspirer lespace . Sa dmarche, il faut lavouer, tait peut-tre un peu masculine, et toute sa personne respirait moins la grce que la force morale. Ctait une Anglaise du comt dYork, pourvue dune certaine fortune, dont le plus clair se dpensait en expditions aventureuses. Et si en ce moment, elle se trouvait au FortReliance, cest que quelque exploration nouvelle lavait conduite en ce poste lointain. Aprs stre lance travers les rgions quinoxiales, sans doute elle voulait pntrer jusquaux dernires limites des contres hyperborennes. Sa prsence au fort tait un vnement. Le directeur de la Compagnie lavait recommande par lettre spciale au capitaine Craventy. Celui-ci, daprs la teneur de cette lettre, devait faciliter la clbre voyageuse le projet quelle avait form de se rendre aux rivages de la mer polaire. Grande entreprise ! Il fallait reprendre litinraire des Hearne, des Mackenzie, des Ra, des Franklin. Que de fatigues, que dpreuves, que de dangers dans cette lutte avec les terribles lments des climats arctiques ! Comment une femme osait-elle saventurer l o tant dexplorateurs avaient recul ou pri ? Mais ltrangre, confine en ce moment au Fort-Reliance, ntait point une femme : ctait Paulina Barnett, laurate de la Socit royale. On ajoutera que la clbre voyageuse avait dans sa compagne Madge mieux quune servante, une amie dvoue, courageuse, qui ne vivait que pour elle, une cossaise des anciens temps, quun Caleb et pu pouser sans droger. Madge avait quelques annes de plus que sa matresse, cinq ans environ ; elle tait grande et vigoureusement charpente. Madge tutoyait Paulina, et Paulina tutoyait Madge. Paulina regardait Madge

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comme une sur ane ; Madge traitait Paulina comme sa fille. En somme, ces deux tres nen faisaient quun. Et pour tout dire, ctait en lhonneur de Paulina Barnett que le capitaine Craventy traitait ce soir-l ses employs et les Indiens de la tribu Chipeways. En effet, la voyageuse devait se joindre au dtachement du lieutenant Jasper Hobson dans son exploration au Nord. Ctait pour Mrs. Paulina Barnett que le grand salon de la factorerie retentissait de joyeux hurrahs. Et si pendant cette mmorable soire, le pole consomma un quintal de charbon, cest quun froid de vingt-quatre degrs Fahrenheit au-dessous de zro (32o centigr. au-dessous de glace) rgnait au dehors, et que le Fort-Reliance est situ par 61o 47 de latitude septentrionale, moins de quatre degrs du cercle polaire.

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II. Hudsons Bay Fur Company.

Monsieur le capitaine ? Madame Barnett. Que pensez-vous de votre lieutenant, monsieur Jasper Hobson ? Je pense que cest un officier qui ira loin. Quentendez-vous par ces mots : il ira loin ? Voulez-vous dire quil dpassera le quatre-vingtime parallle ? Le capitaine Craventy ne put sempcher de sourire cette question de Mrs. Paulina Barnett. Elle et lui causaient auprs du pole, pendant que les invits allaient et venaient de la table des victuailles la table des rafrachissements. Madame, rpondit le capitaine, tout ce quun homme peut faire, Jasper Hobson le fera. La Compagnie la charg dexplorer le nord de ses possessions et dtablir une factorerie aussi prs que possible des limites du continent amricain, et il ltablira. Cest une grande responsabilit qui incombe au lieutenant Hobson ! dit la voyageuse.

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Oui, madame, mais Jasper Hobson na jamais recul devant une tche accomplir, si rude quelle pt tre. Je vous crois, capitaine, rpondit Mrs. Paulina, et ce lieutenant, nous le verrons luvre. Mais quel intrt pousse donc la Compagnie construire un fort sur les limites de la mer Arctique ? Un grand intrt, madame, rpondit le capitaine, et jajouterai mme un double intrt. Probablement dans un temps assez rapproch, la Russie cdera ses possessions amricaines au gouvernement des tats-unis 1. Cette cession opre, le trafic de la Compagnie deviendra trs difficile avec le Pacifique, moins que le passage du nord-ouest dcouvert par Mac Clure ne devienne une voie praticable. Cest, dailleurs, ce que de nouvelles tentatives dmontreront, car lamiraut va envoyer un btiment dont la mission sera de remonter la cte amricaine depuis le dtroit de Behring jusquau golfe du Couronnement, limite orientale en de de laquelle doit tre tabli le nouveau fort. Or, si lentreprise russit, ce point deviendra une factorerie importante dans laquelle se concentrera tout le commerce de pelleteries du Nord. Et, tandis que le transport des fourrures exige un temps considrable et des frais normes pour tre effectu travers les territoires indiens, en quelques jours des steamers pourront aller du nouveau fort locan Pacifique. Ce sera l, en effet, rpondit Mrs. Paulina Barnett, un rsultat considrable, si le passage du nord-ouest peut tre utilis. Mais vous aviez parl dun double intrt, je crois ? Lautre intrt, madame, reprit le capitaine, le voici, et cest, pour ainsi dire, une question vitale pour la Compagnie, dont je vous demanderai la permission de vous rappeler
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Et, en effet, cette prvision du capitaine Craventy sest ralise de-

puis.

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lorigine en quelques mots. Vous comprendrez alors pourquoi cette association, si florissante autrefois, est maintenant menace dans la source mme de ses produits. En quelques mots, effectivement, le capitaine Craventy fit lhistorique de cette Compagnie clbre. On sait que ds les temps les plus reculs, lhomme emprunta aux animaux leur peau ou leur fourrure pour sen vtir. Le commerce des pelleteries remonte donc la plus haute antiquit. Le luxe de lhabillement se dveloppa mme ce point que des lois somptuaires furent plusieurs fois dictes afin denrayer cette mode qui se portait principalement sur les fourrures. Le vair et le petit-gris durent tre prohibs au milieu du XIIme sicle. En 1553, la Russie fonda plusieurs tablissements dans ses steppes septentrionales, et des compagnies anglaises ne tardrent pas limiter. Ctait par lentremise des Samoydes que se faisait alors ce trafic de martres-zibelines, dhermines, de castors, etc. Mais, pendant le rgne dlisabeth, lusage des fourrures luxueuses fut restreint singulirement, de par la volont royale, et, pendant quelques annes, cette branche de commerce demeura paralyse. Le 2 mai 1670, un privilge fut accord la Compagnie des pelleteries de la baie dHudson. Cette socit comptait un certain nombre dactionnaires dans la haute noblesse, le duc dYork, le duc dAlbermale, le comte de Shaftesbury, etc. Son capital ntait alors que de huit mille quatre cent vingt livres. Elle avait pour rivales les associations particulires dont les agents franais, tablis au Canada, se lanaient dans des excursions aventureuses, mais fort lucratives. Ces intrpides chasseurs, connus sous le nom de voyageurs canadiens , firent une telle concurrence la Compagnie naissante, que lexistence de celle-ci fut srieusement compromise.

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Mais la conqute du Canada vint modifier cette situation prcaire. Trois ans aprs la prise de Qubec, en 1766, le commerce des pelleteries reprit avec un nouvel entrain. Les facteurs anglais staient familiariss avec les difficults de ce genre de trafic : ils connaissaient les murs du pays, les habitudes des Indiens, le mode quils employaient dans leurs changes. Cependant, les bnfices de la Compagnie taient nuls encore. De plus, vers 1784, des marchands de Montral stant associs pour lexploitation des pelleteries, fondrent cette puissante Compagnie du nord-ouest , qui centralisa bientt toutes les oprations de ce genre. En 1798, les expditions de la nouvelle socit se montaient au chiffre norme de cent vingt mille livres sterling, et la Compagnie de la baie dHudson tait encore menace dans son existence. Il faut dire que cette Compagnie du nord-ouest ne reculait devant aucun acte immoral, quand son intrt tait en jeu. Exploitant leurs propres employs, spculant sur la misre des Indiens, les maltraitant, les pillant aprs les avoir enivrs, bravant la dfense du parlement qui prohiba la vente des liqueurs alcooliques sur les territoires indignes, les agents du nordouest ralisaient dnormes bnfices, malgr la concurrence des socits amricaines et russes qui staient fondes, entre autres la Compagnie amricaine des pelleteries , cre en 1809 avec un capital dun million de dollars, et qui exploitait louest des Montagnes-Rocheuses. Mais de toutes ces socits, la Compagnie de la baie dHudson tait la plus menace, quand, en 1821, la suite de traits longuement dbattus, elle absorba son ancienne rivale, la Compagnie du nord-ouest, et prit la dnomination gnrale de : Hudsons bay fur Company. Aujourdhui, cette importante association na plus dautre rivale que la Compagnie amricaine des pelleteries de Saint-

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Louis. Elle possde des tablissements nombreux disperss sur un domaine qui compte trois millions sept cent mille milles carrs. Ses principales factoreries sont situes sur la baie James, lembouchure de la rivire de Severn, dans la partie sud et vers les frontires du Haut-Canada, sur les lacs Athapeskow, Winnipeg, Suprieur, Methye, Buffalo, prs des rivires Colombia, Mackenzie, Saskatchawan, Assinipoil, etc. Le Fort York, qui commande le cours du fleuve Nelson, tributaire de la baie dHudson, forme le quartier gnral de la Compagnie, et cest l quest tabli son principal dpt de fourrures. De plus, en 1842, elle a pris bail, moyennant une rtribution annuelle de deux cent mille francs, les tablissements russes de lAmrique du Nord. Elle exploite ainsi, et pour son propre compte, les terrains immenses compris entre le Mississipi et locan Pacifique. Elle a lanc dans toutes les directions des voyageurs intrpides, Hearn vers la mer polaire, la dcouverte de la Coppernicie en 1770 ; Franklin, de 1819 1822, sur cinq mille cinq cent cinquante milles du littoral amricain ; Mackenzie, qui, aprs avoir dcouvert le fleuve auquel il a donn son nom, atteignit les bords du Pacifique par 52024 de latitude nord. En 1833-34, elle expdiait en Europe les quantits suivantes de peaux et fourrures, quantits qui donneront un tat exact de son trafic : Castors : 1, 074 Parchemins et jeunes castors : 92, 288 Rats musqus : 694, 092 Blaireaux 1, 069 Ours : 7, 451 Hermines : 491 Pcheurs : 5, 296 Renards : 9, 937 Lynx : 14, 255 Martres : 64, 490 Putois : 25, 100 Loutres : 22, 303 Ratons : 713

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Cygnes : 7, 918 Loups : 8, 484 Wolwrnes : 1, 571 Une telle production devait donc assurer la Compagnie de la baie dHudson des bnfices trs considrables ; mais, malheureusement pour elle, ces chiffres ne se maintinrent pas, et depuis vingt ans environ, ils taient en proportion dcroissante. quoi tenait cette dcadence, cest ce que le capitaine Craventy expliquait en ce moment Mrs. Paulina Barnett. Jusquen 1837, madame, dit-il, on peut affirmer que la situation de la Compagnie a t florissante. En cette anne-l, lexportation des peaux stait encore leve au chiffre de deux millions trois cent cinquante-huit mille. Mais depuis, il a toujours t en diminuant, et maintenant ce chiffre sest abaiss de moiti au moins. Mais quelle cause attribuez-vous cet abaissement notable dans lexportation des fourrures ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Au dpeuplement que lactivit, et jajoute, lincurie des chasseurs a provoqu sur les territoires de chasse. On a traqu et tu sans relche. Ces massacres se sont faits sans discernement. Les petits, les femelles pleines nont mme pas t pargns. De l, une raret invitable dans le nombre des animaux fourrures. La loutre a presque compltement disparu et ne se retrouve gure que prs des les du Pacifique nord. Les castors se sont rfugis par petits dtachements sur les rives des plus lointaines rivires. De mme pour tant dautres animaux prcieux qui ont d fuir devant linvasion des chasseurs. Les trappes, qui regorgeaient autrefois, sont vides maintenant. Le prix des peaux augmente, et cela prcisment une poque o les

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fourrures sont trs recherches. Aussi, les chasseurs se dgotent, et il ne reste plus que les audacieux et les infatigables qui savancent maintenant jusquaux limites du continent amricain. Je comprends maintenant, rpondit Mrs. Paulina Barnett, lintrt que la Compagnie attache la cration dune factorerie sur les rives de locan Arctique, puisque les animaux se sont rfugis au-del du cercle polaire. Oui, madame, rpondit le capitaine. Dailleurs, il fallait bien que la Compagnie se dcidt reporter plus au nord le centre de ses oprations, car, il y a deux ans, une dcision du parlement britannique a singulirement rduit ses domaines. Et qui a pu motiver cette rduction ? demanda la voyageuse. Une raison conomique de haute importance, madame, et qui a d vivement frapper les hommes dtat de la GrandeBretagne. En effet, la mission de la Compagnie ntait pas civilisatrice. Au contraire. Dans son propre intrt, elle devait maintenir ltat de terrains vagues son immense domaine. Toute tentative de dfrichement qui et loign les animaux fourrures tait impitoyablement arrte par elle. Son monopole mme est donc ennemi de tout esprit dentreprise agricole. De plus, les questions trangres son industrie sont impitoyablement repousses par son conseil dadministration. Cest ce rgime absolu, et, par certains cts, antimoral, qui a provoqu les mesures prises par le parlement, et en 1857, une commission, nomme par le secrtaire dtat des colonies, dcida quil fallait annexer au Canada toutes les terres susceptibles de dfrichement, telles que les territoires de la Rivire-Rouge, les districts du Saskatchawan, et ne laisser que la partie du domaine laquelle la civilisation ne rservait aucun avenir. Lanne suivante, la Compagnie perdait le versant ouest des Montagnes-Rocheuses qui re-

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leva directement du Colonial-Office, et fut ainsi soustrait la juridiction des agents de la baie dHudson. Et voil pourquoi, madame, avant de renoncer son trafic des fourrures, la Compagnie va tenter lexploitation de ces contres du Nord, qui sont peine connues, et chercher les moyens de les rattacher par le passage du Nord-Ouest avec locan Pacifique. Mrs. Pauline Barnett tait maintenant difie sur les projets ultrieurs de la clbre Compagnie. Elle allait assister de sa personne ltablissement dun nouveau fort sur la limite de la mer polaire. Le capitaine Craventy lavait mise au courant de la situation ; mais peut-tre, car il aimait parler, ft-il entr dans de nouveaux dtails, si un incident ne lui et coup la parole. En effet, le caporal Joliffe venait dannoncer haute voix que, Mrs Joliffe aidant, il allait procder la confection du punch. Cette nouvelle fut accueillie comme elle mritait de ltre. Quelques hurrahs clatrent. Le bol, ctait plutt un bassin, le bol tait rempli de la prcieuse liqueur. Il ne contenait pas moins de dix pintes de brandevin. Au fond sentassaient les morceaux de sucre, doss par la main de Mrs. Joliffe. la surface, surnageaient les tranches de citron, dj racornies par la vieillesse. Il ny avait plus qu enflammer ce lac alcoolique, et le caporal, la mche allume, attendait lordre de son capitaine, comme sil se ft agi de mettre le feu une mine. Allez, Joliffe ! dit alors le capitaine Craventy. La flamme fut communique la liqueur, et le punch flamba, en un instant, aux applaudissements de tous les invits. Dix minutes aprs, les verres remplis circulaient travers la foule, et trouvaient toujours preneurs, comme des rentes dans un mouvement de hausse.

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Hurrah ! hurrah ! hurrah ! pour mistress Paulina Barnett ! Hurrah ! pour le capitaine ! Au moment o ces joyeux hurrahs retentissaient, des cris se firent entendre au dehors. Les invits se turent aussitt. Sergent Long, dit le capitaine, voyez donc ce qui se passe ! Et sur lordre de son chef, le sergent, laissant son verre inachev, quitta le salon.

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III. Un savant dgel.

Le sergent Long, arriv dans ltroit couloir sur lequel souvrait la porte extrieure du fort, entendit les cris redoubler. On heurtait violemment la poterne qui donnait accs dans la cour, protge par de hautes murailles de bois. Le sergent poussa la porte. Un pied de neige couvrait le sol. Le sergent, senfonant jusquaux genoux dans cette masse blanche, aveugl par la rafale, piqu jusquau sang par ce froid terrible, traversa la cour en biais et se dirigea vers la poterne. Qui diable peut venir par un temps pareil ! se disait le sergent Long, en tant mthodiquement, on pourrait dire disciplinairement , les lourds barreaux de la porte. Il ny a que des Esquimaux qui osent se risquer par un tel froid ! Mais ouvrez donc, ouvrez donc ! criait-on du dehors. On ouvre, rpondit le sergent Long, qui semblait vritablement ouvrir en douze temps. Enfin les battants de la porte se rabattirent intrieurement, et le sergent fut demi renvers dans la neige par un traneau attel de six chiens qui passa comme un clair. Un peu plus, le digne Long tait cras. Mais se relevant, sans mme profrer un murmure, il ferma la poterne et revint vers la maison principale, au pas ordinaire, cest--dire en faisant soixante-quinze enjambes la minute.

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Mais dj le capitaine Craventy, le lieutenant Jasper Hobson, le caporal Joliffe taient l, bravant la temprature excessive et regardant le traneau, blanc de neige, qui venait de sarrter devant eux. Un homme, doubl et encapuchonn de fourrures, en tait aussitt descendu. Le Fort-Reliance ? demanda cet homme. Cest ici, rpondit le capitaine. Le capitaine Craventy ? Cest moi. Qui tes-vous ? Un courrier de la Compagnie. tes-vous seul ? Non ! jamne un voyageur ! Un voyageur ! Et que vient-il faire ? Il vient voir la lune. cette rponse, le capitaine Craventy se demanda sil avait affaire un fou, et, dans de telles circonstances, on pouvait le penser. Mais il neut pas le temps de formuler son opinion. Le courrier avait retir du traneau une masse inerte, une sorte de sac couvert de neige, et il se disposait lintroduire dans la maison, quand le capitaine lui demanda : Quel est ce sac ? Cest mon voyageur ! rpondit le courrier. Quel est ce voyageur ?

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Lastronome Thomas Black. Mais il est gel ! Eh bien, on le dglera. Thomas Black, transport par le sergent, le caporal et le courrier, fit son entre dans la maison du fort. On le dposa dans une chambre du premier tage, dont la temprature tait fort supportable, grce la prsence dun pole port au rouge vif. On ltendit sur un lit, et le capitaine lui prit la main. Cette main tait littralement gele. On dveloppa les couvertures et les manteaux fourrs qui couvraient Thomas Black, ficel comme un paquet, et sous cette enveloppe on dcouvrit un homme g de cinquante ans environ, gros, court, les cheveux grisonnants, la barbe inculte, les yeux clos, la bouche pince comme si ses lvres eussent t colles par une gomme. Cet homme ne respirait plus ou si peu, que son souffle et peine terni une glace. Joliffe le dshabillait, le tournait, le retournait avec prestesse, tout en disant : Allons donc ! allons donc ! monsieur ! Est-ce que vous nallez pas revenir vous ? Ce personnage, arriv dans ces circonstances, semblait ntre plus quun cadavre. Pour rappeler en lui la chaleur disparue, le caporal Joliffe nentrevoyait quun moyen hroque, et ce moyen, ctait de plonger le patient dans le punch brlant. Trs heureusement sans doute pour Thomas Black, le lieutenant Jasper Hobson eut une autre ide. De la neige ! demanda-t-il. Sergent Long, plusieurs poignes de neige !

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Cette substance ne manquait pas dans la cour du FortReliance. Pendant que le sergent allait chercher la neige demande, Joliffe dshabilla lastronome. Le corps du malheureux tait couvert de plaques blanchtres qui indiquaient une violente pntration du froid dans les chairs. Il y avait urgence extrme rappeler le sang aux parties attaques. Ctait le rsultat que Jasper Hobson esprait obtenir au moyen de vigoureuses frictions de neige. On sait que cest le remde gnralement employ dans les contres polaires pour rtablir la circulation quun froid terrible a arrte, comme il arrte le courant des rivires. Le sergent Long tant revenu, Joliffe et lui frictionnrent le nouveau venu comme il ne lavait jamais t probablement. Ce ntait point une linition douce, une fomentation onctueuse, mais un massage vigoureux, pratiqu bras raccourcis, et qui rappelait plutt les raillures de ltrille que les caresses de la main. Et pendant cette opration, le loquace caporal interpellait toujours le voyageur, qui ne pouvait lentendre. Allons donc ! monsieur, allons donc ! Quelle ide vous a donc pris de vous laisser refroidir ainsi ? Voyons ! ny mettez pas tant dobstination ! Il est probable que Thomas Black sobstinait, car une demiheure se passa sans quil consentt donner signe de vie. On dsesprait mme de le ranimer, et les masseurs allaient suspendre leur fatigant exercice, quand le pauvre homme fit entendre quelques soupirs. Il vit ! il revient ! scria Jasper Hobson. Aprs avoir rchauff par les frictions lextrieur du corps, il ne fallait point oublier lintrieur. Aussi le caporal Joliffe se

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hta-t-il dapporter quelques verres de punch. Le voyageur se sentit vritablement soulag ; les couleurs revinrent ses joues, le regard ses yeux, la parole ses lvres, et le capitaine put esprer enfin que Thomas Black allait lui apprendre pourquoi il arrivait en ce lieu et dans un tat si dplorable. Thomas Black, bien envelopp de couvertures, se souleva demi, sappuya sur son coude, et dune voix encore affaiblie : Le Fort-Reliance ? demanda-t-il. Cest ici, rpondit le capitaine. Le capitaine Craventy ? Cest moi, et jajouterai, monsieur, soyez le bienvenu. Mais pourrai-je vous demander pourquoi vous venez au FortReliance ? Pour voir la lune ! rpondit le courrier, qui tenait sans doute cette rponse, car il la faisait pour la seconde fois. Dailleurs, elle parut satisfaire Thomas Black, qui fit un signe de tte affirmatif. Puis, reprenant : Le lieutenant Hobson ? demanda-t-il. Me voici, rpondit le lieutenant. Vous ntes pas encore parti ? Pas encore, monsieur. Eh bien, monsieur, reprit Thomas Black, il ne me reste plus qu vous remercier et dormir jusqu demain matin ! Le capitaine et ses compagnons se retirrent donc, laissant ce personnage singulier reposer tranquillement. Une demi-

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heure aprs, la fte sachevait, et les invits regagnaient leurs demeures respectives, soit dans les chambres du fort, soit dans les quelques habitations qui slevaient en dehors de lenceinte. Le lendemain, Thomas Black tait peu prs rtabli. Sa vigoureuse constitution avait rsist ce froid excessif. Un autre net pas dgel, mais lui ne faisait pas comme tout le monde. Et maintenant, qui tait cet astronome ? Do venait-il ? Pourquoi ce voyage travers les territoires de la Compagnie, lorsque lhiver svissait encore ? Que signifiait la rponse du courrier ? Voir la lune ! Mais la lune ne luit-elle pas en tous lieux, et faut-il venir la chercher jusque dans les rgions hyperborennes ? Telles furent les questions que se posa le capitaine Craventy. Mais le lendemain, aprs avoir caus pendant une heure avec son nouvel hte, il navait plus rien apprendre. Thomas Black tait, en effet, un astronome attach lobservatoire de Greenwich, si brillamment dirig par M. Airy. Esprit intelligent et sagace plutt que thoricien, Thomas Black, depuis vingt ans quil exerait ses fonctions, avait rendu de grands services aux sciences uranographiques. Dans la vie prive, ctait un homme absolument nul, qui nexistait pas en dehors des questions astronomiques, vivant dans le ciel, non sur la terre, un descendant de ce savant du bonhomme La Fontaine qui se laissa choir dans un puits. Avec lui pas de conversation possible si lon ne parlait ni dtoiles ni de constellations. Ctait un homme vivre dans une lunette. Mais quand il observait, quel observateur sans rival au monde ! Quelle infatigable patience il dployait ! Il tait capable de guetter pendant des mois entiers lapparition dun phnomne cosmique. Il avait dailleurs une spcialit, les bolides et les toiles filantes, et ses dcouvertes dans cette branche de la mtorologie mritaient dtre cites. Dailleurs, toutes les fois quil sagissait

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dobservations minutieuses, de mesures dlicates, de dterminations prcises, on recourait Thomas Black, qui possdait une habilet dil extrmement remarquable. Savoir observer nest pas donn tout le monde. On ne stonnera donc pas que lastronome de Greenwich et t choisi pour oprer dans la circonstance suivante qui intressait au plus haut point la science slnographique. On sait que pendant une clipse totale de soleil, la lune est entoure dune couronne lumineuse. Mais quelle est lorigine de cette couronne ? Est-ce un objet rel ? Nest-ce plutt quun effet de diffraction prouv par les rayons solaires dans le voisinage de la lune ? Cest une question que les tudes faites jusqu ce jour nont pu permettre de rsoudre. Ds 1706, les astronomes avaient scientifiquement dcrit cette aurole lumineuse. Louville et Halley pendant lclipse totale de 1715, Maraldi en 1724, Antonio de Ulloa en 1778, Bouditch et Ferrer en 1806, observrent minutieusement cette couronne ; mais de leurs thories contradictoires on ne put rien conclure de dfinitif. propos de lclipse totale de 1842, les savants de toutes nations, Airy, Arago, Peytal, Laugier, Mauvais, Otto-Struve, Petit, Baily, etc., cherchrent obtenir une solution complte touchant lorigine du phnomne ; mais quelque svres queussent t les observations, le dsaccord, dit Arago, que lon trouve entre les observations faites en divers lieux par des astronomes exercs, dans une seule et mme clipse, a rpandu sur la question de telles obscurits, quil nest maintenant possible darriver aucune conclusion certaine sur la cause du phnomne . Depuis cette poque, dautres clipses totales de soleil furent tudies, mais les observations nobtinrent aucun rsultat concluant. Cependant, cette question intressait au plus haut point les tudes slnographiques. Il fallait la rsoudre tout prix. Or, une occasion nouvelle se prsentait dtudier la couronne lumi-

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neuse si discute jusqualors. Une nouvelle clipse totale de soleil, totale pour lextrmit nord de lAmrique, lEspagne, le nord de lAfrique, etc., devait avoir lieu le 18 juillet 1860. Il fut convenu entre astronomes de divers pays que des observations seraient faites simultanment aux divers points de la zone pour laquelle cette clipse serait totale. Or, ce fut Thomas Black que lon dsigna pour observer ladite clipse dans la partie septentrionale de lAmrique. Il devait donc se trouver peu prs dans les conditions o se trouvrent les astronomes anglais qui se transportrent en Sude et en Norvge loccasion de lclipse de 1851. On le pense bien, Thomas Black saisit avec empressement loccasion qui lui tait offerte dtudier laurole lumineuse. Il devait galement reconnatre autant que possible la nature de ces protubrances rougetres qui apparaissent sur divers points du contour du satellite terrestre. Si lastronome de Greenwich parvenait trancher la question dune manire irrfutable, il aurait droit aux loges de toute lEurope savante. Thomas Black se prpara donc partir, et il obtint de pressantes lettres de recommandation pour les agents principaux de la Compagnie de la baie dHudson. Or, prcisment, une expdition devait se rendre prochainement aux limites septentrionales du continent afin dy crer une factorerie nouvelle. Ctait une occasion dont il fallait profiter. Thomas Black partit donc, traversa lAtlantique, dbarqua New-York, gagna travers les lacs ltablissement de la rivire Rouge, puis de fort en fort, emport par un traneau rapide, sous la conduite dun courrier de la Compagnie, malgr lhiver, malgr le froid, en dpit de tous les dangers dun voyage travers les contres arctiques, le 17 mars, il arriva au Fort-Reliance dans les conditions que lon connat.

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Telles furent les explications donnes par lastronome au capitaine Craventy. Celui-ci se mit tout entier la disposition de Thomas Black. Mais, monsieur Black, lui dit-il, pourquoi tiez-vous si press darriver, puisque cette clipse de soleil ne doit avoir lieu quen 1860, cest--dire lanne prochaine seulement ? Mais, capitaine, rpondit lastronome, javais appris que la Compagnie envoyait une expdition sur le littoral amricain au-del du soixante-dixime parallle, et je ne voulais pas manquer le dpart du lieutenant Hobson. Monsieur Black, rpondit le capitaine, si le lieutenant et t parti, je me serais fait un devoir de vous accompagner moimme jusquaux limites de la mer polaire. Puis, il rpta lastronome que celui-ci pouvait absolument compter sur lui et quil tait le bienvenu au Fort-Reliance.

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IV. Une factorerie.

Le lac de lEsclave est lun des plus vastes qui se rencontre dans la rgion situe au-del du soixante et unime parallle. Il mesure une longueur de deux cent cinquante milles sur une largeur de cinquante, et il est exactement par 6125 de latitude et 114 de longitude ouest. Toute la contre environnante sabaisse en longues dclivits vers un centre commun, large dpression du sol, qui est occupe par le lac. La position de ce lac, au milieu des territoires de chasse, sur lesquels pullulaient autrefois les animaux fourrures, attira, ds les premiers temps, lattention de la Compagnie. De nombreux cours deau sy jetaient ou y prenaient naissance, le Mackenzie, la rivire du Foin, lAtapeskow, etc. Aussi plusieurs forts importants furent-ils construits sur ses rives, le Fort-Providence au nord, le Fort-Rsolution au sud. Quand au Fort-Reliance, il occupe lextrmit nord-est du lac et ne se trouve pas plus de trois cents milles de lentre de Chesterfield, long et troit estuaire form par les eaux mmes de la baie dHudson. Le lac de lEsclave est pour ainsi dire sem de petits lots, hauts de cent deux cents pieds, dont le granit et le gneiss mergent en maint endroit. Sur sa rive septentrionale se massent des bois pais, confinant cette portion aride et glace du continent, qui a reu, non sans raison, le nom de Terre-Maudite. En revanche, la rgion du sud, principalement forme de calcaire, est plate, sans un coteau, sans une extumescence quelconque du sol. L se dessine la limite que ne franchissent pres 33

que jamais les grands ruminants de lAmrique polaire, ces buffalos ou bisons, dont la chair forme presque exclusivement la nourriture des chasseurs canadiens et indignes. Les arbres de la rive septentrionale se groupent en forts magnifiques. Quon ne stonne pas de rencontrer une vgtation si belle sous une zone si recule. En ralit, le lac de lEsclave nest gure plus lev en latitude que les parties de la Norvge ou de la Sude, occupes par Stockholm ou Christiania. Seulement, il faut remarquer que les lignes isothermes, sur lesquelles la chaleur se distribue dose gale, ne suivent nullement les parallles terrestres, et qu pareille latitude, lAmrique est incomparablement plus froide que lEurope. En avril, les rues de New-York sont encore blanches de neige, et cependant, New-York occupe peu prs le mme parallle que les Aores. Cest que la nature dun continent, sa situation par rapport aux ocans, la conformation mme du sol, influent notablement sur ses conditions climatriques. Le Fort-Reliance, pendant la saison dt, tait donc entour de masses de verdure, dont le regard se rjouissait aprs les rigueurs dun long hiver. Le bois ne manquait pas ces forts presque uniquement composes de peupliers, de pins et de bouleaux. Les lots du lac produisaient des saules magnifiques. Le gibier abondait dans les taillis, et il ne les abandonnait mme pas pendant la mauvaise saison. Plus au sud, les chasseurs du fort poursuivaient avec succs les bisons, les lans et certains porcs-pics du Canada, dont la chair est excellente. Quant aux eaux du lac de lEsclave, elles taient trs poissonneuses. Les truites y atteignaient des dimensions extraordinaires, et leur poids dpassait souvent soixante livres. Les brochets, les lottes voraces, une sorte dombre, appel poisson bleu par les Anglais, des lgions innombrables de tittamegs, le corregou blanc des naturalistes, foisonnaient dans le lac. La question dalimentation pour les habitants du Fort-Reliance se rsolvait donc facilement, la nature pourvoyait leurs besoins, et la

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condition dtre vtus, pendant lhiver, comme le sont les renards, les martres, les ours et autres animaux fourrures, ils pouvaient braver la rigueur de ces climats. Le fort proprement dit se composait dune maison de bois, comprenant un tage et un rez-de-chausse, qui servait dhabitation au commandant et ses officiers. Autour de cette maison se disposaient rgulirement les demeures des soldats, les magasins de la Compagnie et les comptoirs dans lesquels sopraient les changes. Une petite chapelle, laquelle il ne manquait quun ministre, et une poudrire compltaient lensemble des constructions du fort. Le tout tait entour dune enceinte palissade, haute de vingt pieds, vaste paralllogramme que dfendaient quatre petits bastions toit aigu, poss aux quatre angles. Le fort se trouvait donc labri dun coup de main. Prcaution jadis ncessaire, une poque o les Indiens, au lieu dtre les pourvoyeurs de la Compagnie, luttaient pour lindpendance de leur territoire ; prcaution prise galement contre les agents et les soldats des associations rivales, qui se disputaient autrefois la possession et lexploitation de ce riche pays des fourrures. La Compagnie de la baie dHudson comptait alors sur tout son domaine, un personnel denviron mille hommes. Elle exerait sur ses employs et ses soldats une autorit absolue qui allait jusquau droit de vie et de mort. Les chefs des factoreries pouvaient, leur gr, rgler les salaires, fixer la valeur des objets dapprovisionnement et des pelleteries. Grce ce systme dpourvu de tout contrle, il ntait pas rare quils ralisassent des bnfices slevant plus de trois cents pour cent. On verra dailleurs, par le tableau suivant, emprunt au Voyage du capitaine Robert Lade, dans quelles conditions sopraient autrefois les changes avec les Indiens, qui sont devenus maintenant les vritables et les meilleurs chasseurs de la

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Compagnie. La peau de castor tait cette poque lunit qui servait de base aux achats et aux ventes. Les Indiens payaient : Pour un fusil : 10 peaux de castor Une demi-livre de poudre : 1 peau de castor Quatre livres de plomb : 1 peau de castor Une hache : 1 peau de castor Six couteaux : 1 peau de castor Une livre de verroterie : 1 peau de castor Un habit galonn : 6 peaux de castor Un habit sans galons : 5 peaux de castor Habits de femme galonns : 6 peaux de castor Une livre de tabac : 1 peau de castor Une bote poudre : 1 peau de castor Un peigne et un miroir : 2 peaux de castor Mais, depuis quelques annes, la peau de castor est devenue si rare, que lunit montaire a d tre change Cest maintenant la robe de bison qui sert de base aux marchs. Quand un Indien se prsente au fort, les agents lui remettent autant de fiches de bois quil apporte de peaux, et, sur les lieux mmes, il change ces fiches contre des produits manufacturs. Avec ce systme, la Compagnie, qui, dailleurs, fixe arbitrairement la valeur des objets quelle achte et des objets quelle vend, ne peut manquer de raliser et ralise en effet des bnfices considrables. Tels taient les usages tablis dans les diverses factoreries, et par consquent au Fort-Reliance. Mrs. Paulina Barnett put les tudier pendant son sjour, qui se prolongea jusquau 16 avril. La voyageuse et le lieutenant Hobson sentretenaient souvent ensemble, formant des projets superbes, et bien dcids ne reculer devant aucun obstacle. Quant Thomas Black, il ne causait que lorsquon lui parlait de sa mission spciale. Cette

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question de la couronne lumineuse et des protubrances rougetres de la lune le passionnait. On sentait quil avait mis toute sa vie dans la solution de ce problme, et Thomas Black finit mme par intresser trs vivement Mrs. Paulina cette observation scientifique. Ah ! quil leur tardait tous les deux davoir franchi le cercle polaire, et que cette date du 18 juillet 1860 semblait donc loigne, surtout pour limpatient astronome de Greenwich ! Les prparatifs de dpart navaient pu commencer qu la mi-mars, et un mois se passa avant quils fussent achevs. Ctait, en effet, une longue besogne que dorganiser une telle expdition travers les rgions polaires ! Il fallait tout emporter, vivres, vtements, ustensiles, outils, armes, munitions. La troupe, commande par le lieutenant Jasper Hobson, devait se composer dun officier, de deux sous-officiers et de dix soldats, dont trois maris qui emmenaient leurs femmes avec eux. Voici la liste de ces hommes que le capitaine Craventy avait choisis parmi les plus nergiques et les plus rsolus : 1 Le lieutenant Jasper Hobson, 2 Le sergent Long, 3 Le caporal Joliffe, 4 Petersen, soldat, 5 Belcher, soldat, 6 Ra, soldat, 7 Marbre, soldat, 8 Garry, soldat, 9 Pond, soldat, 10 Mac Nap, soldat, 11 Sabine, soldat, 12 Hope, soldat, 13 Kellet, soldat, De plus :

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Mrs. Rae, Mrs. Joliffe, Mrs. Mac Nap, trangers au fort : Mrs. Paulina Barnett, Madge, Thomas Black. En tout dix-neuf personnes, quil sagissait de transporter pendant plusieurs centaines de milles, travers un territoire dsert et peu connu. Mais en prvision de ce projet, les agents de la Compagnie avaient runi au Fort-Reliance tout le matriel ncessaire lexpdition. Une douzaine de traneaux, pourvus de leur attelage de chiens, taient prpars. Ces vhicules, fort primitifs, consistaient en un assemblage solide de planches lgres que liaient entre elles des bandes transversales. Un appendice, form dune pice de bois cintre et releve comme lextrmit dun patin, permettait au traneau de fendre la neige sans sy engager profondment. Six chiens, attels deux par deux, servaient de moteurs chaque traneau, moteurs intelligents et rapides qui, sous la longue lanire du guide, peuvent franchir jusqu quinze milles lheure. La garde-robe des voyageurs se composait de vtements en peau de renne, doubls intrieurement dpaisses fourrures. Tous portaient des tissus de laine, destins les garantir contre les brusques changements de temprature, qui sont frquents sous cette latitude. Chacun, officier ou soldat, femme ou homme, tait chauss de ces bottes en cuir de phoque, cousues de nerfs, que les indignes fabriquent avec une habilet sans pareille. Ces chaussures sont absolument impermables et se

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prtent la marche par la souplesse de leurs articulations. leurs semelles pouvaient sadapter des raquettes en bois de pin, longues de trois quatre pieds, sortes dappareils propres supporter le poids dun homme sur la neige la plus friable et qui permettent de se dplacer avec une extrme vitesse, ainsi que font les patineurs sur les surfaces glaces. Des bonnets de fourrure, des ceintures de peau de daim compltaient laccoutrement. En fait darmes, le lieutenant Hobson emportait, avec des munitions en quantit suffisante, les mousquetons rglementaires dlivrs par la Compagnie, des pistolets et quelques sabres dordonnance ; en fait doutils, des haches, des scies, des herminettes et autres instruments ncessaires au charpentage ; en fait dustensiles, tout ce que ncessitait ltablissement dune factorerie dans de telles conditions, entre autres un pole, un fourneau de fonte, deux pompes air destines la ventilation, un halkett-boat, sorte de canot en caoutchouc que lon gonfle au moment o on veut en faire usage. Quant aux approvisionnements, on pouvait compter sur les chasseurs du dtachement. Quelques-uns de ces soldats taient dhabiles traqueurs de gibier, et les rennes ne manquent pas dans les rgions polaires. Des tribus entires dIndiens ou dEsquimaux, prives de pain ou de tout autre aliment, se nourrissent exclusivement de cette venaison, qui est la fois abondante et savoureuse. Cependant, comme il fallait compter avec les retards invitables et les difficults de toutes sortes, une certaine quantit de vivres dut tre emporte. Ctait de la viande de bison, dlan, de daim, ramasse dans de longues battues faites au sud du lac, du corn-beef , qui pouvait se conserver indfiniment, des prparations indiennes dans lesquelles la chair, broye et rduite en poudre impalpable, conserve tous ses lments nutritifs sous un trs petit volume. Ainsi triture, cette viande nexige aucune cuisson, et prsente sous cette forme une alimentation trs nourrissante.

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En fait de liqueurs, le lieutenant Hobson emportait plusieurs barils de brandevin et de whisky, bien dcid, dailleurs, conomiser autant que possible ces liquides alcooliques, qui sont nuisibles la sant des hommes sous les froides latitudes. Mais, en revanche, la Compagnie avait mis sa disposition, avec une petite pharmacie portative, de notables quantits de limejuice , de citrons et autres produits naturels, indispensables pour combattre les affections scorbutiques, si terribles dans ces rgions, et pour les prvenir au besoin. Tous les hommes, dailleurs, avaient t choisis avec soin ni trop gras, ni trop maigres ; habitus depuis de longues annes aux rigueurs de ces climats, ils devaient supporter plus aisment les fatigues dune expdition vers lOcan polaire. De plus, ctaient des gens de bonne volont, courageux, intrpides, qui avaient accept librement. Une double paye leur tait attribue pour tout le temps de leur sjour aux limites du continent amricain, sils parvenaient stablir au-dessus du soixante-dixime parallle. Un traneau spcial, un peu plus confortable, avait t prpar pour Mrs. Paulina Barnett et sa fidle Madge. La courageuse femme ne voulait pas tre traite autrement que ses compagnons de route, mais elle dut se rendre aux instances du capitaine, qui ntait, dailleurs, que linterprte des sentiments de la Compagnie. Mrs. Paulina dut donc se rsigner. Quant lastronome Thomas Black, le vhicule qui lavait amen au Fort-Reliance devait le conduire jusqu son but avec son petit bagage de savant. Les instruments de lastronome, peu nombreux dailleurs, une lunette pour ses observations slnographiques, un sextant destin donner la latitude, un chronomtre pour la fixation des longitudes, quelques cartes, quelques livres, tout cela sarrimait sur ce traneau, et Thomas Black comptait bien que ses fidles chiens ne le laisseraient pas en route.

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On pense que la nourriture destine aux divers attelages navait pas t oublie. Ctait un total de soixante-douze chiens, vritable troupeau quil sagissait de substanter, chemin faisant, et les chasseurs du dtachement devaient spcialement soccuper de leur nourriture. Ces animaux, intelligents et vigoureux, avaient t achets aux Indiens Chipeways, qui savent merveilleusement les dresser ce dur mtier. Toute cette organisation de la petite troupe fut lestement mene. Le lieutenant Jasper Hobson sy employait avec un zle au-dessus de tout loge. Fier de cette mission, passionn pour son uvre, il ne voulait rien ngliger qui pt en compromettre le succs. Le caporal Joliffe, trs affair toujours, se multipliait sans faire grande besogne ; mais la prsence de sa femme tait et devait tre trs utile lexpdition. Mrs. Paulina Barnett lavait prise en amiti, cette intelligente et vive Canadienne, blonde avec de grands yeux doux. Il va sans dire que le capitaine Craventy noublia rien pour le succs de lentreprise. Les instructions quil avait reues des agents suprieurs de la Compagnie montraient quelle importance ils attachaient la russite de lexpdition et ltablissement dune nouvelle factorerie au-del du soixantedixime parallle. On peut donc affirmer que tout ce quil tait humainement possible de faire pour atteindre ce but fut fait. Mais la nature ne devait-elle pas crer dinsurmontables obstacles devant les pas du courageux lieutenant ? Cest ce que personne ne pouvait prvoir !

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V. Du Fort-Reliance au Fort-Entreprise.

Les premiers beaux jours taient arrivs. Le fond vert des collines commenait reparatre sous les couches de neige en partie effaces. Quelques oiseaux, des cygnes, des ttras, des aigles tte chauve et autres migrateurs venant du sud, passaient travers les airs attidis. Les bourgeons se gonflaient aux extrmes branches des peupliers, des bouleaux et des saules. Les grandes mares, formes et l par la fonte des neiges, attiraient ces canards tte rouge dont les espces sont si varies dans lAmrique septentrionale. Les guillemots, les puffins, les eider-ducks, allaient chercher au nord des parages plus froids. Les musaraignes, petites souris microscopiques, grosses comme une noisette, se hasardaient hors de leur trou, et dessinaient sur le sol de capricieuses bigarrures du bout de leur petite queue pointue. Ctait une ivresse de respirer, de humer ces rayons solaires que le printemps rendait si vivifiants ! La nature se rveillait de son long sommeil, aprs linterminable nuit de lhiver, et souriait en sveillant. Leffet de ce renouveau est peut-tre plus sensible au milieu des contres hyperborennes quen tout autre point du globe. Cependant, le dgel ntait point complet. Le thermomtre Fahrenheit indiquait bien quarante et un degrs au-dessus de zro (5 centigr. au-dessus de glace), mais la basse temprature des nuits maintenait la surface des plaines neigeuses ltat solide : circonstance favorable, dailleurs, au glissage des traneaux, et dont Jasper Hobson voulait profiter avant le complet dgel.
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Les glaces du lac ntaient pas encore rompues. Les chasseurs du fort, depuis un mois, faisaient dheureuses excursions en parcourant ces longues plaines unies, que le gibier frquentait dj. Mrs. Paulina Barnett ne put quadmirer ltonnante habilet avec laquelle ces hommes se servaient de leurs raquettes. Chausss de ces souliers neige , leur vitesse et gal celle dun cheval au galop. Suivant le conseil du capitaine Craventy, la voyageuse sexera marcher au moyen de ces appareils, et en quelque temps, elle devint fort habile glisser la surface des neiges. Depuis quelques jours dj, les Indiens arrivaient par bandes au fort, afin dchanger les produits de leur chasse dhiver contre des objets manufacturs. La saison navait pas t heureuse. Les pelleteries nabondaient pas ; les fourrures de martre et de wison atteignaient un chiffre assez lev, mais les peaux de castor, de loutre, de lynx, dhermine, de renard, taient rares. La Compagnie faisait donc sagement en allant exploiter plus au nord des territoires nouveaux, qui eussent encore chapp la rapacit de lhomme. Le 16 avril, au matin, le lieutenant Jasper Hobson et son dtachement taient prts partir. Litinraire avait pu tre trac davance sur toute cette partie dj connue de la contre qui stend entre le lac de lEsclave et le lac du Grand-Ours, situ au-del du cercle polaire. Jasper Hobson devait atteindre le Fort-Confidence, tabli lextrmit septentrionale de ce lac. Une station toute indique pour y ravitailler son dtachement, ctait le Fort-Entreprise, bti deux cent milles dans le nordouest, sur les bords du petit lac Snure. raison de quinze milles par jour, Jasper Hobson comptait y faire halte ds les premiers jours du mois de mai. partir de ce point, le dtachement devait gagner par le plus court le littoral amricain, et se diriger ensuite vers le cap

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Bathurst. Il avait t parfaitement convenu que, dans un an, le capitaine Craventy enverrait un convoi de ravitaillement ce cap Bathurst, et que le lieutenant dtacherait quelques hommes la rencontre de ce convoi pour le diriger vers lendroit o le nouveau fort serait tabli. De cette faon, lavenir de la factorerie tait garanti contre toute chance fcheuse, et le lieutenant et ses compagnons, ces exils volontaires, conserveraient encore quelques relations avec leurs semblables. Ds le matin du 16 avril, les traneaux attels devant la poterne nattendaient plus que les voyageurs. Le capitaine Craventy, ayant runi les hommes qui composaient le dtachement, leur adressa quelques sympathiques paroles. Par-dessus toutes choses, il leur recommanda une constante union, au milieu de ces prils quils taient appels braver. La soumission leurs chefs tait une indispensable condition pour le succs de cette entreprise, uvre dabngation et de dvouement. Des hurrahs accueillirent le speech du capitaine. Puis les adieux furent rapidement faits, et chacun se plaa dans le traneau qui lui avait t dsign davance. Jasper Hobson et le sergent Long tenaient la tte. Mrs. Paulina Barnett et Madge les suivaient, Madge maniant avec adresse le long fouet esquimau termin par une lanire de nerf durci. Thomas Black et lun des soldats, le canadien Petersen, formaient le troisime rang de la caravane. Les autres traneaux dfilaient ensuite, occups par les soldats et les femmes. Le caporal Joliffe et Mrs. Joliffe se tenaient larriregarde. Suivant les ordres de Jasper Hobson, chaque conducteur devait autant que possible conserver sa place rglementaire et maintenir sa distance de manire ne provoquer aucune confusion. Et, en effet, le choc de ces traneaux, lancs toute vitesse, aurait pu amener quelque fcheux accident. En quittant le Fort-Reliance, Jasper Hobson prit directement la route du nord-ouest. Il dut franchir dabord une large rivire qui runissait le lac de lEsclave au lac Wolmsley. Mais ce cours deau, profondment gel encore, ne se distinguait pas de

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limmense plaine blanche. Un uniforme tapis de neige couvrait toute la contre, et les traneaux, enlevs par leurs rapides attelages, volaient sur cette couche durcie. Le temps tait beau, mais encore trs froid. Le soleil, peu lev au-dessus de lhorizon, dcrivait sur le ciel une courbe trs allonge. Ses rayons, brillamment rflchis par les neiges, donnaient plus de lumire que de chaleur. Trs heureusement, aucun souffle de vent ne troublait latmosphre, et ce calme de lair rendait le froid plus supportable. Cependant, la bise, grce la vitesse des traneaux, devait tant soit peu couper la figure de ceux des compagnons du lieutenant Hobson qui ntaient pas faits aux rudesses dun climat polaire. Cela va bien, disait Jasper Hobson au sergent, immobile prs de lui comme sil se ft tenu au port darmes, le voyage commence bien. Le ciel est favorable, la temprature propice, nos attelages filent comme des trains express, et, pour peu que ce beau temps continue, notre traverse soprera sans encombre. Quen pensez-vous, sergent Long ? Ce que vous pensez vous-mme, lieutenant Jasper, rpondit le sergent, qui ne pouvait envisager les choses autrement que son chef. Vous tes bien dcid comme moi, sergent, reprit Jasper Hobson, pousser aussi loin que possible notre reconnaissance vers le nord ? Il suffira que vous commandiez, mon lieutenant, et jobirai. Je le sais, sergent, rpondit Jasper Hobson, je sais quil suffit de vous donner un ordre pour quil soit excut. Puissent nos hommes comprendre comme vous limportance de notre mission et se dvouer corps et me aux intrts de la Compa-

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gnie ! Ah ! sergent Long, je suis sr que si je vous donnais un ordre impossible Il ny a pas dordres impossibles, mon lieutenant. Quoi ! si je vous ordonnais daller au ple Nord ! Jirais, mon lieutenant. Et den revenir ! ajouta Jasper Hobson en souriant. Jen reviendrais, rpondit simplement le sergent Long. Pendant ce colloque du lieutenant Hobson et de son sergent, Mrs. Paulina Barnett et Madge, elles aussi, changeaient quelques paroles, lorsquune pente plus accentue du sol retardait un instant la marche du traneau. Ces deux vaillantes femmes, bien encapuchonnes dans leur bonnets de loutre et demi ensevelies sous une paisse peau dours blanc, regardaient cette pre nature et les ples silhouettes des hautes glaces qui se profilaient lhorizon. Le dtachement avait dj laiss derrire lui les collines qui accidentaient la rive septentrionale du lac de lEsclave, et dont les sommets taient couronns de grimaants squelettes darbres. La plaine infinie se droulait perte de vue dans une complte uniformit. Quelques oiseaux animaient de leur chant et de leur vol la vaste solitude. Parmi eux on remarquait des troupes de cygnes qui migraient vers le nord, et dont la blancheur se confondait avec la blancheur des neiges. On ne les distinguait que lorsquils se projetaient sur latmosphre gristre. Quand ils sabattaient sur le sol, ils se confondaient avec lui, et lil le plus perant naurait pu les reconnatre. Quelle tonnante contre ! disait Mrs. Paulina Barnett. Quelle diffrence entre ces rgions polaires et nos verdoyantes plaines de lAustralie ! Te souviens-tu, ma bonne Madge, quand la chaleur nous accablait sur les bords du golfe de Carpentarie,

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te rappelles-tu ce ciel impitoyable, sans un nuage, sans une vapeur ? Ma fille, rpondait Madge, je nai point comme toi le don de me souvenir. Tu conserves tes impressions ; moi, joublie les miennes. Comment, Madge, scria Mrs. Paulina Barnett, tu as oubli les chaleurs tropicales de lInde et de lAustralie ? Il ne test pas rest dans lesprit un souvenir de nos tortures, quand leau nous manquait au dsert, quand les rayons de ce soleil nous brlaient jusquaux os, quand la nuit mme napportait aucun rpit nos souffrances ! Non, Paulina, non, rpondait Madge, en senveloppant plus troitement dans ses fourrures, non, je ne me souviens plus ! Et comment me rappellerais-je ces souffrances dont tu parles, cette chaleur, ces tortures de la soif, en ce moment surtout o les glaces nous entourent de toutes parts, et quand il me suffit de laisser pendre ma main en dehors de ce traneau pour ramasser une poigne de neige ! Tu me parles de chaleur, lorsque nous gelons sous les peaux dours qui nous couvrent ! Tu te souviens des rayons brlants du soleil, quand ce soleil davril ne peut mme pas fondre les petits glaons suspendus nos lvres ! Non, ma fille, ne me soutiens pas que la chaleur existe quelque part, ne me rpte pas que je me sois jamais plainte davoir trop chaud, je ne te croirais pas ! Mrs. Paulina Barnett ne put sempcher de sourire. Mais, ajouta-t-elle, tu as donc bien froid, ma bonne Madge ? Certainement, ma fille, jai froid, mais cette temprature ne me dplat pas. Au contraire. Ce climat doit tre trs sain, et

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je suis certaine que je me porterai merveille dans ce bout dAmrique ! Cest vraiment un beau pays ! Oui, Madge, un pays admirable, et nous navons encore rien vu jusquici des merveilles quil renferme ! Mais laisse notre voyage saccomplir jusquaux limites de la mer polaire, laisse lhiver venir avec ses glaces gigantesques, sa fourrure de neige, ses temptes hyperborennes, ses aurores borales, ses constellations splendides, sa longue nuit de six mois, et tu comprendras alors combien luvre du Crateur est toujours et partout nouvelle ! Ainsi parlait Mrs. Paulina Barnett, entrane par sa vive imagination. Dans ces rgions perdues, sous un climat implacable, elle ne voulait voir que laccomplissement des plus beaux phnomnes de la nature. Ses instincts de voyageuse taient plus forts que sa raison mme. De ces contres polaires elle nextrayait que lmouvante posie dont les sagas ont perptu la lgende, et que les bardes ont chante dans les temps ossianiques. Mais Madge, plus positive, ne se dissimulait ni les dangers dune expdition vers les continents arctiques, ni les souffrances dun hivernage, moins de trente degrs du ple arctique. Et en effet, de plus robustes avaient dj succomb aux fatigues, aux privations, aux tortures morales et physiques, sous ces durs climats. Sans doute, la mission du lieutenant Jasper Hobson ne devait pas lentraner jusquaux latitudes les plus leves du globe. Sans doute, il ne sagissait pas datteindre le ple et de se lancer sur les traces des Parry, des Ross, des Mac Clure, des Kean, des Morton. Mais ds quon a franchi le cercle polaire, les preuves sont peu prs partout les mmes et ne saccroissent pas proportionnellement avec llvation des latitudes. Jasper Hobson ne songeait pas se porter au-dessus du soixante-dixime parallle ! Soit. Mais quon noublie pas que Franklin et ses infortuns compagnons sont morts, tus par le

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froid et la faim, quand ils navaient pas mme dpass le soixante-huitime degr de latitude septentrionale ! Dans le traneau occup par Mr. et Mrs. Joliffe, on causait de toute autre chose. Peut-tre le caporal avait-il un peu trop arros les adieux du dpart, car, par extraordinaire, il tenait tte sa petite femme. Oui ! il lui rsistait, ce qui narrivait vraiment que dans des circonstances exceptionnelles. Non, mistress Joliffe, disait le caporal, non, ne craignez rien ! Un traneau nest pas plus difficile conduire quun poney-chaise, et le diable memporte si je ne suis pas capable de diriger un attelage de chiens ! Je ne conteste pas ton habilet, rpondait Mrs. Joliffe. Je tengage seulement modrer tes mouvements. Te voil dj en tte de la caravane, et jentends le lieutenant Hobson qui te crie de reprendre ton rang larrire. Laissez-le crier, madame Joliffe, laissez-le crier ! Et le caporal, enveloppant son attelage dun nouveau coup de fouet, accrut encore la rapidit du traneau. Prends garde, Joliffe ! rptait la petite femme. Pas si vite ! nous voici sur une pente ! Une pente ! rpondait le caporal. Vous appelez cela une pente, madame Joliffe ? Mais a monte, au contraire ! Je te rpte que cela descend ! Je vous soutiens, moi, que a monte ! Voyez, voyez comme les chiens tirent ! Quoi quen et lentt, les chiens ne tiraient en aucune faon. La dclivit du sol tait, au contraire, fort prononce. Le

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traneau filait avec une rapidit vertigineuse, et il se trouvait dj trs en avant du dtachement. Mr. et Mrs. Joliffe tressautaient chaque instant. Les heurts, provoqus par les ingalits de la couche neigeuse, se multipliaient. Les deux poux, jets tantt droite, tantt gauche, se choquant lun lautre, taient secous horriblement. Mais le caporal ne voulait rien entendre, ni les recommandations de sa femme, ni les cris du lieutenant Hobson. Celui-ci, comprenant le danger de cette course folle, pressait son propre attelage, afin de rejoindre les imprudents, et toute la caravane le suivait dans cette course rapide. Mais le caporal allait toujours de plus belle ! Cette vitesse de son vhicule lenivrait ! Il gesticulait, il criait, il maniait son long fouet comme et fait un sportsman accompli. Remarquable instrument que ce fouet ! scriait-il, et que les Esquimaux savent manuvrer avec une habilet sans pareille ! Mais tu nes pas un Esquimau, scriait Mrs. Joliffe, essayant, mais en vain, darrter le bras de son imprudent conducteur. Je me suis laiss dire, reprenait le caporal, je me suis laiss dire que ces Esquimaux savent piquer nimporte quel chien de leur attelage lendroit qui leur convient. Ils peuvent mme du bout de ce nerf durci leur enlever un petit bout de loreille, sils le jugent convenable. Je vais essayer Nessaye pas, Joliffe, nessaye pas ! scria la petite femme, effraye au plus haut point. Ne craignez rien, mistress Joliffe, ne craignez rien ! Je my connais ! Voil prcisment notre cinquime chien de droite qui fait des siennes ! Je vais le corriger !

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Mais sans doute le caporal ntait pas encore assez Esquimau , ni assez familiaris avec le maniement de ce fouet dont la longue lanire dpasse de quatre pieds lavant-train de lattelage, car le fouet se dveloppa en sifflant, et, revenant en arrire par un contre-coup mal combin, il senroula autour du cou de matre Joliffe lui-mme, dont la calotte fourre senvola dans lair. Nul doute que, sans cet pais bonnet, le caporal ne se ft arrach sa propre oreille. En ce moment, les chiens se jetrent de ct, le traneau fut culbut et le couple prcipit dans la neige. Trs heureusement, la couche tait paisse, et les deux poux neurent aucun mal. Mais quelle honte pour le caporal ! Et de quelle faon le regarda sa petite femme ! Et quels reproches lui fit le lieutenant Hobson ! Le traneau fut relev ; mais on dcida que dornavant les rnes du vhicule, comme celles du mnage, appartiendrait de droit Mrs. Joliffe. Le caporal, tout penaud, dut se rsigner, et la marche du dtachement, un instant interrompue, fut reprise aussitt. Pendant les quinze jours qui suivirent, aucun incident ne se produisit. Le temps tait toujours propice, la temprature supportable, et le 1er mai, le dtachement arrivait au FortEntreprise.

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VI. Un duel de wapitis.

Lexpdition avait franchi une distance de deux cents milles depuis son dpart du Fort-Reliance. Les voyageurs, favoriss par de longs crpuscules, courant jour et nuit sur leurs traneaux, pendant que les attelages les emportaient toute vitesse, taient vritablement accabls de fatigue, quand ils arrivrent aux rives du lac Snure, prs duquel slevait le Fort-Entreprise. Ce fort, tabli depuis quelques annes seulement par la Compagnie de la baie dHudson, ntait en ralit quun poste dapprovisionnement de peu dimportance. Il servait principalement de station aux dtachements qui accompagnaient les convois de pelleteries venus du lac du Grand-Ours situ prs de trois cents milles dans le nord-ouest. Une douzaine de soldats en formaient la garde. Le fort ntait compos que dune maison de bois, entoure dune enceinte palissade. Mais, si peu confortable que ft cette habitation, les compagnons du lieutenant Hobson sy rfugirent avec plaisir, et, pendant deux jours, ils sy reposrent des premires fatigues de leur voyage. Le printemps polaire faisait dj sentir en ce lieu sa modeste influence. La neige fondait peu peu, et les nuits ntaient dj plus assez froides pour la glacer nouveau. Quelques lgres mousses, de maigres gramines, verdissaient et l, et de petites fleurs, presque incolores, montraient leur humide corolle entre les cailloux. Ces manifestations de la nature, demi rveille aprs la longue nuit de lhiver, plaisaient au regard en-

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dolori par la blancheur des neiges, que charmait lapparition de ces rares spcimens de la flore arctique. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson mirent profit leurs loisirs pour visiter les rives du petit lac. Tous les deux ils comprenaient la nature et ladmiraient avec enthousiasme. Ils allrent donc, de compagnie, travers les glaons bouls et les cascades qui simprovisaient sous laction des rayons solaires. La surface du lac Snure tait prise encore. Nulle fissure nindiquait une prochaine dbcle. Quelques icebergs en ruine hrissaient sa surface solide, affectant des formes pittoresques du plus trange effet, surtout quand la lumire, sirisant leurs artes, en variait les couleurs. On et dit les morceaux dun arcen-ciel bris par une main puissante, et qui sentrecroisaient sur le sol. Ce spectacle est vraiment beau ! monsieur Hobson, rptait Mrs. Paulina Barnett. Ces effets de prisme se modifient linfini, suivant la place que lon occupe. Ne vous semble-t-il pas que nous sommes penchs sur louverture dun immense kalidoscope ? Mais peut-tre tes-vous dj blas sur ce spectacle si nouveau pour moi ? Non, madame, rpondit le lieutenant. Bien que je sois n sur ce continent et quoique mon enfance et ma jeunesse sy soient passes tout entires, je ne me rassasie jamais den contempler les beauts sublimes. Mais si votre enthousiasme est dj grand, lorsque le soleil verse sa lumire sur cette contre, cest--dire quand lastre du jour a dj modifi laspect de ce pays, que sera-t-il lorsquil vous sera donn dobserver ces territoires au milieu des grands froids de lhiver ? Je vous avouerai, madame, que le soleil, si prcieux aux rgions tempres, me gte un peu mon continent arctique ! Vraiment, monsieur Hobson, rpondit la voyageuse, en souriant lobservation du lieutenant. Jestime pourtant que le

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soleil est un excellent compagnon de route, et quil ne faut pas se plaindre de la chaleur quil donne, mme aux rgions polaires ! Ah ! madame, rpondit Jasper Hobson, je suis de ceux qui pensent quil vaut mieux visiter la Russie pendant lhiver, et le Sahara pendant lt. On voit alors ces pays sous laspect qui les caractrise. Non ! le soleil est un astre des hautes zones et des pays chauds. trente degrs du ple, il nest vritablement plus sa place ! Le ciel de cette contre, cest le ciel pur et froid de lhiver, ciel tout constell, quenflamme parfois lclat dune aurore borale. Cest ici le pays de la nuit, non celui du jour, madame, et cette longue nuit du ple vous rserve des enchantements et des merveilles. Monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, avezvous visit les zones tempres de lEurope et de lAmrique ? Oui, madame, et je les ai admires comme elles mritent de ltre. Mais cest toujours avec une passion plus ardente, avec un enthousiasme nouveau, que je suis revenu ma terre natale. Je suis lhomme du froid, et, vritablement, je nai aucun mrite le braver. Il na pas prise sur moi, et, comme les Esquimaux, je puis vivre pendant des mois entiers dans une maison de neige. Monsieur Hobson, rpondit la voyageuse, vous avez une manire de parler de ce redoutable ennemi, qui rchauffe le cur ! Jespre bien me montrer digne de vous, et, si loin que vous alliez braver le froid du ple, nous irons le braver ensemble. Bien, madame, bien, et puissent tous ces compagnons qui me suivent, ces soldats et ces femmes, se montrer aussi rsolus que vous ltes ! Dieu aidant, nous irons loin alors !

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Mais vous ne pouvez vous plaindre de la faon dont ce voyage a commenc. Jusquici, pas un seul accident, un temps propice la marche des traneaux, une temprature supportable ! Tout nous russit souhait. Sans doute, madame, rpondit le lieutenant ; mais prcisment, ce soleil, que vous admirez tant, va bientt multiplier les fatigues et les obstacles sous nos pas. Que voulez-vous dire, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Je veux dire que sa chaleur aura avant peu chang laspect et la nature du pays, que la glace fondue ne prsentera plus une surface favorable au glissage des traneaux, que le sol redeviendra raboteux et dur, que nos chiens haletants ne nous enlveront plus avec la rapidit dune flche, que les rivires et les lacs vont reprendre leur tat liquide, et quil faudra les tourner ou les passer gu. Tous ces changements, madame, dus linfluence solaire, se traduiront par des retards, des fatigues, des dangers, dont les moindres sont ces neiges friables qui fuient sous le pied ou ces avalanches qui se prcipitent du sommet des montagnes de glace ! Oui ! voil ce que nous vaudra ce soleil qui chaque jour slve de plus en plus au-dessus de lhorizon ! Rappelez-vous bien ceci, madame ! Des quatre lments de la cosmogonie antique, un seul ici, lair, nous est utile, ncessaire, indispensable. Mais les trois autres, la terre, le feu et leau, ils ne devraient pas exister pour nous ! Ils sont contraires la nature mme des rgions polaires ! Le lieutenant exagrait sans doute. Mrs. Paulina Barnett aurait pu facilement rtorquer cette argumentation, mais il ne lui dplaisait pas dentendre Jasper Hobson sexprimer avec cette ardeur. Le lieutenant aimait passionnment le pays vers lequel les hasards de sa vie de voyageuse la conduisaient en ce

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moment, et ctait une garantie quil ne reculerait devant aucun obstacle. Et, cependant, Jasper Hobson avait raison, lorsquil sen prenait au soleil des embarras venir. On le vit bien, quand, trois jours aprs, le 4 mai, le dtachement se remit en route. Le thermomtre, mme aux heures les plus froides de la nuit, se maintenait constamment au-dessus de trente-deux degrs 2. Les vastes plaines subissaient un dgel complet. La nappe blanche sen allait en eau. Les asprits dun sol fait de roches de formation primitive se trahissaient par des chocs multiplis qui secouaient les traneaux, et, par contrecoup, les voyageurs. Les chiens, par la rudesse du tirage, taient forcs de sen tenir lallure du petit trot, et on et pu sans danger, maintenant, remettre les guides la main imprudente du caporal Joliffe. Ni ses cris ni les excitations du fouet nauraient pu imprimer aux attelages surmens une vitesse plus grande. Il arriva donc que, de temps en temps, les voyageurs diminurent la charge des chiens en faisant une partie de la route pied. Ce mode de locomotion convenait, dailleurs, aux chasseurs du dtachement, qui slevait insensiblement vers les territoires plus giboyeux de lAmrique anglaise. Mrs. Paulina Barnett et sa fidle Magde suivaient ces chasses avec un intrt marqu. Thomas Black affectait, au contraire, de se dsintresser absolument de tout exercice cyngtique. Il ntait pas venu jusquen ces contres lointaines dans le but de chasser le wison ou lhermine, mais uniquement pour observer la lune, ce moment prcis o elle couvrirait de son disque le disque du soleil. Aussi, quand lastre des nuits paraissait au-dessus de lhorizon, limpatient astronome le dvorait-il des yeux. Ce qui provoquait le lieutenant lui dire :

Ce chiffre du thermomtre Fahrenheit correspond au zro du thermomtre centigrade.

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Hein ! monsieur Black ! si, par impossible, la lune manquait au rendez-vous du 18 juillet 1860, voil qui serait dsagrable pour vous ! Monsieur Hobson, rpondait gravement lastronome, si la lune se permettait un tel manque de convenances, je lattaquerais en justice ! Les principaux chasseurs du dtachement taient les soldats Marbre et Sabine, tous les deux passs matres dans leur mtier. Ils y avaient acquis une adresse sans gale, et les plus habiles Indiens ne leur en auraient pas remontr pour la vivacit de lil et lhabilet de la main. Ils taient trappeurs et chasseurs tout la fois. Ils connaissaient tous les appareils ou engins au moyen desquels on peut semparer des martres, des loutres, des loups, des renards, des ours, etc. Aucune ruse ne leur tait inconnue. Hommes adroits et intelligents, que ce Marbre et ce Sabine, et le capitaine Craventy avait sagement fait en les adjoignant au dtachement du lieutenant Hobson. Mais, pendant la marche de la petite troupe, ni Marbre ni Sabine navaient le loisir de dresser des piges. Ils ne pouvaient scarter que pendant une heure ou deux, au plus, et devaient se contenter du seul gibier qui passait porte de leur fusil. Cependant, ils furent assez heureux pour tuer un de ces grands ruminants de la faune amricaine qui se rencontrent rarement sous une latitude aussi leve. Un jour, dans la matine du 15 mai, les deux chasseurs, le lieutenant Hobson et Mrs. Paulina Barnett, staient ports quelques milles dans lest de litinraire. Marbre et Sabine avaient obtenu de leur lieutenant la permission de suivre quelques traces fraches quils venaient de dcouvrir, et non seulement Jasper Hobson les y autorisa, mais il voulu les suivre luimme, en compagnie de la voyageuse.

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Ces empreintes taient videmment dues au passage rcent dune demi-douzaine de daims de grande taille. Pas derreur possible. Marbre et Sabine taient affirmatifs sur ce point, et, au besoin, ils auraient pu nommer lespce laquelle appartenaient ces ruminants. La prsence de ces animaux en cette contre semble vous surprendre, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett au lieutenant. En effet, madame, rpondit Jasper Hobson, et il est rare de rencontrer de telles espces au-del du cinquante-septime degr de latitude. Quand nous les chassons, cest seulement au sud du lac de lEsclave, l o se rencontrent avec des pousses de saule et de peuplier, certaines roses sauvages dont les daims sont trs friands. Il faut alors admettre que ces ruminants, aussi bien que les animaux fourrures, traqus par les chasseurs, senfuient maintenant vers des territoires plus tranquilles. Je ne vois pas dautre explication de leur prsence la hauteur du soixante-cinquime parallle, rpondit le lieutenant, en admettant toutefois que nos deux hommes ne se soient pas mpris sur la nature et lorigine de ces empreintes. Non, mon lieutenant, rpondit Sabine, non ! Marbre et moi, nous ne nous sommes pas tromps. Ces traces ont t laisses sur le sol par ces daims, que, nous autres chasseurs, nous appelons des daims rouges, et dont le nom indigne est wapiti . Cela est certain, ajouta Marbre. De vieux trappeurs comme nous ne sy laisseraient pas prendre. Dailleurs, mon lieutenant, entendez-vous ces sifflements singuliers ?

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Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett et leurs compagnons taient arrivs, en ce moment, la base dune petite colline dont les pentes, dpourvues de neige, taient praticables. Ils se htrent de la gravir, tandis que les sifflements, signals par Marbre, se faisaient entendre avec une certaine intensit. Des cris, semblables au braiment de lne, sy mlaient parfois et prouvaient que les deux chasseurs ne staient pas mpris. Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett, Marbre et Sabine, parvenus au sommet de la colline, portrent leurs regards sur la plaine qui stendait vers lest. Le sol accident tait encore blanc de certaines places, mais une lgre teinte verte tranchait en maint endroit avec les blouissantes plaques de neige. Quelques arbustes dcharns grimaaient et l. lhorizon, de grands icebergs, nettement dcoups, se profilaient sur le fond gristre du ciel. Des wapitis ! des wapitis ! les voil ! scrirent dune commune voix Sabine et Marbre, en indiquant un quart de mille dans lest un groupe compact danimaux trs aisment reconnaissables. Mais que font-ils ? demanda la voyageuse. Ils se battent, madame, rpondit Jasper Hobson. Cest assez leur coutume, quand le soleil du ple leur chauffe le sang ! Encore un effet dplorable de lastre radieux ! De la distance laquelle ils se trouvaient, Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett et leurs compagnons pouvaient facilement distinguer le groupe des wapitis. Ctaient de magnifiques chantillons de cette famille de daims, que lon connat sous les noms varis de cerfs cornes rondes, cerfs amricains, biches, lans gris et lans rouges. Ces btes lgantes avaient les jambes fines. Quelques poils rougetres, dont la couleur devait saccentuer encore pendant la saison chaude, parsemaient leurs

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robes brunes. leurs cornes blanches, qui se dveloppaient superbement, on reconnaissait facilement en eux des mles farouches, car les femelles sont absolument dpourvues de cet appendice. Ces wapitis taient autrefois rpandus sur tous les territoires de lAmrique septentrionale, et les tats de lUnion en recelaient un grand nombre. Mais, les dfrichements soprant de toutes parts, les forts tombant sous la hache des pionniers, le wapiti dut se rfugier dans les paisibles districts du Canada. L encore, la tranquillit lui manqua bientt, et il dut frquenter plus spcialement les abords de la baie dHudson. En somme, le wapiti est plutt un animal des pays froids, cela est certain ; mais, ainsi que lavait fait observer le lieutenant, il nhabite pas ordinairement les territoires situs au-del du cinquanteseptime parallle. Donc, ceux-ci ne staient levs si haut que pour fuir les Chippeways, qui leur faisaient une guerre outrance, et retrouver cette scurit qui ne manque jamais au dsert. Cependant, le combat des wapitis se poursuivait avec acharnement. Ces animaux navaient point aperu les chasseurs dont lintervention naurait probablement pas arrt leur lutte. Marbre et Sabine, qui savaient bien quels aveugles combattants ils avaient affaire, pouvaient donc sapprocher sans crainte et tirer loisir. La proposition en fut faite par le lieutenant Hobson. Faites excuse, mon lieutenant, rpondit Marbre. pargnons notre poudre et nos balles. Ces btes-l jouent un jeu sentre-tuer, et nous arriverons toujours temps pour relever les vaincus. Est-ce que ces wapitis ont une valeur commerciale ? demanda Mrs. Paulina Barnett.

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Oui, madame, rpondit Jasper Hobson, et leur peau, qui est moins paisse que celle de llan proprement dit, forme un cuir trs estim. En frottant cette peau avec la graisse et la cervelle mme de lanimal, on la rend extrmement souple, et elle supporte galement bien la scheresse et lhumidit. Aussi les Indiens recherchent-ils avec soin toutes les occasions de se procurer des peaux de wapitis. Mais leur chair ne donne-t-elle pas une venaison excellente ? Mdiocre, madame, rpondit le lieutenant, fort mdiocre, en vrit. Cette chair est dure, dun got peu savoureux. Sa graisse se fige immdiatement ds quelle est retire du feu et sattache aux dents. Cest donc une chair peu estime, et qui est certainement infrieure celle des autres daims. Cependant, faute de mieux, pendant les jours de disette, on en mange, et elle nourrit son homme tout comme un autre. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson sentretenaient ainsi depuis quelques minutes, lorsque la lutte des wapitis se modifia subitement. Ces ruminants avaient-ils satisfait leur colre ? Avaient-ils aperu les chasseurs et sentaient-ils un danger prochain ? Quoi quil en ft, au mme moment, lexception de deux wapitis de haute taille, toute la troupe senfuit vers lest avec une vitesse sans gale. En quelques instants, ces animaux avaient disparu, et le cheval le plus rapide naurait pu les rejoindre. Mais deux daims, superbes voir, taient rests sur le champ de bataille. Le crne baiss, cornes contre cornes, les jambes de larrire-train puissamment arc-boutes, ils se faisaient tte. Semblables deux lutteurs qui nabandonnent plus prise ds quils sont parvenus se saisir, ils ne se lchaient pas et pivotaient sur leurs jambes de devant, comme sils eussent t rivs lun lautre.

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Quel acharnement ! scria Mrs. Paulina Barnett. Oui, rpondit Jasper Hobson. Ce sont des btes rancunires que ces wapitis, et elles vident l, sans doute, une ancienne querelle ! Mais ne serait-ce pas le moment de les approcher, tandis que la rage les aveugle ? demanda la voyageuse. Nous avons le temps, madame, rpondit Sabine, et ces daims-l ne peuvent plus nous chapper ! Nous serions trois pas deux, le fusil lpaule et le doigt sur la gchette, quils ne quitteraient pas la place ! Vraiment ? En effet, madame, dit Jasper Hobson, qui avait regard plus attentivement les deux combattants aprs lobservation du chasseur, et, soit de notre main, soit par la dent des loups, ces wapitis mourront tt ou tard lendroit mme quils occupent en ce moment. Je ne comprends pas ce qui vous fait parler ainsi, monsieur Hobson, rpondit la voyageuse. Eh bien, approchez, madame, rpondit le lieutenant. Ne craignez point deffaroucher ces animaux. Ainsi que vous la dit notre chasseur, ils ne peuvent plus senfuir. Mrs. Paulina Barnett, accompagne de Sabine, de Marbre et du lieutenant, descendit la colline. Quelques minutes lui suffirent franchir la distance qui la sparait du thtre du combat. Les wapitis navaient pas boug. Ils se poussaient simultanment de la tte, comme deux bliers en lutte, mais ils semblaient insparablement lis lun lautre.

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En effet, dans lardeur du combat, les cornes des deux wapitis staient tellement enchevtres quelles ne pouvaient plus se dgager, moins de se rompre. Cest un fait qui se produit souvent, et sur les territoires de chasse, il nest pas rare de rencontrer ces appendices branchus gisant sur le sol et attachs les uns aux autres. Les animaux, ainsi embarrasss, ne tardent pas mourir de faim, ou ils deviennent facilement la proie des fauves. Deux balles terminrent le combat des wapitis. Marbre et Sabine, les dpouillant sance tenante, conservrent leur peau, quils devaient prparer plus tard, et abandonnrent aux loups et aux ours un monceau de chair saignante.

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VII. Le cercle polaire.

Lexpdition continua de savancer vers le nord-ouest, mais le tirage des traneaux sur ce sol ingal fatiguait extrmement les chiens. Ces courageuses btes ne semportaient plus, elles que la main de leurs conducteurs avait tant de peine contenir au dbut du voyage. On ne pouvait obtenir des attelages que huit dix milles par jour. Cependant, Jasper Hobson pressait autant que possible la marche de son dtachement. Il avait hte darriver lextrmit du lac du Grand-Ours et datteindre le Fort-Confidence. L, en effet, il comptait recueillir quelques renseignements utiles son expdition. Les Indiens qui frquentent les rives septentrionales du lac avaient-ils dj parcouru les parages voisins de la mer ? Locan Arctique tait-il libre cette poque de lanne ? Ctaient l de graves questions, qui, rsolues affirmativement, pouvaient fixer le sort de la nouvelle factorerie. La contre que la petite troupe traversait alors tait capricieusement coupe dun grand nombre de cours deau, pour la plupart tributaires de deux fleuves importants qui, coulant du sud au nord, vont se jeter dans locan Glacial arctique. Ce sont, louest, le fleuve Mackenzie ; lest, la Copper-mine-river. Entre ces deux principales artres se dessinaient des lacs, des lagons, des tangs nombreux. Leur surface, maintenant dgele, ne permettait dj plus aux traneaux de sy aventurer. Ds lors, ncessit de les tourner, ce qui accroissait considrablement la longueur de la route.

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Dcidment, il avait raison, le lieutenant Hobson. Lhiver est la vritable saison de ces pays hyperborens, car il les rend plus aisment praticables. Mrs. Paulina Barnett devait le reconnatre en plus dune occasion. Cette rgion, comprise dans la Terre maudite, tait, dailleurs, absolument dserte, comme le sont presque tous les territoires septentrionaux du continent amricain. On a calcul, en effet, que la moyenne de la population ny donne pas un habitant par dix milles carrs. Ces habitants sont, sans compter les indignes dj trs rarfis, quelques milliers dagents ou de soldats, appartenant aux diverses compagnies de fourrures. Cette population est plus gnralement masse sur les districts du sud et aux environs des factoreries. Aussi, nulle empreinte de pas humains ne fut-elle releve sur la route du dtachement. Les traces, conserves sur le sol friable, appartenaient uniquement aux ruminants et aux rongeurs. Quelques ours furent aperus, animaux terribles, quand ils appartiennent aux espces polaires. Toutefois, la raret de ces carnassiers tonnait Mrs. Paulina Barnett. La voyageuse pensait, en sen rapportant aux rcits des hiverneurs, que les rgions arctiques devaient tre trs frquentes par ces redoutables animaux, puisque les naufrags ou les baleiniers de la baie de Baffin comme ceux du Gronland et du Spitzberg, sont journellement attaqus par eux, et cest peine si quelques-uns se montraient au large du dtachement. Attendez lhiver, madame, lui rpondait le lieutenant Hobson, attendez le froid qui engendre la faim, et peut-tre serez-vous servie souhait ! Cependant, aprs un fatigant et long parcours, le 23 mai, la petite troupe tait enfin arrive sur la limite du Cercle polaire. On sait que ce parallle, loign de 23 27 57 du ple nord, forme cette limite mathmatique laquelle sarrtent les rayons solaires, lorsque lastre radieux dcrit son arc dans lhmisphre

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oppose. partir de ce point, lexpdition entrait donc franchement sur les territoires des rgions arctiques. Cette latitude avait t releve soigneusement au moyen des instruments trs prcis que lastronome Thomas Black et Jasper Hobson maniaient avec une gale habilet. Mrs. Paulina Barnett, prsente lopration, apprit avec satisfaction quelle allait enfin franchir le Cercle polaire. Amour-propre de voyageuse, bien admissible, en vrit. Vous avez dj pass les deux tropiques dans vos prcdents voyages, madame, lui dit le lieutenant, et vous voil aujourdhui sur la limite du Cercle polaire. Peu dexplorateurs se sont ainsi aventurs sous des zones si diffrentes ! Les uns ont, pour ainsi dire, la spcialit des terres chaudes, et lAfrique et lAustralie, principalement, forment le champ de leurs investigations. Tels les Barth, les Burton, les Livingstone, les Speck, les Douglas, les Stuart. Dautres, au contraire, se passionnent, pour ces rgions arctiques, encore si imparfaitement connues, les Mackenzie, les Franklin, les Penny, les Kane, les Parry, les Rae, dont nous suivons en ce moment les traces. Il convient donc de fliciter Mrs. Paulina Barnett dtre une voyageuse si cosmopolite. Il faut tout voir, ou du moins tenter de tout voir, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett. Je crois que les difficults et les prils sont peu prs partout les mmes, sous quelque zone quils se prsentent. Si nous navons pas craindre sur ces terres arctiques les fivres des pays chauds, linsalubrit des hautes tempratures et la cruaut des tribus de race noire, le froid nest pas un ennemi moins redoutable. Les animaux froces se rencontrent sous toutes les latitudes, et les ours blancs, jimagine, naccueillent pas mieux les voyageurs que les tigres du Tibet ou les lions de lAfrique. Donc, au-del des Cercles polaires, mmes dangers, mmes obstacles quentre

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les deux tropiques. Il y a l des rgions qui se dfendront longtemps contre les tentatives des explorateurs. Sans doute, madame, rpondit Jasper Hobson, mais jai lieu de penser que les contres hyperborennes rsisteront plus longtemps. Dans les rgions tropicales, ce sont principalement les indignes dont la prsence forme le plus insurmontable obstacle, et je sais combien de voyageurs ont t victimes de ces barbares africains, quune guerre civilisatrice rduira ncessairement un jour ! Dans les contres arctiques ou antarctiques, au contraire, ce ne sont point les habitants qui arrtent lexplorateur, cest la nature elle-mme, cest linfranchissable banquise, cest le froid, le cruel froid qui paralyse les forces humaines ! Vous croyez donc, monsieur Hobson, que la zone torride aura t fouille jusque dans ses territoires les plus secrets en Afrique et en Australie avant que la zone glaciale ait t parcourue tout entire ? Oui, madame, rpondit le lieutenant, et cette opinion me semble base sur les faits. Les plus audacieux dcouvreurs des rgions arctiques, Parry, Penny, Franklin, Mac-Clure, Kane, Morton, ne se sont pas levs au-dessus du quatre vingttroisime parallle, restant ainsi plus de sept degrs du ple. Au contraire, lAustralie a t plusieurs fois explore du sud au nord par lintrpide Stuart, et lAfrique mme, si redoutable qui laffronte, fut totalement traverse par le docteur Livingstone depuis la baie de Loanga jusquaux embouchures du Zambze. On a donc le droit de penser que les contres quatoriales sont plus prs dtre reconnues gographiquement que les territoires polaires. Croyez-vous, monsieur Hobson, demanda Mrs. Paulina Barnett, que lhomme puisse jamais atteindre le ple mme ?

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Sans aucun doute, madame, rpondit Jasper Hobson, lhomme, ou la femme, ajouta-t-il en souriant. Cependant, il me semble que les moyens employs jusquici par les navigateurs afin de slever jusqu ce point, auquel se croisent tous les mridiens du globe, doivent tre absolument modifis. On parle de la mer libre que quelques observateurs auraient entrevue. Mais cette mer, dgage de glaces, si elle existe toutefois, est difficile atteindre, et nul ne peut assurer, avec preuves lappui, quelle stende jusquau ple. Je pense, dailleurs, que la mer libre crerait plutt une difficult quune facilit aux explorateurs. Pour moi, jaimerais mieux avoir compter, pendant toute la dure du voyage, sur un terrain solide, quil ft fait de roc ou de glace. Alors, au moyen dexpditions successives, je ferais tablir des dpts de vivres et de charbons de plus en plus rapprochs du ple, et de cette faon, avec beaucoup de temps, beaucoup dargent, peut-tre en sacrifiant bien des hommes la solution de ce grand problme scientifique, je crois que jatteindrais cet inaccessible point du globe. Je partage votre opinion, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, et, si jamais vous tentiez laventure, je ne craindrais pas de partager avec vous fatigues et dangers, pour aller planter au ple nord le pavillon du Royaume-Uni ! Mais, en ce moment, tel nest point notre but. En ce moment, non, madame, rpondit Jasper Hobson. Toutefois, les projets de la Compagnie une fois raliss, lorsque le nouveau fort aura t lev sur lextrme limite du continent amricain, il est possible quil devienne un point de dpart naturel pour toute expdition dirige vers le nord. Dailleurs, si les animaux fourrures, trop vivement pourchasss, se rfugient au ple, il faudra bien que nous les suivions jusque l ! moins que cette coteuse mode des fourrures ne passe enfin, rpondit Mrs. Paulina Barnett.

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Ah ! madame, scria le lieutenant, il se trouvera toujours quelque jolie femme qui aura envie dun manchon de zibeline ou dune plerine de wison, et il faudra bien la satisfaire ! Je le crains, rpondit en riant la voyageuse, et il est probable, en effet, que le premier dcouvreur du ple naura atteint ce point qu la suite dune martre ou dun renard argent ! Cest ma conviction, madame, reprit Jasper Hobson. La nature humaine est ainsi faite, et lappt du gain entranera toujours lhomme plus loin et plus vite que lintrt scientifique. Quoi ! cest vous qui parlez ainsi, vous, monsieur Hobson ! Mais ne suis-je pas un employ de la Compagnie de la Baie dHudson, madame, et la Compagnie fait-elle autre chose que de risquer ses capitaux et ses agents dans lunique espoir daccrotre ses bnfices ? Monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, je crois vous connatre assez pour affirmer quau besoin vous sauriez vous dvouer corps et me la science. Sil fallait dans un intrt purement gographique vous lever jusquau ple, je suis assure que vous nhsiteriez pas. Mais, ajouta-t-elle en souriant, cest l une grosse question dont la solution est encore bien loigne. Pour nous, nous ne sommes encore arrivs quau Cercle polaire, et jespre que nous le franchirons sans trop de difficults. Je ne sais trop, madame, rpondit Jasper Hobson, qui, en ce moment, observait attentivement ltat de latmosphre. Le temps depuis quelques jours devient menaant. Voyez la teinte uniformment grise du ciel. Toutes ces brumes ne tarderont pas se rsoudre en neige, et, pour peu que le vent se lve,

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nous pourrons bien tre battus par quelque grosse tempte. Jai vraiment hte dtre arriv au lac du Grand-Ours ! Alors, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett en se levant, ne perdons pas de temps, et donnez-nous le signal du dpart. Le lieutenant ne demandait point tre stimul. Seul, ou accompagn dhommes nergiques comme lui, il et poursuivi sa marche en avant, sans perdre ni une nuit ni un jour. Mais il ne pouvait obtenir de tous ce quil et obtenu de lui-mme. Il lui fallait ncessairement compter avec les fatigues des autres, sil ne faisait aucun cas des siennes. Ce jour-l donc, par prudence, il accorda quelques heures de repos sa petite troupe, qui, vers trois heures aprs-midi, reprit la route interrompue. Jasper Hobson ne stait point tromp en pressentant un changement prochain dans ltat de latmosphre. Ce changement, en effet, ne se fit pas attendre. Pendant cette journe, dans laprs-midi, les brumes spaissirent et prirent une teinte jauntre dun sinistre aspect. Le lieutenant tait assez inquiet, sans cependant rien laisser paratre de son inquitude, et, tandis que les chiens de son traneau le dplaaient, non sans grandes fatigues, il sentretenait avec le sergent Long, que ces symptmes dune tempte ne laissaient pas de proccuper. Le territoire que le dtachement traversait alors tait malheureusement peu propice au glissage des traneaux. Ce sol, trs accident, ravin par endroits, tantt hriss de gros blocs de granit, tantt obstru dnormes icebergs peine entams par le dgel, retardait singulirement la marche des attelages et la rendait trs pnible. Les malheureux chiens nen pouvaient plus, et le fouet des conducteurs demeurait sans effet. Aussi le lieutenant et ses hommes furent-ils frquemment obligs de mettre pied terre, de renforcer lattelage puis, de

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pousser larrire des traneaux, de les soutenir mme, lorsque les brusques dnivellements du sol risquaient de les faire choir. Ctaient, on le comprend, dincessantes fatigues que chacun supportait sans se plaindre. Seul, Thomas Black, absorb, dailleurs, dans son ide fixe, ne descendait jamais de son vhicule, car sa corpulence se ft mal accommode de ces pnibles exercices. Depuis que le Cercle polaire avait t franchi, le sol, on le voit, stait absolument modifi. Il tait vident que quelque convulsion gologique y avait sem ces blocs normes. Cependant, une vgtation plus complte se manifestait maintenant sa surface. Non seulement des arbrisseaux et des arbustes, mais aussi des arbres se groupaient sur le flanc des collines, l o quelque encaissement les abritait contre les mauvais vents du nord. Ctaient invariablement les mmes essences, des pins, des sapins, des saules, dont la prsence attestait, dans cette terre froide, une certaine force vgtative. Jasper Hobson esprait bien que ces produits de la flore arctique ne lui manqueraient pas lorsquil serait arriv sur les limites de la mer Glaciale. Ces arbres, ctait du bois pour construire son fort, du bois pour en chauffer les habitants. Chacun pensait comme lui en observant le contraste que prsentait cette rgion relativement moins aride, et les longues plaines blanches qui stendaient entre le lac de lEsclave et le Fort-Entreprise. la nuit, la brume jauntre devint plus opaque. Le vent se leva. Bientt la neige tomba gros flocons, et, en quelques instants, elle eut recouvert le sol dune nappe paisse. En moins dune heure, la couche neigeuse eut atteint lpaisseur dun pied, et, comme elle ne se solidifiait plus et restait ltat de boue liquide, les traneaux navanaient plus quavec une extrme difficult. Leur avant recourb sengageait profondment dans la masse molle, qui les arrtait chaque instant.

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Vers huit heures du soir, le vent commena souffler avec une violence extrme. La neige, vivement chasse, tantt prcipite sur le sol, tantt releve dans lair, ne formait plus quun pais tourbillon. Les chiens, repousss par la rafale, aveugls par les remous de latmosphre, ne pouvaient plus avancer. Le dtachement suivait alors une troite gorge, presse entre de hautes montagnes de glace, travers laquelle la tempte sengouffrait avec une incomparable puissance. Des morceaux dicebergs, dtachs par louragan, tombaient dans la passe et en rendaient la traverse fort prilleuse. Ctaient autant davalanches partielles, dont la moindre et cras les traneaux et ceux qui les montaient. Dans de telles conditions, la marche en avant ne pouvait tre continue. Jasper Hobson ne sobstina pas plus longtemps. Aprs avoir pris lavis du sergent Long, il fit faire halte. Mais il fallait trouver un abri contre le chasseneige , qui se dchanait alors. Cela ne pouvait embarrasser des hommes habitus aux expditions polaires. Jasper Hobson et ses compagnons savaient comment se conduire en de telles conjonctures. Ce ntait pas la premire fois que la tempte les surprenait ainsi, quelques centaines de milles des forts de la Compagnie, sans quils eussent une hutte dEsquimaux ou une cahute dIndien pour abriter leur tte. Aux icebergs ! aux icebergs ! cria Jasper Hobson. Le lieutenant fut compris de tous. Il sagissait de creuser dans ces masses glaces des snow-houses , des maisons de neige, ou, pour mieux dire, de vritables trous dans lesquels chacun se blottirait pendant toute la dure de la tempte. Les haches et les couteaux eurent vite fait dattaquer la masse friable des icebergs. Trois quarts dheure aprs, une dizaine de tanires troites ouvertures, qui pouvaient contenir chacune deux ou trois personnes, taient creuses dans lpais massif. Quant aux chiens, ils avaient t dtels et abandonns euxmmes. On se fiait leur sagacit, qui leur ferait trouver sous la neige un abri suffisant.

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Avant dix heures, tout le personnel de lexpdition tait tapi dans les snow-houses . On stait group par deux ou par trois, chacun suivant ses sympathies. Mrs. Paulina Barnett, Madge et le lieutenant Hobson occupaient la mme hutte. Thomas Black et le sergent Long staient fourrs dans le mme trou. Les autres lavenant. Ces retraites taient vritablement chaudes, sinon confortables, et il faut savoir que les Indiens ou les Esquimaux nont pas dautres refuges, mme pendant les plus grands froids. Jasper Hobson et les siens pouvaient donc attendre en sret la fin de la tempte, en ayant soin, toutefois, que lentre de leur trou ne sobstrut pas sous la neige. Aussi avaient-ils la prcaution de le dblayer de demiheure en demi-heure. Pendant cette tourmente, peine le lieutenant et ses soldats purent-ils mettre le pied au dehors. Fort heureusement, chacun stait muni de provisions suffisantes, et lon put supporter cette existence de castors, sans souffrir ni du froid ni de la faim. Pendant quarante-huit heures, lintensit de la tempte continua de saccrotre. Le vent mugissait dans ltroite passe et dcouronnait le sommet des icebergs. De grands fracas, vingt fois rpts par les chos, indiquaient quel point se multipliaient les avalanches. Jasper Hobson pouvait craindre avec raison que sa route entre ces montagnes ne fut, par la suite, hrisse dobstacles insurmontables. ces fracas se mlaient aussi des rugissements sur la nature desquels le lieutenant ne se mprenait pas, et il ne cacha point la courageuse Mrs. Paulina Barnett que des ours devaient rder dans la passe. Mais trs heureusement, ces redoutables animaux, trop occups deuxmmes, ne dcouvrirent pas la retraite des voyageurs. Ni les chiens, ni les traneaux enfouis sous une paisse couche de neige, nattirrent leur attention, et ils passrent sans songer mal.

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La dernire nuit, celle du 25 au 26 mai, fut plus terrible encore. La violence de louragan devint telle que lon put redouter un bouleversement gnral des icebergs. On sentait, en effet, ces normes masses trembler sur leur base. Une mort affreuse et attendu les malheureux pris dans cet crasement de montagnes. Les blocs de glace craquaient avec un bruit effroyable, et dj, par de certaines oscillations, il sy creusait des failles qui devaient en compromettre la solidit. Cependant, aucun boulement ne se produisit. La masse entire rsista, et vers la fin de la nuit, par un de ces phnomnes frquents dans les contres arctiques, la violence de la tourmente stant puise subitement sous linfluence dun froid assez rigoureux, le calme de latmosphre se refit avec les premires lueurs du jour.

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VIII. Le lac du Grand-Ours.

Ctait une heureuse circonstance. Ces froids vifs, mais peu durables, qui marquent ordinairement certains jours du mois de mai, mme sur les parallles de la zone tempre, suffirent solidifier lpaisse couche de neige. Le sol redevint favorable. Jasper Hobson se remit en route, et le dtachement slana sa suite de toute la vitesse des attelages. La direction de litinraire fut alors lgrement modifie. Au lieu de se porter directement au nord, lexpdition savana vers louest, en suivant pour ainsi dire la courbure du Cercle polaire. Le lieutenant voulait atteindre le Fort-Confidence, bti la pointe extrme du lac du Grand-Ours. Ces quelques jours de froid servirent utilement ses projets ; sa marche fut trs rapide ; aucun obstacle ne se prsenta, et le 30 mai, sa petite troupe arrivait la factorerie. Le Fort-Confidence et le Fort-Good-Hope, situs sur la rivire Mackenzie, taient alors les postes les plus avancs vers le nord que la Compagnie de la baie dHudson possdt cette poque. Le Fort-Confidence, bti lextrmit septentrionale du lac du Grand-Ours, point extrmement important, se trouvait, par les eaux mmes du lac, glaces lhiver, libres lt, en communication facile avec le Fort-Franklin, lev lextrmit mridionale. Sans parler des changes journellement oprs avec les Indiens chasseurs de ces hautes latitudes, ces factoreries, et plus particulirement le Fort-Confidence, exploitaient les rives et les eaux du Grand-Ours. Ce lac est une vritable mer mditer 75

ranenne, qui stend sur un espace de plusieurs degrs en longueur et en largeur. Dun dessin trs irrgulier, trangl dans sa partie centrale par deux promontoires aigus, il affecte au nord la disposition dun triangle vas. Sa forme gnrale serait peu prs celle de la peau tendue dun grand ruminant, auquel la tte manquerait tout entire. Ctait lextrmit de la patte droite quavait t construit le Fort-Confidence, moins de deux cent milles du Golfedu-Couronnement, lun de ces nombreux estuaires qui chancrent si capricieusement la cte septentrionale de lAmrique. Il se trouvait donc bti au-dessus du Cercle polaire, mais encore prs de trois degrs de ce soixante-dixime parallle, au-del duquel la Compagnie de la baie dHudson tenait essentiellement fonder un tablissement nouveau. Le Fort-Confidence, dans son ensemble, reproduisait les mmes dispositions qui se retrouvaient dans les autres factoreries du Sud. Il se composait dune maison dofficiers, de logements pour les soldats, de magasins pour les pelleteries, le tout en bois et entour dune enceinte palissade. Le capitaine qui le commandait tait alors absent. Il avait accompagn dans lEst un parti dIndiens et de soldats qui staient aventurs la recherche de territoires plus giboyeux. La saison dernire navait pas t bonne. Les fourrures de prix manquaient. Toutefois, par compensation, les peaux de loutre, grce au voisinage du lac, avaient pu tre abondamment recueillies ; mais ce stock venait prcisment dtre dirig vers les factoreries centrales du Sud, de telle sorte que les magasins du Fort-Confidence taient vides en ce moment. En labsence du capitaine, ce fut un sergent qui fit Jasper Hobson les honneurs du fort. Ce sous-officier tait prcisment le beau-frre du sergent Long, et se nommait Felton. Il se mit entirement la disposition du lieutenant, qui, dsirant procurer quelque repos ses compagnons, rsolut de demeurer deux

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ou trois jours au Fort-Confidence. Les logements ne manquaient pas en labsence de la petite garnison. Hommes et chiens furent bientt installs confortablement. La plus belle chambre de la maison principale fut naturellement rserve Mrs. Paulina Barnett, qui neut qu se louer des attentions du sergent Felton. Le premier soin de Jasper Hobson avait t de demander Felton si quelque parti dIndiens du Nord ne battait pas en ce moment les rives du Grand-Ours. Oui, mon lieutenant, rpondit le sergent. On nous a rcemment signal un campement dIndiens-Livres, qui se sont tablis sur lautre pointe septentrionale du lac. quelle distance du fort ? demanda Jasper Hobson. trente milles environ, rpondit le sergent Felton. Est-ce quil vous conviendrait dentrer en relation avec ces indignes ? Sans aucun doute, dit Jasper Hobson. Ces Indiens peuvent me donner dutiles renseignements sur cette partie du territoire qui confine la mer Polaire, et que termine le cap Bathurst. Si lemplacement est propice, cest l que je compte btir notre nouvelle factorerie. Eh bien, mon lieutenant, rpondit Felton, rien nest plus facile que de se rendre au campement des Livres. Par la rive du lac ? Non, par les eaux mmes du lac. Elles sont libres en ce moment et le vent est favorable. Nous mettrons votre disposition un canot, un matelot pour le conduire, et, en quelques heures, vous aurez atteint le campement indien.

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Bien, sergent, dit Jasper Hobson. Jaccepte votre proposition, et demain matin, si vous le voulez Quand il vous conviendra, mon lieutenant , rpondit le sergent Felton. Le dpart fut fix au lendemain matin. Lorsque Mrs. Paulina Barnett eut connaissance de ce projet, elle demanda Jasper Hobson la permission de laccompagner, permission qui, on le pense bien, lui fut accorde avec empressement. Mais il sagissait doccuper la fin de cette journe. Mrs. Paulina Barnett, Jasper Hobson, deux ou trois soldats, Madge, Mrs. Mac Nap et Joliffe, guids par Felton, allrent visiter les rives voisines du lac. Ces rives ntaient point dpourvues de verdure. Les coteaux, alors dbarrasses des neiges, se montraient couronns et l darbres rsineux, de lespce des pins cossais. Ces arbres slevaient une quarantaine de pieds audessus du sol, et ils fournissaient aux habitants du fort tout le combustible dont ils avaient besoin pendant les longs mois dhiver. Leurs gros troncs, revtus de branches flexibles, offraient une nuance gristre trs caractrise. Mais, formant dpais massifs qui descendaient jusquaux rives du lac, uniformment groups, droits, presque tous dgale hauteur, ils donnaient peu de varit au paysage. Entre ces bouquets darbres, une sorte dherbe blanchtre revtait le sol et parfumait latmosphre de la suave odeur du thym. Le sergent Felton apprit ses htes que cette herbe, trs odorante, portait le nom dherbe-encens , nom quelle justifiait, dailleurs, lorsquon la jetait sur des charbons ardents. Les promeneurs quittrent le fort, et, aprs avoir franchi quelques centaines de pas, ils arrivrent prs dun petit port naturel, encaiss dans de hautes roches de granit, qui le dfendaient contre le ressac du large. Cest l que samarrait la flottille du Fort-Confidence, consistant en un unique canot de p-

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che, celui-l mme qui, le lendemain, devait transporter Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett au campement des Indiens. De ce point, le regard embrassait une grande partie du lac, ses coteaux boiss, ses rives capricieuses, dchiquetes de caps et de criques, ses eaux faiblement ondules par la brise, et audessus desquelles quelques icebergs dcoupaient encore leur silhouette mobile. Dans le sud, lil sarrtait sur un vritable horizon de mer, ligne circulaire, nettement trace par le ciel et leau, qui sy confondaient alors sous lclat des rayons solaires. Ce large espace, occup par la surface liquide du GrandOurs, les rives semes de cailloux et de blocs de granit, les talus tapisss dherbes, les collines, les arbres qui les couronnaient, offraient partout limage de la vie vgtale et animale. De nombreuses varits de canards couraient sur les eaux, en jacassant grand bruit : ctaient des eiders-ducks, des siffleurs, des arlequins, des vieilles femmes , oiseaux bavards dont le bec nest jamais ferm. Quelques centaines de puffins et de guillemots senfuyaient tire-daile en toute direction. Sous le couvert des arbres se pavanaient des orfraies, hautes de deux pieds, sortes de faucons dont le ventre est gris-cendr, les pattes et le bec bleus, les yeux jaune orange. Les nids de ces volatiles, accrochs aux fourches des arbres, et forms dherbes marines, prsentaient un volume norme. Le chasseur Sabine parvint abattre une couple de ces gigantesques orfraies, dont lenvergure mesurait prs de six pieds, magnifiques chantillons de ces oiseaux voyageurs, exclusivement ichtyophages, que lhiver chasse jusquaux rivages du golfe du Mexique, et que lt ramne vers les plus hautes latitudes de lAmrique septentrionale. Mais ce qui intressa particulirement les promeneurs, ce fut la capture dune loutre, dont la peau valait plusieurs centaines de roubles. La fourrure de ces prcieux amphibies tait autrefois trs recherche en Chine. Mais, si ces peaux ont notablement baiss

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sur les marchs du Cleste Empire, elles sont encore en grande faveur sur les marchs de la Russie. L, leur dbit est toujours assur, et de trs hauts prix. Aussi les commerants russes, exploitant toutes les frontires du Nouveau-Cornouailles jusqu locan Arctique, pourchassent-ils incessamment les loutres marines, dont lespce tend singulirement se rarfier. Telle est la raison pour laquelle ces animaux fuient constamment devant les chasseurs, qui ont d les poursuivre jusque sur les rivages du Kamtchatka et dans toutes les les de larchipel de Bring. Mais, ajouta le sergent Felton, aprs avoir donn ces dtails ses htes, les loutres amricaines ne sont pas ddaigner, et celles qui frquentent le lac du Grand-Ours valent encore de deux cent cinquante trois cents francs la pice. Ctaient, en effet, des loutres magnifiques que celles qui vivaient sous les eaux du lac. Lun de ces mammifres, adroitement tir et tu par le sergent lui-mme, valait presque les enhydres du Kamtchatka. Cette bte, longue de deux pieds et demi depuis lextrmit du museau jusquau bout de la queue, avait les pieds palms, les jambes courtes, le pelage bruntre, plus fonc au dos, plus clair au ventre, des poils soyeux, longs et luisants. Un beau coup de fusil, sergent ! dit le lieutenant Hobson, qui faisait admirer Mrs. Paulina Barnett la magnifique fourrure de lanimal abattu. En effet, monsieur Hobson, rpondit le sergent Felton, et si chaque jour apportait ainsi sa peau de loutre, nous naurions pas nous plaindre ! Mais que de temps perdu guetter ces animaux, qui nagent et plongent avec une rapidit extrme ! Ils ne chassent gure que pendant la nuit, et il est trs rare quils se hasardent de jour hors de leur gte, tronc darbre ou cavit de roche, fort difficile dcouvrir, mme aux chasseurs exercs.

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Et ces loutres deviennent de moins en moins nombreuses ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Oui, madame, rpondit le sergent, et le jour o cette espce aura disparu, les bnfices de la Compagnie dcrotront dans une proportion notable. Tous les chasseurs se disputent cette fourrure, et les Amricains, principalement, nous font une ruineuse concurrence. Pendant votre voyage, mon lieutenant, navez-vous rencontr aucun agent des compagnies amricaines ? Aucun, rpondit Jasper Hobson. Est-ce quils frquentent ces territoires si levs en latitude ? Assidment, monsieur Hobson, dit le sergent, et quand ces fcheux sont signals, il est bon de se mettre sur ses gardes. Ces agents sont-ils donc des voleurs de grand chemin ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Non, madame, rpondit le sergent, mais ce sont des rivaux redoutables, et quand le gibier est rare, les chasseurs se le disputent coups de fusil. Joserais mme affirmer que, si la tentative de la Compagnie est couronne de succs, si vous parvenez tablir un fort sur la limite extrme du continent, votre exemple ne tardera pas tre imit par ces Amricains, que le ciel confonde ! Bah ! rpondit le lieutenant, les territoires de chasse sont vastes, et il y a place au soleil pour tout le monde. Quant nous, commenons dabord ! Allons en avant, tant que la terre solide ne manquera pas nos pieds, et que Dieu nous garde ! Aprs trois heures de promenade, les visiteurs revinrent au Fort-Confidence. Un bon repas, compos de poisson et de ve-

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naison frache, les attendait dans la grande salle, et ils firent honneur au dner du sergent. Quelques heures de causerie dans le salon terminrent cette journe, et la nuit procura aux htes du fort un excellent sommeil. Le lendemain, 31 mai, Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson taient sur pied ds cinq heures du matin. Le lieutenant devait consacrer tout ce jour visiter le campement des Indiens et recueillir les renseignements qui pouvaient lui tre utiles. Il proposa Thomas Black de laccompagner dans cette excursion. Mais lastronome prfra demeurer terre. Il dsirait faire quelques observations astronomiques et dterminer avec prcision la longitude et la latitude du Fort-Confidence. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson durent donc faire seuls la traverse du lac, sous la conduite dun vieux marin nomm Norman, qui tait depuis de longues annes au service de la Compagnie. Les deux passagers, accompagns du sergent Felton, se rendirent au petit port, o le vieux Norman les attendait dans son embarcation. Ce ntait quun canot de pche, non pont, mesurant seize pieds de quille, gr en cutter, quun seul homme pouvait manuvrer aisment. Le temps tait beau. Il ventait une petite brise du nord-est, trs favorable la traverse. Le sergent Felton dit adieu ses htes, les priant de lexcuser sil ne les accompagnait pas, mais il ne pouvait quitter la factorerie en labsence de son capitaine. Lamarre de lembarcation fut largue, et le canot, tribord amure, ayant quitt le petit port, fila rapidement sur les fraches eaux du lac. Ce voyage ntait vritablement quune promenade, et une promenade charmante. Le vieux matelot, assez taciturne de sa nature, la barre engage sous le bras, se tenait silencieux larrire de lembarcation. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson, assis sur les bancs latraux, examinaient le paysage qui se dployait devant leurs yeux. Le canot prolongeait la cte septentrionale du Grand-Ours une distance de trois milles environ,

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de manire suivre une direction rectiligne. On pouvait donc observer facilement les grandes masses des coteaux boiss, qui sabaissaient peu peu vers louest. De ce ct, la rgion formant la partie nord du lac semblait tre entirement plane, et la ligne de lhorizon sy reculait une distance considrable. Toute cette rive contrastait avec celle qui dessinait langle aigu au fond duquel slevait le Fort-Confidence, encadr dans sa bordure de sapins verts. On voyait encore le pavillon de la Compagnie, qui se droulait au sommet du donjon. Vers le sud et louest, les eaux du lac, obliquement frappes par les rayons solaires, resplendissaient par places ; mais ce qui blouissait le regard, ctaient ces icebergs mobiles, semblables des blocs dargent en fusion, dont lil ne pouvait soutenir la rverbration. Des glaons souds par lhiver, il ne restait plus aucune trace. Seules, ces montagnes flottantes, que lastre radieux pouvait peine dissoudre, semblaient protester contre ce soleil polaire, qui dcrivait un arc diurne trs allong, et auquel la chaleur manquait encore, sinon lclat. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson causaient de ces choses, changeant, comme toujours, les penses que cette trange nature provoquait en eux. Ils enrichissaient leur esprit de souvenirs, tandis que lembarcation, ondulant peine sur ces eaux paisibles, marchait rapidement. En effet, le canot tait parti six heures du matin, et neuf heures, il se rapprochait sensiblement dj de la rive septentrionale du lac quil devait atteindre. Le campement des Indiens se trouvait tabli langle nord-ouest du Grand-Ours. Avant dix heures, le vieux Norman avait ralli cet endroit, et il venait atterrir prs dune berge trs accore, au pied dune falaise de mdiocre hauteur. Le lieutenant et Mrs. Paulina prirent terre aussitt. Deux ou trois Indiens accoururent au-devant deux, entre autres

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leur chef, personnage assez emplum, qui leur adressa la parole en un anglais suffisamment intelligible. Ces Indiens-Livres, de mme que les Indiens-Cuivre, les Indiens-Castors et autres, appartiennent tous la race des Chippeways, et consquemment ils diffrent peu de leurs congnres par leurs coutumes et leurs habillements. Ils sont, dailleurs, en frquentes relations avec les factoreries, et ce commerce les a pour ainsi dire britanniss , autant que peut ltre un sauvage. Cest aux forts quils portent les produits de leur chasse, et cest aux forts quils les changent contre les objets ncessaires la vie, que, depuis quelques annes, ils ne fabriquent plus eux-mmes. Ils sont, pour ainsi dire, la solde de la Compagnie ; cest par elle quils vivent, et lon ne stonnera plus quils aient dj perdu toute originalit. Pour trouver une race dindignes sur laquelle le contact europen nait pas encore laiss son empreinte, il faut remonter des latitudes plus leves, jusqu ces glaciales rgions frquentes par les Esquimaux. LEsquimau, comme le Gronlandais, est le vritable enfant des contres polaires. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson se rendirent au campement des Indiens-Livres, situ un demi-mille du rivage. L, ils trouvrent une trentaine dindignes, hommes, femmes et enfants, qui vivaient de pche et de chasse, et exploitaient les environs du lac. Ces Indiens taient prcisment revenus tout rcemment des territoires situs au nord du continent amricain, et ils donnrent Jasper Hobson quelques renseignements, fort incomplets il est vrai, sur ltat actuel du littoral aux environs du soixante-dixime parallle. Le lieutenant apprit cependant, avec une certaine satisfaction, quaucun dtachement europen ou amricain navait t vu sur les confins de la mer polaire, et que cette mer tait libre cette poque de lanne. Quand au cap Bathurst proprement dit, vers lequel il avait lintention de se diriger, les Indiens-Livres ne le connaissaient pas. Leur chef parla, dailleurs, de la rgion situe entre le

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Grand-Ours et le cap Bathurst comme dun pays difficile traverser, assez accident et coup de rios dgels en ce moment. Il engagea le lieutenant descendre le cours de la Coppermineriver, dans le nord-est du lac, de manire gagner la cte par le plus court chemin. Une fois la mer polaire atteinte, il serait plus ais den suivre les rivages, et Jasper Hobson serait matre alors de sarrter au point qui lui conviendrait. Jasper Hobson remercia le chef indien, et prit cong de lui, aprs lui avoir fait quelques prsents. Puis, accompagnant Mrs. Paulina Barnett, il visita les environs du campement, et ne revint trouver lembarcation que vers trois heures aprs-midi.

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IX. Une tempte sur un lac.

Le vieux marin attendait avec une certaine impatience le retour de ses passagers. En effet, depuis une heure environ, le temps avait chang. Laspect du ciel, qui stait subitement modifi, ne pouvait quinquiter un homme habitu consulter les vents et les nuages. Le soleil, masqu par une brume paisse, ne se montrait plus que sous laspect dun disque blanchtre, alors sans clat et sans rayonnement. La brise stait tue, mais on entendait les eaux du lac gronder dans le sud. Ces symptmes dun changement trs prochain dans ltat de latmosphre staient manifests avec cette rapidit particulire aux latitudes leves. Partons, monsieur le lieutenant, partons ! scria le vieux Norman, en regardant dun air inquiet la brume suspendue audessus de sa tte. Partons sans perdre un instant. Il y a de graves menaces dans lair. En effet, rpondit Jasper Hobson, laspect du ciel nest plus le mme. Nous navions pas remarqu ce changement, madame. Craignez-vous donc quelque tempte ? demanda la voyageuse en sadressant Norman. Oui, madame, rpondit le vieux marin, et les temptes du Grand-Ours sont souvent terribles. Louragan sy dchane
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comme en plein Atlantique. Cette brume subite ne prsage rien de bon. Toutefois, il est possible que la tourmente nclate point avant trois ou quatre heures, et, dici l, nous serons arrivs au Fort-Confidence. Mais partons sans retard, car lembarcation ne serait pas en sret auprs de ces roches, qui se montrent fleur deau. Le lieutenant ne pouvait discuter avec Norman des choses auxquelles celui-ci sentendait mieux que lui. Le vieux marin tait, dailleurs, un homme habitu depuis longtemps ces traverses du lac. Il fallait donc sen rapporter son exprience. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson sembarqurent. Cependant, au moment de dtacher lamarre et de pousser au large, Norman, prouvait-il une sorte de pressentiment ? murmura ces mots : On ferait peut-tre mieux dattendre ! Jasper Hobson, auquel ces paroles navaient point chapp, regarda le vieux marin, dj assis la barre. Sil et t seul, il naurait pas hsit partir. Mais la prsence de Mrs. Paulina Barnett lui commandait une circonspection plus grande. La voyageuse comprit lhsitation de son compagnon. Ne vous occupez point de moi, monsieur Hobson, ditelle, et agissez comme si je ntais pas l. Du moment que ce brave marin croit devoir partir, partons sans retard. Adieu-vat ! rpondit Norman, en larguant son amarre, et retournons au fort par le plus court ! Le canot prit le large. Pendant une heure, il fit peu de chemin. La voile, peine gonfle par de folles brises qui ne savaient o se fixer, battait sur le mt. La brume spaississait. Lembarcation subissait dj les ondulations dune houle plus violente, car la mer sentait , avant latmosphre, le cataclysme prochain. Les deux passagers restaient silencieux, tandis que le vieux marin, travers ses paupires railles, cherchait

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percer lopaque brouillard. Dailleurs, il se tenait prt tout vnement, et, son coute la main, il attendait le vent, prt la filer, si lattaque tait trop brusque. Jusqualors, cependant, les lments ntaient point entrs en lutte, et tout et t pour le mieux, si lembarcation avait fait de la route. Mais, aprs une heure de navigation, elle ne se trouvait pas encore deux milles du campement des Indiens. En outre, quelques souffles malencontreux, venus de terre, lavaient repousse au large, et dj, par ce temps embrum, la cte se distinguait peine. Ctait une circonstance fcheuse, si le vent venait se fixer dans la partie du nord, car ce lger canot, trs sensible la drive et ne pouvant suffisamment tenir le plus prs, courait risque dtre entran trs au loin sur le lac. Nous marchons peine, dit le lieutenant au vieux Norman. peine, monsieur Hobson, rpondit le marin. La brise ne veut pas tenir, et, quand elle tiendra, il est malheureusement craindre que ce ne soit du mauvais ct. Alors, ajouta-t-il en tendant sa main vers le sud, nous pourrions bien voir le FortFranklin avant le Fort-Confidence ! Eh bien, rpondit en plaisantant Mrs. Paulina Barnett, ce serait une promenade plus complte, voil tout. Ce lac du Grand-Ours est magnifique, et il mrite vraiment dtre visit du nord au sud ! Je suppose, Norman, quon en revient, de ce Fort-Franklin ? Oui ! madame, quand on a pu latteindre, dit le vieux Norman. Mais des temptes qui durent quinze jours ne sont pas rares sur ce lac, et, si notre mauvaise fortune nous poussait jusquaux rives du sud, je ne promettrais pas M. Jasper Hobson quil ft de retour avant un mois au Fort-Confidence.

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Prenons garde alors, rpondit le lieutenant, car un pareil retard compromettrait fort nos projets. Ainsi donc agissez avec prudence, mon ami, et, sil le faut, regagnez au plus tt la terre du nord. Mrs. Paulina Barnett ne reculera pas, je pense, devant une course de vingt vingt-cinq milles par terre. Je voudrais regagner la cte au nord, monsieur Hobson, rpondit Norman, que je ne pourrais plus remonter maintenant. Voyez vous-mme. Le vent a une tendance stablir de ce ct. Tout ce que je puis tenter, cest de tenir le cap au nord-est, et, sil ne survente pas, jespre que je ferai bonne route. Mais, vers quatre heures et demie, la tempte se caractrisa. Des sifflements aigus retentirent dans les hautes couches de lair. Le vent, que ltat de latmosphre maintenait dans les zones suprieures, ne sabaissait pas encore jusqu la surface du lac, mais cela ne pouvait tarder. On entendait de grands cris doiseaux effars, qui passaient dans la brume. Puis, tout dun coup, cette brume se dchira et laissa voir de gros nuages bas, dchiquets, dloquets, vritables haillons de vapeur, violemment chasss vers le sud. Les craintes du vieux marin staient ralises. Le vent soufflait du nord, et il ne devait pas tarder prendre les proportions dun ouragan en sabattant sur le lac. Attention ! cria Norman, en roidissant lcoute de manire prsenter lembarcation debout au vent sous laction de la barre. La rafale arriva. Le canot se coucha dabord sur le flanc, puis il se releva et bondit au sommet dune lame. partir de ce moment, la houle saccrut comme elle et fait sur une mer. Dans ces eaux relativement peu profondes, les lames, se choquant lourdement contre le fond du lac, rebondissaient ensuite une prodigieuse hauteur.

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laide ! laide ! avait cri le vieux marin, en essayant damener rapidement sa voile. Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett elle-mme, tentrent daider Norman, mais sans succs, car ils taient peu familiariss avec la manuvre dune embarcation. Norman, ne pouvant abandonner sa barre, et les drisses tant engages la tte du mt, la voile namenait pas. chaque instant, le canot menaait de chavirer, et dj de gros paquets de mer lassaillaient par le flanc. Le ciel, trs charg, sassombrissait de plus en plus. Une froide pluie, mle de neige, tombait torrents, et louragan redoublait de fureur, en chevelant la crte des lames. Coupez ! coupez donc ! cria le vieux marin au milieu des mugissements de la tempte. Jasper Hobson, dcoiff par le vent, aveugl par les averses, saisit le couteau de Norman et trancha la drisse tendue comme une corde de harpe. Mais le filin mouill ne courait plus dans la gorge des poulies, et la vergue resta apique en tte du mt. Norman voulut fuir alors, fuir dans le sud, puisquil ne pouvait tenir tte au vent ; fuir, quoique cette allure ft extrmement prilleuse, au milieu de lames dont la vitesse dpassait celle de son embarcation ; fuir, bien que cette fuite risqut de lentraner irrsistiblement jusquaux rives mridionales du Grand-Ours ! Jasper Hobson et sa courageuse compagne avaient conscience du danger qui les menaait. Ce frle canot ne pouvait rsister longtemps aux coups de mer. Ou il serait dmoli, ou il chavirerait. La vie de ceux quil portait tait entre les mains de Dieu.

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Cependant ni le lieutenant ni Mrs. Paulina Barnett ne se laissrent aller au dsespoir. Accrochs leurs bancs, couverts de la tte aux pieds par les froides douches des lames, tremps de pluie et de neige, envelopps par les sombres rafales, ils regardaient travers les brumes. Toute terre avait disparu. une encablure du canot, les nuages et les eaux du lac se confondaient obscurment. Puis, leurs yeux interrogeaient le vieux Norman, qui, les dents serres, les mains contractes sur la barre, essayait encore de maintenir son canot au plus prs du vent. Mais la violence de louragan devint telle, que lembarcation ne put continuer naviguer plus longtemps sous cette allure. Les lames qui la choquaient par lavant lauraient invitablement dmolie. Dj ses premiers bordages se disjoignaient, et quand elle tombait de tout son poids dans le creux des lames, ctait croire quelle ne se relverait pas. Il faut fuir, fuir quand mme ! murmura le vieux marin. Et, poussant la barre, filant lcoute, il mit le cap au sud. La voile, violemment tendue, emporta aussitt lembarcation avec une vertigineuse rapidit. Mais les immenses lames, plus mobiles, couraient encore plus vite, et ctait le grand danger de cette fuite vent arrire. Dj mme des masses liquides se prcipitaient sur la vote du canot, qui ne pouvait les viter. Il se remplissait, et il fallait le vider sans cesse, sous peine de sombrer. mesure quil savanait dans la portion plus large du lac, et, par cela mme, plus loin de la cte, les eaux devenaient plus tumultueuses. Aucun abri, ni rideau darbres, ni collines, nempchait alors louragan de faire rage autour de lui. Dans certaines claircies, ou plutt au milieu du dchirement des brumes, on entrevoyait dnormes icebergs, qui roulaient comme des boues sous laction des lames, pousss, eux aussi, vers la partie mridionale du lac.

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Il tait cinq heures et demie. Ni Norman ni Jasper Hobson ne pouvaient estimer le chemin parcouru, non plus que la direction suivie. Ils ntaient plus matres de leur embarcation, et ils subissaient les caprices de la tempte. En ce moment, cent pieds en arrire du canot, se leva une monstrueuse lame, couronne nettement par une crte blanche. Au-devant delle, la dnivellation de la surface liquide formait comme une sorte de gouffre. Toutes les petites ondulations intermdiaires, crases par le vent, avaient disparu. Dans ce gouffre mobile la couleur des eaux tait noire. Le canot, engag au fond de cet abme qui se creusait de plus en plus, sabaissait profondment. La grande lame sapprochait, dominant toutes les vagues environnantes. Elle gagnait sur lembarcation. Elle menaait de laplatir. Norman, stant retourn, la vit venir, Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett la regardrent aussi, lil dmesurment ouvert, sattendant ce quelle croult sur eux et ne pouvant lviter ! Elle croula, en effet, et avec un bruit pouvantable. Elle dferla sur lembarcation, dont larrire fut entirement coiff. Un choc terrible eut lieu. Un cri schappa des lvres du lieutenant et de sa compagne, ensevelis sous cette montagne liquide. Ils durent croire que lembarcation sombrait en cet instant. Lembarcation, aux trois quarts pleine deau, se releva pourtant, mais le vieux marin avait disparu ! Jasper Hobson poussa un cri de dsespoir. Mrs. Paulina Barnett se retourna vers lui. Norman ! scria-t-il, montrant la place vide larrire de lembarcation. Le malheureux ! murmura la voyageuse. Jasper Hobson et elle staient levs, au risque dtre jets hors de ce canot,

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qui bondissait sur le sommet des lames. Mais ils ne virent rien. Pas un cri, pas un appel ne se fit entendre. Aucun corps napparut dans lcume blanche Le vieux marin avait trouv la mort dans les flots. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson taient retombs sur leur banc. Maintenant, seuls bord, ils devaient pourvoir eux-mmes leur salut. Mais ni le lieutenant ni sa compagne ne savaient manuvrer une embarcation, et, dans ces dplorables circonstances, un marin consomm aurait peine pu la maintenir. Le canot tait le jouet des lames. Sa voile tendue lemportait. Jasper Hobson pouvait-il enrayer cette course ? Ctait une affreuse situation pour ces infortuns, pris dans la tempte, sur une barque fragile, quils ne savaient mme pas diriger ! Nous sommes perdus ! dit le lieutenant. Non, monsieur Hobson, rpondit la courageuse Paulina Barnett. Aidons-nous dabord ! Le ciel nous aidera ensuite. Jasper Hobson comprit bien alors ce qutait cette vaillante femme, dont il partageait en ce moment la destine. Le plus press tait de rejeter hors du canot cette eau qui lalourdissait. Un second coup de mer let rempli en un instant, et il aurait coul par le fond. Il y avait intrt, dailleurs, ce que lembarcation, allge, slevt plus facilement la lame, car alors elle risquait moins dtre assomme. Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett vidrent donc promptement cette eau, qui, par sa mobilit mme, pouvait les faire chavirer. Ce ne fut pas une petite besogne, car, chaque moment, quelque crte de vague embarquait, et il fallait avoir constamment lcope la main. La voyageuse soccupait plus spcialement de ce travail. Le lieutenant tenait la barre et maintenait tant bien que mal lembarcation vent arrire.

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Pour surcrot de danger, la nuit, ou sinon la nuit, qui, sous cette latitude et cette poque de lanne, dure peine quelques heures, lobscurit, du moins, saccroissait. Les nuages, bas, mls aux brumes, formaient un intense brouillard, peine imprgn de lumire diffuse. On ny voyait pas deux longueurs du canot, qui se ft mis en pices sil et heurt quelque glaon errant. Or, ces glaces flottantes pouvaient inopinment surgir, et, avec cette vitesse, il nexistait aucun moyen de les viter. Vous ntes pas matre de votre barre, monsieur Jasper ? demanda Mrs. Paulina Barnett, pendant une courte accalmie de la tempte. Non, madame, rpondit le lieutenant, et vous devez vous tenir prte tout vnement ! Je suis prte ! rpondit simplement la courageuse femme. En ce moment, un dchirement se fit entendre. Ce fut un bruit assourdissant. La voile, ventre par le vent, sen alla comme une vapeur blanche. Le canot, emport par la vitesse acquise, fila encore pendant quelques instants ; puis, il sarrta, et les lames le ballottrent alors comme une pave. Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett se sentirent perdus ! Ils taient effroyablement secous, ils taient prcipits de leurs bancs, contusionns, blesss. Il ny avait pas bord un morceau de toile que lon pt tendre au vent. Les deux infortuns, dans ces obscurs embruns, au milieu de ces averses de neige et de pluie, se voyaient peine. Ils ne pouvaient sentendre, et, croyant chaque instant prir, pendant une heure peut-tre, ils restrent ainsi, se recommandant la Providence, qui seule les pouvait sauver.

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Combien de temps encore errrent-ils ainsi, ballotts sur ces eaux furieuses ? Ni le lieutenant Hobson ni Mrs. Paulina Barnett nauraient pu le dire, quand un choc violent se produisit. Le canot venait de heurter un norme iceberg, bloc flottant, aux pentes roides et glissantes, sur lesquelles la main net pas trouv prise. ce heurt subit, qui navait pu tre par, lavant de lembarcation sentrouvrit, et leau y pntra torrents. Nous coulons ! nous coulons ! scria Jasper Hobson. En effet, le canot senfonait, et leau avait dj atteint la hauteur des bancs. Madame ! madame ! scria le lieutenant. Je suis l Je resterai prs de vous ! Non, monsieur Jasper ! rpondit Mrs. Paulina. Seul, vous pouvez vous sauver deux nous pririons ! Laissez-moi ! laissez-moi ! Jamais ! scria le lieutenant Hobson. Mais il avait peine prononc ce mot, que lembarcation, frappe dun nouveau coup de mer, coulait pic. Tous deux disparurent dans le remous caus par lengouffrement subit du bateau. Puis, aprs quelques instants, ils revinrent la surface. Jasper Hobson nageait vigoureusement dun bras et soutenait sa compagne de lautre. Mais il tait vident que sa lutte contre ces lames furibondes ne pourrait tre de longue dure, et quil prirait luimme avec celle quil voulait sauver. En ce moment, des sons tranges attirrent son attention. Ce ntaient point des cris doiseaux effars, mais bien un appel profr par une voix humaine. Jasper Hobson, par un suprme effort, slevant audessus des flots, lana un regard rapide autour de lui. Mais il ne vit rien au milieu de cet pais brouillard. Et cependant, il entendait encore ces cris, qui se rapprochaient. Quels audacieux osaient venir ainsi son secours ? Mais, quoi quils fissent, ils

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arriveraient trop tard. Embarrass de ses vtements, le lieutenant se sentait entran avec linfortune, dont il ne pouvait dj plus maintenir la tte au-dessus de leau. Alors, par un dernier instinct, Jasper Hobson poussa un cri dchirant, puis il disparut sous une norme lame. Mais Jasper Hobson ne stait pas tromp. Trois hommes, errant sur le lac, ayant aperu le canot en dtresse, staient lancs son secours. Ces hommes, les seuls qui pussent affronter avec quelque chance de succs ces eaux furieuses, montaient les seules embarcations qui pussent rsister cette tempte. Ces trois hommes taient des Esquimaux, solidement attachs chacun son kayak. Le kayak est une longue pirogue, releve des deux bouts, faite dune charpente extrmement lgre, sur laquelle sont tendues des peaux de phoque, bien cousues avec des nerfs de veau marin. Le dessus du kayak est galement recouvert de peaux dans toute sa longueur, sauf en son milieu, o une ouverture est mnage. Cest l que lEsquimau prend place. Il lace sa veste impermable lpaulement de louverture, et il ne fait plus quun avec son embarcation, dans laquelle aucune goutte deau ne peut pntrer. Ce kayak, souple et lger, toujours enlev sur le dos des lames, insubmersible, chavirable peut-tre, mais un coup de pagaye le redresse aisment, peut rsister et rsiste, en effet, l o des chaloupes seraient immanquablement brises. Les trois Esquimaux arrivrent temps sur le lieu du naufrage, guids par ce dernier cri de dsespoir que le lieutenant avait jet. Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett, demi suffoqus, sentirent cependant quune main vigoureuse les retirait de labme. Mais, dans cette obscurit, ils ne pouvaient reconnatre leurs sauveurs.

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Lun de ces Esquimaux prit le lieutenant, et il le mit en travers de son embarcation. Un autre procda de la mme faon lgard de Mrs. Paulina Barnett, et les trois kayaks, habilement manuvrs par de longues pagayes de six pieds, savancrent rapidement au milieu des lames cumantes. Une demi-heure aprs, les deux naufrags taient dposs sur une plage de sable, trois milles au-dessous du FortProvidence. Le vieux marin manquait seul au retour !

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X. Un retour sur le pass.

Vers dix heures du soir, Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson frappaient la poterne du fort. Ce fut une joie de les revoir, car on les croyait perdus. Mais cette joie fit place une profonde affliction, quand on apprit la mort du vieux Norman. Ce brave homme tait aim de tous, et sa mmoire fut honore des plus vifs regrets. Quant aux courageux et dvous Esquimaux, aprs avoir reu flegmatiquement les affectueux remerciements du lieutenant et de sa compagne, ils navaient mme pas voulu venir au fort. Ce quils avaient fait leur semblait tout naturel. Ils nen taient pas leur premier sauvetage, et ils avaient immdiatement repris leur course aventureuse sur ce lac, quils parcouraient jour et nuit, chassant les loutres et les oiseaux aquatiques. La nuit qui suivit le retour de Jasper Hobson, le lendemain, juin, et la nuit du 1 au 2 furent entirement consacrs au repos. La petite troupe sen accommoda fort, mais le lieutenant tait bien dcid partir le 2, ds le matin, et, trs heureusement, la tempte se calma. 1er Le sergent Felton avait mis toutes les ressources de la factorerie la disposition du dtachement. Quelques attelages de chiens furent remplacs, et, au moment du dpart, Jasper Hobson trouva ses traneaux rangs en bon ordre la porte de lenceinte.

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Les adieux furent faits. Chacun remercia le sergent Felton, qui stait montr fort hospitalier dans cette circonstance. Mrs. Paulina Barnett ne fut pas la dernire lui exprimer sa reconnaissance. Une vigoureuse poigne de main que le sergent donna son beau-frre Long termina la crmonie des adieux. Chaque couple monta dans le traneau qui lui fut assign, et, cette fois, Mrs. Paulina Barnett et le lieutenant occupaient le mme vhicule. Madge et le sergent Long les suivaient. Daprs le conseil que lui avait donn le chef indien, Jasper Hobson rsolut de gagner la cte amricaine par le chemin le plus court, en coupant droit entre le Fort-Confidence et le littoral. Aprs avoir consult ses cartes, qui ne donnaient que fort approximativement la configuration du territoire, il lui parut bon de descendre la valle de la Coppermine, cours deau assez important qui va se jeter dans le golfe du Couronnement. Entre le Fort-Confidence et lembouchure de la rivire, la distance est au plus dun degr et demi, soit quatre-vingt-cinq quatre-vingt-dix milles. La profonde chancrure qui forme le golfe se termine au nord par le cap Krusenstern, et, depuis ce cap, la cte court franchement louest, jusquau moment o elle slve au-dessus du soixante-dixime parallle par la pointe Bathurst. Jasper Hobson modifia donc la route quil avait suivie jusqualors, et il se dirigea dans lest, de manire gagner, en quelques heures, le cours deau par la droite ligne. La rivire fut atteinte, le lendemain, 3 juin, dans laprsmidi. La Coppermine, aux eaux pures et rapides, alors dgage de glaces, coulait pleins bords dans une large valle, arrose par un grand nombre de rios capricieux, mais facilement guables. Le tirage des traneaux sopra donc assez rapidement. Pendant que leur attelage les entranait, Jasper Hobson ra-

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contait sa compagne lhistoire de ce pays quils traversaient. Une vritable intimit, une sincre amiti, autorise par leur situation et leur ge, existait entre le lieutenant Hobson et la voyageuse. Mrs. Paulina Barnett aimait sinstruire, et, ayant linstinct des dcouvertes, elle aimait entendre parler des dcouvreurs. Jasper Hobson, qui connaissait par cur son Amrique septentrionale, put compltement satisfaire la curiosit de sa compagne. Il y a quatre-vingt-dix ans environ, lui dit-il, tout ce territoire travers par la rivire Coppermine tait inconnu, et cest aux agents de la Compagnie de la baie dHudson que lon doit sa dcouverte. Seulement, madame, ainsi que cela arrive presque toujours dans le domaine scientifique, cest en cherchant une chose quon en dcouvre une autre. Colomb cherchait lAsie, et il trouva lAmrique. Et que cherchaient donc les agents de la Compagnie ? demanda Mrs. Paulina Barnett. tait-ce ce fameux passage du Nord-Ouest ? Non, madame, rpondit le jeune lieutenant, non. Il y a un sicle, la Compagnie navait point intrt ce que lon employt cette nouvelle voie de communication, qui et t plus profitable ses concurrents qu elle-mme. On prtend mme quen 1741, un certain Christophe Middleton, charg dexplorer ces parages, fut publiquement accus davoir reu cinq mille livres de la Compagnie pour dclarer que la communication par mer entre les deux ocans nexistait pas et ne pouvait exister. Ceci nest point la gloire de la clbre Compagnie, rpondit Mrs. Paulina Barnett.

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Je ne la dfends pas sur ce point, reprit Jasper Hobson. Jajouterai mme que le parlement blma svrement ses agissements, quand, en 1746, il promit une prime de vingt mille livres quiconque dcouvrirait le passage en question. Aussi viton, en cette anne mme, deux intrpides voyageurs, William Moor et Francis Smith, slever jusqu la baie Repulse, dans lespoir de reconnatre la communication tant dsire. Toutefois, ils ne russirent pas dans leur entreprise, et, aprs une absence qui dura un an et demi, ils durent revenir en Angleterre. Mais dautres capitaines, audacieux et convaincus, ne slancrent-ils pas aussitt sur leurs traces ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Non, madame, et, pendant trente ans encore, malgr limportance de la rcompense promise par le parlement, aucune tentative ne fut faite pour reprendre lexploration gographique de cette portion du continent amricain, ou plutt de lAmrique anglaise, car cest le nom quil convient de lui conserver. Ce ne fut quen 1769 quun agent de la Compagnie tenta de reprendre les travaux de Moor et de Smith. La Compagnie tait donc revenue de ses ides troites et gostes, monsieur Jasper ? Non, madame, pas encore. Samuel Hearne, cest le nom de cet agent, navait dautre mission que de reconnatre la situation dune mine de cuivre, que les coureurs indignes avaient signale. Ce fut le 6 novembre 1769 que cet agent quitta le fort du Prince-de-Galles, situ sur la rivire Churchill, prs de la cte occidentale de la baie dHudson. Samuel Hearne savana hardiment dans le nord-ouest ; mais le froid devint si rigoureux que, ses vivres puiss, il dut retourner au fort du Prince-de-Galles. Heureusement, ce ntait point un homme se dcourager. Le 23 fvrier de lanne suivante, il repartit, emmenant quelques Indiens sa suite. Les fatigues de ce second

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voyage furent extrmes. Le gibier et le poisson, sur lesquels comptait Samuel Hearne, manqurent souvent. Il lui arriva mme une fois de rester sept jours sans manger autre chose que des fruits sauvages, des morceaux de vieux cuir et des os brls. Force fut encore ce voyageur intrpide de revenir la factorerie sans avoir obtenu aucun rsultat. Mais il ne se rebuta pas. Il partit une troisime fois, le 7 dcembre 1770, et, aprs dix-neuf mois de luttes, le 13 juillet 1772, il dcouvrit la CoppermineRiver, quil descendit jusqu son embouchure, et l, il prtendit avoir vu la mer libre. Ctait la premire fois que la cte septentrionale de lAmrique tait atteinte. Mais le passage du nord-ouest, cest--dire cette communication directe entre lAtlantique et le Pacifique, ntait point dcouvert ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Non, madame, rpondit le lieutenant, et que de marins aventureux le cherchrent depuis lors ! Phipps en 1773, James Cook et Clerke de 1776 1779, Kotzebue de 1815 1818, Ross, Parry, Franklin et tant dautres se dvourent cette tche difficile, mais inutilement, et il faut arriver au dcouvreur de notre temps, lintrpide Mac Clure, pour trouver le seul homme qui ait rellement pass dun ocan lautre en traversant la mer polaire. En effet, monsieur Jasper, rpondit Mrs. Paulina Barnett, et cest un fait gographique dont, nous autres Anglais, nous devons tre fiers ! Mais, dites-moi, la Compagnie de la baie dHudson, revenue enfin des ides plus gnreuses, na-t-elle donc encourag aucun autre voyageur depuis Samuel Hearne ? Elle la fait, madame, et cest grce elle que le capitaine Franklin a pu excuter son voyage de 1819 1822, prcisment entre la rivire de Hearne et le cap Turnagain. Cette exploration ne sopra pas sans fatigues et sans souffrances. Plusieurs fois la nourriture manqua compltement aux voyageurs. Deux Cana-

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diens, assassins par leurs camarades, furent dvors Malgr tant de tortures, le capitaine Franklin nen parcourut pas moins un espace de cinq mille cinq cent cinquante milles sur cette portion, inconnue jusqu lui, du littoral du North-Amrique. Ctait un homme dune rare nergie ! ajouta Mrs. Paulina Barnett, et il la bien prouv quand, malgr tout ce quil avait dj souffert, il slana de nouveau la conqute du ple Nord. Oui, rpondit Jasper Hobson, et laudacieux explorateur a trouv sur le thtre mme de ses dcouvertes une cruelle mort ! Mais il est bien prouv, maintenant, que tous les compagnons de Franklin nont pas pri avec lui. Beaucoup de ces malheureux errent certainement encore au milieu de ces solitudes glaces ! Ah ! vraiment, je ne puis songer cet abandon terrible sans un serrement de cur ! Un jour, madame, ajouta le lieutenant avec une motion et une assurance singulires, un jour je fouillerai ces terres inconnues sur lesquelles sest accomplie la funeste catastrophe, et Et ce jour-l, rpondit Mrs. Paulina Barnett en serrant la main du lieutenant, ce jour-l je serai votre compagne dexploration. Oui ! cette ide mest venue plus dune fois, ainsi qu vous, monsieur Jasper, et mon cur smeut comme le vtre la pense que des compatriotes, des Anglais, attendent peut-tre un secours Qui viendra trop tard pour la plupart de ces infortuns, madame, mais qui viendra pour quelques-uns, soyez-en sre ! Dieu vous entende, monsieur Hobson ! rpondit Mrs. Paulina Barnett. Jajouterai que les agents de la Compagnie, vivant proximit du littoral, me semblent mieux placs que tous autres pour tenter de remplir ce devoir dhumanit.

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Je partage votre opinion, madame, rpondit le lieutenant, car ces agents sont, de plus, accoutums aux rigueurs des continents arctiques. Ils lont souvent prouv, dailleurs, en mainte circonstance. Ne sont-ce pas eux qui ont assist le capitaine Black pendant son voyage de 1834, voyage qui nous a valu la dcouverte de la Terre du Roi Guillaume, cette terre sur laquelle sest prcisment accomplie la catastrophe de Franklin ? Est-ce que ce ne sont pas deux des ntres, les courageux Dease et Simpson, que le gouverneur de la baie dHudson, en 1838, chargea spcialement dexplorer les rivages de la mer polaire, exploration pendant laquelle la terre Victoria fut reconnue pour la premire fois ? Je crois donc que lavenir rserve notre Compagnie la conqute dfinitive du continent arctique. Peu peu ses factoreries monteront vers le nord, refuge oblig des animaux fourrure, et, un jour, un fort slvera au ple mme, sur ce point mathmatique o se croisent tous les mridiens du globe ! Pendant cette conversation et tant dautres qui lui succdrent, Jasper Hobson raconta ses propres aventures depuis quil tait au service de la Compagnie, ses luttes avec les concurrents des agences rivales, ses tentatives dexploration dans les territoires inconnus du nord et de louest. De son ct, Mrs. Paulina Barnett fit le rcit de ses propres prgrinations travers les contres intertropicales. Elle dit tout ce quelle avait accompli et tout ce quelle comptait accomplir un jour. Ctait entre le lieutenant et la voyageuse un agrable change de rcits qui charmait les longues heures du voyage. Pendant ce temps, les traneaux, enlevs au galop des chiens, savanaient vers le nord. La valle de la Coppermine slargissait sensiblement aux approches de la mer Arctique. Les collines latrales, moins abruptes, sabaissaient peu peu. Certains bouquets darbres rsineux rompaient et l la monotonie de ces paysages assez tranges. Quelques glaons, charris par la rivire, rsistaient encore laction du soleil, mais leur

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nombre diminuait de jour en jour, et un canot, une chaloupe mme et descendu sans peine le courant de cette rivire, dont aucun barrage naturel, aucune agrgation de rocs ne gnait le cours. Le lit de la Coppermine tait profond et large. Ses eaux, trs limpides, alimentes par la fonte des neiges, coulaient assez vivement, sans jamais former de tumultueux rapides. Son cours, dabord trs sinueux dans sa partie haute, tendait peu peu se rectifier et se dessiner en droite ligne sur une tendue de plusieurs milles. Quant aux rives, alors larges et plates, faites dun sable fin et dur, tapisses en certains endroits dune petite herbe sche et courte, elles se prtaient au glissage des traneaux et au dveloppement de la longue suite des attelages. Pas de ctes, et, par consquent, un tirage facile sur ce terrain nivel. Le dtachement savanait donc avec une grande rapidit. On allait nuit et jour, si toutefois cette expression peut sappliquer une contre au-dessus de laquelle le soleil, traant un cercle presque horizontal, disparaissait peine. La nuit vraie ne durait pas deux heures sous cette latitude, et laube, cette poque de lanne, succdait presque immdiatement au crpuscule. Le temps tait beau dailleurs, le ciel assez pur, quoique un peu embrum lhorizon, et le dtachement accomplissait son voyage dans des conditions excellentes. Pendant deux jours, on continua de ctoyer sans difficult le cours de la Coppermine. Les environs de la rivire taient peu frquents par les animaux fourrure, mais les oiseaux y abondaient. On aurait pu les compter par milliers. Cette absence presque complte de martres, de castors, dhermines, de renards et autres, ne laissait pas de proccuper le lieutenant. Il se demandait si ces territoires navaient pas t abandonns comme ceux du sud par la population, trop vivement pourchasse, des carnassiers et des rongeurs. Cela tait probable, car on rencontrait frquemment des restes de campement, des feux teints qui attestaient le passage plus ou moins rcent de chasseurs indignes ou autres. Jasper Hobson voyait bien quil de-

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vrait reporter son exploration plus au nord, et quune partie seulement de son voyage serait faite, lorsquil aurait atteint lembouchure de la Coppermine. Il avait donc hte de toucher du pied ce point du littoral entrevu par Samuel Hearne, et il pressait de tout son pouvoir la marche du dtachement. Dailleurs, chacun partageait limpatience de Jasper Hobson. Chacun se pressait rsolument, afin datteindre dans le plus bref dlai les rivages de la mer Arctique. Une indfinissable attraction poussait en avant ces hardis pionniers. Le prestige de linconnu miroitait leurs yeux. Peut-tre les vritables fatigues commenceraient-elles sur cette cte tant dsire ? Nimporte. Tous, ils avaient hte de les affronter, de marcher directement leur but. Ce voyage quils faisaient alors, ce ntait quun passage travers un pays qui ne pouvait directement les intresser, mais aux rivages de la mer Arctique commencerait la recherche vritable. Et chacun aurait dj voulu se trouver sur ces parages, que coupait, quelques centaines de milles louest, le soixante-dixime parallle. Enfin, le 5 juin, quatre jours aprs avoir quitt le FortConfidence, le lieutenant Jasper Hobson vit la Coppermine slargir considrablement. La cte occidentale se dveloppait suivant une ligne lgrement courbe et courait presque directement vers le nord. Dans lest, au contraire, elle sarrondissait jusquaux extrmes limites de lhorizon. Jasper Hobson sarrta aussitt, et, de la main, il montra ses compagnons la mer sans limites.

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XI. En suivant la cte.

Le large estuaire que le dtachement venait datteindre, aprs six semaines de voyage, formait une chancrure trapzodale, nettement dcoupe dans le continent amricain. langle ouest souvrait lembouchure de la Coppermine. langle est, au contraire, se creusait un boyau profondment allong, qui a reu le nom dEntre de Bathurst. De ce ct, le rivage, capricieusement festonn, creus de criques et danses, hriss de caps aigus et de promontoires abrupts, allait se perdre dans ce confus enchevtrement de dtroits, de pertuis, de passes, qui donne aux cartes des continents polaires un si bizarre aspect. De lautre ct, sur la gauche de lestuaire, partir de lembouchure mme de la Coppermine, la cte remontait au nord et se terminait par le cap Kruzenstern. Cet estuaire portait le nom de Golfe-du-Couronnement, et ses eaux taient semes dles, lets, lots, qui constituaient lArchipel du Duc-dYork. Aprs avoir confr avec le sergent Long, Jasper Hobson rsolut daccorder, en cet endroit, un jour de repos ses compagnons. Lexploration proprement dite, qui devait permettre au lieutenant de reconnatre le lieu propice ltablissement dune factorerie, allait vritablement commencer. La Compagnie avait recommand son agent de se maintenir autant que possible au-dessus du soixante-dixime parallle, et sur les bords de la
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mer Glaciale. Or, pour remplir son mandat, le lieutenant ne pouvait chercher que dans louest un point qui ft aussi lev en latitude et qui appartnt au continent amricain. Vers lest, en effet, toutes ces terres si divises font plutt partie des territoires arctiques, sauf peut-tre la terre de Boothia, franchement coupe par ce soixante-dixime parallle, mais dont la conformation gographique est encore trs indcise. Longitude et latitude prises, Jasper Hobson, aprs avoir relev sa position sur la carte, vit quil se trouvait encore plus de cent milles au-dessous du soixante-dixime degr. Mais au-del du cap Kruzenstern, la cte, courant vers le nord-est, dpassait par un angle brusque le soixante-dixime parallle, peu prs sur le cent trentime mridien, et prcisment la hauteur de ce cap Bathurst, indiqu comme lieu de rendez-vous par le capitaine Craventy. Ctait donc ce point quil fallait atteindre, et cest l que le nouveau fort slverait, si lendroit offrait les ressources ncessaires une factorerie. L, sergent Long, dit le lieutenant en montrant au sousofficier la carte des contres polaires, l nous serons dans les conditions qui nous sont imposes par la Compagnie. En cet endroit, la mer, libre une grande partie de lanne, permettra aux navires du dtroit de Behring darriver jusquau fort, de le ravitailler et den exporter les produits. Sans compter, ajouta le sergent Long, que, puisquils se seront tablis au-del du soixante-dixime parallle, nos gens auront droit une double paye ! Cela va sans dire, rpondit le lieutenant, et je crois quils laccepteront sans murmurer. Eh bien, mon lieutenant, il ne nous reste plus qu partir pour le cap Bathurst , dit simplement le sergent. Mais, un jour

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de repos ayant t accord, le dpart neut lieu que le lendemain, 6 juin. Cette seconde partie du voyage devait tre et fut effectivement toute diffrente de la premire. Les dispositions qui rglaient jusquici la marche des traneaux navaient pas t maintenues. Chaque attelage allait sa guise. On marchait petites journes, on sarrtait tous les angles de la cte, et le plus souvent on cheminait pied. Une seule recommandation avait t faite ses compagnons par le lieutenant Hobson, la recommandation de ne pas scarter plus de trois milles du littoral et de rallier le dtachement deux fois par jour, midi et le soir. La nuit venue, on campait. Le temps, cette poque, tait constamment beau, et la temprature assez leve, puisquelle se maintenait en moyenne cinquante-neuf degrs Fahrenheit audessus de zro (15 centigr. au-dessus de zro). Deux ou trois fois, de rapides temptes de neige se dclarrent, mais elles ne durrent pas, et la temprature nen fut pas sensiblement modifie. Toute cette partie de la cte amricaine comprise entre le cap Kruzenstern et le cap Parry, qui stend sur un espace de plus de deux cent cinquante milles, fut donc examine avec un soin extrme, du 6 au 26 juin. Si la reconnaissance gographique de cette rgion ne laissa rien dsirer, si Jasper Hobson, trs heureusement aid dans cette tche par Thomas Black, put mme rectifier quelques erreurs du lev hydrographique, les territoires avoisinants furent non moins bien observs ce point de vue plus spcial, qui intressait directement la Compagnie de la baie dHudson. En effet, ces territoires taient-ils giboyeux ? Pouvait-on compter avec certitude sur le gibier comestible non moins que sur le gibier fourrure ? Les seules ressources du pays permettraient-elles dapprovisionner une factorerie, au moins pendant la saison dt ? Telle tait la grave question que se posait le

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lieutenant Hobson, et qui le proccupait bon droit. Or, voici ce quil observa. Le gibier proprement dit, celui auquel le caporal Joliffe, entre autres, accordait une prfrence marque, ne foisonnait pas dans ces parages. Les volatiles, appartenant la nombreuse famille des canards, ne manquaient pas, sans doute, mais la tribu des rongeurs tait insuffisamment reprsente par quelques livres polaires, qui ne se laissaient que difficilement approcher. Au contraire, les ours devaient tre assez nombreux sur cette portion du continent amricain. Sabine et Mac Nap avaient souvent relev des traces frachement laisses par ces carnassiers. Plusieurs mme furent aperus et dpists, mais ils se tenaient toujours bonne distance. En tout cas, il tait certain que, pendant la saison rigoureuse, ces animaux affams, venant de plus hautes latitudes, devaient frquenter assidment les rivages de la mer Glaciale. Or, disait le caporal Joliffe, que cette question des approvisionnements proccupait sans cesse, quand lours est dans le garde-manger, cest un genre de venaison qui nest point ddaigner, tant sen faut. Mais, quand il ny est pas encore, cest un gibier fort problmatique, trs sujet caution, et qui, en tout cas, ne demande qu vous faire subir, vous chasseurs, le sort que vous lui rservez ! On ne saurait parler plus sagement. Les ours ne pouvaient offrir une rserve assure loffice des forts. Trs heureusement, ce territoire tait visit par des bandes nombreuses danimaux plus utiles que les ours, excellents manger, et dont les Esquimaux et les Indiens font, dans certaines tribus, leur principale nourriture. Ce sont les rennes, et le caporal Joliffe constata avec une vidente satisfaction que ces ruminants abondaient sur cette partie du littoral. Et en effet, la nature avait tout fait pour les y attirer, en prodiguant sur le sol cette espce de lichen dont le renne se montre extrmement friand,

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quil sait adroitement dterrer sous la neige, et qui constitue son unique alimentation pendant lhiver. Jasper Hobson fut non moins satisfait que le caporal en relevant, sur maint endroit, les empreintes laisses par ces ruminants, empreintes aisment reconnaissables, parce que le sabot des rennes, au lieu de correspondre sa face interne par une surface plane, y correspond par une surface convexe, disposition analogue celle du pied du chameau. On vit mme des troupeaux assez considrables de ces animaux qui, errant ltat sauvage dans certaines parties de lAmrique, se runissent souvent plusieurs milliers de ttes. Vivants, ils se laissent aisment domestiquer et rendent alors de grands services aux factoreries, soit en fournissant un lait excellent et plus substantiel que celui de la vache, soit en servant tirer les traneaux. Morts, ils ne sont pas moins utiles, car leur peau, trs paisse, est propre faire des vtements ; leurs poils donnent un fil excellent ; leur chair est savoureuse, et il nexiste pas un animal plus prcieux sous ces latitudes. La prsence des rennes, tant dment constate, devait donc encourager Jasper Hobson dans ses projets dtablissement sur un point de ce territoire. Il eut galement lieu dtre satisfait propos des animaux fourrure. Sur les petits cours deau slevaient de nombreuses huttes de castors et de rats musqus. Les blaireaux, les lynx, les hermines, les wolvrnes, les martres, les visons, frquentaient ces parages, que labsence des chasseurs avait laisss jusqualors si tranquilles. La prsence de lhomme en ces lieux ne stait encore dcele par aucune trace, et les animaux savaient y trouver un refuge assur. On remarqua galement des empreintes de ces magnifiques renards bleus et argents, espce qui tend se rarfier de plus en plus, et dont la peau vaut pour ainsi dire son poids dor. Sabine et Mac Nap eurent, pendant cette exploration, mainte occasion de tirer une tte de prix. Mais, trs sagement, le lieutenant avait interdit toute chasse de ce genre. Il ne voulait pas effrayer ces animaux avant la saison venue, cest-

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-dire avant ces mois dhiver pendant lesquels leur pelage, mieux fourni, est beaucoup plus beau. Dailleurs, il tait inutile de surcharger les traneaux, Sabine et Mac Nap comprirent ces bonnes raisons, mais la main ne leur en dmangeait pas moins, quand ils tenaient au bout de leur fusil une martre zibeline ou quelque renard prcieux. Toutefois, les ordres de Jasper Hobson taient formels, et le lieutenant ne permettait pas quon les transgresst. Les coups de feu des chasseurs, pendant cette seconde priode du voyage, neurent donc pour objectif que quelques ours polaires, qui se montrrent parfois sur les ailes du dtachement. Mais ces carnassiers, ntant point pousss par la faim, dtalaient promptement, et leur prsence namena aucun engagement srieux. Cependant, si les quadrupdes de ce territoire neurent point souffrir de larrive du dtachement, il nen fut pas de mme de la race volatile, qui paya pour tout le rgne animal. On tua des aigles tte blanche, normes oiseaux au cri strident, des faucons-pcheurs, ordinairement nichs dans les troncs darbres morts, et qui, pendant lt, remontent jusquaux latitudes arctiques ; puis, des oies de neige, dune blancheur admirable, des bernaches sauvages, le meilleur chantillon de la tribu des ansrines au point de vue comestible, des canards tte rouge et poitrine noire, des corneilles cendres, sortes de geais moqueurs dune laideur peu commune, des eiders, des macreuses et bien dautres de cette gent aile qui assourdissait de ses cris les chos des falaises arctiques. Cest par millions que vivent ces oiseaux en ces hauts parages, et leur nombre est vritablement au-dessus de toute apprciation sur le littoral de la mer Glaciale. On comprend que les chasseurs, auxquels la chasse des quadrupdes tait svrement interdite, se rabattirent avec passion sur ce monde des volatiles. Plusieurs centaines de ces oiseaux, appartenant principalement aux espces comestibles, furent tues pendant ces quinze premiers jours, et ajoutrent

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lordinaire de corn-beef et de biscuit un surcrot qui fut trs apprci. Ainsi donc, les animaux ne manquaient point ce territoire. La Compagnie pourrait facilement remplir ses magasins, et le personnel du fort ne laisserait pas vides ses offices. Mais ces deux conditions ne suffisaient pas pour assurer lavenir de la factorerie. On ne pouvait stablir dans un pays si haut en latitude, sil ne fournissait pas, et abondamment, le combustible ncessaire pour combattre la rigueur des hivers arctiques. Trs heureusement, le littoral tait bois. Les collines, qui stageaient en arrire de la cte, se montraient couronnes darbres verts, parmi lesquels le pin dominait. Ctaient dimportantes agglomrations de ces essences rsineuses, auxquelles on pouvait donner, en certains endroits, le nom de forts. Quelquefois aussi, par groupes isols, Jasper Hobson remarqua des saules, des peupliers, des bouleaux-nains et de nombreux buissons darbousiers. cette poque de la saison chaude, tous ces arbres taient verdoyants, et ils tonnaient un peu le regard, habitu aux profils pres et nus des paysages polaires. Le sol, au pied des collines, se tapissait dune herbe courte, que les rennes paissaient avec avidit, et qui devait les nourrir pendant lhiver. On le voit, le lieutenant ne pouvait que se fliciter davoir cherch dans le nord-ouest du continent amricain le nouveau thtre dune exploitation. Il a t dit galement que si les animaux ne manquaient pas ce territoire, en revanche, les hommes semblaient y faire absolument dfaut. On ne voyait ni Esquimaux, dont les tribus courent plus volontiers les districts rapprochs de la baie dHudson, ni Indiens, qui ne saventurent pas habituellement aussi loin au-del du Cercle polaire. Et en effet, cette distance, les chasseurs peuvent tre pris par des mauvais temps continus, par une reprise subite de lhiver, et tre alors coups de toute communication. On le pense bien, le lieutenant Hobson ne son-

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gea point se plaindre de labsence de ses semblables. Il naurait pu trouver que des rivaux en eux. Ctait un pays inoccup quil cherchait, un dsert auquel les animaux fourrure devaient avoir intrt demander asile, et, ce sujet, Jasper Hobson tenait les propos les plus senss Mrs. Paulina Barnett, qui sintressait vivement au succs de lentreprise. La voyageuse noubliait pas quelle tait lhte de la Compagnie de la baie dHudson, et elle faisait tout naturellement des vux pour la russite des projets du lieutenant. Que lon juge donc du dsappointement de Jasper Hobson, quand, dans la matine du 20 juin, il se trouva en face dun campement qui venait dtre plus ou moins rcemment abandonn. Ctait au fond dune petite baie troite, qui porte le nom de baie Darnley, et dont le cap Parry forme la pointe la plus avance dans louest. On voyait en cet endroit, au bas dune petite colline, des piquets qui avaient servi tracer une sorte de circonvallation, et des cendres refroidies entasses sur lemplacement de foyers teints. Tout le dtachement stait runi auprs de ce campement. Chacun comprenait que cette dcouverte devait singulirement dplaire au lieutenant Hobson. Voil une fcheuse circonstance, dit-il en effet, et certes, jaurais mieux aim rencontrer sur mon chemin une famille dours polaires ! Mais les gens, quels quils soient, qui ont camp en cet endroit, rpondit Mrs. Paulina Barnett, sont dj loin sans doute, et il est probable quils ont dj regagn plus au sud leurs territoires habituels de chasse.

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Cela dpend, madame, rpondit le lieutenant. Si ceux dont nous voyons ici les traces sont des Esquimaux, ils auront plutt continu leur route vers le nord. Si, au contraire, ce sont des Indiens, ils sont peut-tre en train dexplorer ce nouveau district de chasse, comme nous le faisons nous-mmes, et, je le rpte, cest pour nous une circonstance vritablement fcheuse. Mais, demanda Mrs. Paulina Barnett, peut-on reconnatre quelle race ces voyageurs appartiennent ? Ne peut-on savoir si ce sont des Esquimaux ou des Indiens du sud ? Il me semble que des tribus si diffrentes de murs et dorigine ne doivent pas camper de la mme manire. Mrs. Paulina Barnett avait raison, et il tait possible que cette importante question ft rsolue aprs une plus complte inspection du campement. Jasper Hobson et quelques-uns de ses compagnons se livrrent donc cet examen, et recherchrent minutieusement quelque trace, quelque objet oubli, quelque empreinte mme, qui pt les mettre sur la voie. Mais ni le sol ni ces cendres refroidies navaient gard aucun indice suffisant. Quelques ossements danimaux, abandonns et l, ne disaient rien non plus. Le lieutenant, fort dpit, allait donc abandonner cet inutile examen, quand il sentendit appeler par Mrs. Joliffe, qui stait loigne dune centaine de pas sur la gauche. Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett, le sergent, le caporal, quelques autres, se dirigrent aussitt vers la jeune Canadienne, qui restait immobile, considrant le sol avec attention. Lorsquils furent arrivs prs delle : Vous cherchiez des traces ? dit Mrs. Joliffe au lieutenant Hobson. Eh bien, en voil !

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Et Mrs. Joliffe montrait dassez nombreuses empreintes de pas, trs nettement conserves sur un sol glaiseux. Ceci pouvait tre un indice caractristique, car le pied de lIndien et le pied de lEsquimau, aussi bien que leur chaussure, diffrent compltement. Mais, avant toutes choses, Jasper Hobson fut frapp de la singulire disposition de ces empreintes. Elles provenaient bien de la pression dun pied humain, et mme dun pied chauss, mais, circonstance bizarre, elles semblaient navoir t faites quavec la plante de ce pied. La marque du talon leur manquait. En outre, ces empreintes taient singulirement multiplies, rapproches, croises, quoiquelles fussent, cependant, contenues dans un cercle trs restreint. Jasper Hobson fit observer cette singularit ses compagnons. il. Ni dune personne qui saute, puisque le talon manque, ajouta Mrs. Paulina Barnett. Non, rpondit Mrs. Joliffe, ce sont les pas dune personne qui danse ! Mrs. Joliffe avait certainement raison. bien examiner ces empreintes, il ntait pas douteux quelles neussent t faites par le pied dun homme qui stait livr quelque exercice chorgraphique, non point une danse lourde, compasse, crasante, mais plutt une danse lgre, aimable, gaie. Cette observation tait indiscutable. Mais quel pouvait tre lindividu assez joyeux de caractre pour avoir t pris de cette ide ou de ce Ce ne sont pas l les pas dune personne qui marche, dit-

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besoin de danser aussi allgrement sur cette limite du continent amricain, quelques degrs au-dessus du cercle polaire ? Ce nest certainement point un Esquimau, dit le lieutenant. Ni un Indien ! scria le caporal Joliffe. Non ! cest un Franais ! dit tranquillement le sergent Long. Et, de lavis de tous, il ny avait quun Franais qui et t capable de danser en un tel point du globe !

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XII. Le soleil de minuit.

Cette affirmation du sergent Long ntait-elle pas peut-tre un peu hasarde ? On avait dans, ctait un fait vident, mais, quelle que soit sa lgret, pouvait-on en conclure que seul, un Franais avait pu excuter cette danse ? Cependant, le lieutenant Jasper Hobson partagea lopinion de son sergent, opinion que personne, dailleurs, ne trouva trop affirmative. Et tous tinrent pour certain quune troupe de voyageurs, dans laquelle on comptait au moins un compatriote de Vestris, avait sjourn rcemment en cet endroit. On le comprend, cette dcouverte ne satisfit pas le lieutenant. Jasper Hobson dut craindre davoir t devanc par des concurrents sur les territoires du nord-ouest de lAmrique anglaise, et, si secret que la Compagnie et tenu son projet, il avait t sans doute divulgu dans les centres commerciaux du Canada ou des tats de lUnion. Lors donc quil reprit sa marche un instant interrompue, le lieutenant parut singulirement soucieux ; mais, ce point de son voyage, il ne pouvait songer revenir sur ses pas. Aprs cet incident, Mrs. Paulina Barnett fut naturellement amene lui faire cette question : Mais, monsieur Jasper, on rencontre donc encore des Franais sur les territoires du continent arctique ?
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Oui, madame, rpondit Jasper Hobson, ou sinon des Franais, du moins, ce qui est peu prs la mme chose, des Canadiens, qui descendent des anciens matres du Canada, au temps o le Canada appartenait la France, et, vrai dire, ces gens-l sont nos plus redoutables rivaux. Je croyais, cependant, reprit la voyageuse, que, depuis quelle avait absorb lancienne Compagnie du nord-ouest, la Compagnie de la baie dHudson se trouvait sans concurrents sur le continent amricain. Madame, rpondit Jasper Hobson, sil nexiste plus dassociation importante qui se livre maintenant au trafic des pelleteries en dehors de la ntre, il se trouve encore des associations particulires parfaitement indpendantes. En gnral, ce sont des socits amricaines, qui ont conserv leur service des agents ou des descendants dagents franais. Ces agents taient donc tenus en haute estime ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Certainement, madame, et bon droit. Pendant les quatre-vingt-quatorze ans que dura la suprmatie de la France au Canada, ces agents franais se montrrent constamment suprieurs aux ntres. Il faut savoir rendre justice, mme ses rivaux. Surtout ses rivaux ! ajouta Mrs. Paulina Barnett. Oui surtout cette poque, les chasseurs franais, quittant Montral, leur principal tablissement, savanaient dans le nord plus hardiment que tous autres. Ils vivaient pendant des annes au milieu des tribus indiennes. Ils sy mariaient quelquefois. On les nommait coureurs des bois ou voyageurs canadiens , et ils se traitaient entre eux de cousins et de

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frres. Ctaient des hommes audacieux, habiles, trs experts dans la navigation fluviale, trs braves, trs insouciants, se pliant tout avec cette souplesse particulire leur race, trs loyaux, trs gais et toujours prts, en nimporte quelle circonstance, chanter comme danser ! Et vous supposez que cette troupe de voyageurs, dont nous venons de reconnatre les traces, ne sest avance si loin que dans le but de chasser les animaux fourrure ? Aucune autre hypothse ne peut tre admise, madame, rpondit le lieutenant Hobson, et, certainement, ces gens-l sont en qute de nouveaux territoires de chasse. Mais puisquil ny a aucun moyen de les arrter, tchons datteindre au plus tt notre but, et nous lutterons courageusement contre toute concurrence ! Le lieutenant Hobson avait pris son parti dune concurrence probable, laquelle, dailleurs, il ne pouvait sopposer, et il pressa la marche de son dtachement afin de slever plus promptement au-dessus du soixante-dixime parallle. Peuttre, il lesprait du moins, ses rivaux ne le suivraient-ils pas jusque-l. Pendant les jours suivants, la petite troupe redescendit dune vingtaine de milles vers le sud, afin de contourner plus aisment la baie Franklin. Le pays conservait toujours son aspect verdoyant. Les quadrupdes et les oiseaux, dj observs, le frquentaient en grand nombre, et il tait probable que toute lextrmit nord-ouest du continent amricain tait ainsi peuple. La mer qui baignait ce littoral stendait alors sans limites devant le regard. Les cartes les plus rcentes ne portaient, dailleurs, aucune terre au nord du littoral amricain. Ctait

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lespace libre, et la banquise seule avait pu empcher les navigateurs du dtroit de Behring de slever jusquau ple. Le 4 juillet, le dtachement avait tourn une autre baie trs profondment chancre, la baie Whasburn, et il atteignit la pointe extrme dun lac peu connu jusqualors, qui ne couvrait quune petite surface du territoire, peine deux milles carrs. Ce ntait vritablement quun lagon deau douce, un vaste tang, et non point un lac. Les traneaux cheminaient paisiblement et facilement. Laspect du pays tait tentant pour le fondateur dune factorerie nouvelle, et il tait probable quun fort, tabli lextrmit du cap Bathurst, ayant derrire lui ce lagon, devant lui le grand chemin du dtroit de Behring, cest--dire la mer libre alors, libre toujours pendant les quatre ou cinq mois de la saison chaude, se trouverait ainsi dans une situation trs favorable pour son exportation et son ravitaillement. Le lendemain, 5 juillet, vers trois heures aprs midi, le dtachement sarrtait enfin lextrmit du cap Bathurst. Restait relever la position exacte de ce cap, que les cartes plaaient au-dessus du soixante-dixime parallle. Mais on ne pouvait se fier au lev hydrographique de ces ctes, qui navait encore pu tre fait avec une prcision suffisante. En attendant, Jasper Hobson rsolut de sarrter en cet endroit. Qui nous empche de nous fixer dfinitivement ici ? demanda le caporal Joliffe. Vous conviendrez, mon lieutenant, que lendroit est sduisant. Il vous sduira sans doute bien davantage, rpondit le lieutenant Hobson, si vous y touchez une double paye, mon digne caporal.

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Cela nest pas douteux, rpondit le caporal Joliffe, et il faut se conformer aux instructions de la Compagnie. Patientez donc jusqu demain, ajouta Jasper Hobson, et si, comme je le suppose, ce cap Bathurst est rellement situ audel du soixante-dixime degr de latitude septentrionale, nous y planterons notre tente. Lemplacement tait favorable, en effet, pour y fonder une factorerie. Les rivages du lagon, bords de collines boises, pouvaient fournir abondamment les pins, les bouleaux et autres essences ncessaires la construction, puis au chauffage du nouveau fort. Le lieutenant, stant avanc avec quelques-uns de ses compagnons jusqu lextrmit mme du cap, fit lobservation que, dans louest, la cte se courbait suivant un arc trs allong. Des falaises assez leves fermaient lhorizon quelques milles au-del. Quant aux eaux du lagon, on reconnut quelles taient douces et non saumtres comme on et pu le penser, raison du voisinage de la mer. Mais, en tout cas, leau douce net pas manqu la colonie, mme au cas o ces eaux eussent t impotables, car une petite rivire, alors limpide et frache, coulait vers lOcan glacial et sy jetait par une troite embouchure, quelques centaines de pas dans le sud-est du cap Bathurst. Cette embouchure, protge non par des roches, mais par un amoncellement assez singulier de terre et de sable, formait un port naturel, dans lequel deux ou trois navires eussent t parfaitement couverts contre les vents du large. Cette disposition pouvait tre avantageusement utilise pour le mouillage des btiments qui viendraient, dans la suite, du dtroit de Behring. Jasper Hobson, par galanterie pour la voyageuse, donna ce petit cours deau le nom de Paulinariver, et au petit port le nom de Port-Barnett, ce dont la voyageuse se montra enchante. En construisant le fort un peu en arrire de la pointe forme par le cap Bathurst, la maison principale aussi bien que les

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magasins devaient tre abrits absolument des vents les plus froids. Llvation mme du cap contribuerait les dfendre contre ces violents chasse-neige, qui, en quelques heures, peuvent ensevelir des habitations entires sous leurs paisses avalanches. Lespace compris entre le pied du promontoire et le rivage du lagon tait assez vaste pour recevoir les constructions ncessites par lexploitation dune factorerie. On pouvait mme lentourer dune enceinte palissade, qui sappuierait aux premires rampes de la falaise, et couronner le cap lui-mme dune redoute fortifie, travaux purement dfensifs, mais utiles au cas o des concurrents songeraient stablir sur ce territoire. Aussi, Jasper Hobson, sans songer les excuter encore, observa-t-il avec satisfaction que la situation tait facile dfendre. Le temps tait alors trs beau et la chaleur assez forte. Aucun nuage, ni lhorizon, ni au znith. Seulement, ce ciel limpide des pays temprs et des pays chauds, il ne fallait pas le chercher sous ces hautes latitudes. Pendant lt, une lgre brume restait presque incessamment suspendue dans latmosphre ; mais, la saison dhiver, quand les montagnes de glace simmobilisaient, lorsque le rauque vent du nord battait de plein fouet les falaises, quand une nuit de quatre mois stendait sur ces continents, que devait tre ce cap Bathurst ? Pas un seul des compagnons de Jasper Hobson ny songeait alors, car le temps tait superbe, le paysage verdoyant, la temprature chaude, la mer tincelante. Un campement provisoire, dont les traneaux fournirent tout le matriel, avait t dispos pour la nuit, sur les bords mmes du lagon. Jusquau soir, Mrs. Paulina Barnett, le lieutenant, Thomas Black lui-mme et le sergent Long parcoururent le pays environnant afin den reconnatre les ressources. Ce territoire convenait sous tous les rapports. Jasper Hobson avait hte dtre au lendemain, afin den relever la situation exacte, et de savoir sil se trouvait dans les conditions recommandes par la Compagnie.

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Eh bien, lieutenant, lui dit lastronome, quand ils eurent achev leur exploration, voil une contre vritablement charmante, et je naurais jamais cru quun tel pays pt se trouver audel du Cercle polaire. Eh ! monsieur Black, cest ici que se voient les plus beaux pays du monde ! rpondit Jasper Hobson, et je suis impatient de dterminer la latitude et la longitude de celui-ci. La latitude surtout ! reprit lastronome, qui ne pensait jamais qu sa future clipse, et je crois que vos braves compagnons ne sont pas moins impatients que vous, monsieur Hobson. Double paye, si vous vous fixez au-del du soixantedixime parallle ! Mais vous-mme, monsieur Black, demanda Mrs. Paulina Barnett, navez-vous pas un intrt, un intrt purement scientifique, dpasser ce parallle ? Sans doute, madame, sans doute, jai intrt le dpasser, mais pas trop cependant, rpondit lastronome. Suivant nos calculs qui sont dune exactitude absolue, lclipse de soleil, que je suis charg dobserver, ne sera totale que pour un observateur plac un peu au-del du soixante-dixime degr. Je suis donc aussi impatient que notre lieutenant de relever la position du cap Bathurst ! Mais jy pense, monsieur Black, dit la voyageuse, cette clipse de soleil, ce nest que le 18 juillet quelle doit se produire, si je ne me trompe ? Oui, madame, le 18 juillet 1860. Et nous ne sommes encore quau 5 juillet 1859 ! Le phnomne naura donc lieu que dans un an !

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Jen conviens, madame, rpondit lastronome. Mais si je ntait parti que lanne prochaine, convenez que jaurais couru le risque darriver trop tard ! En effet, monsieur Black, rpliqua Jasper Hobson, et vous avez bien fait de partir un an davance. De cette faon, vous tes certain de ne point manquer votre clipse. Car, je vous lavoue, notre voyage du Fort-Reliance au cap Bathurst sest accompli dans des conditions trs favorables et trs exceptionnelles. Nous navons prouv que peu de fatigues, et consquemment, peu de retards. vous dire vrai, je ne comptais pas avoir atteint cette partie du littoral avant la mi-aot, et si lclipse avait d se produire le 18 juillet 1859, cest--dire cette anne, vous auriez fort bien pu la manquer. Et dailleurs, nous ne savons mme pas encore si nous sommes au-dessus du soixantedixime parallle. Aussi, mon cher lieutenant, rpondit Thomas Black, je ne regrette point le voyage que jai fait en votre compagnie, et jattendrai patiemment mon clipse jusqu lanne prochaine. La blonde Phb est une assez grande dame, jimagine, pour quon lui fasse lhonneur de lattendre ! Le lendemain, 6 juillet, peu de temps avant midi, Jasper Hobson et Thomas Black avaient pris leurs dispositions pour obtenir un relvement rigoureusement exact du cap Bathurst, cest--dire sa position en longitude et en latitude. Ce jour-l, le soleil brillait avec une nettet suffisante pour quil ft possible den relever rigoureusement les contours. De plus, cette poque de lanne, il avait acquis son maximum de hauteur audessus de lhorizon, et, par consquent, sa culmination, lors de son passage au mridien, devait rendre plus facile le travail des deux observateurs.

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Dj, la veille, et dans la matine, en prenant diffrentes hauteurs, et au moyen dun calcul dangles horaires, le lieutenant et lastronome avaient obtenu avec une extrme prcision la longitude du lieu. Mais son lvation en latitude tait la circonstance qui proccupait surtout Jasper Hobson. Peu importait, en effet, le mridien du cap Bathurst, si le cap Bathurst se trouvait situ au-del du soixante-dixime parallle. Midi approchait. Tous les hommes composant le dtachement entouraient les observateurs qui staient munis de leurs sextants. Ces braves gens attendaient le rsultat de lobservation avec une impatience qui se comprendra facilement. En effet, il sagissait pour eux de savoir sils taient arrivs au but de leur voyage, ou sils devaient continuer chercher sur un autre point du littoral un territoire plac dans les conditions voulues par la Compagnie. Or, cette dernire alternative naurait probablement amen aucun rsultat satisfaisant. En effet, daprs les cartes, fort imparfaites, il est vrai, de cette portion du rivage amricain, la cte, partir du cap Bathurst, sinflchissant vers louest, redescendait au-dessous du soixante-dixime parallle, et ne le dpassait de nouveau que dans cette Amrique russe sur laquelle des Anglais navaient encore aucun droit stablir. Ce ntait pas sans raison que Jasper Hobson, aprs avoir consciencieusement tudi la cartographie de ces terres borales, stait dirig vers le cap Bathurst. Ce cap, en effet, slance comme une pointe au-dessus du soixante-dixime parallle, et, entre les cent et cent-cinquantime mridiens, nul autre promontoire, appartenant au continent proprement dit, cest--dire lAmrique anglaise, ne se projette au-del de ce cercle. Restait donc dterminer si rellement le cap Bathurst occupait la position que lui assignaient les cartes les plus modernes.

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Telle tait, en somme, limportante question que les observations prcises de Thomas Black et de Jasper Hobson allaient rsoudre. Le soleil sapprochait, en ce moment, du point culminant de sa course. Les deux observateurs braqurent alors la lunette de leur sextant sur lastre qui montait encore. Au moyen des miroirs inclins, disposs sur linstrument, le soleil devait tre, en apparence, ramen lhorizon mme, et le moment o il semblerait le toucher par le bord infrieur de son disque, serait prcisment celui auquel il occuperait le plus haut point de larc diurne, et, par consquent, le moment exact o il passerait au mridien, cest--dire le midi du lieu. Tous regardaient et gardaient un profond silence. Midi ! scria bientt Jasper Hobson. Midi ! rpondit au mme instant Thomas Black. Les lunettes furent immdiatement abaisses. Le lieutenant et lastronome lurent sur les limbes gradus la valeur des angles quils venaient dobtenir, et se mirent immdiatement chiffrer leurs observations. Quelques minutes aprs, le lieutenant Hobson se levait, et, sadressant ses compagnons : Mes amis, leur dit-il, partir de ce jour, 6 juillet, la Compagnie de la baie dHudson, sengageant par ma parole, lve au double la solde qui vous est attribue ! Hurrah ! hurrah ! hurrah pour la Compagnie ! scrirent dune commune voix les dignes compagnons du lieutenant Hobson.

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En effet, le cap Bathurst et le territoire y confinant se trouvaient indubitablement situs au-dessus du soixante-dixime parallle. Voici dailleurs, une seconde prs, ces coordonnes, qui devaient avoir plus tard une importance si grande dans lavenir du nouveau fort : Longitude : 127 36 12 louest du mridien de Greenwich. Latitude : 70 44 37 septentrionale. Et ce soir mme, ces hardis pionniers, camps, en ce moment, si loin du monde habit, plus de huit cents milles du Fort-Reliance, virent lastre radieux raser les bords de lhorizon occidental, sans mme y chancrer son disque flamboyant. Le soleil de minuit brillait pour la premire fois leurs yeux.

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XIII. Le Fort-Esprance.

Lemplacement du fort tait irrvocablement arrt. Aucun autre endroit ne pouvait tre plus favorable que ce terrain, naturellement plat, situ au revers du cap Bathurst, sur la rive orientale du lagon. Jasper Hobson rsolut donc de commencer immdiatement la construction de la maison principale. En attendant, chacun dut sorganiser un peu sa guise, et les traneaux furent utiliss dune manire ingnieuse pour former le campement provisoire. Dailleurs, grce lhabilet de ses hommes, le lieutenant comptait quen un mois, au plus, la maison principale serait construite. Elle devait tre assez vaste pour contenir provisoirement les dix-neuf personnes qui composaient le dtachement. Plus tard, avant larrive des grands froids, si le temps ne manquait pas, on lverait les communs destins aux soldats, et les magasins dans lesquels les fourrures et les pelleteries devaient tre dposes. Mais Jasper Hobson ne supposait pas que ces travaux pussent tre achevs avant la fin du mois de septembre. Or, aprs septembre, les nuits dj longues, le mauvais temps, la saison dhiver, les premires geles, suspendraient forcment toute besogne. Des dix soldats qui avaient t choisis par le capitaine Craventy, deux taient plus spcialement chasseurs, Sabine et Marbre. Les huit autres maniaient la hache avec autant dadresse que le mousquet. Ils taient, comme des marins, propres tout, sachant tout faire. Mais en ce moment, ils devaient tre utiliss
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plutt comme ouvriers que comme soldats, puisquil sagissait de lrection dun fort quaucun ennemi encore ne songeait attaquer. Petersen, Belcher, Ra, Garry, Pond, Hope, Kellet, formaient un groupe de charpentiers habiles et zls, que Mac Nap, un cossais de Stirling, fort capable dans la construction des maisons et mme des navires, sentendait commander. Les outils ne manquaient pas, haches, besaigus, gones, herminettes, rabots, scies bras, masses, marteaux, ciseaux, etc. Lun de ces hommes, Ra, plus spcialement forgeron, pouvait mme fabriquer, au moyen dune petite forge portative, toutes les chevilles, tenons, boulons, clous, vis et crous ncessaires au charpentage. On ne comptait aucun maon parmi ces ouvriers, et de fait, il nen tait pas besoin, puisque toutes ces maisons des factoreries du nord sont construites en bois. Trs heureusement, les arbres ne manquent pas aux environs du cap Bathurst, mais par une singularit que Jasper Hobson avait dj remarque, pas un rocher, pas une pierre ne se rencontrait sur ce territoire, pas mme un caillou, pas mme un galet. De la terre, du sable, rien de plus. Le rivage tait sem dune innombrable quantit de coquilles bivalves, brises par le ressac, et de plantes marines ou de zoophytes, consistant principalement en oursins et en astries. Mais, ainsi que le lieutenant le fit observer Mrs. Paulina Barnett, il nexistait pas, aux environs du cap, une seule pierre, un seul morceau de silex, un seul dbris de granit. Le cap ntait form lui-mme que par lamoncellement de terres meubles, dont quelques vgtaux reliaient peine les molcules. Ce jour-l, dans laprs-midi, Jasper Hobson et matre Mac Nap, le charpentier, allrent choisir lemplacement que la maison principale devait occuper sur le plateau qui stendait au pied du cap Bathurst. De l, le regard pouvait embrasser le lagon et le territoire situ dans louest jusqu une distance de dix douze milles. Sur la droite, mais quatre milles au moins, stageaient des falaises assez leves, que lloignement noyait en partie dans la brume. Sur la gauche, au contraire, dimmenses plaines, de vastes steppes, que, pendant lhiver,

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rien ne devait distinguer des surfaces glaces du lagon et de lOcan. Cette place ayant t choisie, Jasper Hobson et matre Mac Nap tracrent au cordeau le primtre de la maison. Ce trac formait un rectangle qui mesurait soixante pieds sur son grand ct, et trente sur son petit. La faade de la maison devait donc se dvelopper sur une longueur de soixante pieds, et tre perce de quatre ouvertures : une porte et trois fentres du ct du promontoire, sur la partie qui servirait de cour intrieure, et quatre fentres du ct du lagon. La porte, au lieu de souvrir au milieu de la faade postrieure, fut reporte sur langle gauche de manire rendre la maison plus habitable. En effet, cette disposition ne permettait pas la temprature extrieure de pntrer aussi facilement jusquaux dernires chambres, relgues lautre extrmit de lhabitation. Un premier compartiment formant antichambre et soigneusement dfendu contre les rafales par une double porte ; un second compartiment servant uniquement aux travaux de la cuisine, afin que la cuisson nintroduist aucun principe dhumidit dans les pices plus spcialement habites ; un troisime compartiment, vaste salle dans laquelle les repas devaient chaque jour se prendre en commun ; un quatrime compartiment, divis en plusieurs cabines, comme le carr dun navire : tel fut le plan, trs simple, arrt entre le lieutenant et son matre charpentier. Les soldats devaient provisoirement occuper la grande salle, au fond de laquelle serait tabli une sorte de lit de camp. Le lieutenant, Mrs. Paulina Barnett, Thomas Black, Madge, Mrs. Joliffe, Mrs. Mac Nap et Mrs. Ra devaient se loger dans les cabines du quatrime compartiment. Pour employer une expression assez juste, on serait un peu les uns sur les autres , mais cet tat de choses ne devait pas durer, et, ds que le logement des soldats serait construit, la maison principale serait

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uniquement rserve au chef de lexpdition, son sergent, Mrs. Paulina Barnett, que sa fidle Madge ne quitterait pas, et lastronome Thomas Black. Peut-tre alors pourrait-on diviser le quatrime compartiment en trois chambres seulement, et dtruire les cabines provisoires, car il est une rgle que les hiverneurs ne doivent point oublier : faire la guerre aux coins ! En effet, les coins, les angles, sont autant de rceptacles glaces ; les cloisons empchent la ventilation de soprer convenablement, et lhumidit, bientt transforme en neige, rend les chambres inhabitables, malsaines, et provoque les maladies les plus graves chez ceux qui les occupent. Aussi certains navigateurs, lorsquil se prparent hiverner au milieu des glaces, disposent-ils lintrieur de leur navire une salle unique, que tout lquipage, officiers et matelots, habite en commun. Mais Jasper Hobson ne pouvait agir ainsi, pour diverses raisons quil est ais de comprendre. On le voit, par cette description anticipe dune demeure qui nexistait pas encore, la principale habitation du fort ne se composait que dun rez-de-chausse, au-dessus duquel devait slever un vaste toit, dont les pentes trs raides devaient faciliter lcoulement des eaux. Quand aux neiges, elles sauraient bien sy fixer, et, une fois tasses, elles avaient le double avantage de clore hermtiquement lhabitation et dy conserver la temprature intrieure un degr constant. La neige, en effet, est de sa nature trs mauvaise conductrice de la chaleur ; elle ne permet pas celle-ci dentrer, il est vrai, mais, ce qui est beaucoup plus important pendant les hivers arctiques, elle lempche de sortir. Au-dessus du toit, le charpentier devait dresser deux chemines, lune correspondant la cuisine, lautre au pole de la grande salle, qui devait chauffer en mme temps les cabines du quatrime compartiment. De cet ensemble il ne rsulterait certainement pas une uvre architecturale, mais lhabitation serait dans les meilleures conditions possibles dhabitabilit. Que

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pouvait-on demander de plus ? Dailleurs, sous ce sombre crpuscule, au milieu des rafales de neige, demi enfouie sous les glaces, blanche de la base au sommet, avec ses lignes emptes, ses fumes gristres tordues par le vent, cette maison dhiverneurs prsenterait encore un aspect trange, sombre, lamentable, quun artiste ne saurait oublier. Le plan de la nouvelle maison tait conu. Restait lexcuter. Ce fut laffaire de matre Mac Nap et de ses hommes. Pendant que les charpentiers travailleraient, les chasseurs de la troupe, chargs du ravitaillement, ne demeureraient pas oisifs. La besogne ne manquerait personne. Matre Mac Nap alla dabord choisir les arbres ncessaires sa construction. Il trouva sur les collines un grand nombre de ces pins qui ressemblent beaucoup au pin cossais. Ces arbres taient de moyenne taille, et trs convenables pour la maison quil sagissait ddifier. Dans ces demeures grossires, en effet, murailles, planchers, plafonds, murs de refend, cloisons, chevrons, fatage, arbaltriers, bardeaux, tout est planches, poutres et poutrelles. On le comprend, ce genre de construction ne demande quune main-duvre trs lmentaire, et Mac Nap put procder sommairement, ce qui ne devait nuire en rien la solidit de lhabitation. Matre Mac Nap choisit des arbres bien droits, qui furent coups un pied au-dessus du sol. Ces pins, branchs au nombre dune centaine, ni corcs ni quarris, formrent autant de poutrelles longues de vingt pieds. La hache et la besaigu ne les entamrent qu leurs extrmits pour y entailler les tenons et les mortaises, qui devaient les fixer les unes aux autres. Cette opration ne demanda que quelques jours pour tre acheve, et bientt tous ces bois, trans par des chiens, furent transports au plateau que devait occuper la maison principale.

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Pralablement, ce plateau avait t soigneusement nivel. Le sol, ml de terre et de sable fin, fut battu et tass grands coups de pilon. Les herbes courtes et les maigres arbrisseaux qui le tapissaient avaient t brls sur place, et les cendres rsultant de lincinration formrent la surface une couche paisse, absolument impermable toute humidit. Mac Nap obtint ainsi un emplacement net et sec, sur lequel il put tablir avec scurit ses premiers entrecroisements. Ce premier travail termin, chaque angle de la maison et laplomb des murs de refend, se dressrent verticalement les matresses poutres, qui devaient soutenir la carcasse de la maison. Elles furent enfonces de quelques pieds dans le sol, aprs que leur bout eut t durci au feu. Ces poutres, un peu vides sur leurs faces latrales, reurent les poutrelles transversales de la muraille proprement dite, entre lesquelles la baie des portes et fentres avait t pralablement mnage. leur partie suprieure, ces poutres furent runies par des longis qui, tant bien encastrs dans les mortaises, consolidrent ainsi lensemble de la construction. Ces longis figuraient lentablement des deux faades, et ce fut leur extrmit que reposrent les hautes fermes du toit, dont lextrmit infrieure surplombait la muraille, comme la toiture dun chalet. Sur le carr de lentablement sallongrent les poutrelles du plafond, et sur la couche de cendres, celles du plancher. Il va sans dire que ces poutrelles, celles des murailles extrieures comme celles des murs de refend, ne furent que juxtaposes. de certains endroits, et pour en assurer la jonction, le forgeron Ra les avait taraudes et lies par de longues chevilles de fer, forces grands coups de masse. Mais la juxtaposition ne pouvait tre parfaite, et les interstices durent tre hermtiquement bouchs. Mac Nap employa avec succs le calfatage, qui rend le bord des navires si impntrable leau et quun simple bouffetage ne tiendrait pas tanches. Pour ce calfatage, on em-

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ploya, en guise dtoupe, une certaine mousse sche, dont tout le revers oriental du cap Bathurst tait abondamment tapiss. Cette mousse fut engage dans les interstices au moyen de fers calfat battus coups de maillet, et, dans chaque rainure, le matre charpentier fit tendre chaud plusieurs couches de goudron que les pins fournirent profusion. Les murailles et les planchers, ainsi construits, prsentaient une impermabilit parfaite, et leur paisseur tait une garantie contre les rafales et les froids de lhiver. La porte et les fentres, perces dans les deux faades, furent grossirement, mais solidement tablies. Les fentres, petits vitraux, neurent dautres vitres que cette substance corne, jauntre, peine diaphane, que fournit la colle de poisson sche, mais il fallait sen contenter. Dailleurs, pendant la belle saison, on devait tenir ces fentres constamment ouvertes, afin darer la maison. Pendant la mauvaise saison, comme on navait aucune lumire attendre de ce ciel obscurci par la nuit arctique, les fentres devaient tre, au contraire, toujours et hermtiquement fermes par dpais volets grosses ferrures, capables de rsister tous les efforts de la tourmente. lintrieur de la maison, les amnagements furent assez rapidement excuts. Une double porte, installe en arrire de la premire dans le compartiment qui formait antichambre, permettait aux entrants comme aux sortants de passer par une temprature moyenne entre la temprature intrieure et la temprature extrieure. De cette faon, le vent, tout charg de froidures aigus et dhumidits glaciales, ne pouvait plus arriver directement jusquaux chambres. Dailleurs, les pompes air qui avaient t apportes du Fort-Reliance furent installes ainsi que leur rservoir, de manire pouvoir modifier dans une juste proportion latmosphre de lhabitation, pour le cas o des froids trop vifs eussent empch douvrir portes et fentres. Lune de ces pompes devait rejeter lair du dedans, lorsquil serait trop charg dlments dltres, et lautre devait amener

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sans inconvnient lair pur du dehors dans le rservoir do on le distribuerait suivant le besoin. Le lieutenant Hobson donna tous ses soins cette installation, qui, le cas chant, devait rendre de grands services. Le principal ustensile de la cuisine fut un vaste fourneau de fonte, qui avait t apport, par pices, du Fort-Reliance. Le forgeron Ra neut que la peine de le remonter, ce qui ne fut ni long ni difficile. Mais les tuyaux destins la conduite de la fume, celui de la cuisine comme celui du pole de la grande salle, exigrent plus de temps et dingniosit. On ne pouvait se servir de tuyaux de tle, qui neussent pas rsist longtemps aux coups de vent dquinoxe, et il fallait de toute ncessit employer des matriaux plus rsistants. Aprs plusieurs essais qui ne russirent pas, Jasper Hobson se dcida utiliser une autre matire que le bois. Sil avait eu de la pierre sa disposition, la difficult et t rapidement vaincue. Mais, on la dit, par une tranget assez inexplicable, les pierres manquaient absolument aux environs du cap Bathurst. En revanche, on la dit aussi, les coquillages saccumulaient par millions sur le sable des grves. Eh bien, dit le lieutenant Hobson matre Mac Nap, nous ferons nos tuyaux de chemine en coquillages ! En coquillages ! scria le charpentier. Oui, Mac Nap, rpondit Jasper Hobson, mais en coquillages crass, brls, rduits en chaux. Avec cette chaux, nous fabriquerons des espces de plaquettes, et nous les disposerons comme des briques ordinaires. Va pour les coquillages ! rpondit le charpentier.

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Lide du lieutenant Hobson tait bonne, et elle fut mise aussitt en pratique. Le rivage tait recouvert dune innombrable quantit de ces coquilles calcaires qui forment ltage infrieur des terrains tertiaires. Le charpentier Mac Nap en fit ramasser plusieurs tonnes, et une sorte de four fut construit afin de dcomposer par la cuisson le carbonate qui entre dans la composition de ces coquilles. On obtint ainsi une chaux propre aux travaux de maonnerie. Cette opration dura une douzaine dheures. Dire que Jasper Hobson et Mac Nap produisirent par ces procds lmentaires une belle chaux grasse, pure de toute matire trangre, se dlitant bien au contact de leau, foisonnant comme les produits de bonne qualit, et pouvant former une pte liante avec un excs de liquide, ce serait peut-tre exagrer. Mais telle tait cette chaux, lorsquelle fut rduite en briquettes, quelle put tre convenablement utilise pour la construction des chemines de la maison. En quelques jours, deux tuyaux coniques slevaient au-dessus du fatage, et leur paisseur en garantissait la solidit contre les coups de vent. Mrs. Paulina Barnett flicita le lieutenant et le charpentier Mac Nap davoir men bien et en peu de temps cet ouvrage difficile. Pourvu que vos chemines ne fument pas ! ajouta-t-elle en riant. Elles fumeront, madame, rpondit philosophiquement Jasper Hobson, elles fumeront, gardez-vous den douter. Toutes les chemines fument ! Le grand ouvrage fut compltement termin dans lespace dun mois. Le 6 aot, linauguration de la maison devait tre faite. Mais, pendant que matre Mac Nap et ses hommes travaillaient sans relche, le sergent Long, le caporal Joliffe, tandis

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que Mrs. Joliffe organisait le service culinaire, puis les deux chasseurs Marbre et Sabine, dirigs par Jasper Hobson, avaient battu les alentours du cap Bathurst. Ils avaient, leur grande satisfaction, reconnu que les animaux de poil et de plume y abondaient. Les chasses ntaient pas encore organises, et les chasseurs cherchaient plutt explorer le pays. Cependant ils parvinrent semparer de quelques couples de rennes vivants, que lon rsolut de domestiquer. Ces animaux devaient fournir des petits et du lait. Aussi se hta-t-on de les parquer dans une enceinte palissade, qui fut tablie une cinquantaine de pas de lhabitation. La femme du forgeron Ra, qui tait une Indienne, sentendait ce service, et elle fut spcialement charge du soin de ces animaux. Quant Mrs. Paulina Barnett, seconde par Madge, elle voulut soccuper dorganisation intrieure, et lon ne devait pas tarder sentir linfluence de cette femme intelligente et bonne dans une multitude de dtails dont Jasper Hobson et ses compagnons ne se seraient probablement jamais proccups. Aprs avoir explor le territoire sur un rayon de plusieurs milles, le lieutenant reconnut quil formait une vaste presqule, dune superficie de cent cinquante milles carrs environ. Un isthme, large de quatre milles au plus, la rattachait au continent amricain, et stendait depuis le fond de la baie Whasburn, lest, jusqu une chancrure correspondante de la cte oppose. La dlimitation de cette presqule, laquelle le lieutenant donna le nom de presqule Victoria, tait trs nettement accuse. Jasper Hobson voulut savoir ensuite quelles ressources offraient le lagon et la mer. Il eut lieu dtre satisfait. Les eaux du lagon, trs peu profondes dailleurs, mais fort poissonneuses, promettaient une abondante rserve de truites, de brochets et autres poissons deau douce, dont on devait tenir compte. La petite rivire donnait asile des saumons qui en remontaient aisment le cours, et des familles frtillantes de blanches et

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dperlans. La mer, sur ce littoral, semblait moins richement peuple que le lagon. Mais, de temps en temps, on voyait passer au large dnormes souffleurs, des baleines, des cachalots, qui fuyaient sans doute le harpon des pcheurs de Behring, et il ntait pas impossible quun de ces gros mammifres vnt schouer sur la cte. Ctait peu prs le seul moyen que les colons du cap Bathurst eussent de sen emparer. Quant la partie du rivage situe dans louest, elle tait frquente, en ce moment, par de nombreuses familles de phoques ; mais Jasper Hobson recommanda ses compagnons de ne point donner inutilement la chasse ces animaux. On verrait plus tard sil ne conviendrait pas den tirer parti. Ce fut le 6 aot que les colons du cap Bathurst prirent possession de leur nouvelle demeure. Auparavant, et aprs discussion publique, ils lui donnrent un nom de bon augure, qui runit lunanimit des voix. Cette habitation, ou plutt ce fort, alors le poste le plus avanc de la Compagnie sur le littoral amricain, fut nomm Fort-Esprance. Et sil ne figure pas actuellement sur les cartes les plus rcentes des rgions arctiques, cest quun sort terrible lattendait dans un avenir trs rapproch, au dtriment de la cartographie moderne.

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XIV. Quelques excursions.

Lamnagement de la nouvelle demeure sopra rapidement. Le lit de camp, tabli dans la grande salle, nattendit bientt plus que des dormeurs. Le charpentier Mac Nap avait fabriqu une vaste table, gros pieds, lourde et massive, que le poids des mets, si considrable quil ft, ne ferait jamais gmir. Autour de cette table taient disposs des bancs non moins solides, mais fixes et par consquent peu propres justifier ce qualificatif de meubles qui nappartient quaux objets mobiles. Enfin quelques siges volants et deux vastes armoires compltaient le matriel de cette pice. La chambre du fond tait prte aussi. Des cloisons paisses la divisaient en six cabines, dont deux seulement taient claires par les dernires fentres ouvertes sur les faades antrieure et postrieure. Le mobilier de chaque cabine se composait uniquement dun lit et dune table. Mrs. Paulina Barnett et Madge occupaient ensemble celle qui prenait directement vue sur le lac. Jasper Hobson avait offert Thomas Black lautre cabine claire sur la faade de la cour, et lastronome en avait immdiatement pris possession. Quant lui, en attendant que ses hommes fussent logs dans des btiments nouveaux, il se contenta dune sorte de cellule demi sombre, attenant la salle manger, et qui sclairait tant bien que mal au moyen dun il-de-buf perc dans le mur de refend. Mrs. Joliffe, Mrs. Mac Nap et Mrs. Ra occupaient avec leurs maris les autres cabines. Ctaient trois bons mnages, forts unis, quil et t cruel de sparer. Dailleurs, la petite colonie ne devait pas tarder
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compter un nouveau membre, et matre Mac Nap, un certain jour, navait pas hsit demander Mrs Paulina Barnett si elle voudrait lui faire lhonneur dtre marraine vers la fin de la prsente anne. Ce que Mrs. Paulina Barnett accepta avec grande satisfaction. On avait entirement dcharg les traneaux et transport la literie dans les diffrentes chambres. Dans le grenier, auquel on arrivait par une chelle place au fond du couloir dentre, on relgua les ustensiles, les provisions, les munitions, dont on ne devait pas faire un usage immdiat. Les vtements dhiver, bottes ou casaques, fourrures et pelleteries, y trouvrent place dans de vastes armoires, labri de lhumidit. Ces premiers travaux termins, le lieutenant soccupa du chauffage futur de la maison. Il fit faire, sur les collines boises, une provision considrable de combustible, sachant bien que, par certaines semaines de lhiver, il serait impossible de saventurer au dehors. Il songea mme utiliser la prsence des phoques sur le littoral, de manire se procurer une abondante rserve dhuile, le froid polaire devant tre combattu par les plus nergiques moyens. Daprs son ordre et sous sa direction, on tablit dans la maison des condensateurs destins recueillir lhumidit interne, appareils quil serait facile de dbarrasser de la glace dont ils se rempliraient pendant lhiver. Cette question du chauffage, trs grave assurment, proccupait beaucoup le lieutenant Hobson. Madame, disait-il quelquefois la voyageuse, je suis un enfant des rgions arctiques, jai quelque exprience de ces choses, et jai surtout lu et relu bien des rcits dhivernage. On ne saurait prendre trop de prcautions quand il sagit de passer la saison du froid dans ces contres. Il faut tout prvoir, car un oubli, un seul, peut amener dirrparables catastrophes pendant les hivernages.

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Je vous crois, monsieur Hobson, rpondait Mrs. Paulina Barnett, et je vois bien que le froid aura en vous un terrible adversaire. Mais la question dalimentation ne vous parat-elle pas aussi importante ? Tout autant, madame, et je compte bien vivre sur le pays pour conomiser nos rserves. Aussi, dans quelques jours, ds que nous serons peu prs installs, nous organiserons des chasses de ravitaillement. Quant la question des animaux fourrure, nous verrons la rsoudre plus tard et remplir les magasins de la Compagnie. Dailleurs, ce nest pas le moment de chasser la martre, lhermine, le renard et autres animaux fourrure. Ils nont pas encore le pelage dhiver, et les peaux perdraient vingt-cinq pour cent de leur valeur, si on les emmagasinait en ce moment. Non. Bornons-nous dabord approvisionner loffice du Fort-Esprance. Les rennes, les lans, les wapitis, si quelques-uns se sont avancs jusqu ces parages, doivent seuls attirer nos chasseurs. En effet, vingt personnes nourrir et une soixantaine de chiens, cela vaut la peine que lon sen proccupe ! On voit que le lieutenant tait un homme dordre. Il voulait agir avec mthode, et, si ses compagnons le secondaient, il ne doutait pas de mener bonne fin sa difficile entreprise. Le temps, cette poque de lanne, tait presque invariablement beau. La priode des neiges ne devait pas commencer avant cinq semaines. Lorsque la maison principale eut t acheve, Jasper Hobson fit donc continuer les travaux de charpentage, en construisant un vaste chenil destin abriter les attelages de chiens. Cette dog-house fut btie au pied mme du promontoire, et sappuya sur le talus mme, une quarantaine de pas sur le flanc droit de la maison. Les futurs communs, appropris pour le logement des hommes, devaient faire face au

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chenil, sur la gauche, tandis que les magasins et la poudrire occuperaient la partie antrieure de lenceinte. Cette enceinte, par une prudence peut-tre exagre, Jasper Hobson rsolut de ltablir avant lhiver. Une bonne palissade, solidement plante, faite de poutres pointues, devait garantir la factorerie non seulement de lattaque des gros animaux, mais aussi contre lagression des hommes, au cas o quelque parti ennemi, Indiens ou autres, se prsenterait. Le lieutenant navait point oubli ces traces, quune troupe quelconque avait laisses sur le littoral, moins de deux cents milles du Fort-Esprance. Il connaissait les procds violents de ces chasseurs nomades, et il pensait que mieux valait, en tout cas, se mettre labri dun coup de main. La ligne de circonvallation fut donc trace de manire entourer la factorerie, et aux deux angles antrieurs qui couvraient le ct du lagon, matre Mac Nap se chargea de construire deux petites poivrires en bois, trs convenables pour abriter des hommes de garde. Avec un peu de diligence, et ces braves ouvriers travaillaient sans relche, il tait possible dachever ces nouvelles constructions avant lhiver. Pendant ce temps, Jasper Hobson organisa diverses chasses. Il remit quelques jours lexpdition quil mditait contre les phoques du littoral, et il soccupa plus spcialement des ruminants dont la chair, sche et conserve, devait assurer lalimentation du fort pendant la mauvaise saison. Donc, partir du 8 aot, Sabine et Marbre, quelquefois seuls, quelquefois suivis du lieutenant et du sergent Long qui sy entendaient, battirent chaque jour le pays dans un rayon de plusieurs milles. Souvent aussi, linfatigable Mrs. Paulina Barnett les accompagnait, ayant la main un fusil quelle maniait adroitement, et elle ne restait pas en arrire de ses compagnons de chasse.

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Pendant tout ce mois daot, ces expditions furent trs fructueuses, et le grenier aux provisions se remplit vue dil. Il faut dire que Marbre et Sabine nignoraient aucune des ruses quil convient demployer sur ces territoires, particulirement avec les rennes, dont la dfiance est extrme. Aussi quelle patience ils mettaient prendre le vent pour chapper au subtil odorat de ces animaux ! Parfois, ils les attiraient en agitant audessus des buissons de bouleaux nains quelque magnifique andouiller, trophe des chasses prcdentes, et ces rennes, ou plutt ces caribous , pour leur restituer leur nom indien, tromps par lapparence, sapprochaient porte des chasseurs, qui ne les manquaient point. Souvent aussi, un oiseau dlateur, bien connu de Sabine et de Marbre, un petit hibou de jour, gros comme un pigeon, trahissait la retraite des caribous. Il appelait les chasseurs en poussant comme un cri aigu denfant, et justifiait ainsi le nom de moniteur qui lui a t donn par les Indiens. Une cinquantaine de ruminants furent abattus. Leur chair, dcoupe en longues lanires, forma un approvisionnement considrable, et leurs peaux, une fois tannes, devaient servir la confection des chaussures. Les caribous ne contriburent pas seuls accrotre la rserve alimentaire. Les livres polaires, qui staient prodigieusement multiplis sur ce territoire, y concoururent pour une part notable. Ils se montraient moins fuyards que leurs congnres dEurope, et se laissaient tuer assez stupidement. Ctaient de grands rongeurs longues oreilles, aux yeux bruns, avec une fourrure blanche comme un duvet de cygne, et qui pesaient de dix quinze livres. Les chasseurs abattirent un grand nombre de ces animaux, dont la chair est vritablement succulente. Cest par centaines quon les prpara en les fumant, sans compter ceux qui, sous la main habile de Mrs. Joliffe, se transformrent en pts fort allchants.

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Mais, tandis que les ressources de lavenir samassaient ainsi, lalimentation quotidienne ntait point nglige. Beaucoup de ces livres polaires servirent au repas du jour, et les chasseurs comme les travailleurs de matre Mac Nap ntaient pas gens ddaigner un morceau de venaison frache et savoureuse. Dans le laboratoire de Mrs. Joliffe, ces rongeurs subissaient les combinaisons culinaires les plus varies, et ladroite petite femme se surpassait, au grand enchantement du caporal, qui qutait incessamment pour elle des loges quon ne lui marchandait pas, dailleurs. Quelques oiseaux aquatiques varirent aussi fort agrablement le menu quotidien. Sans parler des canards qui foisonnaient sur les rives du lagon, il convient de citer certains oiseaux qui sabattaient par bandes nombreuses dans les endroits o poussaient quelques maigres saules. Ctaient des volatiles appartenant lespce des perdrix, et auxquels les dnominations zoologiques ne manquent pas. Aussi, lorsque Mrs. Paulina Barnett demanda pour la premire fois Sabine quel tait le nom de ces oiseaux : Madame, lui rpondit le chasseur, les Indiens les appellent des ttras de saules , mais pour nous autres, chasseurs europens, ce sont de vritables coqs de bruyre. En vrit, on et dit des perdrix blanches, avec de grandes plumes mouchetes de noir lextrmit de la queue. Ctait un gibier excellent, qui nexigeait quune cuisson rapide devant un feu clair et ptillant. ces diverses sortes de venaison, les eaux du lac et de la petite rivire ajoutaient encore leur contingent. Personne ne sentendait mieux pcher que le calme et paisible sergent Long. Soit quil laisst le poisson mordre son hameon amorc, soit quil cinglt les eaux avec sa ligne arme dhameons vides, personne ne pouvait rivaliser avec lui dhabilet et de pa-

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tience, si ce ntait la fidle Madge, la compagne de Mrs. Paulina Barnett. Pendant des heures entires, ces deux disciples du clbre Isaac Walton 3 restaient assis lun prs de lautre, la ligne la main, guettant leur proie, ne prononant pas une parole ; mais, grce eux, la mare ne manqua jamais , et le lagon ou la rivire leur livraient journellement de magnifiques chantillons de la famille des salmones 4. Pendant ces excursions qui se poursuivirent presque quotidiennement jusqu la fin du mois daot, les chasseurs eurent souvent affaire des animaux fort dangereux. Jasper Hobson constata, non sans une certaine apprhension, que les ours taient nombreux sur cette partie du territoire. Il tait rare, en effet, quun jour se passt sans quun couple de ces formidables carnassiers ne ft signal. Bien des coups de fusil furent adresss ces terribles visiteurs. Tantt, ctait une bande de ces ours bruns qui sont fort communs sur toute la rgion de la TerreMaudite, tantt, une de ces familles dours polaires dune taille gigantesque, que les premiers froids amneraient sans doute en plus grand nombre aux environs du cap Bathurst. Et, en effet, dans les rcits dhivernage, on peut observer que les explorateurs ou les baleiniers sont plusieurs fois par jour exposs la rencontre de ces carnassiers. Marbre et Sabine aperurent aussi, plusieurs reprises, des bandes de loups qui, lapproche des chasseurs, dtalaient comme une vague mouvante. On les entendait aboyer , surtout quand ils taient lancs sur les talons dun renne ou dun wapiti. Ctaient de grands loups gris, hauts de trois pieds, longue queue, dont la fourrure devait blanchir aux approches de lhiver. Ce territoire, trs peupl, leur offrait une nourriture facile, et ils y abondaient. Il ntait pas rare de rencontrer, en de certains endroits boiss, des trous plusieurs entres, dans les3 Auteur dun trait de la pche

la ligne trs estim en Angleterre.

4 Salmonids. (Note du correcteur ELG.)

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quels ces animaux se terraient la faon des renards. cette poque, bien repus, ils fuyaient les chasseurs du plus loin quils les apercevaient, avec cette couardise qui distingue leur race. Mais, aux heures de la faim, ces animaux pouvaient devenir terribles par leur nombre, et, puisque leurs terriers taient l, cest quils ne quittaient point la contre, mme pendant la saison dhiver. Un jour, les chasseurs rapportrent au Fort-Esprance un animal assez hideux que navaient encore vu ni Mrs. Paulina Barnett, ni lastronome Thomas Black. Cet animal tait un plantigrade qui ressemblait assez au glouton dAmrique, un affreux carnassier, ramass de torse, court de jambes, arm de griffes recourbes et de mchoires formidables, les yeux durs et froces, la croupe souple comme celle de tous les flins. Quelle est cette horrible bte ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Madame, rpondit Sabine, qui tait toujours un peu dogmatique dans ses rponses, un cossais vous dirait que cest un quickhatch , un Indien, que cest un okelcoo-haw-gew , un Canadien, que cest un carcajou Et pour vous autres ? demanda Mrs. Paulina Barnett, cest ? Cest un wolverne , madame , rpondit Sabine, videmment enchant de la tournure quil avait donne sa rponse. En effet, wolverne tait la vritable dnomination zoologique de ce singulier quadrupde, redoutable rdeur nocturne, qui gte dans les trous darbres ou les rochers creux, grand destructeur de castors, de rats musqus et autres rongeurs, ennemi dclar du renard et du loup auxquels il ne craint pas de dispu-

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ter leur proie, animal trs rus, trs fort de muscles, trs fin dodorat, qui se rencontre jusque sous les latitudes les plus leves, et, dont la fourrure, poils courts, presque noire pendant lhiver, figure pour un chiffre assez important dans les exportations de la Compagnie. Pendant ces excursions, la flore du pays avait t observe avec autant dattention que la faune. Mais les vgtaux taient ncessairement moins varis que les animaux, nayant point comme ceux-ci la facult daller chercher, pendant la mauvaise saison, des climats plus doux. Ctaient le pin et le sapin qui se multipliaient le plus abondamment sur les collines qui formaient la lisire orientale du lagon. Jasper Hobson remarqua aussi quelques tacamahacs , sortes de peupliers-baumiers, dune grande hauteur, dont les feuilles, jaunes quand elles poussent, prennent dans larrire-saison une teinte verdoyante. Mais ces arbres taient rares, ainsi que quelques mlzes assez tiques, que les obliques rayons du soleil ne parvenaient pas vivifier. Certains sapins noirs russissaient mieux, surtout dans les gorges abrites contre les vents du nord. La prsence de cet arbre fut accueillie avec satisfaction, car on fabrique avec ses bourgeons une bire estime, connue dans le North-Amrique sous le nom de bire de sapin . On fit une bonne rcolte de ces bourgeons, qui fut transporte dans le cellier du FortEsprance. Les autres vgtaux consistaient en bouleaux nains, arbrisseaux hauts de deux pieds, qui sont particuliers aux climats trs froids, et en bouquets de cdres, qui fournissent un bois excellent pour le chauffage. Quant aux vgtaux sauvages, qui poussaient spontanment sur cette terre avare et pouvaient servir lalimentation, ils taient extrmement rares. Mrs. Joliffe, que la botanique positive intressait fort, navait rencontr que deux plantes dignes de figurer dans sa cuisine.

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Lune, racine bulbeuse, difficile reconnatre, puisque ses feuilles tombent prcisment au moment o elle entre dans la priode de floraison, ntait autre que le poireau-sauvage. Ce poireau fournissait une ample rcolte doignons, gros comme un uf, qui furent judicieusement employs en guise de lgumes. Lautre plante, connue dans tout le nord de lAmrique sous le nom de th du Labrador , poussait en grande abondance sur les bords du lagon, entre les bouquets de saules et darbousiers, et elle formait la nourriture favorite des livres polaires. Ce th, infus dans leau bouillante et additionn de quelques gouttes de brandy ou de gin, composait une excellente boisson, et cette plante mise en conserve, permit dconomiser la provision de th chinois apport du Fort-Reliance. Mais, pour obvier la pnurie des vgtaux alimentaires, Jasper Hobson stait muni dune certaine quantit de graines quil comptait semer, quand le moment en serait venu. Ctaient principalement des graines doseille et de cochlearias, dont les proprits antiscorbutiques sont trs apprcies sous ces latitudes. On pouvait esprer quen choisissant un terrain abrit contre les brises aigus qui brlent toute vgtation comme une flamme, ces graines russiraient pour la saison prochaine. Au surplus, la pharmacie du nouveau fort ntait pas dpourvue dantiscorbutiques. La Compagnie avait fourni quelques caisses de citrons et de lime-juice , prcieuse substance dont aucune expdition polaire ne saurait se passer. Mais il importait dconomiser cette rserve comme bien dautres car une srie de mauvais temps pouvait compromettre les communications entre le Fort-Esprance et les factoreries du Sud.

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XV. quinze milles du cap Bathurst.

Les premiers jours de septembre taient arrivs. Dans trois semaines, mme en admettant les chances les plus favorables, la mauvaise saison allait ncessairement interrompre les travaux. Il fallait donc se hter. Trs heureusement, les nouvelles constructions avaient t rapidement conduites. Matre Mac Nap et ses hommes faisaient des prodiges dactivit. La dog-house nattendit bientt plus quun dernier coup de marteau, et la palissade se dressait presque en entier dj sur le primtre assign au fort. On soccupa alors dtablir la poterne qui devait donner accs dans la cour intrieure. Cette enceinte, faite de gros pieux pointus, hauts de quinze pieds, formait une sorte de demi-lune ou de cavalier sur sa partie antrieure. Mais afin de complter le systme de fortification, il fallait couronner le sommet du cap Bathurst qui commandait la position. On le voit, le lieutenant Jasper Hobson admettait le systme de lenceinte continue et des forts dtachs : grand progrs dans lart des Vauban et des Cormontaigne. Mais, en attendant le couronnement du cap, la palissade suffisait mettre les nouvelles constructions labri dun coup de patte , sinon dun coup de main. Le 4 septembre, Jasper Hobson dcida que ce jour serait employ chasser les amphibies du littoral. Il sagissait, en effet, de sapprovisionner la fois en combustible et en luminaire, avant que la mauvaise saison ne ft arrive.

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Le campement des phoques tait loign dune quinzaine de milles. Jasper Hobson proposa Mrs. Paulina Barnett de suivre lexpdition. La voyageuse accepta. Non pas que le massacre projet ft trs attrayant par lui-mme, mais voir le pays, observer les environs du cap Bathurst, et prcisment cette partie du littoral que bordaient de hautes falaises, il y avait de quoi tenter sa curiosit. Le lieutenant Hobson dsigna pour laccompagner le sergent Long et les soldats Petersen, Hope et Kellet. On partit huit heures du matin. Deux traneaux, attels chacun de six chiens, suivaient la petite troupe, afin de rapporter au fort le corps des amphibies. Ces traneaux tant vides, le lieutenant, Mrs. Paulina Barnett et leurs compagnons y prirent place. Le temps tait beau, mais les basses brumes de lhorizon tamisaient les rayons du soleil, dont le disque jauntre, cette poque de lanne, disparaissait dj pendant quelques heures de la nuit. Cette partie du littoral, dans louest du cap Bathurst, prsentait une surface absolument plane, qui slevait peine de quelques mtres au-dessus du niveau de locan Polaire. Or cette disposition du sol attira lattention du lieutenant Hobson, et voici pourquoi. Les mares sont assez fortes dans les mers arctiques, ou, du moins, elles passent pour telles. Bien des navigateurs qui les ont observes, Parry, Franklin, les deux Ross, Mac Clure, Mac Clintock, ont vu la mer, lpoque des syzygies, monter de vingt vingt-cinq pieds au-dessus du niveau moyen. Si cette observation tait juste, et il nexistait aucune raison de mettre en doute la vracit des observateurs, le lieutenant Hobson devait forcment se demander comment il se faisait que lOcan, gonfl sous laction de la lune, nenvaht pas ce littoral peu lev

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au-dessus du niveau de la mer, puisque aucun obstacle, ni dune, ni extumescence quelconque du sol, ne sopposait la propagation des eaux ; comment il se faisait que ce phnomne des mares nentrant pas la submersion complte du territoire jusquaux limites les plus recules de lhorizon, et ne provoqut pas la confusion des eaux du lac et de locan Glacial ? Or il tait vident que cette submersion ne se produisait pas, et ne stait jamais produite. Jasper Hobson ne put donc sempcher de faire cette remarque, ce qui amena sa compagne lui rpondre que, sans doute, quoi quon en et dit, les mares taient insensibles dans locan Glacial arctique. Mais au contraire, madame, rpondit Jasper Hobson, tous les rapports des navigateurs saccordent sur ce point, que le flux et le reflux sont trs prononcs dans les mers polaires, et il nest pas admissible que leur observation soit fausse. Alors, monsieur Hobson, reprit Mrs. Paulina Barnett, veuillez mexpliquer pourquoi les flots de lOcan ne couvrent point ce pays, qui ne slve pas dix pieds au-dessus du niveau de la basse mer ? Eh, madame ! rpondit Jasper Hobson, voil prcisment mon embarras, je ne sais comment expliquer ce fait. Depuis un mois que nous sommes sur ce littoral, jai constat et plusieurs reprises que le niveau de la mer slevait dun pied peine en temps ordinaire, et jaffirmerais presque que dans quinze jours, au 22 septembre, en plein quinoxe, cest--dire au moment mme o le phnomne atteindra son maximum, le dplacement des eaux ne dpassera pas un pied et demi sur les rivages du cap Bathurst. Du reste, nous le verrons bien. Mais enfin, lexplication, monsieur Hobson, lexplication de ce fait, car tout sexplique en ce monde ?

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Eh bien, madame, rpondit le lieutenant, de deux choses lune : ou les navigateurs ont mal observ, ce que je ne puis admettre quand il sagit de personnages tels que Franklin, Parry, Ross et autres, ou bien, les mares sont nulles spcialement sur ce point du littoral amricain, et peut-tre pour les mmes raisons qui les rendent insensibles dans certaines mers resserres, la Mditerrane entre autres, o le rapprochement des continents riverains et ltroitesse des pertuis ne donnent pas un accs suffisant aux eaux de lAtlantique. Admettons cette dernire hypothse, monsieur Jasper, rpondit Mrs. Paulina Barnett. Il le faut bien, rpondit le lieutenant en secouant la tte, et pourtant elle ne me satisfait pas, et je sens l quelque singularit naturelle dont je ne puis me rendre compte. neuf heures, les deux traneaux, aprs avoir suivi un rivage constamment plat et sablonneux, taient arrivs la baie ordinairement frquente par les phoques. On laissa les attelages en arrire, afin de ne point effrayer ces animaux, quil importait de surprendre sur le rivage. Combien cette partie du territoire diffrait de celle qui confinait au cap Bathurst ! Au point o les chasseurs staient arrts, le littoral, capricieusement chancr et rong sur sa lisire, bizarrement convulsionn sur toute son tendue, trahissait de la faon la plus vidente une origine plutonienne, bien distincte, en effet, des formations sdimentaires qui caractrisaient les environs du cap. Le feu des poques gologiques, et non leau, avait videmment produit ces terrains. La pierre, qui manquait au cap

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Bathurst, particularit, pour le dire en passant, non moins inexplicable que labsence de mares, reparaissait ici sous forme de blocs erratiques, de roches profondment encastres dans le sol. De tous cts, sur un sable noirtre, au milieu de laves vsiculaires, sparpillaient des cailloux appartenant ces silicates alumineux compris sous le nom collectif de feldspath, et dont la prsence dmontrait irrfutablement que ce littoral ntait quun terrain de cristallisation. sa surface scintillaient dinnombrables labradorites, galets varis, aux reflets vifs et changeants, bleus, rouges, verts, puis, et l, des pierres ponces et des obsidiennes. En arrire stageaient de hautes falaises, qui slevaient de deux cents pieds au-dessus du niveau de la mer. Jasper Hobson rsolut de gravir ces falaises jusqu leur sommet, afin dexaminer toute la partie orientale du pays. Il avait le temps, car lheure de la chasse aux phoques ntait pas encore venue. On voyait seulement quelques couples de ces amphibies qui prenaient leurs bats sur le rivage, et il convenait dattendre quils se fussent runis en plus grand nombre, afin de les surprendre pendant leur sieste, ou plutt pendant ce sommeil que le soleil de midi provoque chez les mammifres marins. Le lieutenant Hobson reconnut, dailleurs, que ces amphibies ntaient point des phoques proprement dits, ainsi que ses gens le lui avaient annonc. Ces mammifres appartenaient bien au groupe des pinnipdes, mais ctaient des chevaux marins et des vaches marines, qui forment dans la nomenclature zoologique le genre des morses, et sont reconnaissables leurs canines suprieures, longues dfenses diriges de haut en bas. Les chasseurs, tournant alors la petite baie que semblaient affectionner ces animaux, et laquelle ils donnrent le nom de Baie des Morses, slevrent sur la falaise du littoral. Petersen, Hope et Kellet demeurrent sur un petit promontoire, afin de surveiller les amphibies, tandis que Mrs. Paulina Barnett, Jasper Hobson et le sergent gagnaient le sommet de la falaise de

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manire dominer de cent cinquante deux cents pieds le pays environnant. Ils ne devaient point perdre de vue leurs trois compagnons, chargs de les prvenir par un signal ds que la runion des morses serait suffisamment nombreuse. En un quart dheure, le lieutenant, sa compagne et le sergent eurent atteint le plus haut sommet. De ce point ils purent aisment observer tout le territoire qui se dveloppait sous leurs yeux. leurs pieds stendait la mer immense que fermait au nord lhorizon du ciel. Nulle terre en vue, nulle banquise, nul iceberg. LOcan tait libre de glaces mme au-del des limites du regard, et, probablement, sous ce parallle, cette portion de la mer Glaciale restait ainsi navigable jusquau dtroit de Behring. Pendant la saison dt, les navires de la Compagnie pourraient donc facilement atterrir au cap Bathurst par la voie du nord-ouest. En se retournant vers louest, Jasper Hobson dcouvrit une contre toute nouvelle, et il eut alors lexplication de ces dbris volcaniques dont le littoral tait vritablement encombr. une dizaine de milles stageaient des collines ignivomes, cne tronqu, quon ne pouvait apercevoir du cap Bathurst, parce quelles taient caches par la falaise. Elles se profilaient assez confusment sur le ciel, comme si une main tremblante en et trac la ligne terminale. Jasper Hobson, aprs les avoir observes avec attention, les montra de la main au sergent et Mrs. Paulina Barnett, puis, sans rien dire, il porta ses regards vers le ct oppos. Dans lest, ctait cette longue lisire de rivage, sans une irrgularit, sans un mouvement de terrain, qui se prolongeait jusquau cap Bathurst. Des observateurs munis dune bonne lorgnette auraient pu reconnatre le Fort-Esprance, et mme la

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petite fume bleutre qui, cette heure, devait schapper des fourneaux de Mrs. Joliffe. En arrire, le territoire offrait deux aspects bien tranchs. Dans lest et au sud, une vaste plaine confinait au cap sur une tendue de plusieurs centaines de milles carrs. Au contraire, en arrire-plan des falaises, depuis la baie des Morses jusquaux montagnes volcaniques, le pays, effroyablement convulsionn, indiquait clairement quil devait son origine un soulvement ruptif. Le lieutenant observait ce contraste si marqu entre ces deux parties du territoire. Et, il faut lavouer, cela lui semblait presque trange . Pensez-vous, monsieur Hobson, demanda alors le sergent Long, que ces montagnes qui ferment lhorizon louest soient des volcans ? Sans aucun doute, sergent, rpondit Jasper Hobson. Ce sont elles qui ont lanc jusquici ces pierres ponces, ces obsidiennes, ces innombrables labradorites, et nous naurions pas trois milles faire pour fouler du pied des laves et des cendres. Et croyez-vous, mon lieutenant, que ces volcans soient encore en activit ? demanda le sergent. cela, je ne puis vous rpondre. Cependant nous napercevons en ce moment aucune fume leur sommet. Ce nest pas une raison, sergent Long. Est-ce que vous avez toujours la pipe la bouche ? Non, monsieur Hobson.

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Eh bien, Long, cest exactement la mme chose pour les volcans. Ils ne fument pas toujours. Je vous comprends, monsieur Hobson, rpondit le sergent Long, mais ce que je comprends moins, en vrit, cest quil existe des volcans sur les continents polaires. Ils ny sont pas trs nombreux, dit Mrs. Paulina Barnett. Non, madame, rpondit le lieutenant, mais on en compte, cependant, un certain nombre : lle de Jean-Mayen, aux les Aloutiennes, dans le Kamtchatka, dans lAmrique russe, en Islande ; puis dans le sud, la Terre de Feu, sur les contres australes. Ces volcans ne sont que les chemines de cette vaste usine centrale o slaborent les produits chimiques du globe, et je pense que le Crateur de toutes choses a perc ces chemines partout o elles taient ncessaires. Sans doute, monsieur Hobson, rpondit le sergent, mais au ple, sous ces climats glacs ! Et quimporte, sergent, quimporte que ce soit au ple ou lquateur ! Je dirai mme plus, les soupiraux doivent tre plus nombreux aux environs des ples quen aucun autre point du globe. Et pourquoi, monsieur Hobson ? demanda le sergent, qui paraissait fort surpris de cette affirmation. Parce que si ces soupapes se sont ouvertes sous la pression des gaz intrieurs, cest prcisment aux endroits o la crote terrestre tait moins paisse. Or, par suite de laplatissement de la terre aux ples, il semble naturel que Mais japerois un signal de Kellet, dit le lieutenant, interrom-

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pant son argumentation. Voulez-vous nous accompagner, madame ? Je vous attendrai ici, monsieur Hobson, rpondit la voyageuse. Ce massacre de morses na vraiment rien qui mattire ! Cest entendu, madame, rpondit Jasper Hobson, et si vous voulez nous rejoindre dans une heure, nous reprendrons ensemble le chemin du fort. Mrs. Paulina Barnett resta donc sur le sommet de la falaise, contemplant le panorama si vari qui se droulait sous ses yeux. Un quart dheure aprs, Jasper Hobson et le sergent Long arrivaient sur le rivage. Les morses taient alors en grand nombre. On pouvait en compter une centaine. Quelques-uns rampaient sur le sable au moyen de leurs pieds courts et palms. Mais, pour la plupart, groups par famille, ils dormaient. Un ou deux, des plus grands, mles longs de trois mtres, pelage peu fourni, de couleur rousstre, semblaient veiller comme des sentinelles sur le reste du troupeau. Les chasseurs durent savancer avec une extrme prudence, en profitant de labri des rochers et des mouvements de terrain, de manire cerner quelques groupes de morses et leur couper la retraite vers la mer. Sur terre, en effet, ces animaux sont lourds, peu mobiles, gauches. Ils ne marchent que par petits sauts, ou en produisant avec leur chine un certain mouvement de reptation. Mais dans leau, leur vritable lment, ils redeviennent des poissons agiles, des nageurs redoutables, qui souvent mettent en pril les chaloupes qui les poursuivent.

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Cependant les grands mles se dfiaient. Ils sentaient un danger prochain. Leur tte se redressait. Leurs yeux se portaient de tous cts. Mais, avant quils eussent eu le temps de donner le signal dalarme, Jasper Hobson et Kellet, slanant dune part, le sergent, Petersen et Hope se prcipitant de lautre, frapprent cinq morses de leurs balles, puis ils les achevrent coups de pique, pendant que le reste du troupeau se prcipitait la mer. La victoire avait t facile. Les cinq amphibies taient de grande taille. Livoire de leurs dfenses, quoique un peu grenu, paraissait tre de premire qualit ; mais, ce que le lieutenant Hobson apprciait davantage, leur corps gros et gras promettait de fournir une huile abondante. On se hta de les placer sur les traneaux, et les attelages de chiens en eurent leur charge suffisante. Il tait une heure alors. En ce moment, Mrs. Paulina Barnett rejoignit ses compagnons, et tous reprirent, en ctoyant le littoral, la route du Fort-Esprance. Il va sans dire que ce retour se fit pied, puisque les traneaux taient pleine charge. Ce ntait quune dizaine de milles franchir, mais en ligne droite. Or rien nest plus long quun chemin qui ne fait pas de coudes , dit le proverbe anglais, et ce proverbe a raison. Aussi, pour tromper les ennuis de la route, les chasseurs causrent-ils de choses et dautres. Mrs. Paulina Barnett se mlait frquemment leur conversation, et sinstruisait ainsi en profitant des connaissances spciales ces braves gens. Mais, en somme, on nallait pas vite. Ctait un lourd fardeau pour les attelages que ces masses charnues, et les traneaux glissaient mal. Sur une couche de neige bien durcie, les chiens auraient franchi en moins de deux heures la distance qui sparait la baie des Morses du Fort-Esprance.

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Plusieurs fois, le lieutenant Hobson dut faire halte pour donner quelques instants de repos ses chiens, qui taient bout de forces. Ce qui amena le sergent Long dire : Ces morses, dans notre intrt, auraient bien d tablir plus prs du fort leur campement habituel. Ils ny auraient point trouv demplacement favorable, rpondit le lieutenant en secouant la tte. Pourquoi donc, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett, assez surprise de cette rponse. Parce que ces amphibies ne frquentent que les rivages pente douce, sur lesquels ils peuvent ramper en sortant de la mer. Mais le littoral du cap ? Le littoral du cap, rpondit Jasper Hobson, est accore comme un mur de courtine. Son rivage ne prsente aucune dclivit. Il semble quil ait t coup pic. Cest encore l, madame, une inexplicable singularit de ce territoire, et quand nos pcheurs voudront pcher sur ses bords, leurs lignes ne devront pas avoir moins de trois cents brasses de fond ! Pourquoi cette disposition ? Je lignore, mais je suis port croire quil y a bien des sicles, une rupture violente, due quelque action volcanique, aura spar du littoral une portion du continent, maintenant engloutie dans la mer Glaciale !

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XVI. Deux coups de feu.

La premire moiti du mois de septembre stait coule. Si le Fort-Esprance et t situ au ple mme, cest--dire vingt degrs plus haut en latitude, le 21 du prsent mois, la nuit polaire laurait dj envelopp de tnbres. Mais sur ce soixantedixime parallle, le soleil allait se traner circulairement audessus de lhorizon pendant plus dun mois encore. Dj, pourtant, la temprature se refroidissait sensiblement. Pendant la nuit, le thermomtre tombait trente et un degrs Fahrenheit (1 centigr. au-dessous de zro). De jeunes glaces se formaient et l, que les derniers rayons solaires dissolvaient pendant le jour. Quelques bourrasques de neige passaient au milieu des rafales de pluie et du vent. La mauvaise saison tait videmment prochaine. Mais les habitants de la factorerie pouvaient lattendre sans crainte. Les approvisionnements actuellement emmagasins devaient suffire et au-del. La rserve de venaison sche stait accrue. Une vingtaine dautres morses avaient t tus. Mac Nap avait eu le temps de construire une table bien close, destine aux rennes domestiques, et en arrire de la maison, un vaste hangar qui renfermait le combustible. Lhiver, cest--dire la nuit, la neige, la glace, le froid, pouvait venir. On tait prt le recevoir. Mais aprs avoir pourvu aux besoins futurs des habitants du fort, Jasper Hobson songea aux intrts de la Compagnie. Le moment arrivait o les animaux, revtant la fourrure hivernale,
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devenaient une proie prcieuse. Lpoque tait favorable pour les abattre coups de fusil, en attendant que la terre, uniformment couverte de neige, permt de leur tendre des trappes. Jasper Hobson organisa donc les chasses. Sous cette haute latitude, on ne pouvait compter sur le concours des Indiens, qui sont habituellement les fournisseurs des factoreries, car ces indignes frquentent des territoires plus mridionaux. Le lieutenant Hobson, Marbre, Sabine et deux ou trois de leurs compagnons durent donc chasser pour le compte de la Compagnie, et, on le pense, ils ne manqurent pas de besogne. Une tribu de castors avait t signale sur un affluent de la petite rivire, six milles environ dans le sud du fort. Ce fut l que Jasper Hobson dirigea sa premire expdition. Autrefois le duvet de castor valait jusqu quatre cents francs le kilogramme, au temps o la chapellerie lemployait communment ; mais, si lutilisation de ce duvet a diminu, cependant les peaux, sur les marchs de fourrures, conservent encore un prix lev dans une certaine proportion, parce que cette race de rongeurs, impitoyablement traque, tend disparatre. Les chasseurs se rendirent sur la rivire, lendroit indiqu. L, le lieutenant fit admirer Mrs. Paulina Barnett les ingnieuses dispositions prises par ces animaux pour amnager convenablement leur cit sous-marine. Il y avait une centaine de castors qui occupaient par couple des terriers creuss dans le voisinage de laffluent. Mais dj ils avaient commenc la construction de leur village dhiver, et ils y travaillaient assidment. En travers de ce ruisseau aux eaux rapides et assez profondes pour ne point geler dans leurs couches infrieures, mme pendant les hivers les plus rigoureux, les castors avaient construit une digue, un peu arque en amont ; cette digue tait un solide assemblage de pieux plants verticalement, entrelacs de

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branches flexibles et darbres branchs, qui sy appuyaient transversalement ; le tout tait li, maonn, ciment avec de la terre argileuse, que les pieds du rongeur avaient gche dabord ; puis, sa queue aidant, une queue large et presque ovale, aplatie horizontalement et recouverte de poils cailleux, cette argile, dispose en pelote, avait uniformment revtu toute la charpente de la digue. Cette digue, madame, dit Jasper Hobson, a eu pour but de donner la rivire un niveau constant, et elle a permis aux ingnieurs de la tribu dtablir en amont ces cabanes de forme ronde dont vous apercevez le sommet. Ce sont de solides constructions que ces huttes ; leurs parois de bois et dargile mesurent deux pieds dpaisseur, et elles noffrent daccs lintrieur que par une troite porte situe sous leau, ce qui oblige chaque habitant plonger, quand il veut sortir de chez lui ou y rentrer, mais ce qui assure, par l mme, la scurit de la famille. Si vous dmolissiez une de ces huttes, vous la trouveriez compose de deux tages : un tage infrieur qui sert de magasin et dans lequel sont entasses les provisions dhiver, telles que branches, corces, racines, et un tage suprieur, que leau natteint pas, et dans lequel le propritaire vit avec sa petite maisonne. Mais je naperois aucun de ces industrieux animaux, dit Mrs. Paulina Barnett. Est-ce que la construction du village serait dj abandonne ? Non, madame, reprit le lieutenant Hobson, mais en ce moment les ouvriers se reposent et dorment, car ces animaux ne travaillent que la nuit, et cest dans leurs terriers que nous allons les surprendre ! Et, en effet, la capture de ces rongeurs ne prsenta aucune difficult. Une centaine furent saisis dans lespace dune heure, et parmi eux on en comptait quelques-uns dune grande valeur

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commerciale, attendu que leur fourrure tait absolument noire. Les autres prsentaient un pelage soyeux, long, luisant, mais dune nuance rouge mle de marron, et sous ce pelage un duvet fin, serr et gris dargent. Les chasseurs revinrent au fort trs satisfaits du rsultat de leur chasse. Les peaux de castor furent emmagasines et enregistres sous la dnomination de parchemins ou de jeunes castors, suivant leur prix. Pendant tout le mois de septembre, et jusqu la mioctobre, peu prs, ces expditions se poursuivirent et produisirent des rsultats favorables. Des blaireaux furent pris, mais en petite quantit ; on les recherchait pour leur peau, qui sert la garniture des colliers de chevaux de trait, et pour leurs poils dont on fait des brosses et des pinceaux. Ces carnivores, ce ne sont vritablement que de petits ours, appartenaient lespce des blaireaux-carcajous qui sont particuliers lAmrique du Nord. Dautres chantillons de la tribu des rongeurs, et presque aussi industrieux que le castor, comptrent pour un trs haut chiffre dans les magasins de la factorerie. Ctaient des rats musqus, longs de plus dun pied, queue dduite, et dont la fourrure est assez estime. On les prit au terrier, et sans peine, car ils pullulaient avec cette abondance spciale leur espce. Quelques animaux de la famille des flins, les lynx, exigrent lemploi des armes feu. Ces animaux souples, agiles, pelage roux clair et tachet de mouchetures noirtres, redoutables mme aux rennes, ne sont vrai dire que des loups-cerviers qui se dfendent bravement. Mais ni Marbre ni Sabine nen taient leurs premiers lynx, et ils turent une soixantaine de ces animaux. Quelques wolvrnes, assez beaux de fourrure, furent abattus aussi dans les mmes conditions.

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Les hermines se montrrent rarement. Ces animaux, qui font partie de la tribu des martres, comme les putois, ne portaient pas leur belle robe dhiver, qui est entirement blanche, sauf un point noir au bout de la queue. Leur pelage tait encore roux en dessus, et dun gris jauntre en dessous. Jasper Hobson avait donc recommand ses compagnons de les pargner momentanment. Il fallait attendre et les laisser mrir , pour employer lexpression du chasseur Sabine, cest--dire blanchir sous la froidure de lhiver. Quant aux putois, dont la chasse est fort dsagrable cause de lodeur ftide que ces animaux rpandent et qui leur a valu le nom quils portent, on en prit un assez grand nombre, soit en les traquant dans les trous darbre qui leur servent de terriers, soit en les abattant coups de fusil, quand ils se glissaient entre les branches. Les martres proprement dites furent lobjet dune chasse toute spciale. On sait combien la peau de ces carnivores est estime, quoique un degr infrieur la zibeline, dont la riche fourrure est noirtre en hiver ; mais cette zibeline ne frquente que les rgions septentrionales de lEurope et de lAsie jusquau Kamtchatka, et ce sont les Sibriens qui lui font la chasse la plus active. Nanmoins, sur le littoral amricain de la mer arctique se rencontraient dautres martres, dont les peaux ont encore une trs grande valeur, telles que le wison et le pkan, autrement dits martres du Canada . Ces martres et ces visons, pendant le mois de septembre, ne fournirent la factorerie quun petit nombre de fourrures. Ce sont des animaux trs vifs, trs agiles, au corps long et souple, qui leur a valu la dnomination de vermiformes . Et, en effet, ils peuvent sallonger comme un ver, et consquemment se faufiler par les plus troites ouvertures. On comprend donc quils puissent chapper aisment aux poursuites des chasseurs. Aussi, pendant la saison dhiver, les prend-on plus facilement au moyen de trappes. Marbre et Sabine nattendaient que le mo-

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ment favorable de se transformer en trappeurs, et ils comprenaient bien quau retour du printemps, ni les wisons ni les martres ne manqueraient dans les magasins de la Compagnie. Pour achever lnumration des pelleteries dont le FortEsprance senrichit pendant ces expditions, il convient de parler des renards bleus et des renards argents, qui sont considrs sur les marchs de Russie et dAngleterre comme les plus prcieux des animaux fourrure. Au-dessus de tous se place le renard bleu, connu zoologiquement sous le nom disatis . Ce joli animal est noir de museau, cendr ou blond fonc de poil, et nullement bleu, comme on pourrait le croire ; son pelage trs long, trs pais, trs moelleux, est admirable et possde toutes les qualits qui constituent la beaut dune fourrure : douceur, solidit, longueur du poil, paisseur et couleur. Le renard bleu est incontestablement le roi des animaux fourrure. Aussi sa peau vaut-elle six fois le prix de toute autre peau, et un manteau appartenant lempereur de Russie, fait tout entier avec des peaux du cou de renard bleu, qui sont les plus belles, fut-il estim, lexposition de Londres, en 1851, trois mille quatre cents livres sterling. 5 Quelques-uns de ces renards avaient paru aux environs du cap Bathurst, mais les chasseurs navaient pu sen emparer, car ces carnivores sont russ, agiles, difficiles prendre, mais on russit tuer une douzaine de renards argents dont le pelage, dun noir magnifique, est pointill de blanc. Quoique la peau de ces derniers ne vaille pas celle des renards bleus, cest encore une riche dpouille, qui trouve un haut prix sur les marchs de lAngleterre et de la Russie. Lun de ces renards argents tait un animal superbe, dont la taille surpassait un peu celle du renard commun. Il avait les
5 85, 000 francs.

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oreilles, les paules, la queue dun noir de fume, mais la fine extrmit de son appendice caudal et le haut de ses sourcils taient blancs. Les circonstances particulires dans lesquelles ce renard fut tu mritent dtre rapportes avec dtail, car elles justifirent certaines apprhensions du lieutenant Hobson, ainsi que certaines prcautions dfensives quil avait cru devoir prendre. Le 24 septembre, dans la matine, deux traneaux avaient amen Mrs. Paulina Barnett, le lieutenant, le sergent Long, Marbre et Sabine la baie des Morses. Des traces de renards avaient t reconnues, la veille, par quelques hommes du dtachement, au milieu de roches entre lesquelles poussaient de maigres arbrisseaux, et certains indices indiscutables avaient trahi leur passage. Les chasseurs, mis en apptit, soccuprent de retrouver une piste qui leur promettait une dpouille de haut prix, et, en effet, les recherches ne furent point vaines. Deux heures aprs leur arrive, un assez beau renard argent gisait sans vie sur le sol. Deux ou trois autres de ces carnivores furent encore entrevus. Les chasseurs se divisrent alors. Tandis que Marbre et Sabine se lanaient sur les traces dun renard, le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett et le sergent Long essayaient de couper la retraite un autre bel animal qui cherchait se dissimuler derrire les roches. Il fallut naturellement ruser avec ce renard, qui, se laissant peine voir, nexposait aucune partie de son corps au choc dune balle. Pendant une demi-heure, cette poursuite continua sans amener de rsultat. Cependant lanimal tait cern sur trois cts, et la mer lui fermait le quatrime. Il comprit bientt le dsavantage de sa situation, et il rsolut den sortir par un bond

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prodigieux, qui ne laissait dautre chance au chasseur que de le tirer au vol. Il slana donc, franchissant une roche ; mais Jasper Hobson le guettait, et au moment o lanimal passait comme une ombre, il le salua dune balle. Au mme instant, un autre coup de feu clatait, et le renard, mortellement frapp, tombait terre. Hurrah ! hurrah ! scria Jasper Hobson. Il est moi ! Et moi ! rpondit un tranger, qui posa le pied sur le renard linstant o le lieutenant y portait la main. Jasper Hobson, stupfait, recula. Il avait cru que la seconde balle tait partie du fusil du sergent, et il se trouvait en prsence dun chasseur inconnu, dont le fusil fumait encore. Les deux rivaux se regardrent. Mrs. Paulina Barnett et son compagnon arrivaient alors et taient bientt rejoints par Marbre et Sabine, tandis quune douzaine dhommes, tournant la falaise, sapprochaient de ltranger, qui sinclina poliment devant la voyageuse. Ctait un homme de haute taille, offrant le type parfait de ces voyageurs canadiens dont Jasper Hobson redoutait si particulirement la concurrence. Ce chasseur portait encore ce costume traditionnel dont le romancier amricain Washington Irving a fait exactement la description : couverture dispose en forme de capote, chemise de coton raies, larges culottes de drap, gutres de cuir, mocassins de peau de daim, ceinture de laine bigarre supportant le couteau, le sac tabac, la pipe et quelques ustensiles de campement, en un mot, un habillement moiti civilis, moiti sauvage. Quatre de ses compagnons taient vtus comme lui, mais moins lgamment. Les huit autres qui lui servaient descorte taient des Indiens Chippeways.

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Jasper Hobson ne sy mprit point. Il avait devant lui un Franais, ou tout au moins un descendant des Franais du Canada, et peut-tre un agent des compagnies amricaines charg de surveiller ltablissement de la nouvelle factorerie. Ce renard mappartient, monsieur, dit le lieutenant Hobson, aprs quelques moments de silence, pendant lequel son adversaire et lui staient regards dans le blanc des yeux. Il vous appartient si vous lavez tu, rpondit linconnu en bon anglais, mais avec un lger accent tranger. Vous vous trompez, monsieur, rpondit assez vivement Jasper Hobson, cet animal mappartient, mme au cas o votre balle laurait tu et non la mienne ! Un sourire ddaigneux accueillit cette rponse, grosse de toutes les prtentions que la Compagnie sattribuait sur les territoires de la baie dHudson, de lAtlantique au Pacifique. Ainsi, monsieur, reprit linconnu, en sappuyant avec grce sur son fusil, vous regardez la Compagnie de la baie dHudson comme tant matresse absolue de tout ce domaine du nord de lAmrique ? Sans aucun doute, rpondit le lieutenant Hobson, et si vous, monsieur, comme je le suppose, vous appartenez une association amricaine la Compagnie des pelletiers de Saint-Louis, dit le chasseur en sinclinant. Je crois, continua le lieutenant, que vous seriez fort empch de montrer lacte qui lui accorde un privilge sur une partie quelconque de ce territoire.

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Actes ! privilges ! fit ddaigneusement le Canadien, ce sont l des mots de la vieille Europe qui rsonnent mal en Amrique. Aussi ntes-vous point en Amrique, mais sur le sol mme de lAngleterre ! rpondit Jasper Hobson avec fiert. Monsieur le lieutenant, rpondit le chasseur en sanimant un peu, ce nest point le moment dengager une discussion ce sujet. Nous connaissons quelles sont les prtentions de lAngleterre en gnral et de la Compagnie de la baie dHudson en particulier au sujet des territoires de chasses ; mais je crois que, tt ou tard, les vnements modifieront cet tat de choses, et que lAmrique sera amricaine depuis le dtroit de Magellan jusquau ple Nord. Je ne le crois pas, monsieur, rpondit schement Jasper Hobson. Quoi quil en soit, monsieur, reprit le Canadien, je vous proposerai de laisser de ct la question internationale. Quelles que soient les prtentions de la Compagnie, il est bien vident que dans les portions les plus leves du continent, et principalement sur le littoral, le territoire appartient qui loccupe. Vous avez fond une factorerie au cap Bathurst, eh bien, nous ne chasserons pas sur vos terres, et, de votre ct, vous respecterez les ntres, quand les pelletiers de Saint-Louis auront cr quelque fort, en un autre point, sur les limites septentrionales de lAmrique. Le front du lieutenant se rida. Jasper Hobson savait bien que, dans un avenir peu loign, la Compagnie de la baie dHudson rencontrerait de redoutables rivaux jusquau littoral, que ses prtentions possder tous les territoires du NorthAmrique ne seraient pas respectes, et quun change de coups

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de fusil se ferait entre les concurrents. Mais il comprit aussi, lui, que ce ntait point le moment de discuter une question de privilges, et il vit sans dplaisir que le chasseur, trs poli dailleurs, transportait le dbat sur un autre terrain. Quant laffaire qui nous divise, dit le voyageur canadien, elle est de mdiocre importance, monsieur, et je pense que nous devons la trancher en chasseurs. Votre fusil et le mien ont un calibre diffrent, et nos balles seront aisment reconnaissables. Que ce renard appartienne donc celui de nous deux qui laura vritablement tu ! La proposition tait juste. La question de proprit touchant lanimal abattu pouvait tre ainsi rsolue avec certitude. Le cadavre du renard fut examin. Il avait reu les deux balles des deux chasseurs, lune au flanc, lautre au cur. Cette dernire tait la balle du Canadien. Cet animal est vous, monsieur , dit Jasper Hobson, dissimulant mal son dpit de voir cette magnifique dpouille passer des mains trangres. Le voyageur prit le renard, et, au moment o lon pouvait croire quil allait le charger sur son paule et lemporter, savanant vers Mrs. Paulina Barnett : Les dames aiment les belles fourrures, lui dit-il. Peuttre, si elles savaient au prix de quelles fatigues et souvent de quels dangers on les obtient, peut-tre en seraient-elles moins friandes. Mais enfin elles les aiment. Permettez-moi donc, madame, de vous offrir celle-ci en souvenir de notre rencontre. Mrs. Paulina Barnett hsitait accepter, mais le chasseur canadien avait offert cette magnifique fourrure avec tant de grce et de si bon cur, quun refus et t blessant pour lui.

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La voyageuse accepta et remercia ltranger. Aussitt celui-ci sinclina devant Mrs. Paulina Barnett ; puis il salua les Anglais, et, ses compagnons le suivant, il disparut bientt entre les roches du littoral. Le lieutenant et les siens reprirent la route du FortEsprance. Mais Jasper Hobson sen alla tout pensif. La situation du nouvel tablissement fond par ses soins tait maintenant connue dune compagnie rivale, et cette rencontre du voyageur canadien lui laissait entrevoir de grosses difficults pour lavenir.

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XVII. Lapproche de lhiver.

On tait au 21 septembre. Le soleil passait alors dans lquinoxe dautomne, cest--dire que le jour et la nuit avaient une dure gale pour le monde entier, et qu partir de ce moment, les nuits allaient tre plus longues que les jours. Ces retours successifs de lombre et de la lumire avaient t accueillis avec satisfaction par les habitants du fort. Ils nen dormaient que mieux pendant les heures sombres. Lil, en effet, se dlasse et se refait dans les tnbres, surtout lorsque quelques mois dun soleil perptuel lont obstinment fatigu. Pendant lquinoxe, on sait que les mares sont ordinairement trs fortes, car lorsque le soleil et la lune se trouvent en conjonction, leur double influence sajoute et accrot ainsi lintensit du phnomne. Ctait donc le cas dobserver avec soin la mare qui allait se produire sur le littoral du cap Bathurst. Jasper Hobson, quelques jours avant, avait tabli des points de repre, une sorte de margraphe, afin dvaluer exactement le dplacement vertical des eaux entre la basse et la haute mer. Or, cette fois encore, il constata, quoi quil en et, et malgr tout ce quavaient pu rapporter les observateurs, que linfluence solaire et lunaire se faisait peine sentir dans cette portion de la mer Glaciale. La mare y tait peu prs nulle, ce qui contredisait les rapports des navigateurs. Il y a l quelque chose qui nest pas naturel ! se dit le lieutenant.

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Et vritablement, il ne savait que penser ; mais dautres soins le rclamrent, et il ne chercha pas plus longtemps sexpliquer cette particularit. Le 29 septembre, ltat de latmosphre se modifia sensiblement. Le thermomtre tomba quarante et un degrs Fahrenheit (5 centigr. au-dessus de zro). Le ciel tait couvert de brumes qui ne tardrent pas se rsoudre en pluie. La mauvaise saison arrivait. Mrs. Joliffe, avant que la neige couvrt le sol, soccupa de ses semailles. On pouvait esprer que les graines vivaces doseille et de cochlarias, abrites sous les couches neigeuses, rsisteraient lpret du climat et lveraient au printemps. Un terrain de plusieurs acres, cach derrire la falaise du cap, avait t prpar davance, et il fut ensemenc pendant les derniers jours de septembre. Jasper Hobson ne voulut pas attendre larrive des grands froids pour faire revtir ses compagnons leurs habits dhiver. Aussi, tous ne tardrent-ils pas tre convenablement vtus, portant de la laine sur tout le corps, des capotes de peau de daim, des pantalons de cuir de phoque, des bonnets de fourrure et des bottes impermables. On peut dire que lon fit galement la toilette des chambres. Les murs de bois furent tapisss de pelleteries, afin dempcher, par certains abaissements de la temprature, les couches de glace de se former leur surface. Matre Rae tablit, vers ce temps-l, les condensateurs destins recueillir la vapeur deau suspendue dans lair, et qui durent tre vids deux fois par semaine. Quant au feu du pole, il fut rgl suivant les variations de la temprature extrieure, de manire maintenir le thermomtre des chambres cinquante degrs Fahrenheit (10 centigr. au-dessus de zro). Dailleurs, la maison allait tre bientt recouverte dune paisse couche de neige, qui empcherait toute dperdition de la chaleur interne. Par ces divers moyens, on esprait combattre victorieusement

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ces deux redoutables ennemis des hiverneurs, le froid et lhumidit. Le 2 octobre, la colonne thermomtrique stant encore abaisse, les premires neiges envahirent tout le territoire du cap Bathurst. La brise tant molle, ne forma point un de ces tourbillons si communs dans les rgions polaires, auxquels les Anglais ont donn le nom de drifts . Un vaste tapis blanc, uniformment dispos, confondit bientt dans une mme blancheur le cap, lenceinte du fort et la longue lisire du littoral. Seules, les eaux du lac et de la mer, qui ntaient pas encore prises, contrastrent par leur teinte gristre, terne et sale. Cependant, lhorizon du nord, on apercevait les premiers icebergs qui se profilaient sur le ciel brumeux. Ce ntait pas encore la banquise, mais la nature amassait les matriaux que le froid allait bientt cimenter pour former cette impntrable barrire. Dailleurs, la jeune glace ne tarda pas solidifier les surfaces liquides de la mer et du lac. Le lagon se prit le premier. De larges taches dun blanc gris apparurent et l, indice dune gele prochaine que favorisait le calme de latmosphre. Et en effet, le thermomtre stant maintenu pendant une nuit quinze degrs Fahrenheit (9 centigr. au-dessous de zro), le lac prsenta le lendemain une surface unie qui et satisfait les plus difficiles patineurs de la Serpentine 6. Puis, lhorizon, le ciel revtit une couleur particulire que les baleiniers dsignent sous le nom de blink , qui tait produite par la rverbration des champs de glace. La mer gela bientt sur un espace immense, un vaste icefield se forma peu peu par lagrgation des glaons pars et se souda au littoral. Mais cet icefield ocanique, ce ntait plus le miroir uni du lac. Lagitation des flots avait altr sa puret. et l ondulaient de longues pices solidifies, imparfaitement runies par leurs bords, quelques-unes de ces glaces flottantes connues sous la dnomination de drift-ices , et,
6 Petite rivire de Hyde-Park, Londres.

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en maint endroit, des protubrances, des extumescences souvent trs accuses, produites par la pression, et que les baleiniers appellent des hummocks . En quelques jours, laspect du cap Bathurst et de ses environs fut entirement chang. Mrs. Paulina Barnett, dans un perptuel ravissement, assistait ce spectacle nouveau pour elle. De quelles souffrances, de quelles fatigues, son me de voyageuse net-elle pas pay la contemplation de telles choses ! Rien de sublime comme cet envahissement de la saison hivernale, de cette prise de possession des rgions hyperborennes par le froid de lhiver ! Aucun des points de vue, aucun des sites que Mrs. Paulina Barnett avait observs jusqualors, ntait reconnaissable. La contre se mtamorphosait. Un pays nouveau naissait, devant ses regards, pays empreint dune tristesse grandiose. Les dtails disparaissaient, et la neige ne laissait plus au paysage que ses grandes lignes, peine estompes dans les brumes. Ctait un dcor qui succdait un autre dcor, avec une rapidit ferique. Plus de mer, l o nagure stendait le vaste Ocan. Plus de sol aux couleurs varies, mais un tapis blouissant. Plus de forts dessences diverses, mais un fouillis de silhouettes grimaantes, poudres par les frimas. Plus de soleil radieux, mais un disque pli, se tranant travers le brouillard, traant un arc rtrci pendant quelques heures peine. Enfin, plus dhorizon de mer, nettement profil sur le ciel, mais une interminable chane dicebergs, capricieusement brche, formant cette banquise infranchissable que la nature a dresse entre le ple et ses audacieux chercheurs. Que de conversations, que dobservations, les changements de cette contre arctique provoqurent ! Thomas Black fut le seul peut-tre qui restt insensible aux sublimes beauts de ce spectacle. Mais que pouvait-on attendre dun astronome si absorb, et qui jusquici ne comptait vritablement pas dans le personnel de la petite colonie ? Ce savant exclusif ne vivait que dans la contemplation des phnomnes clestes, il ne se prome-

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nait que sur les routes azures du firmament, il ne slanait dune toile que pour aller une autre ! Et prcisment voil que son ciel se bouchait, que les constellations se drobaient sa vue, quun voile brumeux, impntrable, stendait entre le znith et lui. Il tait furieux ! Mais Jasper Hobson le consola en lui promettant avant peu de belles nuits froides, trs propices aux observations astronomiques, des aurores borales, des halos, des paraslnes et autres phnomnes des contres polaires, dignes de provoquer son admiration. Cependant, la temprature tait supportable. Il ne faisait pas de vent, et cest le vent surtout qui rend les piqres du froid plus aigus. On continua donc les chasses pendant quelques jours. De nouvelles fourrures sentassrent dans les magasins de la factorerie, de nouvelles provisions alimentaires remplirent ses offices. Les perdrix, les ptarmigans, fuyant vers des rgions plus tempres, passaient en grand nombre, et fournirent une viande frache et saine. Les livres polaires pullulaient, et dj ils portaient leur robe hivernale. Une centaine de ces rongeurs, dont la passe se reconnaissait aisment sur la neige, grossirent bientt les rserves du fort. Il y eut aussi de grands vols de cygnes-siffleurs, lune des belles espces de lAmrique du Nord. Les chasseurs en turent quelques couples. Ctaient de magnifiques oiseaux, longs de quatre cinq pieds, blancs de plumage, mais cuivrs la tte et la partie suprieure du cou. Ils allaient chercher, sous une zone plus hospitalire, les plantes aquatiques et les insectes ncessaires leur alimentation, volant avec une rapidit extrme, car lair et leau sont leurs vritables lments. Dautres cygnes, dits cygnes-trompettes , dont le cri ressemble un appel de clairon, furent aperus aussi, migrant par troupes nombreuses. Ils taient blancs comme les siffleurs, ayant peu prs leur taille, mais noirs de pattes et de bec. Ni Marbre, ni Sabine ne furent assez heureux pour abattre quelques-uns de ces trompettes, mais ils les salurent dun au revoir trs significatif. Ces

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oiseaux devaient revenir, en effet, avec les premires brises du printemps, et cest prcisment cette poque quils se font prendre avec le plus de facilit. Leur peau, leur plume, leur duvet les font particulirement rechercher des chasseurs et des Indiens, et, en de certaines annes favorables, cest par dizaines de mille que les factoreries expdient sur les marchs de lancien continent ces cygnes, qui se vendent une demi-guine la pice. Pendant ces excursions, qui ne duraient plus que quelques heures et que le mauvais temps interrompait souvent, des bandes de loups furent frquemment rencontres. Il ntait pas ncessaire daller loin, car ces animaux, plus audacieux quand la faim les aiguillonne, se rapprochaient dj de la factorerie. Ils ont le nez trs fin, et les manations de la cuisine les attiraient. Pendant la nuit, on les entendait hurler dune faon sinistre. Ces carnassiers, peu dangereux individuellement, pouvaient le devenir par leur nombre. Aussi, les chasseurs ne saventuraient-ils que bien arms en dehors de lenceinte du fort. En outre, les ours se montraient plus agressifs. Pas un jour ne se passait sans que plusieurs de ces animaux fussent signals. La nuit venue, ils savanaient jusquau pied mme de lenceinte. Quelques-uns furent blesss coups de fusil et sloignrent, tachant la neige de leur sang. Mais, la date du 10 octobre, aucun navait encore abandonn sa chaude et prcieuse fourrure aux mains des chasseurs. Du reste, Jasper Hobson ne permettait point ses hommes dattaquer ces formidables btes. Avec elles, il valait mieux rester sur la dfensive, et peut-tre le moment approchait-il o, pousss par la faim, ces carnivores tenteraient quelque attaque contre le Fort-Esprance. On verrait alors se dfendre et sapprovisionner tout la fois. Pendant quelques jours, le temps demeura sec et froid. La neige prsentait une surface dure, trs favorable la marche. Aussi fit-on quelques excursions sur le littoral et au sud du fort.

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Le lieutenant Hobson dsirait savoir si, les agents des pelletiers de Saint-Louis ayant quitt le territoire, on retrouverait aux environs quelques traces de leur passage, mais les recherches furent vaines. Il tait supposable que les Amricains avaient d redescendre vers quelque tablissement plus mridional, afin dy passer les mois dhiver. Ces quelques beaux jours ne durrent pas, et, pendant la premire semaine de novembre, le vent ayant saut au sud, bien que la temprature se ft adoucie, la neige tomba en grande abondance. Elle couvrit bientt le sol sur une hauteur de plusieurs pieds. Il fallut chaque jour dblayer les abords de la maison, et mnager une alle qui conduisait la poterne, ltable des rennes et au chenil. Les excursions devinrent plus rares, et il fallut employer les raquettes ou chaussures neige. En effet, quand la couche neigeuse est durcie par le froid, elle supporte sans cder le poids dun homme et laisse au pied un appui solide. La marche ordinaire nest donc pas entrave. Mais quand cette neige est molle, il serait impossible un marcheur de faire un pas sans y enfoncer jusquau genou. Cest dans ces circonstances que les Indiens font usage des raquettes. Le lieutenant Hobson et ses compagnons taient habitus se servir de ces snow-shoes , et sur la neige friable ils couraient avec la rapidit dun patineur sur la glace. Mrs. Paulina Barnett stait dj accoutume ce genre de chaussures, et bientt elle put rivaliser de vitesse avec ses compagnons. De longues promenades furent faites aussi bien sur le lac glac que sur le littoral. On put mme savancer pendant plusieurs milles la surface solide de lOcan, car la glace mesurait alors une paisseur de plusieurs pieds. Mais ce fut une excursion fatigante, car licefield tait raboteux ; partout des glaons superposs, des hummocks quil fallait tourner ; plus loin, la chane dicebergs, ou plutt la banquise prsentant un infranchissable obstacle, car sa crte slevait une hauteur de cinq cents pieds.

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Ces icebergs, pittoresquement entasss, taient magnifiques. Ici, on et dit les ruines blanchies dune ville, avec ses monuments, ses colonnes, ses courtines abattues ; l, une contre volcanique, au sol convulsionn, un entassement de glaons formant des chanes de montagnes avec leur ligne de fate, leurs contreforts, leurs valles, toute une Suisse de glace ! Quelques oiseaux retardataires, des ptrels, des guillemots, des puffins, animaient encore cette solitude et jetaient des cris perants. De grands ours blancs apparaissaient entre les hummocks et se confondaient dans leur blancheur blouissante. En vrit, les impressions, les motions ne manqurent pas la voyageuse ! Sa fidle Madge, qui laccompagnait, les partageait avec elle ! Quelles taient loin, toutes deux, des zones tropicales de lInde ou de lAustralie ! Plusieurs excursions furent faites sur cet ocan glac, dont lpaisse crote et support sans seffondrer des parcs dartillerie ou mme des monuments. Mais bientt ces promenades devinrent si pnibles quil fallut absolument les suspendre. En effet, la temprature sabaissait sensiblement, et le moindre travail, le moindre effort produisait chez chaque individu un essoufflement qui le paralysait. Les yeux taient aussi attaqus par lintense blancheur des neiges, et il tait impossible de supporter longtemps cette vive rverbration, qui provoque de nombreux cas de ccit chez les Esquimaux. Enfin, par un singulier phnomne d la rfraction des rayons lumineux, les distances, les profondeurs, les paisseurs napparaissaient plus telles quelles taient. Ctaient cinq ou six pieds franchir entre deux glaons, quand lil nen mesurait quun ou deux. De l, par suite de cette illusion doptique, des chutes trs nombreuses et douloureuses fort souvent. Le 14 octobre, le thermomtre accusa trois degrs Fahrenheit au-dessous de zro (16 centigr. au-dessous de glace), rude temprature supporter, dautant plus que la bise tait forte. Lair semblait fait daiguilles. Il y avait danger srieux pour qui-

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conque restait en dehors de la maison, dtre frost bitten , cest--dire gel instantanment, sil ne parvenait rtablir la circulation du sang, dans la partie attaque, au moyen de frictions de neige. Plusieurs des htes du fort se laissrent prendre de conglation subite, entre autres Garry, Belcher, Hope ; mais, frictionns temps, ils chapprent au danger. Dans ces conditions, on le comprend, tout travail manuel devint impossible. cette poque, dailleurs, les journes taient extrmement courtes. Le soleil ne restait au-dessus de lhorizon que pendant quelques heures. Un long crpuscule lui succdait. Le vritable hivernage, cest--dire la squestration, allait commencer. Dj les derniers oiseaux polaires avaient fui le littoral assombri. Il ne restait plus que quelques couples de ces faucons mouchets, auxquels les Indiens donnent prcisment le nom d hiverneurs , parce quils sattardent dans les rgions glaces jusquau commencement de la nuit polaire, et bientt ils allaient eux-mmes disparatre. Le lieutenant Hobson hta donc lachvement des travaux, cest--dire des trappes et piges qui devaient tre tendus pour lhiver aux environs du cap Bathurst. Ces trappes consistaient uniquement en lourds madriers, supports sur un 4 form de trois morceaux de bois, disposs dans un quilibre instable, et dont le moindre attouchement provoquait la chute. Ctait, sur une grande chelle, la trappe mme que les oiseleurs tendent dans les champs. Lextrmit du morceau de bois horizontal tait amorce au moyen de dbris de venaison, et tout animal de moyenne taille, renard ou martre, qui y portait la patte, ne pouvait manquer dtre cras. Telles sont les trappes que les fameux chasseurs, dont Cooper a si potiquement racont la vie aventureuse, tendent pendant lhiver, et sur un espace qui comprend souvent plusieurs milles. Une trentaine de ces piges furent tablis autour du Fort-Esprance,

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et ils durent tre visits des intervalles de temps assez rapprochs. Ce fut le 12 novembre que la petite colonie saccrut dun nouveau membre. Mrs. Mac Nap accoucha dun gros garon bien constitu, dont le matre charpentier se montra extrmement fier. Mrs. Paulina Barnett fut marraine du bb, quon nomma Michel-Esprance. La crmonie du baptme saccomplit avec une certaine solennit, et ce jour-l fut jour de fte la factorerie, en lhonneur du petit tre qui venait de natre au-del du soixante-dixime degr de latitude septentrionale. Quelques jours aprs, le 20 novembre, le soleil se cachait au-dessous de lhorizon et ne devait plus reparatre avant deux mois. La nuit polaire avait commenc !

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XVIII. La nuit polaire.

Cette longue nuit dbuta par une violente tempte. Le froid tait peut-tre un peu moins vif, mais lhumidit de latmosphre fut extrme. Malgr toutes les prcautions prises, cette humidit pntrait dans la maison, et, chaque matin, les condensateurs que lon vidait renfermaient plusieurs livres de glace. Au-dehors, les drifts passaient en tourbillonnant comme des trombes. La neige ne tombait plus verticalement, mais presque horizontalement. Jasper Hobson dut interdire douvrir la porte, car il se produisait un tel envahissement, que le couloir et t combl en un instant. Les hiverneurs ntaient plus que des prisonniers. Les volets des fentres avaient t hermtiquement rabattus. Les lampes taient donc continuellement allumes pendant les heures de cette longue nuit que lon ne consacrait pas au sommeil. Mais si lobscurit rgnait au-dehors, le bruit de la tempte avait remplac le majestueux silence des hautes latitudes. Le vent, qui sengageait entre la maison et la falaise, ntait plus quun long mugissement. Lhabitation, quil prenait dcharpe, tremblait sur ses pilotis. Sans la solidit de sa construction, elle net certainement pas rsist. Trs heureusement, la neige, en samoncelant autour de ses murs, amortissait le coup des rafales. Mac Nap ne craignait que pour les chemines, dont le tuyau
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extrieur, en chaux briquete, pouvait cder la pression du vent. Elles rsistrent cependant, mais on dut frquemment en dgager lorifice, obstru par la neige. Au milieu des sifflements de la tourmente, on entendait parfois des fracas extraordinaires, dont Mrs. Paulina Barnett ne pouvait se rendre compte. Ctaient des chutes dicebergs qui se produisaient au large. Les chos rpercutaient ces bruits, semblables des roulements de tonnerre. Des crpitations incessantes accompagnaient la dislocation de quelques parties de licefield, cras par ces chutes de montagnes. Il fallait avoir lme singulirement aguerrie aux violences de ces pres climats pour ne point prouver une impression sinistre. Le lieutenant Hobson et ses compagnons y taient faits, Mrs. Paulina Barnett et Magde sy habiturent peu peu. Elles ntaient point, dailleurs, sans avoir prouv, pendant leurs voyages, quelque attaque de ces vents terribles qui font jusqu quarante lieues lheure et dplacent des canons de vingt-quatre. Mais ici, ce cap Bathurst, le phnomne saccomplissait avec les circonstances aggravantes de nuit et de neige. Ce vent, sil ne dmolissait pas, il enterrait, il ensevelissait, et il tait probable que douze heures aprs le dbut de la tempte, la maison, le chenil, le hangar, lenceinte, auraient disparu sous une gale paisseur de neige. Pendant cet emprisonnement, la vie intrieure stait organise. Tous ces braves gens sentendaient parfaitement entre eux, et cette existence commune, dans un si troit espace, nentrana ni gne ni rcrimination. Ntaient-ils pas, dailleurs, accoutums vivre dans ces conditions, au Fort-Entreprise comme au Fort-Reliance ? Mrs. Paulina Barnett ne stonna donc pas de les trouver daussi facile composition. Le travail, dune part, la lecture et les jeux, de lautre, occupaient tous les instants. Le travail, ctait la confection des vtements, leur raccommodage, lentretien des armes, la fabri-

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cation des chaussures, la mise jour du journal quotidien tenu par le lieutenant Hobson, qui notait les moindres vnements de lhivernage, tel que le temps, la temprature, la direction des vents, lapparition des mtores si frquents dans les rgions polaires, etc. ; ctait aussi lentretien de la maison, le balayage des chambres, la visite journalire des pelleteries emmagasines, que lhumidit aurait pu altrer ; ctait encore la surveillance des feux et du tirage des poles, et cette chasse incessante faite aux molcules humides qui se glissaient dans les coins. Chacun avait sa part dans ces travaux, suivant les prescriptions dun rglement affich dans la grande salle. Sans tre occups outre mesure, les htes du fort ntaient jamais sans rien faire. Pendant ce temps, Thomas Black vissait et dvissait ses instruments, revoyait ses calculs astronomiques ; presque toujours enferm dans sa cabine, il maugrait contre la tempte qui lui dfendait toute observation nocturne. Quant aux trois femmes maries, Mrs. Mac Nap soccupait de son bb, qui venait merveille, tandis que Mrs. Joliffe, aide de Mrs. Rae et talonne par le tatillon de caporal, prsidait aux oprations culinaires. Les distractions se prenaient en commun, certaines heures, et le dimanche pendant toute la journe. Ctait, avant tout, la lecture. La Bible et quelques livres de voyage composaient uniquement la bibliothque du fort, mais ce menu suffisait ces braves gens. Le plus ordinairement, Mrs. Paulina Barnett faisait la lecture, et ses auditeurs prouvaient vritablement un grand plaisir lentendre. Les histoires bibliques comme les rcits de voyage prenaient un charme tout particulier, lorsque sa voix pntrante, convaincue, lisait quelque chapitre des livres saints. Les imaginaires personnages, les hros lgendaires sanimaient et vivaient alors dune vie surprenante. Aussi tait-ce un contentement gnral, lorsque laimable femme prenait son livre lheure accoutume. Elle tait, dailleurs, lme de ce petit monde, sinstruisant et instruisant les autres, donnant un avis et demandant un conseil, prte partout et toujours rendre ser-

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vice. Elle runissait en elle toutes les grces dune femme, toutes ses bonts jointes lnergie morale dun homme : double qualit, double valeur aux yeux de ces rudes soldats qui en raffolaient et eussent donn leur vie pour elle. Il faut dire que Mrs. Paulina Barnett partageait lexistence commune, quelle ne se confinait point dans sa cabine, quelle travaillait au milieu de ses compagnons dhivernage, et quenfin, par ses interrogations, par ses demandes, elle provoquait chacun se mler la conversation. Rien ne chmait donc au Fort-Esprance, ni les mains, ni les langues. On travaillait, on causait, et, il faut ajouter, on se portait bien. De l une bonne humeur qui entretenait la bonne sant et triomphait des ennuis de cette longue squestration. Cependant, la tempte ne diminuait pas. Depuis trois jours, les hiverneurs taient confins dans la maison, et le chasseneige se dchanait toujours avec la mme intensit. Jasper Hobson simpatientait. Il devenait urgent de renouveler latmosphre intrieure, trop charge dacide carbonique, et dj les lampes plissaient dans ce milieu malsain. On voulut alors mettre en jeu les pompes air ; mais les tuyaux taient naturellement engorgs de glace, et elles ne fonctionnrent pas, ntant destines agir que dans le cas o la maison net pas t ensevelie sous de telles masses de neige. Il fallut donc aviser. Le lieutenant prit conseil du sergent Long, et il fut dcid, le 23 novembre, quune des fentres perce sur la faade antrieure, lextrmit du couloir, serait ouverte, le vent donnant avec moins de violence de ce ct. Ce ne fut point une petite affaire. Les battants furent facilement rabattus lintrieur, mais le volet, press par les blocs durcis, rsista tous les efforts. On fut oblig de le dmonter de ses gonds. Puis, la couche de neige fut attaque coups de pic et de pelle. Elle mesurait au moins dix pieds dpaisseur. Il fallut donc creuser une sorte de tranche qui donna bientt accs lair extrieur.

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Jasper Hobson, le sergent, quelques soldats, Mrs. Paulina Barnett elle-mme saventurrent aussitt travers cette tranche, non sans peine, car le vent sy engouffrait avec une fougue extraordinaire. Quel aspect que celui du cap Bathurst et de la plaine environnante ! Il tait alors midi, et cest peine si quelques lueurs crpusculaires nuanaient lhorizon du sud. Le froid ntait pas aussi vif quon let pu croire, et le thermomtre nindiqua que quinze degrs Fahrenheit au-dessous de zro (9 centigr. audessous de glace). Mais le chasse-neige se dchanait toujours avec une incomparable violence, et le lieutenant, ses compagnons, la voyageuse auraient t immanquablement renverss, si la couche neigeuse, dans laquelle ils taient entrs jusqu micorps, ne les et maintenus contre la pousse du vent. Ils ne pouvaient parler, ils ne pouvaient regarder sous laverse de flocons qui les aveuglait. En moins dune demi-heure, ils eussent t enliss. Tout tait blanc autour deux, lenceinte tait comble, le toit de la maison et ses murs se confondaient dans un gal enfouissement, et sans deux tourbillons de fume bleutre qui se tordaient dans lair, un tranger naurait pu souponner en cet endroit lexistence dune maison habite. Dans ces conditions, la promenade fut trs courte. Mais la voyageuse avait jet un coup dil rapide sur cette scne dsole. Elle avait entrevu cet horizon polaire, battu par les neiges, et la sublime horreur de cette tempte arctique. Elle rentra donc, emportant avec elle un imprissable souvenir. Lair de la maison avait t renouvel en quelques instants et les mauvaises vapeurs se dissiprent sous laction dun courant atmosphrique pur et revivifiant. Le lieutenant et ses compagnons se htrent leur tour dy chercher un refuge. La fentre fut referme, mais, chaque jour on eut soin den dblayer louverture, dans lintrt mme de la ventilation.

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La semaine entire scoula ainsi. Trs heureusement, les rennes et les chiens avaient une nourriture abondante, et il ne fut pas ncessaire de les visiter. Pendant huit jours, les hiverneurs se virent ainsi squestrs. Ctait long pour des hommes habitus au grand air, des soldats, des chasseurs. Aussi avouerat-on que peu peu la lecture y perdit quelque charme, et que le cribbage 7 finit par sembler monotone. On se couchait avec lespoir dentendre, au rveil, les derniers mugissements de la rafale, mais en vain. La neige samoncelait toujours sur les vitres de la fentre, le vent tourbillonnait, les icebergs se fracassaient avec un roulement de tonnerre, la fume se rabattait dans les chambres, provoquant des toux incessantes, et non seulement la tempte ne finissait pas, mais elle ne paraissait pas devoir finir. Enfin, le 28 novembre, le baromtre anrode, plac dans la grande salle, annona une modification prochaine dans ltat atmosphrique. Il remonta dune manire sensible. En mme temps, le thermomtre, plac extrieurement, tombait presque subitement moins de quatre degrs au-dessous de zro (20 centigr. au-dessous de glace). Ctaient l des symptmes auxquels on ne pouvait se tromper. Et, en effet, le 29 novembre, les habitants du Fort-Esprance purent reconnatre au calme du dehors que la tempte avait cess. Chacun alors de sortir au plus vite. Lemprisonnement avait assez dur. La porte ntait pas praticable, on dut passer par la fentre et la dblayer des derniers amas de neige. Mais, cette fois, il ne sagissait plus de percer une couche molle. Le froid intense avait solidifi toute la masse, et il fallut lattaquer coups de pic. Ce fut louvrage dune demi-heure, et bientt tous les hiverneurs, lexception de Mrs. Mac Nap, qui ne se levait pas encore, arpentaient la cour intrieure.
7 Jeu de cartes trs usit en Angleterre.

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Le froid tait extrmement vif, mais le vent tant entirement tomb, il fut supportable. Cependant, au sortir dune chaude demeure, chacun dut prendre quelques prcautions pour affronter une diffrence de temprature de cinquante quatre degrs environ (30 centigr.). Il tait huit heures du matin. Des constellations dune admirable puret resplendissaient depuis le znith, o brillait la polaire, jusquaux dernires limites de lhorizon. Lil et cru les compter par millions, bien que le nombre des toiles visibles lil nu ne dpasse pas cinq mille sur toute la sphre cleste. Thomas Black schappait en interjections admiratives. Il applaudissait ce firmament tout constell, que pas une vapeur, pas une brume ne voilait. Jamais plus beau ciel ne stait offert aux regards dun astronome ! Pendant que Thomas Black sextasiait, indiffrent aux choses de la terre, ses compagnons se portaient jusqu la limite de lenceinte fortifie. La couche de neige avait la duret du roc, mais elle tait fort glissante, et il y eut quelques chutes sans consquences. Il va sans dire que la cour tait entirement comble. Le toit seul de la maison excdait la masse blanche qui prsentait une horizontalit parfaite, car le vent avait promen son rude niveau sa surface. De la palissade, il ne restait que le sommet des pieux, et dans cet tat, elle neut pas arrt le moins souple des rongeurs ! Mais quy faire ? On en pouvait songer dblayer dix pieds de neige durcie sur un si large espace. Tout au plus essaierait-on de dgager la partie antrieure de lenceinte, de manire former un foss dont la contrescarpe protgerait encore la palissade. Mais lhiver ne faisait que commencer, et on devait craindre quune nouvelle tempte ne comblt ce foss en quelques heures.

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Pendant que le lieutenant examinait les ouvrages qui ne pouvaient plus dfendre la maison principale, tant quun rayon de soleil naurait pas fondu cette crote neigeuse, Mrs. Joliffe scria : Et nos chiens ! et nos rennes ! Et, en effet, il fallait se proccuper de ltat de ces animaux. La dog-house et ltable, moins leves que la maison, devaient tre entirement ensevelies, et il tait possible que lair y et manqu. On se prcipita donc, qui vers le chenil, qui vers ltable des rennes, mais toute crainte fut immdiatement dissipe. La muraille de glace qui reliait langle nord de la maison la falaise avait protg en partie les deux constructions, autour desquelles la hauteur de la couche de neige ne dpassait pas quatre pieds. Les jours mnags dans les parois ntaient donc point obstrus. On trouva les animaux en bonne sant, et la porte ayant t ouverte, les chiens schapprent en jetant de longs aboiements de satisfaction. Cependant, le froid commenait piquer vivement, et aprs une promenade dune heure, chacun songea au pole bienfaisant qui ronflait dans la grande salle. Il ny avait rien faire au-dehors en ce moment. Les trappes, enfouies sous dix pieds de neige, ne pouvaient tre visites. On rentra donc. La fentre fut ferme, et chacun prit sa place table, car lheure du dner tait arrive. On pense bien que, dans la conversation, il fut question de ce froid subit, qui avait si rapidement solidifi lpaisse couche des neiges. Ctait une circonstance regrettable, qui compromettait, jusqu un certain point, la scurit du fort. Mais, monsieur Hobson, demanda Mrs. Paulina Barnett, ne pouvons-nous compter sur quelques jours de dgel qui rduiront en eau toute cette glace ?

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Non, madame, rpondit le lieutenant, un dgel cette poque de lanne nest pas probable. Je crois plutt que lintensit du froid saccrotra encore, et il est fcheux que nous nayons pu enlever cette neige, quand elle tait molle. Quoi ! vous pensez que la temprature subira un abaissement plus considrable ? Sans aucun doute, madame. Quatre degrs au-dessous de zro 8 (20 centigr. au-dessous de glace), quest-ce cela pour une latitude aussi leve ? Mais que serait-ce donc si nous tions au ple ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Le ple, madame, nest pas, trs probablement, le point le plus froid du globe, puisque la plupart des navigateurs saccordent pour y placer la mer libre. Il semble mme que, par suite de certaines dispositions gographiques et hydrographiques, lendroit o la moyenne de la temprature est la plus basse est situ sur le quatre-vingt-quinzime mridien et par soixante-dix-huit degrs de latitude, cest--dire sur les ctes de la Gorgie septentrionale. L, cette moyenne serait seulement de deux degrs au-dessous de zro (19 centigr. au-dessous de glace) pour lanne entire. Aussi ce point est-il connu sous le nom de ple du froid . Mais, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, nous sommes plus de huit degrs en latitude de ce point redoutable. Aussi, rpondit Jasper Hobson, je compte bien que nous ne serons pas prouvs au cap Bathurst comme nous le serions
8 Il sagit du zro Fahrenheit.

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dans la Gorgie septentrionale. Mais si je vous parle du ple du froid, cest pour vous dire quil ne faut point le confondre avec le ple proprement dit, quand il sagit de labaissement de la temprature. Remarquons, dailleurs, que de grands froids ont t prouvs sur dautres points du globe. Seulement, ils ne duraient pas. Et en quels points, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Je vous assure quen ce moment cette question du froid mintresse particulirement. Autant quil men souvient, rpondit le lieutenant Hobson, les voyageurs arctiques ont constat qu lle Melville, la temprature stait abaisse jusqu soixante et un degrs audessous de zro, et jusqu soixante-cinq degrs au port Flix. Cette le Melville et ce port Flix ne sont-ils pas plus levs en latitude que le cap Bathurst ? Sans doute, madame, mais dans une certaine limite, la latitude ne prouve rien. Il suffit du concours de diverses circonstances atmosphriques pour amener des froids considrables. Et si jai bonne mmoire, en 1845 Sergent Long, cette poque, ntiez-vous pas au Fort-Reliance ? Oui, mon lieutenant, rpondit le sergent Long. Eh bien, cette anne-l, est-ce quen janvier nous navons pas constat un froid extraordinaire ? En effet, rpondit le sergent, et je me rappelle fort bien que le thermomtre marqua soixante-dix degrs au-dessous de zro (50 7 centigr. au-dessous de zro). Quoi ! scria Mrs. Paulina Barnett, soixante-dix degrs, au Fort-Reliance, sur le grand lac de lEsclave ?

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Oui, madame, rpondit le lieutenant, et par soixante-cinq degrs de latitude seulement, un parallle qui nest que celui de Christiania ou de Saint-Ptersbourg ! Alors, monsieur Hobson, il faut sattendre tout ! Oui, tout, en vrit, quand on hiverne dans les contres arctiques ! Pendant les journes du 29 et du 30 novembre, lintensit du froid ne diminua pas, et il fallut chauffer les poles grand feu, car lhumidit se ft certainement change en glace dans tous les coins de la maison. Mais le combustible tait abondant et on ne lpargna pas. La moyenne de cinquante-deux degrs (10 centigr. au-dessus de zro) fut maintenue au-dedans en dpit des menaces du dehors. Malgr labaissement de la temprature, Thomas Black, tent par ce ciel si pur, voulut faire des observations dtoiles. Il esprait ddoubler quelques-uns de ces astres magnifiques qui rayonnaient au znith. Mais il dut renoncer toute observation. Ses instruments lui brlaient les mains. Brler est le seul mot qui puisse rendre limpression produite par un corps mtallique soumis un tel froid. Physiquement, dailleurs, le phnomne est identique. Que la chaleur soit violemment introduite dans la chair par un corps brlant, ou quelle en soit violemment retire par un corps glac, limpression est la mme. Et le digne savant lprouva si bien, que la peau de ses doigts resta colle sa lunette. Aussi suspendit-il ses observations. Mais le ciel le ddommagea en lui donnant, vers cette poque, le spectacle indescriptible de ses plus beaux mtores : un paraslne dabord, une aurore borale ensuite.

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Le paraslne ou halo-lunaire formait sur le ciel un cercle blanc, bord dune teinte rouge ple autour de la lune. Cet exergue lumineux, d la rfraction des rayons lunaires travers les petits cristaux prismatiques de glace, qui flottaient dans latmosphre, prsentait un diamtre de quarante-cinq degrs environ. Lastre des nuits brillait du plus vif clat au centre de cette couronne, semblable ces bandes laiteuses et diaphanes des arcs-en-ciel lunaires. Quinze heures aprs, une magnifique aurore borale, dcrivant un arc de plus de cent degrs gographiques, se dploya au-dessus de lhorizon du nord. Le sommet de larc se trouvait plac sensiblement dans le mridien magntique, et, par une bizarrerie quelquefois observe, le mtore tait par de toutes les couleurs du prisme, entre lesquelles le rouge saccusait plus nettement. En de certains endroits du ciel, les constellations semblaient tre noyes dans le sang. De cette agglomration brumeuse dispose lhorizon et qui formait le noyau du mtore, sirradiaient des effluves ardentes, dont quelques-unes dpassaient le znith et faisaient plir la lumire de la lune submerge dans ces ondes lectriques. Ces rayons tremblotaient comme si quelque courant dair et agit leurs molcules. Aucune description ne saurait rendre la sublime magnificence de cette gloire , qui rayonnait dans toute sa splendeur au ple boral du monde. Puis, aprs une demi-heure dun incomparable clat, sans quil se ft resserr ni concentr, sans un amoindrissement mme partiel de sa lumire, le splendide mtore steignit soudain, comme si quelque invisible main et subitement tari les sources lectriques qui le vivifiaient. Il ntait que temps pour Thomas Black. Cinq minutes encore, et lastronome et t gel sur place !

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XIX. Une visite de voisinage.

Le 2 dcembre, lintensit du froid avait diminu. Ces phnomnes de paraslnes taient un symptme auquel un mtorologiste naurait pu se mprendre. Ils constataient la prsence dune certaine quantit de vapeur deau dans latmosphre, et, en effet, le baromtre baissa lgrement, en mme temps que la colonne thermomtrique se relevait quinze degrs au dessus de zro (- 90 centigr.). Bien que ce froid et encore paru rigoureux en toute rgion de la zone tempre, des hiverneurs de profession le supportaient aisment. Dailleurs, latmosphre tait calme. Le lieutenant Hobson, ayant observ que les couches suprieures de neige glace staient ramollies, ordonna de dblayer les abords extrieurs de lenceinte. Mac Nap et ses hommes entreprirent cette besogne avec courage, et en quelques jours elle fut mene bonne fin. En mme temps, on mit dcouvert les trappes enfouies, et elles furent tendues de nouveau. De nombreuses empreintes prouvaient que le gibier fourrure se massait aux environs du cap, et, la terre lui refusant toute nourriture, il devait aisment se laisser prendre lamorce des piges. Daprs les conseils du chasseur Marbre, on construisit aussi un traquenard rennes, suivant la mthode des Esquimaux. Ctait une fosse large en tous sens dune dizaine de pieds et creuse dune douzaine. Une planche formant bascule, et pouvant se relever par son propre poids, la recouvrait de manire la dissimuler entirement. Lanimal, attir par les herbes et
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branches dposes lextrmit de la planche, tait invitablement prcipit dans la fosse, dont il ne pouvait plus sortir. On comprend que, par ce systme de bascule, le traquenard se retendait automatiquement, et quun renne pris, dautres pouvaient sy prendre leur tour. Marbre nprouva dautre difficult, en tablissant son traquenard, qu percer un sol trs dur ; mais il fut assez surpris et Jasper Hobson ne le fut pas moins quand la pioche, aprs avoir travers quatre cinq pieds de terre et de sable, rencontra en dessous une couche de neige, dure comme du roc, et qui paraissait tre trs paisse. Il faut, dit le lieutenant Hobson, aprs avoir observ cette disposition gologique, il faut que cette partie du littoral ait t soumise, il y a bien des annes, un froid excessif et pendant un laps de temps trs long ; puis, les sables, la terre, auront peu peu recouvert la masse glace, vraisemblablement tendue sur un lit de granit. En effet, mon lieutenant, rpondit le chasseur, mais cela ne rendra pas notre traquenard plus mauvais. Au contraire mme, les rennes, une fois emprisonns, trouveront une paroi glissante sur laquelle ils nauront aucune prise. Marbre avait raison, et lvnement justifia ses prvisions. Le 5 dcembre, Sabine et lui tant alls visiter la fosse, entendirent de sourds grondements qui sen chappaient. Ils sarrtrent. Ce nest point le bramement du renne, dit Marbre, et je nommerais bien la bte qui sest fait prendre notre traquenard ! Un ours ? rpondit Sabine. Oui, fit Marbre, dont les yeux brillrent de satisfaction.

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Eh bien, rpliqua Sabine, nous ne perdrons pas au change. Le beefsteak dours vaut le beefsteak de renne, et on a la fourrure en plus. Allons ! Les deux chasseurs taient arms. Ils coulrent une balle dans leur fusil dj charg plomb, et savancrent vers le traquenard. La bascule stait remise en place, mais lamorce avait disparu, ayant t probablement entrane au fond de la fosse. Marbre et Sabine, arrivs prs de louverture, regardrent jusquau fond du trou. Les grognements redoublrent. Ctaient, en effet, ceux dun ours. Dans un coin de la fosse tait blottie une masse gigantesque, un vritable paquet de fourrure blanche, peine visible dans lombre, au milieu de laquelle brillaient deux yeux tincelants. Les parois de la fosse taient profondment laboures coups de griffes, et certainement, si les murs eussent t faits de terre, lours aurait pu se frayer un chemin audehors. Mais sur cette glace glissante, ses pattes navaient pas eu prise, et si sa prison stait largie sous ses coups, du moins navait-il pu la quitter. Dans ces conditions, la capture de lanimal noffrait aucune difficult. Deux balles, ajustes avec prcision vers le fond de la fosse, eurent raison du vigoureux animal, et le plus gros de la besogne fut de len tirer. Les deux chasseurs revinrent au FortEsprance pour y chercher du renfort. Une dizaine de leurs compagnons, munis de cordes, les suivirent jusquau traquenard, et ce ne fut pas sans peine que la bte fut extraite de la fosse. Ctait un gigantesque animal, haut de six pieds, pesant au moins six cents livres, et dont la vigueur devait tre prodigieuse. Il appartenait au sous-genre des ours blancs par son crne aplati, son corps allong, ses ongles courts et peu recourbs, son museau fin et son pelage entirement blanc. Quant aux parties comestibles de lindividu, elles furent soigneusement rapportes Mrs. Joliffe, et figurrent avantageusement comme plat de rsistance au dner du jour.

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Dans la semaine qui suivit, les trappes fonctionnrent assez heureusement. On prit une vingtaine de martres, alors dans toute la beaut de leur vtement dhiver, mais seulement deux ou trois renards. Ces sagaces animaux devinaient le pige qui leur tait tendu, et le plus souvent, creusant le sol prs de la trappe, ils parvenaient semparer de lappt et se dbarrasser ensuite de la trappe rabattue sur eux. Rsultat qui mettait Sabine hors de lui, le chasseur dclarant un tel subterfuge indigne dun renard honnte . Vers le 10 dcembre, le vent ayant pass dans le sud-ouest, la neige se reprit tomber, mais non par flocons pais. Ctait une neige fine, en somme peu abondante, mais elle se glaait aussitt, car un froid vif se faisait sentir, et comme la brise tait forte, on le supportait difficilement. Il fallut donc se caserner de nouveau et reprendre les travaux de lintrieur. Par prcaution, Jasper Hobson distribua tout son monde des pastilles de chaux et du jus de citron, lemploi de ces antiscorbutiques tant rclam par la persistance de ce froid humide. Du reste, aucun symptme de scorbut ne stait encore manifest parmi les habitants du Fort-Esprance. Grce aux prcautions hyginiques prises, la sant gnrale navait point t altre. La nuit polaire tait profonde alors. Le solstice dhiver approchait, poque laquelle lastre du jour se trouve son maximum dabaissement au-dessous de lhorizon pour lhmisphre boral. Au crpuscule de minuit, le bord mridional des longues plaines blanches se teintait peine de nuances moins sombres. Une relle impression de tristesse se dgageait de ce territoire polaire, que les tnbres enveloppaient de toutes parts. Quelques jours se passrent dans la maison commune. Jasper Hobson tait plus rassur contre lattaque des btes fauves, depuis que les abords de lenceinte avaient t dblays, fort heureusement, car on entendait de sinistres grognements

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sur la nature desquels on ne pouvait se mprendre. Quant la visite de chasseurs indiens ou canadiens, elle ntait pas craindre cette poque. Cependant, un incident se produisit, ce quon pourrait appeler un pisode dans ce long hivernage, et qui prouvait que, mme au cur de lhiver, ces solitudes ntaient pas entirement dpeuples. Des tres humains parcouraient encore ce littoral, chassant les morses et campant sous la neige. Ils appartenaient la race des mangeurs de poissons crus 9, qui sont rpandus sur le continent du North-Amrique, depuis la mer de Baffin jusquau dtroit de Behring, et dont le lac de lEsclave semble former la limite mridionale. Un matin du 14 dcembre, ou plutt neuf heures avant midi, le sergent Long, revenant dune excursion sur le littoral, termina son rapport au lieutenant, en disant que si ses yeux ne lavaient point tromp, une tribu de nomades devait tre campe quatre milles du fort, prs dun petit cap qui se projetait en cet endroit. Quels sont ces nomades ? demanda Jasper Hobson. Ce sont des hommes ou des morses, rpondit le sergent Long. Pas de milieu ! On aurait bien tonn le brave sergent en lui apprenant que certains naturalistes ont prcisment admis ce milieu que lui, Long, ne reconnaissait pas. Et, en effet, quelques savants ont plus ou moins plaisamment regard les Esquimaux comme une espce intermdiaire entre lhomme et le veaumarin .

9 Traduction exacte du mot esquimau .

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Aussitt le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, Madge et quelques autres, daller constater la prsence de ces visiteurs. Bien vtus, se tenant en garde contre les geles subites, arms de fusils et de haches, chausss de bottes fourres auxquelles la neige glace prtait un point dappui solide, ils sortirent par la poterne et suivirent le littoral, dont les glaons encombraient la lisire. La lune, dans son dernier quartier, jetait de vagues lueurs sur licefield, travers les brumes du ciel. Aprs une marche dune heure, le lieutenant dut croire que son sergent stait tromp, ou tout au moins quil navait vu que des morses, lesquels avaient sans doute regagn leur lment par ces trous quils tiennent constamment praticables au milieu des champs de glace. Mais le sergent Long, montrant un tourbillon gristre qui sortait dune extumescence conique, leve quelques centaines de pas sur licefield, se contenta de rpondre tranquillement : Voil donc une fume de morses ! En ce moment, des tres vivants sortirent de la hutte, se tranant sur la neige. Ctaient des Esquimaux, mais sils taient hommes ou femmes, cest ce quun indigne seul et pu dire, tant leur accoutrement permettait de les confondre. En vrit, et sans approuver en quoi que ce soit lopinion des naturalistes cite plus haut, on et dit des phoques, de vritables amphibies, velus, poilus. Ils taient au nombre de six, quatre grands et deux petits, larges dpaules pour leur taille mdiocre, le nez pat, les yeux abrits sous dnormes paupires, la bouche grande, la lvre paisse, les cheveux noirs, longs, rudes, la face dpourvue de barbe. Pour vtements, une tunique ronde en peaux de morse, un capuchon, des bottes, des mitaines

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de mme nature. Ces tres, demi sauvages, staient approchs des Europens et les regardaient en silence. Personne ne sait lesquimau ? demanda Jasper Hobson ses compagnons. Personne ne connaissait cet idiome ; mais aussitt, une voix se fit entendre, qui souhaitait la bienvenue en anglais : Welcome ! welcome ! Ctait un Esquimau, ou plutt, comme on ne tarda pas lapprendre, une Esquimaude, qui, savanant vers Mrs. Paulina Barnett, lui fit un salut de la main. La voyageuse, surprise, rpondit par quelques mots que lindigne parut comprendre facilement, et une invitation fut faite la famille de suivre les Europens jusquau fort. Les Esquimaux semblrent se consulter du regard, puis, aprs quelques instants dhsitation, ils accompagnrent le lieutenant Hobson, marchant en groupe serr. Arrive lenceinte, la femme indigne, voyant cette maison dont elle ne souponnait pas lexistence, scria : House ! house ! snow-house ? Elle demandait si ctait une maison de neige, et pouvait le croire, car lhabitation se perdait alors dans toute cette masse blanche qui couvrait le sol. On lui fit comprendre quil sagissait dune maison de bois. LEsquimaude dit alors quelques mots ses compagnons, qui firent un signe approbatif. Tous passrent alors par la poterne, et, un instant aprs, ils taient introduits dans la salle principale.

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L, leurs capuchons furent retirs, et lon put reconnatre les sexes. Il y avait deux hommes de quarante cinquante ans, au teint jaune-rougetre, aux dents aigus, aux pommettes saillantes, ce qui leur donnait une vague ressemblance avec des carnivores ; deux femmes encore jeunes, dont les cheveux natts taient orns de dents et de griffes dours polaires ; enfin, deux enfants de cinq six ans, pauvres petits tres mine veille, qui regardaient en ouvrant de grands yeux. On doit supposer que des Esquimaux ont toujours faim, dit Jasper Hobson. Je pense donc quun morceau de venaison ne dplaira pas nos htes. Sur lordre du lieutenant Hobson, le caporal Joliffe apporta quelques morceaux de renne, sur lesquels ces pauvres gens se jetrent avec une sorte davidit bestiale. Seule, la jeune Esquimaude qui stait exprime en anglais montra une certaine rserve, regardant, sans les quitter des yeux, Mrs. Paulina Barnett et les autres femmes de la factorerie. Puis, apercevant le petit enfant que Mrs. Mac Nap tenait sur ses bras, elle se leva, courut lui et, lui parlant dune voix douce, se mit le caresser le plus gentiment du monde. Cette jeune indigne semblait tre, sinon suprieure, du moins plus civilise que ses compagnons, et cela parut surtout quand, ayant t prise dun lger accs de toux, elle mit sa main devant sa bouche, daprs les rgles les plus lmentaires de la civilit. Ce dtail nchappa personne. Mrs. Paulina Barnett, causant avec lEsquimaude et employant les mots anglais les plus usits, apprit en quelques phrases que cette jeune indigne avait servi pendant un an chez le gouverneur danois dUppernawik, dont la femme tait Anglaise. Puis elle avait quitt le Gronland pour suivre sa famille sur les territoires de chasse. Les deux hommes taient ses deux frres ; lautre femme, marie lun

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deux et mre des deux enfants, tait sa belle-sur. Ils revenaient tous de lle Melbourne, situe, dans lest, sur le littoral de lAmrique anglaise, regagnant louest la pointe Barrow, lun des caps de la Gorgie occidentale de lAmrique russe, o vivait leur tribu, et ctait un sujet dtonnement pour eux de trouver une factorerie installe au cap Bathurst. Les deux Esquimaux secourent mme la tte en voyant cet tablissement. Dsapprouvaient-ils la construction dun fort sur ce point du littoral ? Trouvaient-ils lendroit mal choisi ? Malgr toute sa patience, le lieutenant Hobson ne parvint point les faire sexpliquer ce sujet, ou du moins il ne comprit pas leurs rponses. Quant la jeune Esquimaude, elle se nommait Kalumah, et elle parut prendre en grande amiti Mrs. Paulina Barnett. Cependant la pauvre crature, toute sociable quelle tait, ne regrettait point la position quelle avait autrefois chez le gouverneur dUppernawik, et elle se montrait trs attache sa famille. Aprs stre restaurs, aprs avoir partag une demi-pinte de brandevin dont les petits eurent leur part, les Esquimaux prirent cong de leurs htes, mais, avant de partir, la jeune indigne invita la voyageuse visiter leur hutte de neige. Mrs. Paulina Barnett promit de sy rendre le lendemain, si le temps le permettait. Le lendemain, en effet, accompagne de Madge, du lieutenant Hobson et de quelques soldats arms non contre ces pauvres gens, mais pour le cas o les ours eussent rd sur le littoral , Mrs. Paulina Barnett se transporta au cap Esquimau, nom qui fut donn la pointe prs de laquelle se dressait le campement indigne. Kalumah accourut au-devant de son amie de la veille et lui montra la hutte dun air satisfait. Ctait un gros cne de neige, perc dune troite ouverture son sommet qui donnait issue

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la fume dun foyer intrieur, et dans lequel ces Esquimaux avaient creus leur demeure passagre. Ces snow-houses , quils tablissent avec une extrme rapidit, se nomment igloo dans la langue du pays. Elles sont merveilleusement appropries au climat, et leurs habitants y supportent, mme sans feu et sans trop souffrir, des froids de quarante degrs audessous de zro. Pendant lt, les Esquimaux campent sous des tentes de peaux de renne et de phoque, qui portent le nom de tupic . Pntrer dans cette hutte ntait point une opration facile. Elle navait quune entre au ras du sol, et il fallait se glisser par une sorte de couloir long de trois quatre pieds, car les parois de neige mesuraient au moins cette paisseur. Mais une voyageuse de profession, une laurate de la Socit royale, ne pouvait hsiter, et Mrs. Paulina Barnett nhsita pas. Suivie de Madge, elle senfourna bravement dans ltroit boyau la suite de la jeune indigne. Quant au lieutenant Hobson et ses hommes, ils se dispensrent de cette visite. Et Mrs. Paulina Barnett comprit bientt que le plus difficile ntait pas de pntrer dans cette hutte de neige, mais dy rester. Latmosphre, chauffe par un foyer sur lequel brlaient des os de morses, infecte par lhuile ftide dune lampe, imprgne des manations de vtements gras et de la chair damphibie qui forme la nourriture principale des Esquimaux, cette atmosphre tait curante. Madge ne put y tenir et sortit presque aussitt. Mrs. Paulina Barnett montra un courage surhumain pour ne point chagriner la jeune indigne et prolongea sa visite pendant cinq grandes minutes, cinq sicles ! Les deux enfants et leur mre taient l. Quant aux deux hommes, la chasse aux morses les avait entrans quatre ou cinq milles de leur campement. Mrs. Paulina Barnett, une fois sortie de la hutte, aspira avec ivresse lair froid du dehors, qui ramena les couleurs sur sa figure un peu plie.

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Eh bien, madame ? lui demanda le lieutenant, que ditesvous des maisons esquimaudes ? Laration y laisse dsirer ! rpondit simplement Mrs. Paulina Barnett. Pendant huit jours, cette intressante famille indigne demeura campe en cet endroit. Sur vingt-quatre heures, les deux Esquimaux en passaient douze la chasse aux morses. Ils allaient, avec une patience que les huttiers pourront seuls comprendre, guetter les amphibies sur le bord de ces trous par lesquels ils venaient respirer la surface de licefield. Le morse apparaissait-il, une corde nud coulant lui tait jete autour des pectorales, et, non sans peine, les deux indignes le hissaient sur-le-champ et le tuaient coups de hache. Vritablement, ctait plutt une pche quune chasse. Puis le grand rgal consistait boire le sang chaud des amphibies dont les Esquimaux senivrent avec volupt. Chaque jour, Kalumah, malgr la basse temprature, se rendait au Fort-Esprance. Elle prenait un extrme plaisir parcourir les diffrentes chambres de la maison, regardant coudre, suivant tous les dtails des manipulations culinaires de Mrs. Joliffe. Elle demandait le nom anglais de chaque chose et causait pendant des heures entires avec Mrs. Paulina Barnett, si le mot causer peut semployer quand il sagit dun change de mots longtemps cherchs de part et dautre. Quand la voyageuse faisait la lecture haute voix, Kalumah lcoutait avec une extrme attention, bien quelle ne la comprt certainement point. Kalumah chantait aussi, dune voix assez douce, des chansons dun rythme singulier, chansons froides, glaciales, mlancoliques et dune coupe trange. Mrs. Paulina Barnett eut la patience de traduire une de ces sagas gronlandaises, curieux

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chantillon de la posie hyperborenne, auquel un air triste, entrecoup de pauses, procdant par intervalles bizarres, prtait une indfinissable couleur. Voici, dailleurs, un spcimen de cette posie, copi sur lalbum mme de la voyageuse. Chanson gronlandaise. Le ciel est noir, Et le soleil se trane peine ! De dsespoir Ma pauvre me incertaine Est pleine ! La blonde enfant se rit de mes tendres chansons, Et sur son cur lhiver promne ses glaons ! Ange rv, Ton amour qui fait vivre Menivre, Et jai brav Pour te voir, pour te suivre Le givre ! Hlas ! sous mes baisers et leur douce chaleur, Je nai pu dissiper les neiges de ton cur ! Ah ! que demain ton me convienne La mienne, Et que ma main Amoureusement tienne La tienne ! Le soleil brillera l-haut dans notre ciel, Et de ton cur lamour forcera le dgel ! Le 20 dcembre, la famille dEsquimauux vint au FortEsprance prendre cong de ses habitants. Kalumah stait atta-

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che la voyageuse, qui let volontiers conserve prs delle ; mais la jeune indigne ne voulait pas abandonner les siens. Dailleurs, elle promit de revenir pendant lt prochain au FortEsprance. Ses adieux furent touchants. Elle remit Mrs. Paulina Barnett une petite bague de cuivre, et reut en change un collier de jais dont elle se para aussitt. Jasper Hobson ne laissa point partir ces pauvres gens sans une bonne provision de vivres qui fut charge sur leur traneau, et, aprs quelques paroles de reconnaissance prononces par Kalumah, lintressante famille, se dirigeant vers louest, disparut au milieu des paisses brumes du littoral.

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XX. O le mercure gle.

Le temps sec et le calme de latmosphre favorisrent encore les chasseurs pendant quelques jours. Toutefois, ils ne sloignaient pas du fort. Labondance du gibier leur permettait, dailleurs, doprer dans un rayon restreint. Le lieutenant Hobson ne pouvait donc que se fliciter davoir fond son tablissement sur ce point du continent. Les trappes prirent un grand nombre danimaux fourrures de toutes sortes. Sabine et Marbre turent une certaine quantit de livres polaires. Une vingtaine de loups affams furent abattus coups de fusil. Ces carnassiers se montraient fort agressifs, et, runis par bandes autour du fort, ils remplissaient lair de leurs rauques aboiements. Du ct de licefield, entre les hummocks, passaient frquemment de grands ours, dont lapproche tait surveille avec le plus grand soin. Le 25 dcembre, il fallut de nouveau abandonner tout projet dexcursion. Le vent sauta au nord et le froid reprit avec une extrme vivacit. On ne pouvait rester en plein air sans risquer dtre instantanment frost bitten . Le thermomtre Fahrenheit descendit dix-huit degrs au-dessous de zro (28 centigr. au-dessous de glace). La brise sifflait comme une vole de mitraille. Avant de semprisonner, Jasper Hobson eut soin de fournir aux animaux une nourriture assez. abondante pour les substanter pendant quelques semaines. Le 25 dcembre tait ce jour de Nol, cette fte du foyer domestique si chre aux Anglais. Elle fut clbre avec un zle
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tout religieux. Les hiverneurs remercirent la Providence de les avoir protgs jusqualors ; puis les travailleurs, ayant chm pendant ce jour sacr du Christmas , se retrouvrent tous runis devant un splendide festin, dans lequel figurait deux gigantesques puddings. Le soir, un punch flamba sur la grande table, au milieu des verres. Les lampes furent teintes, et la salle, illumine par la flamme livide du brandevin, prit un aspect fantastique. Toutes ces bonnes figures de soldats sanimrent, ses reflets tremblotants, dune animation que labsorption du brlant liquide allait encore accrotre. Puis la flamme se modra, elle sparpilla autour du gteau national en petites langues bleutres et svanouit. Phnomne inattendu ! Bien que les lampes neussent pas encore t rallumes, cependant la salle ne redevint pas obscure. Une vive lumire y pntrait par sa fentre, lumire rougetre que lclat des lampes avait empch de voir jusqualors. Tous les convives se levrent extrmement surpris et sinterrogrent du regard. Un incendie ! scrirent quelques-uns. Mais, moins que la maison net elle-mme brl, aucun incendie ne pouvait clater dans le voisinage du cap Bathurst ! Le lieutenant se prcipita vers la fentre, et il reconnut aussitt la cause de cette rverbration. Ctait une ruption volcanique. En effet, par-del les falaises de louest, au-del de la baie des Morses, lhorizon tait en feu. On ne pouvait apercevoir le

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sommet des collines ignivomes, situes trente milles du cap Bathurst, mais la gerbe de flammes, spanouissant une prodigieuse hauteur, couvrait tout le territoire de ses fauves reflets. Cest encore plus beau quune aurore borale ! scria Mrs. Paulina Barnett. Thomas Black protesta contre cette affirmation. Un phnomne terrestre plus beau quun mtore ! Mais au lieu de discuter cette thse, malgr le froid intense, malgr la bise aigu, chacun quitta la salle et alla contempler ladmirable spectacle de cette gerbe tincelante qui se dveloppait sur le fond noir du ciel. Si Jasper Hobson, ses compagnes, ses compagnons navaient eu les oreilles et la bouche emmaillotes dans dpaisses fourrures, ils auraient pu entendre les bruits sourds de lruption, qui se propageaient travers latmosphre, ils auraient pu se communiquer les impressions que ce sublime spectacle faisait natre en eux. Mais, ainsi encapuchonns, il ne leur tait permis ni de parler, ni dentendre. Ils durent se contenter de voir. Mais quelle scne imposante pour leurs yeux ! quel souvenir pour leur esprit ! Entre lobscurit profonde du firmament et la blancheur de limmense tapis de neige, lpanouissement des flammes volcaniques produisait des effets de lumire quaucune plume, quaucun pinceau ne saurait rendre ! Lintense rverbration stendait jusquau-del du znith, teignant graduellement toutes les toiles. Le sol blanc revtait des teintes dor. Les hummocks de licefield, et, en arrire-plan, les normes icebergs rflchissaient les lueurs diverses comme autant de miroirs ardents. Ces faisceaux lumineux venaient se briser ou se rfracter tous ces angles, et les plans, diversement inclins, les renvoyaient avec un clat plus vif et une teinte nouvelle. Choc de rayons vritablement magique ! On et dit limmense dcor de glaces dune ferie, dress tout exprs pour cette fte de la lumire !

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Mais le froid excessif obligea bientt les spectateurs rentrer dans leur chaude habitation, et plus dun nez faillit payer cher ce plaisir que les yeux venaient de prendre son dtriment par une pareille temprature ! Pendant les jours qui suivirent, lintensit du froid redoubla. On put croire que le thermomtre mercure ne suffirait pas en marquer les degrs 10, et quil faudrait employer un thermomtre alcool. En effet, dans la nuit du 28 au 29 dcembre, la colonne sabaissa trente-deux degrs au-dessous de zro (37 centigr. au-dessous de glace). Les poles furent bourrs de combustible, mais la temprature intrieure ne put tre maintenue au-dessus de vingt degrs (7 centigr. au-dessous de zro). On souffrait du froid jusque dans les chambres, et, sur un rayon de dix pieds autour du pole, la chaleur sannihilait compltement. Aussi, la meilleure place appartenait-elle au petit enfant, dont le berceau tait berc par ceux qui sapprochaient tour tour du foyer. Dfense absolue fut faite douvrir porte ou fentre, car la vapeur, concentre dans les salles, se ft immdiatement change en neige. Dj dans le couloir la respiration des hommes produisait un phnomne identique. On entendait de toutes parts des dtonations sches, qui surprirent les personnes inaccoutumes aux phnomnes de ces climats. Ctaient les troncs darbres, formant les parois de la maison, qui craquaient sous laction du froid. La provision de liqueurs, brandevin et gin, dpose dans le grenier, dut tre descendue dans la salle commune, car tout lesprit se concentrait au fond des bouteilles sous la forme dun noyau. La bire, fabrique avec les bourgeons de sapins, faisait, en gelant, clater les barils. Tous les corps solides, comme ptri 42 centigr. au-dessous de zro, le mercure gle dans la cuvette du thermomtre, et on est oblig demployer des appareils alcool pur, qui ne se solidifie que sous un froid excessif.
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fis, rsistaient la pntration de la chaleur. Le bois brlait difficilement, et Jasper Hobson dut sacrifier une certaine quantit dhuile de morse pour en activer la combustion. Trs heureusement, les chemines tiraient bien et empchaient toute manation dsagrable lintrieur. Mais extrieurement, le Fort-Esprance devait se trahir au loin par lodeur cre et ftide de ses fumes et mritait dtre rang parmi les tablissements insalubres. Un symptme remarquer, ctait lextrme soif dont chacun tait dvor par ce froid intense. Or, pour se rafrachir, il fallait constamment dgeler les liquides auprs du feu, car, sous la forme de glace, ils eussent t impropres dsaltrer. Un autre symptme contre lequel le lieutenant Hobson engageait ses compagnons ragir, ctait une somnolence opinitre, que quelques-uns ne parvenaient pas vaincre. Mrs. Paulina Barnett, toujours vaillante, par ses conseils, sa conversation, son va-et-vient, ragissait la fois pour son propre compte et encourageait tout son monde. Souvent elle lisait quelque livre de voyage ou chantait quelque vieux refrain dAngleterre, et tous le rptaient en chur avec elle. Ces chants rveillaient, bon gr mal gr, les endormis, qui bientt faisaient chorus leur tour. Les longues journes scoulaient ainsi dans une squestration complte, et Jasper Hobson, consultant travers les vitres le thermomtre plac extrieurement, constatait que le froid saccroissait sans cesse. Le 31 dcembre, le mercure tait entirement gel dans la cuvette de linstrument. Il y avait donc plus de quarante-quatre au-dessous de glace. (42 centigr. audessous de zro). Le lendemain, 1er janvier 1860, le lieutenant Jasper Hobson prsenta ses compliments de nouvelle anne Mrs. Paulina Barnett, et la flicita du courage et de la bonne humeur avec lesquels elle supportait les misres de lhivernage. Mmes compliments ladresse de lastronome, qui, lui, ne voyait quune chose dans ce changement du millsime de 1859 pour celui de

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1860, cest quil entrait dans lanne de sa fameuse clipse solaire ! Des souhaits furent changs entre tous les membres de cette petite colonie, si unis entre eux, et dont la sant, grce au Ciel, continuait dtre excellente. Si quelques symptmes de scorbut staient montrs, ils avaient promptement cd lemploi opportun du lime-juice et des pastilles de chaux. Mais il ne fallait pas se rjouir trop vite ! La mauvaise saison devait durer trois mois encore. Sans doute, le soleil ne tarderait pas reparatre au-dessus de lhorizon, mais rien ne prouvait que le froid et atteint son maximum dintensit, et, gnralement, sous toutes les zones borales, cest dans le mois de fvrier que sobservent les plus extrmes abaissements de temprature. En tout cas, la rigueur de latmosphre ne diminua pas pendant les premiers jours de lanne nouvelle, et, le 5 janvier, le thermomtre alcool, plac lextrieur de la fentre du couloir, accusa soixante-six degrs au-dessous de zro (52 centigr. au-dessous de glace). Encore quelques degrs, et les minima de temprature relevs au Fort-Reliance, en 1835, seraient atteints et peut-tre dpasss ! Cette persistance dun froid aussi violent inquitait de plus en plus Jasper Hobson. Il craignait que les animaux fourrures ne fussent obligs de chercher au sud un climat moins rigoureux, ce qui et contrari ses projets de chasse au printemps nouveau. En outre, il entendait, travers les couches souterraines, certains roulements sourds qui se rattachaient videmment lruption volcanique. Lhorizon occidental tait toujours embras des feux de la terre, et certainement un formidable travail plutonien saccomplissait dans les entrailles du globe. Ce voisinage dun volcan en activit ne pouvait-il tre dangereux pour la nouvelle factorerie ? Cest quoi songeait le lieutenant Hobson, quand il surprenait quelques-uns de ces grondements intrieurs. Mais ces apprhensions, trs vagues dailleurs, il les garda pour lui.

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Comme on le pense bien, par un tel froid, personne ne songeait quitter la maison. Les chiens et les rennes taient abondamment pourvus, et ces animaux, habitus dailleurs de longs jenes pendant la saison dhiver, ne rclamaient point les services de leurs matres. Il nexistait donc aucun motif pour sexposer aux rigueurs de latmosphre. Ctait assez dj de subir au-dedans une temprature que la combustion du bois et de lhuile parvenait peine rendre supportable. Malgr toutes les prcautions prises, lhumidit se glissait dans les salles inares, et dposait sur les poutres de brillantes couches de glace qui spaississaient chaque jour. Les condensateurs taient engorgs, et mme lun deux clata sous la pression de leau solidifie. Dans ces conditions, le lieutenant Hobson ne songeait point mnager le combustible. Il le prodiguait mme, afin de relever cette temprature, qui, ds que les feux du pole et du fourneau baissaient tant soit peu, tombait quelquefois quinze degrs Fahrenheit (9 centigr.). Aussi des hommes de quart, se relayant dheure en heure, avaient-ils ordre de surveiller et dentretenir les feux. Le bois nous manquera bientt, dit un jour le sergent Long au lieutenant. Nous manquer ! scria Jasper Hobson. Je veux dire, reprit le sergent, que lapprovisionnement de la maison spuise et quil faudra, avant peu, nous ravitailler au hangar. Or, je le sais par exprience, sexposer lair avec un froid pareil, cest risquer sa vie. Oui ! rpondit le lieutenant, cest une faute que nous avons commise, davoir construit un bcher non contigu la maison et sans communication directe avec elle. Je men aperois un peu tard. Jaurais d ne pas oublier que nous allions hi-

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verner au-del du soixante-dixime parallle ! Mais enfin, ce qui est fait est fait. Dites-moi, Long, quelle quantit de bois reste-t-il dans la maison ? De quoi alimenter le pole et le fourneau pendant deux ou trois jours au plus, rpondit le sergent. Esprons que dici l, reprit Jasper Hobson, la rigueur de la temprature aura quelque peu diminu et quon pourra sans danger traverser la cour du fort. Jen doute, mon lieutenant, rpliqua le sergent Long en secouant la tte. Latmosphre est pure, les toiles sont brillantes, le vent se maintient au nord, et je ne serais pas tonn que ce froid durt quinze jours encore, jusqu la lune nouvelle. Eh bien, mon brave Long, reprit le lieutenant Hobson, nous ne nous laisserons certainement pas mourir de froid, et le jour o il faudra sexposer On sexposera, mon lieutenant , rpondit le sergent Long. Jasper Hobson serra la main du sergent, dont le dvouement lui tait bien connu. On pourrait croire que Jasper Hobson et le sergent Long exagraient, quand ils regardaient comme pouvant causer la mort la subite impression dun tel froid sur lorganisme. Mais, habitus aux violences des climats polaires, ils avaient pour eux une longue exprience. Ils avaient vu, dans des circonstances identiques, des hommes robustes tomber vanouis sur la glace, ds quils sexposaient au-dehors. La respiration leur manquait, et on les relevait asphyxis. Ces faits, si incroyables quils paraissent, se sont reproduits maintes fois pendant certains hivernages. Lors de leur voyage sur les rives de la baie dHudson, en

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1746, William Moor et Smith ont cit plusieurs accidents de ce genre, et ils ont perdu quelques-uns de leurs compagnons, foudroys par le froid. Il est incontestable que cest sexposer une mort subite que daffronter une temprature dont la colonne mercurielle ne peut mme plus mesurer lintensit ! Telle tait la situation assez inquitante des habitants du Fort-Esprance, quand un incident vint encore laggraver.

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XXI. Les grands ours polaires.

La seule des quatre fentres qui permt de voir la cour du fort tait celle qui souvrait au fond du couloir dentre, dont les volets extrieurs navaient pas t rabattus. Mais pour que le regard pt traverser les vitres, alors doubles dune paisse couche de glace, il fallait pralablement les laver leau bouillante. Ce travail, daprs les ordres du lieutenant, se faisait plusieurs fois par jour, et, en mme temps que les environs du cap Bathurst, on observait soigneusement ltat du ciel et le thermomtre alcool plac extrieurement. Or, le 6 janvier, vers onze heures du matin, le soldat Kellett, charg de lobservation, appela soudain le sergent et lui montra certaines masses qui se mouvaient confusment dans lombre. Le sergent Long, stant approch de la fentre, dit simplement : Ce sont des ours ! En effet, une demi-douzaine de ces animaux taient parvenus franchir lenceinte palissade, et, attirs par les manations de la fume, ils savanaient vers la maison. Jasper Hobson, ds quil fut averti de la prsence de ces redoutables carnassiers, donna lordre de barricader lintrieur la fentre du couloir. Ctait la seule issue qui ft praticable, et,
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cette ouverture une fois bouche, il semblait impossible que les ours parvinssent pntrer dans la maison. La fentre fut donc close au moyen de fortes barres que le charpentier Mac Nap assujettit solidement, aprs avoir mnag, toutefois, une troite ouverture, qui permettait dobserver au-dehors les manuvres de ces incommodes visiteurs. Et maintenant, dit le matre charpentier, ces messieurs nentreront pas sans notre permission. Nous avons donc tout le temps de tenir un conseil de guerre. Eh bien, monsieur Hobson, dit Mrs. Paulina Barnett, rien naura manqu notre hivernage ! Aprs le froid, les ours. Non pas aprs , rpondit le lieutenant Hobson, mais, ce qui est plus grave, pendant le froid, et un froid qui nous empche de nous hasarder au-dehors ! Je ne sais donc pas comment nous pourrons nous dbarrasser de ces malfaisantes btes. Mais elles perdront patience, je suppose, rpondit la voyageuse, et elles sen iront comme elles sont venues ! Jasper Hobson secoua la tte, en homme peu convaincu. Vous ne connaissez pas ces animaux, madame, rponditil. Ce rigoureux hiver les a affams, et ils ne quitteront point la place, moins quon ne les y force ! tes-vous donc inquiet, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Oui et non, rpondit le lieutenant. Ces ours, je sais bien quils nentreront pas dans la maison ; mais nous, je ne sais pas comment nous en sortirons, si cela devient ncessaire !

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Cette rponse faite, Jasper Hobson retourna prs de la fentre. Pendant ce temps, Mrs. Paulina Barnett, Madge et les autres femmes, runies autour du sergent, coutaient ce brave soldat, qui traitait cette question des ours en homme dexprience. Maintes fois, le sergent Long avait eu affaire ces carnassiers, dont la rencontre est frquente, mme sur les territoires du sud, mais ctait dans des conditions o lon pouvait les attaquer avec succs. Ici, les assigs taient bloqus, et le froid les empchait de tenter aucune sortie. Pendant toute la journe, on surveilla attentivement les alles et venues des ours. De temps en temps, lun de ces animaux venait poser sa grosse tte prs de la vitre, et on entendait un sourd grognement de colre. Le lieutenant Hobson et le sergent Long tinrent conseil, et ils dcidrent que si les ours nabandonnaient pas la place, on pratiquerait quelques meurtrires dans les murs de la maison, afin de les chasser coups de fusil. Mais il fut dcid aussi quon attendrait un jour ou deux avant demployer ce moyen dattaque, car Jasper Hobson ne se souciait pas dtablir une communication quelconque entre la temprature extrieure et la temprature intrieure de la chambre, si basse dj. Lhuile de morse, que lon introduisait dans les poles, tait solidifie en glaons tellement durs, quil fallait briser ces glaons coups de hache. La journe sacheva sans autre incident. Les ours allaient, venaient, faisant le tour de la maison, mais ne tentant aucune attaque directe. Les soldats veillrent toute la nuit, et, vers quatre heures du matin, on put croire que les assaillants avaient quitt la cour. En tout cas, ils ne se montraient plus. Mais vers sept heures, Marbre tant mont dans le grenier, afin den rapporter quelques provisions, redescendit aussitt, disant que les ours marchaient sur le toit de la maison.

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Jasper Hobson, le sergent, Mac Nap, deux ou trois autres de leurs compagnons saisissant des armes, slancrent sur lchelle du couloir qui communiquait avec le grenier au moyen dune trappe. Dans ce grenier, lintensit du froid tait telle, quaprs quelques minutes, le lieutenant Hobson et ses compagnons ne pouvaient mme plus tenir la main le canon de leurs fusils. Lair humide, rejet par leur respiration, retombait en neige autour deux. Marbre ne stait point tromp. Les ours occupaient le toit de la maison. On les entendait courir et grogner. Parfois leurs ongles, traversant la couche de glace, sincrustaient dans les lattes de la toiture, et on pouvait craindre quils fussent assez vigoureux pour les arracher. Le lieutenant et ses hommes, bientt gagns par ltourdissement que provoquait ce froid insoutenable, redescendirent. Jasper Hobson fit connatre la situation. Les ours, dit-il, sont en ce moment sur le toit. Cest une circonstance fcheuse. Cependant, nous navons rien encore redouter pour nous-mmes, car ces animaux ne pourront pntrer dans les chambres. Mais il est craindre quils ne forcent lentre du grenier et ne dvorent les fourrures qui y sont dposes. Or, ces fourrures appartiennent la Compagnie, et notre devoir est de les conserver intactes. Je vous demande donc, mes amis, de maider les mettre en lieu sr. Aussitt, tous les compagnons du lieutenant schelonnrent dans la salle, dans la cuisine, dans le couloir, sur lchelle. Deux ou trois, se relayant car ils nauraient pu faire un travail soutenu , affrontrent la temprature du grenier, et, en une heure, les pelleteries taient emmagasines dans la grande salle.

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Pendant cette opration, les ours continuaient leurs manuvres et cherchaient soulever les chevrons de la toiture. En quelques points, on pouvait voir les lattes flchir sous leur poids. Matre Mac Nap ne laissait pas dtre inquiet. En construisant ce toit, il navait pu prvoir une telle surcharge, et il craignait quil ne vnt cder. Cette journe se passa, cependant, sans que les assaillants eussent fait irruption dans le grenier. Mais un ennemi non moins redoutable sintroduisait peu peu dans les chambres ! Le feu baissait dans les poles. La rserve de combustible tait presque puise. Avant douze heures, le dernier morceau de bois serait dvor, le pole teint. Ce serait la mort, la mort par le froid, la plus terrible de toutes les morts. Dj ces pauvres gens, serrs les uns contre les autres, entourant ce pole qui se refroidissait, sentaient leur propre chaleur les abandonner aussi. Mais ils ne se plaignaient pas. Les femmes elles-mmes supportaient hroquement ces tortures. Mrs. Mac Nap pressait convulsivement son petit enfant sur sa poitrine glace. Quelques-uns des soldats dormaient ou plutt languissaient dans une sombre torpeur, qui ne pouvait tre du sommeil. trois heures du matin, Jasper Hobson consulta le thermomtre mercure suspendu intrieurement au mur de la grande salle, moins de dix pieds du pole. Il marquait quatre degrs Fahrenheit au-dessous de zro (20 centigr. au-dessous de glace) ! Le lieutenant passa sa main sur son front, il regarda ses compagnons, qui formaient un groupe compact et silencieux, et il demeura pendant quelques instants immobile. La vapeur demi condense de sa respiration lentourait dun nuage blanchtre.

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En ce moment, une main se posa sur son paule. Il tressaillit et se retourna. Mrs. Paulina Barnett tait devant lui. Il faut faire quelque chose, lieutenant Hobson, lui dit lnergique femme, nous ne pouvons mourir ainsi sans nous dfendre ! Oui, rpondit le lieutenant, sentant se rveiller en lui lnergie morale, il faut faire quelque chose ! Le lieutenant appela le sergent Long, Mac Nap et Rae le forgeron, cest--dire les hommes les plus courageux de sa troupe. Accompagns de Mrs. Paulina Barnett, ils se rendirent prs de la fentre, et l, par la vitre quils lavrent leau bouillante, ils consultrent le thermomtre extrieur. Soixante-douze degrs ! (40 centigr. au-dessous de zro), scria Jasper Hobson. Mes amis, nous navons plus que deux partis prendre : ou risquer notre vie pour renouveler la provision de combustible, ou brler peu peu les bancs, les lits, les cloisons, tout ce qui, dans cette maison, peut alimenter nos poles ! Mais cest un expdient suprme, car le froid peut durer, et rien ne fait prsager un changement de temps. Risquons-nous ! rpondit le sergent Long. Ce fut aussi lopinion de ses deux camarades. Aucune autre parole ne fut prononce, et chacun se mit en mesure dagir. Voici ce qui fut convenu, et quelles prcautions on dut prendre pour sauvegarder, autant que possible, la vie de ceux qui allaient se dvouer au salut commun. Le hangar, dans lequel le bois tait renferm, slevait cinquante pas environ sur la gauche et en arrire de la maison principale. On dcida que lun des hommes essayerait, en cou-

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rant, de gagner ce hangar. Il devait emporter une longue corde roule autour de lui et en traner une autre, dont lextrmit resterait entre les mains de ses compagnons. Une fois arriv dans le hangar, il jetterait sur un des traneaux remiss en cet endroit une charge de combustible ; puis, fixant lune des cordes lavant du traneau, ce qui permettrait de le haler jusqu la maison, attachant lautre larrire, ce qui permettrait de le ramener au hangar, il tablirait ainsi un va-et-vient entre le hangar et la maison, ce qui permettrait de renouveler sans trop de danger la provision de bois. Une secousse, imprime lune ou lautre corde, indiquerait que le traneau tait, ou charg dans le hangar, ou dcharg dans la maison. Ce plan tait sagement imagin, mais deux circonstances pouvaient le faire chouer : dune part, il tait possible que la porte du hangar, obstrue par la glace, ft trs difficile ouvrir ; de lautre, on pouvait craindre que les ours, abandonnant la toiture, ne vinssent sinterposer entre la maison et le magasin. Ctaient deux chances courir. Le sergent Long, Mac Nap et Rae offrirent tous les trois de se risquer. Mais le sergent fit observer que ses deux camarades taient maris, et il insista pour accomplir personnellement cette tche. Quant au lieutenant, qui voulait tenter laventure : Monsieur Jasper, lui dit Mrs. Paulina Barnett, vous tes notre chef, vous tes utile tous, et vous navez pas le droit de vous exposer. Laissez faire le sergent Long. Jasper Hobson comprit les devoirs que lui imposait sa situation, et, tant appel dcider entre ses trois compagnons, il se pronona pour le sergent. Mrs. Paulina Barnett serra la main du brave Long. Les autres habitants du fort, endormis ou assoupis, ignoraient la tentative qui allait tre faite.

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Deux longues cordes furent prpares. Lune, le sergent lenroula autour de son corps, par-dessus de chaudes fourrures dont il se revtit, et dont il avait pour une valeur de plus de mille livres sterling sur le dos. Lautre, il lattacha sa ceinture, laquelle il suspendit un briquet et un revolver charg. Puis, au moment de partir, il avala un demi-verre de brandevin, ce quil appelait boire un bon coup de combustible . Jasper Hobson, Long, Rae et Mac Nap sortirent alors de la salle commune. Ils passrent dans la cuisine, dont le fourneau venait de steindre, et ils arrivrent dans le couloir. De l, Rae montant jusqu la trappe du grenier, et lentrouvrant, sassura que les ours occupaient toujours le toit de la maison. Ctait donc le moment dagir. La premire porte du couloir fut ouverte. Jasper Hobson et ses compagnons, malgr leurs paisses fourrures, se sentirent gels jusqu la moelle des os. La seconde porte, qui donnait directement sur la cour, souvrit alors devant eux. Ils reculrent un instant, suffoqus. Instantanment, la vapeur humide, tenue en suspension dans le couloir, se condensa, et une neige fine en couvrit les murs et le plancher. Le temps, au-dehors, tait extraordinairement sec. Les toiles resplendissaient avec un clat extraordinaire. Le sergent Long, sans tarder un instant, slana au milieu de lobscurit, entranant dans sa course lextrmit de la corde dont ses compagnons conservaient lautre bout. La porte extrieure fut alors repousse contre le chambranle, et Jasper Hobson, Mac Nap et Rae rentrrent dans le couloir, dont ils fermrent hermtiquement la seconde porte. Puis ils attendirent. Si Long ntait pas revenu aprs quelques minutes, on devait supposer que son entreprise avait russi, et quinstall dans le hangar, il formait le premier train de bois. Mais dix minutes au plus devaient suffire cette opration, si toutefois la porte du magasin navait pas

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rsist. Pendant ce temps, Rae surveillait le grenier et les ours. Par cette nuit noire, on pouvait esprer que le rapide passage du sergent leur et chapp. Dix minutes aprs le dpart du sergent, Jasper Hobson, Mac Nap et Rae rentrrent dans ltroit espace compris entre les deux portes du couloir, et l ils attendirent que le signal de haler le traneau leur ft fait. Cinq minutes scoulrent. La corde dont ils tenaient le bout ne remua pas. Que lon juge de leur anxit ! Le sergent tait parti depuis un quart dheure, laps de temps plus que suffisant pour le chargement du traneau, et aucun avertissement ntait donn. Jasper Hobson attendit quelques instants encore ; puis, raidissant lextrmit de la corde, il fit signe ses compagnons de haler avec lui. Si le train de bois ntait pas prt, le sergent saurait bien arrter le halage. La corde fut tire vigoureusement. Un objet lourd vint en glissant peu peu sur le sol. En quelques instants, cet objet arriva la porte extrieure Ctait le corps du sergent, attach par la ceinture. Linfortun Long navait pas mme pu atteindre le hangar. Il tait tomb en route, foudroy par le froid. Son corps, expos pendant prs de vingt minutes cette temprature, ne devait plus tre quun cadavre. Mac Nap et Rae, poussant un cri de dsespoir, transportrent le corps dans le couloir ; mais, au moment o le lieutenant voulut refermer la porte extrieure, il sentit quelle tait violemment repousse. En mme temps, un horrible grognement se fit entendre.

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moi ! scria Jasper Hobson. Mac Nap et Ra allaient se prcipiter son secours. Une autre personne les prcda. Ce fut Mrs. Paulina Barnett, qui vint joindre ses efforts ceux du lieutenant pour refermer la porte. Mais la monstrueuse bte, sy appuyant de tout le poids de son corps la repoussait peu peu et allait forcer lentre du couloir Mrs. Paulina Barnett, saisissant alors un des pistolets passs la ceinture de Jasper Hobson, attendit avec sang-froid linstant o la tte de lours sintroduisait entre le chambranle et la porte, et elle le dchargea dans la gueule ouverte de lanimal. Lours tomba en arrire, frapp mort sans doute, et la porte, referme, put tre barricade solidement. Aussitt, le corps du sergent fut apport dans la grande salle et tendu prs du pole. Mais les derniers charbons steignaient alors ! Comment le ranimer, ce malheureux ? Comment rappeler en lui cette vie dont tout symptme semblait disparu ? Jirai, moi ! jirai ! scria le forgeron Rae, jirai chercher ce bois, ou Oui, Rae ! dit une voix prs de lui, et nous irons ensemble ! . Ctait sa courageuse femme qui parlait ainsi. Non, mes amis, non ! scria Jasper Hobson. Vous nchapperiez ni au froid ni aux ours. Brlons tout ce qui peut tre brl ici, et ensuite, que Dieu nous sauve ! Et alors, tous ces malheureux, demi gels, se relevrent, la hache la main, comme des fous. Les bancs, les tables, les cloisons, tout fut dmoli, bris, rduit en morceaux, et le pole

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de la grande salle, le fourneau de la cuisine ronflrent bientt sous une flamme ardente, que quelques gouttes dhuile de morse activaient encore. La temprature intrieure remonta dune douzaine de degrs. Les soins les plus empresss furent prodigus au sergent. On le frotta de brandevin chaud, et peu peu la circulation du sang se rtablit en lui. Les taches blanchtres, dont certaines parties de son corps taient couvertes, commencrent disparatre. Mais linfortun avait cruellement souffert, et plusieurs heures scoulrent avant quil pt articuler une parole. On le coucha dans un lit brlant, et Mrs. Paulina Barnett et Madge le veillrent jusquau lendemain. Cependant Jasper Hobson, Mac Nap et Rae cherchaient un moyen de sauver la situation, si effroyablement compromise. Il tait vident que, dans deux jours au plus, ce nouveau combustible, emprunt la maison mme, manquerait aussi. Que deviendrait alors tout ce monde, si ce froid extrme persvrait ? La lune tait nouvelle depuis quarante-huit heures, et sa rapparition navait provoqu aucun changement de temps. Le vent du nord couvrait le pays de son souffle glac. Le baromtre restait au beau sec , et, de ce sol qui ne formait plus quun immense icefield, aucune vapeur ne se dgageait. On pouvait donc craindre que le froid ne ft pas prs de cesser ! Mais alors, quel parti prendre ? Devait-on renouveler la tentative de retourner au bcher, tentative que lveil donn aux ours rendait plus prilleuse encore ? tait-il possible de combattre ces animaux en plein air ? Non. Cet t un acte de folie, qui aurait eu pour consquence la perte de tous. Toutefois, la temprature des chambres tait redevenue plus supportable. Ce matin-l, Mrs. Joliffe servit un djeuner compos de viandes chaudes et de th. Les grogs brlants ne furent pas pargns, et le brave sergent Long put en prendre sa part. Ce feu bienfaisant des poles, qui relevait la temprature,

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ranimait en mme temps le moral de ces pauvres gens. Ils nattendaient plus que les ordres de Jasper Hobson pour attaquer les ours. Mais le lieutenant, ne trouvant pas la partie gale, ne voulut pas risquer son monde. La journe semblait donc devoir scouler sans incident, quand, vers trois heures aprs midi, un grand bruit se fit entendre dans les combles de la maison. Les voil ! scrirent deux ou trois soldats, sarmant la hte de haches et de pistolets. Il tait vident que les ours, aprs avoir arrach un des chevrons de la toiture, avaient forc lentre du grenier. Que personne ne quitte sa place ! dit le lieutenant dune voix calme. Rae, la trappe ! Le forgeron slana vers le couloir, gravit lchelle et assujettit la trappe solidement. On entendait un bruit pouvantable au-dessus du plafond, qui semblait flchir sous le poids des ours. Ctaient des grognements, des coups de pattes, des coups de griffes formidables ! Cette invasion changeait-elle la situation ? Le mal tait-il aggrav ou non ? Jasper Hobson et quelques-uns de ses compagnons se consultrent ce sujet. La plupart pensaient que leur situation stait amliore. Si les ours se trouvaient tous runis dans ce grenier ce qui paraissait probable , peut-tre tait-il possible de les attaquer dans cet troit espace, sans avoir craindre que le froid nasphyxit les combattants ou ne leur arracht les armes de la main. Certes, une attaque corps corps avec ces carnassiers tait extrmement prilleuse ; mais enfin, il ny avait plus impossibilit physique la tenter.

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Restait donc dcider si lon irait ou non combattre les assaillants dans le poste quils occupaient, opration difficile et dautant plus dangereuse, que, par ltroite trappe, les soldats ne pouvaient pntrer quun un dans le grenier. On comprend donc que Jasper Hobson hsitt commencer lattaque. Toute rflexion faite, et de lavis du sergent et autres dont la bravoure tait indiscutable, il rsolut dattendre. Peut-tre un incident se produirait-il qui accrotrait les chances ? Il tait presque impossible que les ours pussent dplacer les poutres du plafond, bien autrement solides que les chevrons de la toiture. Donc, impossibilit pour eux de descendre dans les chambres du rez-de-chausse. On attendit. La journe sacheva. Pendant la nuit, personne ne put dormir, tant ces enrags firent de tapage ! Le lendemain, vers neuf heures, un nouvel incident vint compliquer la situation et obliger le lieutenant Hobson agir. On sait que les tuyaux des chemines du pole et du fourneau de la cuisine traversaient le grenier dans toute sa hauteur. Ces tuyaux, construits en briques de chaux et imparfaitement ciments, pouvaient difficilement rsister une pression latrale. Or, il arriva que les ours, soit en sattaquant directement cette maonnerie, soit en sy appuyant pour profiter de la chaleur des foyers, la dmolirent peu peu. On entendit des morceaux de briques tomber lintrieur, et bientt les poles et le fourneau ne tirrent plus. Ctait un irrparable malheur, qui, certainement, et dsespr des gens moins nergiques. Il se compliqua encore. En effet, en mme temps que les feux baissaient, une fume noire, cre, nausabonde, produit de la combustion du bois et de lhuile, se rpandit dans toute la maison. Les tuyaux taient crevs au-dessous du plafond. En quelques minutes, cette fume

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fut si paisse, que la lumire des lampes disparut. Jasper Hobson se trouvait donc dans la ncessit de quitter la maison sous peine dtre asphyxi dans cette atmosphre irrespirable ! Et quitter la maison, ctait prir de froid. Quelques cris de femmes se firent entendre. Mes amis, scria le lieutenant, en semparant dune hache, aux ours ! aux ours ! Ctait le seul parti prendre ! Il fallait exterminer ces redoutables animaux. Tous, sans exception, se prcipitrent vers le couloir ; ils slancrent sur lchelle, Jasper Hobson en tte. La trappe fut souleve. Des coups de feu clatrent au milieu des noirs tourbillons de fume. Il y eut des cris mls des hurlements, du sang rpandu. On se battait au milieu de la plus profonde obscurit Mais, en ce moment, quelques grondements terribles se firent entendre. De violentes secousses agitrent le sol. La maison sinclina comme si elle et t arrache de ses pilotis. Les poutres des murs se disjoignirent, et, par ces ouvertures, Jasper Hobson et ses compagnons stupfaits purent voir les ours, pouvants comme eux, senfuir en hurlant au milieu des tnbres !

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XXII. Pendant cinq mois.

Un violent tremblement de terre venait dbranler cette portion du continent amricain. De telles secousses devaient certainement tre frquentes dans ce sol volcanique ! La connexit qui existe entre ce phnomne et les phnomnes ruptifs tait une fois de plus dmontre. Jasper Hobson comprit ce qui stait pass. Il attendit avec une inquitude poignante. Une fracture du sol pouvait engloutir ses compagnons et lui. Mais une seule secousse se produisit, qui fut plutt un contrecoup quun coup direct. Elle fit incliner la maison du ct du lac et en disjoignit les parois. Puis, le sol reprit sa stabilit et son immobilit. Il fallait songer au plus press. La maison, quoique djete, tait encore habitable. On boucha rapidement les ouvertures produites par la disjonction des poutres. Les tuyaux des chemines furent aussitt rpars tant bien que mal. Les blessures que quelques-uns des soldats avaient reues pendant leur lutte avec les ours taient heureusement lgres et nexigrent quun simple pansement. Ces pauvres gens passrent, dans ces conditions, deux jours pnibles, brlant le bois des lits, la planche des cloisons. Pendant ce laps de temps, Mac Nap et ses hommes firent intrieurement les rparations les plus urgentes. Les pilotis, solidement encastrs dans le sol, navaient point cd, et lensemble
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tenait bon. Mais il tait vident que le tremblement de terre avait provoqu une dnivellation trange de la surface du littoral, et que des changements staient produits sur cette portion de ce territoire. Jasper Hobson avait hte de connatre ces rsultats, qui, jusqu un certain point, pouvaient compromettre la scurit de la factorerie. Mais limpitoyable froid dfendait quiconque de se hasarder au-dehors. Cependant, certains symptmes furent remarqus, qui indiquaient un changement de temps assez prochain. travers la vitre, on pouvait observer une diminution dclat des constellations. Le 11 janvier, le baromtre baissa de quelques lignes. Des vapeurs se formaient dans lair, et leur condensation devait relever la temprature. En effet, le 12 janvier, le vent sauta au sud-ouest, accompagn dune neige intermittente. Le thermomtre extrieur remonta presque subitement quinze degrs au-dessus de zro (9 centigr. au-dessous de glace). Pour ces hiverneurs, si cruellement prouvs, ctait une temprature de printemps. Ce jour-l, onze heures du matin, tout le monde fut dehors. On et dit une bande de captifs rendus inopinment la libert. Mais dfense absolue fut faite de quitter lenceinte du fort, dans la crainte des mauvaises rencontres. cette poque de lanne, le soleil navait pas encore reparu, mais il sapprochait assez de lhorizon pour donner un long crpuscule. Les objets se montraient distinctement dans un rayon de deux milles. Le premier regard de Jasper Hobson fut donc pour ce territoire que le tremblement de terre avait sans doute modifi. En effet, divers changements staient produits. Le promontoire qui terminait le cap Bathurst tait en partie dcouronn, et de larges morceaux de la falaise avaient t prcipits

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du ct du rivage. Il semblait aussi que toute la masse du cap stait incline vers le lac, dplaant ainsi le plateau sur lequel reposait lhabitation. Dune faon gnrale, tout le sol stait abaiss vers louest et relev vers lest. Ce dnivellement devait entraner cette consquence grave, que les eaux du lac et de la Paulina-river, ds que le dgel les aurait rendues libres, se dplaceraient horizontalement suivant le nouveau plan, et il tait probable quune portion du territoire de louest serait inonde. Le ruisseau sans doute se creuserait un autre lit, ce qui compromettrait le port naturel form son embouchure. Les collines de la rive orientale semblaient stre considrablement abaisses. Mais quant aux falaises de louest, on ne pouvait en juger, vu leur loignement. En somme, limportante modification provoque par le tremblement de terre consistait en ceci : cest que, sur un espace de quatre cinq milles au moins, lhorizontalit du sol tait dtruite, et que sa pente saccusait en descendant de lest louest. Eh bien, monsieur Hobson, dit en riant la voyageuse, vous aviez eu lamabilit de donner mes noms au port et la rivire, et voil quil ny a plus ni Paulina-river, ni port Barnett ! Il faut avouer que je nai pas de chance. En effet, madame, rpondit le lieutenant, mais si la rivire est partie, le lac est rest, lui, et, si vous le permettez, nous lappellerons dsormais le lac Barnett. Jaime croire quil vous sera fidle ! Mr. et Mrs. Joliffe, aussitt sortis de la maison, staient rendus, lun au chenil, lautre ltable des rennes. Les chiens navaient point trop souffert de leur longue squestration, et ils slancrent en gambadant dans la cour intrieure. Un renne tait mort depuis peu de jours. Quant aux autres, quoique un peu amaigris, ils semblaient tre dans un bon tat de conservation.

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Eh bien, madame, dit le lieutenant Mrs. Paulina Barnett, qui accompagnait Jasper Hobson, nous voil tirs daffaire, et mieux que nous ne pouvions lesprer ! Je nai jamais dsespr, monsieur Hobson, rpondit la voyageuse. Des hommes tels que vos compagnons et vous ne se laisseraient pas vaincre par les misres dun hivernage ! Madame, depuis que je vis dans les contres polaires, reprit le lieutenant Hobson, je nai jamais prouv un pareil froid, et pour tout dire, sil et persvr quelques jours encore, je crois que nous tions vritablement perdus. Alors ce tremblement de terre est venu propos pour chasser ces maudits ours, dit la voyageuse, et peut-tre a-t-il contribu modifier cette excessive temprature ? Cela est possible, madame, trs possible en vrit, rpondit le lieutenant. Tous ces phnomnes naturels se tiennent et sinfluencent lun lautre. Mais, je vous lavoue, la composition volcanique de ce sol minquite. Je regrette, pour notre tablissement, le voisinage de ce volcan en activit. Si ses laves ne peuvent latteindre, il provoque du moins des secousses qui le compromettent ! Voyez quoi ressemble maintenant notre maison ! Vous la ferez rparer, monsieur Hobson, ds que la belle saison sera venue, rpondit Mrs. Paulina Barnett, et vous profiterez de lexprience pour ltayer plus solidement. Sans doute, madame, mais telle quelle est prsent et pendant quelques mois encore, je crains quelle ne vous paraisse plus assez confortable ! moi, monsieur Hobson, rpondit en riant Mrs. Paulina Barnett, moi, une voyageuse ! Je me figurerai que jhabite la

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cabine dun btiment qui donne la bande, et, du moment que votre maison ne tangue ni ne roule, je nai rien craindre du mal de mer ! Bien, madame, bien, rpondit Jasper Hobson, je nen suis plus apprcier votre caractre ! Il est connu de tous ! Par votre nergie morale, par votre humeur charmante, vous avez contribu nous soutenir pendant ces dures preuves, mes compagnons et moi, et je vous en remercie en leur nom et au mien ! Je vous assure, monsieur Hobson, que vous exagrez Non, non, et ce que je vous dis l, tous sont prts vous le redire Mais permettez-moi de vous faire une question. Vous savez quau mois de juin prochain, le capitaine Craventy doit nous expdier un convoi de ravitaillement, qui, son retour, emportera nos provisions de fourrures au Fort-Reliance. Il est probable que notre ami Thomas Black, aprs avoir observ son clipse, retournera en juillet avec ce dtachement. Me permettez-vous de vous demander, madame, si votre intention est de laccompagner ? Est-ce que vous me renvoyez, monsieur Hobson ? demanda en souriant la voyageuse. Oh ! madame ! Eh bien, mon lieutenant , rpondit Mrs. Paulina Barnett en tendant la main Jasper Hobson, je vous demanderai la permission de passer encore un hiver au Fort-Esprance. Lanne prochaine, il est probable que quelque navire de la Compagnie viendra mouiller au cap Bathurst, et jen profiterai, car je ne serai pas fche, aprs tre venue par la voie de terre, de men aller par le dtroit de Behring.

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Le lieutenant fut enchant de cette dtermination de sa compagne. Il lavait juge et apprcie. Une grande sympathie lunissait cette vaillante femme, qui le tenait, elle, pour un homme bon et brave. Vritablement, lun et lautre neussent pas vu venir sans regrets lheure de la sparation. Qui sait, dailleurs, si le Ciel ne leur rservait pas encore de terribles preuves, pendant lesquelles leur double influence devrait sunir pour le salut commun ? Le 20 janvier, le soleil reparut pour la premire fois et termina la nuit polaire. Il ne demeura que quelques instants audessus de lhorizon, et fut salu par les joyeux hurrahs des hiverneurs. compter de cette date, la dure du jour alla toujours croissant. Pendant le mois de fvrier et jusquau 15 mars, il y eut encore des successions trs brusques de beau et de mauvais temps. Les beaux temps furent trs froids ; les mauvais, trs neigeux. Pendant ceux-l, le froid empchait les chasseurs de sortir, et pendant ceux-ci, ctaient les temptes de neige qui les obligeaient rester la maison. Il ny eut donc que par les temps moyens que certains travaux purent tre excuts au-dehors, mais aucune longue excursion ne fut tente. Dailleurs, quoi bon sloigner du fort, puisque les trappes fonctionnaient avec succs. Pendant cette fin dhiver, des martres, des renards, des hermines, des wolvrnes et autres prcieux animaux se firent prendre en grand nombre, et les trappeurs ne chmrent pas, tout en restant aux environs du cap Bathurst. Une seule excursion, faite en mars la baie des Morses, fit reconnatre que le tremblement de terre avait beaucoup modifi la forme des falaises qui staient singulirement abaisses. Au-del, les montagnes ignivomes, couronnes dune lgre vapeur, semblaient momentanment apaises. Vers le 20 mars, les chasseurs signalrent les premiers cygnes, qui migraient des territoires mridionaux et senvolaient

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vers le nord en poussant daigres sifflements. Quelques bruants de neige et des faucons hiverneurs firent aussi leur apparition. Mais une immense couche blanche couvrait encore le sol, et le soleil ne pouvait fondre la surface solide de la mer et du lac. La dbcle narriva que dans les premiers jours davril. La rupture des glaces soprait avec un fracas extraordinaire, comparable parfois des dcharges dartillerie. De brusques changements, se produisirent dans la banquise. Plus dun iceberg, ruin par les chocs, rong sa base, culbuta avec un bruit terrible par suite du dplacement de son centre de gravit. De l des boulements qui activaient le bris de licefield. cette poque, la moyenne de la temprature tait de trente-deux degrs au-dessus de zro (0 centigr.). Aussi les premires glaces du rivage ne tardrent pas se dissoudre, et la banquise, entrane par les courants polaires, recula peu peu dans les brumes de lhorizon. Au 15 avril, la mer tait libre, et certainement un navire venu de locan Pacifique, par le dtroit de Behring, aprs avoir long la cte amricaine, aurait pu atterrir au cap Bathurst. En mme temps que locan Arctique, le lac Barnett se dlivra de sa cuirasse glace, la grande satisfaction des milliers de canards et autres volatiles aquatiques, qui pullulaient sur ses bords. Mais, ainsi que lavait prvu le lieutenant Hobson, le primtre du lac avait t modifi par la nouvelle pente du sol. La portion du rivage qui stendait devant lenceinte du fort, et que bornaient lest les collines boises, slargit considrablement. Jasper Hobson estima cent cinquante pas le recul des eaux du lac sur sa rive orientale. loppos, ces eaux durent se dplacer dautant vers louest, et inonder le pays, si quelque barrire naturelle ne les contenait pas.

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En somme, il tait fort heureux que la dnivellation du sol se ft faite de lest louest, car si elle se ft produite en sens contraire, la factorerie et t invitablement submerge. Quant la petite rivire, elle se tarit aussitt que le dgel eut rtabli son courant. On peut dire que ses eaux remontrent vers leur source, la pente stant tablie en cet endroit du nord au sud. Voil, dit Jasper Hobson au sergent, une rivire rayer de la carte des continents polaires ! Si nous navions eu que ce ruisseau pour nous fournir deau potable, nous aurions t fort embarrasss ! Trs heureusement, il nous reste le lac Barnett, et jaime penser que nos buveurs ne lpuiseront pas. En effet, rpondit le sergent Long, le lac Mais ses eaux sont-elles restes douces ? Jasper Hobson regarda fixement son sergent, et ses sourcils se contractrent. Cette ide ne lui tait pas encore venue, quune fracture du sol avait pu tablir une communication entre la mer et le lagon ! Malheur irrparable, qui et forcment entran la ruine et labandon de la nouvelle factorerie. Le lieutenant et le sergent Long coururent en toute hte vers le lac ! Les eaux taient douces ! Dans les premiers jours de mai, le sol, nettoy de neige en de certains endroits, commena reverdir sous linfluence des rayons solaires. Quelques mousses, quelques gramines montrrent timidement leurs petites pointes hors de terre. Les graines doseille et de chochlarias semes par Mrs. Joliffe levrent aussi. La couche de neige les avait protges contre ce rude hiver. Mais il fallut les dfendre du bec des oiseaux et de la dent des rongeurs. Cette importante besogne fut dvolue au digne

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caporal, qui sen acquitta avec la conscience et le srieux dun mannequin accroch dans un potager ! Les longs jours taient revenus. Les chasses furent reprises. Le lieutenant Hobson voulait complter lapprovisionnement de fourrures dont les agents du FortReliance devaient prendre livraison dans quelques semaines. Marbre, Sabine et autres chasseurs se mirent en campagne. Leurs excursions ne furent ni longues ni fatigantes. Jamais ils ne scartrent de plus de deux milles du cap Bathurst. Jamais ils navaient rencontr de territoire aussi giboyeux. Ils en taient la fois trs surpris et trs satisfaits. Les martres, les rennes, les livres, les caribous, les renards, les hermines venaient audevant des coups de fusil. Une seule observation faire, au grand regret des hiverneurs qui leur tenaient rancune, cest quon ne voyait plus dours, pas mme leurs traces. On et dit quen fuyant, les assaillants avaient entran tous leurs congnres avec eux. Peuttre ce tremblement de terre avait-il plus particulirement effray ces animaux, dont lorganisation est trs fine, et mme trs nerveuse , si, toutefois, ce qualificatif peut sappliquer un simple quadrupde ! Le mois de mai fut assez pluvieux. La neige et la pluie alternaient. La moyenne de la temprature ne donna que quarante et un degrs au-dessus de zro (5 centigr. au-dessus de glace). Les brouillards furent frquents, et tellement pais parfois, quil et t imprudent de scarter du fort. Petersen et Kellet, gars pendant quarante-huit heures, causrent les plus vives inquitudes leurs compagnons. Une erreur de direction, quils ne pouvaient rectifier, les avait entrans dans le sud, quand ils se croyaient aux environs de la baie des Morses. Ils ne revinrent donc quextnus et demi morts de faim.

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Juin arriva, et avec lui le beau temps et parfois une chaleur vritable. Les hiverneurs avaient quitt leurs vtements dhiver. On travaillait activement rparer la maison, quil sagissait de reprendre en sous-uvre. En mme temps, Jasper Hobson faisait construire un vaste magasin langle sud de la cour. Le territoire se montrait assez giboyeux pour justifier lopportunit de cette construction. Lapprovisionnement de fourrures tait considrable, et il devenait ncessaire dtablir un local spcialement destin lemmagasinage des pelleteries. Cependant, Jasper Hobson attendait de jour en jour le dtachement que devait lui envoyer le capitaine Craventy. Bien des objets manquaient encore la nouvelle factorerie. Les munitions taient renouveler. Si ce dtachement avait quitt le Fort-Reliance ds les premiers jours de mai, il devait atteindre vers la mi-juin le cap Bathurst. On se souvient que ctait le point de ralliement convenu entre le capitaine et son lieutenant. Or, comme Jasper Hobson avait prcisment tabli le nouveau fort au cap mme, les agents envoys sa rencontre ne pouvaient manquer de ly trouver. Donc, partir du 15 juin, le lieutenant fit surveiller les environs du cap. Le pavillon britannique avait t arbor au sommet de la falaise et devait sapercevoir de loin. Il tait prsumable, dailleurs, que le convoi de ravitaillement suivrait peu prs litinraire du lieutenant, et longerait le littoral depuis le golfe du Couronnement jusquau cap Bathurst. Ctait la voie la plus sre, sinon la plus courte, une poque de lanne o la mer, libre de glaces, dlimitait nettement le rivage et permettait den suivre le contour. Cependant, le mois de juin sacheva sans que le convoi et apparu. Jasper Hobson ressentit quelques inquitudes, surtout quand les brouillards vinrent envelopper de nouveau le territoire. Il craignait pour les agents aventurs sur ce dsert, et

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auxquels ces brumes persistantes pouvaient opposer de srieux obstacles. Jasper Hobson sentretint souvent avec Mrs. Paulina Barnett, le sergent, Mac Nap, Rae, de cet tat de choses. Lastronome Thomas Black ne cachait point ses apprhensions, car, lclipse une fois observe, il comptait bien sen retourner avec le dtachement. Or, si le dtachement ne venait pas, il se voyait rserv un second hivernage, perspective qui lui souriait peu. Ce brave savant, sa tche accomplie, ne demandait qu sen aller. Il faisait donc part de ses craintes au lieutenant Hobson, qui ne savait, en vrit, que lui rpondre. Au 4 juillet, rien encore. Quelques hommes, envoys en reconnaissance trois milles sur la cte, dans le sud-est, navaient dcouvert aucune trace. Il fallut admettre alors, ou que les agents du Fort-Reliance ntaient point partis, ou quils staient gars en route. Malheureusement, cette dernire hypothse devenait la plus probable. Jasper Hobson connaissait le capitaine Craventy, et il ne mettait point en doute que le convoi net quitt le FortReliance lpoque convenue. On conoit donc combien ses inquitudes devinrent vives ! La belle saison scoulait. Encore deux mois, et lhiver arctique, cest--dire les pres brises, les tourbillons de neige, les nuits longues, sabattrait sur cette portion du continent. Le lieutenant Hobson ntait point homme rester dans une telle incertitude ! Il fallait prendre un parti, et voici celui auquel il sarrta aprs avoir consult ses compagnons. Il va sans dire que lastronome lappuyait de toutes ses forces. On tait au 5 juillet. Dans quatorze jours le 18 juillet , lclipse solaire devait se produire. Ds le lendemain, Thomas

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Black pouvait quitter le Fort-Esprance. Il fut donc dcid que si, dici l, les agents attendus ntaient point arrivs, un convoi, compos de quelques hommes et de quatre ou cinq traneaux, quitterait la factorerie pour se rendre au lac de lEsclave. Ce convoi emporterait une partie des fourrures les plus prcieuses, et, en six semaines au plus, cest--dire vers la fin du mois daot, pendant que la saison le permettait encore, il pouvait atteindre le Fort-Reliance. Ce point dcid, Thomas Black redevint lhomme absorb quil tait, nattendant plus que le moment o la lune, exactement interpose entre lastre radieux et lui , clipserait totalement le disque du soleil !

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XXIII. Lclipse du 18 juillet 1860.

Cependant les brumes ne se dissipaient pas. Le soleil napparaissait qu travers un opaque rideau de vapeurs, ce qui ne laissait pas de tourmenter lastronome au sujet de son clipse. Souvent mme, le brouillard tait si intense, que, de la cour du fort, on ne pouvait pas apercevoir le sommet du cap. Le lieutenant Hobson se sentait de plus en plus inquiet. Il ne doutait pas que le convoi envoy du Fort-Reliance ne se ft gar dans ce dsert. Et puis, de vagues apprhensions, de tristes pressentiments agitaient son esprit. Cet homme nergique nenvisageait pas lavenir sans une certaine anxit. Pourquoi ? Il naurait pu le dire. Tout, cependant, semblait lui russir. Malgr les rigueurs de lhivernage, sa petite colonie jouissait dune sant excellente. Aucun dsaccord nexistait entre ses compagnons, et ces braves gens sacquittaient de leur tche avec zle. Le territoire tait giboyeux. La rcolte de fourrures avait t belle, et la Compagnie ne pouvait qutre enchante des rsultats obtenus par son agent. En admettant mme que le FortEsprance ne ft pas ravitaill, le pays offrait assez de ressources pour que lon pt envisager sans trop de crainte la perspective dun second hivernage. Pourquoi donc la confiance manquait-elle au lieutenant Hobson ? Plus dune fois, Mrs. Paulina Barnett et lui sentretinrent ce sujet. La voyageuse cherchait le rassurer en faisant valoir les raisons dduites ci-dessus. Ce jour-l, se promenant avec lui

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sur le rivage, elle plaida avec plus dinsistance la cause du cap Bathurst et de la factorerie, fonde au prix de tant de peines. Oui, madame, oui, vous avez raison, rpondit Jasper Hobson, mais on ne commande pas ses pressentiments ! Je ne suis pourtant point un visionnaire. Vingt fois, dans ma vie de soldat, je me suis trouv dans des circonstances critiques, sans men tre mu un instant. Eh bien, pour la premire fois, lavenir minquite ! Si javais en face de moi un danger certain, je ne le craindrais pas. Mais un danger vague, indtermin, que je ne fais que pressentir ! Mais quel danger ? demanda Mrs. Paulina Barnett, et que redoutez-vous, les hommes, les animaux ou les lments ? Les animaux ? en aucune faon, rpondit le lieutenant. Cest eux de redouter les chasseurs du cap Bathurst. Les hommes ? Non. Ces territoires ne sont gure frquents que par les Esquimaux, et les Indiens sy aventurent rarement Et je vous ferai observer, monsieur Hobson, ajouta Mrs. Paulina Barnett, que ces Canadiens, dont vous pouviez jusqu un certain point craindre la visite pendant la belle saison, ne sont mme pas venus Et je le regrette, madame ! Quoi ! vous regrettez ces concurrents dont les dispositions envers la Compagnie sont videmment hostiles ? Madame, rpondit le lieutenant, je les regrette, et je ne les regrette pas ! Cela est assez difficile expliquer ! Remarquez que le convoi du Fort-Reliance devait arriver et quil nest point arriv. Il en est de mme des agents des Pelletiers de Saint-Louis, qui pouvaient venir et qui ne sont point venus. Au-

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cun Esquimau, mme, na visit cette partie du littoral pendant cet t Et votre conclusion, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Cest quon ne vient peut-tre pas au cap Bathurst et au Fort-Esprance aussi facilement quon le voudrait, madame ! La voyageuse regarda le lieutenant Hobson, dont le front tait videmment soucieux, et qui, avec un accent singulier, avait soulign le mot facilement ! Lieutenant Hobson, lui dit-elle, puisque vous ne craignez rien, ni de la part des animaux, ni de la part des hommes, je dois croire que ce sont les lments Madame, rpondit Jasper Hobson, je ne sais si jai lesprit frapp, si mes pressentiments maveuglent, mais il me semble que ce pays est trange. Si je lavais mieux connu, je crois que je ne my serais pas fix. Je vous ai dj fait observer certaines particularits qui mont sembl inexplicables, telles que le manque absolu de pierres sur tout le territoire, et la coupure si nette du littoral ! La formation primitive de ce bout de continent ne me parait pas claire ! Je sais bien que le voisinage dun volcan peut produire certains phnomnes Vous rappelez-vous ce que je vous ai dit au sujet des mares. Parfaitement, monsieur Hobson. L o la mer, daprs les observations faites par les explorateurs sur ces parages, devrait monter de quinze ou vingt pieds, elle ne slve que dun pied peine !

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Sans doute, rpondit Mrs. Paulina Barnett, mais vous avez expliqu cet effet par la configuration bizarre des terres, le resserrement des dtroits Jai tent dexpliquer, et voil tout ! rpondit le lieutenant Hobson, mais avant-hier, jai observ un phnomne encore plus invraisemblable, phnomne que je ne vous expliquerai pas, et je doute que de plus savants parvinssent le faire. Mrs. Paulina Barnett regarda Jasper Hobson. Que sest-il donc pass ? lui demanda-t-elle. Avant-hier, madame, ctait jour de pleine lune, et la mare, daprs lannuaire, devait tre trs forte ! Eh bien, la mer ne sest pas mme leve dun pied comme autrefois ! Elle ne sest pas leve du tout ! Vous avez pu vous tromper ! fit observer Mrs. Paulina Barnett au lieutenant. Je ne me suis pas tromp. Jai observ moi-mme. Avant-hier, 4 juillet, la mare a t nulle, absolument nulle sur le littoral du cap Bathurst ! Et vous en concluez, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Jen conclus, madame, rpondit le lieutenant, ou que les lois de la nature sont changes, ou que ce pays est dans une situation particulire Ou plutt, je ne conclus pas je nexplique pas je ne comprends pas et je suis inquiet ! Mrs. Paulina Barnett ne pressa pas davantage le lieutenant Hobson. videmment, cette absence totale de mare tait inexplicable, extra-naturelle, comme le serait labsence du soleil au mridien lheure de midi. moins que le tremblement de terre

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net tellement modifi la conformation du littoral et des terres arctiques Mais cette hypothse ne pouvait satisfaire un srieux observateur des phnomnes terrestres. Quant penser que le lieutenant se ft tromp dans son observation, ce ntait pas admissible, et ce jour-l mme 6 juillet Mrs. Paulina Barnett et lui constatrent, au moyen de repres marqus sur le littoral, que la mare, qui, il y a un an, se dplaait au moins dun pied en hauteur, tait maintenant nulle, tout fait nulle ! Le secret sur cette observation fut gard. Le lieutenant Hobson ne voulait pas, et avec raison, jeter une inquitude quelconque dans lesprit de ses compagnons. Mais souvent ils pouvaient le voir, seul, silencieux, immobile, au sommet du cap, observer la mer libre alors, qui se dveloppait sous ses regards. Pendant ce mois de juillet, la chasse des animaux fourrures dut tre suspendue. Les martres, les renards et autres avaient dj perdu leur poil dhiver. On se borna donc la poursuite du gibier comestible, des caribous, des livres polaires et autres, qui, par un caprice au moins bizarre Mrs. Paulina Barnett le remarqua elle-mme , pullulaient littralement aux environs du cap Bathurst, bien que les coups de fusil eussent d peu peu les en loigner. Au 15 juillet, la situation navait pas chang. Aucune nouvelle du Fort-Reliance. Le convoi attendu ne paraissait pas. Jasper Hobson rsolut de mettre son projet excution et daller au capitaine Craventy, puisque le capitaine ne venait pas lui. Naturellement, le chef de ce petit dtachement ne pouvait tre que le sergent Long. Le sergent aurait dsir ne pas se sparer du lieutenant. Il sagissait, en effet, dune absence assez prolonge, car on ne pouvait revenir au Fort-Esprance avant lt prochain, et le sergent serait forc de passer la mauvaise saison

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au Fort-Reliance. Ctait donc une absence de huit mois au moins. Mac Nap ou Rae aurait certainement pu remplacer le sergent Long, mais ces deux braves soldats taient maris. Dailleurs, Mac Nap, matre charpentier, et Rae, forgeron, taient ncessaires la factorerie, qui ne pouvait se passer de leurs services. Telles furent les raisons que fit valoir le lieutenant Hobson et auxquelles le sergent se rendit militairement . Quant aux quatre soldats qui devaient laccompagner, ce furent Belcher, Pond, Petersen et Kellet, qui se dclarrent prts partir. Quatre traneaux et leur attelage de chiens furent disposs pour ce voyage. Ils devaient porter des vivres et des fourrures, que lon choisit parmi les plus prcieuses, renards, hermines, martres, cygnes, lynx, rats musqus, wolvrnes. Quant au dpart, il fut fix au 19 juillet matin, le lendemain mme de lclipse. Il va sans dire que Thomas Black accompagnerait le sergent Long, et quun des traneaux servirait au transport de ses instruments et de sa personne. Il faut avouer que ce digne savant fut bien malheureux pendant les jours qui prcdrent le phnomne si impatiemment attendu par lui. Les intermittences du beau temps et du mauvais temps, la frquence des brumes, latmosphre, tantt charge de pluie, tantt humide de brouillards, le vent inconstant, ne se fixant aucun point de lhorizon, linquitaient bon droit. Il ne mangeait pas, il ne dormait pas, il ne vivait plus. Si, pendant les quelques minutes que durerait lclipse, le ciel tait couvert de vapeurs, si lastre des nuits et lastre du jour se drobaient derrire un voile opaque, si lui, Thomas Black, envoy dans ce but, ne pouvait observer ni la couronne lumineuse, ni les protubrances rougetres, quel dsappointement ! Tant de fatigues inutilement supportes, tant de dangers courus en pure perte !

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Venir si loin pour voir la lune ! sexclamait-il dun ton piteusement comique, et ne point la voir ! Non ! il ne pouvait se faire cette ide ! Ds que lobscurit arrivait, le digne savant montait au sommet du cap et il regardait le ciel. Il navait mme pas la consolation de pouvoir contempler la blonde Phb en ce moment ! La lune allait tre nouvelle dans trois jours ; elle accompagnait, par consquent, le soleil dans sa rvolution autour du globe, et disparaissait dans son irradiation ! Thomas Black panchait souvent ses peines dans le cur de Mrs. Paulina Barnett. La compatissante femme ne pouvait sempcher de le plaindre, et, un jour, elle le rassura de son mieux, lui assurant que le baromtre avait une certaine tendance remonter, lui rptant que lon tait alors dans la belle saison ! La belle saison ! scria Thomas Black, haussant les paules. Est-ce quil y a une belle saison dans un pareil pays ! Mais enfin, monsieur Black, rpondit Mrs. Paulina Barnett, en admettant que, par malchance, cette clipse vous chappe, il sen produira dautres, je suppose ! Celle du 18 juillet nest sans doute pas la dernire du sicle ! Non, madame, rpondit lastronome, non. Aprs celle-ci, nous aurons encore cinq clipses totales de soleil jusquen 1900 : une premire, le 31 dcembre 1861, qui sera totale pour locan Atlantique, la Mditerrane et le dsert de Sahara ; une seconde, le 22 dcembre 1870, totale pour les Acores, lEspagne mridionale, lAlgrie, la Sicile et la Turquie ; une troisime, le 19 aot 1887, totale pour le nord-est de lAllemagne, la Russie mridionale et lAsie centrale ; une quatrime, le 9 aot 1896, visible pour le Gronland, la Laponie et la Sibrie, et enfin, en

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1900, le 28 mai, une cinquime qui sera totale pour les tatsUnis, lEspagne, lAlgrie et lgypte. Eh bien, monsieur Black, reprit Mrs. Paulina Barnett, si vous manquez lclipse du 18 juillet 1860, vous vous consolerez avec celle du 31 dcembre 1861 ! Quest-ce que dix-sept mois ! Pour me consoler, madame, rpondit gravement lastronome, ce ne serait pas dix-sept mois, mais vingt-six ans que jaurais attendre ! Et pourquoi ? Cest que, de toutes ces clipses, une seule, celle du 9 aot 1896, sera totale pour les lieux situs en haute latitude, tels que Laponie, Sibrie ou Gronland ! Mais quel intrt avez-vous faire une observation sous un parallle aussi lev ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Quel intrt, madame ! scria Thomas Black, mais un intrt scientifique de la plus haute importance. Rarement les clipses ont t observes dans les rgions rapproches du ple, o le soleil, peu lev au-dessus de lhorizon, prsente, en apparence, un disque considrable. Il en est de mme pour la lune, qui vient locculter, et il est possible que, dans ces conditions, ltude de la couronne lumineuse et des protubrances puisse tre plus complte ! Voil pourquoi, madame, je suis venu oprer au-dessus du soixante-dixime parallle ! Or, ces conditions ne se reproduiront quen 1896 ! Massurez-vous que je vivrai jusque-l ? cette argumentation, il ny avait rien rpondre. Thomas Black continua donc dtre fort malheureux, car linconstance du temps menaait de lui jouer un mauvais tour.

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Le 16 juillet, il fit trs beau. Mais le lendemain, par contre, temps couvert, brumes paisses. Ctait se dsesprer. Thomas Black fut rellement malade ce jour-l. Ltat fivreux dans lequel il vivait depuis quelque temps menaait de dgnrer en maladie vritable. Mrs. Paulina Barnett et Jasper Hobson essayaient vainement de le calmer. Quant au sergent Long et aux autres, ils ne comprenaient point quon se rendt si malheureux par amour de la lune ! Le lendemain, 18 juillet, ctait enfin le grand jour. Lclipse totale devait durer, daprs les calculs des phmrides, quatre minutes trente-sept secondes, cest--dire de onze heures quarante-trois minutes et quinze secondes onze heures quarante-sept minutes et cinquante-sept secondes du matin. Quest-ce que je demande ? scriait lamentablement lastronome en sarrachant les cheveux, je demande uniquement quun coin du ciel, rien quun petit coin, celui dans lequel soprera loccultation, soit pur de tout nuage, et pendant combien de temps ? pendant quatre minutes seulement ! Et puis aprs, quil neige, quil tonne, que les lments se dchanent, je men moque comme un colimaon dun chronomtre ! Thomas Black avait quelques raisons de dsesprer tout fait. Il semblait probable que lopration manquerait. Au lever du jour, lhorizon tait couvert de brumes. De gros nuages slevaient du sud, prcisment sur cette partie du ciel o lclipse devait se produire. Mais, sans doute, le dieu des astronomes eut piti du pauvre Black, car, vers huit heures, une brise assez vive stablit dans le nord et nettoya tout le firmament ! Ah ! quel cri de reconnaissance, quelles exclamations de gratitude slevrent de la poitrine du digne savant ! Le ciel tait pur, le soleil resplendissait, en attendant que la lune, encore perdue dans son irradiation, lteignt peu peu !

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Aussitt les instruments de Thomas Black furent ports et installs au sommet du promontoire. Puis lastronome les braqua sur lhorizon mridional, et il attendit. Il avait retrouv toute sa patience accoutume, tout le sang-froid ncessaire son observation. Que pouvait-il craindre, maintenant ? Rien, si ce nest que le ciel ne lui tombt sur la tte ! neuf heures, il ny avait plus un nuage, pas une vapeur, ni lhorizon, ni au znith ! Jamais observation astronomique ne stait prsente dans des conditions plus favorables ! Jasper Hobson et tous ses compagnons, Mrs. Paulina Barnett et toutes ses compagnes avaient voulu assister lopration. La colonie entire se trouvait runie sur le cap Bathurst et entourait lastronome. Le soleil montait peu peu, en dcrivant un arc trs allong au-dessus de limmense plaine qui stendait vers le sud. Personne ne parlait. On attendait avec une sorte danxit solennelle. Vers neuf heures et demie, loccultation commena. Le disque de la lune mordit sur le disque du soleil. Mais le premier ne devait couvrir compltement le second quentre onze heures quarante-trois minutes quinze secondes et onze heures quarante-sept minutes cinquante-sept secondes. Ctait le temps assign par les phmrides lclipse totale, et personne nignore quaucune erreur ne peut entacher ces calculs, tablis, vrifis, contrls par les savants de tous les observatoires du monde. Thomas Black avait apport dans son bagage dastronome une certaine quantit de verres noircis ; il les distribua ses compagnons, et chacun put suivre les progrs du phnomne sans se brler les yeux. Le disque brun de la lune savanait peu peu. Dj les objets terrestres prenaient une teinte particulire de jaune orang. Latmosphre, au znith, avait chang de couleur. dix heures

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un quart, la moiti du disque solaire tait obscurcie. Quelques chiens, errant en libert, allaient et venaient, montrant une certaine inquitude et aboyant parfois dune faon lamentable. Les canards, immobiles sur les bords du lac, jetaient leur cri du soir et cherchaient une place favorable pour dormir. Les mres appelaient leurs petits, qui se rfugiaient sous leurs ailes. Pour tous ces animaux, la nuit allait venir, et ctait lheure du sommeil. onze heures, les deux tiers du soleil taient couverts. Les objets avaient pris une teinte de rouge vineux. Une demiobscurit rgnait alors, et elle devait tre peu prs complte pendant les quatre minutes que durerait loccultation totale. Mais dj quelques plantes, Mercure, Vnus, apparaiset du saient, ainsi que certaines constellations, la Chvre, dOrion. Les tnbres saccroissaient de minute Taureau, et en minute. Thomas Black, lil loculaire de sa lunette, immobile, silencieux, suivait les progrs du phnomne. onze heures quarante-trois, les deux disques devaient tre exactement placs lun devant lautre. Onze heures quarante-trois , dit Jasper Hobson, qui consultait attentivement laiguille secondes de son chronomtre. Thomas Black, pench sur linstrument, ne remuait pas. Une demi-minute scoula Thomas Black se releva, lil dmesurment ouvert. Puis il se replaa devant loculaire pendant une demi-minute encore, et se relevant une seconde fois :

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Mais elle sen va ! elle sen va ! Scria-t-il dune voix trangle. La lune, la lune fuit ! elle disparat ! En effet, le disque lunaire glissait sur celui du soleil sans lavoir masqu tout entier ! Les deux tiers seulement de lorbe solaire avaient t recouverts ! Thomas Black tait retomb, stupfait ! Les quatre minutes taient passes. La lumire se refaisait peu peu. La couronne lumineuse ne stait pas produite ! Mais quy a-t-il ? demanda Jasper Hobson. Il y a ! scria lastronome, il y a que lclipse na pas t complte, quelle na pas t totale pour cet endroit du globe ! Vous mentendez ! pas to-ta-le ! ! Alors, vos phmrides sont fausses ! Fausses ! allons donc ! Dites cela dautres, monsieur le lieutenant ! Mais alors scria Jasper Hobson, dont la physionomie se modifia subitement. Alors, rpondit Thomas Black, nous ne sommes pas sous le soixante-dixime parallle ! Par exemple ! scria Mrs. Paulina Barnett. Nous le saurons bien ! dit lastronome, dont les yeux respiraient la fois la colre et le dsappointement. Dans quelques minutes, le soleil va passer au mridien Mon sextant, vite ! vite !

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Un des soldats courut la maison et en rapporta linstrument demand. Thomas Black visa lastre du jour, le laissa passer au mridien, puis abaissant son sextant, et chiffrant rapidement quelques calculs sur son carnet : Comment tait situ le cap Bathurst, demanda-t-il, quand, il y a un an, notre arrive, nous lavons relev en latitude ? Il tait par soixante-dix degrs quarante-quatre minutes et trente-sept secondes ! rpondit le lieutenant Hobson. Eh bien, monsieur, il est maintenant par soixante-treize degrs sept minutes et vingt secondes ! Vous voyez bien que nous ne sommes pas sous le soixante-dixime parallle ! Ou plutt que nous ny sommes plus ! murmura Jasper Hobson. Une rvlation soudaine stait faite dans son esprit ! Tous les phnomnes, inexpliqus jusquici, sexpliquaient alors ! Le territoire du cap Bathurst, depuis larrive du lieutenant Hobson, avait driv de trois degrs dans le nord !

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DEUXIME PARTIE

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I. Un fort flottant.

Le Fort-Esprance, fond par le lieutenant Jasper Hobson sur les limites de la mer polaire, avait driv ! Le courageux agent de la Compagnie mritait-il un reproche quelconque ? Non. Tout autre y et t tromp comme lui. Aucune prvision humaine ne pouvait le mettre en garde contre une telle ventualit. Il avait cru btir sur le roc et navait pas mme bti sur le sable ! Cette portion de territoire, formant la presqule Victoria, que les cartes les plus exactes de lAmrique anglaise rattachaient au continent amricain, sen tait brusquement spare. Cette presqule ntait, par le fait, quun immense glaon dune superficie de cent cinquante milles carrs, dont les alluvions successives avaient fait en apparence un terrain solide, auquel ne manquaient ni la vgtation, ni lhumus. Lie au littoral depuis des milliers de sicles, sans doute le tremblement de terre du 8 janvier avait rompu ses liens, et la presqule stait faite le, mais le errante et vagabonde que, depuis trois mois, les courants entranaient sur locan Arctique ! Oui ! ce ntait quun glaon qui emportait ainsi le FortEsprance et ses habitants ! Jasper Hobson avait immdiatement compris quon ne pouvait expliquer autrement ce dplacement de la latitude observe. Listhme, cest--dire la langue de terre qui runissait la presqule Victoria au continent, stait videmment bris sous leffort dune convulsion souterraine, provoque par lruption volcanique, quelques mois auparavant. Tant que dura lhiver boral, tant que la mer demeura solidifie sous le froid intense, cette rupture namena aucun changement
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dans la position gographique de la presqule. Mais, la dbcle venue, quand les glaons se fondirent sous les rayons solaires, lorsque la banquise, repousse au large, eut recul derrire les limites de lhorizon, quand la mer fut libre enfin, ce territoire, reposant sur sa base glace, sen alla en drive avec ses bois, ses falaises, son promontoire, son lagon intrieur, son littoral, sous linfluence de quelque courant inconnu. Depuis plusieurs mois, il tait ainsi entran, sans que les hiverneurs, qui, pendant leurs chasses, ne staient point loigns du FortEspranceFort-Esprance, eussent pu sen apercevoir. Aucun point de repre, des brumes paisses arrtant le regard quelques milles, une immobilit apparente du sol, rien ne pouvait indiquer ni au lieutenant Hobson, ni ses compagnons, que de continentaux ils fussent devenus insulaires. Il tait mme remarquable que lorientation de la presqule net pas chang, malgr son dplacement, ce qui tenait sans doute son tendue et la direction rectiligne du courant quelle suivait. En effet, si les points cardinaux se fussent modifis par rapport au cap Bathurst, si lle et tourn sur elle-mme, si le soleil et la lune se fussent levs ou couchs sur un horizon nouveau, Jasper Hobson, Thomas Black, Mrs. Paulina Barnett ou tout autre eussent compris ce qui stait pass. Mais, par une raison quelconque, le dplacement stait accompli jusqualors suivant un des parallles du globe, et, quoiquil ft rapide, on ne le sentait pas. Jasper Hobson, bien quil ne doutt pas du courage, du sang-froid, de lnergie morale de ses compagnons, ne voulut cependant pas leur faire connatre la vrit. Il serait toujours temps de leur exposer la nouvelle situation qui leur tait faite, quand on laurait tudie avec soin. Trs heureusement, ces braves gens, soldats ou ouvriers, sentendaient peu aux observations astronomiques, ni aux questions de longitude ou de latitude, et du changement accompli depuis quelques mois dans les coordonnes de la presqule, ils ne pouvaient tirer les consquences qui proccupaient si justement Jasper Hobson.

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Le lieutenant, rsolu se taire tant quil le pourrait et cacher une situation laquelle il ny avait prsentement aucun remde, rappela toute son nergie. Par un suprme effort de volont, qui nchappa point Mrs. Paulina Barnett, il redevint matre de lui-mme, et il semploya consoler de son mieux linfortun Thomas Black, qui, lui, se lamentait et sarrachait les cheveux. Car lastronome ne se doutait en aucune faon du phnomne dont il tait victime. Nayant pas, comme le lieutenant, observ les trangets de ce territoire, il ne pouvait rien comprendre, rien imaginer en dehors de ce fait si malencontreux, savoir : que, ce jour-l, lheure indique, la lune navait point occult entirement le soleil. Mais que devait-il naturellement penser ? Que, la honte des observatoires, les phmrides taient fausses, et que cette clipse tant dsire, son clipse lui, Thomas Black, quil tait venu chercher si loin et au prix de tant de fatigues, navait jamais d tre totale pour cette zone du sphrode terrestre, comprise sur le soixante-dixime parallle ! Non ! jamais il net admis cela ! Jamais ! Aussi son dsappointement tait-il grand, et il devait ltre. Mais Thomas Black allait bientt apprendre la vrit. Cependant, Jasper Hobson, laissant croire ses compagnons que lincident de lclipse manque ne pouvait intresser que lastronome et ne les concernait en rien, les avait engags reprendre leurs travaux, ce quils allaient faire. Mais, au moment o ils se prparaient quitter le sommet du cap Bathurst, afin de rentrer dans la factorerie, le caporal Joliffe, sarrtant soudain : Mon lieutenant, dit-il en sapprochant, la main au bonnet, pourrais-je vous faire une simple question ? Sans doute, caporal, rpondit Jasper Hobson, qui ne savait trop o son subordonn voulait en venir. Voyons, parlez !

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Mais le caporal ne parlait pas. Il hsitait. Sa petite femme le poussa du coude. Eh bien, mon lieutenant, reprit le caporal, cest propos de ce soixante-dixime degr de latitude. Si jai bien compris, nous ne sommes pas o vous croyiez tre Le lieutenant frona le sourcil. En effet, rpondit-il vasivement nous nous tions tromps dans nos calculs notre premire observation a t fausse. Mais pourquoi en quoi cela peut-il vous proccuper ? Cest cause de la paie, mon lieutenant, rpondit le caporal, qui prit un air trs malin. Vous savez bien, la double paie promise par la Compagnie Jasper Hobson respira. En effet, ses hommes, on sen souvient, avaient droit une solde plus leve, sils parvenaient stablir sur le soixante-dixime parallle ou au-dessus. Le caporal Joliffe, toujours intress, navait vu en tout cela quune question dargent, et il pouvait craindre que la prime ne ft point encore acquise. Rassurez-vous, caporal, rpondit Jasper Hobson en souriant, et rassurez aussi vos braves camarades. Notre erreur, qui est vraiment inexplicable, ne vous portera heureusement aucun prjudice. Nous ne sommes pas au-dessous, mais au-dessus du soixante-dixime parallle, et, par consquent, vous serez pays double. Merci, mon lieutenant, dit le caporal, dont le visage rayonna, merci. Ce nest pas que lon tienne largent, mais cest ce maudit argent qui vous tient.

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Sur cette rflexion, le caporal Joliffe et ses compagnons se retirrent sans souponner en aucune faon la terrible et trange modification qui stait accomplie dans la nature et la situation de ce territoire. Le sergent Long se disposait aussi redescendre vers la factorerie, quand Jasper Hobson, larrtant, lui dit : Restez, sergent Long. Le sous-officier fit demi-tour sur ses talons et attendit que le lieutenant lui adresst la parole. Les seules personnes qui occupaient alors le sommet du promontoire taient Mrs. Paulina Barnett, Madge, Thomas Black, le lieutenant et le sergent. Depuis lincident de lclipse, la voyageuse navait pas prononc une parole. Elle interrogeait du regard Jasper Hobson, qui semblait lviter. Le visage de la courageuse femme montrait plus de surprise que dinquitude. Avait-elle compris ? Lclaircissement stait-il brusquement fait ses yeux comme aux yeux du lieutenant Hobson ? Connaissait-elle la situation, et son esprit pratique en avait-il dduit les consquences ? Quoi quil en ft, elle se taisait et demeurait appuye sur Madge, dont le bras entourait sa taille. Quant lastronome, il allait et venait. Il ne pouvait tenir en place. Ses cheveux taient hrisss. Il gesticulait. Il frappait dans ses mains et les laissait retomber. Des interjections de dsespoir schappaient de ses lvres. Il montrait le poing au soleil ! Il le regardait en face, au risque de se brler les yeux ! Enfin, aprs quelques minutes, son agitation intrieure se calma. Il sentit quil pourrait parler, et, les bras croiss, lil

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enflamm, la face colre, le front menaant, il vint se planter carrment devant le lieutenant Hobson. nous deux ! scria-t-il, nous deux, monsieur lagent de la Compagnie de la baie dHudson ! Cette appellation, ce ton, cette pose ressemblaient singulirement une provocation. Jasper Hobson ne voulut point sy arrter, et il se contenta de regarder le pauvre homme, dont il comprenait bien le dsappointement immense. Monsieur Hobson, dit Thomas Black avec laccent dune irritation mal contenue, mapprendrez-vous ce que cela signifie, sil vous plat ? Est-ce une mystification provenant de votre fait ? Dans ce cas, monsieur, elle frapperait plus haut que moi, entendez-vous, et vous pourriez avoir vous en repentir ! Que voulez-vous dire, monsieur Black ? demanda tranquillement Jasper Hobson. Je veux dire, monsieur, reprit lastronome, que vous vous tiez engag conduire votre dtachement sur la limite du soixante-dixime degr de latitude Ou au-del, rpondit Jasper Hobson. Au-del, monsieur, scria Thomas Black. Eh ! quavais-je faire au-del ? Pour observer cette clipse totale de soleil, je ne devais pas mcarter de la ligne dombre circulaire que dlimitait, en cette partie de lAmrique anglaise, le soixante-dixime parallle, et nous voil trois degrs au-dessus ! Eh bien, monsieur Black, rpondit Jasper Hobson du ton le plus tranquille, nous nous sommes tromps, voil tout.

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Voil tout ! scria lastronome, que le calme du lieutenant exasprait. Je vous ferai dailleurs observer, reprit Jasper Hobson, que si je me suis tromp, vous avez partag mon erreur, vous, monsieur Black, car, notre arrive au cap Bathurst, cest ensemble, vous avec vos instruments, moi avec les miens, que nous avons relev sa situation en latitude. Vous ne pouvez donc me rendre responsable dune erreur dobservation que vous avez commise pour votre part ! cette rponse, Thomas Black fut aplati, et, malgr sa profonde irritation, ne sut que rpliquer. Pas dexcuse admissible ! Sil y avait eu faute, il tait coupable, lui aussi. Et, dans lEurope savante, lobservatoire de Greenwich, que penserait-on dun astronome assez maladroit pour se tromper dans une observation de latitude ? Un Thomas Black commettre une erreur de trois degrs en prenant la hauteur du soleil, et en quelles circonstances ? Quand la dtermination exacte dun parallle devait le mettre mme dobserver une clipse totale, dans des conditions qui ne devaient plus se reproduire avant longtemps ! Thomas Black tait un savant dshonor ! Mais comment, scria-t-il en sarrachant encore une fois les cheveux, comment ai-je pu me tromper ainsi ? Mais je ne sais donc plus manier un sextant ! Je ne sais donc plus calculer un angle ! Je suis donc aveugle ! Sil en est ainsi, je nai plus qu me prcipiter du haut de ce promontoire, la tte la premire ! Monsieur Black, dit alors Jasper Hobson dune voix grave, ne vous accusez pas, vous navez commis aucune erreur dobservation, vous navez aucun reproche vous faire ! Alors, vous seul

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Je ne suis pas plus coupable que vous, monsieur Black. Veuillez mcouter, je vous en prie, vous aussi, madame, ajoutat-il en se retournant vers Mrs. Paulina Barnett ; vous aussi, Madge, vous aussi, sergent Long. Je ne vous demande quune chose, le secret le plus absolu sur ce que je vais vous apprendre. Il est inutile deffrayer, de dsesprer peut-tre nos compagnons dhivernage. Mrs. Paulina Barnett, sa compagne, le sergent, Thomas Black, staient rapprochs du lieutenant. Ils ne rpondirent pas, mais il y eut comme un consentement tacite garder le secret sur la rvlation qui allait leur tre faite. Mes amis, dit Jasper Hobson, quand, il y a un an, arrivs en ce point de lAmrique anglaise, nous avons relev la position du cap Bathurst, ce cap se trouvait situ exactement sur le soixante-dixime parallle, et si maintenant il se trouve au-del du soixante-douzime degr de latitude, cest--dire trois degrs plus au nord, cest quil a driv. Driv ! scria Thomas Black. dautres, monsieur ! Depuis quand un cap drive-t-il ? Cela est pourtant ainsi, monsieur Black ; rpondit gravement le lieutenant Hobson. Toute cette presqule Victoria nest plus quune le de glace. Le tremblement de terre la dtache du littoral amricain, et maintenant un des grands courants arctiques lentrane ! O ? demanda le sergent Long. O il plaira Dieu ! rpondit Jasper Hobson. Les compagnons du lieutenant demeurrent silencieux. Leurs regards se portrent involontairement vers le sud, au-del des vastes plaines, du ct de listhme rompu, mais de la place quils occupaient, sauf vers le nord, ils ne pouvaient apercevoir lhorizon

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de mer qui maintenant les entourait de toutes parts. Si le cap Bathurst et mesur quelques centaines de pieds de plus audessus du niveau de lOcan, le primtre de leur domaine serait nettement apparu leurs yeux, et ils auraient vu quil stait chang en le. Une vive motion leur serra le cur, la vue du FortEsprance et de ses habitants, entrans au large de toute terre, et devenus avec lui le jouet des vents et des flots. Ainsi, monsieur Hobson, dit alors Mrs. Paulina Barnett, ainsi sexpliquent toutes les singularits inexplicables que vous aviez observes sur ce territoire ? Oui, madame, rpondit le lieutenant, tout sexplique. Cette presqule Victoria, le maintenant, que nous croyions, que nous devions croire inbranlablement fixe sur sa base, ntait quun vaste glaon, soud depuis des sicles au continent amricain. Peu peu, le vent y a jet la terre, le sable, et sem ces germes qui ont produit les bois et les mousses. Les nuages lui ont vers leau douce du lagon et de la petite rivire. La vgtation la transforme ! Mais sous ce lac, sous cette terre, sous ce sable, sous nos pieds enfin, il existe un sol de glace qui flotte sur la mer, en raison de sa lgret spcifique. Oui ! cest un glaon qui nous porte et qui nous emporte, et voil pourquoi, depuis que nous lhabitons, nous navons trouv ni un caillou, ni une pierre sa surface ! Voil pourquoi ses rivages taient coups pic, pourquoi, lorsque nous avons creus le pige rennes, la glace est apparue dix pieds au-dessous du sol, pourquoi, enfin, la mare tait insensible sur ce littoral, puisque le flux et le reflux soulevaient et abaissaient toute la presqule avec eux ! Tout sexplique, en effet, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, et vos pressentiments ne vous ont pas tromp. Je vous demanderai, cependant, propos de ces ma-

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res, pourquoi, nulles maintenant, elles taient encore lgrement sensibles notre arrive au cap Bathurst ? Prcisment, madame, rpondit le lieutenant Hobson, parce que, notre arrive, la presqule tenait encore par son isthme flexible au continent amricain. Elle opposait ainsi une certaine rsistance au flux, et, sur son littoral du nord, la surface des eaux se dplaait de deux pieds environ, au lieu des vingt pieds quelle aurait d marquer au-dessus de ltiage. Aussi, du moment que la rupture a t produite par le tremblement de terre, du moment que la presqule, libre tout entire, a pu monter et descendre avec le flot et le jusant, la mare est devenue absolument nulle, et cest ce que nous avons constat ensemble, il y a quelques jours, au moment de la nouvelle lune ! Thomas Black, malgr son dsespoir bien naturel, avait cout avec un extrme intrt les explications de Jasper Hobson. Les consquences mises par le lieutenant durent lui paratre absolument justes ; mais, furieux quun pareil phnomne, si rare, si inattendu, si absurde , ainsi disait-il, se ft prcisment produit pour lui faire manquer lobservation de son clipse, il ne dit pas un mot, et demeura sombre et, pour ainsi dire, tout honteux. Pauvre monsieur Black ! dit alors Mrs. Paulina Barnett, il faut convenir que jamais astronome, depuis que le monde existe, ne sest vu expos pareille msaventure ! En tout cas, madame, rpondit Jasper Hobson, il ny a aucunement de notre faute ! On ne pourra rien reprocher, ni vous, ni moi. La nature a tout fait, et elle est la seule coupable ! Le tremblement de terre a bris le lien qui rattachait la presqule au continent, et nous sommes bien rellement emports sur une le flottante. Et cela explique encore pourquoi les animaux fourrures et autres, emprisonns comme nous sur ce territoire, sont si nombreux aux environs du fort !

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Et pourquoi, dit Madge, nous navons pas eu, depuis la belle saison, la visite de ces concurrents dont vous redoutiez la prsence, monsieur Hobson ! Et pourquoi, ajouta le sergent, le dtachement envoy par le capitaine Craventy na pu arriver jusquau cap Bathurst ! Et pourquoi, enfin, dit Mrs. Paulina Barnett, en regardant le lieutenant, je dois renoncer tout espoir, pour cette anne du moins, de retourner en Europe ! La voyageuse avait fait cette dernire rflexion dun ton qui prouvait quelle se rsignait son sort beaucoup plus philosophiquement quon ne laurait suppos. Elle semblait avoir pris soudain son parti de cette trange situation, qui lui rservait, sans doute, une srie dobservations intressantes. Dailleurs, quand elle se ft dsespre, quand tous ses compagnons se seraient plaints, quand ils auraient rcrimin, pouvaient-ils empcher ce qui tait ? pouvaient-ils enrayer la course de lle errante ? pouvaient-ils, par une manuvre quelconque, la rattacher un continent ? Non. Dieu seul disposait de lavenir du Fort-Esprance. Il fallait donc se soumettre sa volont.

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II. O lon est.

La situation nouvelle, imprvue, cre aux agents de la Compagnie, voulait tre tudie avec le plus grand soin, et cest ce que Jasper Hobson avait hte de faire, la carte sous les yeux. Mais il fallait ncessairement attendre au lendemain, afin de relever la position en longitude de lle Victoria cest le nom qui lui fut conserv , comme elle venait de ltre en latitude. Pour faire ce calcul, il tait ncessaire de prendre deux hauteurs du soleil, avant et aprs midi, et de mesurer deux angles horaires. deux heures du soir, le lieutenant Hobson et Thomas Black relevrent au sextant llvation du soleil au-dessus de lhorizon. Le lendemain, ils comptaient, vers dix heures du matin, recommencer la mme opration, afin de dduire des deux hauteurs la longitude du point alors occup par lle sur lOcan polaire. Mais ils ne redescendirent pas immdiatement au fort, et la conversation continua assez longtemps entre Jasper Hobson, lastronome, le sergent, Mrs. Paulina Barnett et Madge. Cette dernire ne songeait gure elle, tant toute rsigne aux volonts de la Providence. Quant sa matresse, sa fille Paulina , elle ne pouvait la regarder sans motion, songeant aux preuves et peut-tre aux catastrophes que lavenir lui rservait. Madge tait prte donner sa vie pour Paulina, mais ce sacrifice sauverait-il celle quelle aimait plus que tout au monde ? En tout cas, elle le savait, Mrs. Paulina Barnett ntait pas femme se laisser
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abattre. Cette me vaillante envisageait dj lavenir sans terreur, et, il faut le dire, elle naurait encore eu aucune raison de dsesprer. En effet, il ny avait pas pril imminent pour les habitants du Fort-Esprance, et mme tout portait croire quune catastrophe suprme serait conjure. Cest ce que Jasper Hobson expliqua clairement ses compagnons. Deux dangers menaaient lle flottante, au large du continent amricain, deux seulement : Ou elle serait entrane par les courants de la mer libre jusqu ces hautes latitudes polaires, do lon ne revient pas. Ou les courants lemporteraient au sud, peut-tre travers le dtroit de Behring, et jusque dans locan Pacifique. Dans le premier cas, les hiverneurs, pris par les glaces, barrs par linfranchissable banquise, nayant plus aucune communication possible avec leurs semblables, priraient de froid ou de faim dans les solitudes hyperborennes. Dans le second cas, lle Victoria, repousse par les courants jusque dans les eaux plus chaudes du Pacifique, fondrait peu peu par sa base et sabmerait sous les pieds de ses habitants. Dans cette double hypothse, ctait la perte invitable du lieutenant Jasper Hobson, de tous ses compagnons et de la factorerie leve au prix de tant de fatigues. Mais ces deux cas se prsenteraient-ils lun ou lautre ? Non. Ce ntait pas probable.

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En effet, la saison dt tait fort avance. Avant trois mois, la mer serait solidifie sous les premiers froids du ple. Le champ de glace stablirait sur toute la mer, et, au moyen des traneaux, on pourrait gagner la terre la plus rapproche, soit lAmrique russe, si lle stait maintenue dans lest, soit la cte dAsie, si, au contraire, elle avait t repousse dans louest. Car, ajoutait Jasper Hobson, nous ne sommes aucunement matres de notre le flottante. Nayant point de voile hisser comme sur un navire, nous ne pouvons lui imprimer une direction. O elle nous mnera, nous irons. Largumentation du lieutenant Hobson, trs claire, trs nette, fut admise sans contestation. Il tait certain que les grands froids de lhiver souderaient au vaste icefield lle Victoria, et il tait prsumable mme quelle ne driverait ni trop au nord ni trop au sud. Or, quelques cents milles franchir sur les champs de glace ntaient pas pour embarrasser ces hommes courageux et rsolus, habitus aux climats polaires et aux longues excursions des contres arctiques. Ce serait, il est vrai, abandonner ce Fort-Esprance, objet de tous leurs soins, ce serait perdre le bnfice de tant de travaux mens bonne fin, mais quy faire ? La factorerie, tablie sur ce sol mouvant, ne devait plus rendre aucun service la Compagnie de la baie dHudson. Dailleurs, un jour ou lautre, tt ou tard, un effondrement de lle lentranerait au fond de lOcan. Il fallait donc labandonner, ds que les circonstances le permettraient. La seule chance dfavorable et le lieutenant insista particulirement sur ce point , ctait que pendant huit neuf semaines encore, avant la solidification de la mer Arctique, lle Victoria ft entrane trop au nord ou trop au sud. Et lon voit, en effet, dans les rcits des hiverneurs, des exemples de drives qui se sont accomplies sur un trs long espace et sans quon ait pu les enrayer.

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Tout dpendait donc des courants inconnus qui stablissaient louvert du dtroit de Behring, et il importait de relever avec soin leur direction sur la carte de locan Arctique. Jasper Hobson possdait une de ces cartes, et il pria Mrs. Paulina Barnett, Madge, lastronome et le sergent de le suivre dans sa chambre ; mais avant de quitter le sommet du cap Bathurst, il leur recommanda encore une fois le secret le plus absolu sur la situation actuelle. La situation nest pas dsespre, tant sen faut, ajouta-til, et, par consquent, je trouve inutile de jeter le trouble dans lesprit de nos compagnons, qui ne feraient peut-tre pas comme nous la part des bonnes et des mauvaises chances. Cependant, fit observer Mrs. Paulina Barnett, ne serait-il pas prudent de construire ds maintenant une embarcation assez grande pour nous contenir tous, et qui pt tenir la mer pendant une traverse de quelques centaines de milles ? Cela sera prudent, en effet, rpondit le lieutenant Hobson, et nous le ferons. Jimaginerai quelque prtexte pour commencer ce travail sans retard, et je donnerai des ordres en consquence au matre charpentier pour quil procde la construction dune embarcation solide. Mais, pour moi, ce mode de rapatriement ne devra tre quun pis aller. Limportant, cest dviter de se trouver sur lle au moment de la dislocation des glaces, et nous devrons tout faire pour gagner pied le continent, ds que lOcan aura t solidifi par lhiver. Ctait, en effet, la meilleure faon de procder. Il fallait au moins trois mois pour quune embarcation de trente trentecinq tonneaux ft construite, et, ce moment, on ne pourrait sen servir, puisque la mer ne serait plus libre. Mais si alors le lieutenant pouvait rapatrier la petite colonie en la guidant travers le champ de glace jusquau continent, ce serait un heureux dnouement de la situation, car embarquer tout son monde

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lpoque de la dbcle serait un expdient fort prilleux. Ctait donc avec raison que Jasper Hobson regardait ce bateau projet comme un pis aller, et son opinion fut partage de tous. Le secret fut de nouveau promis au lieutenant Hobson, qui tait le meilleur juge de la question ; et quelques minutes plus tard, aprs avoir quitt le cap Bathurst, les deux femmes et les trois hommes sattablaient dans la grande salle du FortEsprance, salle alors inoccupe, car chacun vaquait aux travaux du dehors. Une excellente carte des courants atmosphriques et ocaniques fut apporte par le lieutenant, et lon procda un examen minutieux de cette portion de la mer Glaciale qui stend depuis le cap Bathurst jusquau dtroit de Behring. Deux courants principaux divisent ces parages dangereux compris entre le Cercle polaire et cette zone peu connue, appele passage du nord-ouest , depuis laudacieuse dcouverte de Mac Clure, du moins les observations hydrographiques nen dsignent pas dautres. Lun porte le nom de courant du Kamtchatka. Aprs avoir pris naissance au large de la presqule de ce nom, il suit la cte asiatique et traverse le dtroit de Behring en touchant le cap Oriental, pointe avance du pays des Tchouktchis. Sa direction gnrale du sud au nord sinflchit brusquement six cents milles environ au-del du dtroit, et il se dveloppe franchement vers lest, peu prs suivant le parallle du passage de Mac Clure, quil tend sans doute rendre praticable pendant les quelques mois de la saison chaude. Lautre courant, nomm courant de Behring, se dirige en sens contraire. Aprs avoir prolong la cte amricaine de lest louest et cent milles au plus du littoral, il va, pour ainsi dire, heurter le courant du Kamtchatka, louvert du dtroit, puis,

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descendant au sud et se rapprochant des rivages de lAmrique russe, il finit par se briser travers la mer de Behring sur cette espce de digue circulaire des les Aloutiennes. Cette carte donnait fort exactement le rsum des observations nautiques les plus rcentes. On pouvait donc sy fier. Jasper Hobson lexamina attentivement avant de se prononcer. Puis, aprs avoir pass la main sur son front, comme sil et voulu chasser quelque fcheux pressentiment : Il faut esprer, mes amis, dit-il, que la fatalit ne nous entranera pas jusqu ces lointains parages. Notre le errante courrait le risque de nen plus jamais sortir. Et pourquoi, monsieur Hobson ? demanda vivement Mrs. Paulina Barnett. Pourquoi, madame ? rpondit le lieutenant. Regardez bien cette portion de locan Arctique, et vous allez facilement le comprendre. Deux courants, dangereux pour nous, y coulent en sens inverse. Au point o ils se rencontrent, lle serait forcment immobilise, et une grande distance de toute terre. En ce point prcis, elle hivernerait pendant la mauvaise saison, et quand la dbcle des glaces se produirait, ou elle suivrait le courant du Kamtchatka jusquau milieu des contres perdues du nord-ouest, ou elle subirait linfluence du courant de Behring et irait sabmer dans les profondeurs du Pacifique. Cela narrivera pas, monsieur le lieutenant, dit Madge avec laccent dune foi sincre, Dieu ne le permettra pas. Mais, reprit Mrs. Paulina Barnett, je ne puis imaginer sur quelle partie de la mer polaire nous flottons en ce moment, car je ne vois au large du cap Bathurst que ce dangereux courant du Kamtchatka qui porte directement vers le nord-ouest. Nest-il

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pas craindre quil ne nous ait saisis dans son cours, et que nous ne fassions route vers les terres de la Gorgie septentrionale ? Je ne le pense pas, rpondit Jasper Hobson, aprs un moment de rflexion. Pourquoi nen serait-il pas ainsi ? Parce que ce courant est rapide, madame, et que depuis trois mois, si nous lavions suivi, nous aurions quelque cte en vue, ce qui nest pas. O supposez-vous que nous nous trouvions alors ? demanda la voyageuse. Mais sans doute, rpondit Jasper Hobson, entre ce courant du Kamtchatka et le littoral, probablement dans une sorte de vaste remous qui doit exister sur la cte. Cela ne peut tre, monsieur Hobson, rpondit vivement Mrs. Paulina Barnett. Cela ne peut tre ? rpta le lieutenant. Et pour quelle raison, madame ? Parce que lle Victoria, prise dans un remous, et, par consquent, sans direction fixe, et certainement obi un mouvement de rotation quelconque. Or, puisque son orientation na pas chang depuis trois mois, cest que cela nest pas. Vous avez raison, madame, rpondit Jasper Hobson. Vous comprenez parfaitement ces choses et je nai rien rpondre votre observation, moins toutefois quil nexiste quelque courant inconnu qui ne soit point encore port sur cette

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carte. Vraiment, cette incertitude est affreuse. Je voudrais tre demain pour tre dfinitivement fix sur la situation de lle. Demain arrivera , rpondit Madge. Il ny avait donc plus qu attendre. On se spara. Chacun reprit ses occupations habituelles. Le sergent Long prvint ses compagnons que le dpart pour le Fort-Reliance, fix au lendemain, naurait pas lieu. Il leur donna pour raison que, toute rflexion faite, la saison tait trop avance pour permettre datteindre la factorerie avant les grands froids, que lastronome se dcidait subir un nouvel hivernage, afin de complter ses observations mtorologiques, que le ravitaillement du FortEsprance ntait pas indispensable, etc., toutes choses dont ces braves gens se proccupaient peu. Une recommandation spciale fut faite aux chasseurs par le lieutenant Hobson, la recommandation dpargner dsormais les animaux fourrures, dont il navait que faire, mais de se rabattre sur le gibier comestible, afin de renouveler les rserves de la factorerie. Il leur dfendit aussi de sloigner du fort de plus de deux milles, ne voulant pas que Marbre, Sabine ou autres chasseurs se trouvassent inopinment en face dun horizon de mer, l o se dveloppait, il y a quelques mois, listhme qui runissait la presqule Victoria au continent amricain. Cette disparition de ltroite langue de terre et, en effet, dvoil la situation. Cette journe parut interminable au lieutenant Hobson. Il retourna plusieurs fois au sommet du cap Bathurst, seul ou accompagn de Mrs. Paulina Barnett. La voyageuse, me vigoureusement trempe, ne seffrayait aucunement. Lavenir ne lui paraissait pas redoutable. Elle plaisanta mme en disant Jasper Hobson que cette le errante, qui les portait alors, tait peuttre le vrai vhicule pour aller au ple Nord ! Avec un courant

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favorable, pourquoi natteindrait-on pas cet inaccessible point du globe ? Le lieutenant Hobson hochait la tte en coutant sa compagne dvelopper cette thorie, mais ses yeux ne quittaient point lhorizon et cherchaient si quelque terre, connue ou inconnue, napparatrait pas au loin. Mais le ciel et leau se confondaient insparablement sur une ligne circulaire dont rien ne troublait la nettet, ce qui confirmait Jasper Hobson dans cette pense que lle Victoria drivait plutt vers louest quen toute autre direction. Monsieur Hobson, lui demanda Mrs. Paulina Barnett, est-ce que vous navez pas lintention de faire le tour de notre le, et cela le plus tt possible ? Si vraiment, madame, rpondit le lieutenant Hobson. Ds que jaurai relev sa situation, je compte en reconnatre la forme et ltendue. Cest une mesure indispensable pour apprcier dans lavenir les modifications qui se produiraient. Mais il y a toute apparence quelle sest rompue listhme mme, et que, par consquent, la presqule tout entire sest transforme en le par cette rupture. Singulire destine que la ntre, monsieur Hobson ! reprit Mrs. Paulina Barnett. Dautres reviennent de leurs voyages, aprs avoir ajout quelques nouvelles terres au contingent gographique ! Nous, au contraire, nous laurons amoindri, en rayant de la carte cette prtendue presqule Victoria ! Le lendemain, 18 juillet, dix heures du matin, par un ciel pur, Jasper Hobson prit une bonne hauteur du soleil. Puis, chiffrant ce rsultat et celui de lobservation de la veille, il dtermina mathmatiquement la longitude du lieu.

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Pendant lopration, lastronome navait pas mme paru. Il boudait dans sa chambre, comme un grand enfant quil tait, dailleurs, en dehors de la vie scientifique. Lle se trouvait alors par 15737 de longitude, louest du mridien de Greenwich. La latitude obtenue la veille, au midi qui suivit lclipse, tait, on le sait, de 73720. Le point fut report sur la carte, en prsence de Mrs. Paulina Barnett et du sergent Long. Il y eut l un moment dextrme anxit, et voici quel fut le rsultat du pointage. En ce moment, lle errante se trouvait reporte dans louest, ainsi que lavait prvu le lieutenant Hobson, mais un courant non marqu sur la carte, un courant inconnu des hydrographes de ces ctes, lentranait videmment vers le dtroit de Behring. Tous les dangers pressentis par Jasper Hobson taient donc craindre, si, avant lhiver, lle Victoria ntait pas ramene au littoral. Mais quelle distance exacte sommes-nous du continent amricain ? demanda la voyageuse. Voil, pour linstant, quelle est la question intressante. Jasper Hobson prit son compas et mesura avec soin la plus troite portion de mer, laisse sur la carte entre le littoral et le soixante treizime parallle. Nous sommes actuellement plus de deux cent cinquante milles de cette extrmit nord de lAmrique russe, forme par la pointe Barrow, rpondit-il.

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Il faudrait savoir alors de combien de milles lle a driv depuis la position occupe autrefois par le cap Bathurst ? demanda le sergent Long. De sept cents milles au moins, rpondit Jasper Hobson, aprs avoir nouveau consult la carte. Et quelle poque, peu prs, peut-on admettre que la drive ait commenc ? Sans doute vers la fin davril, rpondit le lieutenant Hobson. cette poque, en effet, licefield sest dsagrg, et les glaons que le soleil ne fondait pas ont t entrans vers le nord. On peut donc admettre que lle Victoria, sollicite par ce courant parallle au littoral, drive vers louest depuis trois mois environ, ce qui donnerait une moyenne de neuf dix milles par jour. Mais nest-ce point une vitesse considrable ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Considrable en effet, rpondit Jasper Hobson, et vous jugez jusquo nous pouvons tre entrans pendant les deux mois dt qui laisseront libre encore cette portion de locan Arctique ! Le lieutenant, Mrs. Paulina Barnett et le sergent Long demeurrent silencieux pendant quelques instants. Leurs yeux ne quittaient pas la carte de ces rgions polaires qui se dfendent si obstinment contre les investigations de lhomme, et vers lesquelles ils se sentaient irrsistiblement emports ! Ainsi, dans cette situation, nous navons rien faire, rien tenter ? demanda la voyageuse.

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Rien, madame, rpondit le lieutenant Hobson, rien. Il faut attendre, il faut appeler de tous nos vux cet hiver arctique, si gnralement, si justement redout des navigateurs, et qui seul peut nous sauver. Lhiver, cest la glace, madame, et la glace, cest notre ancre de salut, notre ancre de misricorde, la seule qui puisse arrter la marche de lle errante.

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III. Le tour de lle.

compter de ce jour, il fut dcid que le point serait fait, ainsi que cela se pratique bord dun navire, toutes les fois que ltat de latmosphre rendrait cette opration possible. Cette le Victoria, ntait-ce pas, dsormais, un vaisseau dsempar, errant laventure, sans voiles, sans gouvernail ? Le lendemain, aprs le relvement, Jasper Hobson constata que lle, sans avoir chang sa direction en latitude, stait encore porte de quelques milles plus louest. Ordre fut donn au charpentier Mac Nap de procder la construction dune vaste embarcation. Jasper Hobson donna pour prtexte quil voulait, lt prochain, oprer une reconnaissance du littoral jusqu lAmrique russe. Le charpentier, sans en demander davantage, soccupa donc de choisir ses bois, et il prit pour chantier la grve situe au pied du cap Bathurst, de manire pouvoir lancer facilement son bateau la mer. Ce jour-l mme, le lieutenant Hobson aurait voulu mettre excution ce projet quil avait form de reconnatre ce territoire sur lequel ses compagnons et lui taient emprisonns maintenant. Des changements considrables pouvaient se produire dans la configuration de cette le de glace, expose linfluence de la temprature variable des eaux, et il importait den dterminer la forme actuelle, sa superficie, et mme son paisseur en de certains endroits. La ligne de rupture, trs vraisemblablement listhme, devait tre examine avec soin, et, sur cette cassure neuve encore, peut-tre distinguerait-on ces cou 280

ches stratifies de glace et de terre qui constituaient le sol de lle. Mais, ce jour-l, latmosphre sembruma subitement, et une forte bourrasque, accompagne de brumailles, se dclara dans laprs-dner. Bientt le ciel se chargea et la pluie tomba torrents. Une grosse grle crpita sur le toit de la maison, et mme quelques coups dun tonnerre loign se firent entendre, phnomne qui a t rarement observ sous des latitudes aussi hautes. Le lieutenant Hobson dut retarder son voyage, et attendre que le trouble des lments se ft apais. Mais pendant les journes des 20, 21 et 22 juillet, ltat du ciel ne se modifia pas. La tempte fut violente, le ciel se chargea, et les lames battirent le littoral avec un fracas assourdissant. Des avalanches liquides heurtaient le cap Bathurst, et si violemment que lon pouvait craindre pour sa solidit, dsormais fort problmatique, puisquil ne se composait que dune agrgation de terre et de sable sans base assure. Ils taient plaindre, les navires exposs en mer ce terrible coup de vent ! Mais lle errante ne ressentait rien de ces agitations des eaux, et son norme masse la rendait indiffrente aux colres de lOcan. Pendant la nuit du 22 au 23 juillet, la tempte sapaisa subitement. Une forte brise, venant du nord-est, chassa les dernires brumes accumules sur lhorizon. Le baromtre avait remont de quelques lignes, et les conditions atmosphriques parurent favorables au lieutenant Hobson pour entreprendre son voyage. Mrs. Paulina Barnett et le sergent Long devaient laccompagner dans cette reconnaissance. Il sagissait dune absence dun deux jours, qui ne pouvait tonner les habitants de la factorerie, et on se munit en consquence dune certaine quantit de viande sche, de biscuit et de quelques flacons de

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brandevin, qui ne chargerait pas trop le havresac des explorateurs. Les jours taient trs longs alors, et le soleil nabandonnait lhorizon que pendant quelques heures. Aucune rencontre danimal dangereux ntait probablement craindre. Les ours, guids par leur instinct, semblaient avoir abandonn lle Victoria, alors quelle tait encore presqule. Cependant, par prcaution, Jasper Hobson, le sergent et Mrs. Paulina Barnett elle-mme sarmrent de fusils. En outre, le lieutenant et le sous-officier portaient la hachette et le couteau neige, qui nabandonnent jamais un voyageur des rgions polaires. Pendant labsence du lieutenant Hobson et du sergent Long, le commandement du fort revenait hirarchiquement au caporal Joliffe, cest--dire sa petite femme, et Jasper Hobson savait bien quil pouvait se fier celle-ci. Quant Thomas Black, on ne pouvait plus compter sur lui, pas mme pour se joindre aux explorateurs. Toutefois, lastronome promit de surveiller avec soin les parages du nord, pendant labsence du lieutenant, et de noter les changements qui pourraient se produire, soit en mer, soit dans lorientation de lle. Mrs. Paulina Barnett avait bien essay de raisonner le pauvre savant, mais il ne voulut entendre rien. Il se considrait, non sans raison, comme un mystifi de la nature, et il ne pardonnerait jamais la nature une pareille mystification. Aprs quelques bonnes poignes de main changes en guise dadieu, Mrs. Paulina Barnett et ses deux compagnons quittrent la maison du fort, franchirent la poterne, et se dirigeant vers louest, ils suivirent la courbe allonge forme par le littoral depuis le cap Bathurst jusquau cap Esquimau. Il tait huit heures du matin. Les obliques rayons du soleil animaient la cte, en la piquant de lueurs fauves. Les dernires

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houles de la mer tombaient peu peu. Les oiseaux, disperss par la tempte, ptarmigans, guillemots, puffins, ptrels, taient revenus par milliers. Des bandes de canards se htaient de regagner les bords du lac Barnett, courant sans le savoir audevant du pot-au-feu de Mrs. Joliffe. Quelques livres polaires, des martres, des rats musqus, des hermines, se levaient devant les voyageurs, et senfuyaient, mais sans trop de hte. Les animaux se sentaient videmment ports rechercher la socit de lhomme, par le pressentiment dun danger commun. Ils savent bien que la mer les entoure, dit Jasper Hobson, et quils ne peuvent plus quitter cette le ! Ces rongeurs, livres ou autres, demanda Mrs. Paulina Barnett, nont-ils pas lhabitude, avant lhiver, daller chercher au sud des climats plus doux ? Oui, madame, rpondit Jasper Hobson ; mais, cette fois, moins quils ne puissent senfuir travers les champs de glace, ils devront rester emprisonns comme nous, et il est craindre que, pendant lhiver, la plupart ne meurent de froid ou de faim. Jaime croire, dit le sergent Long, que ces btes-l nous rendront le service de nous alimenter, et il est fort heureux pour la colonie quelles naient point eu linstinct de senfuir avant la rupture de listhme. Mais les oiseaux nous abandonneront sans doute ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Oui, madame, rpondit Jasper Hobson. Tous ces chantillons de lespce volatile fuiront avec les premiers froids. Ils peuvent traverser, eux, de larges espaces sans se fatiguer, et, plus heureux que nous, ils sauront bien regagner la terre ferme.

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Eh bien, pourquoi ne nous serviraient-ils pas de messagers ? rpondit la voyageuse. Cest une ide, madame, et une excellente ide, dit le lieutenant Hobson. Rien ne nous empchera de prendre quelques centaines de ces oiseaux et de leur attacher au cou un papier sur lequel sera mentionn le secret de notre situation. Dj John Ross, en 1848, essaya, par un moyen analogue, de faire connatre la prsence de ses navires, lEntreprise et lInvestigator, dans les mers polaires, aux survivants de lexpdition Franklin. Il prit dans des piges quelques centaines de renards blancs, il leur riva au cou un collier de cuivre sur lequel taient graves les mentions ncessaires, puis il les lcha en toutes directions. Peut-tre quelques-uns de ces messagers sont-ils tombs entre les mains des naufrags ? dit Mrs. Paulina Barnett. Peut-tre, rpondit Jasper Hobson. En tout cas, je me rappelle quun de ces renards, vieux dj, fut pris par le capitaine Hatteras pendant son voyage de dcouverte, et ce renard portait encore au cou un collier demi us et perdu au milieu de sa blanche fourrure. Quant nous, ce que nous ne pouvons faire avec des quadrupdes, nous le ferons avec des oiseaux ! Tout en causant ainsi, en formant des projets pour lavenir, les deux explorateurs et leur compagne suivaient le littoral de lle. Ils ny remarqurent aucun changement. Ctaient toujours ces mmes rivages, trs accores, recouverts de terre et de sable, mais ces rivages ne prsentaient aucune cassure nouvelle qui pt faire supposer que le primtre de lle se ft rcemment modifi. Toutefois, il tait craindre que lnorme glaon, en traversant des courants plus chauds, ne sust par sa base et ne diminut dpaisseur, hypothse qui inquitait trs justement Jasper Hobson.

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onze heures du matin, les explorateurs avaient franchi les huit milles qui sparaient le cap Bathurst du cap Esquimau. Ils retrouvrent sur ce point les traces du campement quavait occup la famille de Kalumah. Des maisons de neige, il ne restait naturellement plus rien ; mais les cendres refroidies et les ossements de phoques attestaient encore le passage des Esquimaux. Mrs. Paulina Barnett, Jasper Hobson et le sergent Long firent halte en cet endroit, leur intention tant de passer les courtes heures de nuit la baie des Morses, quils comptaient atteindre quelques heures plus tard. Ils djeunrent, assis sur une lgre extumescence du sol, recouverte dune herbe maigre et rare. Devant leurs yeux se dveloppait un bel horizon de mer, trac avec une grande nettet. Ni une voile, ni un iceberg nanimait cet immense dsert deau. Est-ce que vous seriez trs surpris, monsieur Hobson, demanda Mrs. Paulina Barnett, si quelque btiment se montrait nos yeux en ce moment ? Trs surpris, non, madame, rpondit le lieutenant Hobson, mais je le serais agrablement, je lavoue. Pendant la belle saison, il nest pas rare que les baleiniers de Behring savancent jusqu cette latitude, surtout depuis que locan Arctique est devenu le vivier des cachalots et des baleines. Mais nous sommes au 23 juillet, et lt est dj bien avanc. Toute la flottille de pche se trouve, sans doute, en ce moment dans le golfe Kotzebue, lentre du dtroit. Les baleiniers dfient, et avec raison, des surprises de la mer Arctique. Ils redoutent les glaces et ont souci de ne point se laisser enfermer par elles. Or, prcisment, ces icebergs, ces icestreams, cette banquise quils craignent tant, ces glaces enfin, ce sont elles que nous appelons de tous nos vux !

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Elles viendront, mon lieutenant, rpondit le sergent Long, ayons patience, et avant deux mois les lames du large ne battront plus le cap Esquimau. Le cap Esquimau ! dit en souriant Mrs. Paulina Barnett, mais ce nom, cette dnomination, ainsi que toutes celles que nous avons donnes aux anses et aux pointes de la presqule, sont peut-tre un peu bien aventurs ! Nous avons dj perdu le port Barnett, la Paulina-river, qui sait si le cap Esquimau et la baie des Morses ne disparatront pas leur tour ? Ils disparatront aussi, madame, rpondit Jasper Hobson, et, aprs eux, lle Victoria tout entire, puisque rien ne la rattache plus au continent et quelle est fatalement condamne prir ! Ce rsultat est invitable, et nous nous serons inutilement mis en frais de nomenclature gographique ! Mais, en tout cas, nos dnominations navaient point encore t adoptes par la Socit royale, et lhonorable Roderick Murchison 11 naura aucun nom effacer de ses cartes. Si, un seul ! dit le sergent. Lequel ? demanda Jasper Hobson. Le cap Bathurst, rpondit le sergent. En effet, vous avez raison, le cap Bathurst est maintenant rayer de la cartographie polaire ! Deux heures de repos avaient suffi aux explorateurs. une heure aprs midi, ils se disposrent continuer leur voyage. Au moment de partir, Jasper Hobson, du haut du cap Esquimau, porta un dernier regard sur la mer environnante. Puis,
11 Alors prsident de la Socit.

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nayant rien vu qui pt solliciter son attention, il redescendit et rejoignit Mrs. Paulina Barnett, qui lattendait prs du sergent. Madame, lui demanda-t-il, vous navez point oubli la famille dindignes que nous rencontrmes ici mme, quelque temps avant la fin de lhiver ? Non, monsieur Hobson, rpondit la voyageuse, et jai conserv de cette bonne petite Kalumah un excellent souvenir. Elle a mme promis de venir nous revoir au Fort-Esprance, promesse quil lui sera maintenant impossible de remplir. Mais quel propos me faites-vous cette question ? Parce que je me rappelle un fait, madame, un fait auquel je nai pas attach assez dimportance alors, et qui me revient maintenant lesprit. Et lequel ? Vous souvenez-vous de cette sorte dtonnement inquiet que ces Esquimaux manifestrent en voyant que nous avions fond une factorerie au pied du cap Bathurst ? Parfaitement, monsieur Hobson. Vous rappelez-vous aussi que jai insist cet gard pour comprendre, pour deviner la pense de ces indignes, mais que je nai pu y parvenir ? En effet. Eh bien, maintenant, dit le lieutenant Hobson, je mexplique leurs hochements de tte. Ces Esquimaux, par tradition, par exprience, enfin par une raison quelconque, connaissaient la nature et lorigine de la presqule Victoria. Ils savaient que nous navions pas bti sur un terrain solide. Mais, sans

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doute, les choses tant ainsi depuis des sicles, ils nont pas cru le danger imminent, et cest pourquoi ils ne se sont pas expliqus dune faon plus catgorique. Cela doit tre, monsieur Hobson, rpondit Mrs. Paulina Barnett, mais trs certainement Kalumah ignorait ce que souponnaient ses compagnons, car, si elle lavait su, la pauvre enfant naurait pas hsit nous lapprendre. Sur ce point, le lieutenant Hobson partagea lopinion de Mrs. Paulina Barnett. Il faut avouer que cest une bien grande fatalit, dit alors le sergent, que nous soyons venus nous installer sur cette presqule, prcisment lpoque o elle allait se dtacher du continent pour courir les mers ! Car enfin, mon lieutenant, il y avait longtemps, bien longtemps que les choses taient en cet tat ! Des sicles peut-tre ! Vous pouvez dire des milliers et des milliers dannes, sergent Long, rpondit Jasper Hobson. Songez donc que la terre vgtale que nous foulons en ce moment a t apporte par les vents parcelle par parcelle, que ce sable a vol jusquici grain grain ! Pensez au temps quil a fallu ces semences de sapins, de bouleaux, darbousiers pour se multiplier, pour devenir des arbrisseaux et des arbres ! Peut-tre ce glaon qui nous porte tait-il form et soud au continent avant mme lapparition de lhomme sur la terre ! Eh bien, scria le sergent Long, il aurait bien d attendre encore quelques sicles avant de sen aller la drive, ce glaon capricieux ! Cela nous et pargn bien des inquitudes et, peut-tre, bien des dangers ! Cette trs juste rflexion du sergent Long termina la conversation, et on se remit en route.

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Depuis le cap Esquimau jusqu la baie des Morses, la cte courait peu prs nord et sud, suivant la projection du cent vingt-septime mridien. En arrire, on apercevait, une distance de quatre cinq milles, lextrmit pointue du lagon, qui rverbrait les rayons du soleil, et un peu au-del, les dernires rampes boises dont la verdure encadrait ses eaux. Quelques aigles-siffleurs passaient dans lair avec de grands battements daile. De nombreux animaux fourrures, des martres, des visons, des hermines, tapis derrire quelques excroissances sablonneuses ou cachs entre les maigres buissons darbousiers et de saules, regardaient les voyageurs. Ils semblaient comprendre quils navaient aucun coup de fusil redouter. Jasper Hobson entrevit aussi quelques castors, errant laventure et fort dsorients, sans doute, depuis la disparition de la petite rivire. Sans huttes pour sabriter, sans cours deau pour y construire leur village, ils taient destins prir par le froid, ds que les grandes geles se feraient sentir. Le sergent Long reconnut galement une bande de loups qui couraient travers la plaine. On pouvait donc croire que tous les animaux de la mnagerie polaire taient emprisonns sur lle flottante, et que les carnassiers, lorsque lhiver les aurait affams puisquil leur tait interdit daller chercher leur nourriture sous un climat plus doux , deviendraient videmment redoutables pour les htes du Fort-Esprance. Seuls et il ne fallait pas sen plaindre , les ours blancs semblaient manquer la faune de lle. Toutefois, le sergent crut apercevoir confusment, travers un bouquet de bouleaux, une masse blanche, norme, qui se mouvait lentement ; mais, aprs un examen plus rigoureux, il fut port croire quil stait tromp. Cette partie du littoral, qui confinait la baie des Morses, tait gnralement peu leve au-dessus du niveau de la mer.

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Quelques portions mme affleuraient la nappe liquide, et les dernires ondulations des lames couraient en cumant leur surface, comme si elles se fussent dveloppes sur une grve. Il tait craindre quen cette partie de lle, le sol ne se ft abaiss depuis quelque temps seulement, mais les points de contrle manquaient et ne permettaient pas de reconnatre cette modification et den dterminer limportance. Jasper Hobson regretta de navoir pas, avant son dpart, tabli des repres aux environs du cap Bathurst, qui lui eussent permis de noter les divers abaissements et affaissements du littoral. Il se promit de prendre cette prcaution son retour. Cette exploration, on le comprend, ne permettait, ni au lieutenant, ni au sergent, ni la voyageuse, de marcher rapidement. Souvent on sarrtait, on examinait le sol, on recherchait si quelque fracture ne menaait pas de se produire sur le rivage, et parfois les explorateurs durent se porter jusqu un demimille lintrieur de lle. En de certains points, le sergent prit la prcaution de planter des branches de saule ou de bouleau, qui devaient servir de jalons pour lavenir, surtout en ces portions plus profondment affouilles, et dont la solidit semblait problmatique. Il serait, ds lors, ais de reconnatre les changements qui pourraient se produire. Cependant on avanait, et, vers trois heures aprs midi, la baie des Morses ne se trouvait plus qu trois milles dans le sud. Jasper Hobson put dj faire observer Mrs. Paulina Barnett la modification apporte par la rupture de listhme, modification trs importante, en effet. Autrefois, lhorizon, dans le sud-ouest, tait barr par une trs longue ligne de ctes, lgrement arrondie, formant le littoral de la vaste baie Liverpool. Maintenant, ctait une ligne deau qui fermait cet horizon. Le continent avait disparu. Lle Victoria se terminait l par un angle brusque, lendroit mme o la fracture avait d se faire. On sentait que, cet angle tourn,

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limmense mer apparatrait aux regards, baignant la partie mridionale de lle sur toute cette ligne, solide autrefois, qui stendait de la baie des Morses la baie Washburn. Mrs. Paulina Barnett ne considra pas ce nouvel aspect sans une certaine motion. Elle sattendait cela, et pourtant son cur battit fort. Elle cherchait des yeux ce continent qui manquait lhorizon, ce continent qui maintenant restait plus de deux cents milles en arrire, et elle sentit bien quelle ne foulait plus du pied la terre amricaine. Pour tous ceux qui ont lme sensible, il est inutile dinsister sur ce point, et on doit dire que Jasper Hobson et le sergent lui-mme partagrent lmotion de leur compagne. Tous pressrent le pas, afin datteindre langle brusque qui fermait encore le sud. Le sol remontait un peu sur cette portion de littoral. La couche de terre et de sable tait plus paisse, ce qui sexpliquait par la proximit de cette partie du vrai continent qui autrefois jouxtait lle et ne faisait quun mme territoire avec elle. Lpaisseur de la crote glace et de la couche de terre cette jonction, probablement accrue chaque sicle, dmontrait pourquoi listhme avait d rsister, tant quun phnomne gologique nen avait pas provoqu la rupture. Le tremblement de terre du 8 janvier navait agit que le continent amricain, mais la secousse avait suffi casser la presqule, livre dsormais tous les caprices de lOcan. Enfin, quatre heures, langle fut atteint. La baie des Morses, forme par une chancrure de la terre ferme, nexistait plus. Elle tait reste attache au continent. Par ma foi, madame, dit gravement le sergent Long la voyageuse, il est heureux pour vous que nous ne lui ayons pas donn le nom de baie Paulina Barnett !

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En effet, rpondit Mrs. Paulina Barnett, et je commence croire que je suis une triste marraine en nomenclature gographique !

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IV. Un campement de nuit.

Ainsi, Jasper Hobson ne stait pas tromp sur la question du point de rupture. Ctait listhme qui avait cd aux secousses du tremblement de terre. Aucune trace du continent amricain, plus de falaises, plus de volcans dans louest de lle. La mer partout. Langle, form au sud-ouest de lle par le dtachement du glaon, dessinait maintenant un cap assez aigu qui, rong par les eaux plus chaudes, expos tous les chocs, ne pouvait videmment chapper une destruction prochaine. Les explorateurs reprirent donc leur marche, en prolongeant la ligne rompue qui, presque droite, courait peu prs ouest et est. La cassure tait nette, comme si elle et t produite par un instrument tranchant. On pouvait, en de certains endroits, observer la disposition du sol. Cette berge, mi-partie glace, mi-partie terre et sable, mergeait dune dizaine de pieds. Elle tait absolument accore, sans talus, et quelques portions, quelques tranches plus fraches, attestaient des boulements rcents. Le sergent Long signala mme deux ou trois petits glaons dtachs de la rive, qui achevaient de se dissoudre au large. On sentait que, dans ses mouvements de ressac, leau plus chaude rongeait plus facilement cette lisire nouvelle, que le temps navait pas encore revtu, comme le reste du littoral, dune sorte de mortier de neige et de sable. Aussi, cet tat de choses tait-il rien moins que rassurant.

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Mrs. Paulina Barnett, le lieutenant Hobson et le sergent Long, avant de prendre du repos, voulurent achever lexamen de cette arte mridionale de lle. Le soleil, suivant un arc trs allong, ne devait pas se coucher avant onze heures du soir, et par consquent, le jour ne manquait pas. Le disque brillant se tranait avec lenteur sur lhorizon de louest, et ses obliques rayons projetaient dmesurment devant leurs pas les ombres des explorateurs. de certains instants, la conversation de ceux-ci sanimait, puis, pendant de longs intervalles, ils restaient silencieux, interrogeant la mer, songeant lavenir. Lintention de Jasper Hobson tait de camper, pendant la nuit, la baie Washburn. Rendu ce point, il aurait fait environ dix-huit milles, cest--dire, si ses hypothses taient justes, la moiti de son voyage circulaire. Puis, aprs quelques heures de repos, quand sa compagne serait remise de ses fatigues, il comptait reprendre, par le rivage occidental, la route du FortEsprance. Aucun incident ne marqua cette exploration du nouveau littoral, compris entre la baie des Morses et la baie Washburn. sept heures du soir, Jasper Hobson tait arriv au lieu de campement dont il avait fait choix. De ce ct, mme modification. De la baie Washburn, il ne restait plus que la courbe allonge, forme par la cte de lle, et qui, autrefois, la dlimitait au nord. Elle stendait sans altration jusqu ce cap quon avait nomm cap Michel, et sur une longueur de sept milles. Cette portion de lle ne semblait avoir souffert aucunement de la rupture de listhme. Les taillis de pins et de bouleaux, qui se massaient un peu en arrire, taient feuillus et verdoyants cette poque de lanne. On voyait encore une assez grande quantit danimaux fourrures bondir travers la plaine. Mrs. Paulina Barnett et ses deux compagnons de route sarrtrent en cet endroit. Si leurs regards taient borns au nord, du moins, dans le sud, pouvaient-ils embrasser une moiti

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de lhorizon. Le soleil traait un arc tellement ouvert que ses rayons, arrts par le relief du sol plus accus vers louest, narrivaient plus jusquaux rivages de la baie Washburn. Mais ce ntait pas encore la nuit, pas mme le crpuscule, puisque lastre radieux navait pas disparu. Mon lieutenant, dit alors le sergent Long du ton le plus srieux du monde, si, par miracle, une cloche venait sonner en ce moment, que croyez-vous quelle sonnerait ? Lheure du souper, sergent, rpondit Jasper Hobson. Je pense, madame, que vous tes de mon avis ? Entirement, rpondit la voyageuse, et puisque nous navons qu nous asseoir pour tre attabls, asseyons-nous. Voici un tapis de mousse un peu us, il faut bien le dire , mais que la Providence semble avoir tendu pour nous. Le sac aux provisions fut ouvert. De la viande sche, un pt de livres, tir de lofficine de Mrs. Joliffe, quelque peu de biscuit, formrent le menu du souper. Ce repas termin un quart dheure aprs, Jasper Hobson retourna vers langle sud-est de lle, pendant que Mrs. Paulina Barnett demeurait assise au pied dun maigre sapin demi branch, et que le sergent Long prparait le campement pour la nuit. Le lieutenant Hobson voulait examiner la structure du glaon qui formait lle, et reconnatre, sil tait possible, son mode de fondation. Une petite berge, produite par un boulement, lui permit de descendre jusquau niveau de la mer, et, de l, il put observer la muraille accore qui formait le littoral. En cet endroit, le sol slevait de trois pieds peine audessus de leau. Il se composait, sa partie suprieure, dune

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assez mince couche de terre et de sable, mlange dune poussire de coquillages. Sa partie infrieure consistait en une glace compacte, trs dure et comme mtallise, qui supportait ainsi lhumus de lle. Cette couche de glace ne dpassait que dun pied seulement le niveau de la mer. On voyait nettement, sur cette coupure nouvellement faite, les stratifications qui divisaient uniformment licefield. Ces nappes horizontales semblaient indiquer que les geles successives qui les avaient faites staient produites dans des eaux relativement tranquilles. On sait que la conglation sopre par la partie suprieure des liquides ; puis, si le froid persvre, lpaisseur de la carapace solide saccrot en allant de haut en bas. Du moins, il en est ainsi pour les eaux tranquilles. Au contraire, pour les eaux courantes, on a reconnu quil se formait des glaces de fond, lesquelles montaient ensuite la surface. Mais, pour ce glaon, base de lle Victoria, il ntait pas douteux que, sur le rivage du continent amricain, il ne se ft constitu en eaux calmes. Sa conglation stait videmment faite par sa partie suprieure, et, en bonne logique, on devait ncessairement admettre que le dgel soprerait par sa surface infrieure. Le glaon diminuerait dpaisseur, quand il serait dissous par des eaux plus chaudes, et alors le niveau gnral de lle sabaisserait dautant par rapport la surface de la mer. Ctait l le grand danger. Jasper Hobson, on vient de le dire, avait observ que la couche solidifie de lle, le glaon proprement dit, ne slevait que dun pied environ au-dessus du niveau de la mer. Or, on sait que tout au plus les quatre cinquimes dune glace flottante sont immergs. Un icefield, un iceberg, pour un pied quils ont audessus de leau, en ont quatre au-dessous. Cependant, il faut

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dire que, suivant leur mode de formation ou leur origine, la densit, ou, si lon veut, le poids spcifique des glaces flottantes est variable. Celles qui proviennent de leau de mer, poreuses, opaques, teintes de bleu ou de vert, suivant les rayons lumineux qui les traversent, sont plus lgres que les glaces formes deau douce. Leur surface saillante slve donc un peu plus au-dessus du niveau ocanique. Or, il tait certain que la base de lle Victoria tait un glaon deau de mer. Donc, tout considr, Jasper Hobson fut amen conclure, en tenant compte du poids de la couche minrale et vgtale qui recouvrait le glaon, que son paisseur au-dessous du niveau de la mer devait tre de quatre cinq pieds environ. Quant aux divers reliefs de lle, aux minences, aux extumescences du sol, ils naffectaient videmment que sa surface terreuse et sableuse, et on devait admettre que, dune faon gnrale, lle errante ntait pas immerge de plus de cinq pieds. Cette observation rendit Jasper Hobson fort soucieux. Cinq pieds seulement ! Mais, sans compter les causes de dissolution auxquelles cet icefield pouvait tre soumis, le moindre choc namnerait-il pas une rupture sa surface ? Une violente agitation des eaux, provoque par une tempte, par un coup de vent, ne pouvait-elle entraner la dislocation du champ de glaces, sa rupture en glaons et bientt sa dcomposition complte ? Ah ! lhiver, le froid, la colonne mercurielle gele dans sa cuvette de verre, voil ce que le lieutenant Hobson appelait de tous ses vux ! Seul, le terrible froid des contres polaires, le froid dun hiver arctique, pourrait consolider, paissir la base de lle, en mme temps quil tablirait une voie de communication entre elle et le continent. Le lieutenant Hobson revint au lieu de halte. Le sergent Long soccupait dorganiser la couche, car il navait pas lintention de passer la nuit la belle toile, ce quoi la voyageuse se ft pourtant rsigne. Il fit connatre Jasper Hobson son intention de creuser dans le sol une maison de glace, assez

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large pour contenir trois personnes, sorte de snow-house , qui les prserverait fort bien du froid de la nuit. Dans le pays des Esquimaux, dit-il, rien de plus sage que de se conduire en Esquimau. Jasper Hobson approuva, mais il recommanda son sergent de ne pas trop profondment fouiller dans le sol de glace, qui ne devait pas mesurer plus de cinq pieds dpaisseur. Le sergent Long se mit la besogne. Sa hachette et son couteau neige aidant, il eut bientt dblay la terre et creus une sorte de couloir en pente douce qui aboutissait directement la carapace glace. Puis il sattaqua cette masse friable, que le sable et la terre recouvraient depuis de longs sicles. Il ne fallait pas plus dune heure pour creuser cette retraite souterraine, ou plutt ce terrier parois de glace, trs propre conserver la chaleur, et, par consquent, dune habitabilit suffisante pour quelques heures de nuit. Tandis que le sergent Long travaillait comme un termite, le lieutenant Hobson, ayant rejoint sa compagne, lui communiquait le rsultat de ses observations sur la constitution physique de lle Victoria. Il ne lui cacha pas les craintes srieuses que cet examen laissait dans son esprit. Le peu dpaisseur du glaon, suivant lui, devait provoquer avant peu des failles sa surface, puis des ruptures impossibles prvoir, et par consquent impossibles empcher. Lle errante pouvait, chaque instant, ou simmerger peu peu par changement de pesanteur spcifique, ou se diviser en lots plus ou moins nombreux dont la dure serait ncessairement phmre. Sa conclusion fut, quautant que possible, les htes du Fort-Esprance ne devaient pas sloigner de la factorerie et rester runis sur le mme point afin de partager ensemble les mmes chances.

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Jasper Hobson en tait l de sa conversation, quand des cris se firent entendre. Mrs. Paulina Barnett et lui se levrent aussitt. Ils regardrent autour deux, vers le taillis, sur la plaine, en mer. Personne. Cependant, les cris redoublaient. Le sergent ! le sergent ! dit Jasper Hobson. Et, suivi de Mrs. Paulina Barnett, il se prcipita vers le campement. peine fut-il arriv louverture bante de la maison de neige, quil aperut le sergent Long, cramponn des deux mains son couteau quil avait enfonc dans la paroi de glace, et appelant, dailleurs, dune voix forte, mais avec le plus grand sangfroid. On ne voyait plus que la tte et les bras du sergent. Pendant quil creusait, le sol glac avait soudain manqu sous lui, et il avait t plong dans leau jusqu la ceinture. Jasper Hobson se contenta de dire : Tenez bon ! Et, se couchant sur lentaille, il arriva au bord du trou. Puis il tendit la main au sergent qui, sr de ce point dappui, parvint sortir de lexcavation. Mon Dieu, sergent Long ! scria Mrs. Paulina Barnett, que vous est-il donc arriv ? Il mest arriv, madame, rpondit Long, en se secouant comme un barbet mouill, que ce sol de glace a cd sous moi et que jai pris un bain forc.

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Mais, demanda Jasper Hobson, vous navez donc pas tenu compte de ma recommandation de ne pas creuser trop profondment au-dessous de la couche de terre ? Faites excuse, mon lieutenant. Vous pouvez voir que cest peine si jai entam de quinze pouces le sol de glace. Seulement, il faut croire quil existait en dessous une boursouflure, quil y avait l comme une sorte de caverne. La glace ne reposait pas sur leau, et je suis pass comme au travers dun plafond qui se fend. Si je navais pu maccrocher mon couteau, je men allais tout btement sous lle, et cet t fcheux, nest-il pas vrai, madame ? Trs fcheux, brave sergent ! rpondit la voyageuse, en tendant la main au digne homme. Lexplication donne par le sergent Long tait exacte. En cet endroit, par une raison quelconque, sans doute par suite dun emmagasinage dair, la glace avait form vote au-dessus de leau, et, par consquent, sa paroi peu paisse, amincie encore par le couteau neige, navait pas tard se rompre sous le poids du sergent. Cette disposition qui, sans doute, se reproduisait en mainte partie du champ de glace, ntait point rassurante. O serait-on jamais certain de poser le pied sur un terrain solide ? Le sol ne pouvait-il chaque pas cder la pression ? Et quand on songeait que sous cette mince couche de terre et de glace se creusaient les gouffres de lOcan, quel cur ne se serait pas serr, si nergique quil ft ! Cependant le sergent Long, se proccupant peu du bain quil venait de prendre, voulait reprendre en un autre endroit son travail de mineur. Mais, cette fois, Mrs. Paulina Barnett ny voulut pas consentir. Une nuit passer en plein air ne lembarrassait pas. Labri du taillis voisin lui suffirait aussi bien

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qu ses compagnons, et elle sopposa absolument ce que le sergent Long recomment son opration. Celui-ci dut se rsigner et obir. Le campement fut donc report une centaine de pieds en arrire du littoral, sur une petite extumescence o poussaient quelques bouquets isols de pins et de bouleaux, dont lagglomration ne mritait certainement pas la qualification de taillis. Un feu ptillant de branches mortes fut allum vers dix heures du soir, au moment o le soleil rasait les bords de cet horizon au-dessous duquel il nallait disparatre que pendant quelques heures. Le sergent Long eut l une belle occasion de scher ses jambes, et il ne la manqua pas. Jasper Hobson et lui causrent jusquau moment o le crpuscule remplaa la lumire du jour. Mrs. Paulina Barnett prenait de temps en temps part la conversation et cherchait distraire le lieutenant de ses ides un peu sombres. Cette belle nuit, trs toile au znith, comme toutes les nuits polaires, tait propice dailleurs un apaisement de lesprit. Le vent murmurait travers les sapins. La mer semblait dormir sur le littoral. Une houle trs allonge gonflait peine sa surface et venait expirer sans bruit la lisire de lle. Pas un cri doiseau dans lair, pas un vagissement sur la plaine. Quelques crpitements des souches de sapins spanouissant en flammes rsineuses, puis, de certains intervalles, le murmure des voix qui senvolaient dans lespace, troublaient seuls, en le faisant paratre sublime, ce silence de la nuit. Qui pourrait croire, dit Mrs. Paulina Barnett, que nous sommes ainsi emports la surface de lOcan ! En vrit, monsieur Hobson, il me faut un certain effort pour me rendre lvidence, car cette mer nous parat absolument immobile, et, cependant, elle nous entrane avec une irrsistible puissance !

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Oui, madame, rpondit Jasper Hobson, et javouerai que si le plancher de notre vhicule tait solide, si la carne ne devait pas tt ou tard manquer au btiment, si sa coque ne devait pas sentrouvrir un jour ou lautre, et enfin si je savais o il me mne, jaurais quelque plaisir flotter ainsi sur cet Ocan. En effet, monsieur Hobson, reprit la voyageuse, est-il un mode de locomotion plus agrable que le ntre ? Nous ne nous sentons pas aller. Notre le a prcisment la mme vitesse que celle du courant qui lemporte. Nest-ce pas le mme phnomne que celui qui accompagne un ballon dans lair ? Puis, quel charme ce serait de voyager ainsi avec sa maison, son jardin, son parc, son pays lui-mme ! Une le errante, mais jentends une vritable le, avec une base solide, insubmersible, ce serait vritablement le plus confortable et le plus merveilleux vhicule que lon pt imaginer. On a fait des jardins suspendus, dit-on ? Pourquoi, un jour, ne ferait-on pas des parcs flottants qui nous transporteraient tous les points du monde ? Leur grandeur les rendrait absolument insensibles la houle. Ils nauraient rien craindre des temptes. Peut-tre mme, par les vents favorables, pourrait-on les diriger avec de grandes voiles tendues la brise ? Et puis, quels miracles de vgtation surprendraient les regards des passagers, quand des zones tempres ils seraient passs sous les zones tropicales ! Jimagine mme quavec dhabiles pilotes, bien instruits des courants, on saurait se maintenir sous des latitudes choisies et jouir son gr dun printemps ternel ! Jasper Hobson ne pouvait que sourire aux rveries de lenthousiaste Paulina Barnett. Laudacieuse femme se laissait entraner avec tant de grce, elle ressemblait si bien cette le Victoria qui marchait sans aucunement trahir sa marche ! Certes, tant donne la situation, on pouvait ne pas se plaindre de cette trange faon de courir les mers, mais la condition, toutefois, que lle ne menat point chaque instant de fondre et de seffondrer dans labme.

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La nuit se passa. On dormit quelques heures. Au rveil, on djeuna, et chacun trouva le djeuner excellent. Des broussailles bien flambantes ranimrent les jambes des dormeurs, un peu engourdis par le froid de la nuit. six heures du matin, Mrs. Paulina Barnett, Jasper Hobson et le sergent Long se remettaient en route. La cte, depuis le cap Michel jusqu lancien port Barnett, se dirigeait presque en droite ligne du sud au nord, sur une longueur de onze milles environ. Elle noffrait aucune particularit et ne semblait pas avoir souffert depuis la rupture de listhme. Ctait une lisire gnralement basse, peu ondule. Le sergent Long, sur lordre du lieutenant, plaa quelques repres en arrire du littoral, qui permettraient plus tard den reconnatre les modifications. Le lieutenant Hobson dsirait, et pour cause, rallier le FortEsprance le soir mme. De son ct, Mrs. Paulina Barnett avait hte de revoir ses compagnons, ses amis, et, dans les conditions o ils se trouvaient, il ne fallait pas prolonger labsence du chef de la factorerie. On marcha donc vite, en coupant par une ligne oblique, et, midi, on tournait le petit promontoire qui dfendait autrefois le port Barnett contre les vents de lest. De ce point au Fort-Esprance il ne fallait plus compter quune huitaine de milles. Avant quatre heures du soir, ces huit milles taient franchis, et le retour des explorateurs tait salu par les hurrahs du caporal Joliffe.

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V. Du 25 juillet au 20 aot.

Le premier soin de Jasper Hobson, en rentrant au fort, fut dinterroger Thomas Black sur ltat de la petite colonie. Aucun changement navait eu lieu depuis vingt-quatre heures. Mais lle, ainsi que le dmontra une observation subsquente, stait abaisse dun degr en latitude, cest--dire quelle avait driv vers le sud, tout en gagnant dans louest. Elle se trouvait alors la hauteur du cap des Glaces, petite pointe de la Gorgie occidentale, et deux cents milles de la cte amricaine. La vitesse du courant, en ces parages, semblait tre un peu moins forte que dans la partie orientale de la mer Arctique, mais lle se dplaait toujours, et, au grand ennui de Jasper Hobson, elle gagnait du ct du dtroit de Behring. On ntait encore quau 24 juillet, et il suffisait dun courant un peu rapide pour lentraner, en moins dun mois, travers le dtroit et jusque dans les flots chauffs du Pacifique, o elle fondrait comme un morceau de sucre dans un verre deau . Mrs. Paulina Barnett fit connatre Madge le rsultat de son exploration autour de lle ; elle lui indiqua la disposition des couches stratifies sur la partie rompue de listhme, lpaisseur de licefield value cinq pieds au-dessous du niveau de la mer, lincident du sergent Long et son bain involontaire, enfin toutes ces raisons qui pouvaient amener chaque instant la rupture ou laffaissement du glaon. Cependant, lide dune scurit complte rgnait dans la factorerie. Jamais la pense ne ft venue ces braves gens que
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le Fort-Esprance flottait sur un abme, et que la vie de ses habitants tait chaque minute en danger. Ils taient tous bien portants. Le temps tait beau, le climat sain et vivifiant. Hommes et femmes rivalisaient de bonne humeur et de belle sant. Le bb Michel venait ravir ; il commenait faire de petits pas dans lenceinte du fort, et le caporal Joliffe, qui en raffolait, voulait dj lui apprendre le maniement du mousqueton et les premiers principes de lcole du soldat. Ah ! si Mrs. Joliffe lui et donn un pareil fils, quel guerrier il en et fait ! Mais lintressante famille Joliffe ne prosprait pas, et le ciel, jusqualors du moins, lui refusait une bndiction quelle implorait chaque jour. Quant aux soldats, ils ne manquaient pas de besogne. Mac Nap, le charpentier, et ses ouvriers, Petersen, Belcher, Garry, Pond, Hope, travaillaient avec ardeur la construction du bateau, opration longue et difficile, qui devait durer plusieurs mois. Mais, comme cette embarcation ne pourrait tre utilise qu lt prochain, aprs la dbcle des glaces, on ne ngligea pas pour elle les travaux plus spcialement relatifs la factorerie. Jasper Hobson laissait faire, comme si la dure du fort et t assure pour un temps illimit. Il persistait tenir ses hommes dans lignorance de leur situation. Plusieurs fois, cette question assez grave avait t traite par ce quon pourrait appeler ltat-major du Fort-Esprance. Mrs. Paulina Barnett et Madge ne partageaient pas absolument les ides du lieutenant ce sujet. Il leur semblait que leurs compagnons, nergiques et rsolus, ntaient pas gens dsesprer, et quen tout cas, le coup serait certainement plus rude, lorsque les dangers de la situation se seraient tellement accrus quon ne pourrait plus les leur cacher. Mais, malgr la valeur de cet argument, Jasper Hobson ne se rendit pas, et on doit dire que, sur cette question, il fut soutenu par le sergent Long. Peut-tre, aprs tout, avaientils raison tous deux, ayant pour eux lexprience des choses et des hommes.

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Aussi les travaux dappropriation et de dfense du fort furent-ils continus. Lenceinte palissade, renforce de nouveaux pieux et surleve en maint endroit, forma une circonvallation trs srieusement dfensive, Matre Mac Nap excuta mme un des projets qui lui tenaient le plus au cur, et que son chef approuva. Aux angles qui formaient saillant sur le lac, il leva deux petites poivrires aigus qui compltaient luvre, et le caporal Joliffe soupirait aprs le moment o il irait y relever les sentinelles. Cela donnait lensemble des constructions un aspect militaire qui le rjouissait. La palissade entirement acheve, Mac Nap, se rappelant les rigueurs du dernier hiver, construisit un nouveau hangar bois sur le flanc mme de la maison principale, droite, de telle sorte quon pouvait communiquer avec ce hangar bien clos, par une porte intrieure, sans tre oblig de saventurer au-dehors. De cette faon, le combustible serait toujours sous la main des consommateurs. Sur le flanc gauche, le charpentier btit, en retour, une vaste salle destine au logement des soldats, de faon dbarrasser du lit de camp la salle commune. Cette salle fut uniquement consacre, dsormais, aux repas, aux jeux, au travail. Le nouveau logement, depuis lors, servit exclusivement dhabitation aux trois mnages qui furent tablis dans des chambres particulires, et aux autres soldats de la colonie. Un magasin spcial, destin aux fourrures, fut galement lev en arrire de la maison, prs de la poudrire, ce qui laissa libre tout le grenier, dont les chevrons et les fermes furent assujettis au moyen de crampons de fer, de manire dfier toute agression. Mac Nap avait aussi lintention de construire une petite chapelle en bois. Cet difice tait compris dans les plans primitifs de Jasper Hobson et devait complter lensemble de la factorerie. Mais son rection fut remise la prochaine saison dt. Avec quel soin, quel zle, quelle activit le lieutenant Hobson aurait autrefois suivi tous ces dtails de son tablissement !

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Sil et bti sur un terrain solide, avec quel plaisir il aurait vu ces maisons, ces hangars, ces magasins, slever autour de lui ! Et ce projet, dsormais inutile, quil avait form de couronner le cap Bathurst par un ouvrage qui et assur la scurit du FortEsprance ! Le Fort-Esprance ! Ce nom, maintenant, lui serrait le cur ! Le cap Bathurst avait pour jamais quitt le continent amricain, et le Fort-Esprance se ft plus justement appel le Fort Sans-Espoir ! Ces divers travaux occuprent la saison tout entire, et les bras ne chmrent pas. La construction du bateau marchait rgulirement. Daprs les plans de Mac Nap, il devait jauger une trentaine de tonneaux, et cette capacit serait suffisante pour quil pt, dans la belle saison, transporter une vingtaine de passagers pendant quelques centaines de milles. Le charpentier avait heureusement trouv quelques bois courbes qui lui avaient permis dtablir les premiers couples de lembarcation, et bientt ltrave et ltambot, fixs la quille, se dressrent sur le chantier dispos au pied du cap Bathurst. Tandis que les charpentiers maniaient la hache, la scie, lherminette, les chasseurs faisaient la chasse au gibier domestique, rennes et livres polaires, qui abondaient aux environs de la factorerie. Le lieutenant avait, dailleurs, enjoint Sabine et Marbre de ne point sloigner, leur donnant pour raison que tant que ltablissement ne serait pas achev, il ne voulait pas laisser aux alentours des traces qui pussent attirer quelque parti ennemi. La vrit est que Jasper Hobson ne voulait pas laisser souponner les changements survenus la presqule. Il arriva mme un jour que Marbre, ayant demand si le moment ntait pas venu daller la baie des Morses et de recommencer la chasse aux amphibies, dont la graisse fournissait un excellent combustible, Jasper Hobson rpondit vivement : Non, cest inutile, Marbre !

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Le lieutenant Hobson savait bien que la baie des Morses tait reste plus de deux cents milles dans le sud et que les amphibies ne frquentaient plus les rivages de lle ! Il ne faudrait pas croire, on le rpte, que Jasper Hobson considrt la situation comme dsespre. Loin de l, et plus dune fois il sen tait franchement expliqu, soit avec Mrs. Paulina Barnett, soit avec le sergent Long. Il affirmait, de la faon la plus catgorique, que lle rsisterait jusquau moment o les froids de lhiver viendraient la fois paissir sa couche de glace et larrter dans sa marche. En effet, aprs son voyage dexploration, Jasper Hobson avait exactement relev le primtre de son nouveau domaine. Lle mesurait plus de quarante milles de tour12, ce qui lui attribuait une superficie de cent quarante milles carrs au moins. Pour donner un terme de comparaison, lle Victoria tait un peu plus grande encore que lle Sainte Hlne. Son primtre galait peu prs celui de Paris, la ligne des fortifications. Au cas mme o elle se ft divise en fragments, les fragments pouvaient encore conserver une grande tendue qui les aurait rendus habitables pendant quelque temps. Mrs. Paulina Barnett, qui stonnait quun champ de glace et une telle superficie, le lieutenant Hobson rpondait par les observations mmes des navigateurs arctiques. Il ntait pas rare que Parry, Penny, Franklin, dans les traverses des mers polaires, eussent rencontr des icefields, longs de cent milles et larges de cinquante. Le capitaine Kellet abandonna mme son navire sur un champ de glace qui ne mesurait pas moins de trois cents milles carrs. Qutait, en comparaison, lle Victoria ?

12 Environ 52 kilomtres ou 13 lieues.

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Cependant, sa grandeur devait tre suffisante pour quelle rsistt jusquaux froids de lhiver, avant que les courants deau plus chaude eussent dissous sa base. Jasper Hobson ne faisait aucun doute cet gard, et, il faut le dire, il ntait dsespr que de voir tant de peines inutiles, tant defforts perdus, tant de plans dtruits, et son rve, si prt se raliser, tout vau-leau. On conoit quil ne pt prendre aucun intrt aux travaux actuels. Il laissait faire, voil tout ! Mrs. Paulina Barnett, elle, faisait, suivant lexpression usite, contre fortune bon cur. Elle encourageait le travail de ses compagnes et y participait mme, comme si lavenir lui et appartenu. Ainsi, voyant avec quel intrt Mrs. Joliffe soccupait de ses semailles, elle laidait journellement par ses conseils. Loseille et les chochlarias avaient fourni une belle rcolte, et cela grce au caporal, qui, avec le srieux et la tnacit dun mannequin, dfendait les terrains ensemencs contre des milliers doiseaux de toutes sortes. La domestication des rennes avait parfaitement russi. Plusieurs femelles avaient mis bas, et le petit Michel fut mme en partie nourri avec du lait de renne. Le total du troupeau slevait alors une trentaine de ttes. On menait patre ces animaux sur les parties gazonneuses du cap Bathurst, et on faisait provision de lherbe courte et sche, qui tapissait les talus, pour les besoins de lhiver. Ces rennes, dj trs familiariss avec les gens du fort, trs faciles dailleurs domestiquer, ne sloignaient pas de lenceinte, et quelques-uns avaient t employs au tirage des traneaux pour le transport du bois. En outre, un certain nombre de leurs congnres, qui erraient aux alentours de la factorerie, se laissrent prendre au traquenard creus mi-chemin du fort et du port Barnett. On se rappelle que, lanne prcdente, ce traquenard avait servi la capture dun ours gigantesque. Pendant cette saison, ce furent des rennes qui tombrent frquemment dans ce pige. La chair

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de ceux-ci fut sale, sche et conserve pour lalimentation future. On prit au moins une vingtaine de ces ruminants, que lhiver devait bientt ramener vers des rgions moins leves en latitude. Mais, un jour, par suite de la conformation du sol, le traquenard fut mis hors dusage, et, le 5 aot, le chasseur Marbre, revenant de le visiter, aborda Jasper Hobson, en lui disant dun ton assez singulier : Je reviens de faire ma visite quotidienne au traquenard, mon lieutenant. Eh bien, Marbre, rpondit Jasper Hobson, jespre que vous aurez t aussi heureux aujourdhui quhier, et quun couple de rennes aura donn dans votre pige ? Non, mon lieutenant non rpondit Marbre avec un certain embarras. Quoi ! votre traquenard na pas fourni son contingent habituel ? Non, et si quelque bte tait tombe dans notre fosse, elle sy serait certainement noye. Noye ! scria le lieutenant, en regardant le chasseur dun il inquiet. Oui, mon lieutenant, rpondit Marbre, qui observait attentivement son chef, la fosse est remplie deau. Bon, rpondit Jasper Hobson, du ton dun homme qui nattachait aucune importance ce fait, vous savez que cette fosse tait en partie creuse dans la glace. Les parois auront fondu aux rayons du soleil, et alors

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Je vous demande pardon de vous interrompre, mon lieutenant, rpondit Marbre, mais cette eau ne peut aucunement provenir de la fusion de la glace. Pourquoi, Marbre ? Parce que, si la glace lavait produite, cette eau serait douce, comme vous me lavez expliqu dans le temps, et quau contraire, leau qui remplit notre fosse est sale ! Si matre de lui quil ft, Jasper Hobson plit lgrement et ne rpondit rien. Dailleurs, ajouta le chasseur, jai voulu sonder la fosse pour reconnatre la hauteur de leau, et, ma grande surprise, je vous lavoue, je nai point trouv de fond. Eh bien, Marbre, que voulez-vous ? rpondit vivement Jasper Hobson, il ny a pas l de quoi stonner. Quelque fracture du sol aura tabli une communication entre le traquenard et la mer ! Cela arrive quelquefois mme dans les terrains les plus solides ! Ainsi, ne vous inquitez pas, mon brave chasseur. Renoncez, pour le moment, employer le traquenard, et contentez-vous de tendre des trappes aux environs du fort. Marbre porta la main son front, en guise de salut, et, tournant sur ses talons, il quitta le lieutenant, non sans avoir jet sur son chef un singulier regard. Jasper Hobson demeura pensif pendant quelques instants. Ctait une grave nouvelle que venait de lui apprendre le chasseur Marbre. Il tait vident que le fond de la fosse, successivement aminci par les eaux plus chaudes, avait crev, et que la surface de la mer formait maintenant le fond du traquenard.

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Jasper Hobson alla trouver le sergent Long et lui fit connatre cet incident. Tous deux, sans tre aperus de leurs compagnons, se rendirent sur le rivage, au pied du cap Bathurst, cet endroit du littoral o ils avaient tabli des marques et des repres. Ils les consultrent. Depuis leur dernire observation, le niveau de lle flottante stait abaiss de six pouces ! Nous nous enfonons peu peu ! murmura le sergent Long. Le champ de glace suse par-dessous ! Oh ! lhiver ! lhiver ! scria Jasper Hobson, en frappant du pied ce sol maudit. Mais aucun symptme nannonait encore lapproche de la saison froide. Le thermomtre se maintenait, en moyenne, cinquante-neuf degrs Fahrenheit (15 centigr. au-dessus de zro), et pendant les quelques heures que durait la nuit, la colonne mercurielle sabaissait peine de trois quatre degrs. Les prparatifs du prochain hivernage furent continus avec beaucoup de zle. On ne manquait de rien, et vritablement, bien que le Fort-Esprance net pas t ravitaill par le dtachement du capitaine Craventy, on pouvait attendre en toute scurit les longues heures de la nuit arctique. Seules, les munitions durent tre mnages. Quant aux spiritueux, dont on faisait dailleurs une consommation peu importante, et au biscuit, qui ne pouvait tre remplac, il en restait encore une rserve assez considrable. Mais la venaison frache et la viande conserve se renouvelaient sans cesse, et cette alimentation, abondante et saine, laquelle se joignaient quelques plantes antiscorbutiques, maintenait en excellente sant tous les membres de la petite colonie. Dimportantes coupes de bois furent faites dans la futaie qui bordait la cte orientale du lac Barnett. Nombre de bou-

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leaux, de pins et de sapins tombrent sous la hache de Mac Nap, et ce furent les rennes domestiques qui charrirent tout ce combustible au magasin. Le charpentier npargnait pas la petite fort, tout en amnageant convenablement ses abatis. Il devait penser, dailleurs, que le bois ne manquerait pas sur cette le, quil regardait encore comme une presqule. En effet, toute la portion du territoire avoisinant le cap Michel tait riche en essences diverses. Aussi, matre Mac Nap sextasiait-il souvent et flicitait-il son lieutenant davoir dcouvert ce territoire bni du ciel, sur lequel le nouvel tablissement ne pouvait que prosprer. Du bois, du gibier, des animaux fourrures qui sempilaient deuxmmes dans les magasins de la Compagnie ! Un lagon pour pcher, et dont les produits variaient agrablement lordinaire ! De lherbe pour les animaux, et une double paie pour les gens , et certainement ajout le caporal Joliffe ! Ntait-il pas, ce cap Bathurst, un bout de terre privilgie, dont on ne trouverait pas lquivalent sur tout le domaine du continent arctique ? Ah ! certes, le lieutenant Hobson avait eu la main heureuse, et il fallait en remercier la Providence, car ce territoire devait tre unique au monde ! Unique au monde ! Honnte Mac Nap ! Il ne savait pas si bien dire, ni quelles angoisses il veillait dans le cur de son lieutenant, quand il parlait ainsi ! On pense bien que, dans la petite colonie, la confection des vtements dhiver ne fut pas nglige. Mrs. Paulina Barnett et Madge, Mrs. Ra et Mac Nap, et Mrs. Joliffe, quand ses fourneaux lui laissaient quelque rpit, travaillaient assidment. La voyageuse savait quil faudrait avant peu quitter le fort, et, en prvision dun long trajet sur les glaces, quand, en plein hiver, il sagirait de regagner le continent amricain, elle voulait que chacun ft solidement et chaudement vtu. Ce serait un terrible froid affronter pendant la longue nuit polaire, et braver du-

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rant bien des jours, si lle Victoria ne simmobilisait qu une grande distance du littoral ! Pour franchir ainsi des centaines de milles, dans ces conditions, il ne fallait ngliger ni le vtement, ni la chaussure. Aussi, Mrs. Paulina Barnett et Madge donnrent-elles tous leurs soins aux confections. Comme on le pense bien, les fourrures, quil serait vraisemblablement impossible de sauver, furent employes sous toutes les formes. On les ajustait en double, de manire que le vtement prsentt le poil lintrieur comme lextrieur. Et il tait certain que, le moment venu, ces dignes femmes de soldats et les soldats eux-mmes, aussi bien que leurs officiers, seraient vtus de pelleteries du plus haut prix, que leur eussent envies les plus riches ladies ou les plus opulentes princesses russes. Sans doute, Mrs. Ra, Mrs. Mac Nap et Mrs. Joliffe stonnrent un peu de lemploi qui tait fait des richesses de la Compagnie. Mais lordre du lieutenant Hobson tait formel. Dailleurs, les martres, les visons, les rats musqus, les castors, les renards mme pullulaient sur le territoire, et les fourrures ainsi dpenses seraient remplaces facilement, quand on le voudrait, avec quelques coups de fusil ou de trappe. Au surplus, lorsque Mrs. Mac Nap vit le dlicieux vtement dhermine que Madge avait confectionn pour son bb, vraiment elle ne trouva plus la chose extraordinaire ! Ainsi scoulrent les journes jusque dans la moiti du mois daot. Le temps avait toujours t beau, le ciel quelquefois brumeux, mais le soleil avait vite fait de boire ces brumes. Chaque jour, le lieutenant Jasper Hobson faisait le point, en ayant soin toutefois de sloigner du fort, afin de ne point veiller les soupons de ses compagnons par ces observations quotidiennes. Il visitait aussi les diverses parties de lle, et, fort heureusement, il ny remarqua aucune modification importante. Au 16 aot, lle Victoria se trouvait, en longitude, par 16727, et, en latitude, par 7049. Elle stait donc un peu reporte au sud depuis quelque temps, mais sans, pour cela, stre

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rapproche de la cte, qui, se recourbant, dans cette direction lui restait encore plus de deux cents milles dans le sud-est. Quant au chemin parcouru par lle depuis la rupture de listhme ou plutt depuis la dernire dbcle des glaces, on pouvait lestimer dj onze ou douze cents milles vers louest. Mais qutait-ce que ce parcours compar ltendue de la mer immense ? Navait-on pas vu dj des btiments driver, sous laction des courants, pendant des milliers de milles, tels que le navire anglais Resolute, le brick amricain Advance, et enfin le Fox, qui, sur un espace de plusieurs degrs, furent emports avec leurs champs de glace, jusquau moment o lhiver les arrta dans leur marche !

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VI. Dix jours de tempte.

Pendant les quatre jours du 17 au 20 aot, le temps fut constamment beau, et la temprature assez leve. Les brumes de lhorizon ne se changrent point en nuages. Il tait rare mme que latmosphre se maintnt dans un tel tat de puret sous une zone si leve en latitude. On le conoit, ces conditions climatriques ne pouvaient satisfaire le lieutenant Hobson. Mais, le 21 aot, le baromtre annona un changement prochain dans ltat atmosphrique. La colonne de mercure baissa subitement de quelques millimes. Cependant, elle remonta le lendemain, puis redescendit, et ce fut le 23 seulement que son abaissement se fit dune manire continue. Le 24 aot, en effet, les vapeurs, accumules peu peu au lieu de se dissiper, slevrent dans latmosphre. Le soleil, au moment de sa culmination, fut entirement voil, et le lieutenant Hobson ne put faire son point. Le lendemain, le vent stablit au nord-ouest, il souffla en grande brise, et, pendant certaines accalmies, la pluie tomba avec abondance. Cependant, la temprature ne se modifia pas dune faon trs sensible, et le thermomtre se tint cinquante-quatre degrs Fahrenheit (12 centigr. au-dessus de zro). Trs heureusement, cette poque, les travaux projets taient excuts, et Mac Nap venait dachever la carcasse de lembarcation, qui tait borde et membre. On pouvait mme, sans inconvnient, suspendre la chasse aux animaux comesti 316

bles, les rserves tant suffisantes. Dailleurs, le temps devint bientt si mauvais, le vent si violent, la pluie si pntrante, les brouillards si intenses, que lon dut renoncer quitter lenceinte du fort. Que pensez-vous de ce changement de temps, monsieur Hobson ? demanda Mrs. Paulina Barnett, dans la matine du 27 aot, en voyant la fureur de la tourmente saccrotre dheure en heure. Ne peut-il nous tre favorable ? Je ne saurais laffirmer, madame, rpondit le lieutenant Hobson, mais je vous ferai observer que tout vaut mieux pour nous que ce temps magnifique, pendant lequel le soleil chauffe continuellement les eaux de la mer. En outre, je vois que le vent sest fix au nord-ouest, et comme il est trs violent, notre le, par sa masse mme, ne peut chapper son influence. Je ne serais donc pas tonn quelle se rapprocht du continent amricain. Malheureusement, dit le sergent Long, nous ne pourrons pas relever chaque jour notre situation. Au milieu de cette atmosphre embrume, il ny a plus ni soleil, ni lune, ni toiles ! Allez donc prendre hauteur dans ces conditions ! Bon, sergent Long, rpondit Mrs. Paulina Barnett, si la terre nous apparat, nous saurons bien la reconnatre, je vous le garantis. Quelle quelle soit, dailleurs, elle sera bien venue. Remarquez que ce sera ncessairement une portion quelconque de lAmrique russe et probablement la Gorgie occidentale. Cela est prsumable, en effet, ajouta Jasper Hobson, car, malheureusement pour nous, il ny a, dans toute cette portion de la mer Arctique, ni un lot, ni une le, ni mme une roche laquelle nous puissions nous raccrocher !

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Eh ! dit Mrs. Paulina Barnett, pourquoi notre vhicule ne nous transporterait-il pas tout droit la cte dAsie ? Ne peut-il, sous linfluence des courants, passer louvert du dtroit de Behring et aller se souder au pays des Tchouktchis ? Non, madame, non, rpondit le lieutenant Hobson, notre glaon rencontrerait bientt le courant du Kamtchatka et il serait rapidement report dans le nord-est, ce qui serait fort regrettable. Non. Il est plus probable que, sous la pousse du vent de nord-ouest, nous nous rapprocherons des rivages de lAmrique russe ! Il faudra veiller, monsieur Hobson, dit la voyageuse, et autant que possible reconnatre notre direction. Nous veillerons, madame, rpondit Jasper Hobson, bien que ces paisses brumes limitent singulirement nos regards. Au surplus, si nous sommes jets la cte, le choc sera violent et nous le ressentirons ncessairement. Esprons qu ce moment lle ne se brisera pas en morceaux ! Cest l un danger ! Mais enfin, sil se produit, nous aviserons. Jusque-l, rien faire. Il va sans dire que cette conversation ne se tenait pas dans la salle commune, o la plupart des soldats et les femmes taient installs pendant les heures de travail. Mrs. Paulina Barnett causait de ces choses dans sa propre chambre, dont la fentre souvrait sur la partie antrieure de lenceinte. Cest peine si linsuffisante lumire du jour pntrait travers les opaques vitres. On entendait, au-dehors, la bourrasque passer comme une avalanche. Heureusement, le cap Bathurst dfendait la maison contre les rafales du nord-est. Cependant, le sable et la terre, enlevs au sommet du promontoire, tombaient sur la toiture et y crpitaient comme grle. Mac Nap fut de nouveau fort inquiet pour ses chemines et principalement pour celle de la cuisine, qui devait fonctionner toujours. Aux mugis-

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sements du vent se mlait le bruit terrible que faisait la mer dmonte, en se brisant sur le littoral. La tempte tournait louragan. Malgr les violences de la rafale, Jasper Hobson, dans la journe du 28 aot, voulut absolument monter au cap Bathurst, afin dobserver, en mme temps que lhorizon, ltat de la mer et du ciel. Il senveloppa donc de manire ne donner dans ses vtements aucune prise lair violemment chass, puis il saventura au-dehors. Le lieutenant Hobson arriva sans grande peine, aprs avoir travers la cour intrieure, au pied du cap. Le sable et la terre laveuglaient, mais du moins, abrit par lpaisse falaise, il neut pas lutter directement contre le vent. Le plus difficile, pour Jasper Hobson, fut alors de slever sur les flancs du massif, qui taient taills presque pic de ce ct. Il y parvint, cependant, en saccrochant aux touffes dherbes, et il arriva ainsi au sommet du cap. En cet endroit, la force de louragan tait telle, quil naurait pu se tenir ni debout, ni assis. Il dut donc stendre sur le ventre, au revers mme du talus, et se cramponner aux arbrisseaux, ne laissant ainsi que la partie suprieure de sa tte expose aux rafales. Jasper Hobson regarda travers les embruns qui passaient au-dessus de lui comme des nappes liquides. Laspect de lOcan et du ciel tait vraiment terrible. Tous deux se confondaient dans les brumailles un demi-mille du cap. Au-dessus de sa tte, Jasper Hobson voyait des nuages bas et chevels courir avec une effrayante vitesse, tandis que de longues bandes de vapeurs simmobilisaient vers le znith. Par instants, il se faisait un grand calme dans lair, et lon nentendait plus que les bruits dchirants du ressac et le choc des lames courrouces. Puis, la tempte atmosphrique reprenait avec une fureur sans gale, et le lieutenant Hobson sentait le promontoire trembler sur sa

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base. En de certains moments, la pluie tait si violemment injecte, que ses raies, presque horizontales, formaient autant de milliers de jets deau que le vent cinglait comme une mitraille. Ctait bien l un ouragan, dont la source tait place dans la plus mauvaise partie du ciel. Ce vent de nord-est pouvait durer longtemps et longtemps bouleverser latmosphre. Mais Jasper Hobson ne sen plaignait pas. Lui qui, en toute autre circonstance, et dplor les dsastreux effets dune telle tempte, lapplaudissait alors ! Si lle rsistait et on pouvait lesprer , elle serait invitablement rejete dans le sud-ouest sous la pousse de ce vent suprieur aux courants de la mer, et l, dans le sud-ouest, tait le continent, l le salut ! Oui, pour lui, pour ses compagnons, pour tous, il fallait que la tempte durt jusquau moment o elle les aurait jets la cte, quelle quelle ft. Ce qui et t la perte dun navire tait le salut de lle errante. Pendant un quart dheure, Jasper Hobson demeura ainsi courb sous le fouet de louragan, tremp par les douches deau de mer et deau de pluie, se cramponnant au sol avec lnergie dun homme qui se noie, cherchant surprendre enfin les chances que pouvait lui donner cette tempte. Puis il redescendit, se laissa glisser sur les flancs du cap, traversa la cour au milieu des tourbillons de sable et rentra dans la maison. Le premier soin de Jasper Hobson fut dannoncer ses compagnons que louragan ne semblait pas avoir encore atteint son maximum dintensit et quon devait sattendre ce quil se prolonget pendant plusieurs jours. Mais le lieutenant annona cela dun ton singulier, comme sil et apport quelque bonne nouvelle, et les habitants de la factorerie ne purent sempcher de le regarder avec un certain sentiment de surprise. Leur chef avait vraiment lair de faire bon accueil cette lutte des lments.

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Pendant la journe du 30, Jasper Hobson, bravant encore une fois les rafales, retourna, sinon au sommet du cap Bathurst, du moins la lisire du littoral. L, sur ce rivage accore, la limite des longues lames qui le frappaient de biais, il aperut quelques longues herbes inconnues la flore de lle. Ces herbes taient encore fraches ! Ctaient de longs filaments de varechs qui, on nen pouvait douter, avaient t rcemment arrachs au continent amricain ! Ce continent ntait donc plus loign ! Le vent de nord-est avait donc repouss lle en dehors du courant qui lemportait jusqualors ! Ah ! Christophe Colomb ne se sentit pas plus de joie au cur, quand il rencontra ces herbes errantes qui lui annonaient la proximit de la terre ! Jasper Hobson revint au fort. Il fit part de sa dcouverte Mrs. Paulina Barnett et au sergent Long. En ce moment, il eut presque envie de tout avouer ses compagnons, tant il se croyait assur de leur salut. Mais un dernier pressentiment le retint. Il se tut. Cependant, durant ces interminables journes de squestration, les habitants du fort ne demeuraient point inactifs. Ils occupaient leur temps aux travaux de lintrieur. Quelquefois aussi, ils pratiquaient des rigoles dans la cour afin de faire couler les eaux qui samassaient entre la maison et les magasins. Mac Nap, un clou dune main, un marteau de lautre, avait toujours quelque rajustement oprer dans un coin quelconque. On travaillait ainsi pendant toute la journe, sans trop se proccuper des violences de la tempte. Mais, la nuit venue, il semblait que la violence de louragan redoublt. Il tait impossible de dormir. Les rafales sabattaient sur la maison comme autant de coups de massue. Il stablissait parfois une sorte de remous entre le promontoire et le fort. Ctait comme une trombe, une tornade partielle qui enlaait la maison. Les ais craquaient alors, les poutres menaaient de se disjoindre, et lon pouvait

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craindre que toute la construction ne sen allt par morceaux. De l, pour le charpentier, des transes continuelles, et pour ses hommes lobligation de demeurer constamment sur le qui-vive. Quant Jasper Hobson, ce ntait pas la solidit de la maison qui le proccupait, mais bien celle de ce sol sur lequel il lavait btie. La tempte devenait dcidment si violente, la mer se faisait si monstrueuse, quon pouvait justement redouter une dislocation de licefield. Il semblait impossible que lnorme glaon, diminu sur son paisseur, rong sa base, soumis aux incessantes dnivellations de lOcan, pt rsister longtemps. Sans doute les habitants quil portait ne ressentaient pas les agitations de la houle, tant sa masse tait considrable, mais il ne les en subissait pas moins. La question se rduisait donc ceci : lle durerait-elle jusquau moment o elle serait jete la cte ? Ne se mettrait-elle pas en pices avant davoir heurt la terre ferme ? Quant avoir rsist jusqualors, cela ntait pas douteux. Et cest ce que Jasper Hobson expliqua catgoriquement Mrs. Paulina Barnett. En effet, si la dislocation se ft dj produite, si licefield et t divis en glaons plus petits, si lle se ft rompue en lots nombreux, les habitants du Fort-Esprance sen seraient aussitt aperus, car celui des morceaux de lle qui les et encore ports ne serait pas rest indiffrent ltat de la mer ; il aurait subi laction de la houle ; des mouvements de tangage et de roulis lauraient secou avec ceux qui flottaient sa surface, comme des passagers bord dun navire battu par la mer. Or, cela ntait pas. Dans ses observations quotidiennes, le lieutenant Hobson navait jamais surpris ni un mouvement, ni mme un tremblement, un frmissement quelconque de lle, qui paraissait aussi ferme, aussi immobile que si son isthme let encore rattache au continent amricain. Mais la rupture qui ntait pas arrive pouvait videmment se produire dun instant lautre.

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Une extrme proccupation de Jasper Hobson, ctait de savoir si lle Victoria, rejete hors du courant et pousse par le vent du nord-est, stait rapproche de la cte, et, en effet, tout espoir tait dans cette chance. Mais, on le conoit, sans soleil, sans lune, sans toiles, les instruments devenaient inutiles, et la position actuelle de lle ne pouvait tre releve. Si donc on sapprochait de la terre, on ne le saurait que lorsque la terre serait en vue, et encore le lieutenant Hobson nen aurait-il connaissance en temps utile moins de ressentir un choc que sil se transportait sur la portion sud de ce dangereux territoire. En effet, lorientation de lle Victoria navait pas chang dune faon apprciable. Le cap Bathurst pointait encore vers le nord, comme au temps o il formait une pointe avance de la terre amricaine. Il tait donc vident que lle, si elle accostait, atterrirait par sa partie mridionale, comprise entre le cap Michel et langle qui sappuyait autrefois la baie des Morses. En un mot, cest par lancien isthme que la jonction soprerait. Il devenait donc essentiel et opportun de reconnatre ce qui se passait de ce ct. Le lieutenant Hobson rsolut donc de se rendre au cap Michel, quelque effroyable que ft la tempte. Mais il rsolut aussi dentreprendre cette reconnaissance en cachant ses compagnons le vritable motif de son exploration. Seul, le sergent Long devait laccompagner, pendant que louragan faisait rage. Ce jour-l, 31 aot, vers les quatre heures du soir, afin dtre prt toute ventualit, Jasper Hobson fit demander le sergent, qui vint le trouver dans sa chambre. Sergent Long, lui dit-il, il est ncessaire que nous soyons fixs sans retard sur la position de lle Victoria, ou, tout au moins, que nous sachions si ce coup de vent, comme je lespre, la rapproche du continent amricain.

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Cela me parat ncessaire en effet, rpondit le sergent, et le plus tt sera le mieux. De l, reprit Jasper Hobson, obligation pour nous daller dans le sud de lle. Je suis prt, mon lieutenant. Je sais, sergent Long, que vous tes toujours prt remplir un devoir. Mais vous nirez pas seul. Il est bon que nous soyons deux, pour le cas o, quelque terre tant en vue, il serait urgent de prvenir nos compagnons. Et puis il faut que je voie moi-mme Nous irons ensemble. Quand vous le voudrez, mon lieutenant, et linstant mme si vous le jugez convenable. Nous partirons ce soir, neuf heures, lorsque tous nos hommes seront endormis En effet, la plupart voudraient nous accompagner, rpondit le sergent Long, et il ne faut pas quils sachent quel motif nous entrane loin de la factorerie. Non, il ne faut pas quils le sachent, rpondit Jasper Hobson, et jusquau bout, si je le puis, je leur pargnerai les inquitudes de cette terrible situation. Cela est convenu, mon lieutenant. Vous aurez un briquet, de lamadou, afin que nous puissions faire un signal, si cela est ncessaire, dans le cas, par exemple, o une terre se montrerait dans le sud. Oui.

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Notre exploration sera rude, sergent. Elle sera rude, en effet, mais nimporte. propos, mon lieutenant, et notre voyageuse ? Je compte ne pas la prvenir, rpondit Jasper Hobson, car elle voudrait nous accompagner. Et cela est impossible ! dit le sergent. Une femme ne pourrait lutter contre cette rafale ! Voyez combien la tempte redouble en ce moment ! En effet, la maison tremblait alors sous louragan faire craindre quelle ne ft arrache de ses pilotis. Non ! dit Jasper Hobson, cette vaillante femme ne peut pas, ne doit pas nous accompagner. Mais, toute rflexion faite, mieux vaut la prvenir de notre projet. Il faut quelle soit instruite, afin que si quelque malheur nous arrivait en route Oui, mon lieutenant, oui ! rpondit le sergent Long. Il ne faut rien lui cacher, et au cas o nous ne reviendrions pas Ainsi, neuf heures, sergent. neuf heures ! Le sergent Long, aprs avoir salu militairement, se retira. Quelques instants plus tard, Jasper Hobson, sentretenant avec Mrs. Paulina Barnett, lui faisait connatre son projet dexploration. Comme il sy attendait, la courageuse femme insista pour laccompagner, voulant braver avec lui la fureur de la tempte. Le lieutenant ne chercha point len dissuader en lui parlant des dangers dune expdition entreprise dans des conditions semblables, mais il se contenta de dire quen son absence, la prsence de Mrs. Paulina Barnett tait indispensable au fort,

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et quil dpendait delle, en restant, de lui laisser quelque tranquillit desprit. Si un malheur arrivait, il serait au moins assur que sa vaillante compagne tait l pour le remplacer auprs de ses compagnons. Mrs. Paulina Barnett comprit et ninsista plus. Toutefois, elle supplia Jasper Hobson de ne pas saventurer au-del de toute raison, lui rappelant quil tait le chef de la factorerie, que sa vie ne lui appartenait pas, quelle tait ncessaire au salut de tous. Le lieutenant promit dtre aussi prudent que la situation le comportait, mais il fallait que cette observation de la portion mridionale de lle ft faite sans retard, et il la ferait. Le lendemain, Mrs. Paulina Barnett se bornerait dire ses compagnons que le lieutenant et le sergent taient partis dans lintention doprer une dernire reconnaissance avant larrive de lhiver.

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VII. Un feu et un cri.

Le lieutenant et le sergent Long passrent la soire dans la grande salle du Fort-Esprance jusqu lheure du coucher. Tous taient rassembls dans cette salle, lexception de lastronome, qui restait, pour ainsi dire, continuellement et hermtiquement calfeutr dans sa cabine. Les hommes soccupaient diversement, les uns nettoyant leurs armes, les autres rparant ou afftant leurs outils. Mrs. Mac Nap, Ra et Joliffe travaillaient laiguille avec la bonne Madge, pendant que Mrs. Paulina Barnett faisait la lecture haute voix. Cette lecture tait frquemment interrompue, non seulement par le choc de la rafale, qui frappait comme un blier les murailles de la maison, mais aussi par les cris du bb. Le caporal Joliffe, charg de lamuser, avait fort faire. Ses genoux, changs en chevaux fougueux, ny pouvaient suffire et taient dj fourbus. Il fallut que le caporal se dcidt dposer son infatigable cavalier sur la grande table, et, l, lenfant se roula sa guise jusquau moment o le sommeil vint calmer son agitation. huit heures, suivant la coutume, la prire fut dite en commun, les lampes furent teintes, et bientt chacun eut regagn sa couche habituelle. Ds que tous furent endormis, le lieutenant Hobson et le sergent Long traversrent sans bruit la grande salle dserte, et gagnrent le couloir. L, ils trouvrent Mrs. Paulina Barnett, qui voulait leur serrer une dernire fois la main. demain, dit-elle au lieutenant.
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demain, madame, rpondit Jasper Hobson oui demain sans faute Mais si vous tardez ? Il faudra nous attendre patiemment, rpondit le lieutenant, car aprs avoir examin lhorizon du sud par cette nuit noire, au milieu de laquelle un feu pourrait apparatre dans le cas par exemple o nous nous serions approchs des ctes de la Nouvelle-Gorgie , jai ensuite intrt reconnatre notre position pendant le jour. Peut-tre cette exploration durera-t-elle vingt-quatre heures. Mais si nous pouvons arriver au cap Michel avant minuit, nous serons de retour au fort demain soir. Ainsi, patientez, madame, et croyez que nous ne nous exposerons pas sans raison. Mais, demanda la voyageuse, si vous ntes pas revenus demain, aprs-demain, dans deux jours ? Cest que nous ne devrons plus revenir ! rpondit simplement Jasper Hobson. La porte souvrit alors. Mrs. Paulina Barnett la referma sur le lieutenant Hobson et son compagnon. Puis, inquite, pensive, elle regagna sa chambre, o lattendait Madge. Jasper Hobson et le sergent Long traversrent la cour intrieure, au milieu dun tourbillon qui faillit les renverser, mais ils se soutinrent lun lautre, et, appuys sur leurs btons ferrs, ils franchirent la poterne et savancrent entre les collines et la rive orientale du lagon. Une vague lueur crpusculaire tait rpandue sur le territoire. La lune, nouvelle depuis la veille, ne devait pas paratre au-dessus de lhorizon, et laissait la nuit toute sa sombre hor-

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reur, mais lobscurit nallait durer que quelques heures au plus. En ce moment mme, on y voyait encore suffisamment se conduire. Quel vent et quelle pluie ! Le lieutenant Hobson et son compagnon taient chausss de bottes impermables et couverts de capotes cires, bien serres la taille, dont le capuchon leur enveloppait entirement la tte. Ainsi protgs, ils marchrent rapidement, car le vent, les prenant de dos, les poussa avec une extrme violence, et, par certains redoublements de la rafale, on peut dire quils allaient plus vite quils ne le voulaient. Quant se parler, ils nessayrent mme pas, car, assourdis par les fracas de la tempte, poumons par louragan, ils nauraient pu sentendre. Lintention de Jasper Hobson ntait point de suivre le littoral, dont les irrgularits eussent inutilement allong sa route, tout en lexposant aux coups directs de louragan, quaucun obstacle, par consquent, narrtait la limite de la mer. Il comptait, autant que possible, couper en ligne droite depuis le cap Bathurst jusquau cap Michel, et il stait, dans cette prvision, muni dune boussole de poche qui lui permettrait de relever sa direction. De cette faon, il naurait pas plus de dix onze milles franchir pour atteindre son but, et il pensait arriver au terme de son voyage peu prs lheure o le crpuscule seffacerait pour deux heures peine, et laisserait la nuit toute son obscurit. Jasper Hobson et son sergent, courbs sous leffort du vent, le dos arrondi, la tte dans les paules, sarc-boutant sur leurs btons, avanaient donc assez rapidement. Tant quils prolongrent la rive est du lac, ils ne reurent point la rafale de plein fouet et neurent pas trop souffrir. Les collines et les arbres dont elles taient couronnes les garantissaient en partie. Le vent sifflait avec une violence sans gale travers cette ramure, au risque de draciner ou de briser quelque tronc mal assur,

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mais il se cassait en passant. La pluie mme narrivait que divise en une impalpable poussire. Aussi, pendant lespace de quatre milles environ, les deux explorateurs furent-ils moins rudement prouvs quils ne le craignaient. Arrivs lextrmit mridionale de la futaie, l o venait mourir la base des collines, l o le sol plat, sans une intumescence quelconque, sans un rideau darbres, tait balay par le vent de la mer, ils sarrtrent un instant. Ils avaient encore six milles franchir avant datteindre le cap Michel. Cela va tre un peu dur ! cria le lieutenant Hobson loreille du sergent Long. Oui, rpondit le sergent, le vent et la pluie vont nous cingler de concert. Je crains mme que, de temps en temps, il ne sy joigne un peu de grle ! ajouta Jasper Hobson. Ce sera toujours moins meurtrier que de la mitraille ! rpliqua philosophiquement le sergent Long. Or, mon lieutenant, a vous est arriv, vous comme moi, de passer travers la mitraille. Passons donc, et en avant ! En avant, mon brave soldat ! Il tait dix heures alors. Les dernires lueurs crpusculaires commenaient svanouir ; elles seffaaient comme si elles eussent t noyes dans la brume ou teintes par le vent et la pluie. Cependant, une certaine lumire, trs diffuse, se sentait encore. Le lieutenant battit le briquet, consulta sa boussole, en promenant un morceau damadou sa surface, puis, hermtiquement serr dans sa capote, son capuchon ne laissant passage qu ses rayons visuels, il slana, suivi du sergent, sur cet espace, largement dcouvert, quaucun obstacle ne protgeait plus.

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Au premier moment, tous deux furent violemment jets terre, mais, se relevant aussitt, se cramponnant lun lautre, et courbs comme de vieux bonshommes, ils prirent un pas acclr, moiti trot, moiti amble. Cette tempte tait magnifique dans son horreur ! De grands lambeaux de brumes tout dloquets, de vritables haillons tissus dair et deau, balayaient le sol. Le sable et la terre volaient comme une mitraille, et au sel qui sattachait leurs lvres, le lieutenant Hobson et son compagnon reconnurent que leau de la mer, distante de deux trois milles au moins, arrivait jusqu eux en nappes pulvrises. Pendant de certaines accalmies, bien courtes et rares, ils sarrtaient et respiraient. Le lieutenant vrifiait alors la direction du mieux quil pouvait en estimant la route parcourue, et ils reprenaient leur route. Mais la tempte saccroissait encore avec la nuit. Ces deux lments, lair et leau, semblaient tre absolument confondus. Ils formaient dans les basses rgions du ciel une de ces redoutables trombes qui renversent les difices, dracinent les forts, et que les btiments, pour sen dfendre, attaquent coups de canon. On et pu croire, en effet, que lOcan, arrach de son lit, allait passer tout entier par-dessus lle errante. Vraiment, Jasper Hobson se demandait avec raison comment licefield, qui la supportait, soumis un tel cataclysme, pouvait rsister, comment il ne stait pas dj fractur en cent endroits sous laction de la houle ! Cette houle devait tre formidable, et le lieutenant lentendait rugir au loin. En ce moment, le sergent Long, qui le prcdait de quelques pas, sarrta soudain ; puis, revenant au lieutenant et lui faisant entendre quelques paroles entrecoupes : Pas par l ! dit-il.

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Pourquoi ? La mer ! Comment ! la mer ! Nous ne sommes pourtant pas arrivs au rivage du sud-ouest ? Voyez, mon lieutenant. En effet, une large tendue deau apparaissait dans lombre, et des lames se brisaient avec violence aux pieds du lieutenant. Jasper Hobson battit une seconde fois le briquet, et, au moyen dun nouveau morceau damadou allum, il consulta attentivement laiguille de sa boussole. Non, dit-il, la mer est plus gauche. Nous navons pas encore pass la grande futaie qui nous spare du cap Michel. Mais alors, cest Cest une fracture de lle, rpondit Jasper Hobson, qui, ainsi que son compagnon, avait d se coucher sur le sol pour rsister la bourrasque. Ou bien une norme portion de lle, dtache, est partie en drive, ou ce nest quune simple entaille que nous pourrons tourner. En route. Jasper Hobson et le sergent Long se relevrent et senfoncrent sur leur droite, lintrieur de lle, en suivant la lisire liquide qui cumait leurs pieds. Ils allrent ainsi pendant dix minutes environ, craignant, non sans raison, dtre coups de toute communication avec la partie mridionale de lle. Puis, le bruit du ressac, qui sajoutait aux autres bruits de la tempte, sarrta.

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Ce nest quune entaille, dit le lieutenant Hobson loreille du sergent. Tournons ! Et ils reprirent leur premire direction vers le sud. Mais alors ces hommes courageux sexposaient un danger terrible, et ils le savaient bien tous deux, sans stre communiqu leur pense. En effet, cette partie de lle Victoria, sur laquelle ils saventuraient en ce moment, dj disloque sur un long espace, pouvait sen sparer dun instant lautre. Si lentaille se creusait plus avant sous la dent du ressac, elle les et immanquablement entrans la drive ! Mais ils nhsitrent pas, et ils slancrent dans lombre, sans mme se demander si le chemin ne leur manquerait pas au retour ! Que de penses inquitantes assigeaient alors le lieutenant Hobson ! Pouvait-il esprer dsormais que lle rsistt jusqu lhiver ? Ntait-ce pas l le commencement de linvitable rupture ? Si le vent ne la jetait pas la cte, ntaitelle pas condamne prir avant peu, seffondrer, se dissoudre ? Quelle effroyable perspective, et quelle chance restait-il aux infortuns habitants de cet icefield ? Cependant, battus, briss par les coups de la rafale, ces deux hommes nergiques, que soutenait le sentiment dun devoir accomplir, allaient toujours. Ils arrivrent ainsi la lisire de cette vaste futaie, qui confinait au cap Michel. Il sagissait alors de la traverser, afin datteindre au plus tt le littoral. Jasper Hobson et le sergent Long sengagrent donc sous la futaie, au milieu de la plus profonde obscurit, au milieu de ce tonnerre que le vent faisait travers les sapins et les bouleaux. Tout craquait autour deux. Les branches brises les fouettaient au passage. chaque instant, ils couraient le risque dtre crass par la chute dun arbre, ou ils se heurtaient des souches rompues quils ne pouvaient apercevoir dans lombre. Mais alors, ils nallaient plus au hasard, et les mugissements de la mer gui-

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daient leurs pas travers le taillis. Ils entendaient ces normes retombes des lames qui dferlaient avec un pouvantable bruit, et mme, plus dune fois, ils sentirent le sol, videmment aminci, trembler leur choc. Enfin, se tenant par la main pour ne point sgarer, se soutenant, se relevant quand lun deux buttait contre quelque obstacle, ils arrivrent la lisire oppose de la futaie. Mais l, un tourbillon les arracha lun lautre. Ils furent violemment spars, et, chacun de son ct, jets terre. Sergent ! sergent ! o tes-vous ? cria Jasper Hobson de toute la force de ses poumons. Prsent, mon lieutenant ! hurla le sergent Long. Puis, rampant tous deux sur le sol, ils essayrent de se rejoindre. Mais il semblait quune main puissante les clout sur place. Enfin, aprs des efforts inous, ils parvinrent se rapprocher, et, pour prvenir toute sparation ultrieure, ils se lirent lun lautre par la ceinture ; puis ils ramprent sur le sable, de manire gagner une lgre intumescence que dominait un maigre bouquet de sapins. Ils y arrivrent enfin, et l, un peu abrits, ils creusrent un trou dans lequel ils se blottirent, extnus, rompus, briss ! Il tait onze heures et demie du soir. Jasper Hobson et son compagnon demeurrent ainsi pendant plusieurs minutes sans prononcer une parole. Les yeux demi clos, ils ne pouvaient plus remuer, et une sorte de torpeur, dirrsistible somnolence, les envahissait, pendant que la bourrasque secouait au-dessus deux les sapins qui craquaient comme les os dun squelette. Toutefois, ils rsistrent au sommeil, et quelques gorges de brandevin, puises la gourde du sergent, les ranimrent propos.

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Pourvu que ces arbres tiennent, dit le lieutenant Hobson. Et pourvu que notre trou ne sen aille pas avec eux ! ajouta le sergent en sarc-boutant dans ce sable mobile. Enfin, puisque nous voil ici, dit Jasper Hobson, quelques pas seulement du cap Michel, puisque nous sommes venus pour regarder, regardons ! Voyez-vous, sergent Long, jai comme un pressentiment que nous ne sommes pas loin de la terre ferme, mais enfin ce nest quun pressentiment ! Dans la position quils occupaient, les regards du lieutenant et de son compagnon auraient embrass les deux tiers de lhorizon du sud, si cet horizon et t visible. Mais, en ce moment, lobscurit tait absolue, et, moins quun feu nappart, ils se voyaient obligs dattendre le jour pour avoir connaissance dune cte, dans le cas o louragan les aurait suffisamment rejets dans le sud. Or le lieutenant lavait dit Mrs. Paulina Barnett , les pcheries ne sont pas rares sur cette partie de lAmrique septentrionale qui sappelle la Nouvelle-Gorgie. Cette cte compte aussi de nombreux tablissements, dans lesquels les indignes recueillent des dents de mammouths, car ces parages reclent en grand nombre des squelettes de ces grands antdiluviens, rduits ltat fossile. quelques degrs plus bas, slve NewArkhangel, centre de ladministration qui stend sur tout larchipel des les Aloutiennes, et chef-lieu de lAmrique russe. Mais les chasseurs frquentent plus assidment les rivages de la mer polaire, depuis surtout que la Compagnie de la baie dHudson a pris bail les territoires de chasse que la Russie exploitait autrefois. Jasper Hobson, sans connatre ce pays, connaissait les habitudes des agents qui le visitaient cette poque de lanne, et il tait fond croire quil y rencontrerait des

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compatriotes, des collgues mme, ou, leur dfaut, quelque parti de ces Indiens nomades qui courent le littoral. Mais Jasper Hobson avait-il raison desprer que lle Victoria et t repousse vers la cte ? Oui, cent fois oui ! rpta-t-il au sergent. Voil sept jours que ce vent du nord-est souffle en ouragan. Je sais bien que lle, trs plate, lui donne peu de prise, mais, cependant, ses collines, ses futaies, tendues et l comme des voiles, doivent cder quelque peu laction du vent. En outre, la mer qui nous porte subit aussi cette influence, et il est bien certain que les grandes lames courent vers la cte. Il me parat donc impossible que nous ne soyons pas sortis du courant qui nous entranait dans louest, impossible que nous nayons pas t rejets au sud. Nous ntions, notre dernier relvement, qu deux cents milles de la terre, et, depuis sept jours Tous vos raisonnements sont justes, mon lieutenant, rpondit le sergent Long. Dailleurs, si nous avons laide du vent, nous avons aussi laide de Dieu, qui ne voudra pas que tant dinfortuns prissent, et cest en lui que je mets tout mon espoir ! Jasper Hobson et le sergent parlaient ainsi en phrases coupes par les bruits de la tempte. Leurs regards cherchaient percer cette ombre paisse, que des lambeaux dun brouillard chevels par louragan rendaient encore plus opaque. Mais pas un point lumineux ntincelait dans cette obscurit. Vers une heure et demie du matin, louragan prouva une accalmie de quelques minutes. Seule, la mer, effroyablement dmonte, navait pu modrer ses mugissements. Les lames dferlaient les unes sur les autres avec une violence extrme.

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Tout dun coup, Jasper Hobson, saisissant le bras de son compagnon, scria : Sergent, entendez-vous ? Quoi ? Le bruit de la mer. Oui, mon lieutenant, rpondit le sergent Long, en prtant plus attentivement loreille, et, depuis quelques instants, il me semble que ce fracas des vagues Nest plus le mme nest-ce pas, sergent coutez coutez cest comme le bruit dun ressac on dirait que les lames se brisent sur des roches ! Jasper Hobson et le sergent Long coutrent avec une extrme attention. Ce ntait videmment plus ce bruit monotone et sourd des vagues qui sentrechoquent au large, mais ce roulement retentissant des nappes liquides lances contre un corps dur et que rpercute lcho des roches. Or, il ne se trouvait pas un seul rocher sur le littoral de lle, qui noffrait quune lisire peu sonore, faite de terre et de sable. Jasper Hobson et son compagnon ne staient-ils point tromps ? Le sergent essaya de se lever afin de mieux entendre, mais il fut aussitt renvers par la bourrasque, qui venait de reprendre avec une nouvelle violence. Laccalmie avait cess, et les sifflements de la rafale teignaient alors les mugissements de la mer, et avec eux cette sonorit particulire qui avait frapp loreille du lieutenant. Que lon juge de lanxit des deux observateurs. Ils staient blottis de nouveau dans leur trou, se demandant sil ne leur faudrait pas, par prudence, quitter cet abri, car ils sentaient

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le sable sbouler sous eux et le bouquet de sapins craquer jusque dans ses racines. Mais ils ne cessaient de regarder vers le sud. Toute leur vie se concentrait alors dans leur regard, et leurs yeux fouillaient incessamment cette ombre paisse, que les premires lueurs de laube ne tarderaient pas dissiper. Soudain, un peu avant deux heures et demie du matin, le sergent Long scria : Jai vu ! Quoi ? Un feu ! Un feu ? Oui ! l dans cette direction ! Et du doigt le sergent indiquait le sud-ouest. Stait-il tromp ? Non, car Jasper Hobson, regardant aussi, surprit une lueur indcise dans la direction indique. Oui ! scria-t-il, oui ! sergent ! un feu ! la terre est l ! moins que ce feu ne soit un feu de navire ! rpondit le sergent Long. Un navire la mer par un pareil temps ! scria Jasper Hobson, cest impossible ! Non ! non ! la terre est l, vous dis-je, quelques milles de nous ! Eh bien, faisons un signal ! Oui, sergent, rpondons ce feu du continent par un feu de notre le !

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Ni le lieutenant Hobson ni le sergent navaient de torche quils pussent enflammer. Mais au-dessus deux se dressaient ces sapins rsineux que louragan tordait. Votre briquet, sergent , dit Jasper Hobson. Le sergent Long battit son briquet et enflamma lamadou ; puis, rampant sur le sable, il sleva jusquau pied du bouquet darbres. Le lieutenant le rejoignit. Le bois mort ne manquait pas. Ils lentassrent la racine mme des pins, ils lallumrent, et, le vent aidant, la flamme se communiqua au bouquet tout entier. Ah ! scria Jasper Hobson, puisque nous avons vu, on doit nous voir aussi ! Les sapins brlaient avec un clat livide et projetaient une flamme fuligineuse, comme et fait une norme torche. La rsine crpitait dans ces vieux troncs, qui furent rapidement consums. Bientt les derniers ptillements se firent entendre et tout steignit. Jasper Hobson et le sergent Long regardaient si quelque nouveau feu rpondrait au leur Mais rien. Pendant dix minutes environ, ils observrent, esprant retrouver ce point lumineux qui avait brill un instant, et ils dsespraient de revoir un signal quelconque, quand, soudain, un cri se fit entendre, un cri distinct, un appel dsespr qui venait de la mer ! Jasper Hobson et le sergent Long, dans une effroyable anxit, se laissrent glisser jusquau rivage Le cri ne se renouvela plus. Cependant, depuis quelques minutes, laube se faisait peu peu. Il semblait mme que la violence de la tempte diminut

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avec la rapparition du soleil. Bientt la clart fut assez forte pour permettre au regard de parcourir lhorizon Il ny avait pas une terre en vue, et le ciel et la mer se confondaient toujours sur une mme ligne dhorizon !

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VIII. Une excursion de Mrs. Paulina Barnett.

Pendant toute la matine, Jasper Hobson et le sergent Long errrent sur cette partie du littoral. Le temps stait considrablement modifi. La pluie avait presque entirement cess, mais le vent, avec une brusquerie extraordinaire, venait de sauter au sud-est, sans que sa violence et diminu. Circonstance extrmement fcheuse. Ce fut un surcrot dinquitude pour le lieutenant Hobson, qui dut renoncer, ds lors, tout espoir datteindre la terre ferme. En effet, ce coup de vent de sud-est ne pouvait plus quloigner lle errante du continent amricain, et la rejeter dans les courants si dangereux qui portaient au nord de locan Arctique. Mais pouvait-on affirmer que lle se ft jamais rapproche de la cte pendant cette nuit terrible ? Ntait-ce quun pressentiment du lieutenant Hobson, et qui ne stait pas ralis ? Latmosphre tait assez nette alors, la porte du regard pouvait stendre sur un rayon de plusieurs milles, et, cependant, il ny avait pas mme lapparence dune terre. Ne devait-on pas en revenir lhypothse du sergent, et supposer quun btiment avait pass la nuit en vue de lle, quun feu de bord avait apparu un instant, quun cri avait t jet par quelque marin en dtresse ? Et ce btiment, ne devait-il pas avoir sombr dans la tourmente ?

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En tout cas, quelle que ft la cause, on ne voyait pas une pave en mer, pas un dbris sur le rivage. LOcan, contrari maintenant par ce vent de terre, se soulevait en lames normes auxquelles un navire et difficilement rsist ! Eh bien, mon lieutenant, dit le sergent Long, il faut bien en prendre son parti ! Il le faut, sergent, rpondit Jasper Hobson, en passant la main sur son front, il faut rester sur notre le, il faut attendre lhiver ! Lui seul peut nous sauver ! Il tait midi alors. Jasper Hobson, voulant arriver avant le soir au Fort-Esprance, reprit aussitt le chemin du cap Bathurst. Son compagnon et lui furent encore aids au retour par le vent qui les prenait encore de dos. Ils taient trs inquiets, et se demandaient, non sans raison, si lle navait pas achev de se sparer en deux parties pendant cette lutte des lments. Lentaille observe la veille ne stait-elle pas prolonge sur toute sa largeur ? Ntaient-ils pas maintenant spars de leurs amis ? Tout cela, ils pouvaient le craindre. Ils arrivrent bientt la futaie, quils avaient traverse la veille. Des arbres, en grand nombre, gisaient sur le sol, les uns briss par le tronc, les autres dracins, arrachs de cette terre vgtale dont la mince couche ne leur donnait pas un point dappui suffisant. Les feuilles envoles ne laissaient plus apercevoir que de grimaantes silhouettes, qui cliquetaient bruyamment au vent du sud-est. Deux milles aprs avoir dpass ce taillis dvast, le lieutenant Hobson et le sergent Long arrivrent au bord de lentaille dont ils navaient pu reconnatre les dimensions dans lobscurit. Ils lexaminrent avec soin. Ctait une fracture large de cinquante pieds environ, coupant le littoral mi-chemin peu prs du cap Michel et de lancien port Barnett, et formant

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une sorte destuaire qui stendait plus dun mille et demi dans lintrieur. Quune nouvelle tempte provoqut lagitation de la mer, et lentaille souvrirait de plus en plus. Le lieutenant Hobson, stant rapproch du littoral, vit, en ce moment, un norme glaon qui se dtachait de lle et sen allait la drive. Oui ! murmura le sergent Long, cest l le danger ! Tous deux revinrent alors dun pas rapide dans louest, afin de tourner lnorme entaille, et, partir de ce point, ils se dirigrent directement vers le Fort-Esprance. Ils nobservrent aucun autre changement sur leur route. quatre heures, ils franchissaient la poterne de lenceinte et trouvaient tous leurs compagnons vaquant leurs occupations habituelles. Jasper Hobson dit ses hommes quil avait voulu une dernire fois, avant lhiver, chercher quelque trace du convoi promis par la capitaine Craventy, mais que ses recherches avaient t vaines. Allons, mon lieutenant, dit Marbre, je crois quil faut renoncer dfinitivement, pour cette anne du moins, voir nos camarades du Fort-Reliance ? Je le crois aussi, Marbre , rpondit simplement Jasper Hobson, et il rentra dans la salle commune. Mrs. Paulina Barnett et Madge furent mises au courant des deux faits qui avaient marqu lexploration du lieutenant : lapparition du feu, laudition du cri. Jasper Hobson affirma que ni son sergent ni lui navaient pu tre le jouet dune illusion. Le feu avait t rellement vu, le cri rellement entendu. Puis,

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aprs mres rflexions, tous furent daccord sur ce point : quun navire en dtresse avait pass pendant la nuit en vue de lle, mais que lle ne stait point approche du continent amricain. Cependant, avec le vent du sud-est, le ciel se nettoyait rapidement et latmosphre se dgageait des vapeurs qui lobscurcissaient. Jasper Hobson put esprer, non sans raison, que le lendemain il serait mme de faire son point. En effet, la nuit fut plus froide, et une neige fine tomba, qui couvrit tout le territoire de lle. Le matin, en se levant, Jasper Hobson put saluer ce premier symptme de lhiver. On tait au 2 septembre. Le ciel se dgagea peu peu des vapeurs qui lembrumaient. Le soleil parut. Le lieutenant lattendait. midi, il fit une bonne observation de latitude, et, vers deux heures, un calcul dangle horaire qui lui donna sa longitude. Le rsultat de ses observations fut : Latitude : 70 57 ; Longitude : 170 30. Ainsi donc, malgr la violence de louragan, lle errante stait peu prs maintenue sur le mme parallle. Seulement, le courant lavait encore reporte dans louest. En ce moment, elle se trouvait par le travers du dtroit de Behring, mais quatre cents milles, au moins, dans le nord du cap Oriental et du cap du Prince-de-Galles, qui marquent la partie la plus resserre du dtroit. Cette nouvelle situation tait plus grave. Lle se rapprochait chaque jour de ce dangereux courant du Kamtchatka qui, sil la saisissait dans ses eaux rapides, pouvait lentraner loin vers le nord. videmment, avant peu, son destin serait dcid :

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ou elle simmobiliserait entre les deux courants contraires, en attendant que la mer se solidifit autour delle, ou elle irait se perdre dans les solitudes des rgions hyperborennes ! Jasper Hobson, trs pniblement affect, mais voulant cacher ses inquitudes, rentra seul dans sa chambre et ne parut plus de la journe. Ses cartes sous les yeux, il employa tout ce quil possdait dinvention, dingniosit pratique, imaginer quelque solution. La temprature, pendant cette journe, sabaissa de quelques degrs encore, et les brumes qui staient leves le soir, audessus de lhorizon du sud-est, retombrent en neige pendant la nuit suivante. Le lendemain, la couche blanche stendait sur une hauteur de deux pouces. Lhiver approchait enfin. Ce jour-l, 3 septembre, Mrs. Paulina Barnett rsolut de visiter sur une distance de quelques milles cette portion du littoral qui stendait entre le cap Bathurst et le cap Esquimau. Elle voulait reconnatre les changements que la tempte avait pu produire pendant les jours prcdents. Trs certainement, si elle et propos au lieutenant Hobson de laccompagner dans cette exploration, celui-ci let fait sans hsiter. Mais ne voulant pas larracher ses proccupations, elle se dcida partir sans lui, en emmenant Madge avec elle. Il ny avait, dailleurs, aucun danger craindre. Les seuls animaux rellement redoutables, les ours, semblaient avoir tous abandonn lle lpoque du tremblement de terre. Deux femmes pouvaient donc, sans imprudence, se hasarder aux environs du cap pour une excursion qui ne devait durer que quelques heures. Madge accepta sans faire aucune rflexion la proposition de Mrs. Paulina Barnett, et toutes deux, sans avoir prvenu personne, ds huit heures du matin, armes du simple couteau neige, la gourde et le bissac au ct, elles se dirigrent vers louest, aprs avoir descendu les rampes du cap Bathurst.

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Dj le soleil se tranait languissamment au-dessus de lhorizon, car il ne slevait dans sa culmination que de quelques degrs peine. Mais ses obliques rayons taient clairs, pntrants, et ils fondaient encore la lgre couche de neige en de certains endroits directement exposs leur action dissolvante. Des oiseaux nombreux, ptarmigans, guillemots, puffins, des oies sauvages, des canards de toutes espces, voletaient par bandes et animaient le littoral. Lair tait rempli du cri de ces volatiles, qui couraient incessamment du lagon la mer, suivant que les eaux douces ou les eaux sales les attiraient. Mrs. Paulina Barnett put observer alors combien les animaux fourrures, martres, hermines, rats musqus, renards, taient nombreux aux environs du Fort-Esprance. La factorerie et pu sans peine remplir ses magasins. Mais quoi bon, maintenant ! Ces animaux inoffensifs, comprenant quon ne les chasserait pas, allaient, venaient sans crainte jusquau pied mme de la palissade et se familiarisaient de plus en plus. Sans doute, leur instinct leur avait appris quils taient prisonniers dans cette le, prisonniers comme ses habitants, et un sort commun les rapprochait. Mais chose assez singulire et que Mrs. Paulina Barnett avait parfaitement remarque, cest que Marbre et Sabine, ces deux enrags chasseurs, obissaient sans aucune contrainte aux ordres du lieutenant qui leur avait prescrit dpargner absolument les animaux fourrures, et ils ne semblaient pas prouver le moindre dsir de saluer dun coup de fusil ce prcieux gibier. Renards et autres navaient pas encore, il est vrai, leur robe hivernale, ce qui en diminuait notablement la valeur, mais ce motif ne suffisait pas expliquer lextraordinaire indiffrence des deux chasseurs leur endroit. Cependant, tout en marchant dun bon pas, Mrs. Paulina Barnett et Madge, causant de leur trange situation, observaient attentivement la lisire de sable qui formait le rivage. Les dgts

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que la mer y avait causs rcemment taient trs visibles. Des boulis nouvellement faits laissaient voir et l des cassures neuves, parfaitement reconnaissables. La grve, ronge en certaines places, stait mme abaisse dans une inquitante proportion, et, maintenant, les longues lames stendaient l o le rivage accore leur opposait autrefois une insurmontable barrire. Il tait vident que quelques portions de lle staient enfonces et ne faisaient plus quaffleurer le niveau moyen de lOcan. Ma bonne Madge, dit Mrs. Paulina Barnett, en montrant sa compagne de vastes tendues du sol sur lesquelles les vagues couraient en dferlant, notre situation a empir pendant cette funeste tempte ! Il est certain que le niveau gnral de lle sabaisse peu peu ! Notre salut nest plus, dsormais, quune question de temps ! Lhiver arrivera-t-il assez vite ? Tout est l ! Lhiver arrivera, ma fille, rpondit Madge avec son inbranlable confiance. Voici dj deux nuits que la neige tombe. Le froid commence se faire l-haut, dans le ciel, et jimagine volontiers que cest Dieu qui nous lenvoie. Tu as raison, Madge, reprit la voyageuse, il faut avoir confiance. Nous autres femmes, qui ne cherchons pas la raison physique des choses, nous devons ne pas dsesprer l o des hommes instruits dsespreraient peut-tre. Cest une grce dtat. Malheureusement, notre lieutenant ne peut raisonner comme nous. Il sait le pourquoi des faits, il rflchit, il calcule, il mesure le temps qui nous reste, et je le vois bien prs de perdre tout espoir ! Cest pourtant un homme nergique, un cur courageux, rpondit Madge.

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Oui, ajouta Mrs. Paulina Barnett, et il nous sauvera, si notre salut est encore dans la main de lhomme ! neuf heures, Mrs. Paulina Barnett et Madge avaient franchi une distance de quatre milles. Plusieurs fois, il leur fallut abandonner la ligne du rivage et remonter lintrieur de lle, afin de tourner des portions basses du sol dj envahies par les lames. En de certains endroits, les dernires traces de la mer, taient portes une distance dun demi-mille, et, l, lpaisseur de licefield devait tre singulirement rduite. Il tait donc craindre quil ne cdt sur plusieurs points, et que, par suite de cette fracture, il ne formt des anses ou des baies nouvelles sur le littoral. mesure quelle sloignait du Fort-Esprance, Mrs. Paulina Barnett remarqua que le nombre des animaux fourrures diminuait singulirement. Ces pauvres btes se sentaient videmment plus rassures par la prsence de lhomme, dont jusquici elles redoutaient lapproche, et elles se massaient plus volontiers aux environs de la factorerie. Quant aux fauves que leur instinct navait point entrans en temps utile hors de cette le dangereuse, ils devaient tre rares. Cependant, Mrs. Paulina Barnett et Madge aperurent quelques loups errant au loin dans la plaine, sauvages carnassiers que le danger commun ne semblait pas avoir encore apprivoiss. Ces loups, dailleurs, ne sapprochrent pas et disparurent bientt derrire les collines mridionales du lagon. Que deviendront, demanda Madge, ces animaux emprisonns comme nous dans lle, et que feront-ils, lorsque toute nourriture leur manquera et que lhiver les aura affams ? Affams ! ma bonne Madge, rpondit Mrs. Paulina Barnett. Va, crois-moi, nous navons rien craindre deux ! La nourriture ne leur fera pas dfaut, et toutes ces martres, ces hermines, ces livres polaires que nous respectons, seront pour

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eux une proie assure. Nous navons donc point redouter leurs agressions ! Non ! Le danger nest pas l ! Il est dans ce sol fragile qui seffondrera, qui peut seffondrer tout instant sous nos pieds. Tiens, Madge, vois comme en cet endroit la mer savance lintrieur de lle ! Elle couvre dj toute une partie de cette plaine, que ses eaux, relativement chaudes encore, rongeront la fois et en dessus et en dessous ! Avant peu, si le froid ne larrte, cette mer aura rejoint le lagon, et nous perdrons notre lac, aprs avoir perdu notre port et notre rivire ! Mais si cela arrivait, dit Madge, ce serait vritablement un irrparable malheur ! Et pourquoi cela, Madge ? demanda Mrs. Paulina Barnett, en regardant sa compagne. Mais parce que nous serions absolument privs deau douce ! rpondit Madge. Oh ! leau douce ne nous manquera pas, ma bonne Madge ! La pluie, la neige, la glace, les icebergs de lOcan, le sol mme de lle qui nous emporte, tout cela, cest de leau douce ! Non ! je te le rpte ! non ! Le danger nest pas l ! Vers dix heures, Mrs. Paulina Barnett et Madge se trouvaient la hauteur du cap Esquimau, mais deux milles au moins lintrieur de lle, car il avait t impossible de suivre le littoral, profondment rong par la mer. Les deux femmes, un peu fatigues dune promenade allonge par tant de dtours, rsolurent de se reposer pendant quelques instants avant de reprendre la route du Fort-Esprance. En cet endroit slevait un petit taillis de bouleaux et darbousiers qui couronnait une colline peu leve. Un monticule, garni dune mousse jauntre, et que son exposition directe aux rayons du soleil avait dgag de neige, leur offrait un endroit propice pour une halte.

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Mrs. Paulina Barnett et Madge sassirent lune ct de lautre, au pied dun bouquet darbres, le bissac fut ouvert, et elles partagrent en surs leur frugal repas. Une demi-heure plus tard, Mrs. Paulina Barnett, avant de reprendre vers lest le chemin de la factorerie, proposa sa compagne de remonter jusquau littoral afin de reconnatre ltat actuel du cap Esquimau. Elle dsirait savoir si cette pointe avance avait rsist ou non aux assauts de la tempte. Madge se dclara prte accompagner sa fille partout o il lui plairait daller, lui rappelant toutefois quune distance de huit neuf milles les sparait alors du cap Bathurst, et quil ne fallait pas inquiter le lieutenant Hobson par une trop longue absence. Cependant, Mrs. Paulina Barnett, mue par quelque pressentiment sans doute, persista dans son ide, et elle fit bien, comme on le verra par la suite. Ce dtour, au surplus, ne devait gure accrotre que dune demi-heure la dure totale de lexploration. Mrs. Paulina Barnett et Madge se levrent donc et se dirigrent vers le cap Esquimau. Mais les deux femmes navaient pas fait un quart de mille, que la voyageuse, sarrtant soudain, montrait Madge des traces rgulires, trs nettement imprimes sur la neige. Or, ces empreintes avaient t faites rcemment et ne dataient pas de plus de neuf dix heures, sans quoi la dernire tombe de neige qui stait opre dans la nuit les et videmment recouvertes. Quel est lanimal qui a pass l ? demanda Madge. Ce nest point un animal, rpondit Mrs. Paulina Barnett en se baissant afin de mieux observer les empreintes. Un animal quelconque, marchant sur ses quatre pattes, laisse des traces diffrentes de celles-ci. Vois, Madge, ces empreintes sont iden-

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tiques, et il est ais de voir quelles ont t faites par un pied humain ! Mais qui pourrait tre venu ici ? rpondit Madge. Pas un soldat, pas une femme na quitt le fort, et puisque nous sommes dans une le Tu dois te tromper, ma fille. Au surplus, suivons ces traces et voyons o elles nous conduiront. Mrs. Paulina Barnett et Madge reprirent leur marche, observant attentivement les empreintes. Cinquante pas plus loin, elles sarrtrent encore. Tiens vois, Madge, dit la voyageuse, en retenant sa compagne, et dis si je me suis trompe ! Auprs des traces de pas et sur un endroit o la neige avait t assez rcemment foule par un corps pesant, on voyait trs visiblement lempreinte dune main. Une main de femme ou denfant ! scria Madge. Oui ! rpondit Mrs. Paulina Barnett, un enfant ou une femme, puis, souffrant, bout de force, est tomb Puis, ce pauvre tre sest relev, a repris sa marche Vois ! les traces continuent plus loin il y a encore eu des chutes ! Mais qui ? qui ? demanda Madge. Que sais-je ? rpondit Mrs. Paulina Barnett. Peut-tre quelque infortun emprisonn comme nous depuis trois ou quatre mois sur cette le ? Peut-tre aussi quelque naufrag jet sur le rivage pendant cette tempte Rappelle-toi ce feu, ce cri, dont nous ont parl le sergent Long et le lieutenant Hobson ! Viens, viens. Madge, nous avons peut-tre quelque malheureux sauver !

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Et Mrs. Paulina Barnett, entranant sa compagne, suivit en courant cette voie douloureuse imprime sur la neige, et sur laquelle elle trouva bientt quelques gouttes de sang. Quelque malheureux sauver ! avait dit la compatissante et courageuse femme ! Avait-elle donc oubli que sur cette le, demi ronge par les eaux, destine sabmer tt ou tard dans lOcan, il ny avait de salut ni pour autrui, ni pour elle ? Les empreintes laisses sur le sol se dirigeaient vers le cap Esquimau. Mrs. Paulina Barnett et Madge les suivaient attentivement mais bientt les taches de sang se multiplirent et les traces de pas disparurent. Il ny avait plus quun sentier irrgulier trac sur la neige. partir de ce point, le malheureux tre navait plus eu la force de se porter. Il stait avanc en rampant, se tranant, se poussant des mains et des jambes. Des morceaux de vtements dchirs se voyaient et l. Ctaient des fragments de peau de phoque et de fourrure. Allons ! allons ! rptait Paulina Barnett, dont le cur battait se rompre. Madge la suivait. Le cap Esquimau ntait plus qu cinq cents pas. On le voyait qui se dessinait un peu au-dessus de la mer sur le fond du ciel. Il tait dsert. videmment, les traces suivies par les deux femmes se dirigeaient droit sur le cap. Mrs. Paulina Barnett et Madge, toujours courant, les remontrent jusquau bout. Rien encore, rien. Mais ces empreintes, au pied mme du cap, la base du monticule qui le formait, tournaient sur la droite et traaient un sentier vers la mer. Mrs. Paulina Barnett slana vers la droite, mais au moment o elle dbouchait sur le rivage, Madge, qui la suivait et portait un regard inquiet autour delle, la retint de la main.

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Arrte ! lui dit-elle. Non, Madge, non ! scria Mrs. Paulina Barnett, quune sorte dinstinct entranait malgr elle. Arrte, ma fille, et regarde ! rpondit Madge, en retenant plus nergiquement sa compagne. cinquante pas du cap Esquimau, sur la lisire mme du rivage, une masse blanche, norme, sagitait en poussant des grognements formidables. Ctait un ours polaire, dune taille gigantesque. Les deux femmes, immobiles, le considrrent avec effroi. Le gigantesque animal tournait autour dune sorte de paquet de fourrure tendu sur la neige ; puis il le souleva, il le laissa retomber, il le flaira. On et pris ce paquet pour le corps inanim dun morse. Mrs. Paulina Barnett et Madge ne savaient que penser, ne savaient si elles devaient marcher en avant, quand, dans un mouvement imprim ce corps, une espce de capuchon se rabattit de sa tte, et de longs cheveux bruns se droulrent. Une femme ! scria Mrs. Paulina Barnett, qui voulut slancer vers cette infortune, voulant tout prix reconnatre si elle tait vivante ou morte ! Arrte ! dit encore Madge, en la retenant. Arrte ! Il ne lui fera pas de mal ! Lours, en effet, regardait attentivement ce corps, se contentant de le retourner, et ne songeant aucunement le dchirer de ses formidables griffes. Puis il sen loignait et sen rapprochait de nouveau. Il paraissait hsiter sur ce quil devait

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faire. Il navait point aperu les deux femmes qui lobservaient avec une anxit terrible ! Soudain, un craquement se produisit. Le sol prouva comme une sorte de tremblement. On et pu croire que le cap Esquimau sabmait tout entier dans la mer. Ctait un norme morceau de lle, qui se dtachait du rivage, un vaste glaon dont le centre de gravit stait dplac par un changement de pesanteur spcifique, et qui sen allait la drive, entranant lours et le corps de la femme ! Mrs. Paulina Barnett jeta un cri et voulut slancer vers ce glaon, avant quil net t entran au large. Arrte, arrte encore, ma fille ! rpta froidement Madge, qui la serrait dune main convulsive. Au bruit produit par la rupture du glaon, lours avait recul soudain ; poussant alors un grognement formidable, il abandonna le corps et se prcipita vers le ct du rivage dont il tait dj spar par une quarantaine de pieds ; comme une bte effare, il fit en courant le tour de llot, laboura le sol de ses griffes, fit voler autour de lui la neige et le sable, et revint prs du corps inanim. Puis, lextrme stupfaction des deux femmes, lanimal, saisissant ce corps par ses vtements, le souleva de sa gueule, gagna le bord du glaon qui faisait face au rivage de lle, et se prcipita la mer. En quelques brasses, lours, robuste nageur comme le sont tous ses congnres des rgions arctiques, eut atteint le rivage de lle. Un vigoureux effort lui permit de prendre pied sur le sol, et, l, il dposa le corps quil avait emport.

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En ce moment, Mrs. Paulina Barnett ne put se contenir, et sans songer au danger de se trouver face face avec le redoutable carnassier, elle chappa la main de Madge et slana vers le rivage. Lours, la voyant, se redressa sur ses pattes de derrire et vint droit elle. Toutefois, dix pas, il sarrta, il secoua son norme tte ; puis, comme sil et perdu sa frocit naturelle sous linfluence de cette terreur qui semblait avoir mtamorphos toute la faune de lle, il se retourna, poussa un grognement sourd, et sen alla tranquillement vers lintrieur, sans mme regarder derrire lui. Mrs. Paulina Barnett avait aussitt couru vers ce corps tendu sur la neige. Un cri schappa de sa poitrine. Madge ! Madge ! scria-t-elle. Madge sapprocha et considra ce corps inanim. Ctait le corps de la jeune Esquimaude Kalumah !

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IX. Aventures de Kalumah.

Kalumah sur lle flottante deux cents milles du continent amricain ! Ctait peine croyable ! Mais avant tout, linfortune respirait-elle encore ? Pourrait-on la rappeler la vie ? Mrs. Paulina Barnett avait dfait les vtements de la jeune Esquimaude, dont le corps ne lui parut pas entirement refroidi. Elle lui couta le cur. Le cur battait faiblement, mais il battait. Le sang perdu par la pauvre fille ne provenait que dune blessure faite sa main, mais peu grave. Madge comprima cette blessure avec son mouchoir, et arrta ainsi lhmorragie. En mme temps, Mrs. Paulina Barnett, agenouille prs de Kalumah, et lappuyant sur elle, avait relev la tte de la jeune indigne, et, travers ses lvres desserres, elle parvint introduire quelques gouttes de brandevin ; puis elle lui baigna le front et les tempes avec un peu deau froide. Quelques minutes scoulrent. Ni Mrs. Paulina Barnett, ni Madge nosaient prononcer une parole. Elles attendaient toutes deux dans une anxit extrme, car le peu de vie qui restait lEsquimaude pouvait chaque instant svanouir ! Mais un lger soupir schappa de la poitrine de Kalumah. Ses mains sagitrent faiblement, et avant mme que ses yeux se fussent ouverts et quelle et pu reconnatre celle qui lui donnait ses soins, elle murmura ces mots :
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Madame Paulina ! Madame Paulina ! La voyageuse demeura stupfaite, entendre son nom ainsi prononc dans ces circonstances. Kalumah tait-elle donc venue volontairement sur lle errante, et savait-elle quelle y rencontrerait lEuropenne dont elle navait point oubli les bonts ? Mais comment aurait-elle pu le savoir, et comment, cette distance de toute terre, avait-elle pu atteindre lle Victoria ? Comment enfin aurait-elle devin que ce glaon emportait loin du continent Mrs. Paulina Barnett et tous ses compagnons du Fort-Esprance ? Ctaient l des choses vritablement inexplicables. Elle vit ! elle vivra ! dit Madge, qui, sous sa main, sentait la chaleur et le mouvement revenir ce pauvre corps meurtri. La malheureuse enfant ! murmurait Mrs. Paulina Barnett, le cur mu, et mon nom, mon nom ! au moment de mourir, elle lavait encore sur ses lvres ! Mais alors les yeux de Kalumah sentrouvrirent. Son regard, encore effar, vague, indcis, apparut entre ses paupires. Soudain, il sanima, car il stait repos sur la voyageuse. Un instant, rien quun instant, Kalumah avait vu Mrs. Paulina Barnett, mais cet instant avait suffi. La jeune Indigne avait reconnu sa bonne dame , dont le nom schappa encore une fois de ses lvres, tandis que sa main, qui stait peu peu souleve, retombait dans la main de Mrs. Paulina Barnett ! Les soins des deux femmes ne tardrent pas ranimer entirement la jeune Esquimaude, dont lextrme puisement provenait non seulement de la fatigue, mais aussi de la faim. Ainsi que Mrs. Paulina Barnett lallait apprendre, Kalumah navait rien mang depuis quarante-huit heures. Quelques morceaux de venaison froide et un peu de brandevin lui rendirent ses forces,

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et, une heure aprs, Kalumah se sentait capable de prendre avec ses deux amies le chemin du fort. Mais, pendant cette heure, assise sur le sable entre Madge et Mrs. Paulina Barnett, Kalumah avait pu leur prodiguer ses remerciements et les tmoignages de son affection. Puis elle avait racont son histoire. Non ! la jeune Esquimaude navait point oubli les Europens du Fort-Esprance, et limage de Mrs. Paulina Barnett tait toujours reste prsente son souvenir. Non ! ce ntait point le hasard, ainsi quon va le voir, qui lavait jete demi morte sur le rivage de lle Victoria ! En peu de mots, voici ce que Kalumah apprit Mrs. Paulina Barnett. On se souvient de la promesse quavait faite la jeune Esquimaude, sa premire visite, de retourner lanne suivante, pendant la belle saison, vers ses amis du Fort-Esprance. La longue nuit polaire se passa, et, le mois de mai venu, Kalumah se mit en devoir daccomplir sa promesse. Elle quitta donc les tablissements de la Nouvelle-Georgie, dans lesquels elle avait hivern, et, en compagnie dun de ses beaux-frres, elle se dirigea vers la presqule Victoria. Six semaines plus tard, vers la mi-juin, elle arrivait sur les territoires de la Nouvelle-Bretagne, qui avoisinaient le cap Bathurst. Elle reconnut parfaitement les montagnes volcaniques dont les hauteurs couvraient la baie Liverpool, et, vingt milles plus loin, elle arriva cette baie des Morses dans laquelle elle et les siens avaient si souvent fait la chasse aux amphibies. Mais, au-del de cette baie, au nord, rien ! La cte, par une ligne droite, se rabaissait vers le sud-est. Plus de cap Esquimau, plus de cap Bathurst !

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Kalumah comprit ce qui stait pass ! Ou tout ce territoire, devenu depuis lle Victoria, stait abm dans les flots, ou il sen allait errant par les mers ! Kalumah pleura en ne retrouvant plus ceux quelle venait chercher si loin. Mais lEsquimau, son beau-frre, navait point paru autrement surpris de cette catastrophe. Une sorte de lgende, une tradition rpandue parmi les tribus nomades de lAmrique septentrionale, disait que ce territoire du cap Bathurst stait rattach au continent depuis des milliers de sicles, mais quil nen faisait pas partie, et quun jour il sen dtacherait par un effort de la nature. De l cette surprise que les Esquimaux avaient manifeste en voyant la factorerie fonde par le lieutenant Hobson au pied mme du cap Bathurst. Mais, avec cette dplorable rserve particulire leur race, peut-tre aussi pousss par ce sentiment quprouve tout indigne pour ltranger qui fait prise de possession en son pays, les Esquimaux ne dirent rien au lieutenant Hobson, dont ltablissement tait alors achev. Kalumah ignorait cette tradition, qui, dailleurs, ne reposant sur aucun document srieux, ntait sans doute quune de ces nombreuses lgendes de la cosmogonie hyperborenne, et cest pourquoi les htes du Fort-Esprance ne furent pas prvenus du danger quils couraient stablir sur ce territoire. Et certainement, Jasper Hobson, averti par les Esquimaux et suspectant dj ce sol, qui prsentait des particularits si tranges, aurait cherch plus loin un terrain nouveau inbranlable, cette fois , pour y jeter les fondements de sa factorerie. Lorsque Kalumah eut constat la disparition de ce territoire du cap Bathurst, elle continua son exploration jusquaudel de la baie Washburn, mais sans rencontrer aucune trace de ceux quelle cherchait, et alors, dsespre, elle neut plus qu revenir dans louest aux pcheries de lAmrique russe.

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Son beau-frre et elle quittrent donc la baie des Morses dans les derniers jours du mois de juin. Ils reprirent la route du littoral, et, la fin de juillet, aprs cet inutile voyage, ils retrouvaient les tablissements de la Nouvelle-Georgie. Kalumah nesprait plus jamais revoir ni Mrs. Paulina Barnett, ni ses compagnons du Fort-Esprance. Elle les croyait engloutis dans les abmes de la mer Arctique. ce point de son rcit, la jeune Esquimaude tourna ses yeux humides vers Mrs. Paulina Barnett et lui serra plus affectueusement la main. Puis, murmurant une prire, elle remercia Dieu de lavoir sauve par la main mme de son amie ! Kalumah, revenue sa demeure, au milieu de sa famille, avait repris son existence accoutume. Elle travaillait avec les siens la pcherie du cap des Glaces, qui est situe peu prs sur le soixante-dixime parallle, plus de six cents milles du cap Bathurst. Pendant toute la premire partie du mois daot, aucun incident ne se produisit. Vers la fin du mois se dclara cette violente tempte dont sinquita si vivement Jasper Hobson, et qui, parat-il, tendit ses ravages sur toute la mer polaire et mme jusquau-del du dtroit de Behring. Au cap des Glaces, elle fut effroyable aussi et se dchana avec la mme violence que sur lle Victoria. cette poque, lle errante ne se trouvait pas plus de deux cents milles de la cte, ainsi que lavait dtermin par ses relvements le lieutenant Jasper Hobson. En coutant parler Kalumah, Mrs. Paulina Barnett, fort au courant de la situation, on le sait, faisait rapidement dans son esprit des rapprochements qui allaient enfin lui donner la clef de ces singuliers vnements et surtout lui expliquer larrive dans lle de la jeune indigne.

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Pendant ces premiers jours de la tempte, les Esquimaux du cap des Glaces furent confins dans leurs huttes. Ils ne pouvaient sortir et encore moins pcher. Cependant, dans la nuit du 31 aot au 1er septembre, mue par une sorte de pressentiment, Kalumah voulut saventurer sur le rivage. Elle alla ainsi, bravant le vent et la pluie qui faisaient rage autour delle, observant dun il inquiet la mer irrite qui se levait dans lombre comme une chane de montagnes. Soudain, quelque temps aprs minuit, il lui sembla voir une masse norme qui drivait sous la pousse de louragan et paralllement la cte. Ses yeux, dous dune extrme puissance de vision, comme tous ceux de ces indignes nomades, habitus aux tnbres des longues nuits de lhiver arctique, ne pouvaient la tromper. Une chose norme passait deux milles du littoral, et cette chose ne pouvait tre ni un ctac, ni un navire, ni mme un iceberg cette poque de lanne. Dailleurs, Kalumah ne raisonna mme pas. Il se fit dans son esprit comme une rvlation. Devant son cerveau surexcit apparut limage de ses amis. Elle les revit tous, Mrs. Paulina Barnett, Madge, le lieutenant Hobson, le bb quelle avait tant couvert de ses caresses au Fort-Esprance ! Oui ! ctaient eux qui passaient, emports dans la tempte sur ce glaon flottant ! Kalumah neut pas un instant de doute, pas un moment dhsitation. Elle se dit quil fallait apprendre ces naufrags, qui ne sen doutaient peut-tre pas, que la terre tait proche. Elle courut sa hutte, elle prit une de ces torches faites dtoupe et de rsine dont les Esquimaux se servent pour leurs pches de nuit, elle lenflamma et vint lagiter sur le rivage au sommet du cap des Glaces.

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Ctait le feu que Jasper Hobson et le sergent Long, blottis alors au cap Michel, avaient aperu au milieu des sombres brumes, pendant la nuit du 31 aot. Quelle fut la joie, lmotion de la jeune Esquimaude, quand elle vit un signal rpondre au sien, lorsquelle aperut ce bouquet de sapins, enflamm par le lieutenant Hobson, qui jeta ses fauves lueurs jusquau littoral amricain, dont il ne se savait pas si prs ! Mais tout steignit bientt. Laccalmie dura peine quelques minutes, et leffroyable bourrasque, sautant au sud-est, reprit avec une nouvelle violence. Kalumah comprit que sa proie cest ainsi quelle lappelait , que sa proie allait lui chapper, que lle natterrirait pas ! Elle la voyait, cette le, elle la sentait sloigner dans la nuit et reprendre le chemin de la haute mer. Ce fut un moment terrible pour la jeune indigne. Elle se dit quil fallait que ses amis fussent, tout prix, prvenus de leur situation, que, pour eux, il serait peut-tre encore temps dagir, que chaque heure perdue les loignait de ce continent Elle nhsita pas. Son kayak tait l, cette frle embarcation sur laquelle elle avait plus dune fois brav les temptes de la mer Arctique. Elle poussa son kayak la mer, laa autour de sa ceinture la veste de peau de phoque qui sy rattachait, et, la pagaie la main, elle saventura dans les tnbres. ce moment de son rcit, Mrs. Paulina Barnett pressa affectueusement sur son cur la jeune Kalumah, la courageuse enfant, et Madge pleura en lcoutant. Kalumah, lance sur ces flots irrits, se trouva alors plutt aide que contrarie par la saute du vent qui portait au large.

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Elle se dirigea vers la masse quelle apercevait encore confusment dans lombre. Les lames couvraient en grand son kayak, mais elles ne pouvaient rien contre linsubmersible embarcation, qui flottait comme une paille la crte des lames. Plusieurs fois elle chavira, mais un coup de pagaie la retourna toujours. Enfin, aprs une heure defforts, Kalumah distingua plus distinctement lle errante. Elle ne doutait plus darriver son but, car elle en tait moins dun quart de mille ! Cest alors quelle jeta dans la nuit ce cri que Jasper Hobson et le sergent Long entendirent tous deux ! Mais alors, Kalumah se sentit, malgr elle, emporte dans louest par un irrsistible courant, auquel elle offrait plus de prise que lle Victoria ! En vain voulut-elle lutter avec sa pagaie ! Sa lgre embarcation filait comme une flche. Elle poussa de nouveaux cris qui ne furent point entendus, car elle tait dj loin, et quand laube vint jeter quelque clart dans lespace, les terres de la Nouvelle-Georgie quelle avait quittes et celles de lle errante quelle poursuivait, ne formaient plus que deux masses confuses lhorizon. Dsespra-t-elle alors, la jeune indigne ? Non. Revenir au continent amricain tait dsormais impossible. Elle avait vent debout, un vent terrible, ce mme vent qui, repoussant lle, allait en trente-six heures la reporter de deux cents milles au large, aid dailleurs par le courant du littoral. Kalumah navait quune ressource : gagner lle en se maintenant dans le mme courant quelle et dans ces mmes eaux qui lentranaient irrsistiblement ! Mais, hlas ! les forces trahirent le courage de la pauvre enfant ! La faim la tortura bientt. Lpuisement, la fatigue rendirent sa pagaie inerte entre ses mains.

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Pendant plusieurs heures, elle lutta, et il lui sembla quelle se rapprochait de lle, do lon ne pouvait lapercevoir, car elle ntait quun point sur cette immense mer. Elle lutta, mme lorsque ses bras rompus, ses mains ensanglantes lui refusrent tout service ! Elle lutta jusquau bout et perdit enfin connaissance, tandis que son frle kayak, abandonn, devenait le jouet du vent et des flots ! Que se passa-t-il alors ? Elle ne put le dire, ayant perdu connaissance. Combien de temps erra-t-elle ainsi, laventure, comme une pave ? Elle ne le savait, et ne revint au sentiment que lorsque son kayak, brusquement choqu, souvrit sous elle. Kalumah fut plonge dans leau froide dont la fracheur la ranima, et quelques instants plus tard, une lame la jetait mourante sur une grve de sable. Cela stait fait dans la nuit prcdente, peu prs au moment o laube apparaissait, cest--dire de deux trois heures du matin. Depuis le moment o Kalumah stait prcipite dans son embarcation jusquau moment o cette embarcation fut submerge, il stait donc coul plus de soixante-dix heures ! Cependant, la jeune indigne, sauve des flots, ne savait sur quelle cte louragan lavait porte. Lavait-il ramene au continent ? Lavait-il dirige, au contraire, sur cette le quelle poursuivait avec tant daudace ? Elle lesprait ! Oui ! elle lesprait ! Dailleurs, le vent et le courant avaient d lentraner au large et non la repousser la cte ! Cette pense la ranima. Elle se releva et, toute brise, se mit suivre le rivage.

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Sans sen douter, la jeune indigne avait t providentiellement jete sur cette portion de lle Victoria qui formait autrefois langle suprieur de la baie des Morses. Mais, dans ces conditions, elle ne pouvait reconnatre ce littoral, corrod par les eaux, aprs les changements qui sy taient produits depuis la rupture de listhme. Kalumah marcha, puis, nen pouvant plus, sarrta, et reprit avec un nouveau courage. La route sallongeait devant ses pas. chaque mille, il lui fallait tourner les parties du rivage dj envahies par la mer. Cest ainsi que, se tranant, tombant, se relevant, elle arriva non loin du petit taillis qui, le matin mme, avait servi de lieu de halte Mrs. Paulina Barnett et Madge. On sait que les deux femmes, se dirigeant vers le cap Esquimau, avaient rencontr non loin de ce taillis la trace de ses pas empreints sur la neige. Puis, quelque distance, la pauvre Kalumah tait tombe une dernire fois ! partir de ce point, puise par la fatigue et la faim, elle ne savana plus quen rampant. Mais un immense espoir tait entr dans le cur de la jeune indigne. quelques pas du littoral, elle avait enfin reconnu ce cap Esquimau au pied duquel avaient camp les siens et elle lanne prcdente. Elle savait quelle ntait plus qu huit milles de la factorerie, quil ne lui faudrait plus que suivre ce chemin quelle avait si souvent parcouru, quand elle allait visiter ses amis du Fort-Esprance. Oui ! cette pense la soutint. Mais, enfin, arrive au rivage, nayant plus aucune force, elle tomba sur la neige et perdit une dernire fois connaissance. Sans Mrs. Paulina Barnett, elle mourrait l !

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Mais, dit-elle, ma bonne dame, je savais bien que vous viendriez mon secours et que mon Dieu me sauverait par vos mains ! On sait le reste ! On sait quel providentiel instinct entrana ce jour mme Mrs. Paulina Barnett et Madge explorer cette partie du littoral, et quel dernier instinct les porta visiter le cap Esquimau, aprs leur halte au taillis et avant leur retour la factorerie. On sait aussi ce que Mrs. Paulina Barnett apprit la jeune indigne comment eut lieu cette rupture du glaon et ce que fit lours en cette circonstance. Et mme, Mrs. Paulina Barnett ajouta en souriant : Ce nest pas moi qui tai sauve, mon enfant, cest cet honnte animal ! Sans lui, tu tais perdue, et si jamais il revient vers nous, on le respectera comme ton sauveur ! Pendant ce rcit, Kalumah, bien restaure et bien caresse, avait repris ses forces. Mrs. Paulina Barnett lui proposa de retourner au fort immdiatement, afin de ne pas prolonger son absence. La jeune Esquimaude se leva aussitt, prte partir. Mrs. Paulina Barnett avait en effet hte dinformer Jasper Hobson des incidents de cette matine, et de lui apprendre ce qui stait pass pendant la nuit de la tempte, lorsque lle errante stait rapproche du littoral amricain. Mais avant tout, la voyageuse recommanda Kalumah de garder un secret absolu sur ces vnements, aussi bien que sur la situation de lle. Elle serait cense tre venue tout naturellement par le littoral, afin daccomplir la promesse quelle avait faite de visiter ses amis pendant la belle saison. Son arrive mme serait de nature confirmer les habitants de la factorerie dans la pense quaucun changement ne stait produit au terri-

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toire du cap Bathurst, pour le cas o quelques-uns auraient eu des soupons cet gard. Il tait trois heures environ, quand Mrs. Paulina Barnett, la jeune indigne appuye son bras, et la fidle Madge reprirent la route de lest, et, avant cinq heures du soir, toutes trois arrivaient la poterne du Fort-Esprance.

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X. Le courant du Kamtchatka.

On peut facilement imaginer laccueil qui fut fait la jeune Kalumah par les habitants du fort. Pour eux, ctait comme si le lien rompu avec le reste du monde se renouait. Mrs. Mac Nap, Mrs. Ra et Mrs. Joliffe lui prodigurent leurs caresses. Kalumah, ayant tout dabord aperu le petit enfant, courut lui et le couvrit de ses baisers. La jeune Esquimaude fut vraiment touche des hospitalires faons de ses amis dEurope. Ce fut qui lui ferait fte. On fut enchant de savoir quelle passerait tout lhiver la factorerie, car lanne, trop avance dj, ne lui permettait pas de retourner aux tablissements de la Nouvelle-Georgie. Mais si les habitants du Fort-Esprance se montrrent trs agrablement surpris par larrive de la jeune indigne, que dut penser Jasper Hobson, quand il vit apparatre Kalumah au bras de Mrs. Paulina Barnett ? Il ne put en croire ses yeux. Une pense subite, qui ne dura que le temps dun clair, traversa son esprit, la pense que lle Victoria, sans quon sen ft aperu, et en dpit des relvements quotidiens, avait atterri sur un point du continent. Mrs. Paulina Barnett lut dans les yeux du lieutenant Hobson cette invraisemblable hypothse, et elle secoua ngativement la tte.

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Jasper Hobson comprit que la situation navait aucunement chang, et il attendit que Mrs. Paulina Barnett lui donnt lexplication de la prsence de Kalumah. Quelques instants plus tard, Jasper Hobson et la voyageuse se promenaient au pied du cap Bathurst, et le lieutenant coutait avidement le rcit des aventures de Kalumah. Ainsi donc, toutes les suppositions de Jasper Hobson staient ralises ! Pendant la tempte, cet ouragan, qui chassait du nord-est, avait rejet lle errante hors du courant ! Dans cette horrible nuit du 30 au 31 aot, licefield stait rapproch moins dun mille du continent amricain ! Ce ntait point le feu dun navire, ce ntait point le cri dun naufrag qui frapprent la fois les yeux et les oreilles de Jasper Hobson ! La terre tait l, tout prs, et, si le vent et souffl une heure de plus dans cette direction, lle Victoria et heurt le littoral de lAmrique russe ! Et, ce moment, une saute de vent, fatale, funeste, avait repouss lle au large de la cte ! Lirrsistible courant lavait reprise dans ses eaux, et, depuis lors, avec une vitesse excessive que rien ne pouvait enrayer, pousse par ces violentes brises du sud-est, elle avait driv jusqu ce point dangereux, situ entre deux attractions contraires, qui toutes deux pouvaient amener sa perte et celle des infortuns quelle entranait avec elle ! Pour la centime fois, le lieutenant et Mrs. Paulina Barnett sentretinrent de ces choses. Puis, Jasper Hobson demanda si des modifications importantes du territoire staient produites entre le cap Bathurst et la baie des Morses. Mrs. Paulina Barnett rpondit quen certaines parties le niveau du littoral semblait stre abaiss et que les lames couraient l o nagure le sol tait au-dessus de leur atteinte. Elle

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raconta aussi lincident du cap Esquimau, et fit connatre la rupture importante qui stait produite en cette portion du rivage. Rien ntait moins rassurant. Il tait vident que licefield, base de lle, se dissolvait peu peu, que les eaux relativement plus chaudes en rongeaient la surface infrieure. Ce qui stait pass au cap Esquimau pouvait chaque instant se produire au cap Bathurst. Les maisons de la factorerie pouvaient chaque heure de la nuit ou du jour sengouffrer dans un abme, et le seul remde cette situation, ctait lhiver, cet hiver avec toutes ses rigueurs, cet hiver qui tardait tant venir ! Le lendemain, 4 septembre, une observation faite par le lieutenant Hobson dmontra que la position de lle Victoria ne stait pas sensiblement modifie depuis la veille. Elle demeurait immobile entre les deux courants contraires, et, en somme, ctait maintenant la circonstance la plus heureuse qui pt se prsenter. Que le froid nous saisisse ainsi, que la banquise nous arrte, dit Jasper Hobson, que la mer se solidifie autour de nous, et je regarderai notre salut comme assur ! Nous ne sommes pas deux cents milles de la cte en ce moment, et, en saventurant sur les icefields durcis, il sera possible datteindre soit lAmrique russe, soit les rivages de lAsie. Mais lhiver, lhiver tout prix et en toute hte ! Cependant, et daprs les ordres du lieutenant, les derniers prparatifs de lhivernage sachevaient. On soccupait de pourvoir la nourriture des animaux domestiques pour tout le temps que durerait la longue nuit polaire. Les chiens taient en bonne sant et sengraissaient ne rien faire, mais on ne pouvait trop en prendre soin, car les pauvres btes auraient terriblement travailler, lorsquon abandonnerait le Fort-Esprance pour gagner le continent travers le champ de glace. Il importait donc de les maintenir dans un parfait tat de vigueur. Aussi

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la viande saignante, et principalement la chair de ces rennes qui se laissaient tuer aux environs de la factorerie, ne leur fut-elle point mnage. Quant aux rennes domestiques, ils prospraient. Leur table tait convenablement installe, et une rcolte considrable de mousses avait t emmnage leur intention dans les magasins du fort. Les femelles fournissaient un lait abondant Mrs. Joliffe, qui lemployait journellement dans ses prparations culinaires. Le caporal et sa petite femme avaient aussi refait leurs semailles, qui avaient si bien russi pendant la saison chaude. Le terrain avait t prpar avant les neiges pour les plants doseille, de cochlarias et du th du Labrador. Ces prcieux antiscorbutiques ne devaient pas manquer la colonie. Quant au bois, il remplissait les hangars jusquau fatage. Lhiver rude et glacial pouvait maintenant venir et la colonne de mercure geler dans la cuvette du thermomtre, sans quon ft rduit, comme lpoque des derniers grands froids, brler le mobilier de la maison. Le charpentier Mac Nap et ses hommes avaient pris leurs mesures en consquence, et les dbris provenant du bateau en construction fournirent mme un notable surcrot de combustible. Vers cette poque, on prit dj quelques animaux qui avaient revtu leur fourrure hivernale, des martres, des visons, des renards bleus, des hermines. Marbre et Sabine avaient obtenu du lieutenant lautorisation dtablir quelques trappes aux abords de lenceinte. Jasper Hobson navait pas cru devoir leur refuser cette permission, dans la crainte dexciter la dfiance de ses hommes, car il navait aucun prtexte srieux faire valoir pour arrter lapprovisionnement des pelleteries. Il savait pourtant bien que ctait une besogne inutile, et que cette destruction danimaux prcieux et inoffensifs ne profiterait personne.

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Toutefois, la chair de ces rongeurs fut employe nourrir les chiens et on conomisa ainsi une grande quantit de viande de rennes. Tout se prparait donc pour lhivernage, comme si le FortEsprance et t tabli sur un terrain solide, et les soldats travaillaient avec un zle quils nauraient pas eu, sils avaient t mis dans le secret de la situation. Pendant les jours suivants, les observations, faites avec le plus grand soin, nindiqurent aucun changement apprciable dans la position de lle Victoria. Jasper Hobson, la voyant ainsi immobile, se reprenait esprer. Si les symptmes de lhiver ne staient encore pas montrs dans la nature inorganique, si la temprature se maintenait toujours quarante-neuf degrs Fahrenheit, en moyenne (9 centigr. au-dessus de zro), on avait signal quelques cygnes qui, senfuyant vers le sud, allaient chercher des climats plus doux. Dautres oiseaux, grands volateurs, que les longues traverses au-dessus des mers neffrayaient pas, abandonnaient peu peu les rivages de lle. Ils savaient bien que le continent amricain ou le continent asiatique, avec leur temprature moins pre, leurs territoires plus hospitaliers, leurs ressources de toutes sortes, ntaient pas loin, et que leurs ailes taient assez puissantes pour les y porter. Plusieurs de ces oiseaux furent pris, et, suivant le conseil de Mrs. Paulina Barnett, le lieutenant leur attacha au cou un billet en toile gomme, sur lequel taient inscrits la position de lle errante et les noms de ses habitants. Puis on les laissa prendre leur vol, et ce ne fut pas sans envie quon les vit se diriger vers le sud. Il va sans dire que cette opration se fit en secret et neut dautres tmoins que Mrs. Paulina Barnett, Madge, Kalumah, Jasper Hobson et le sergent Long.

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Quant aux quadrupdes emprisonns dans lle, ils ne pouvaient plus aller chercher dans les rgions mridionales leurs retraites accoutumes de lhiver. Dj, cette poque de lanne, aprs que les premiers jours de septembre staient couls, les rennes, les livres polaires, les loups eux-mmes, auraient d abandonner les environs du cap Bathurst, et se rfugier du ct du lac du Grand-Ours ou du lac de lEsclave, bien au-dessous du Cercle polaire. Mais cette fois, la mer leur opposait une infranchissable barrire, et ils devaient attendre quelle se ft solidifie par le froid, afin daller retrouver des rgions plus habitables. Sans doute, ces animaux, pousss par leur instinct, avaient essay de reprendre les routes du sud, mais, arrts au littoral de lle, ils taient, par instinct aussi, revenus aux approches du Fort-Esprance, prs de ces hommes, prisonniers comme eux, prs de ces chasseurs, leurs plus redoutables ennemis dautrefois. Le 5, le 6, le 7, le 8 et le 9 septembre, aprs observation, on ne constata aucune modification dans la position de lle Victoria. Ce vaste remous, situ entre les deux courants, dont elle navait point abandonn les eaux, la tenait stationnaire. Encore quinze jours, trois semaines au plus de ce statu quo, et le lieutenant Hobson pourrait se croire sauv. Mais la mauvaise chance ne stait pas encore lasse, et bien dautres preuves surhumaines, on peut le dire, attendaient encore les habitants du Fort-Esprance ! En effet, le 10 septembre, le point constata un dplacement de lle Victoria. Ce dplacement, peu rapide jusqualors, soprait dans le sens du nord. Jasper Hobson fut atterr ! Lle tait dfinitivement prise par le courant du Kamtchatka ! Elle drivait du ct de ces parages inconnus o se forment les banquises ! Elle sen allait vers

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ces solitudes de la mer polaire, interdites aux investigations de lhomme, vers les rgions dont on ne revient pas ! Le lieutenant Hobson ne cacha point ce nouveau danger ceux qui taient dans le secret de la situation. Mrs. Paulina Barnett, Madge, Kalumah, aussi bien que le sergent Long, reurent ce nouveau coup avec rsignation. Peut-tre, dit la voyageuse, lle sarrtera-t-elle encore ! Peut-tre son mouvement sera-t-il lent ! Esprons toujours et attendons ! Lhiver nest pas loin, et, dailleurs, nous allons audevant de lui. En tout cas, que la volont de Dieu saccomplisse ! Mes amis, demanda le lieutenant Hobson, pensez-vous que je doive prvenir nos compagnons ? Vous voyez dans quelle situation nous sommes, et ce qui peut nous arriver ! Nest-ce pas assumer une responsabilit trop grande que de leur cacher les prils dont ils sont menacs ? Jattendrais encore, rpondit sans hsiter Mrs. Paulina Barnett. Tant que nous navons pas puis toutes les chances, il ne faut pas livrer nos compagnons au dsespoir. Cest aussi mon avis , ajouta simplement le sergent Long. Jasper Hobson pensait ainsi, et il fut heureux de voir son opinion confirme dans ce sens. Le 11 et le 12 septembre, le dplacement vers le nord fut encore plus accus. Lle Victoria drivait avec une vitesse de douze treize milles par jour. Ctait donc de douze treize milles quelle sloignait de toute terre, en slevant dans le nord, cest--dire en suivant la courbure trs sensiblement accuse du courant du Kamtchatka sur cette haute latitude. Elle nallait donc pas tarder dpasser ce soixante-dixime parallle qui

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traversait autrefois la pointe extrme du cap Bathurst, et audel duquel aucune terre, continentale ou autre, ne se prolongeait dans cette portion des contres arctiques. Jasper Hobson, chaque jour, reportait le point sur sa carte, et il pouvait voir vers quels abmes infinis courait lle errante. La seule chance, la moins mauvaise, ctait quon allait audevant de lhiver, ainsi que lavait dit Mrs. Paulina Barnett. driver ainsi vers le nord, on rencontrerait plus vite, avec le froid, les eaux glaces qui devaient peu peu accrotre et consolider licefield. Mais si alors les habitants du Fort-Esprance pouvaient esprer de ne plus sengloutir en mer, quel chemin interminable, impraticable peut-tre, ils auraient faire pour revenir de ces profondeurs hyperborennes ? Ah ! si lembarcation, tout imparfaite quelle tait, et t prte, le lieutenant Hobson net pas hsit sy embarquer avec tout le personnel de la colonie ; mais, malgr toute la diligence du charpentier, elle ntait point acheve et ne pouvait ltre avant longtemps, car Mac Nap tait forc dapporter tous ses soins la construction de ce bateau auquel devait tre confie la vie de vingt personnes, et cela dans des mers trs dangereuses. Au 16 septembre, lle Victoria se trouvait de soixantequinze quatre-vingts milles au nord, depuis le point o elle stait immobilise pendant quelques jours entre les deux courants du Kamtchatka et de la mer de Behring. Mais alors des symptmes plus frquents de lapproche de lhiver se produisirent. La neige tomba souvent, et parfois en flocons presss. La colonne mercurielle sabaissa peu peu. La moyenne de la temprature, pendant le jour, tait encore de quarante-quatre degrs Fahrenheit (6 7 centigr. au-dessus de zro), mais pendant la nuit elle tombait trente-deux degrs (zro du thermomtre centigrade). Le soleil traait une courbe excessivement allonge au-dessus de lhorizon. midi, il ne slevait plus que de quelques degrs, et il disparaissait dj pendant onze heures sur vingt-quatre.

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Enfin, dans la nuit du 16 au 17 septembre, les premiers indices de glace apparurent sur la mer. Ctaient de petits cristaux isols, semblables une sorte de neige, qui faisaient tache la surface de leau limpide. On pouvait remarquer, suivant une observation dj reproduite par le clbre navigateur Scoresby, que cette neige avait pour effet immdiat de calmer la houle, ainsi que fait lhuile que les marins filent pour apaiser momentanment les agitations de la mer. Ces petits glaons avaient une tendance se souder, et ils leussent fait certainement en eau calme ; mais les ondulations des lames les brisaient et les sparaient ds quils formaient une surface un peu considrable. Jasper Hobson observa avec une extrme attention la premire apparition de ces jeunes glaces. Il savait que vingt-quatre heures suffisaient pour que la crote glace, accrue par sa partie infrieure, atteignt une paisseur de deux trois pouces, paisseur qui suffisait dj supporter le poids dun homme. Il comptait donc que lle Victoria serait avant peu arrte dans son mouvement vers le nord. Mais jusqualors, le jour dfaisait le travail de la nuit, et si la course de lle tait ralentie pendant les tnbres par quelques pices plus rsistantes qui lui faisaient obstacle, pendant le jour, ces glaces, fondues ou brises, nenrayaient plus sa marche, quun courant, remarquablement fort, rendait trs rapide. Aussi le dplacement vers les rgions septentrionales saccroissait-il sans que lon pt rien faire pour larrter. Au 21 septembre, au moment de lquinoxe, le jour fut prcisment gal la nuit, et, partir de cet instant, les heures de nuit saccrurent successivement aux dpens des heures du jour. Lhiver arrivait visiblement, mais il ntait ni prompt, ni rigoureux. cette date, lle Victoria avait dj dpass de prs dun

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degr le soixante-dixime parallle, et, pour la premire fois, elle prouva un mouvement de rotation sur elle-mme que Jasper Hobson valua environ un quart de circonfrence. On conoit alors quels furent les soucis du lieutenant Hobson. Cette situation, quil avait essay de cacher jusqualors, la nature menaait den dvoiler le secret, mme aux moins clairvoyants. En effet, par suite de ce mouvement de rotation, les points cardinaux de lle taient changs. Le cap Bathurst ne pointait plus vers le nord, mais vers lest. Le soleil, la lune, les toiles, ne se levaient plus et ne se couchaient plus sur lhorizon habituel, et il tait impossible que des gens observateurs, tels que Mac Nap, Ra, Marbre et dautres, ne remarquassent pas ce changement qui leur et tout appris. Mais, la grande satisfaction de Jasper Hobson, ces braves soldats ne parurent sapercevoir de rien. Le dplacement, par rapport aux points cardinaux, navait pas t considrable, et latmosphre, trs souvent embrume, ne permettait pas de relever exactement le lever et le coucher des astres. Mais ce mouvement de rotation parut concider avec un mouvement de translation plus rapide encore. Depuis ce jour, lle Victoria driva avec une vitesse de prs dun mille lheure. Elle remontait toujours vers les latitudes leves, sloignant de toute terre. Jasper Hobson ne se laissait pas aller au dsespoir, car il ntait pas dans son caractre de dsesprer, mais il se sentait perdu, et il demandait lhiver, cest--dire le froid tout prix. Cependant, la temprature sabaissa encore. Une neige abondante tomba pendant les journes des 23 et 24 septembre, et, sajoutant la surface des glaons que le froid cimentait dj, elle accrut leur paisseur. Limmense plaine de glace se formait peu peu. Lle, en marchant, la brisait bien encore, mais sa r-

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sistance augmentait dheure en heure. La mer se prenait tout autour et jusquau-del des limites du regard. Enfin, lobservation du 27 septembre prouva que lle Victoria, emprisonne dans un immense icefield, tait immobile depuis la veille ! Immobile par 17722 de longitude et 7757 de latitude, plus de six cents milles de tout continent !

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XI. Une communication de Jasper Hobson.

Telle tait la situation. Lle avait jet lancre , suivant lexpression du sergent Long, elle stait arrte, elle tait stationnaire, comme au temps o listhme la rattachait encore au continent amricain. Mais six cents milles la sparaient alors des terres habites, et ces six cents milles, il faudrait les franchir avec les traneaux, en suivant la surface solidifie de la mer, au milieu des montagnes de glace que le froid allait accumuler, et cela pendant les plus rudes mois de lhiver arctique. Ctait une terrible entreprise, et, cependant, il ny avait pas hsiter. Cet hiver que le lieutenant Hobson avait appel de tous ses vux, il arrivait enfin, il avait enray la funeste marche de lle vers le nord, il allait jeter un pont de six cents milles entre elles et les continents voisins ! Il fallait donc profiter de ces nouvelles chances et rapatrier toute cette colonie perdue dans les rgions hyperborennes. En effet ainsi que le lieutenant Hobson lexpliqua ses amis , on ne pouvait attendre que le printemps prochain et amen la dbcle des glaces, cest--dire sabandonner encore une fois aux caprices des courants de la mer de Behring. Il sagissait donc uniquement dattendre que la mer ft suffisamment prise, cest--dire pendant un laps de temps quon pouvait valuer trois ou quatre semaines. Dici l, le lieutenant Hobson comptait oprer des reconnaissances frquentes sur licefield qui enserrait lle, afin de dterminer son tat de solidification, les facilits quil offrirait au glissage des traneaux, et la
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meilleure route quil prsenterait, soit vers les rivages asiatiques, soit vers le continent amricain. Il va sans dire, ajouta Jasper Hobson, qui sentretenait alors de ces choses avec Mrs. Paulina Barnett et le sergent Long, il va sans dire que les terres de la Nouvelle-Georgie, et non les ctes dAsie, auront toutes nos prfrences, et qu chances gales, cest vers lAmrique russe que nous dirigerons nos pas. Kalumah nous sera trs utile alors, rpondit Mrs. Paulina Barnett, car, en sa qualit dindigne, elle connat parfaitement ces territoires de la Nouvelle-Georgie. Trs utile, en effet, dit le lieutenant Hobson, et son arrive jusqu nous a vritablement t providentielle. Grce elle, il nous sera ais datteindre les tablissements du Fort-Michel dans le golfe de Norton, soit mme, beaucoup plus au sud, la ville de New-Arkhangel, o nous achverons de passer lhiver. Pauvre Fort-Esprance ! dit Mrs. Paulina Barnett. Construit au prix de tant de fatigues, et si heureusement cr par vous, monsieur Jasper ! Cela me brisera le cur de labandonner sur cette le, au milieu de ces champs de glace, de le laisser peut-tre au-del de linfranchissable banquise ! Oui ! quand nous partirons, mon cur saignera, en lui donnant le dernier adieu ! Je nen souffrirai pas moins que vous, madame, rpondit le lieutenant Hobson, et peut-tre plus encore ! Ctait luvre la plus importante de ma vie ! Javais mis toute mon intelligence, toute mon nergie tablir ce Fort-Esprance, si malheureusement nomm, et je ne me consolerai jamais davoir t forc de labandonner ! Puis, que dira la Compagnie, qui mavait confi cette tche, et dont je ne suis que lhumble agent, aprs tout !

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Elle dira, monsieur Jasper, scria Mrs. Paulina Barnett avec une gnreuse animation, elle dira que vous avez fait votre devoir, que vous ne pouvez pas tre responsable des caprices de la nature, plus puissante partout et toujours que la main et lesprit de lhomme ! Elle comprendra que vous ne pouviez prvoir ce qui est arriv, car cela tait en dehors des prvisions humaines ! Elle saura enfin que, grce votre prudence et votre nergie morale, elle naura pas regretter la perte dun seul des compagnons quelle vous avait confis. Merci, madame, rpondit le lieutenant en serrant la main de Mrs. Paulina Barnett, je vous remercie de ces paroles que vous inspire votre cur, mais je connais un peu les hommes, et, croyez-moi, mieux vaut russir quchouer. Enfin, la grce du Ciel ! Le sergent Long, voulant couper court aux ides tristes de son lieutenant, ramena la conversation sur les circonstances prsentes ; il parla des prparatifs commencer pour un prochain dpart, et enfin il lui demanda sil comptait enfin apprendre ses compagnons la situation relle de lle Victoria. Attendons encore, rpondit Jasper Hobson, nous avons par notre silence pargn jusquici bien des inquitudes ces pauvres gens, attendons que le jour de notre dpart soit dfinitivement fix, et nous leur ferons connatre alors la vrit tout entire ! Ce point arrt, les travaux habituels de la factorerie continurent pendant les semaines suivantes. Quelle tait, il y a un an, la situation des habitants alors heureux et contents, du Fort-Esprance ? Il y a un an, les premiers symptmes de la saison froide apparaissaient tels quils taient alors. Les jeunes glaces se for-

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maient peu peu sur le littoral. Le lagon, dont les eaux taient plus tranquilles que celles de la mer, se prenaient dabord. La temprature se tenait pendant le jour un ou deux degrs audessus de la glace fondante et sabaissait de trois ou quatre degrs au-dessous pendant la nuit. Jasper Hobson commenait faire revtir ses hommes les habits dhiver, les fourrures, les vtements de laine. On installait les condenseurs lintrieur de la maison. On nettoyait le rservoir air et les pompes daration. On tendait des trappes autour de lenceinte palissade, aux environs du cap Bathurst, et Sabine et Marbre sapplaudissaient de leurs succs de chasseurs. Enfin, on terminait les derniers travaux dappropriation de la maison principale. Cette anne, ces braves gens procdrent de la mme faon. Bien que, par le fait, le Fort-Esprance ft en latitude environ de deux degrs plus haut quau commencement du dernier hiver, cette diffrence ne devait pas amener une modification sensible dans ltat moyen de la temprature. En effet, entre le soixante-dixime et le soixante-douzime parallle, lcart nest pas assez considrable pour que la moyenne thermomtrique en soit srieusement influence. On et plutt constat que le froid tait maintenant moins rigoureux quil ne lavait t au commencement du dernier hivernage. Mais trs probablement, il semblait plus supportable, parce que les hiverneurs se sentaient dj faits ce rude climat. Il faut remarquer, cependant, que la mauvaise saison ne sannona pas avec sa rigueur accoutume. Le temps tait humide, et latmosphre se chargeait journellement de vapeurs qui se rsolvaient tantt en pluie, tantt en neige. Il ne faisait certainement pas assez froid, au gr du lieutenant Hobson. Quant la mer, elle se prenait autour de lle, mais non dune manire rgulire et continue. De larges taches noirtres, dissmines la surface du nouvel icefield, indiquaient que les

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glaons taient encore mal ciments entre eux. On entendait presque incessamment des fracas retentissants, dus la rupture du banc, qui se composait dun nombre infini de morceaux insuffisamment souds, dont la pluie dissolvait les artes suprieures. On ne sentait pas cette norme pression qui se produit dordinaire, quand les glaces naissent rapidement sous un froid vif et saccumulent les unes sur les autres. Les icebergs, les hummocks mme, taient rares, et la banquise ne se levait pas encore lhorizon. Voil une saison, rptait souvent le sergent Long, qui net point dplu aux chercheurs du passage du nord-ouest ou aux dcouvreurs du ple Nord, mais elle est singulirement dfavorable nos projets et nuisible notre rapatriement ! Ce fut ainsi pendant tout le mois doctobre, et Jasper Hobson constata que la moyenne de la temprature ne dpassa gure trente-deux degrs Fahrenheit (zro du thermomtre centigrade). Or, on sait quil faut sept huit degrs au-dessous de glace dun froid qui persiste pendant plusieurs jours, pour que la mer se solidifie. Dailleurs, une circonstance, qui nchappa pas plus Mrs. Paulina Barnett quau lieutenant Hobson, prouvait bien que licefield ntait en aucune faon praticable. Les animaux emprisonns dans lle, animaux fourrures, rennes, loups, etc., se seraient videmment enfuis vers de plus basses latitudes, si la fuite et t possible, cest--dire si la mer solidifie leur et offert un passage assur. Or, ils abondaient toujours autour de la factorerie, et recherchaient de plus en plus le voisinage de lhomme. Les loups eux-mmes venaient jusqu porte de fusil de lenceinte dvorer les martres ou les livres polaires qui formaient leur unique nourriture. Les rennes affams, nayant plus ni mousses ni herbe brouter, rdaient, par bande, aux environs du cap Bathurst. Un ours celui sans

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doute envers lequel Mrs. Paulina Barnett et Kalumah avaient contract une dette de reconnaissance passait frquemment entre les arbres de la futaie, sur les bords du lagon. Or, si ces divers animaux taient l, et principalement les ruminants, auxquels il faut une nourriture exclusivement vgtale, sils taient encore sur lle Victoria pendant ce mois doctobre, cest quils navaient pu, cest quils ne pouvaient fuir. On a dit que la moyenne de la temprature se maintenait au degr de la glace fondante. Or, quand Jasper Hobson consulta son journal, il vit que lhiver prcdent, dans ce mme mois doctobre, le thermomtre marquait dj vingt degrs Fahrenheit au-dessous de zro (10 centigr. au-dessous de glace). Quelle diffrence, et combien la temprature se distribue capricieusement dans ces rgions polaires ! Les hiverneurs ne souffraient donc aucunement du froid, et ils ne furent point obligs de se confiner dans leur maison. Cependant, lhumidit tait grande, car des pluies, mles de neige, tombaient frquemment, et le baromtre, par son abaissement, indiquait que latmosphre tait sature de vapeurs. Pendant ce mois doctobre, Jasper Hobson et le sergent Long entreprirent plusieurs excursions afin de reconnatre ltat de licefield au large de lle. Un jour, ils allrent au cap Michel, un autre langle de lancienne baie des Morses, dsireux de savoir si le passage tait praticable, soit pour le continent amricain, soit pour le continent asiatique, et si le dpart pouvait tre arrt. Or, la surface du champ de glace tait couverte de flaques deau, et, en de certains endroits, crible de crevasses qui eussent immanquablement arrt la marche des traneaux. Il ne semblait mme pas quun voyageur pt se hasarder pied dans ce dsert, presque aussi liquide que solide. Ce qui prouvait bien quun froid insuffisant et mal rgl, une temprature intermit-

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tente, avaient produit cette solidification incomplte, ctait la multitude de pointes, de cristaux, de prismes, de polydres de toutes sortes qui hrissaient la surface de licefield, comme une concrtion de stalactites. Il ressemblait plutt un glacier qu un champ, ce qui et rendu la marche excessivement pnible, au cas o elle aurait t praticable. Le lieutenant Hobson et le sergent Long, saventurant sur licefield, firent ainsi un mille ou deux dans la direction du sud, mais au prix de peines infinies et en y employant un temps considrable. Ils reconnurent donc quil fallait encore attendre, et ils revinrent trs dsappoints au Fort-Esprance. Les premiers jours de novembre arrivrent. La temprature sabaissa un peu, mais de quelques degrs seulement. Ce ntait pas suffisant. De grands brouillards humides enveloppaient lle Victoria. Il fallait pendant toute la journe tenir les lampes allumes dans les salles. Or, cette dpense de luminaire aurait d tre prcisment trs modre. En effet, la provision dhuile tait fort restreinte, car la factorerie navait point t ravitaille par le convoi du capitaine Craventy, et, dautre part, la chasse aux morses tait devenue impossible, puisque ces amphibies ne frquentaient plus lle errante. Si donc lhivernage se prolongeait dans ces conditions, les hiverneurs en seraient bientt rduits employer la graisse des animaux, ou mme la rsine des sapins, afin de se procurer un peu de lumire. Dj, cette poque, les jours taient excessivement courts, et le soleil, qui ne prsentait plus au regard quun disque ple, sans chaleur et sans clat, ne se promenait que pendant quelques heures au-dessus de lhorizon. Oui ! ctait bien lhiver, avec ses brumes, ses pluies, ses neiges, lhiver, moins le froid ! Le 11 novembre, ce fut fte au Fort-Esprance, et ce qui le prouva, cest que Mrs. Joliffe servit quelques extra au dner de midi. En effet, ctait lanniversaire de la naissance du petit Michel Mac Nap. Lenfant avait juste un an, ce jour l. Il tait

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bien portant et charmant avec ses cheveux blonds boucls et ses yeux bleus. Il ressemblait son pre, le matre charpentier, ressemblance dont le brave homme se montrait extrmement fier. On pesa solennellement le bb au dessert. Il fallait le voir sagiter dans la balance, et quels petits cris il poussa ! Il pesait, ma foi, trente-quatre livres ! Quel succs, et quels hurrahs accueillirent ce poids superbe, et quels compliments on adressa lexcellente Mrs. Mac Nap, comme nourrice et comme mre ! On ne sait pas trop pourquoi le caporal Joliffe prit pour luimme une forte part de ces congratulations ! Comme pre nourricier, sans doute, ou comme bonne du bb ! Le digne caporal avait tant port, dorlot, berc lenfant, quil se croyait pour quelque chose dans sa pesanteur spcifique ! Le lendemain, 12 novembre, le soleil ne parut pas audessus de lhorizon. La longue nuit polaire commenait, et commenait neuf jours plus tt que lhiver prcdent sur le continent amricain, ce qui tenait la diffrence des latitudes entre ce continent et lle Victoria. Cependant, cette disparition du soleil namena aucun changement dans ltat de latmosphre. La temprature resta ce quelle avait t jusqualors, capricieuse, indcise. Le thermomtre baissait un jour, remontait lautre. La pluie et la neige alternaient. Le vent tait mou et ne se fixait aucun point de lhorizon, passant quelquefois dans la mme journe par tous les rhumbs du compas. Lhumidit constante de ce climat tait redouter et pouvait dterminer des affections scorbutiques parmi les hiverneurs. Trs heureusement, si, par le dfaut du ravitaillement convenu, le jus de citron, le lime-juice et les pastilles de chaux commenaient manquer, du moins les rcoltes doseille et de cochlaria avaient t abondantes, et, suivant les recommandations du lieutenant Hobson, on en faisait un quotidien usage.

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Cependant, il fallait tout tenter pour quitter le FortEsprance. Dans les conditions o lon se trouvait, trois mois suffiraient peine, peut-tre, pour atteindre le continent le plus proche. Or, on ne pouvait exposer lexpdition, une fois aventure sur le champ de glace, tre prise par la dbcle avant davoir gagn la terre ferme. Il tait donc ncessaire de partir ds la fin de novembre, si lon devait partir. Or, sur la question de dpart, il ny avait pas de doute. Mais si, par un hiver rigoureux, qui aurait bien ciment toutes les parties de licefield, le voyage et t dj difficile, avec cette saison indcise, il devenait chose grave. Le 13 novembre, Jasper Hobson, Mrs. Paulina Barnett et le sergent Long se runirent pour fixer le jour du dpart. Lopinion du sergent tait quil fallait quitter lle au plus tt. Car, disait-il, nous devons compter avec tous les retards possibles pendant une traverse de six cents milles. Or, il faut quavant le mois de mars, nous ayons mis le pied sur le continent, ou nous risquerons, la dbcle soprant, de nous retrouver dans une situation plus mauvaise encore que sur notre le. Mais, rpondit Mrs. Paulina Barnett, la mer est-elle assez uniformment prise pour nous livrer passage ? Oui, rpliqua le sergent Long, et chaque jour la glace tend spaissir. De plus, le baromtre remonte peu peu. Cest un indice dabaissement dans la temprature. Or, dici le moment o nos prparatifs seront achevs et il faut bien une semaine, je pense, jespre que le temps se sera mis dcidment au froid. Nimporte ! dit le lieutenant Hobson, lhiver sannonce mal, et, vritablement, tout se met contre nous ! On a vu quelquefois dtranges saisons dans ces mers, et des baleiniers ont

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pu naviguer l o, mme pendant lt, ils neussent pas trouv, en dautres annes, un pouce deau sous leur quille. Quoi quil en soit, je conviens quil ny a pas un jour perdre. Je regrette seulement que la temprature habituelle ces cimats ne nous soit pas venue en aide. Elle viendra, dit Mrs. Paulina Barnett. En tout cas, il faut tre prt profiter des circonstances. quelle poque extrme penseriez-vous fixer le dpart, monsieur Jasper ? la fin de novembre, comme terme le plus recul, rpondit le lieutenant Hobson, mais si, dans huit jours, vers le 20 de ce mois, nos prparatifs taient achevs et que le passage ft praticable, je regarderais cette circonstance comme trs heureuse, et nous partirions. Bien, dit le sergent Long. Nous devons donc nous prparer sans perdre un instant. Alors, monsieur Jasper, demanda Mrs. Paulina Barnett, vous allez faire connatre nos compagnons la situation dans laquelle ils se trouvent ? Oui, madame. Le moment de parler est venu, puisque cest le moment dagir. Et quand comptez-vous leur apprendre ce quils ignorent ? linstant. Sergent Long, ajouta Jasper Hobson, en se tournant vers le sous-officier, qui prit aussitt une attitude militaire, faites rassembler tous vos hommes dans la grande salle pour recevoir une communication.

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Le sergent Long tourna automatiquement sur ses talons et sortit dun pas mthodique, aprs avoir port la main son chapeau. Pendant quelques minutes, Mrs. Paulina Barnett et le lieutenant Hobson restrent seuls, sans prononcer une parole. Le sergent rentra bientt, et prvint Jasper Hobson que ses ordres taient excuts. Aussitt, Jasper Hobson et la voyageuse entrrent dans la grande salle. Tous les habitants de la factorerie, hommes et femmes, sy trouvaient rassembls, vaguement clairs par la lumire des lampes. Jasper Hobson savana au milieu de ses compagnons, et l, dun ton grave : Mes amis, dit-il, jusquici javais cru devoir, pour vous pargner des inquitudes inutiles, vous cacher la situation dans laquelle se trouve notre tablissement du Fort-Esprance Un tremblement de terre nous a spars du continent Ce cap Bathurst a t dtach de la cte amricaine Notre presqule nest plus quune le de glace, une le errante En ce moment, Marbre savana vers Jasper Hobson, et dune voix assure : Nous le savions, mon lieutenant ! dit-il.

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XII. Une chance tenter.

Ils le savaient, ces braves gens ! Et pour ne point ajouter aux peines de leur chef, ils avaient feint de ne rien savoir, et ils staient adonns avec la mme ardeur aux travaux de lhivernage ! Des larmes dattendrissement vinrent aux yeux de Jasper Hobson. Il ne chercha point cacher son motion, il prit la main que lui tendait le chasseur Marbre et la serra sympathiquement. Oui, ces honntes soldats, ils savaient tout, car Marbre avait tout devin et depuis longtemps ! Ce pige rennes rempli deau sale, ce dtachement attendu du Fort-Reliance et qui navait pas paru, les observations de latitude et de longitude faites chaque jour et qui eussent t inutiles en terre ferme, et les prcautions que le lieutenant Hobson prenait pour ntre point vu en faisant son point, ces animaux qui navaient pas fui avant lhiver, enfin le changement dorientation survenu pendant les derniers jours, dont ils staient trs bien aperus, tous ces indices runis avaient fait comprendre la situation aux habitants du Fort-Esprance. Seule, larrive de Kalumah leur avait sembl inexplicable, et ils avaient d supposer ce qui tait vrai, dailleurs que les hasards de la tempte avaient jet la jeune Esquimaude sur le rivage de lle. Marbre, dans lesprit duquel la rvlation de ces choses stait accomplie tout dabord, avait fait part de ses ides au
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charpentier Mac Nap et au forgeron Ra. Tous trois envisagrent froidement la situation et furent daccord sur ce point quils devaient prvenir non seulement leurs camarades, mais aussi leurs femmes. Puis tous staient engags paratre ne rien savoir vis--vis de leur chef et lui obir aveuglment comme par le pass. Vous tes de braves gens, mes amis, dit alors Mrs. Paulina Barnett, que cette dlicatesse mut profondment, quand le chasseur Marbre eut donn ses explications, vous tes dhonntes et courageux soldats ! Et notre lieutenant, rpondit Mac Nap, peut compter sur nous. Il a fait son devoir, nous ferons le ntre. Oui, mes chers compagnons, dit Jasper Hobson, le ciel ne nous abandonnera pas, et nous laiderons nous sauver ! Puis Jasper Hobson raconta tout ce qui stait pass depuis cette poque o le tremblement de terre avait rompu listhme et fait une le des territoires continentaux du cap Bathurst. Il dit comment, sur la mer dgage de glaces, au milieu du printemps, la nouvelle le avait t entrane par un courant inconnu plus de deux cents milles de la cte ; comment louragan lavait ramene en vue de terre, puis loigne de nouveau dans la nuit du 31 aot ; comment enfin la courageuse Kalumah avait risqu sa vie pour venir au secours de ses amis dEurope. Puis il fit connatre les changements survenus lle, qui se dissolvait peu peu dans les eaux plus chaudes, et la crainte quon avait prouve, soit dtre entrans jusque dans le Pacifique, soit dtre pris par le courant du Kamtchatka. Enfin, il apprit ses compagnons que lle errante stait dfinitivement immobilise la date du 27 septembre dernier.

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Enfin, la carte des mers arctiques ayant t apporte, Jasper Hobson montra la position mme que lle occupait plus de six cents milles de toute terre. Il termina en disant que la situation tait extrmement dangereuse, que lle serait ncessairement broye, quand soprerait la dbcle et quavant de recourir lembarcation, qui ne pourrait tre utilise que dans le prochain t, il fallait profiter de lhiver pour rallier le continent amricain, en se dirigeant travers le champ de glace. Nous aurons six cents milles faire, par le froid et dans la nuit. Ce sera dur, mes amis, mais vous comprenez comme moi quil ny a pas reculer. Quand vous donnerez le signal du dpart, mon lieutenant, rpondit Mac Nap, nous vous suivrons ! Tout tant ainsi convenu, dater de ce jour, les prparatifs de la prilleuse expdition furent mens rapidement. Les hommes avaient bravement pris leur parti davoir six cents milles faire dans ces conditions. Le sergent Long dirigeait les travaux, tandis que Jasper Hobson, les deux chasseurs et Mrs. Paulina Barnett allaient frquemment reconnatre ltat de licefield. Kalumah les accompagnait le plus souvent, et ses avis, bass sur lexprience, pouvaient tre fort utiles au lieutenant. Le dpart, sauf empchement, ayant t fix au 20 novembre, il ny avait pas un instant perdre. Ainsi que lavait prvu Jasper Hobson, le vent tant remont, la temprature sabaissa un peu, et la colonne de mercure marqua vingt-quatre degrs Fahrenheit (4, 44 centigr. audessous de zro). La neige remplaait la pluie des jours prcdents et se durcissait sur le sol. Quelques jours de ce froid, et le glissage des traneaux deviendrait possible. Lentaille, creuse en avant du cap Michel, tait en partie comble par la glace et

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par la neige, mais il ne fallait pas oublier que ses eaux plus calmes avaient d se prendre plus vite. Ce qui le prouvait bien, cest que les eaux de la mer ne prsentaient pas un tat aussi satisfaisant. En effet, le vent soufflait presque incessamment et avec une certaine violence. La houle sopposait la formation rgulire de la glace et la cimentation ne se faisait pas suffisamment. De larges flaques deau sparaient les glaons en maint endroit, et il tait impossible de tenter un passage travers licefield. Le temps se met dcidment au froid, dit un jour Mrs. Paulina Barnett au lieutenant Hobson ctait le 15 novembre, pendant une reconnaissance qui avait t pousse jusquau sud de lle ; la temprature sabaisse dune manire sensible, et ces espaces liquides ne tarderont pas se prendre. Je le crois comme vous, madame, rpondit Jasper Hobson, mais, malheureusement, la manire dont la conglation se fait est peu favorable nos projets. Les glaons sont de petite dimension, leurs bords forment autant de bourrelets qui hrissent toute la surface, et sur cet icefield raboteux, nos traneaux, sils peuvent glisser, ne glisseront quavec la plus extrme difficult. Mais, reprit la voyageuse, si je ne me trompe, il ne faudrait que quelques jours ou mme quelques heures dune neige paisse pour niveler toute cette surface ! Sans doute, madame, rpondit le lieutenant, mais si la neige tombe, cest que la temprature aura remont, et si elle remonte, le champ de glace se disloquera encore. Cest l un dilemme dont les deux consquences sont contre nous ! Voyons, monsieur Jasper, dit Mrs. Paulina Barnett, il faut avouer que ce serait singulirement jouer de malheur, si

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nous subissions, dans lendroit o nous sommes, en plein Ocan polaire, un hiver tempr au lieu dun hiver arctique. Cela sest vu, madame, cela sest vu. Je vous rappellerai, dailleurs, combien la saison froide que nous avons passe sur le continent amricain a t rude. Or, on la souvent observ, il est rare que deux hivers, identiques en rigueur et en dure, succdent lun lautre, et les baleiniers des mers borales le savent bien. Certainement, madame, ce serait jouer de malheur. Un hiver froid, quand nous nous serions si bien contents dun hiver modr, et un hiver modr quand il nous faudrait un hiver froid ! Il faut avouer que nous navons pas t heureux jusquici ! Et quand je songe que cest une distance de six cents milles quil faudra franchir avec des femmes, un enfant ! Et Jasper Hobson, tendant la main vers le sud, montrait lespace infini qui stendait devant ses yeux, vaste plaine blanche, capricieusement dcoupe comme une guipure. Triste aspect que celui de cette mer, imparfaitement solidifie, dont la surface craquait avec un sinistre bruit ! Une lune trouble, demi noye dans la brume humide, slevant peine de quelques degrs au-dessus du sombre horizon, jetait une lueur blafarde sur tout cet ensemble. La demi-obscurit, aide par certains phnomnes de rfraction, doublait la grandeur des objets. Quelques icebergs de mdiocre altitude prenaient des dimensions colossales, et affectaient parfois des formes de monstres apocalyptiques. Des oiseaux passaient grand bruit dailes, et le moindre dentre eux, par suite de cette illusion doptique, paraissait plus grand quun condor ou un gypate. En de certaines directions, au milieu des montagnes de glace, semblaient souvrir dimmenses tunnels noirs, dans lesquels lhomme le plus audacieux et hsit sengouffrer. Puis des mouvements subits se produisaient, grce aux culbutes des icebergs, rongs leur base, qui cherchaient un nouvel quilibre, et dclatants fracas retentissaient que rpercutait lcho sonore. La scne changeait ainsi vue comme le dcor dune ferie ! Avec quel

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sentiment deffroi devaient considrer ces terribles phnomnes de malheureux hiverneurs qui allaient saventurer travers ce champ de glace ! Malgr son courage, malgr son nergie morale, la voyageuse se sentait pntre dinvolontaires terreurs. Son me se glaait comme son corps. Elle tait tente de fermer ses yeux et ses oreilles pour ne pas voir, pour ne pas entendre. Lorsque la lune venait se voiler un instant sous une brume plus paisse, le sinistre aspect de ce paysage polaire saccentuait encore, et Mrs. Paulina Barnett se figurait alors la caravane dhommes et de femmes, cheminant travers ces solitudes, au milieu des bourrasques, des neiges, sous les avalanches, dans la profonde obscurit dune nuit arctique ! Cependant, Mrs. Paulina Barnett se forait regarder. Elle voulait habituer ses yeux ces aspects, endurcir son me contre la terreur. Elle regardait donc, et tout dun coup un cri schappa de sa poitrine, sa main serra la main du lieutenant Hobson, et elle lui montra du doigt un objet norme, aux formes indcises, qui se mouvait dans la pnombre, cent pas deux peine. Ctait un monstre dune blancheur clatante, dune taille gigantesque, dont la hauteur dpassait cinquante pieds. Il allait lentement sur les glaons pars, sautant de lun lautre par des bonds formidables, agitant ses pattes dmesures qui eussent pu embrasser dix gros chnes la fois. Il semblait vouloir chercher, lui aussi, un passage praticable travers licefield et fuir cette le funeste. On voyait les glaons senfoncer sous son poids, et il ne parvenait reprendre son quilibre quaprs des mouvements dsordonns. Le monstre savana ainsi pendant un quart de mille sur le champ de glace. Puis, sans doute, ne trouvant aucun passage, il

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revint sur ses pas, se dirigea vers cette partie du littoral que le lieutenant Hobson et Mrs. Paulina Barnett occupaient. En ce moment, Jasper Hobson saisit le fusil quil portait en bandoulire et se tint prt tirer. Mais aussitt, aprs avoir couch en joue lanimal, il laissa retomber son arme, et mi-voix : Un ours, madame, dit-il, ce nest quun ours dont les dimensions ont t dmesurment grandies par la rfraction ! Ctait un ours polaire, en effet, et Mrs. Paulina Barnett reconnut aussitt lillusion doptique dont elle venait dtre le jouet. Elle respira longuement. Puis une ide lui vint : Cest mon ours ! scria-t-elle, un ours de Terre-Neuve pour le dvouement ! Et trs probablement le seul qui reste dans lle ! Mais que fait-il l ? Il essaie de schapper, madame, rpondit le lieutenant Hobson, en secouant la tte. Il essaie de fuir cette le maudite ! Et il ne le peut pas encore, et il nous montre que le chemin, ferm pour lui, lest aussi pour nous ! Jasper Hobson ne se trompait pas. La bte prisonnire avait tent de quitter lle pour atteindre quelque point du continent, et, nayant pu russir, elle regagnait le littoral. Lours, remuant sa tte et grognant sourdement, passa vingt pas peine du lieutenant et de sa compagne. Ou il ne les vit pas, ou il ddaigna de les voir, car il continua sa marche dun pas pesant, se dirigea vers le cap Michel, et disparut bientt derrire un monticule. Ce jour-l, le lieutenant Hobson et Mrs. Paulina Barnett revinrent tristement et silencieusement au fort.

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Cependant, comme si la traverse des champs de glace et t praticable, les prparatifs du dpart se continuaient activement la factorerie. Il ne fallait rien ngliger pour la scurit de lexpdition, il fallait tout prvoir, et compter non seulement avec les difficults et les fatigues, mais aussi avec les caprices de cette nature polaire, qui se dfend si nergiquement contre les investigations humaines. Les attelages de chiens avaient t lobjet de soins particuliers. On les laissa courir aux environs du fort, afin que lexercice refit leurs forces un peu engourdies par un long repos. En somme, ces animaux se trouvaient tous dans un tat satisfaisant et pouvaient, si on ne les surmenait pas, fournir une longue marche. Les traneaux furent inspects avec soin. La surface raboteuse de licefield devait ncessairement les exposer de violents chocs. Aussi durent-ils tre renforcs dans leurs parties principales, leur chssis infrieur, leurs semelles recourbes lavant, etc. Cet ouvrage revenait de droit au charpentier Mac Nap et ses hommes, qui rendirent ces vhicules aussi solides que possible. On construisit en plus deux traneaux-chariots, de grandes dimensions, destins, lun au transport des provisions, lautre au transport des pelleteries. Ces travaux devaient tre trans par les rennes domestiques, et ils furent parfaitement appropris cet usage. Les pelleteries, ctait, on en conviendra, un bagage de luxe dont il ntait peut-tre pas prudent de sembarrasser. Mais Jasper Hobson voulait, autant que possible, sauvegarder les intrts de la Compagnie de la baie dHudson, bien dcid, dailleurs, abandonner ces fourrures en route, si elles compromettaient ou gnaient la marche de la caravane. On ne risquait rien, dailleurs, puisque ces prcieuses fourrures, si

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on les laissait dans les magasins de la factorerie, seraient invitablement perdues. Quant aux provisions, ctait autre chose. Les vivres devaient tre abondants et facilement transportables. On ne pouvait en aucune faon compter sur les produits de la chasse. Le gibier comestible, ds que le passage serait praticable, prendrait les devants et aurait bientt ralli les rgions du sud. Donc, viandes conserves, corn-beef, pts de livres, poissons secs, biscuits, dont lapprovisionnement tait malheureusement fort rduit, etc., ample rserve doseille et de chochlarias, brandevin, esprit-de-vin pour la confection des boissons chaudes, etc., furent dposs dans un chariot spcial. Jasper Hobson aurait bien voulu emporter du combustible, car, pendant six cents milles, il ne trouverait ni un arbre, ni un arbuste, ni une mousse, et on ne pouvait compter ni sur les paves, ni sur les bois charris par la mer. Mais une telle surcharge ne pouvait tre admise, et il fallut y renoncer. Trs heureusement, les vtements chauds ne devaient pas manquer ; ils seraient nombreux, confortables, et, au besoin, on puiserait au chariot des fourrures. Quant Thomas Black, qui depuis sa msaventure stait absolument retir du monde, fuyant ses compagnons, se confinant dans sa chambre, ne prenant jamais part aux conseils du lieutenant, du sergent et de la voyageuse, il reparut enfin ds que le jour du dpart fut dfinitivement fix. Mais alors il soccupa uniquement du traneau qui devait transporter sa personne, ses instruments et ses registres. Toujours muet, on ne pouvait lui arracher une parole. Il avait tout oubli, mme quil ft un savant, et, depuis quil avait t du dans lobservation de son clipse, depuis que la solution des protubrances lunaires lui avait chapp, il navait plus apport aucune attention lexamen des phnomnes particuliers aux hautes latitudes, tels quaurores borales, halos, paraslnes, etc.

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Enfin, pendant les derniers jours, chacun avait fait une telle diligence et travaill avec tant de zle, que, dans la matine du 18 novembre, on et t prt partir. Malheureusement, le champ ntait pas encore praticable. Si la temprature stait un peu abaisse, le froid navait pas t assez vif pour solidifier uniformment la surface de la mer. La neige, trs fine dailleurs, ne tombait pas dune manire gale et continue. Jasper Hobson, Marbre et Sabine avaient chaque jour parcouru le littoral de lle depuis le cap Michel jusqu langle de lancienne baie des Morses. Ils staient mme aventurs sur licefield dans un rayon dun mille et demi peu prs, et ils avaient bien t forcs de reconnatre que des crevasses, des entailles, des fissures le flaient de toutes parts. Non seulement des traneaux, mais des pitons eux-mmes, libres de leurs mouvements, nauraient pu sy hasarder. Les fatigues du lieutenant Hobson et de ses deux hommes pendant ces courtes expditions avaient t extrmes, et plus dune fois ils crurent que, sur ce chemin changeant et au milieu des glaons mobiles encore, ils ne pourraient regagner lle Victoria. Il semblait vraiment que la nature sacharnt contre ces infortuns hiverneurs. Pendant les journes du 18 et du 19 novembre, le thermomtre remonta, tandis que le baromtre baissait de son ct. Cette modification dans ltat atmosphrique devait amener un rsultat funeste. En mme temps que le froid diminuait, le ciel semplissait de vapeurs. Avec trente-quatre degrs Fahrenheit (1, 11 centigr. au-dessus de zro), ce fut de la pluie, non de la neige, qui tomba en grande abondance. Ces averses, relativement chaudes, fondaient la couche blanche en maint endroit. On se figure leffet de ces eaux du ciel sur licefield quelles achevaient de dsagrger. On aurait vraiment pu croire une dbcle prochaine. Il y avait sur les glaons des traces de dissolution comme au moment du dgel. Le lieutenant Hobson qui, malgr cet horrible temps, alla tous les jours au sud de lle, revint, un jour, dsespr.

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Le 20, une nouvelle tempte, peu prs semblable par son extrme violence celle qui avait assailli lle un mois auparavant, se dchana sur ces funestes parages de la mer polaire. Les hiverneurs durent renoncer mettre le pied au-dehors, et pendant cinq jours, ils furent confins dans le Fort-Esprance.

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XIII. travers le champ de glace.

Enfin, le 22 novembre, le temps commena se remettre un peu. En quelques heures, la tempte stait subitement calme. Le vent venait de sauter dans le nord, et le thermomtre baissa de plusieurs degrs. Quelques oiseaux de long vol disparurent. Peut-tre pouvait-on enfin esprer que la temprature allait franchement devenir ce quelle devait tre, cette poque de lanne, sous une aussi haute latitude. Les hiverneurs en taient regretter vraiment que le froid ne ft pas ce quil avait t pendant la dernire saison hivernale, quand la colonne de mercure tomba soixante-douze degrs Fahrenheit au-dessous de zro (55 au-dessous de la glace). Jasper Hobson rsolut de ne pas tarder plus longtemps abandonner lle Victoria, et, dans la matine du 22, toute la petite colonie fut prte quitter le Fort-Esprance et lle, maintenant confondue avec tout licefield, cimente lui, et par cela mme rattache par un champ de six cents milles au continent amricain. onze heures et demie du matin, au milieu dune atmosphre gristre, mais tranquille, quune magnifique aurore borale illuminait de lhorizon au znith, le lieutenant Hobson donna le signal du dpart. Les chiens taient attels aux traneaux. Trois couples de rennes domestiques avaient t attachs aux traneaux-chariots, et lon partit silencieusement dans la direction du cap Michel, point o lle proprement dite devrait tre quitte pour licefield.
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La caravane suivit dabord la lisire de la colline boise, lest du lac Barnett ; mais au moment den dpasser la pointe, chacun se retourna pour apercevoir une dernire fois ce cap Bathurst que lon abandonnait sans retour. Sous la clart de laurore borale se dessinaient quelques artes engonces de neige, et deux ou trois lignes blanches qui dlimitaient lenceinte de la factorerie. Un emptement blanchtre dominant et l lensemble, une fume qui schappait encore, dernire haleine dun feu prt steindre pour jamais, tel tait le FortEsprance, tel tait cet tablissement qui avait cot tant de travaux, tant de peines, maintenant inutiles ! Adieu ! adieu, notre pauvre maison polaire ! dit Mrs. Paulina Barnett, en agitant une dernire fois sa main. Et tous, avec ce suprme souvenir, reprirent tristement et silencieusement la route du retour. une heure, le dtachement tait arriv au cap Michel, aprs avoir tourn lentaille que le froid insuffisant de lhiver navait pu refermer. Jusqualors, les difficults du voyage navaient pas t grandes, car le sol de lle Victoria prsentait une surface relativement unie. Mais il en serait tout autrement sur le champ de glace. En effet, licefield, soumis la pression norme des banquises du nord, stait sans doute hriss dicebergs, dhummocks, de montagnes glaces, entre lesquelles il faudrait, et au prix des plus grands efforts, des plus extrmes fatigues, chercher incessamment des passes praticables. Vers le soir de cette journe, on stait avanc de quelques milles sur le champ de glace. Il fallut organiser la couche. cet effet, on procda suivant la manire des Esquimaux et des Indiens du nord de lAmrique, en creusant des snow-houses dans les blocs de glace. Les couteaux neige fonctionnrent utilement et habilement, et huit heures, aprs un souper compo-

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s de viandes sches, tout le personnel de la factorerie stait gliss dans ces trous, qui sont plus chauds quon ne serait tent de le croire. Mais avant de sendormir, Mrs. Paulina Barnett avait demand au lieutenant sil pouvait estimer la route parcourue depuis le Fort-Esprance jusqu ce campement. Je pense que nous navons pas fait plus de dix milles, rpondit Jasper Hobson. Dix sur six cents ! rpondit la voyageuse ! Mais ce compte, nous mettrons trois mois franchir la distance qui nous spare du continent amricain ! Trois mois et peut-tre davantage, madame rpondit Jasper Hobson, mais nous ne pouvons aller plus vite. Nous ne voyageons plus en ce moment, comme nous le faisions, lan dernier, sur ces plaines glaces qui sparaient le Fort-Reliance du cap Bathurst, mais bien sur un icefield, dform, cras par la pression, et qui ne peut nous offrir aucune route facile ! Je mattends rencontrer de grandes difficults, pendant cette tentative. Puissions-nous les surmonter ! En tout cas, limportant nest pas darriver vite, mais darriver en bonne sant, et je mestimerai heureux si pas un de mes compagnons ne manque lappel quand nous rentrerons au Fort-Reliance. Fasse le Ciel que, dans trois mois, nous ayons pu atterrir sur un point quelconque de la cte amricaine, madame, et nous naurons que des actions de grces lui rendre ! La nuit se passa sans accident, mais Jasper Hobson, pendant sa longue insomnie, avait cru surprendre dans ce sol sur lequel il avait organis son campement quelques frmissements de mauvais augure, qui indiquaient un manque de cohsion dans toutes les parties de licefield. Il lui parut vident que limmense champ de glace ntait pas ciment dans toutes ses

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portions, do cette consquence que dnormes entailles devaient le couper en maint endroit, et ctait l une circonstance extrmement fcheuse, puisque cet tat de choses rendait incertaine toute communication avec la terre ferme. Dailleurs, avant son dpart, le lieutenant Hobson avait fort bien observ que ni les animaux fourrures, ni les carnassiers de lle Victoria navaient abandonn les environs de la factorerie, et si ces animaux navaient pas t chercher pour lhiver de moins rudes climats dans les rgions mridionales, cest quils eussent rencontr sur leur route certains obstacles dont leur instinct leur indiquait lexistence. Jasper Hobson, en faisant cette tentative de rapatrier la petite colonie, en se lanant travers le champ de glace, avait agi sagement. Ctait une tentative essayer, avant la future dbcle, quitte chouer, quitte revenir sur ses pas, et, en abandonnant le fort, Jasper Hobson navait fait que son devoir. Le lendemain, 23 novembre, le dtachement ne put pas mme savancer de dix milles dans lest, car les difficults de la route devinrent extrmes. Licefield tait horriblement convulsionn, et lon pouvait mme observer, daprs certaines strates trs reconnaissables, que plusieurs bancs de glace staient superposs, pousss sans doute par lirrsistible banquise dans ce vaste entonnoir de la mer Arctique. De l des collisions de glaons, des entassements dicebergs, quelque chose comme une jonche de montagnes quune main impuissante aurait laiss choir sur cet espace, et qui sy seraient parpilles en tombant. Il tait vident quune caravane, compose de traneaux et dattelages, ne pouvait passer par-dessus ces blocs, et non moins vident quelle ne pouvait se frayer un chemin la hache ou au couteau neige travers cet encombrement. Quelquesuns de ces icebergs affectaient les formes les plus diverses, et leur entassement figurait celui dune ville qui se serait croule tout entire. Bon nombre mesuraient une altitude de trois ou quatre cents pieds au-dessus du niveau de licefield, et leur

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sommet stageaient dnormes masses mal quilibres, qui nattendaient quune secousse, un choc, rien quune vibration de lair pour se prcipiter en avalanches. Aussi, en tournant ces montagnes de glace, fallait-il prendre les plus grandes prcautions. Ordre avait t donn, dans ces passes dangereuses, de ne point lever la voix, de ne point exciter les attelages par les claquements du fouet. Ces soins ntaient point exagrs ; la moindre imprudence aurait pu entraner de graves catastrophes. Mais, tourner ces obstacles, rechercher les passages praticables, on perdait un temps infini, on spuisait en fatigues et en efforts, on navanait gure dans la direction voulue, on faisait en dtours dix milles pour nen gagner quun vers lest. Toutefois, le sol ferme ne manquait pas encore sous les pieds. Mais le 24, ce furent dautres obstacles, que Jasper Hobson dut justement craindre de ne pouvoir surmonter. En effet, aprs avoir franchi une premire banquise, qui se dressait une vingtaine de milles de lle Victoria, le dtachement se trouva sur un champ de glace beaucoup moins accident, et dont les diverses pices navaient point t soumises une forte pression. Il tait vident que, par suite de la direction des courants, leffort de la banquise ne se portait pas de ce ct de licefield. Mais aussi, Jasper Hobson et ses compagnons ne tardrent-ils pas se trouver coups par de larges et profondes crevasses qui ntaient pas encore geles. La temprature tait relativement chaude, et le thermomtre nindiquait pas en moyenne plus de trente-quatre degrs Fahrenheit (1, 11 centigr. au-dessus de zro). Or, leau sale, moins facile la conglation que leau douce, ne se solidifie qu quelques degrs au-dessous de glace, et consquemment la mer ne pouvait tre prise. Toutes les portions durcies qui formaient la banquise et licefield taient venues de latitudes plus hautes, et, en mme temps, elles

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sentretenaient par elles-mmes, et se nourrissaient pour ainsi dire de leur propre froid ; mais cet espace mridional de la mer Arctique ntait pas uniformment gel, et, de plus, il tombait une pluie chaude qui apportait avec elle de nouveaux lments de dissolution. Ce jour-l, le dtachement fut absolument arrt devant une crevasse, pleine dune eau tumultueuse, seme de petites glaces, crevasse qui ne mesurait pas plus de cent pieds de largeur, mais dont la longueur devait avoir plusieurs milles. Pendant deux heures, on longea le bord occidental de cette entaille avec lesprance den atteindre lextrmit de manire reprendre la direction vers lest, mais ce fut en vain : il fallut sarrter. On fit donc halte et on organisa le campement. Jasper Hobson, suivi du sergent Long, se porta en avant pendant un quart de mille, observant linterminable crevasse, et maudissant la douceur de cet hiver qui lui faisait tant de mal. Il faut passer pourtant, dit le sergent Long, car nous ne pouvons demeurer en cet endroit. Oui, il faut passer, rpondit le lieutenant Hobson, et nous passerons, soit que nous remontions au nord, soit que nous descendions au sud, puisque nous finirons videmment par tourner cette entaille. Mais aprs celle-ci, dautres se prsenteront quil faudra tourner encore, et ce sera toujours ainsi, pendant des centaines de milles peut-tre, tant que durera cette indcise et dplorable temprature ! Eh bien, mon lieutenant, cest ce quil faut reconnatre avant de continuer notre voyage, dit le sergent. Oui, il le faut, sergent Long, rpondit rsolument Jasper Hobson, ou nous risquerions, aprs avoir fait cinq ou six cents

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milles en dtours et en crochets, de navoir mme pas franchi la moiti de la distance qui nous spare de la cte amricaine. Oui ! il faut, avant daller plus loin, reconnatre la surface de licefield, et cest ce que je vais faire ! Puis, sans ajouter une parole, Jasper Hobson se dshabilla, se jeta dans cette eau demi glace, et, vigoureux nageur, en quelques brasses il eut atteint lautre bord de lentaille, puis il disparut dans lombre au milieu des icebergs. Quelques heures plus tard, Jasper Hobson, puis, rentrait au campement, o le sergent lavait prcd. Il prit le sergent part et lui fit connatre, ainsi qu Mrs. Paulina Barnett, que le champ de glace tait impraticable. Peut-tre, leur dit-il, un homme seul, pied, sans traneau, sans bagage, parviendrait-il passer ainsi, une caravane ne le peut pas ! Les crevasses se multiplient dans lest, et vraiment un bateau nous serait plus utile quun traneau pour rallier le continent amricain ! Eh bien, rpondit le sergent Long, si un homme seul peut tenter ce passage, lun de nous ne doit-il pas essayer de le faire et daller chercher des secours ? Jai eu la pense de partir, rpondit Jasper Hobson. Vous, monsieur Jasper ? Vous, mon lieutenant ? Ces deux rponses, faites simultanment la proposition de Jasper Hobson, prouvrent combien elle tait inattendue et semblait inopportune ! Lui, le chef de lexpdition, partir ! Abandonner ceux qui lui taient confis, bien que ce ft pour affronter les plus grands prils, et dans leur intrt ! Non ! ce ntait pas possible. Aussi Jasper Hobson ninsista pas.

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Oui, mes amis, dit-il alors, je vous comprends, je ne vous abandonnerai pas. Mais il est inutile aussi que lun de vous veuille tenter ce passage ! En vrit, il ne russirait pas, il tomberait en route, il prirait, et plus tard, quand se dissoudrait le champ de glace, son corps naurait pas dautre tombeau que le gouffre qui souvre sous nos pieds ! Dailleurs, que ferait-il en admettant quil pt atteindre New-Arkhangel ? Comment viendrait-il notre secours ? Frterait-il un navire pour nous chercher ? Soit ! Mais ce navire ne pourrait passer quaprs la dbcle des glaces ! Or, aprs la dbcle, qui peut savoir o aura t entrane lle Victoria, soit dans la mer polaire, soit dans la mer de Behring ! Oui ! vous avez raison, mon lieutenant, rpondit le sergent Long. Restons tous ensemble, et si cest sur un navire que nous devons nous sauver, eh bien ! lembarcation de Mac Nap est encore l, au cap Bathurst, et, du moins, nous naurons pas lattendre ! Mrs. Paulina Barnett avait cout sans prononcer une parole. Elle comprenait bien, elle aussi, que, puisque licefield noffrait pas de passage praticable, il ne fallait plus compter que sur le bateau du charpentier et attendre courageusement la dbcle. Et alors, monsieur Jasper, dit-elle, votre parti ? Est de retourner lle Victoria. Revenons donc, et que le Ciel nous protge ! Tout le personnel de la colonie fut runi alors, et la proposition de revenir en arrire lui fut faite. La premire impression produite par la communication du lieutenant Hobson fut mauvaise. Ces pauvres gens comptaient

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tant sur ce rapatriement immdiat travers licefield, que leur dsappointement fut presque du dsespoir. Mais ils ragirent promptement et se dclarrent prts obir. Jasper Hobson leur fit alors connatre les rsultats de lexploration quil venait de faire. Il leur apprit que les obstacles saccumulaient dans lest, quil tait matriellement impossible de passer avec tout le matriel de la caravane, matriel absolument indispensable, cependant, un voyage qui devait durer plusieurs mois. En ce moment, ajouta-t-il, nous sommes coups de toute communication avec la cte amricaine, et en continuant nous avancer dans lest, au prix de fatigues excessives, nous courons, de plus, le risque de ne pouvoir revenir sur nos pas vers lle, qui est notre dernier, notre seul refuge. Or, si la dbcle nous trouvait encore sur ce champ de glace, nous serions perdus. Je ne vous ai point dissimul la vrit, mes amis, mais je ne lai point aggrave. Je sais que je parle des gens nergiques qui savent, eux, que je ne suis point homme reculer. Je vous rpte donc : nous sommes devant limpossible ! Ces soldats avaient une confiance absolue dans leur chef. Ils connaissaient son courage, son nergie, et quand il disait quon ne pouvait passer, cest que le passage tait rellement impraticable. Le retour au Fort-Esprance fut donc dcid pour le lendemain. Ce retour se fit dans les plus tristes conditions. Le temps tait affreux. De grandes rafales couraient la surface de licefield. La pluie tombait torrents. Que lon juge de la difficult de se diriger au milieu dune obscurit profonde dans ce labyrinthe dicebergs ! Le dtachement nemploya pas moins de quatre jours et quatre nuits franchir la distance qui le sparait de lle. Plu-

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sieurs traneaux et leurs attelages furent engloutis dans les crevasses. Mais le lieutenant Hobson, grce sa prudence, son dvouement, eut le bonheur de ne pas compter une seule victime parmi ses compagnons. Mais que de fatigues, que de dangers, et quel avenir soffrait ces infortuns quun nouvel hivernage attendait sur lle errante !

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XIV. Les mois dhiver.

Le lieutenant Hobson et ses compagnons ne furent de retour au Fort-Esprance que le 28, et non sans dimmenses fatigues ! Ils navaient plus compter maintenant que sur lembarcation, dont on ne pourrait se servir avant six mois, cest--dire quand la mer serait redevenue libre. Lhivernage commena donc. Les traneaux furent dchargs, les provisions rentrrent loffice ; les vtements, les armes, les ustensiles, les fourrures, dans les magasins. Les chiens rintgrrent leur dog-house , et les rennes domestiques, leur table. Thomas Black dut soccuper aussi de son remmnagement, et avec quel dsespoir ! Le malheureux astronome reporta ses instruments, ses livres, ses cahiers dans sa chambre, et, plus irrit que jamais de cette fatalit qui sacharnait contre lui , il resta, comme avant, absolument tranger tout ce qui se passait dans la factorerie. Un jour suffit la rinstallation gnrale, et alors recommena cette existence des hiverneurs, existence peu accidente et qui paratrait si effroyablement monotone aux habitants des grandes villes. Les travaux daiguille, le raccommodage des vtements, et mme lentretien des fourrures dont une partie du prcieux stock, peut-tre, pourrait tre sauve, puis, lobservation du temps, la surveillance du champ de glace, enfin la lecture, telles taient les occupations et les distractions quoti 411

diennes. Mrs. Paulina Barnett prsidait tout, et son influence se faisait sentir en toutes choses. Si, parfois, un lger dsaccord survenait entre ces soldats, rendus quelquefois difficiles par les agacements du prsent et les inquitudes de lavenir, il se dissipait vite aux paroles de Mrs. Paulina Barnett. La voyageuse avait un grand empire sur ce petit monde et ne lemploya jamais quau bien commun. Kalumah stait de plus en plus attache elle. Chacun aimait dailleurs la jeune Esquimaude, qui se montrait douce et serviable. Mrs. Paulina Barnett avait entrepris de faire son ducation, et elle y russissait, car son lve tait vraiment intelligente et friande de savoir. Elle la perfectionna dans ltude de la langue anglaise, et elle lui apprit lire et crire. Dailleurs, en ces matires, Kalumah trouvait dix matres qui se disputaient le plaisir de la former ; car, de tous ces soldats, levs dans les possessions anglaises ou en Angleterre, il nen tait pas un qui ne st lire, crire et compter. La construction du bateau fut activement pousse, et il devait tre entirement bord et pont avant la fin du mois. Au milieu de cette obscure atmosphre, Mac Nap et ses hommes travaillaient assidment la lueur de rsines enflammes, pendant que les autres soccupaient du grement dans les magasins de la factorerie. La saison, bien quelle ft dj fort avance, demeurait toujours indcise. Le froid, quelquefois trs vif, ne tenait pas, ce quil fallait videmment attribuer la permanence des vents douest. Tout le mois de dcembre scoula dans ces conditions : des pluies et des neiges intermittentes, une temprature qui varia entre vingt-six et trente-quatre degrs Fahrenheit (3, 33 centigr. au-dessous de zro et 1, 11 au-dessus). La dpense du combustible fut modre, bien quil ny et aucune raison dconomiser les rserves qui taient abondantes. Mais malheureusement, il nen tait pas ainsi du luminaire. Lhuile menaait

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de manquer, et Jasper Hobson dut se rsoudre ne faire allumer la lampe que pendant quelques heures de la journe. On essaya bien demployer la graisse de renne lclairage de la maison, mais lodeur de cette matire tait insoutenable, et mieux valait encore demeurer dans lombre. Les travaux taient alors suspendus, et les heures, ainsi passes, semblaient bien longues ! Quelques aurores borales et deux ou trois paraslnes aux poques de la pleine lune apparurent plusieurs fois au-dessus de lhorizon. Thomas Black avait l loccasion dobserver ces mtores avec un soin minutieux, dobtenir des calculs prcis sur leur intensit, leur coloration, leur rapport avec ltat lectrique de latmosphre, leur influence sur laiguille aimante, etc. Mais lastronome ne quitta mme pas sa chambre ! Ctait un esprit absolument dvoy. Le 30 dcembre, la clart de la lune, on put voir que, dans tout le nord et lest de lle Victoria, une longue ligne circulaire dicebergs fermait lhorizon. Ctait la banquise, dont les masses glaces staient leves les unes sur les autres. On pouvait estimer que sa hauteur tait comprise entre trois cents et quatre cents pieds. Cette norme barrire cernait dj lle sur les deux tiers de sa circonfrence environ, et il tait craindre quelle ne se prolonget encore. Le ciel fut trs pur pendant la premire semaine de janvier. Lanne nouvelle 1861 avait dbut par un froid assez vif, et la colonne de mercure sabaissa jusqu huit degrs Fahrenheit (13, 33 centigr. au-dessous de zro). Ctait la plus basse temprature de ce singulier hiver, observe jusquici. Abaissement peu considrable, en tout cas, pour une latitude si leve. Le lieutenant Hobson crut devoir faire encore une fois, au moyen dobservations stellaires, le relev de lle en latitude et

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en longitude, et il sassura que lle navait subi aucun dplacement. Vers ce temps, quelque conomie quon y et apporte, lhuile allait manquer tout fait. Or, le soleil ne devait pas reparatre sous cette latitude avant les premiers jours de fvrier. Ctait un laps dun mois encore, et les hiverneurs taient menacs de le passer dans lobscurit la plus complte, quand, grce la jeune Esquimaude, lhuile ncessaire lalimentation des lampes put tre renouvele. On tait au 3 janvier. Kalumah tait alle au pied du cap Bathurst, afin dobserver ltat des glaces. En cet endroit, ainsi que sur toute la partie septentrionale de lle, licefield tait plus compacte. Les glaons dont il se composait, mieux agrgs, ne laissaient point dintervalles liquides entre eux. La surface du champ, bien quextrmement raboteuse, tait partout solide. Ce qui tenait sans doute ce que licefield, pouss au nord par la banquise, avait t fortement press entre elle et lle Victoria. Toutefois, la jeune Esquimaude, dfaut de crevasses, remarqua plusieurs trous circulaires, nettement dcoups dans la glace, dont elle reconnut parfaitement lusage. Ctaient des trous phoques, cest--dire que par ces ouvertures, quils empchaient de se refermer, ces amphibies, emprisonns sous la crote solide, venaient respirer sa surface et chercher sous la neige les mousses du littoral. Kalumah savait que les ours, pendant lhiver, accroupis patiemment prs de ces trous, guettent le moment o lamphibie sort de leau, quils le saisissent dans leurs pattes, ltouffent et lemportent. Elle savait aussi que les Esquimaux, non moins patients que les ours, attendent de mme lapparition de ces animaux, leur lancent un nud coulant et sen emparent sans trop de peine.

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Or, ce que faisaient les ours et les Esquimaux, dadroits chasseurs pouvaient bien le faire, et, puisque les trous existaient, cest que les phoques sen servaient. Or, ces phoques, ctait lhuile, ctait la lumire qui manquait alors la factorerie. Kalumah revint aussitt au fort. Elle prvint Jasper Hobson. Celui-ci manda les chasseurs Marbre et Sabine. La jeune indigne leur fit connatre le procd employ par les Esquimaux pour capturer les phoques pendant lhiver, et elle leur proposa den essayer. Elle navait pas achev de parler que Sabine avait dj prpar une forte corde munie dun nud coulant. Le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, les chasseurs, Kalumah, deux ou trois autres soldats, se rendirent au cap Bathurst, et, tandis que les femmes demeuraient sur le rivage, les hommes savancrent en rampant vers les trous dsigns. Chacun deux tait muni dune corde et se posta prs dun trou diffrent. Lattente fut assez longue. Une heure se passa. Rien ne signalait lapproche des amphibies. Mais enfin, lun des trous celui quobservait Marbre bouillonna son orifice. Une tte, arme de longues dfenses, apparut. Ctait la tte dun morse. Marbre lana son nud coulant avec adresse et serra vivement. Ses compagnons accoururent son aide, et, non sans peine, malgr sa rsistance, le gigantesque amphibie fut extrait de llment liquide et entran sur la glace. L, quelques coups de hache labattirent. Ctait un succs. Les htes du Fort-Esprance prirent got cette pche dun nouveau genre. Dautres morses furent ainsi capturs. Ils fournirent une huile abondante huile animale, il est vrai, et non vgtale , mais elle suffit lentretien des lam-

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pes, et la lumire ne fit plus dfaut aux travailleurs et aux travailleuses de la salle commune. Cependant, le froid ne saccentuait pas. La temprature demeurait supportable. Si les hiverneurs eussent t sur le solide terrain du continent, ils nauraient eu qu se fliciter de passer lhiver dans ces conditions. Ils taient, dailleurs, abrits par la haute banquise contre les brises du nord et de louest, et nen ressentaient pas linfluence. Le mois de janvier savanait, et le thermomtre ne marquait encore que quelques degrs audessous de glace. Mais prcisment, la douceur de la temprature avait d avoir et avait eu pour rsultat de ne point solidifier entirement la mer autour de lle Victoria. Il tait mme vident que licefield ntait pas pris dans toute son tendue, et que des entailles, plus ou moins importantes, le rendaient impraticable, puisque ni les ruminants, ni les animaux fourrure navaient abandonn lle. Ces quadrupdes staient familiariss, apprivoiss un point quon ne saurait croire, et ils semblaient faire partie de la mnagerie domestique du fort. Suivant les prescriptions du lieutenant Hobson, on respectait ces animaux, quil et t absolument inutile de tuer. On nabattait les rennes que pour se procurer de la venaison frache et renouveler lordinaire. Mais les hermines, les martres, les lynx, les rats musqus, les castors, les renards, qui frquentaient sans crainte les environs du fort, furent laisss tranquilles. Quelques-uns mme pntraient dans lenceinte, et on se gardait bien de les en chasser. Les martres et les renards taient magnifiques avec leur fourrure dhiver, et quelques-uns valaient un haut prix. Ces rongeurs, grce la douceur de la temprature, trouvaient aisment une nourriture vgtale sous la neige molle et peu paisse, et ils ne vivaient point sur les rserves de la factorerie.

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On attendait donc la fin de lhiver, non sans apprhension, dans une existence extrmement monotone, que Mrs. Paulina Barnett cherchait varier par tous les moyens possibles. Un seul incident marqua assez tristement ce mois de janvier. Le 7, lenfant du charpentier Mac Nap fut pris dune fivre assez forte. Des maux de tte trs violents, une soif ardente, des alternatives de frisson et de chaleur, eurent bientt mis le pauvre petit tre en un triste tat. Que lon juge du dsespoir de sa mre, de matre Mac Nap, de leurs amis ! On ne savait que faire, car on ignorait la nature de la maladie, mais sur le conseil de Madge, qui ne perdit point la tte et qui sy connaissait un peu, le mal fut combattu par des tisanes rafrachissantes et des cataplasmes. Kalumah se multipliait, et passait les jours et les nuits prs de lenfant, sans quon pt lui faire prendre un instant de repos. Mais vers le troisime jour, on neut plus de doute sur la nature de la maladie. Une ruption caractristique couvrit le corps du bb. Ctait une scarlatine despce maligne, qui devait ncessairement amener une inflammation interne. Il est rare que des enfants dun an soient frapps de ce mal redoutable et avec cette violence, mais enfin cela arrive quelquefois. La pharmacie du fort tait malheureusement assez incomplte. Toutefois, Madge, qui avait soign plusieurs cas de scarlatine, connaissait lefficacit de la teinture de belladone. Elle en administra chaque jour une ou deux gouttes au petit malade, et lon prit les plus extrmes prcautions pour quil ne subt pas le contact de lair. Lenfant avait t transport dans la chambre quoccupaient son pre et sa mre. Bientt, lruption fut dans toute sa force, et de petits points rouges se manifestrent sur sa langue, sur ses lvres, et mme sur le globe de lil. Mais deux

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jours aprs, les taches de la peau prirent une teinte violette, puis blanche, et elles tombrent en squames. Cest alors quil fallut redoubler de prudence et combattre linflammation interne qui dnotait la malignit de la maladie. Rien ne fut nglig, et lon peut dire que ce petit tre fut admirablement soign. Ainsi, vers le 20 janvier, douze jours aprs linvasion du mal, on put concevoir le lgitime espoir de le sauver. Ce fut une joie dans la factorerie. Ce bb, ctait lenfant du fort, lenfant de troupe, lenfant du rgiment ! Il tait n sous ce rude climat, au milieu de ces braves gens. Ils lavaient nomm Michel-Esprance, et ils le regardaient, parmi tant dpreuves, comme un talisman que le ciel ne voudrait pas leur enlever. Quant Kalumah, on peut croire quelle serait morte de la mort de cet enfant ; mais le petit Michel revint peu peu la sant, et il sembla quil ramenait lespoir avec lui. On tait arriv ainsi, au milieu de tant dinquitudes, au 23 janvier. La situation de lle Victoria ne stait modifie en aucune faon. Linterminable nuit couvrait encore la mer polaire. Pendant quelques jours, une neige abondante tomba et sentassa sur le sol de lle et sur le champ de glace une hauteur de deux pieds. Le 27, le fort reut une visite assez inattendue. Les soldats Belcher et Pen, qui veillaient sur le front de lenceinte, aperurent, dans la matine, un ours gigantesque qui se dirigeait tranquillement du ct du fort. Ils rentrrent dans la salle commune, et signalrent Mrs. Paulina Barnett la prsence du redoutable carnassier. Ce ne peut tre que notre ours ! dit Mrs. Paulina Barnett Jasper Hobson, et tous les deux, suivis du sergent, de Sa-

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bine et de quelques soldats arms de fusil, ils gagnrent la poterne. Lours tait deux cents pas et marchait tranquillement, sans hsitation, comme sil et eu un plan bien arrt. Je le reconnais, scria Mrs. Paulina Barnett. Cest ton ours, Kalumah, cest ton sauveur ! Oh ! ne tuez pas mon ours ! scria la jeune indigne. On ne le tuera pas, rpondit le lieutenant Hobson. Mes amis, ne lui faites aucun mal, et il est probable quil sen ira comme il est venu. Mais sil veut pntrer dans lenceinte dit le sergent Long, qui croyait peu aux bons sentiments des ours polaires. Laissez-le entrer, sergent, rpondit Mrs. Paulina Barnett. Cet animal-l a perdu toute frocit. Il est prisonnier comme nous, et, vous le savez, les prisonniers Ne se mangent pas entre eux ! dit Jasper Hobson, cela est vrai, madame, la condition, toutefois, quils soient de la mme espce. Mais enfin, on pargnera celui-ci, votre recommandation. Nous ne nous dfendrons que sil nous attaque. Cependant, je crois prudent de rentrer dans la maison. Il ne faut pas donner de tentations trop fortes ce carnassier ! Le conseil tait bon. Chacun rentra. On ferma les portes, mais les contrevents des fentres ne furent point rabattus. On put donc, travers les vitres, suivre les manuvres du visiteur. Lours, arriv la poterne, qui avait t laisse ouverte, repoussa doucement la porte, passa sa tte, examina lintrieur de la cour, et entra. Arriv au milieu de lenceinte, il examina les

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constructions qui lentouraient, se dirigea vers ltable et le chenil, couta un instant les grognements des chiens qui lavaient senti, le bramement des rennes qui ntaient point rassurs, continua son inspection en suivant le primtre de la palissade, arriva prs de la maison principale, et vint enfin appuyer sa grosse tte contre une des fentres de la grande salle. Pour tre franc, tout le monde recula, quelques soldats saisirent leurs fusils, et Jasper Hobson commena craindre davoir laiss la plaisanterie aller trop loin. Mais Kalumah vint placer sa douce figure sur la vitre fragile. Lours parut la reconnatre ce fut, du moins, lavis de lEsquimaude , et, satisfait sans doute, aprs avoir pouss un bon grognement, il se recula, reprit le chemin de la poterne, puis, ainsi que lavait dit Jasper Hobson, il sen alla comme il tait venu. Tel fut lincident dans toute sa simplicit, incident qui ne se renouvela pas, et les choses reprirent leur cours ordinaire. Cependant, la gurison du petit enfant marchait bien, et, dans les derniers jours du mois, il avait dj repris ses bonnes joues et son regard veill. Le 3 fvrier, vers midi, une teinte ple nuana pendant une heure lhorizon du sud. Un disque jauntre se montra un instant. Ctait lastre radieux qui reparaissait pour la premire fois, aprs la longue nuit polaire.

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XV. Une dernire exploration.

dater de cette poque, le soleil sleva chaque jour et de plus en plus au-dessus de lhorizon. Mais si la nuit sinterrompait pendant quelques heures, le froid saccrut, ainsi quil arrive frquemment au mois de fvrier, et le thermomtre marqua un degr Fahrenheit (17 centigr. au-dessous de zro). Ctait la plus basse temprature quil devait indiquer pendant ce singulier hiver. quelle poque se fait la dbcle dans ces mers ? demanda un jour la voyageuse Jasper Hobson. Dans les annes moyennes, madame, rpondit le lieutenant, la rupture des glaces ne sopre pas avant les premiers jours de mai, mais lhiver a t si doux que, si de nouveaux froids trs intenses ne se produisent pas, la dbcle pourrait bien se faire au commencement davril, du moins je le suppose. Ainsi, nous aurions encore deux mois attendre ? demanda Mrs. Paulina Barnett. Oui, deux mois, madame, rpondit Jasper Hobson, car il sera prudent de ne pas hasarder trop prmaturment notre embarcation au milieu des glaces, et je pense que toutes les chances de russite seront pour nous, surtout si nous pouvons attendre le moment o lle sera engage dans la partie la plus resserre du dtroit de Behring, qui ne mesure pas plus de cent milles de largeur.
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Que dites-vous l, monsieur Jasper ? rpondit Mrs. Paulina Barnett, assez surprise de la rponse du lieutenant. Oubliez-vous donc que cest le courant du Kamtchatka, le courant du nord qui nous a reports o nous sommes, et qu lpoque de la dbcle, il pourrait bien nous reprendre et nous reporter plus loin encore ? Je ne le pense pas, madame, rpondit le lieutenant Hobson, et jose mme assurer que cela ne sera pas. La dbcle se fait toujours du nord au sud, soit que le courant du Kamtchatka se renverse, soit que les glaces prennent le courant de Behring, soit enfin pour toute autre raison qui mchappe. Mais, invariablement, les icebergs drivent vers le Pacifique, et cest l quils vont se dissoudre dans les eaux plus chaudes. Interrogez Kalumah. Elle connat ces parages, et elle vous dira, comme moi, que la dbcle des glaces se fait du nord au sud. Kalumah, interroge, confirma les paroles du lieutenant. Il paraissait donc probable que lle, entrane dans les premiers jours davril, serait charrie au sud comme un immense glaon, cest--dire dans la partie la plus troite du dtroit de Behring, frquente, pendant lt, par les pcheurs de New-Arkhangel, les pilotes et les pratiques de la cte. Mais en tenant compte de tous les retards possibles et, par consquent, du temps que lle mettrait redescendre vers le sud, on ne pouvait esprer de prendre pied sur le continent avant le mois de mai. Au surplus, bien que le froid net pas t intense, lle Victoria stait certainement consolide, en ce sens que lpaisseur de sa base de glace avait d saccrotre, et lon devait compter quelle rsisterait pendant plusieurs mois encore. Les hiverneurs devaient donc sarmer de patience et attendre, toujours attendre !

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La convalescence du petit enfant se faisait bien. Le 20 fvrier, il sortit pour la premire fois, aprs quarante jours de maladie. On entend par l quil passa de sa chambre dans la grande salle, o les caresses ne lui furent pas pargnes. Sa mre, qui avait eu lintention de le sevrer un an, continua de le nourrir, sur le conseil de Madge, et le lait maternel, ml, quelquefois de lait de renne, lui rendit promptement ses forces. Il trouva mille petits jouets que ses amis, les soldats, avaient fabriqus pendant sa maladie, et lon simagine aisment sil fut le plus heureux bb du monde. La dernire semaine du mois de fvrier fut extrmement pluvieuse et neigeuse. Il ventait un grand vent de nord-ouest. Pendant quelques jours mme, la temprature sabaissa assez pour que la neige tombt abondamment. Mais la bourrasque nen fut pas moins violente. Du ct du cap Bathurst et de la banquise, les bruits de la tempte taient assourdissants. Les icebergs entrechoqus scroulaient avec un bruit comparable aux roulements du tonnerre. Il se faisait une pression dans les glaces du nord qui saccumulaient sur le littoral de lle. On pouvait craindre que le cap lui-mme qui ntait aprs tout quune sorte diceberg, coiff de terre et de sable , ne ft jet bas. Quelques gros glaons, malgr leur poids, furent chasss jusquau pied mme de lenceinte palissade. Trs heureusement pour la factorerie, le cap tint bon et prserva ses btiments dun crasement complet. On comprend bien que la position de lle Victoria, louvert dun dtroit resserr, vers lequel saccumulaient les glaces, tait excessivement prilleuse. Elle pouvait tre balaye par une sorte davalanche horizontale, si lon peut sexprimer ainsi, tre crase par les glaons pousss du large, avant mme de sabmer dans les flots. Ctait un nouveau danger, ajout tant dautres. Mrs. Paulina Barnett, voyant la force prodigieuse de la pousse du large, et lirrsistible violence avec laquelle ces blocs sentassaient, comprit bien quel nouveau pril menacerait lle

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la dbcle prochaine. Elle en parla plusieurs fois au lieutenant Hobson, et celui-ci secoua la tte en homme qui na pas de rponse faire. La bourrasque tomba compltement vers les premiers jours de mars, et lon put voir alors combien laspect du champ stait modifi. Il semblait, en effet, que, par une sorte de glissement la surface de licefield, la banquise se ft rapproche de lle Victoria. En de certains points, elle nen tait pas distante de plus de deux milles, et se comportait comme les glaciers qui se dplacent, avec cette diffrence quelle marchait, tandis que ceux-ci descendent. Entre la haute barrire et le littoral, le sol, ou plutt le champ de glace, affreusement convulsionn, hriss dhummocks, daiguilles rompues, de tronons renverss, de pyramidions culbuts, houleux comme une mer qui se ft subitement fige au plus fort dune tempte, ntait plus reconnaissable. On et dit les ruines dune ville immense, dont pas un monument ne serait rest debout. Seule, la haute banquise, trangement profile, dcoupant sur le ciel ses cnes, ses ballons, ses crtes fantaisistes, ses pics aigus, se tenait solidement, et encadrait superbement ce fouillis pittoresque. cette date, lembarcation fut entirement termine. Cette chaloupe tait de forme un peu grossire, comme on devait sy attendre, mais elle faisait honneur Mac Nap, et, avec son avant en forme de galiote, elle devait mieux rsister au choc des glaces. On et dit une de ces barques hollandaises qui saventurent dans les mers du Nord. Son grement, qui tait achev, se composait, comme celui dun cutter, dune brigantine et dun foc, supports sur un seul mt. Les toiles tente de la factorerie avaient t utilises pour la voilure. Ce bateau pouvait facilement contenir le personnel de lle Victoria, et il tait vident que si, comme on pouvait lesprer, lle sengageait dans le dtroit de Behring, il pourrait aisment franchir mme la plus grande distance qui pt le sparer alors

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de la cte amricaine. Il ny avait donc plus qu attendre la dbcle des glaces. Le lieutenant Hobson eut alors lide dentreprendre une assez longue excursion au sud-est, dans le but de reconnatre ltat de licefield, dobserver sil prsentait des symptmes de prochaine dissolution, dexaminer la banquise elle-mme, de voir enfin si, dans ltat actuel de la mer, tout passage vers le continent amricain tait encore obstru. Bien des incidents, bien des hasards pouvaient se produire avant que la rupture des glaces et rendu la mer libre, et oprer une reconnaissance du champ de glace tait un acte de prudence. Lexpdition fut donc rsolue, et le dpart fix au 7 mars. La petite troupe se composa du lieutenant Hobson, de la voyageuse, de Kalumah, de Marbre et de Sabine. Il tait convenu que, si la route tait praticable, on chercherait un passage travers la banquise, mais quen tout cas, Mrs. Paulina Barnett et ses compagnons ne prolongeraient pas leur absence au-del de quarante-huit heures. Les vivres furent donc prpars, et le dtachement, bien arm, tout hasard, quitta le Fort-Esprance dans la matine du 7 mars et se dirigea vers le cap Michel. Le thermomtre marquait alors trente-deux degrs Fahrenheit (0 centigr.). Latmosphre tait lgrement brumeuse, mais calme. Le soleil dcrivait son arc diurne pendant sept ou huit heures dj au-dessus de lhorizon, et ses rayons obliques projetaient une clart suffisante sur tout le massif des glaces. neuf heures, aprs une courte halte, le lieutenant Hobson et ses compagnons descendaient le talus du cap Michel et savanaient sur le champ dans la direction du sud-est. De ce ct, la banquise ne slevait pas trois milles du cap.

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La marche fut assez lente, on le pense bien. tout moment, il fallait tourner, soit une crevasse profonde, soit un infranchissable hummock. Aucun traneau naurait videmment pu saventurer sur cette route raboteuse. Ce ntait quun amoncellement de blocs de toute taille et de toutes formes, dont quelques-uns ne se tenaient que par un miracle dquilibre. Dautres taient tombs rcemment, ainsi quon le voyait leurs cassures nettes, leurs angles affils comme des lames. Mais, au milieu de ces boulis, pas une trace qui annont le passage dun homme ou dun animal ! Nul tre vivant dans ces solitudes, que les oiseaux avaient eux-mmes abandonnes ! Mrs. Paulina Barnett se demandait, non sans tonnement, comment, si on tait parti en dcembre, on aurait pu franchir cet icefield boulevers, mais le lieutenant Hobson lui fit observer qu cette poque le champ de glace ne prsentait pas cet aspect. Lnorme pression, provoque par la banquise, ne stait pas alors produite, et on aurait trouv un champ relativement uni. Le seul obstacle avait donc t dans le dfaut de solidification, et non ailleurs. Le passage tait impraticable, il est vrai, par suite des asprits de licefield ; mais au commencement de lhiver, ces asprits nexistaient pas. Cependant, on sapprochait de la haute barrire. Presque toujours, Kalumah prcdait la petite troupe. La vive et lgre indigne, comme un chamois dans les roches alpestres, marchait dun pied sr au milieu des glaons. Ctait merveille de la voir courir ainsi, sans une hsitation, sans une erreur, et suivre, dinstinct pour ainsi dire, le meilleur passage dans ce labyrinthe dicebergs. Elle allait, venait, appelait, et on pouvait la suivre de confiance. Vers midi, la vaste base de la banquise tait atteinte, mais on navait pas mis moins de trois heures faire trois milles.

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Quelle imposante masse que cette barrire de glaces, dont certains sommets slevaient plus de quatre cents pieds audessus de licefield ! Les strates qui la formaient se dessinaient nettement. Des teintes diverses, des nuances dune extrme dlicatesse en coloraient les parois glaces. On la voyait par longues places, tantt irise, tantt jaspe, et partout nielle darabesques ou piquete de paillettes lumineuses. Aucune falaise, si trangement dcoupe quelle et t, naurait pu donner une ide de cette banquise, opaque en un endroit, diaphane en un autre, et sur laquelle la lumire et lombre produisaient les jeux les plus tonnants. Mais il fallait bien se garder de trop approcher ces masses sourcilleuses, dont la solidit tait fort problmatique. Les dchirements et les fracas taient frquents lintrieur. Il se faisait l un travail de dsagrgation formidable. Les bulles dair, emprisonnes dans la masse, poussaient sa destruction, et lon sentait bien tout ce quavait de fragile cet difice lev par le froid, qui ne survivrait pas lhiver arctique, et qui se rsoudrait en eau sous les rayons du soleil. Il y avait l de quoi alimenter de vritables rivires ! Le lieutenant Hobson avait d prmunir ses compagnons contre le danger des avalanches, qui chaque instant dcouronnaient le sommet de la banquise. Aussi la petite troupe nen longeait-elle la base qu une certaine distance. Et on eut raison dagir prudemment, car, vers deux heures, langle dune valle que Mrs. Paulina Barnett et ses compagnons se disposaient traverser, un bloc norme, pesant plus de cent tonnes, se dtacha du sommet de la barrire de glace et tomba sur licefield avec un pouvantable fracas. Le champ creva sous le choc et leau fut projete une grande hauteur. Fort heureusement, personne ne fut atteint par les fragments du bloc, qui clata comme une bombe.

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Depuis deux heures jusqu cinq, on suivit une valle troite, sinueuse, qui senfonait dans la banquise. La traversaitelle dans toute sa largeur ? Cest ce que lon ne pouvait savoir. La structure intrieure de la haute barrire put tre ainsi examine. Les blocs qui la composaient taient rangs avec une plus grande symtrie que sur son revtement extrieur. En plusieurs endroits apparaissaient des troncs darbres, engags dans la masse, arbres non dessence polaire, mais dessence tropicale. Venus videmment par le courant du Gulf-Stream jusquaux rgions arctiques, ils avaient t repris par les glaces et retourneraient lOcan avec elles. On vit aussi quelques paves, des restes de carnes et des membrures de btiments. Vers cinq heures, lobscurit, dj assez grande, arrta lexploration. On avait fait deux milles environ dans la valle, trs encombre et peu praticable, mais ses sinuosits empchaient dvaluer le chemin parcouru en droite ligne. Jasper Hobson donna alors le signal de halte. En une demiheure, Marbre et Sabine, arms de couteaux neige, eurent creus une grotte dans le massif. La petite troupe sy blottit, soupa, et, la fatigue aidant, sendormit presque aussitt. Le lendemain, tout le monde tait sur pied huit heures, et Jasper Hobson reprenait le chemin de la valle pendant un mille encore, afin de reconnatre si elle ne traversait pas la banquise dans toute sa largeur. Daprs la situation du soleil, sa direction, aprs avoir t vers le nord-est, semblait se rabattre vers le sud-est. onze heures, le lieutenant Hobson et ses compagnons dbouchaient sur le revers oppos de la banquise. Ainsi donc, on nen pouvait douter, le passage existait. Toute cette partie orientale de licefield prsentait le mme aspect que sa portion occidentale. Mme fouillis de glaces,

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mme hrissement de blocs. Les icebergs et les hummocks stendaient perte de vue, spars par quelques parties planes, mais troites, et coups de nombreuses crevasses dont les bords taient dj en dcomposition. Ctait aussi la mme solitude, le mme dsert, le mme abandonnement. Pas un animal, pas un oiseau. Mrs. Paulina Barnett, monte au sommet dun hummock, resta pendant une heure considrer ce paysage polaire, si triste au regard. Elle songeait, malgr elle, ce dpart qui avait t tent cinq mois auparavant. Elle se reprsentait tout le personnel de la factorerie, toute cette misrable caravane, perdue dans la nuit, au milieu de ces solitudes glaces, et cherchant, parmi tant dobstacles et tant de prils, gagner le continent amricain. Le lieutenant Hobson larracha enfin ses rveries. Madame, lui dit-il, voil plus de vingt-quatre heures que nous avons quitt le fort. Nous connaissons maintenant quelle est lpaisseur de la banquise ; et puisque nous avons promis de ne pas prolonger notre absence au-del de quarante-huit heures, je crois quil est temps de revenir sur nos pas. Mrs. Paulina Barnett se rendit cette observation. Le but de lexploration avait t atteint. La banquise noffrait quune paisseur mdiocre, et elle se dissoudrait assez promptement, sans doute, pour livrer immdiatement passage au bateau de Mac Nap, aprs la dbcle des glaces. Il ne restait donc plus qu revenir, car le temps pouvait changer, et des tourbillons de neige eussent rendu peu praticable la valle transversale. On djeuna, et on repartit vers une heure aprs midi. cinq heures, on campait comme la veille dans une hutte de glace, la nuit sy passait sans accident, et le lendemain, 9 mars,

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le lieutenant Hobson donnait huit heures du matin le signal du dpart. Le temps tait beau. Le soleil qui se levait dominait dj la banquise et lanait quelques rayons travers la valle. Jasper Hobson et ses compagnons lui tournaient le dos, puisquils marchaient vers louest, mais leurs yeux saisissaient lclat des rayons rverbrs par les parois de glace, qui sentrecroisaient devant eux. Mrs. Paulina Barnett et Kalumah marchaient un peu en arrire, causant, observant, et suivant les troits passages indiqus par Sabine et Marbre. On esprait bien avoir retravers la banquise pour midi, et franchi les trois milles qui la sparaient de lle Victoria avant une ou deux heures. De cette faon, les excursionnistes seraient de retour au fort avec le coucher du soleil. Ce seraient quelques heures de retard, mais dont leurs compagnons nauraient pas sinquiter srieusement. On comptait sans un incident, que certainement aucune perspicacit humaine ne pouvait prvoir. Il tait dix heures environ, quand Marbre et Sabine, qui marchaient vingt pas en avant, sarrtrent. Ils semblaient discuter. Le lieutenant, Mrs. Paulina Barnett et la jeune indigne les ayant rejoints, virent que Sabine, tenant sa boussole la main, la montrait son compagnon, qui la considrait dun air tonn. Voil une chose bizarre ! scria-t-il, en sadressant Jasper Hobson. Me direz-vous, mon lieutenant, de quel ct est situe notre le par rapport la banquise ? Est-ce lest ou louest ? louest, rpondit Jasper Hobson, assez surpris de cette question, vous le savez bien, Marbre.

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Je le sais bien ! je le sais bien ! rpondit Marbre, en hochant la tte. Mais alors, si cest louest, nous faisons fausse route et nous nous loignons de lle ! Comment ! nous nous en loignons ! dit le lieutenant, trs tonn du ton affirmatif du chasseur. Sans doute, mon lieutenant, rpondit Marbre, consultez la boussole, et que je perde mon nom, si elle nindique pas que nous marchons vers lest et non vers louest ! Ce nest pas possible ! dit la voyageuse. Regardez, madame , rpondit Sabine. En effet, laiguille aimante marquait le nord dans une direction absolument oppose celle que lon supposait. Jasper Hobson rflchit et ne rpondit pas. Il faut que nous nous soyons tromps ce matin en quittant notre maison de glace, dit Sabine. Nous aurons pris gauche au lieu de prendre droite. Non ! scria Mrs. Paulina Barnett, ce nest pas possible ! Nous ne nous sommes pas tromps ! Mais dit Marbre. Mais, rpondit Mrs. Paulina Barnett, voyez le soleil ! Estce quil ne se lve plus dans lest, prsent ? Or, comme nous lui avons toujours tourn le dos depuis ce matin, et que nous le lui tournons encore, il est manifeste que nous marchons vers louest. Donc, comme lle est louest, nous la retrouverons en dbouchant de la valle sur la partie occidentale de la banquise.

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Marbre, stupfait de cet argument auquel il ne pouvait rpondre, se croisa les bras. Soit, dit Sabine, mais alors la boussole et le soleil sont en contradiction complte ? Oui, en ce moment du moins, rpondit Jasper Hobson, et cela ne tient uniquement qu ceci : cest que sous les hautes latitudes borales, et dans les parages qui avoisinent le ple magntique, il arrive quelquefois que les boussoles sont affoles, et que leurs aiguilles donnent des indications absolument fausses. Bon, dit Marbre, il faut donc poursuivre notre route en continuant de tourner le dos au soleil ? Sans aucun doute, rpondit le lieutenant Hobson. Il me semble quentre la boussole et le soleil, il ny a pas hsiter. Le soleil ne se drange pas, lui ! La marche fut reprise, les marcheurs ayant le soleil derrire eux, et il est certain quaux arguments de Jasper Hobson, arguments tirs de la position de lastre radieux, il ny avait rien objecter. La petite troupe savana donc dans la valle, mais pendant un temps plus long quelle ne le supposait. Jasper Hobson comptait avoir travers la banquise avant midi, et il tait plus de deux heures, quand il se trouva enfin au dbouch de ltroit passage. Ce retard, assez bizarre, navait pas laiss de linquiter, mais que lon juge de sa stupfaction profonde et de celle de ses compagnons, quand, en prenant pied sur le champ de glace, la base de la banquise, ils naperurent plus lle Victoria quils auraient d avoir en face deux !

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Non ! lle, fort reconnaissable de ce ct, grce aux arbres qui couronnaient le cap Michel, ntait plus l ! sa place stendait un immense champ de glace, sur lequel les rayons solaires, passant par-dessus la banquise, stendaient perte de vue ! Le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, Kalumah, les deux chasseurs regardaient et se regardaient. Lle devrait tre l ! scria Sabine. Et elle ny est plus ! rpondit Marbre. Ah a ! mon lieutenant, quest-elle devenue ? Mrs. Paulina Barnett, abasourdie, ne savait que rpondre. Jasper Hobson ne prononait pas une parole. En ce moment, Kalumah sapprocha du lieutenant Hobson, lui toucha le bras et dit : Nous nous sommes gars dans la valle, nous lavons remonte au lieu de la descendre, et nous nous retrouvons lendroit o nous tions hier, aprs avoir travers pour la premire fois la banquise. Venez, venez ! Et machinalement, pour ainsi dire, le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, Marbre, Sabine, se fiant linstinct de la jeune indigne, se laissrent emmener, et sengagrent de nouveau dans ltroit passage, en revenant sur leurs pas. Et pourtant les apparences taient contre Kalumah, consulter la position du soleil ! Mais Kalumah ne stait pas explique, et se contentait de murmurer en marchant : Marchons ! vite ! vite !

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Le lieutenant, la voyageuse et leurs compagnons taient donc extnus et se tranaient peine, quand, la nuit venue, aprs trois heures de route, ils se retrouvrent de lautre ct de la banquise. Lobscurit les empchait de voir si lle tait l, mais ils ne restrent pas longtemps dans lincertitude. En effet, quelques centaines de pas, sur le champ de glace, des rsines embrases se promenaient en tous sens et des coups de fusil clataient dans lair. On appelait. cet appel, la petite troupe rpondit, et fut bientt rejointe par le sergent Long, Thomas Black, que linquitude sur le sort de ses amis avait enfin tir de sa torpeur, et dautres encore, qui accoururent au-devant deux. Et, en vrit, ces pauvres gens avaient t bien inquiets, car ils avaient lieu de supposer ce qui tait vrai dailleurs, que Jasper Hobson et ses compagnons staient gars en voulant regagner lle. Et pourquoi devaient-ils penser ainsi, eux qui taient rests au Fort-Esprance ? Pourquoi devaient-ils croire que le lieutenant et sa petite troupe sgarerait au retour ? Cest que, depuis vingt-quatre heures, limmense champ de glace et lle avec lui staient dplacs, et avaient fait un demitour sur eux-mmes. Cest que, par suite de ce dplacement, ce ntait plus louest, mais lest de la banquise quil fallait dsormais chercher lle errante !

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XVI. La dbcle.

Deux heures aprs, tous taient rentrs au Fort-Esprance. Et le lendemain, 10 mars, le soleil illumina dabord cette partie du littoral qui formait autrefois la portion occidentale de lle. Le cap Bathurst, au lieu de pointer au nord, pointait au sud. La jeune Kalumah, laquelle ce phnomne tait connu, avait eu raison, et si le soleil ne stait pas tromp, la boussole, du moins, navait pas eu tort ! Ainsi donc, lorientation de lle Victoria tait encore une fois change et plus compltement. Depuis le moment o elle stait dtache de la terre amricaine, lle avait fait un demitour sur elle-mme, et non seulement lle, mais aussi limmense icefield qui lemprisonnait. Ce dplacement sur son centre prouvait que le champ de glace ne se reliait plus au continent, quil stait dtach du littoral, et, consquemment, que la dbcle ne pouvait tarder se produire. En tout cas, dit le lieutenant Hobson Mrs. Paulina Barnett, ce changement de front ne peut que nous tre favorable. Le cap Bathurst et le Fort-Esprance se sont tourns vers le sudest, cest--dire vers le point qui se rapproche le plus du continent, et maintenant la banquise, qui net laiss quun troit et difficile passage notre embarcation, ne slve plus entre lAmrique et nous. Ainsi, tout est pour le mieux ? demanda Mrs. Paulina Barnett, en souriant.
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Tout est pour le mieux, madame , rpondit Jasper Hobson, qui avait justement apprci les consquences du changement dorientation de lle Victoria. Du 10 au 21 mars, aucun incident ne se produisit, mais on pouvait dj pressentir les approches de la saison nouvelle. La temprature se maintenait entre quarante-trois et cinquante degrs Fahrenheit (6 et 10 centigr. au-dessus de zro). Sous linfluence du dgel, la rupture des glaces tendait se faire subitement. De nouvelles crevasses souvraient, et leau libre se projetait la surface du champ. Suivant lexpression pittoresque des baleiniers, ces crevasses taient autant de blessures par lesquelles licefield saignait . Le fracas des glaons qui se brisaient tait comparable alors des dtonations dartillerie. Une pluie assez chaude, qui tomba pendant plusieurs jours, ne pouvait manquer dactiver la dissolution de la surface solidifie de la mer. Les oiseaux qui avaient abandonn lle errante au commencement de lhiver revinrent en grand nombre, ptarmigans, guillemots, puffins, canards, etc. Marbre et Sabine en turent un certain nombre, dont quelques-uns portaient encore au cou le billet que le lieutenant et la voyageuse leur avaient confi quelques mois auparavant. Des bandes de cygnes blancs reparurent aussi et firent retentir les airs du son de leur clatante trompette. Quant aux quadrupdes, rongeurs et carnassiers, ils continuaient de frquenter, suivant leur habitude, les environs de la factorerie, comme de vritables animaux domestiques. Presque chaque jour, toutes les fois que ltat du ciel le permettait, le lieutenant Hobson prenait hauteur. Quelquefois mme, Mrs. Paulina Barnett, devenue fort habile au maniement du sextant, laidait ou le remplaait mme dans ses observations. Il tait trs important, en effet, de constater les moindres changements qui se seraient effectus en latitude ou en longi-

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tude dans la position de lle. La grave question des deux courants tait toujours pendante, et de savoir si, aprs la dbcle, on serait emport au sud ou au nord, voil ce qui proccupait par-dessus tout Jasper Hobson et Mrs. Paulina Barnett. Il faut dire que cette vaillante femme montrait en tout et toujours une nergie suprieure son sexe. Ses compagnons la voyaient chaque jour, bravant les fatigues, le mauvais temps, sous la pluie, sous la neige, oprant une reconnaissance de quelque partie de lle, saventurant travers licefield demi dcompos ; puis, son retour, rglant la vie intrieure de la factorerie, prodiguant ses soins et ses conseils, et toujours activement seconde par sa fidle Madge. Mrs. Paulina Barnett avait courageusement envisag lavenir, et des craintes qui lassaillaient parfois, de certains pressentiments que son esprit ne pouvait dissiper, elle ne laissait jamais rien paratre. Ctait toujours la femme confiante, encourageante que lon connat, et personne naurait pu deviner sous son humeur gale les vives proccupations dont elle ne pouvait tre exempte. Jasper Hobson ladmirait profondment. Il avait aussi une entire confiance en Kalumah, et il sen rapportait souvent linstinct naturel de la jeune Esquimaude, absolument comme un chasseur se fie linstinct de son chien. Kalumah, trs intelligente, dailleurs, tait familiarise avec tous les incidents comme avec tous les phnomnes des rgions polaires. bord dun baleinier, elle et certainement remplac avec avantage licemaster , ce pilote auquel est spcialement confie la direction du navire au milieu des glaces. Chaque jour, Kalumah allait reconnatre ltat de licefield, et rien quau bruit des icebergs qui se fracassaient au loin, la jeune indigne devinait les progrs de la dcomposition. Jamais, aussi, pied plus sr que le sien ne stait aventur sur les glaons. Dinstinct, elle sentait lorsque la glace, pourrie par-dessous , noffrait plus

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quun point dappui trop fragile, et elle cheminait sans une seule hsitation travers licefield trou de crevasses. Du 20 au 30 mars, le dgel fit de rapides progrs. Les pluies furent abondantes et activrent la dissolution des glaces. On pouvait esprer quavant peu licefield se diviserait, et peuttre quinze jours ne se passeraient-ils pas sans que le lieutenant Hobson, profitant des eaux libres, pt lancer son navire travers les glaces. Ce ntait point un homme hsiter, quand il pouvait redouter, dailleurs, que lle ft entrane au nord, pour peu que le courant du Kamtchatka lemportt sur le courant de Behring. Mais, rptait souvent Kalumah, cela nest pas craindre. La dbcle ne remonte pas, elle descend, et le danger est l ! disait-elle, en montrant le sud, o stendait limmense mer du Pacifique. La jeune Esquimaude tait absolument affirmative. Le lieutenant Hobson connaissait son opinion bien arrte sur ce point, et il se rassurait, car il ne considrait pas comme un danger que lle allt se perdre dans les eaux du Pacifique. En effet, auparavant, tout le personnel de la factorerie serait embarqu bord de la chaloupe, et le trajet serait ncessairement court pour gagner lun ou lautre continent, puisque le dtroit formait un vritable entonnoir entre le cap Oriental, sur la cte asiatique, et le cap du Prince-de-Galles, sur la cte amricaine. On comprend donc avec quelle attention il fallait surveiller les moindres dplacements de lle. Le point dut donc tre fait toutes les fois que le permit ltat du ciel, et, ds cette poque, le lieutenant Hobson et ses compagnons prirent toutes les prcautions en prvision dun embarquement prochain, et peut-tre prcipit.

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Comme on le pense bien, les travaux spciaux lexploitation de la factorerie, cest--dire les chasses, lentretien des trappes, furent abandonns. Les magasins regorgeaient de fourrures, qui seraient perdues pour la plus grande partie. Les chasseurs et les trappeurs chmaient donc. Quant au matre charpentier et ses hommes, ils avaient achev lembarcation, et en attendant le moment de la lancer leau, quand la mer serait libre, ils soccuprent de consolider la maison principale du fort, qui, pendant la dbcle, serait peut-tre expose subir une pression considrable des glaons du littoral, si le cap Bathurst ne leur opposait pas un obstacle suffisant. De forts tanons furent donc appliqus aux murailles de bois. On disposa lintrieur des chambres des tais placs verticalement, qui multiplirent les points dappui aux poutres du plafond. La maison, dont les fermes furent renforces par des jambettes et des arcsboutants, put ds lors supporter des poids considrables, car il tait pour ainsi dire casemat. Ces divers travaux sachevrent dans les premiers jours davril, et lon put constater bientt non seulement leur utilit, mais aussi leur opportunit. Cependant, les symptmes de la saison nouvelle saccusaient davantage chaque jour. Ce printemps tait singulirement prcoce, car il succdait un hiver qui avait t si trangement doux pour des rgions polaires. Quelques bourgeons apparaissaient aux arbres. Lcorce des bouleaux, des saules, des arbousiers, se gonflait en maint endroit sous la sve dgele. Les mousses nuanaient dun vert ple les talus exposs directement au soleil, mais elles ne devaient pas fournir une rcolte abondante, car les rongeurs, accumuls aux environs du fort et friands de nourriture, leur laissaient peine le temps de sortir de terre. Si quelquun fut malheureux alors, ce fut sans contredit lhonnte caporal. Lpoux de Mrs. Joliffe tait, on le sait, prpos la garde des terrains ensemencs par sa femme. En toute autre circonstance, il naurait eu dfendre que du bec de ces

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pillards ails, guillemots ou puffins, sa moisson doseille et de chochlarias. Un mannequin et suffi effrayer ces voraces oiseaux, et plus forte raison le caporal en personne. Mais, cette fois, aux oiseaux se joignaient tous les rongeurs et ruminants de la faune arctique. Lhiver ne les avait point chasss ; linstinct du danger les retenait aux abords de la factorerie, et rennes, livres polaires, rats musqus, musaraignes, martres, etc., bravaient toutes les menaces du caporal. Le pauvre homme ny pouvait suffire. Quand il dfendait un bout de son champ, on dvorait lautre. Certes, il et t plus sage de laisser ces nombreux ennemis une rcolte quon ne pourrait pas utiliser, puisque la factorerie devait tre abandonne sous peu. Ctait mme le conseil que Mrs. Paulina Barnett donnait lentt caporal, quand celui-ci, vingt fois par jour, venait la fatiguer de ses condolances ; mais le caporal Joliffe ne voulait absolument rien entendre. Tant de peine perdue ! rptait-il. Quitter un tel tablissement quand il est en voie de prosprit ! Sacrifier ces graines que madame Joliffe et moi, nous avons semes avec tant de sollicitude ! Ah ! madame ! il me prend quelquefois lenvie de vous laisser partir, vous et tous les autres, et de rester ici avec mon pouse ! Je suis sr que la Compagnie consentirait nous abandonner cette le en toute proprit cette rflexion saugrenue, Mrs. Paulina Barnett ne pouvait sempcher de rire, et elle renvoyait le caporal sa petite femme, qui, elle, avait fait depuis longtemps le sacrifice de son oseille, de ses chochlarias et autres antiscorbutiques, dsormais sans emploi. Il convient dajouter ici que la sant des hiverneurs, hommes et femmes, tait excellente. La maladie, au moins, les avait pargns. Le bb lui-mme avait parfaitement repris et poussait merveille sous les premiers rayons de printemps.

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Pendant les journes des 2, 3, 4 et 5 avril, le dgel continua franchement. La chaleur tait sensible, mais le temps couvert. La pluie tombait frquemment, et grosses gouttes. Le vent soufflait du sud-ouest, tout charg des chaudes molcules du continent. Mais dans cette atmosphre embrume, il fut impossible de faire une seule observation. Ni soleil, ni lune, ni toile napparurent travers ce rideau opaque. Circonstance regrettable, puisquil tait si important dobserver les moindres mouvements de lle Victoria. Ce fut dans la nuit du 7 au 8 avril, que la dbcle commena vritablement. Au matin, le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina, Kalumah et le sergent Long, stant ports sur le sommet du cap Bathurst, constatrent une certaine modification de la banquise. Lnorme barrire, partage presque en son milieu, formait alors deux parties distinctes, et il semblait que la portion suprieure cherchait slever vers le nord. tait-ce donc linfluence du courant kamtchatkal qui se faisait sentir ? Lle errante allait-elle prendre la mme direction ? On comprend combien furent vives les craintes du lieutenant et de ses compagnons. Leur sort pouvait se dcider en quelques heures, car si la fatalit les entranait au nord pendant quelques centaines de milles encore, ils auraient grand-peine regagner le continent sur une embarcation aussi petite que la leur. Malheureusement, les hiverneurs navaient aucun moyen dapprcier la valeur et la nature du dplacement qui se produisait. Toutefois, on put constater que lle ne se mouvait pas encore, du moins dans le sens de la banquise, puisque le mouvement de celle-ci tait sensible. Il paraissait donc probable quune portion de licefield stait spare et remontait au nord, tandis que celle qui enveloppait lle demeurait encore immobile.

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Du reste, ce dplacement de la haute barrire de glace navait aucunement modifi les opinions de la jeune Esquimaude. Kalumah soutenait que la dbcle se ferait vers le sud, et que la banquise elle-mme ne tarderait pas ressentir linfluence du courant de Behring. Kalumah, au moyen dun petit morceau de bois, avait figur sur le sable la disposition du dtroit, afin de se mieux faire comprendre, et, aprs en avoir trac la direction, elle montrait que lle, en le suivant, se rapprocherait de la cte amricaine. Aucune objection ne put branler son ide cet gard, et, vraiment, on se sentait presque rassur en coutant lintelligente indigne sexpliquer dune manire si affirmative. Cependant, les journes du 8, du 9 et du 10 avril semblrent donner tort Kalumah. La portion septentrionale de la banquise sloigna de plus en plus vers le nord. La dbcle soprait grand bruit et sur une vaste chelle. La dislocation se manifestait sur tous les points du littoral avec un fracas assourdissant. Il tait impossible de sentendre en plein air. Des dtonations retentissaient incessamment, comparables aux dcharges continues dune formidable artillerie. un demi-mille du rivage, dans tout le secteur domin par le cap Bathurst, les glaons commenaient dj slever les uns sur les autres. La banquise stait alors casse en morceaux nombreux, qui faisaient autant de montagnes et drivaient vers le nord. Du moins, ctait le mouvement apparent de ces icebergs. Le lieutenant Hobson, sans le dire, tait de plus en plus inquiet, et les affirmations de Kalumah ne parvenaient pas le rassurer. Il faisait des objections, auxquelles la jeune Esquimaude rsistait opinitrement. Enfin, un jour dans la matine du 11 avril , Jasper Hobson montra Kalumah les derniers icebergs qui allaient disparatre dans le nord, et il la pressa encore une fois darguments que les faits semblaient rendre irrfutables.

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Eh bien, non ! non ! rpondit Kalumah avec une conviction plus enracine que jamais dans son esprit, non ! Ce nest pas la banquise qui remonte au nord, cest notre le qui descend au sud ! Kalumah avait raison peut-tre ! Jasper Hobson fut extrmement frapp de sa rponse si affirmative. Il tait vraiment possible que le dplacement de la banquise ne ft quapparent, et quau contraire, lle Victoria, entrane par le champ de glace, drivt vers le dtroit. Mais cette drive, si elle existait, on ne pouvait la constater, on ne pouvait lestimer, on ne pouvait la relever ni en longitude, ni en latitude. En effet, le temps non seulement demeurait couvert et impropre aux observations, mais, par malheur, un phnomne, particulier aux rgions polaires, le rendit encore plus obscur et restreignit absolument le champ de la vision. En effet, prcisment au moment de cette dbcle, la temprature stait abaisse de plusieurs degrs. Un brouillard intense enveloppa bientt tous ces parages de la mer Arctique, mais ce ntait point un brouillard ordinaire. Le sol se recouvrit, sa surface, dune crote blanche, trs distincte de la gele, celle-ci ntant quune vapeur aqueuse qui se congle aprs sa prcipitation. Les particules trs dlies qui composaient ce brouillard sattachaient aux arbres, aux arbustes, aux murailles du fort, tout ce qui faisait saillie, et y formaient bientt une couche paisse, que hrissaient des fibres prismatiques ou pyramidales, dont la pointe se dirigeait du ct du vent. Jasper Hobson reconnut alors ce mtore dont les baleiniers et les hiverneurs ont souvent not lapparition, au printemps, dans les rgions polaires.

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Ce nest point un brouillard, dit-il ses compagnons, cest un frost-rime , une fume-gele, une vapeur dense, qui se maintient dans un tat complet de conglation. Mais, brouillard ou fume-gele, lapparition de ce mtore nen tait pas moins regrettable, car il occupait une hauteur de cent pieds, au moins, au-dessus du niveau de la mer, et telle tait sa complte opacit que, places trois pas lune de lautre, deux personnes ne pouvaient sapercevoir. Le dsappointement des hiverneurs fut grand. Il semblait que la nature ne voult leur pargner aucun ennui. Ctait au moment o se produisait la dbcle, au moment o lle errante allait redevenir libre des liens qui lenchanaient depuis tant de mois, au moment enfin o ses mouvements devaient tre surveills avec plus dattention, que ce brouillard venait empcher toute observation ! Et ce fut ainsi pendant quatre jours ! Le frost-rime ne se dissipa que le 15 avril. Pendant la matine, une violente brise du sud le dchira et lanantit. Le soleil brillait. Le lieutenant Hobson se jeta sur ses instruments. Il prit hauteur, et le rsultat de ses calculs pour les coordonnes actuelles de lle fut celui-ci : Latitude : 6957 ; Longitude : 17933. Kalumah avait eu raison. Lle Victoria, saisie par le courant de Behring, drivait vers le sud.

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XVII. Lavalanche.

Les hiverneurs se rapprochaient donc enfin des parages plus frquents de la mer de Behring. Ils navaient plus craindre dtre entrans au nord. Il ne sagissait plus que de surveiller le dplacement de lle et den estimer la vitesse, qui, en raison des obstacles, devait tre fort ingale. Cest quoi soccupa trs minutieusement Jasper Hobson, qui prit tour tour des hauteurs de soleil et dtoiles. Le lendemain mme, 16 avril, aprs observation, il calcula que si la vitesse restait uniforme, lle Victoria atteindrait vers le commencement de mai le Cercle polaire, dont quatre degrs au plus la sparaient en latitude. Il tait supposable qualors lle, engage dans la partie resserre du dtroit, demeurerait stationnaire jusquau moment o la dbcle lui ferait place. ce moment, lembarcation serait mise flot, et lon ferait voile vers le continent amricain. On le sait, grce aux prcautions prises, tout tait prt pour un embarquement immdiat. Les habitants de lle attendirent donc avec plus de patience et surtout plus de confiance que jamais. Ils sentaient bien, ces pauvres gens tant prouvs, quils touchaient au dnouement et quils passeraient si prs de lune ou de lautre cte, que rien ne pourrait les empcher dy atterrir en quelques jours. Cette perspective ranima le cur et lesprit des hiverneurs. Ils retrouvrent cette gaiet naturelle que les dures preuves
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avaient chasse depuis longtemps. Les repas redevinrent joyeux, dautant plus que les provisions ne manquaient pas, et que le programme nouveau nen prescrivait pas lconomie. Au contraire. Puis, linfluence du printemps se faisait sentir, et chacun aspirait avec une vritable ivresse les brises plus tides quil apportait. Pendant les jours suivants, plusieurs excursions furent faites lintrieur de lle et sur le littoral. Ni les animaux fourrures, ni les ruminants, ni les carnassiers ne pouvaient songer maintenant labandonner, puisque le champ de glace qui lemprisonnait, dtach de la cte amricaine ce que prouvait son mouvement de drive , ne leur et pas permis de mettre pied sur le continent. Aucun changement ne stait produit sur lle, ni au cap Esquimau, ni au cap Michel, ni sur aucune autre partie du littoral. Rien lintrieur, ni dans les bois taillis, ni sur les bords du lagon. La grande entaille, qui stait creuse pendant la tempte aux environs du cap Michel, stait entirement referme pendant lhiver, et aucune autre fissure ne se manifestait la surface du sol. Pendant ces excursions, on aperut des bandes de loups qui parcouraient grand train les diverses portions de lle. De toute la faune, ces farouches carnassiers taient les seuls que le sentiment dun danger commun net pas familiariss. On revit plusieurs fois le sauveur de Kalumah. Ce digne ours se promenait mlancoliquement sur les plaines dsertes, et sarrtait quand les explorateurs venaient passer. Quelquefois mme, il les suivait jusquau fort, sachant bien quil navait rien craindre de ces braves gens qui ne pouvaient lui en vouloir. Le 20 avril, le lieutenant Hobson constata que lle errante navait point suspendu son mouvement de drive vers le sud. Ce

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qui restait de la banquise, cest--dire les icebergs de sa partie sud, la suivaient dans son dplacement, mais les points de repre manquaient, et on ne pouvait reconnatre ces changements de position que par les observations astronomiques. Jasper Hobson fit alors faire plusieurs sondages en quelques endroits du sol, notamment au pied du cap Bathurst et sur les rives du lagon. Il voulait connatre quelle tait lpaisseur de la crote de glace qui supportait la terre vgtale. Il fut constat que cette paisseur ne stait pas accrue pendant lhiver, et que le niveau gnral de lle ne semblait point stre relev audessus de la mer. On en conclut donc quon ne saurait trop tt quitter ce sol fragile, qui se dissoudrait rapidement, ds quil serait baign par les eaux plus chaudes du Pacifique. Vers cette poque, le 25 avril, lorientation de lle fut encore une fois change. Le mouvement de rotation de tout licefield saccomplit de lest louest sur un quart et demi de circonfrence. Le cap Bathurst projeta ds lors sa pointe vers le nord-ouest. Les derniers restes de banquise fermrent alors lhorizon du nord. Il tait donc bien prouv que le champ de glace se mouvait librement dans le dtroit et ne confinait encore aucune terre. Le moment fatal approchait. Les observations diurnes ou nocturnes donnaient avec prcision la situation de lle et, par consquent, celle de licefield. Au 30 avril, tout lensemble drivait par le travers de la baie Kotzebue, large chancrure triangulaire qui mord profondment la cte amricaine. Dans sa partie mridionale sallongeait le cap du Prince-de-Galles, qui arrterait peut-tre lle errante, pour peu quelle ne tnt pas exactement le milieu de ltroite passe. Le temps tait assez beau alors, et, frquemment, la colonne de mercure accusait cinquante degrs Fahrenheit (10 centigr. au-dessus de zro). Les hiverneurs avaient quitt depuis

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quelques semaines leurs vtements dhiver. Ils taient toujours prts partir. Lastronome Thomas Black avait dj transport dans la chaloupe, qui reposait sur le chantier, son bagage de savant, ses instruments, ses livres. Une certaine quantit de provisions tait galement embarque, ainsi que quelques-unes des plus prcieuses fourrures. Le 2 mai, dune observation trs minutieuse, il rsulta que lle Victoria avait une tendance se porter vers lest, et, consquemment, rechercher le continent amricain. Ctait l une circonstance heureuse, car le courant du Kamtchatka, on le sait, longe le littoral asiatique, et on ne pouvait, par consquent, plus craindre dtre repris par lui. Les chances se dclaraient donc enfin pour les hiverneurs ! Je crois que nous avons fatigu le sort contraire, madame, dit alors le sergent Long Mrs. Paulina Barnett. Nous touchons au terme de nos malheurs, et jestime que nous navons plus rien redouter. En effet, rpondit Mrs. Paulina Barnett, je le crois comme vous, sergent Long, et il est sans doute heureux que nous ayons d renoncer, il y a quelques mois, ce voyage travers le champ de glace. La Providence nous protgeait en rendant licefield impraticable pour nous . Mrs. Paulina Barnett avait raison, sans doute, de parler ainsi. En effet, que de dangers, que dobstacles sems sur cette route pendant lhiver, que de fatigues au milieu dune longue nuit arctique, et cinq cents milles de la cte ! Le 5 mai, Jasper Hobson annona ses compagnons que lle Victoria venait de franchir le Cercle polaire. Elle rentrait enfin dans cette zone du sphrode terrestre que le soleil nabandonne jamais, mme pendant sa plus grande dclinaison

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australe. Il sembla tous ces braves gens quils revenaient dans le monde habit. On but quelques bons coups ce jour-l, et on arrosa le Cercle polaire comme on et fait de lquateur, bord dun btiment coupant la ligne pour la premire fois. Dsormais, il ny avait plus qu attendre le moment o les glaces, disloques et demi fondues, pourraient livrer passage lembarcation qui emporterait toute la colonie avec elle ! Pendant la journe du 7 mai, lle prouva encore un changement dorientation dun quart de circonfrence. Le cap Bathurst pointait maintenant au nord, ayant au-dessus de lui les masses qui taient restes debout de lancienne banquise. Il avait donc peu prs repris lorientation que lui assignaient les cartes gographiques, lpoque o il tait fix au continent amricain. Lle avait fait un tour complet sur elle-mme, et le soleil levant avait successivement salu tous les points de son littoral. Lobservation du 8 mai fit aussi connatre que lle, immobilise, tenait peu prs le milieu de la passe, moins de quarante milles du cap du Prince-de-Galles. Ainsi donc, la terre tait l, une distance relativement courte, et le salut de tous dut paratre assur. Le soir, on fit un bon souper dans la grande salle. Des toasts furent ports Mrs. Paulina Barnett et au lieutenant Hobson. Cette nuit mme, le lieutenant rsolut daller observer les changements qui avaient pu se produire au sud dans le champ de glace, qui prsenterait peut-tre quelque ouverture praticable.

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Mrs. Paulina Barnett voulait accompagner Jasper Hobson pendant cette exploration, mais celui-ci obtint quelle prendrait quelque repos, et il nemmena avec lui que le sergent Long. Mrs. Paulina Barnett se rendit aux instances du lieutenant, et elle rentra dans la maison principale avec Madge et Kalumah. De leur ct, les soldats et les femmes avaient regagn leurs couchettes accoutumes dans lannexe qui leur tait rserve. La nuit tait belle. En labsence de la lune, les constellations brillaient dun clat magnifique. Une sorte de lumire extrmement diffuse, rverbre par licefield, clairait lgrement latmosphre et prolongeait la porte du regard. Le lieutenant Hobson et le sergent Long, quittant le fort neuf heures, se dirigrent vers la portion du littoral comprise entre le port Barnett et le cap Michel. Les deux explorateurs suivirent le rivage sur un espace de deux trois milles. Mais quel aspect prsentait toujours le champ de glace ! Quel bouleversement ! quel chaos ! Quon se figure une immense concrtion de cristaux capricieux, une mer subitement solidifie au moment o elle est dmonte par louragan. De plus, les glaces ne laissaient encore aucune passe libre entre elles, et une embarcation net pu sy aventurer. Jasper Hobson et le sergent Long, causant et observant, demeurrent sur le littoral jusqu minuit. Voyant que toutes choses demeuraient dans ltat, ils rsolurent alors de retourner au Fort-Esprance, afin de prendre, eux aussi, quelques heures de repos. Tous deux avaient fait une centaine de pas et se trouvaient dj sur lancien lit dessch de la Paulina-river, quand un bruit inattendu les arrta. Ctait comme un grondement lointain qui se serait produit dans la partie septentrionale du champ de glace. Lintensit de ce bruit saccrut rapidement, et mme il prit bientt des proportions formidables. Quelque phnomne

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puissant saccomplissait videmment dans ces parages, et, particularit peu rassurante, le lieutenant Hobson crut sentir le sol de lle trembler sous ses pieds. Ce bruit-l vient du ct de la banquise ! dit le sergent Long. Que se passe-t-il ? Jasper Hobson ne rpondit pas, et, inquiet au plus haut point, il entrana son compagnon vers le littoral. Au fort ! Au fort ! scria le lieutenant Hobson. Peut-tre une dislocation des glaces se sera-t-elle produite, et pourronsnous lancer notre embarcation la mer ! Et tous deux coururent perte dhaleine par le plus court et dans la direction du Fort-Esprance. Mille penses assigeaient leur esprit. Quel nouveau phnomne produisait ce bruit inattendu ? Les habitants endormis du fort avaient-ils connaissance de cet incident ? Oui, sans doute, car les dtonations, dont lintensit redoublait dinstant en instant, eussent suffi, suivant la vulgaire expression, rveiller un mort ! En vingt minutes, Jasper Hobson et le sergent Long eurent franchi les deux milles qui les sparaient du Fort-Esprance. Mais, avant mme dtre arrivs lenceinte palissade, ils avaient aperu leurs compagnons, hommes, femmes, qui fuyaient en dsordre, pouvants, poussant des cris de dsespoir. Le charpentier Mac Nap vint au lieutenant, tenant son petit enfant dans ses bras.

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Voyez ! monsieur Hobson, dit-il en entranant le lieutenant vers un monticule qui slevait quelques pas en arrire de lenceinte. Jasper Hobson regarda. Les derniers restes de la banquise, qui, avant son dpart, se trouvaient encore deux milles au large, staient prcipits sur le littoral. Le cap Bathurst nexistait plus, et sa masse de terre et de sable, balaye par les icebergs, recouvrait lenceinte du fort. La maison principale et les btiments y attenant au nord avaient disparu sous lnorme avalanche. Au milieu dun bruit pouvantable, on voyait des glaons monter les uns sur les autres et retomber en crasant tout sur leur passage. Ctait comme un assaut de blocs de glace qui marchait sur lle. Quant au bateau construit au pied du cap, il tait ananti La dernire ressource des infortuns hiverneurs avait disparu ! En ce moment mme, le btiment quoccupaient nagure les soldats, les femmes, et dont tous avaient pu se tirer temps, seffondra sous la chute dun norme bloc de glace. Ces malheureux jetrent au ciel un cri de dsespoir. Et les autres ! nos compagnes ! scria le lieutenant avec laccent de la plus effroyable pouvante. L ! rpondit Mac Nap, en montrant la masse de sable, de terre et de glaons, sous laquelle avait entirement disparu la maison principale. Oui ! sous cet entassement tait enfouie Mrs. Paulina Barnett, et, avec elle, Madge, Kalumah, Thomas Black, que lavalanche avait surpris dans leur sommeil !

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XVIII. Tous au travail.

Un cataclysme pouvantable stait produit. La banquise stait jete sur lle errante ! Enfonce une grande profondeur au-dessous du niveau de la mer, une profondeur quintuple de la hauteur dont elle mergeait, elle navait pu rsister laction des courants sous-marins. Souvrant un chemin travers les glaces disjointes, elle stait prcipite en grand sur lle Victoria, qui, pousse par ce puissant moteur, drivait rapidement vers le sud. Au premier moment, avertis par les bruits de lavalanche qui crasait le chenil, ltable et la maison principale de la factorerie, Mac Nap et ses compagnons avaient pu quitter leur logement menac. Mais dj luvre de destruction stait accomplie. De ces demeures, il ny avait plus trace ! Et maintenant lle entranait ses habitants avec elle vers les abmes de lOcan ! Mais peut-tre, sous les dbris de lavalanche, leur vaillante compagne, Paulina Barnett, Madge, la jeune Esquimaude, lastronome vivaient-ils encore ? Il fallait arriver eux, ne dton plus trouver que leurs cadavres. Le lieutenant Hobson, dabord atterr, reprit son sangfroid, et scria : Aux pioches et aux pics ! La maison tait solide ! Elle a pu rsister. louvrage !

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Les outils et les pics ne manquaient pas. Mais, en ce moment, on ne pouvait sapprocher de lenceinte. Les glaons y roulaient du sommet des icebergs dcouronns, dont quelquesuns, parmi les restes de cette banquise, slevaient encore deux cents pieds au-dessus de lle Victoria. Que lon simagine ds lors la puissance dcrasement de ces masses branles qui semblaient surgir de toute la partie septentrionale de lhorizon. Le littoral, dans cette portion comprise entre lancien cap Bathurst et le cap Esquimau, tait non seulement domin, mais envahi par ces montagnes mouvantes. Irrsistiblement pousses, elles savanaient dj dun quart de mille au-del du rivage. chaque instant, un tressaillement du sol et une dtonation clatante annonaient quune de ces masses sabattait. Consquence effroyable, on pouvait craindre que lle ne ft submerge sous un tel poids. Une dnivellation trs sensible indiquait que toute cette partie du rivage senfonait peu peu, et dj la mer savanait en longues nappes jusquaux approches du lagon. La situation des hiverneurs tait terrible, et, pendant tout le reste de la nuit, sans rien pouvoir tenter pour sauver leurs compagnons, repousss de lenceinte par les avalanches, incapables de lutter contre cet envahissement, incapables de le dtourner, ils durent attendre, en proie au plus sombre dsespoir. Le jour parut enfin. Quel aspect offraient ces environs du cap Bathurst ! L o stendait le regard, lhorizon tait maintenant ferm par la barrire de glace. Mais lenvahissement semblait tre arrt, au moins momentanment. Cependant, et l, quelques blocs scroulaient encore du sommet des icebergs mal quilibrs. Mais leur masse entire, profondment engage sous les eaux, par sa base, communiquait maintenant lle toute la force de drive quelle puisait dans les profondeurs du courant, et lle sen allait au sud, cest--dire labme, avec une vitesse considrable.

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Ceux quelle entranait avec elle ne sen apercevaient seulement pas. Ils avaient des victimes sauver, et, parmi elles, cette courageuse et bien-aime femme, pour laquelle ils auraient donn leur vie. Ctait maintenant lheure dagir. On pouvait aborder lenceinte. Il ne fallait pas perdre un instant. Depuis six heures dj, les malheureux taient enfouis sous les dbris de lavalanche. On la dit, le cap Bathurst nexistait plus. Repouss par un norme iceberg, il stait renvers en grand sur la factorerie, brisant lembarcation, couvrant ensuite le chenil et ltable, quil avait crass avec les animaux quils renfermaient. Puis, la maison principale avait disparu sous la couche de sable et de terre, que des blocs amasss sur une hauteur de cinquante soixante pieds accablaient de leur poids. La cour du fort tait comble. De la palissade on ne voyait plus un seul poteau. Ctait sous cette masse de glaons, de terre et de sable, et au prix dun travail effrayant, quil fallait chercher les victimes. Avant de se remettre luvre, le lieutenant Hobson appela le matre charpentier. Mac Nap, lui demanda-t-il, pensez-vous que la maison ait pu supporter le poids de lavalanche ? Je le crois, mon lieutenant, rpondit Mac Nap, et je serais presque tent de laffirmer. Nous avions consolid cette maison, vous le savez. Son toit tait casemat, et les poutres places verticalement entre les planchers et les plafonds ont d rsister. Remarquez aussi que la maison a t dabord recouverte dune couche de sable et de terre, qui a pu amortir le choc des blocs prcipits du haut de la banquise. Dieu vous donne raison, Mac Nap ! rpondit Jasper Hobson, et quil nous pargne une telle douleur !

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Puis il fit venir Mrs. Joliffe. Madame, lui demanda-t-il, est-il rest des vivres dans la maison ? Oui, monsieur Jasper, rpondit Mrs. Joliffe, loffice et la cuisine contenaient encore une certaine quantit de conserves. Et de leau ? Oui, de leau et du brandevin, rpondit Mrs. Joliffe. Bon, fit le lieutenant Hobson, ils ne priront ni par la faim ni par la soif ! Mais lair ne leur manquera-t-il pas ? cette question, le matre charpentier ne put rpondre. Si la maison avait rsist, comme il le croyait, le manque dair tait alors le plus grand danger qui menat les quatre victimes. Mais enfin, ce danger, on pouvait le conjurer en les dlivrant rapidement, ou, tout au moins, en tablissant aussi vite que possible une communication entre la maison ensevelie et lair extrieur. Tous, hommes et femmes staient mis la besogne, maniant le pic et la pioche. Tous staient ports sur le massif de sable, de terre et de glaces, au risque de provoquer de nouveaux boulements. Mac Nap avait pris la direction des travaux, et il les dirigea avec mthode. Il lui parut convenable dattaquer la masse par son sommet. De l, on put faire rouler du ct du lagon les blocs entasss. Le pic et les leviers aidant, on eut facilement raison des glaons de mdiocre grosseur, mais les normes morceaux durent tre briss coups de pioche. Quelques-uns mme, dont la masse tait trs considrable, furent fondus au moyen dun feu ardent, aliment grand renfort de bois rsineux. Tout tait

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employ la fois pour dtruire ou repousser la masse des glaons dans le plus court laps de temps. Mais lentassement tait norme, et, bien que ces courageux travailleurs eussent travaill sans relche et quils ne se fussent reposs que pour prendre quelque nourriture, cest peine, lorsque le soleil disparut au-dessous de lhorizon, si lentassement des glaons semblait avoir diminu. Cependant, il commenait se niveler son sommet. On rsolut donc de continuer ce travail de nivellement pendant toute la nuit ; puis, cela fait, lorsque les boulements ne seraient plus craindre, le matre charpentier comptait creuser un puits vertical travers la masse compacte, ce qui permettrait darriver plus directement et plus rapidement au but, et de donner accs lair extrieur. Donc, toute la nuit, le lieutenant Hobson et ses compagnons soccuprent de ce dblaiement indispensable. Le feu et le fer ne cessrent dattaquer et de rduire cette matire incohrente des glaons. Les hommes maniaient le pic et la pioche. Les femmes entretenaient les feux. Tous navaient quune pense : sauver Mrs. Paulina Barnett, Madge, Kalumah, Thomas Black ! Mais quand le matin reparut, il y avait dj trente heures que ces infortuns taient ensevelis, au milieu dun air ncessairement rarfi sous lpaisse couche. Le charpentier, aprs les travaux accomplis dans la nuit, songea creuser le puits vertical, qui devait aboutir directement au fate de la maison. Ce puits, suivant son calcul, ne devait pas mesurer moins de cinquante pieds. Le travail serait facile, sans doute, dans la glace, cest--dire pendant une vingtaine de pieds ; mais ensuite les difficults seraient grandes pour creuser la couche de terre et de sable, ncessairement trs friable, et quil serait ncessaire dtayer sur une paisseur de trente pieds au moins. De longues pices de bois furent donc prpares cet

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effet, et le forage du puits commena. Trois hommes seulement y pouvaient travailler ensemble. Les soldats eurent donc la possibilit de se relayer souvent, et lon put esprer que le creusement se ferait vite. Comme il arrive en ces terribles circonstances, ces pauvres gens passaient par toutes les alternatives de lespoir et du dsespoir. Lorsque quelque difficult les retardait, lorsque quelque boulement survenait et dtruisait une partie du travail accompli, ils sentaient le dcouragement les prendre, et il fallait que la voix ferme et confiante du matre charpentier les ranimt. Pendant quils creusaient tour de rle, les trois femmes, Mrs. Ra, Joliffe et Mac Nap, groupes au pied dun monticule, attendaient, parlant peine, priant quelquefois. Elles navaient dautre occupation que de prparer les aliments que leurs compagnons dvoraient aux instants de repos. Cependant, le puits se forait sans grandes difficults, mais la glace tait extrmement dure et le forage ne saccomplissait pas trs rapidement. la fin de cette journe, Mac Nap avait seulement atteint la couche de terre et de sable, et il ne pouvait pas esprer quelle fut entirement perce avant la fin du jour suivant. La nuit vint. Le creusement ne devait pas tre suspendu. Il fut convenu que lon travaillerait la lueur des rsines. On creusa la hte une sorte de maison de glace dans un des hummocks du littoral pour servir dabri aux femmes et au petit enfant. Le vent avait pass au sud-ouest, et il tombait une pluie assez froide, laquelle se mlaient parfois de grandes rafales. Ni le lieutenant Hobson, ni ses compagnons ne songrent suspendre leur travail. En ce moment commencrent les grandes difficults. En effet, on ne pouvait forer dans cette matire mouvante. Il devint donc indispensable dtablir une sorte de cuvelage en bois afin

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de maintenir ces terres meubles lintrieur du puits. Puis, avec un seau suspendu une corde, les hommes, placs lorifice du puits, enlevaient les terres dgages. Dans ces conditions, on le comprend, le travail ne pouvait tre rapide. Les boulements taient toujours craindre, et il fallait prendre des prcautions minutieuses, pour que les foreurs ne fussent pas enfouis leur tour. Le plus souvent, le matre charpentier se tenait lui-mme au fond de ltroit boyau, dirigeant le creusement et sondant frquemment avec un long pic. Mais il ne sentait aucune rsistance qui prouvt quil et atteint le toit de la maison. Dailleurs, le matin venu, dix pieds seulement avaient t creuss dans la masse de terre et de sable, et il sen fallait de vingt pieds encore quon ft arriv la hauteur que le fate occupait avant lavalanche, en admettant quil net pas cd. Il y avait cinquante-quatre heures que Mrs. Paulina Barnett, les deux femmes et lastronome taient ensevelis ! Plusieurs fois, le lieutenant et Mac Nap se demandrent si les victimes, ne tentaient pas ou navaient pas tent de leur ct douvrir une communication avec lextrieur. Avec le caractre intrpide, le sang-froid quon lui connaissait, il ntait pas douteux que Mrs. Paulina Barnett, si elle avait ses mouvements libres, net essay de se frayer un passage au-dehors. Quelques outils taient rests dans la maison, et lun des hommes du charpentier, Kellet, se rappelait parfaitement avoir laiss sa pioche dans la cuisine. Les prisonniers navaient-ils donc point bris une des portes, et commenc le percement dune galerie travers la couche de terre ? Mais cette galerie, ils ne pouvaient la mener que dans une direction horizontale, et ctait un travail bien autrement long que le forage du puits entrepris par Mac Nap, car lamoncellement produit par lavalanche, qui ne mesurait quune soixantaine de pieds en hauteur, couvrait un espace

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de plus de cinq cents pieds de diamtre. Les prisonniers ignoraient ncessairement cette disposition, et, en admettant quils eussent russi creuser leur galerie horizontale, ils nauraient pu crever la dernire crote de glace avant huit jours au moins. Et dici l, sinon les vivres, lair, du moins, leur aurait absolument manqu. Cependant, Jasper Hobson surveillait lui-mme toutes les parties du massif, coutant si quelque bruit ne dclerait pas un travail souterrain. Mais rien ne se fit entendre. Les travailleurs avaient repris avec plus dactivit leur rude besogne avec la venue du jour. La terre et le sable remontaient incessamment lorifice du puits, qui se creusait rgulirement. Le grossier cuvelage maintenait suffisamment la matire friable. Quelques boulements se produisirent, cependant, qui furent rapidement contenus, et, pendant cette journe, on neut aucun nouveau malheur dplorer. Le soldat Garry fut seulement bless la tte par la chute dun bloc, mais sa blessure ntait pas grave, et il ne voulut mme pas abandonner sa besogne. quatre heures, le puits avait atteint une profondeur totale de cinquante pieds, soit vingt pieds creuss dans la glace, et trente pieds dans la terre et le sable. Ctait cette profondeur que Mac Nap avait compt atteindre le fate de la maison, si le toit avait tenu solidement contre la pression de lavalanche. Il tait en ce moment au fond du puits. Que lon juge de son dsappointement, de son dsespoir, quand le pic, profondment enfonc, ne rencontra aucune rsistance. Il resta un instant les bras croiss, regardant Sabine, qui se trouvait avec lui.

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Rien ? dit le chasseur. Rien, rpondit le charpentier. Rien. Continuons. Le toit aura flchi sans doute, mais il est impossible que le plancher du grenier nait pas rsist ! Avant dix pieds, nous devons rencontrer ce plancher lui-mme ou bien Mac Nap nacheva pas sa pense, et, Sabine laidant, il reprit son travail avec lardeur dun dsespr. six heures du soir, une nouvelle profondeur de dix douze pieds avait t atteinte. Mac Nap sonda de nouveau. Rien encore. Son pic senfonait toujours dans la terre meuble. Le charpentier, abandonnant un instant son outil, se prit la tte deux mains. Les malheureux ! murmura-t-il. Puis, slevant sur les trsillons qui maintenaient le cuvelage de bois, il remonta jusqu lorifice du puits. L, il trouva le lieutenant Hobson et le sergent plus anxieux que jamais, et, les prenant lcart, il leur fit connatre lhorrible dsappointement quil venait dprouver. Mais alors, demanda Jasper Hobson, alors la maison a t crase par lavalanche, et ces infortuns Non, rpondit le matre charpentier dun ton dinbranlable conviction. Non ! la maison na pas t crase ! Elle a d rsister, renforce comme elle ltait ! Non ! elle na pas t crase ! Ce nest pas possible ! Mais alors quest-il arriv, Mac Nap ? demanda le lieutenant, dont les yeux laissaient chapper deux grosses larmes.

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Ceci, videmment, rpondit le charpentier Mac Nap. La maison a rsist, elle, mais le sol sur lequel elle reposait a flchi. Elle sest enfonce tout dune pice ! Elle a pass au travers de cette crote de glace qui forme la base de lle ! Elle nest pas crase, mais engloutie Et les malheureuses victimes Noyes ! scria le sergent Long. Oui ! sergent ! noyes avant davoir pu faire un mouvement ! noyes comme les passagers dun navire qui sombre ! Pendant quelques instants, ces trois hommes demeurrent sans parler. Lhypothse de Mac Nap devait toucher de bien prs la ralit. Rien de plus logique que de supposer un flchissement en cet endroit, et sous une telle pression, du banc de glace qui formait la base de lle. La maison, grce aux tais verticaux qui soutenaient les poutres du plafond en sappuyant sur celles du plancher, avait d crever le sol de glace et senfoncer dans labme. Eh bien, Mac Nap, dit le lieutenant Hobson, si nous ne pouvons les retrouver vivants Oui, rpondit le matre charpentier, il faut au moins les retrouver morts ! Cela dit, Mac Nap, sans rien faire connatre ses compagnons de cette terrible hypothse, reprit au fond du puits son travail interrompu. Le lieutenant Hobson y tait descendu avec lui. Pendant toute la nuit, le forage fut continu, les hommes se relayant dheure en heure ; mais tout ce temps, pendant que deux soldats creusaient la terre et le sable, Mac Nap et Jasper

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Hobson se tenaient au-dessus deux suspendus un des trsillons. trois heures du matin, le pic de Kellet, en sarrtant subitement sur un corps dur, rendit un son sec. Le matre Charpentier le sentit plutt quil ne lentendit. Nous y sommes, stait cri le soldat. Sauvs ! Tais-toi, et continue ! rpondit le lieutenant Hobson dune voix sourde. Il y avait en ce moment prs de soixante-seize heures que lavalanche stait abattue sur la maison. Kellet et son compagnon, le soldat Pond, avaient repris leur travail. La profondeur du puits devait presque avoir atteint le niveau de la mer, et, par consquent, Mac Nap ne pouvait conserver aucun espoir. En moins de vingt minutes, le corps dur, heurt par le pic, tait dcouvert. Ctait un des chevrons du toit. Le charpentier, slanant au fond du puits, saisit une pioche et fit voler les lattes du fatage. En quelques instants, une large ouverture fut pratique cette ouverture, apparut une figure peine reconnaissable dans lombre. Ctait la figure de Kalumah ! nous ! nous ! murmura faiblement la pauvre Esquimaude. Jasper Hobson se laissa glisser par louverture. Un froid trs vif le saisit. Leau lui montait la ceinture. Contrairement

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ce quon croyait, le toit navait point t cras, mais aussi, comme lavait suppos Mac Nap, la maison stait enfonce travers le sol, et leau tait l. Mais cette eau ne remplissait pas le grenier, elle ne slevait que dun pied peine au-dessus du plancher. Il y avait encore un espoir ! Le lieutenant, savanant dans lobscurit, rencontra un corps sans mouvement ! Il le trana jusqu louverture, travers laquelle Pond et Kellet le saisirent et lenlevrent. Ctait Thomas Black. Un autre corps fut amen, celui de Madge. Des cordes avaient t jetes de lorifice du puits. Thomas Black et Madge, enlevs par leurs compagnons, reprenaient peu peu leurs sens lair extrieur. Restait Mrs. Paulina Barnett sauver. Jasper Hobson, conduit par Kalumah, avait d gagner lextrmit du grenier, et, l, il avait enfin trouv celle quil cherchait, sans mouvement, la tte peine hors de leau. La voyageuse tait comme morte. Le lieutenant Hobson la prit dans ses bras, il la porta prs de louverture, et, peu dinstants aprs, elle et lui, Kalumah et Mac Nap apparaissaient lorifice du puits. Tous les compagnons de la courageuse femme taient l, ne prononant pas une parole, dsesprs. La jeune Esquimaude, si faible elle-mme, stait jete sur le corps de son amie. Mrs. Paulina Barnett respirait encore, et son cur battait. Lair pur, aspir par ses poumons desschs, ramena peu peu la vie en elle. Elle ouvrit enfin les yeux.

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Un cri de joie schappa de toutes les poitrines, un cri de reconnaissance qui monta vers le ciel, et qui certainement fut entendu l-haut ! En ce moment, le jour se faisait, le soleil dbordait de lhorizon et jetait ses premiers rayons dans lespace. Mrs. Paulina Barnett, par un suprme effort, se redressa. Du haut de cette montagne, forme par lavalanche, et qui dominait toute lle, elle regarda. Puis, avec un trange accent : La mer ! la mer ! murmura-t-elle. Et en effet, sur les deux cts de lhorizon, lest, louest, la mer, dgage de glaces, la mer entourait lle errante !

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XIX. La mer de Behring.

Ainsi, lle, pousse par la banquise, avait, sous une vitesse excessive, recul jusque dans les eaux de la mer de Behring, aprs avoir pass le dtroit sans se fixer ses bords ! Elle drivait, presse par cette irrsistible barrire qui prenait sa force dans les profondeurs du courant sous-marin ! La banquise la repoussait toujours vers ces eaux plus chaudes qui ne pouvaient tarder se changer en abme pour elle ! Et lembarcation, crase, tait hors dusage ! Lorsque Mrs. Paulina Barnett eut entirement repris lusage de ses sens, elle put en quelques mots raconter lhistoire de ces soixante-quatorze heures passes dans les profondeurs de la maison engloutie. Thomas Black, Madge, la jeune Esquimaude avaient t surpris par la brusquerie de lavalanche. Tous staient prcipits la porte, aux fentres. Plus dissue ! la couche de terre ou de sable, qui sappelait un instant auparavant le cap Bathurst, recouvrait la maison entire. Presque aussitt, les prisonniers purent entendre le choc des glaons normes que la banquise projetait sur la factorerie. Un quart dheure ne stait pas coul, et dj Mrs. Paulina Barnett, son compagnon, ses deux compagnes sentaient la maison, qui rsistait cette pouvantable pression, senfoncer dans le sol de lle. La base de glace seffondrait ! Leau de la mer apparaissait.

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Semparer de quelques provisions demeures dans loffice, se rfugier dans le grenier, ce fut laffaire dun instant. Cela se fit par un vague instinct de conservation. Et cependant, ces infortuns pouvaient-ils garder une lueur despoir ? En tout cas, le grenier semblait devoir rsister, et il tait probable que deux blocs de glace, sarc-boutant au-dessus du fate, lavaient sauv dun crasement immdiat. Pendant quils taient emprisonns dans ce grenier, ils entendaient au-dessus deux les normes dbris de lavalanche qui tombaient sans cesse. Au-dessous, leau montait toujours. crass ou noys ! Mais par un miracle, on peut le dire, le toit de la maison, support sur ses solides fermes, rsista, et la maison elle-mme, aprs stre enfonce une certaine profondeur, sarrta, mais alors leau dpassait dun pied le niveau du grenier. Mrs. Paulina Barnett, Madge, Kalumah, Thomas Black, avaient d se rfugier jusque dans lentrecroisement des fermes. Cest l quils restrent pendant tant dheures. La dvoue Kalumah stait faite la servante de tous, et portait travers la nappe deau la nourriture lun et lautre. Il ny avait rien tenter pour le salut ! Le secours ne pouvait venir que du dehors ! Situation pouvantable. La respiration tait douloureuse dans cet air comprim, qui, bientt dsoxygn et charg dacide carbonique, devint peu prs irrespirable Quelques heures encore demprisonnement dans cet troit espace, et le lieutenant Hobson net plus trouv que les cadavres des victimes ! En outre, aux tortures physiques staient jointes les tortures morales. Mrs. Paulina Barnett avait peu prs compris ce qui stait pass. Elle avait devin que la banquise stait jete sur lle, et aux bouillonnements de leau qui grondait sous la

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maison, elle sentait bien que lle drivait irrsistiblement vers le sud. Et voil pourquoi, ds que ses yeux se rouvrirent, elle regarda autour delle, et pronona ces mots, que la destruction de la chaloupe rendait si terribles en cette circonstance : La mer ! la mer ! Mais, en ce moment, tous ceux qui lentouraient ne voulaient voir, ne voulaient comprendre quune chose, cest quils avaient sauv celle pour laquelle ils eussent donn leur vie, et, avec elle, Madge, Thomas Black, Kalumah. Enfin, et jusqualors, malgr tant dpreuves, tant de dangers, pas un de ceux que le lieutenant Jasper Hobson avait emmens dans cette dsastreuse expdition ne manquait encore lappel. Mais les circonstances allaient devenir plus graves que jamais et hter sans nul doute la catastrophe finale dont le dnouement ne pouvait tre loign. Le premier soin du lieutenant Hobson, pendant cette journe, fut de relever la situation de lle. Il ne fallait plus songer la quitter, puisque la chaloupe tait dtruite, et que la mer, libre enfin, noffrait pas un point solide autour delle. En fait dicebergs, il ne restait plus que ce reste de banquise, dont le sommet venait dcraser le cap Bathurst, nais dont la base, profondment immerge poussait lle vers le sud. En fouillant les ruines de la maison principale, on avait pu retrouver les instruments et les cartes de lastronome que Thomas Black avait tout dabord emports avec lui, et qui navaient point t briss fort heureusement. Le ciel tait couvert de nuages, mais le soleil apparaissait parfois, et le lieutenant Hobson put prendre hauteur en temps utile et avec une approximation suffisante.

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De cette observation, il rsulta que, ce jour mme, 12 mai, midi, lle Victoria occupait en longitude 16812 louest du mridien de Greenwich, et en latitude 6327. Le point, rapport sur la carte, se trouvait tre par le travers du golfe Norton, entre la pointe asiatique de Tchaplin et le cap amricain Stephens, mais plus de cent milles de lune et de lautre cte. Il faut donc renoncer atterrir sur le continent ? dit alors Mrs. Paulina Barnett. Oui, madame, rpondit Jasper Hobson, tout espoir est ferm de ce ct. Le courant nous porte au large avec une extrme vitesse, et nous ne pouvons compter que sur la rencontre dun baleinier qui passerait en vue de lle. Mais, reprit la voyageuse, si nous ne pouvons atterrir au continent, pourquoi le courant ne nous porterait-il pas sur une des les de la mer de Behring ? Ctait encore l un frle espoir, et ces dsesprs sy accrochrent, comme lhomme qui se noie la planche de salut. Les les ne manquaient pas ces parages de la mer de Behring, Saint-Laurent, Saint-Mathieu, Nouniwak, Saint-Paul, Georges, etc. Prcisment, lle errante ntait pas trs loigne de SaintLaurent, assez vaste terre entoure dlots, et, en tout cas, si on la manquait, il tait permis desprer que ce semis des Aloutiennes qui ferme la mer de Behring au sud, larrterait dans sa marche. Oui, sans doute ! lle Saint-Laurent pouvait tre un port de salut pour les hiverneurs. Sils le manquaient, Saint-Mathieu et tout ce groupe dlots dont il forme le centre se trouveraient peut-tre encore sur leur passage. Mais ces Aloutiennes, dont plus de huit cents milles les sparaient, il ne fallait pas esprer les atteindre. Avant, bien avant, lle Victoria, mine, dissoute

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par les eaux chaudes, fondue par ce soleil qui savanait dj dans le signe des Gmeaux, serait abme au fond de la mer ! On devait le supposer. En effet, la distance laquelle les glaces se rapprochent de lquateur est trs variable. Elle est plus courte dans lhmisphre austral que dans lhmisphre boral. On les a rencontres quelquefois par le travers du cap de Bonne-Esprance, soit au trente-sixime parallle environ, tandis que les icebergs qui descendent la mer Arctique nont jamais dpass le quarantime degr de latitude. Mais la limite de fusion des glaces est videmment lie ltat de la temprature, et elle dpend des conditions climatriques. Par des hivers prolongs, les glaces persistent sous des parallles relativement bas, et cest tout le contraire avec des printemps prcoces. Or, prcisment, cette prcocit de la saison chaude, en cette anne 1861, devait promptement amener la dissolution de lle Victoria. Dj ces eaux de la mer de Behring taient vertes et non plus bleues, comme elles le sont aux approches des icebergs, suivant la remarque du navigateur Hudson. On devait donc, tout moment, redouter une catastrophe, maintenant que la chaloupe nexistait plus. Jasper Hobson rsolut dy parer en faisant construire un radeau assez vaste pour porter toute la petite colonie, et qui pt naviguer, tant bien que mal, vers le continent. Il fit runir les bois ncessaires la construction dun appareil flottant sur lequel on pourrait tenir la mer sans crainte de sombrer. Aprs tout, les chances de rencontre taient possibles une poque o les baleiniers remontent vers le nord la poursuite des baleines. Mac Nap eut donc mission dtablir un radeau large et solide, qui surnagerait au moment o lle Victoria sengloutirait dans la mer. Mais auparavant, il tait ncessaire de prparer une demeure quelconque qui pt abriter les malheureux habitants de

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lle. Le plus simple parut tre de dblayer lancien logement des soldats, annexe de la maison principale, dont les murs pourraient encore servir. Tous se mirent rsolument louvrage, et en quelques jours on put se garder contre les intempries dun climat trs capricieux, que les rafales et les pluies attristaient frquemment. On pratiqua aussi des fouilles dans la maison principale, et on put extraire des chambres submerges nombre dobjets plus ou moins utiles, des outils, des armes, de la literie, quelques meubles, les pompes daration, le rservoir air, etc. Ds le lendemain de ce jour, le 13 mai, on avait d renoncer lespoir de driver sur lle Saint-Laurent. Le point de relvement indiqua que lle Victoria passait fort lest de cette le ; et, en effet, les courants, ne viennent gnralement point butter contre les obstacles naturels ; ils les tournent plutt, et le lieutenant Hobson comprit bien quil fallait renoncer lespoir datterrir de cette faon. Seules, les les Aloutiennes, tendues comme un immense filet semi-circulaire sur un espace de plusieurs degrs, auraient pu arrter lle, mais, on la dit, pouvaiton esprer de les atteindre ? Lle tait emporte avec une extrme vitesse, sans doute, mais ntait-il pas probable que cette vitesse diminuerait singulirement, lorsque les icebergs qui la poussaient en avant se dtacheraient par une raison quelconque, ou se dissoudraient, eux quune couche de terre ne protgeait pas contre laction des rayons du soleil ? Le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, le sergent Long et le matre charpentier causrent souvent de ces choses, et, aprs mres rflexions, ils furent de cet avis que lle ne pourrait, en aucun cas, atteindre le groupe des Aloutiennes, soit que sa vitesse diminut, soit quelle ft rejete hors du courant de Behring, soit enfin quelle fondt sous la double influence combine des eaux et du soleil.

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Le 14 mai, matre Mac Nap et ses hommes staient mis louvrage et avaient commenc la construction dun vaste radeau. Il sagissait de maintenir cet appareil un niveau aussi lev que possible au-dessus des flots, afin de le soustraire au balayage des lames. Ctait l un gros ouvrage, mais devant lequel le zle de ces travailleurs ne recula pas. Le forgeron Ra avait heureusement retrouv, dans un magasin attenant au logement, une grande quantit de ces chevilles de fer qui avaient t apportes du Fort-Reliance, et elles servirent fixer fortement entre elles les diverses pices qui formaient les btis du radeau. Quant lemplacement sur lequel il fut construit, il importe de le signaler. Ce fut daprs lide du lieutenant que Mac Nap prit les mesures suivantes. Au lieu de disposer les poutres et poutrelles sur le sol, le charpentier les tablit immdiatement la surface du lagon. Les diverses pices, taraudes et mortaises sur la rive, taient ensuite lances isolment la surface du petit lac, et l on les ajustait sans peine. Cette manire doprer prsentait deux avantages : 1 le charpentier pourrait juger immdiatement du point de flottaison et du degr de stabilit quil convenait de donner lappareil ; 2 lorsque lle Victoria viendrait se dissoudre, le radeau flotterait dj et ne serait point soumis aux dnivellements, aux chocs mme que le sol disloqu pouvait lui imprimer terre. Ces deux raisons, trs srieuses, engagrent donc le matre charpentier procder comme il est dit. Pendant ces travaux, Jasper Hobson, tantt seul, tantt accompagn de Mrs. Paulina Barnett, errait sur le littoral. Il observait ltat de la mer et les sinuosits changeantes du rivage que le flot rongeait peu peu. Son regard parcourait lhorizon absolument dsert. Dans le nord, on ne voyait plus aucune montagne de glace se profiler lhorizon. En vain cherchait-il comme tous les naufrags, ce navire qui napparat jamais ! La solitude de lOcan ntait trouble que par le passage de

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quelques souffleurs, qui frquentaient les eaux vertes o pullulent ces myriades danimalcules microscopiques dont ils font leur unique nourriture. Puis ctaient aussi des bois qui flottaient, des essences diverses arraches aux pays chauds, et que les grands courants du globe entranaient jusque dans ces parages. Un jour, le 16 mai, Mrs. Paulina Barnett et Madge se promenaient ensemble sur cette partie de lle comprise entre le cap Bathurst et lancien port. Il faisait un beau temps. La temprature tait chaude. Depuis bien des jours dj, il nexistait plus trace de neige la surface de lle. Seuls, les glaons que la banquise y avait entasss dans sa partie septentrionale rappelaient laspect polaire de ces climats. Mais ces glaons se dissolvaient peu peu, et de nouvelles cascades simprovisaient chaque jour au sommet et sur les flancs des icebergs. Certainement, avant peu, le soleil aurait fondu ces dernires masses agglomres par le froid. Ctait un curieux aspect que celui de lle Victoria ! Des yeux moins attrists leussent contempl avec intrt. Le printemps sy dclarait avec une force inaccoutume. Sur ce sol, ramen des parallles plus doux, la vie vgtale dbordait. Les mousses, les petites fleurs, les plantations de Mrs. Joliffe se dveloppaient avec une vritable prodigalit. Toute la puissance vgtative de cette terre, soustraite aux prets du climat arctique, spanchait au-dehors, non seulement par la profusion des plantes qui spanouissaient sa surface, mais aussi par la vivacit de leurs couleurs. Ce ntaient plus ces nuances ples et noyes deau, mais des tons colors, dignes du soleil qui les clairait alors. Les diverses essences, arbousiers ou saules, pins ou bouleaux, se couvraient dune verdure sombre. Leurs bourgeons clataient sous la sve chauffe de certaines heures par une temprature de soixante-huit degrs Fahrenheit (20 centigr. au-dessus de zro). La nature arctique se transformait sous un parallle qui tait dj celui de Christiana ou de Stockholm,

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en Europe, cest--dire celui des plus verdoyants pays des zones tempres. Mais Mrs. Paulina Barnett ne voulait pas voir ces avertissements que lui donnait la nature. Pouvait-elle changer ltat de son domaine phmre ? Pouvait-elle lier cette le errante lcorce solide du globe ? Non, et le sentiment dune suprme catastrophe tait en elle. Elle en avait linstinct, comme ces centaines danimaux qui pullulaient aux abords de la factorerie. Ces renards, ces martres, ces hermines, ces lynx, ces castors, ces rats musqus, ces wisons, ces loups mme que le sentiment dun danger prochain, invitable, rendaient moins farouches, toutes ces btes se rapprochaient de plus en plus de leurs anciens ennemis, les hommes, comme si les hommes eussent pu les sauver ! Ctait comme une reconnaissance tacite, instinctive, de la supriorit humaine, et prcisment dans une circonstance o cette supriorit ne pouvait rien ! Non ! Mrs. Paulina Barnett ne voulait pas voir toutes ces choses, et ses regards ne quittaient plus cette impitoyable mer, immense, infinie, sans autre horizon que le ciel qui se confondait avec elle ! Ma pauvre Madge, dit-elle un jour, cest moi qui tai entrane cette catastrophe, toi, qui mas suivie partout, toi, dont le dvouement et lamiti mritaient un autre sort ! Me pardonnes-tu ? Il ny a quune chose au monde que je ne taurais pas pardonne, ma fille, rpondit Madge. Cet t une mort que je neusse pas partage avec toi ! Madge ! Madge ! scria la voyageuse, si ma vie pouvait sauver celle de tous ces infortuns, je la donnerais sans hsiter ! Ma fille, rpondit Madge, tu nas donc plus despoir ?

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Non ! murmura Mrs. Paulina Barnett en se cachant dans les bras de sa compagne. La femme venait de reparatre un instant dans cette nature virile ! Et qui ne comprendrait un moment de dfaillance en de telles preuves ! Mrs. Paulina Barnett sanglotait ! Son cur dbordait. Des larmes schappaient de ses yeux. Madge ! Madge ! dit la voyageuse en relevant la tte, ne leur dis pas, au moins, que jai pleur ! Non, rpondit Madge. Dailleurs, ils ne me croiraient pas. Cest un instant de faiblesse ! Relve-toi, ma fille, toi, notre me tous, ici ! Relve-toi et prends courage ! Mais tu espres donc encore ? scria Mrs. Paulina Barnett, regardant dans les yeux sa fidle compagne. Jespre toujours ! rpondit simplement Madge. Et cependant, aurait-on pu conserver encore une lueur desprance, lorsque, quelques jours aprs, lle errante, passant au large du groupe de Saint-Mathieu, navait plus une terre o se raccrocher sur toute cette mer de Behring !

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XX. Au large !

Lle Victoria flottait alors dans la partie la plus vaste de la mer de Behring, six cents milles encore des premires Aloutiennes et plus de deux cents milles de la cte la plus rapproche dans lest. Son dplacement soprait toujours avec une vitesse relativement considrable. Mais, en admettant quil ne subt aucune diminution, trois semaines, au moins, lui seraient encore ncessaires pour quelle atteignt cette barrire mridionale de la mer de Behring. Pourrait-elle durer jusque-l, cette le, dont la base samincissait chaque jour sous laction des eaux dj tides, et portes une temprature moyenne de cinquante degrs Fahrenheit (10 centigr. au-dessus de zro) ? Son sol ne pouvait-il chaque instant sentrouvrir ? Le lieutenant Hobson pressait de tout son pouvoir la construction du radeau, dont le btis infrieur flottait dj sur les eaux du lagon. Mac Nap voulait donner cet appareil une trs grande solidit, afin quil pt rsister pendant un long temps, sil le fallait, aux secousses de la mer. En effet, il tait supposer, sil ne rencontrait pas quelque baleinier dans les parages de Behring, quil driverait jusquaux les Aloutiennes, et un long espace de mer lui restait franchir. Toutefois, lle Victoria navait encore prouv aucun changement de quelque importance dans sa configuration gnrale. Des reconnaissances taient journellement faites, mais les ex 476

plorateurs ne saventuraient plus quavec une extrme circonspection, car, chaque instant, une fracture du sol, un morcellement de lle pouvaient les isoler du centre commun. Ceux qui partaient ainsi, on pouvait toujours craindre de ne plus les revoir. La profonde entaille situe aux approches du cap Michel, que les froids de lhiver avaient referme, stait peu peu rouverte. Elle stendait maintenant sur lespace dun mille lintrieur jusquau lit dessch de la petite rivire. On pouvait craindre mme quelle ne suivt ce lit, qui, dj creus, amincissait dautant la crote de glace. Dans ce cas, toute cette portion comprise entre le cap Michel et le port Barnett, limite louest par le lit de la rivire, aurait disparu, cest--dire un morceau norme, dune superficie de plusieurs milles carrs. Le lieutenant Hobson recommanda donc ses compagnons de ne point sy aventurer sans ncessit, car il suffisait dun fort mouvement de la mer pour dtacher cette importante partie du territoire de lle. Cependant, on pratiqua des sondages sur plusieurs points, afin de connatre ceux qui prsentaient le plus de rsistance la dissolution par suite de leur paisseur. On reconnut que cette paisseur tait plus considrable prcisment aux environs du cap Bathurst, sur lemplacement de lancienne factorerie, non pas lpaisseur de la couche de terre et de sable ce qui net point t une garantie , mais bien lpaisseur de la crote de glace. Ctait, en somme, une heureuse circonstance. Ces trous de sondage furent tenus libres, et chaque jour on put constater ainsi la diminution que subissait la base de lle. Cette diminution tait lente, mais, chaque jour, elle faisait quelques progrs. On pouvait estimer que lle ne rsisterait pas trois semaines encore, en tenant compte de cette circonstance fcheuse, quelle drivait vers des eaux de plus en plus chauffes par les rayons solaires.

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Pendant cette semaine, du 19 au 25 mai, le temps fut fort mauvais. Une tempte assez violente se dclara. Le ciel sillumina dclairs et les clats de la foudre retentirent. La mer, souleve par un grand vent du nord-ouest, se dchana en hautes lames qui fatigurent extrmement lle. Cette houle lui donna mme quelques secousses trs inquitantes. Toute la petite colonie demeura sur le qui-vive, prte sembarquer sur le radeau, dont la plate-forme tait peu prs acheve. On y transporta mme une certaine quantit de provisions et deau douce, afin de parer toutes les ventualits. Pendant cette tempte, la pluie tomba trs abondamment, pluie dorage, dont les tides et larges gouttes pntrrent profondment le sol et durent attaquer la base de lle. Ces infiltrations eurent pour effet de dissoudre la glace infrieure en de certains endroits et de produire des affouillements suspects. Sur les pentes de quelques monticules, le sol fut absolument ravin et la crote blanche mise nu. On se hta de combler ces excavations avec de la terre et du sable, afin de soustraire la base laction de la temprature. Sans cette prcaution, le sol et t bientt trou comme une cumoire. Cette tempte causa aussi dirrparables dommages aux collines boises qui bordaient la lisire occidentale du lagon. Le sable et la terre furent entrans par ces abondantes pluies, et les arbres, ntant plus maintenus par le pied, sabattirent en grand nombre. En une nuit, tout laspect de cette portion de lle comprise entre le lac et lancien port Barnett fut chang. Cest peine sil resta quelques groupes de bouleaux, quelques bouquets de sapins isols qui avaient rsist la tourmente. Dans ces faits, il y avait des symptmes de dcomposition quon ne pouvait mconnatre, mais contre lesquels lintelligence humaine tait impuissante. Le lieutenant Hobson, Mrs. Paulina Barnett, le sergent, tous voyaient bien que leur le phmre sen allait peu peu, tous le sentaient, sauf peut-tre Thomas Black, sombre, muet, qui semblait ne plus tre de ce monde.

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Pendant la tempte, le 23 mai, le chasseur Sabine, en quittant son logement, le matin, par une brume assez paisse, faillit se noyer dans un large trou qui stait creus dans la nuit. Ctait sur lemplacement occup autrefois par la maison principale de la factorerie. Jusqualors, cette maison, ensevelie sous la couche de terre et de sable, et aux trois quarts engloutie, on le sait, paraissait tre fixe la crote glace de lle. Mais, sans doute, les ondulations de la mer, choquant cette large crevasse sa partie infrieure, lagrandirent, et la maison, charge de ce poids norme des matires qui formaient autrefois le cap Bathurst sabma entirement. Terre et sable se perdirent dans ce trou, au fond duquel se prcipitrent les eaux clapotantes de la mer. Les compagnons de Sabine, accourus ses cris, parvinrent le retirer de cette crevasse, pendant quil tait encore suspendu ses parois glissantes, et il en fut quitte pour un bain trs inattendu, qui aurait pu trs mal finir. Plus tard on aperut les poutres et les planches de la maison, qui avaient gliss sous lle, flottant au large du rivage, comme les paves dun navire naufrag. Ce fut le dernier dgt produit par la tempte, dgt qui dans une certaine proportion compromettait encore la solidit de lle, puisquil permettait aux flots de la ronger lintrieur. Ctait comme une sorte de cancer qui devait la dtruire peu peu. Pendant la journe du 25 mai, le vent sauta au nord-est. La rafale ne fut plus quune forte brise, la pluie cessa, et la mer commena se calmer. La nuit se passa paisiblement, et au matin, le soleil ayant reparu, Jasper Hobson put obtenir un bon relvement.

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Et, en effet, sa position midi, ce jour-l, lui fut donne par la hauteur du soleil : Latitude : 56, 13 ; Longitude : 170, 23. La vitesse de lle tait donc excessive, puisquelle avait driv de prs de huit cents milles depuis le point quelle occupait deux mois auparavant dans le dtroit de Behring, au moment de la dbcle. Cette rapidit de dplacement rendit quelque peu despoir Jasper Hobson. Mes amis, dit-il ses compagnons en leur montrant la carte de la mer de Behring, voyez-vous ces les Aloutiennes ? Elles ne sont pas deux cents milles de nous, maintenant ! En huit jours, peut-tre, nous pourrions les atteindre ! Huit jours ! rpondit le sergent Long en secouant la tte. Cest long, huit jours ! Jajouterai, dit le lieutenant Hobson, que si notre le et suivi le cent soixante-huitime mridien, elle aurait dj gagn le parallle de ces les. Mais il est vident quelle scarte dans le sud-ouest, par une dviation du courant de Behring. Cette observation tait juste. Le courant tendait rejeter lle Victoria fort au large des terres, et peut-tre mme en dehors des Aloutiennes, qui ne stendent que jusquau cent soixante-dixime mridien. Mrs. Paulina Barnett considrait la carte en silence ! Elle regardait ce point, fait au crayon, qui indiquait la position actuelle de lle. Sur cette carte, tablie une grande chelle, ce point paraissait presque imperceptible, tant la mer de Behring

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semblait immense. Elle revoyait alors toute sa route retrace depuis le lieu dhivernage, cette route que la fatalit ou plutt limmutable direction des courants avait dessine travers tant dles, au large de deux continents, sans toucher nulle part, et devant elle souvrait maintenant linfini de locan Pacifique ! Elle songeait ainsi, perdue dans une sombre rverie, et nen sortit que pour dire : Mais cette le, ne peut-on donc la diriger ? Huit jours, huit jours encore de cette vitesse, et nous pourrions peut-tre atteindre la dernire des Aloutiennes ! Ces huit jours sont dans la main de Dieu ! rpondit le lieutenant Hobson dun ton grave. Voudra-t-il nous les donner ? Je vous le dis bien sincrement, madame, le salut ne peut venir que du Ciel. Je le pense comme vous, monsieur Jasper, reprit Mrs. Paulina Barnett, mais le Ciel veut que lon saide pour mriter sa protection. Y a-t-il donc quelque chose faire, tenter, quelque parti prendre que jignore ? Jasper Hobson secoua la tte dun air de doute. Pour lui, il ny avait plus quun moyen de salut, le radeau ; mais fallait-il sy embarquer ds maintenant, y tablir une voilure quelconque au moyen de draps et de couvertures, et chercher gagner la cte la plus prochaine ? Jasper Hobson consulta le sergent, le charpentier Mac Nap, en qui il avait grande confiance, le forgeron Ra, les chasseurs Sabine et Marbre. Tous, aprs avoir pes le pour et le contre, furent daccord sur ce point quil ne fallait abandonner lle que lorsquon y serait forc. En effet, ce ne pouvait tre quune dernire et suprme ressource, ce radeau, que les lames balayeraient incessamment, qui naurait mme pas la vitesse

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imprime lle, que les icebergs poussaient vers le sud. Quant au vent, il soufflait le plus gnralement de la partie est, et il tendrait plutt rejeter le radeau au large de toute terre. Il fallait attendre, attendre encore, puisque lle drivait rapidement vers les Aloutiennes. Aux approches de ce groupe, on verrait ce quil conviendrait de faire. Ctait, en effet, le parti le plus sage, et certainement, dans huit jours, si sa vitesse ne diminuait pas, ou bien lle sarrterait sur cette frontire mridionale de la mer de Behring, ou, entrane au sud-ouest sur les eaux du Pacifique, elle serait irrvocablement perdue. Mais la fatalit qui avait tant accabl ces hiverneurs et depuis si longtemps, allait encore les frapper dun nouveau coup. Cette vitesse de dplacement sur laquelle ils comptaient devait avant peu leur faire dfaut. En effet, pendant la nuit du 26 au 27 mai, lle Victoria subit un dernier changement dorientation, dont les consquences furent extrmement graves. Elle fit un demi-tour sur elle-mme. Les icebergs, restes de lnorme banquise qui la bornaient au nord, furent par ce changement reports au sud. Au matin, les naufrags, ne peut-on leur donner ce nom ? virent le soleil se lever du ct du cap Esquimau et non plus sur lhorizon du port Barnett. Quelles allaient tre les consquences de ce changement dorientation ? Ces montagnes de glace nallaient-elles pas se sparer de lle ? Chacun avait le pressentiment dun nouveau malheur, et chacun comprit ce que voulait dire le soldat Kellet, qui scria :

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Avant ce soir, nous aurons perdu notre hlice ! Kellet voulait dire par l que les icebergs, prsent quils ntaient plus larrire, mais lavant de lle, ne tarderaient pas se dtacher. Ctaient eux, en effet, qui lui imprimaient cette excessive vitesse, parce que, pour chaque pied dont ils slevaient au-dessus du niveau de la mer, ils en avaient six ou sept au-dessous. Plus enfoncs que lle dans le courant sousmarin, ils taient, par cela mme, plus soumis leur influence, et il tait craindre que ce courant ne les spart de lle, puisquaucun ciment ne les liait elle. Oui, le soldat Kellet avait raison. Lle serait alors comme un btiment dsempar de sa mture, et dont lhlice aurait t brise ! cette parole de Kellet, personne navait rpondu. Mais un quart dheure ne stait pas coul, que le bruit dun craquement se faisait entendre. Le sommet des icebergs sbranlait, leur masse se dtachait, et tandis que lle restait en arrire, les icebergs, irrsistiblement entrans par le courant sous-marin, drivaient rapidement vers le sud.

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XXI. O lle se fait lot.

Trois heures plus tard, les derniers morceaux de la banquise avaient dj disparu au-dessous lhorizon. Cette disparition si rapide prouvait que, maintenant, lle demeurait presque stationnaire. Cest que toute la force du courant rsidait dans les couches basses, et non la surface de la mer. Du reste, le point fut fait midi, et donna un relvement exact. Vingt-quatre heures aprs, le nouveau point constatait que lle Victoria ne stait pas dplace dun mille ! Restait donc une chance de salut, une seule : cest quun navire, quelque baleinier, passant en ces parages, recueillt les naufrags, soit quils fussent encore sur lle, soit que le radeau let remplace aprs sa dissolution. Lle se trouvait alors par 5433 de latitude et 17719 de longitude, plusieurs centaines de milles de la terre la plus rapproche, cest--dire des Aloutiennes. Le lieutenant Hobson, pendant cette journe, rassembla ses compagnons et leur demanda une dernire fois ce quil convenait de faire. Tous furent du mme avis : demeurer encore et toujours sur lle tant quelle ne seffondrerait pas, car sa grandeur la rendait encore insensible ltat de la mer ; puis, quand elle mena-

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cerait dfinitivement de se dissoudre, embarquer toute la petite colonie sur le radeau, et attendre ! Attendre ! Le radeau tait alors achev. Mac Nap y avait construit une vaste cabane, sorte de rouffle, dans lequel tout le personnel du fort pouvait se mettre labri. Un mt avait t prpar, que lon pourrait dresser en cas de besoin, et les voiles qui devaient servir au bateau taient prtes depuis longtemps. Lappareil tait solide, et si le vent soufflait du bon ct, si la mer ntait pas trop mauvaise, peut-tre cet assemblage de poutres et de planches sauverait-il la colonie tout entire. Rien, dit Mrs. Paulina Barnett, rien nest impossible celui qui dispose des vents et des flots ! Jasper Hobson avait fait linventaire des vivres. La rserve tait peu abondante, car les dgts produits par lavalanche lavaient singulirement diminue, mais ruminants et rongeurs ne manquaient pas, et lle, toute verdoyante de mousses et darbustes, les nourrissait sans peine. Il parut ncessaire daugmenter les provisions de viande conserve, et les chasseurs turent des rennes et des livres. En somme, la sant des colons tait bonne. Ils avaient peu souffert de ce dernier hiver, si modr, et les preuves morales navaient point encore entam leur vigueur physique. Mais, il faut le dire, ils ne voyaient pas sans une extrme apprhension, sans de sinistres pressentiments, le moment o ils abandonneraient leur le Victoria, ou, pour parler plus exactement, le moment o cette le les abandonnerait eux-mmes. Ils seffrayaient la pense de flotter la surface de cette immense mer, sur un plancher de bois qui serait soumis tous les caprices de la houle. Mme par les temps moyens, les lames y embarqueraient et rendraient la situation trs pnible. Quon le remarque aussi,

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ces hommes ntaient point des marins, des habitus de la mer, qui ne craignent pas de se fier quelques planches, ctaient des soldats, accoutums aux solides territoires de la Compagnie. Leur le tait fragile, elle ne reposait que sur un mince champ de glace, mais enfin, sur cette glace, il y avait de la terre, et sur cette terre une verdoyante vgtation, des arbustes, des arbres ; les animaux lhabitaient avec eux ; elle tait absolument indiffrente la houle, et on pouvait la croire immobile. Oui ! ils laimaient cette le Victoria, sur laquelle ils vivaient depuis prs de deux ans, cette le quils avaient si souvent parcourue en toutes ses parties, quils avaient ensemence, et qui, en somme, avait rsist jusqualors tant de cataclysmes ! Oui ! ils ne la quitteraient pas sans regret, et ils ne le feraient quau moment o elle leur manquerait sous les pieds. Ces dispositions, le lieutenant Hobson les connaissait, et il les trouvait bien naturelles. Il savait avec quelle rpugnance ses compagnons sembarqueraient sur le radeau, mais les vnements allaient se prcipiter, et sur ces eaux chaudes, lle ne pouvait tarder se dissoudre. En effet, de graves symptmes apparurent, quon ne devait pas ngliger. Voici ce qutait ce radeau. Carr, il mesurait trente pieds sur chaque face, ce qui lui donnait une superficie de neuf cents pieds carrs. Sa plate-forme slevait de deux pieds au-dessus de leau, et ses parois le dfendaient tout autour contre les petites lames, mais il tait bien vident quune houle un peu forte passerait par-dessus cette insuffisante barrire. Au milieu du radeau, le matre charpentier avait construit un vritable rouffle, qui pouvait contenir une vingtaine de personnes. Autour taient tablis de grands coffres destins aux provisions et des pices eau, le tout solidement fix la plate-forme au moyen de chevilles de fer. Le mt, haut dune trentaine de pieds, sappuyait au rouffle et tait soutenu par des haubans qui se rattachaient aux quatre angles de lappareil. Ce mt devait porter une voile carre, qui ne pouvait videmment servir que vent arrire. Toute

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autre allure tait ncessairement interdite cet appareil flottant, auquel une sorte de gouvernail, trs insuffisant sans doute, avait t adapt. Tel tait le radeau du matre charpentier, sur lequel devaient se rfugier vingt personnes, sans compter le petit enfant de Mac Nap. Il flottait tranquillement sur les eaux du lagon, retenu au rivage par une forte amarre. Certes, il avait t construit avec plus de soin que nen peuvent mettre des naufrags surpris en mer par la destruction soudaine de leur navire, il tait plus solide et mieux amnag, mais enfin ce ntait quun radeau. Le 1er juin, un nouvel incident se produisit. Le soldat Hope tait all puiser de leau au lagon pour les besoins de la cuisine. Mrs. Joliffe, gotant cette eau, la trouva sale. Elle rappela Hope, lui disant quelle avait demand de leau douce, et non de leau de mer. Hope rpondit quil avait puis cette eau au lagon. De l une sorte de discussion, au milieu de laquelle intervint le lieutenant. En entendant les affirmations du soldat Hope, il plit, puis il se dirigea rapidement vers le lagon Les eaux en taient absolument sales ! Il tait vident que le fond du lagon stait crev, et que la mer y avait fait irruption. Ce fait aussitt connu, une mme crainte bouleversa les esprits tout dabord. Plus deau douce ! scrirent ces pauvres gens. Et en effet, aprs la rivire Paulina, le lac Barnett venait de disparatre son tour ! Mais le lieutenant Hobson se hta de rassurer ses compagnons lendroit de leau potable.

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Nous ne manquons pas de glace, mes amis, dit-il. Ne craignez rien. Il suffira de faire fondre quelques morceaux de notre le, et jaime croire que nous ne la boirons pas tout entire , ajouta-t-il en essayant de sourire. En effet, leau sale, quelle se vaporise ou quelle se solidifie, abandonne compltement le sel quelle contient en dissolution. On dterra donc, si on peut employer cette expression, quelques blocs de glace, et on les fit fondre, non seulement pour les besoins journaliers, mais aussi pour remplir les pices eau disposes sur le radeau. Cependant, il ne fallait pas ngliger ce nouvel avertissement que la nature venait de donner. Lle se dissolvait videmment sa base, et cet envahissement de la mer par le fond du lagon le prouvait surabondamment. Le sol pouvait donc chaque instant seffondrer, et Jasper Hobson ne permit plus ses hommes de sloigner, car ils auraient risqus dtre entrans au large. Il semblait aussi que les animaux eussent le pressentiment dun danger trs prochain. Ils se massaient autour de lancienne factorerie. Depuis la disparition de leau douce, on les voyait venir lcher les blocs de glace retirs du sol. Ils semblaient inquiets, quelques-uns paraissaient pris de folie, les loups surtout, qui arrivaient en bandes cheveles, puis disparaissaient en poussant de rauques aboiements. Les animaux fourrures restaient parqus autour du puits circulaire qui remplaait la maison engloutie. On en comptait plusieurs centaines de diffrentes espces. Lours rdait aux environs, aussi inoffensif aux animaux quaux hommes. Il tait videmment trs inquiet, par instinct, et il et volontiers demand protection contre ce danger quil pressentait et ne pouvait dtourner.

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Les oiseaux, trs nombreux jusqualors, parurent aussi diminuer peu peu. Pendant ces derniers jours, des bandes considrables de grands volateurs, de ceux auxquels la puissance de leurs ailes permettent de traverser les larges espaces, les cygnes entre autres, migrrent vers le sud, l o ils devaient rencontrer les premires terres des Aloutiennes qui leur offraient un abri sr. Ce dpart fut observ et remarqu par Mrs. Paulina Barnett, et Madge, qui erraient, ce moment, sur le littoral. Elles en tirrent un fcheux pronostic. Ces oiseaux trouvent sur lle une nourriture suffisante, dit Mrs. Paulina Barnett et cependant ils sen vont ! Ce nest pas sans motif, ma pauvre Madge ! Oui, rpondit Madge, cest leur intrt qui les guide. Mais sils nous avertissent, nous devons profiter de lavertissement. Je trouve aussi que les autres animaux paraissent tre plus inquiets que de coutume. Ce jour-l, Jasper Hobson rsolut de faire transporter sur le radeau la plus grande partie des vivres et des effets de campement. Il fut dcid aussi que tout le monde sy embarquerait. Mais, prcisment, la mer tait mauvaise, et sur cette petite Mditerrane, forme maintenant par les eaux mmes de Behring lintrieur du lagon, toutes les agitations de la houle se reproduisaient et mme avec une grande intensit. Les lames, enfermes dans cet espace relativement restreint, heurtaient le rivage encore, et sy brisaient avec fureur. Ctait comme une tempte sur ce lac, ou plutt sur cet abme profond comme la mer environnante. Le radeau tait violemment agit, et de forts paquets deau y embarquaient sans cesse. On fut mme oblig de suspendre lembarquement des effets et des vivres. On comprend bien que, dans cet tat de choses, le lieutenant Hobson ninsista pas vis--vis de ses compagnons. Autant

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valait passer encore une nuit sur lle. Le lendemain, si la mer se calmait, on achverait lembarquement. La proposition ne fut donc point faite aux soldats et aux femmes de quitter leur logement et dabandonner lle, car ctait vritablement labandonner que se rfugier sur le radeau. Du reste, la nuit fut meilleure quon ne laurait espr. Le vent vint se calmer. La mer sapaisa peu peu. Ce ntait quun orage qui avait pass avec cette rapidit spciale aux mtores lectriques. huit heures du soir, la houle tait presque entirement tombe, et les lames ne formaient plus quun clapotis peu sensible lintrieur du lagon. Certainement, lle ne pouvait chapper un effondrement imminent, mais enfin il valait mieux quelle se fondit peu peu, plutt que dtre brise par une tempte, et cest ce qui pouvait arriver dun instant lautre, quand la mer se soulevait en montagnes autour delle. lorage avait succd une lgre brume qui menaait de spaissir dans la nuit. Elle venait du nord, et, par consquent, suivant la nouvelle orientation, elle couvrait la plus grande partie de lle. Avant de se coucher, Jasper Hobson visita les amarres du radeau qui taient tournes de forts troncs de bouleaux. Par surcrot de prcaution, on leur donna un tour de plus. Dailleurs, le pis qui pt arriver, ctait que le radeau ft emport la drive sur le lagon, et le lagon ntait pas si grand quil risqut de sy perdre.

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XXII. Les quatre jours qui suivent.

La nuit, cest dire une heure peine de crpuscule et daube, fut calme. Le lieutenant Hobson se leva, et, dcid ordonner lembarquement de la petite colonie pour le jour mme, il se dirigea vers le lagon. La brume tait encore paisse ; mais au-dessus de ce brouillard, on sentait dj les rayons du soleil. Le ciel avait t nettoy par lorage de la veille, et la journe promettait dtre chaude. Lorsque Jasper Hobson arriva sur les bords du lagon, il ne put en distinguer la surface, qui tait encore cache par de grosses volutes de brumes. ce moment, Mrs. Paulina Barnett, Madge et quelques autres venaient le rejoindre sur le rivage. La brume commenait alors se lever. Elle reculait vers le fond du lagon et en dcouvrait peu peu la surface. Cependant, le radeau napparaissait pas encore. Enfin, un coup de brise enleva tout le brouillard Il ny avait pas de radeau ! Il ny avait plus de lac. Ctait limmense mer qui stendait devant les regards !

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Le lieutenant Hobson ne put retenir un geste de dsespoir, et quand ses compagnons et lui se retournrent, quand leurs yeux se portrent tous les points de lhorizon, un cri leur chappa ! Leur le ntait plus quun lot ! Pendant la nuit, les six septimes de lancien territoire du cap Bathurst uss, rogs par le flot, staient abms dans la mer, sans bruit, sans convulsion, et le radeau, trouvant une issue, avait driv au large. Et ceux qui avaient mis en lui leur dernire chance ne pouvaient mme plus lapercevoir sur cet ocan dsert ! Les malheureux, suspendus sur un abme prt les engloutir, sans ressources, sans aucun moyen de salut, furent terrasss par le dsespoir. De ces soldats, quelques-uns, comme fous, voulurent se prcipiter la mer. Mrs. Paulina Barnett se jeta audevant deux. Ils revinrent. Quelques-uns pleuraient. On voit maintenant quelle tait la situation des naufrags, et sils pouvaient conserver quelque espoir ! Que lon juge aussi de la position du lieutenant au milieu de ces infortuns demi affols ! Vingt et une personnes emportes sur un lot de glace, qui ne pouvait tarder souvrir sous leurs pieds ! Avec cette vaste portion de lle maintenant engloutie, avaient disparu les collines boises. Donc, plus un arbre. En fait de bois, il ne restait plus que les quelques planches du logement, absolument insuffisantes pour la construction dun nouveau radeau, qui pt suffire au transport de la colonie. La vie des naufrags tait donc strictement limite la dure de llot, cest--dire quelques jours au plus, car on tait au mois de juin, et la temprature moyenne dpassait soixante-huit degrs Fahrenheit (20 centigr. au-dessus de zro). Pendant cette journe, le lieutenant Hobson crut devoir encore faire une reconnaissance de llot. Peut-tre conviendrait-il de se rfugier sur un autre point, auquel son paisseur

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assurerait une dure plus longue ? Mrs. Paulina Barnett et Madge laccompagnrent dans cette excursion. Espres-tu toujours ? demanda Mrs. Paulina Barnett sa fidle compagne. Toujours ! rpondit Madge. Mrs. Paulina Barnett ne rpondit pas. Jasper Hobson et elle marchaient dun pas rapide, en suivant le littoral. Toute la cte avait t respecte depuis le cap Bathurst jusquau cap Esquimau, cest--dire sur une longueur de huit milles. Ctait au cap Esquimau que la fracture stait opre, suivant une ligne courbe qui rejoignait la pointe extrme du lagon, dirige vers lintrieur de lle. De cette pointe, le nouveau littoral se composait du rivage mme du lagon, que baignaient maintenant les eaux de la mer. Vers la partie suprieure du lagon, une autre cassure se prolongeait jusquau littoral compris entre le cap Bathurst et lancien port Barnett. Llot reprsentait donc une bande oblongue, dune largeur moyenne dun mille seulement. Des cent quarante milles carrs qui formaient autrefois la superficie totale de lle, il nen restait pas vingt ! Le lieutenant Hobson observa avec une extrme attention la nouvelle conformation de llot et reconnut que sa portion la plus paisse tait encore lemplacement de lancienne factorerie. Il lui parut donc convenable de ne point abandonner le campement actuel, et ctait aussi celui que les animaux, par instinct, avaient conserv. Toutefois, on remarqua quune notable quantit de ces ruminants et de ces rongeurs, ainsi que le plus grand nombre des chiens qui erraient laventure, avaient disparu avec la plus grande partie de lle. Mais il en restait encore un certain nombre, principalement des rongeurs. Lours, affol, errait sur llot

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et en faisait incessamment le tour, comme un fauve enferm dans une cage. Vers cinq heures du soir, le lieutenant Hobson et ses deux compagnes taient rentrs au logement. L, hommes et femmes, tous se trouvrent runis, silencieux, ne voulant plus rien voir, ne voulant plus rien entendre. Mrs. Joliffe soccupait de prparer quelque nourriture. Le chasseur Sabine, moins accabl que ses compagnons, allait et venait, cherchant obtenir un peu de venaison frache. Quant lastronome, il stait assis lcart et jetait sur la mer un regard vague et presque indiffrent ! Il semblait que rien ne pt ltonner ! Jasper Hobson apprit ses compagnons les rsultats de son excursion. Il leur dit que le campement actuel offrait une scurit plus grande que tout autre point du littoral, et il recommanda mme de ne plus sen loigner, car des traces dune prochaine rupture se manifestaient dj, mi-chemin du campement et du cap Esquimau. Il tait donc probable que la superficie de llot ne tarderait pas tre considrablement rduite. Et, rien, rien faire ! La journe fut rellement chaude. Les glaons, dterrs pour fournir leau potable, se dissolvaient sans quil ft ncessaire demployer le feu. Sur les parties accores du rivage, la crote glace sen allait en minces filets qui tombaient la mer. Il tait visible que, dune manire gnrale, le niveau moyen de llot stait abaiss. Les eaux tides rongeaient incessamment sa base. On ne dormit gure au campement pendant la nuit suivante. Qui aurait pu trouver quelque sommeil en songeant qu tout instant labme pouvait souvrir, qui, si ce nest ce petit enfant qui souriait sa mre, et que sa mre ne voulait plus abandonner un instant ?

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Le lendemain, 4 juin, le soleil reparut au-dessus de lhorizon dans un ciel sans nuages. Aucun changement ne stait produit pendant la nuit. La conformation de llot navait point t altre. Ce jour-l, un renard bleu, effar, se rfugia dans le logement et nen voulut plus sortir. On peut dire que les martres, les hermines, les livres polaires, les rats musqus, les castors fourmillaient sur lemplacement de lancienne factorerie. Ctait comme un troupeau danimaux domestiques. Les bandes de loups manquaient seules la faune polaire. Ces carnassiers, disperss sur la partie oppose de lle au moment de la rupture, avaient t videmment engloutis avec elle. Comme par un pressentiment, lours ne sloignait plus du cap Bathurst, et les animaux fourrures, trop inquiets, ne semblaient mme pas sapercevoir de sa prsence. Les naufrags eux-mmes, familiariss avec le gigantesque animal, le laissaient aller et venir, sans sen proccuper. Le danger commun, pressenti de tous, avait mis au mme niveau les instincts et les intelligences. Quelques moments avant midi, les naufrags prouvrent une motion bien vive, qui ne devait aboutir qu une dception. Le chasseur Sabine, mont sur le point culminant de llot, et qui observait la mer depuis quelques instants, fit entendre ces cris : Un navire ! un navire ! Tous, comme sils eussent t galvaniss, se prcipitrent vers le chasseur. Le lieutenant Hobson linterrogeait du regard. Sabine montra dans lest une sorte de vapeur blanche qui pointait lhorizon. Chacun regarda sans oser prononcer une parole, et chacun vit ce navire dont la silhouette saccentuait de plus en plus.

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Ctait bien un btiment, un baleinier sans doute. On ne pouvait sy tromper, et, au bout dune heure, sa carne tait visible. Malheureusement, ce navire apparaissait dans lest, cest-dire loppos du point o le radeau entran avait d se diriger. Ce baleinier, le hasard seul lenvoyait dans ces parages, et, puisquil navait point communiqu avec le radeau, on ne pouvait admettre quil ft la recherche des naufrags, ni quil souponnt leur prsence. Maintenant, ce navire apercevrait-il llot, peu lev audessus de la surface de la mer ? Sa direction len rapprocheraitil ? Distinguerait-il les signaux qui lui seraient faits ? En plein jour, et par ce beau soleil, ctait peu probable. La nuit, en brlant les quelques planches du logement, on aurait pu entretenir un feu visible une grande distance. Mais le navire naurait-il pas disparu avant larrive de la nuit, qui ne devait durer quune heure peine ? En tout cas, des signaux furent faits, des coups de feu furent tirs. Cependant, ce navire sapprochait ! On reconnaissait en ce btiment un long trois-mts, videmment un baleinier de NewArkhangel, qui, aprs avoir doubl la presqule dAlaska, se dirigeait vers le dtroit de Behring. Il tait au vent de llot, et, tribord amure, sous ses basses voiles, ses huniers et ses perroquets, il slevait vers le nord. Un marin et reconnu son orientation que ce navire ne laissait pas porter sur llot. Mais peut-tre lapercevrait-il ? Sil laperoit, murmura le lieutenant Hobson loreille du sergent Long, sil laperoit, il senfuira au contraire ! Jasper Hobson avait raison de parler ainsi. Les navires ne redoutent rien tant, dans ces parages, que lapproche des ice-

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bergs et des les de glace ! Ce sont des cueils errants contre lesquels ils craignent de se briser, surtout pendant la nuit. Aussi se htent-ils de changer leur direction, ds quils les aperoivent. Ce navire nagirait-il pas ainsi, ds quil aurait connaissance de llot ? Ctait probable. Par quelles alternatives despoir et de dsespoir les naufrags passrent, cela ne saurait se peindre. Jusqu deux heures du soir, ils purent croire que la Providence prenait enfin piti deux, que le secours leur arrivait, que le salut tait l ! Le navire stait toujours approch par une ligne oblique. Il ntait pas six milles de llot. On multiplia les signaux, on tira des coups de fusil, on produisit mme une grosse fume en brlant quelques planches du logement Ce fut en vain. Ou le btiment ne vit rien, ou il se hta de fuir llot ds quil laperut. deux heures et demie, il lofait lgrement et sloignait dans le nord-est. Une heure aprs, il napparaissait plus que comme une vapeur blanche, et bientt il avait entirement disparu. Un des soldats, Kellet, poussa alors des rires extravagants. Puis il se roula sur le sol. On dut croire quil devenait fou. Mrs. Paulina Barnett avait regard Madge, bien en face, comme pour lui demander si elle esprait encore ! Madge avait dtourn la tte ! Le soir de ce jour nfaste, un craquement se fit entendre. Ctait toute la plus grande partie de llot qui se dtachait et sabmait dans la mer. Des cris terribles danimaux clatrent dans lombre. Llot tait rduit cette pointe qui stendait de-

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puis lemplacement de la maison engloutie jusquau cap Bathurst ! Ce ntait plus quun glaon !

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XXIII. Sur un glaon.

Un glaon ! Un glaon irrgulier, en forme de triangle, mesurant cent pieds sa base, cent cinquante pieds peine sur son plus grand ct ! Et sur ce glaon, vingt et un tres humains, une centaine danimaux fourrures, quelques chiens, un ours gigantesque, en ce moment accroupi la pointe extrme ! Oui ! tous les malheureux naufrags taient l ! Labme nen avait pas encore pris un seul. La rupture stait opre au moment o ils taient runis dans le logement. Le sort les avait encore sauvs, voulant sans doute quils prissent tous ensemble ! Mais quelle situation ! On ne parlait pas. On ne bougeait pas. Peut-tre le moindre mouvement, la plus lgre secousse et-elle suffi rompre la base de glace ! Aux quelques morceaux de viande sche que distribua Mrs. Joliffe, personne ne put ou ne voulut toucher. quoi bon ? La plupart de ces infortuns passrent la nuit en plein air. Ils aimaient mieux cela : tre engloutis librement, et non dans une troite cabane de planches ! Le lendemain, 5 juin, un brillant soleil se leva sur ce groupe de dsesprs. Ils se parlaient peine. Ils cherchaient se fuir. Quelques-uns regardaient dun il troubl lhorizon circulaire, dont ce misrable glaon formait le centre.
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La mer tait absolument dserte. Pas une voile, pas mme une le de glace, ni un lot. Ce glaon, sans doute, tait le dernier qui flottt sur la mer de Behring ! La temprature slevait sans cesse. Le vent ne soufflait plus. Un calme terrible rgnait dans latmosphre. De longues ondulations soulevaient doucement ce dernier morceau de terre et de glace qui restait de lle Victoria. Il montait et descendait sans se dplacer, comme une pave, et ce ntait plus quune pave, en effet ! Mais une pave, un reste de carcasse, le tronon dun mt, une hune brise, quelques planches, cela rsiste, cela surnage, cela ne peut fondre ! Tandis quun glaon, de leau solidifie, quun rayon de soleil va dissoudre ! Ce glaon et cela explique quil et rsist jusqualors formait la portion la plus paisse de lancienne le. Une calotte de terre et de verdure le recouvrait, et il tait supposable que sa crote glace mesurait une paisseur assez grande. Les longs froids de la mer polaire avaient d le nourrir en glace , quand, autrefois, et pendant des priodes sculaires, ce cap Bathurst faisait la pointe la plus avance du continent amricain. En ce moment, ce glaon slevait encore en moyenne de cinq six pieds au-dessus du niveau de la mer. On pouvait donc admettre que sa base avait une paisseur peu prs gale. Si donc, sur ces eaux tranquilles, il ne courait pas le risque de se briser, du moins devait-il peu peu se rduire en eau. On le voyait bien ses bords qui susaient rapidement sous la langue des longues lames, et, presque incessamment, quelque morceau de terre, avec sa verdoyante vgtation, scroulait dans les flots. Un croulement de cette nature eut lieu ce jour mme, vers une heure du soir, dans la partie du sol occupe par le logement,

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qui se trouvait tout fait sur la lisire du glaon. Le logement tait heureusement vide, mais on ne put sauver que quelquesunes des planches qui le formaient et deux ou trois poutrelles de toiture. La plupart des ustensiles et les instruments dastronomie furent perdus ! Toute la petite colonie dut se rfugier alors sur la partie la plus leve du sol, ou rien ne la dfendait des intempries de lair. L se trouvaient encore quelques outils, les pompes, et le rservoir air que Jasper Hobson utilisa en y recueillant quelques gallons dune pluie qui tomba en abondance. Il ne fallait plus, en effet, emprunter au sol dj si rduit la glace qui fournissait jusqualors leau potable. Il ntait pas une parcelle de ce glaon qui ne ft mnager. Vers quatre heures, le soldat Kellet, celui-l mme qui avait donn dj quelques signes de folie, vint trouver Mrs. Paulina Barnett et lui dit dun ton calme : Madame, je vais me noyer. Kellet ! scria la voyageuse. Je vous dis que je vais me noyer, reprit le soldat. Jai bien rflchi. Il ny a pas moyen de sen tirer. Jaime mieux en finir volontairement. Kellet, rpondit Mrs. Paulina Barnett, en prenant la main du soldat, dont le regard tait trangement clair, Kellet, vous ne ferez pas cela ! Si, madame, et comme vous avez toujours t bonne pour nous autres, je nai pas voulu mourir sans vous dire adieu. Adieu, madame !

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Et Kellet se dirigea vers la mer. Mrs. Paulina Barnett, pouvante, sattacha lui. Jasper Hobson et le sergent accoururent ses cris. Ils se joignirent elle pour dtourner Kellet daccomplir son dessein. Mais le malheureux, pris par cette ide fixe, se contentait de secouer ngativement la tte. Pouvait-on faire entendre raison cet esprit gar ? Non. Et cependant lexemple de ce fou se jetant la mer aurait pu tre contagieux ! Qui sait si quelques-uns des compagnons de Kellet, dmoraliss au dernier degr, ne lauraient pas suivi dans le suicide ? Il fallait tout prix arrter ce malheureux prt se tuer. Kellet, dit alors Mrs. Paulina Barnett, en lui parlant doucement, souriant presque, vous avez de la bonne et franche amiti pour moi ? Oui, madame, rpondit Kellet avec calme. Eh bien, Kellet, si vous le voulez, nous mourrons ensemble mais pas aujourdhui. Madame ! Non, mon brave Kellet, je ne suis pas prte, demain seulement demain, voulez-vous ? Le soldat regarda plus fixement que jamais la courageuse femme. Il sembla hsiter un instant, jeta un regard denvie froce sur cette mer tincelante, puis, passant sa main sur ses yeux : Demain ! dit-il. Et ce seul mot prononc, il alla dun pas tranquille reprendre sa place parmi ses compagnons.

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Pauvre malheureux ! murmura Mrs. Paulina Barnett, je lui ai demand dattendre demain, et dici l, qui sait si nous ne serons pas tous engloutis ! Cependant, Jasper Hoson, qui ne voulait pas dsesprer, se demandait sil ny aurait pas un moyen quelconque darrter la dissolution de llot, si on ne pouvait parvenir le conserver jusquau moment o il serait en vue dune terre quelconque ! Mrs. Paulina Barnett et Madge ne se quittaient plus dun seul instant. Kalumah tait couche comme un chien auprs de sa matresse et cherchait la rchauffer. Mrs. Mac Nap, enveloppe de quelques pelleteries, restes de la riche moisson du Fort-Esprance, stait assoupie, son petit enfant sur son sein. Les autres naufrags, tendus et l, ne bougeaient pas plus que sils neussent t que des cadavres abandonns sur une pave. Nul bruit ne troublait ce repos terrible. Seulement, on entendait la lame qui rongeait peu peu le glaon, et de petits boulements se faisaient, dont le bruit sec marquait sa dgradation. Parfois, le sergent Long se levait. Il regardait autour de lui, il parcourait la mer du regard ; puis, un instant aprs, il reprenait sa position horizontale. lextrmit du glaon, lours formait comme une grosse boule de neige blanche qui ne remuait pas. Il y eut une heure dobsurit. Aucun incident ne modifia la situation ! Les basses brumes du matin se nuancrent, vers lorient, de teintes un peu fauves. Quelques nuages se fondirent au znith, et bientt les rayons du soleil glissrent la surface des eaux. Le premier soin du lieutenant fut dexplorer le glaon du regard. Son primtre stait encore rduit, mais, circonstance plus grave, sa hauteur moyenne au-dessus du niveau de la mer

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avait sensiblement diminu. Les ondulations de la mer, si faibles quelles fussent, suffisaient le couvrir en partie. Seul le sommet du monticule chappait leur atteinte. Le sergent Long avait, de son ct, observ les changements qui staient produits. Les progrs de la dissolution taient si vidents quil ne lui restait plus aucun espoir. Mrs. Paulina Barnett alla trouver le lieutenant Hobson. Ce sera pour aujourdhui ? lui demanda-t-elle. Oui, madame, rpondit le lieutenant, et vous tiendrez la promesse que vous avez faite Kellet ! Monsieur Jasper, dit gravement la voyageuse, avonsnous fait tout ce que nous devions faire ? Oui, madame. Eh bien, que la volont de Dieu saccomplisse ! Cependant, pendant cette journe, une dernire tentative dsespre devait tre faite. Une brise assez forte stait leve et venait du large, cest--dire quelle portait vers le sud-est, prcisment dans cette direction o se trouvaient les terres les plus rapproches des Aloutiennes. quelle distance ? on ne pouvait le dire, depuis que, faute dinstruments, la situation du glaon navait pu tre releve. Mais il ne devait pas avoir driv considrablement, moins que quelque courant ne let saisi, car il noffrait aucune prise au vent. Toutefois, il y avait l un doute. Si, par impossible, ce glaon et t plus prs de terre que les naufrags ne le supposaient ! Si un courant dont on ne pouvait constater la direction lavait rapproch de ces Aloutiennes tant dsires ! Le vent

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portait alors vers ces les, et il pouvait rapidement dplacer le glaon, si on lui donnait prise. Le glaon net-il plus que quelques heures flotter, en quelques heures la terre pouvait apparatre peut-tre, ou sinon elle, du moins un de ces navires de cabotage ou de pche qui ne slvent jamais au large. Une ide, dabord confuse dans lesprit du lieutenant Hobson, prit bientt une trange fixit. Pourquoi ntablirait-on pas une voile sur ce glaon comme sur un radeau ordinaire ? Cela tait possible, en effet. Jasper Hobson communiqua son ide au charpentier. Vous avez raison, rpondit Mac Nap. Toutes voiles dehors. Ce projet, quelque peu de chances quil et de russir, ranima ces infortuns. Pouvait-il en tre autrement ? Ne devaientils pas se raccrocher tout ce qui ressemblait un espoir ? Tous se mirent luvre, mme Kellet, qui navait pas encore rappel Mrs. Paulina Barnett sa promesse. Une poutrelle, formant autrefois le fate du logement des soldats, fut dresse et fortement enfonce dans la terre et le sable dont se composait le monticule. Des cordes, disposes comme des haubans et un tai, lassujettirent solidement. Une vergue, faite dune forte perche, reut en guise de voile les draps et couvertures qui garnissaient les dernires couchettes, et fut hisse au haut du mt. La voile, ou plutt cet assemblage de toiles, convenablement oriente, se gonfla sous une brise maniable, et au sillon quil laissait derrire lui, il fut bientt vident que le glaon se dplaait plus rapidement dans la direction du sud-est.

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Ctait un succs. Une sorte de revivification se fit dans ces esprits abattus. Ce ntait plus limmobilit, ctait la marche, et ils senivraient de cette vitesse, si mdiocre quelle ft. Le charpentier tait particulirement satisfait de ce rsultat. Tous, dailleurs, comme autant de vigies, fouillaient lhorizon du regard, et si on leur et dit que la terre ne devait pas apparatre leurs yeux, ils nauraient pas voulu le croire ! Il devait en tre ainsi cependant. Pendant trois heures, le glaon marcha sur les eaux assez calmes de la mer. Il ne rsistait point au vent ni la houle, au contraire, et les lames le portaient, loin de lui faire obstacle. Mais lhorizon se traait toujours circulairement, sans quaucun point en altrt la nettet. Ces infortuns espraient toujours. Vers trois heures aprs midi, le lieutenant Hobson prit le sergent Long part et lui dit : Nous marchons, mais cest aux dpens de la solidit et de la dure de notre lot. Que voulez-vous dire, mon lieutenant ? Je veux dire que le glaon suse rapidement au frottement des eaux accru par sa vitesse, il sraille, il se casse, et, depuis que nous avons mis la voile, il a diminu dun tiers. Vous tes certain Absolument certain, Long. Le glaon sallonge, il sefflanque. Voyez, la mer nest plus dix pieds du monticule. Le lieutenant Hobson disait vrai, et avec ce glaon, rapidement entran, il ne pouvait en tre autrement.

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Sergent, demanda alors Jasper Hobson, tes-vous davis de suspendre notre marche ? Je pense, rpondit le sergent Long, aprs un instant de rflexion, je pense que nous devons consulter nos compagnons. Maintenant, la responsabilit de nos dcisions doit appartenir tous. Le lieutenant fit un signe affirmatif. Tous deux reprirent leur place sur le monticule, et Jasper Hobson fit connatre la situation. Cette vitesse, dit-il, use rapidement le glaon qui nous porte. Elle htera peut-tre de quelques heures linvitable catastrophe. Dcidez, mes amis. Voulez-vous continuer de marcher en avant ? En avant ! Ce fut le mot prononc dune commune voix par tous ces infortuns. La navigation continua donc, et cette rsolution des naufrags devait avoir dincalculables consquences. six heures du soir, Madge se leva et, montrant un point dans le sud-est : Terre ! dit-elle. Tous se levrent, lectriss. Une terre, en effet, se levait dans le sud-est, douze milles du glaon. De la toile ! de la toile ! scria le lieutenant Hobson. On le comprit. La surface de voilure fut accrue. On installa sur les haubans des sortes de bonnettes au moyen de vtements, de fourrures, de tout ce qui pouvait donner prise au vent.

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La vitesse fut accrue, dautant plus que la brise frachissait. Mais le glaon fondait de toutes parts. On le sentait tressaillir. Il pouvait souvrir chaque instant. On ny voulait pas songer. Lespoir entranait. Le salut tait l-bas, sur ce continent. On lappelait, on lui faisait des signaux ! Ctait un dlire ! sept heures et demie, le glaon stait sensiblement rapproch de la cte. Mais il fondait vue dil, il senfonait aussi, leau lameurait, les lames le balayaient et emportaient peu peu les animaux affols de terreur. chaque instant, on devait craindre que le glaon ne sabmt sous les flots. Il fallut lallger comme un navire qui coule. Puis on tendit avec soin le peu de terre et de sable qui restait sur la surface glace, vers ses bords surtout, de manire les prserver de laction directe des rayons solaires ! On y plaa aussi des fourrures, qui, de leur nature, conduisent mal la chaleur. Enfin, ces hommes nergiques employrent tous les moyens imaginables pour retarder la catastrophe suprme. Mais tout cela tait insuffisant. Des craquements couraient lintrieur du glaon, et des fentes se dessinaient sa surface. Quelques-uns pagayaient avec des planches. Mais dj leau se faisait jour travers, et la cte tait encore quatre milles au vent ! Allons ! un signal, mes amis, scria le lieutenant Hobson, soutenu par une nergie hroque. Peut-tre nous verra-t-on ! De tout ce qui restait dobjets combustibles, deux ou trois planches, une poutrelle, on fit un bcher et on y mit le feu. Une grande flamme monta au dessus de la fragile pave ! Mais le glaon fondait de plus en plus, et, en mme temps, il senfonait. Bientt, il ny eut plus que le monticule de terre qui merget ! L, tous staient rfugis, en proie aux angoisses

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de lpouvante, et, avec eux, ceux des animaux, en bien petit nombre, que la mer navait pas encore dvors ! Lours poussait des rugissements formidables. Leau montait toujours. Rien ne prouvait que les naufrags eussent t aperus. Certainement, un quart dheure ne se passerait pas avant quils fussent engloutis Ny avait-il donc pas un moyen de prolonger la dure de ce glaon ? Trois heures seulement, trois heures encore, et on atteindrait peut-tre cette terre qui ntait pas trois milles sous le vent ! Mais que faire ? que faire ? Ah ! scria Jasper Hobson, un moyen, un seul pour empcher ce glaon de se dissoudre. Je donnerais ma vie pour le trouver ! Oui ! ma vie ! En ce moment, quelquun dit dune voix brve : Il y en a un ! Ctait Thomas Black qui parlait ! Ctait lastronome qui, depuis si longtemps, navait plus ouvert la bouche, pour ainsi dire, et qui ne semblait plus compter comme un vivant parmi tous ces tres vous la mort ! Et la premire parole quil prononait, ctait pour dire : Oui, il y a un moyen dempcher ce glaon de se dissoudre ! Il y a encore un moyen de nous sauver ! Jasper Hobson stait prcipit vers Thomas Black. Ses compagnons et lui interrogeaient lastronome du regard. Ils croyaient avoir mal entendu. Et ce moyen ? demanda le lieutenant Hobson. Aux pompes ! rpondit seulement Thomas Black.

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Thomas Black tait-il fou ? Prenait-il le glaon pour un navire qui sombre avec dix pieds deau dans sa cale ? Cependant, il y avait bien l, en effet, les pompes daration et aussi le rservoir air qui servait alors de charnier pour leau potable ! Mais en quoi ces pompes pouvaient-elles tre utiles ? Comment serviraient-elles durcir les artes de ce glaon qui fondait de toutes parts ? Il est fou ! dit le sergent Long. Aux pompes ! rpta lastronome. Remplissez dair le rservoir ! Faisons ce quil dit ! scria Mrs. Paulina Barnett. Les pompes furent emmanches au rservoir, dont le couvercle fut rapidement ferm et boulonn. Les pompes fonctionnrent aussitt, et lair fut emmagasin dans le rservoir sous une pression de plusieurs atmosphres. Puis, Thomas Black prenant un des tuyaux de cuir souds au rservoir, et qui, une fois le robinet ouvert, pouvait donner passage lair comprim, il le promena sur les bords du glaon, partout o la chaleur le dissolvait. Quel effet se produisit, ltonnement de tous ! Partout o cet air tait projet par la main de lastronome, le dgel sarrtait, les fentes se raccordaient, la conglation se refaisait ! Hurrah ! hurrah ! scrirent tous ces infortuns. Ctait un travail fatigant que la manuvre des pompes, mais les bras ne manquaient pas ! On se relayait. Les artes du glaon se revivifiaient comme si elles taient soumises un froid excessif.

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Vous nous sauvez, monsieur Black ! dit Jasper Hobson. Mais rien de plus naturel ! rpondit simplement lastronome. Rien ntait plus naturel, en effet, et voici leffet physique qui se produisait en ce moment. La reconglation du glaon se refaisait pour deux motifs : dabordparce que sous la pression de lair, leau, en se volatilisant la surface du glaon, produisait un froid rigoureux ; et ensuite parce que cet air comprim empruntait, pour se dtendre, sa chaleur la surface dgele. Partout o une fracture se produisait, le froid, provoqu par la dtente de lair, en cimentait les bords, et, grce ce moyen suprme, le glaon reprenait peu peu sa solidit premire. Et ce fut ainsi pendant plusieurs heures. Les naufrags, remplis dun immense espoir, travaillaient avec une ardeur que rien net arrte ! On approchait de terre. Quand on ne fut plus qu un quart de mille de la cte, lours se jeta la nage, et il atteignit bientt le rivage et disparut. Quelques instants aprs, le glaon schouait sur une grve. Les quelques animaux qui loccupaient encore prenaient la fuite. Puis les naufrags dbarquaient, tombaient genoux et remerciaient le Ciel de leur miraculeuse dlivrance.

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XXIV. Conclusion.

Ctait lextrmit de la mer de Behring, sur la dernire des Aloutiennes, lle Blejinic, que tout le personnel du FortEsprance avait pris terre, aprs avoir franchi plus de dix-huit cents milles depuis la dbcle des glaces ! Des pcheurs aloutiens, accourus leur secours, les accueillirent hospitalirement. Bientt mme, le lieutenant Hobson et les siens furent mis en relation avec les agents anglais du continent, qui appartenaient la Compagnie de la baie dHudson. Il est inutile de faire ressortir, aprs ce rcit dtaill, le courage de tous ces braves gens, bien dignes de leur chef, et lnergie quils avaient montre pendant cette longue srie dpreuves. Le cur ne leur avait pas manqu, ni ces hommes ni ces femmes, auxquels la vaillante Paulina Barnett avait toujours donn lexemple de lnergie dans la dtresse, et de la rsignation aux volonts du Ciel. Tous avaient lutt jusquau bout et navaient pas permis au dsespoir de les abattre, mme quand ils virent ce continent, sur lequel ils avaient fond le FortEsprance, se changer en le errante, cette le en lot, cet lot en glaon, non pas mme enfin, quand ce glaon se fondit sous la double action des eaux chaudes et des rayons solaires ! Si la tentative de la Compagnie tait reprendre, si le nouveau fort avait pri, nul ne pouvait le reprocher Jasper Hobson ni ses compagnons, qui avaient t soumis des ventualits en dehors des prvisions humaines. En tout cas, des dix-neuf personnes confies au lieutenant, pas une ne manquait au retour, et mme la petite colonie stait accrue de deux nouveaux membres, la
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jeune Esquimaude Kalumah et lenfant du charpentier Mac Nap, le filleul de Mrs. Paulina Barnett. Six jours aprs le sauvetage, les naufrags arrivaient New-Arkhangel, la capitale de lAmrique russe. L, tous ces amis, qui avaient t si troitement attachs les uns aux autres par le danger commun, allaient se sparer pour jamais, peut-tre ! Jasper Hobson et les siens devaient regagner le Fort-Reliance travers les territoires de la Compagnie, tandis que Mrs. Paulina Barnett, Kalumah qui ne voulait plus se sparer delle, Madge et Thomas Black comptaient retourner en Europe par San Francisco et les tats-Unis. Mais avant de se sparer, le lieutenant Hobson, devant tous ses compagnons runis, dune voix mue, parla en ces termes la voyageuse : Madame, soyez bnie pour tout le bien que vous avez fait parmi nous ! Vous avez t notre foi, notre consolation, lme de notre petit monde ! Je vous en remercie au nom de tous ! Trois hurrahs clatrent en lhonneur de Mrs. Paulina Barnett. Puis chacun des soldats voulut serrer la main de la vaillante voyageuse. Chacune des femmes lembrassa avec effusion. Quant au lieutenant Hobson, qui avait conu pour Mrs. Paulina Barnett une affection si sincre, ce fut le cur bien gros quil lui donna la dernire poigne de main. Est-ce quil est possible que nous ne nous revoyions pas un jour ? dit-il. Non, Jasper Hobson, rpondit la voyageuse, non, ce nest pas possible ! Et si vous ne venez pas en Europe, cest moi qui reviendrai vous retrouver ici ici ou dans la nouvelle factorerie que vous fonderez un jour

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En ce moment, Thomas Black, qui, depuis quil venait de reprendre pied sur la terre ferme, avait retrouv la parole, savana : Oui, nous nous reverrons dans vingt-six ans ! dit-il de lair le plus convaincu du monde. Mes amis, jai manqu lclipse de 1860, mais je ne manquerai pas celle qui se reproduira dans les mmes conditions et aux mmes lieux, en 1886. Donc dans vingt-six ans, vous chre madame, et vous, mon brave lieutenant, je donne de nouveau rendez-vous aux limites de la mer polaire. FIN

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