You are on page 1of 103

Adio, frumoasa mea

Raymond Chandler

Capitolul 1 Era unul dintre acele blocuri mixte de pe Central Avenue, blocuri care nu sunt nc ocupate n ntregime de negri. Tocmai ieisem dintr-o frizerie de doi bani, la care o agenie de plasare credea c lucreaz un anume Dimitrios Aleidis. Nu era o problem prea important. Soia lui se artase dispus s plteasc ceva bani pentru a-l vedea napoi acas. Nu l-am gsit niciodat, dar nici nevast-sa nu mi-a dat vreun ban. Zi clduroas, spre sfritul lui martie; stteam n faa frizeriei privind reclama luminoas a unui local numit Florian's, aflat la etajul al doilea. Un brbat privea i el ntracolo. Se uita la ferestrele prfuite cu o privire fix i extaziat, ca un emigrant est-european care soarbe pentru prima oar din ochi Statuia Libertii. Era un tip masiv, nalt de vreo doi metri i solid ca un camion. Se afla la civa pai de mine. Minile i atrnau leampete pe lng corp i o igar uitat fumega ntre degetele lui enorme. Negri linitii treceau pe strad i i aruncau priviri tioase. Arta ngrozitor. Purta o plrie mioas, o hain sport gri cu nasturi albi ca nite mingi de golf, cma maro, cravat galben, pantaloni gri din flanel reiat i pantofi din piele de crocodil cu pete albe n dreptul degetelor. Din buzunarul de la piept se revrsa o batist galben-strlucitor, ca i cravata. Avea i nite pene colorate nfipte n panglica de la plrie, dar ar fi fost la fel de ocant i fr ele. Chiar i pe o strad mai deocheat, ca Central Avenue, omul nu putea trece neobservat. E ca i cnd ai vedea un pianjen pe o felie de cozonac. Era palid i nebrbierit. Oricum, tot nebrbierit ar fi artat. Avea pr negru i cre, sprncene stufoase care se ntlneau deasupra nasului borcnat, urechi mici i delicate fa de statura sa i o privire melancolic, specific ochilor cenuii. Sttea nemicat, ca o statuie; dup mult timp, a zmbit. A pornit agale pe trotuar ctre uile batante ce ascundeau scrile pe care se putea ajunge la etajul al doilea. A mpins uile, a aruncat o privire rece i inexpresiv n lungul strzii, apoi a intrat. Dac ar fi fost mai mic de statur i mai puin iptor mbrcat a fi crezut c vrea s dea o spargere. Dar cu hainele, plria i constituia asta era imposibil. Uile s-au balansat un timp i erau pe punctul de a se opri. S-au deschis ns din nou, n afar, brusc. Ceva a zburat de-a latul trotuarului i a aterizat n anul dintre dou maini parcate. A aterizat n mini i n genunchi, scond un sunet strident, ca un oarece ncolit. S-a ridicat ncet, i-a recuperat plria i s-a retras pe trotuar. Era un negru tnr, subire, cu umeri nguti; purta un costum, liliachiu cu o floare la butonier. Avea prul negru i lucios. A rmas cu gura deschis i a gemut un moment. Trectorii l-au privit nepstori. ia potrivit plria, s-a trt pn la perete i a nceput s mearg nesigur de-a lungul cldirii. Linite. Totul a reintrat n normal. M-am ndreptat ctre uile batante i am rmas n faa lor. Erau nemicate. Nu era treaba mea, aa c le-am deschis i am privit nuntru. O mn imens a aprut din ntuneric, m-a apucat de umr i m-a strns ngrozitor. Aceeai mn m-a tras nuntru i m-a ridicat fr nici un efort pe prima treapt. O voce groas mi-a optit: Hmm, sunt numai tuciurii pe-aici. Ai mai vzut aa ceva, amice? Era ntuneric i linite. Sunete vagi trdau prezena oamenilor sus, la etaj, dar eram singuri pe scri. Namila m-a privit solemn i a continuat s-mi striveasc umrul. Un negru, a zis. L-am aruncat afar. Ai vzut cum l-am azvrlit? Mi-a eliberat umrul. Osul nu prea rupt, dar braul era nepenit. Doar tii cum sunt localurile astea, am zis n timp ce mi frecionam umrul. tii la ce s te atepi. Nu spune asta, amice, a mrit namila ncet, ca patru tigri dup o mas bun. Velma lucra aici. Micua Velma. Mi-a apucat iari umrul. Am ncercat s m feresc, dar era rapid ca o pisic. A renceput s-mi frmnte muchii cu degetele lui de fier. Da, a zis. Micua Velma. N-am vzut-o de opt ani. Zici c asta-i o crcium de negri? Am confirmat, bolborosind.

M-a ridicat nc dou trepte. M-am smucit, ncercnd s m eliberez. Nu aveam arm, pentru c mi se pruse inutil atunci cnd l cutam pe Dimitrios Aleidis. Oricum, nu cred c mi-ar fi fost de vreun folos. Probabil c namila ar fi nghiit-o. Du-te sus i convinge-te, i-am spus, ncercnd s ascund agonia din glas. Mi-a dat drumul din nou. M-a privit i ochii lui cenuii mprtiau tristee. M simt bine, a zis, i vreau ca nimeni s nu m enerveze. Hai s mergem sus i s bem ceva. Nu te vor servi. i-am spus doar c e o crcium pentru negri. N-am vzut-o pe Velma de opt ani, spuse cu vocea aceea puternic i trist. Opt ani de zile de cnd ne-am desprit. Nu mi-a mai scris de ase ani. Are, cu sigurana, un motiv. Lucra aici. Era foarte drgu. Hai s mergem sus. Bine, am strigat. Am s merg cu tine. Dar nu m mai mpinge. Las-m s merg singur. M simt bine, sunt deja biat mare, tiu chiar s m duc singur la baie. Nu m mai mpinge. Micua Velma lucra aici, spuse ncet. Nu era atent la mine. Am nceput s urcm pe scri. M-a lsat s merg singur. Umrul m durea i ceafa mi era ud. Capitolul 2 Alte dou ui batante separau capul scrilor de local. Namila le-a deschis uor, mpingndu-le cu degetele, apoi a intrat n ncpere. Era o camer lung i ngust, nu prea curat, nici prea luminoas. Un grup de negri cnta i sporovia ntr-un col, n jurul unei mese de joc luminate. Lng peretele din dreapta se afla un bar. Restul ncperii avea numai mese mici i rotunde. Erau civa clieni, brbai i femei, negri cu toii. Lampa de deasupra mesei de joc s-a zguduit i zgomotul a ncetat brusc. S-a aternut o linite apstoare. Toi ochii aceia cafenii s-au ntors ctre noi. Vedeam fee cu nuane ntre gri i negru ai cror ochi strluceau i priveau curioi la reprezentanii unei alte rase. Un negru solid, cu gtul gros, sttea rezemat de bar. Avea dungi roz pe mnecile cmaei; bretelele alb cu roz se ncruciau pe spatele su lat. Se vedea de la dou pote c e gorila localului. S-a ntors ncet i ne-a privit, n timp ce i ntindea picioarele i i plimba peste buze limba imens. Faa plin de cicatrici, crestat, turtit i cu pielea ngroat i ddea impresia c suportase toate loviturile pe care i le poi imagina, poate mai puin aceea cu o cup de excavator. Prul scurt i cre avea reflexe gri. Uneia dintre urechi i lipsea lobul. Era mare i greoi. Avea picioarele groase i, foarte ciudat pentru un negru, crcnate. i-a mai micat puin limba, apoi a zmbit i a pornit spre noi n poziie de lupt. Omul meu l atepta calm. Negrul cu dungi roz pe mneci a pus mna sa neagr i masiv pe pieptul namilei de lng mine. Prin comparaie, mna aceea mare arta ca o gmlie de ac. Namila nici nu s-a clintit. Btuul a zmbit puin. Nu primim albi aici. E numai pentru negri. mi pare ru. Cu ochii si mici i cenuii, namila a aruncat o privire rapid prin ncpere. Obrajii i sau mbujorat puin. Cioar nenorocit, a spus ncet, cu amrciune. Apoi a ridicat vocea. Unde-i Velma? Gorila se amuza. A studiat hainele albului, cmaa maro i cravata galben, haina gri i mingile acelea de golf pe ea. i mica delicat capul, privind din diverse unghiuri. Apoi i-a cobort privirea ctre pantofii din piele de crocodil. A rs ncetior, apoi a zis: Velma, zici? Nu-i nici o Velma pe-aici. Nici mrfuri ilegale, nici curve. i-acu' car-te, albule, car-te. Velma lucra aici, spuse namila. Vorbea ca prin vis, parc ar fi fost singur ntr-o pdure, culegnd trei-frai-ptai. Am scos batista i mi-am ters, din nou, ceafa. Gorila a nceput deodat s rd. Ptiu, zise, aruncnd prietenilor si o privire rapid, peste umr. Velma lucra aici! Da' nu mai lucreaz. S-a retras. Ha, ha. F bine i ia laba aia nenorocit de pe cmaa mea, l-a atenionat namila. Gorila s-a ncruntat. Nu era obinuit s i se vorbeasc aa. i-a retras mna i a strnso ntr-un pumn de culoarea i dimensiunea unei vinete mari. Trebuia s se gndeasc la slujb, la reputaia sa de btu, la ce vor spune prietenii si. A cumpnit o secund, apoi a fcut o greeal. Cu o micare scurt din cot, a expediat un pumn n falca albului. n

ncpere s-au auzit murmure. A fost o lovitur bun; umrul s-a deplasat, corpul a venit dup el. Era foarte mult for n acest pumn i omul care l-a expediat avea mult experien. Namila ns nu i-a micat capul mai mult de un centimetru. N-a ncercat s pareze lovitura. A ncasat-o, s-a scuturat puin, a scos un sunet nfundat i la apucat pe negru de gt. Gorila a ncercat s-l loveasc cu genunchiul ntre picioare. Uriaul l-a ridicat, l-a ntors, apoi i-a deprtat puin picioarele, l-a ndoit spre spate i l-a apucat de curea, care s-a rupt ca o a. A pus mna sa imens pe spatele negrului i l-a azvrlit de-a lungul ncperii. Trei clieni au srit din faa gorilei care, nvrtindu-se, cltinndu-se i agitndu-i minile a luat din drum o mas, apoi s-a izbit de perete, producnd un zgomot care trebuie s se fi auzit pn la Denver. Exist indivizi care cred c pot s-o fac oricnd pe detepii, a zis namila i s-a ntors spre mine. Da, hai s bem ceva. Ne-am ndreptat spre bar. Ct ai bate din palme, clienii au devenit umbre mute ce se deplasau n cea mai mare linite prin camer, pentru a ajunge la uile din capul scrilor. Nici un zgomot, ca nite umbre pe iarb. Nici uile nu au fost lsate s balanseze. Ne-am rezemat de bar. Whisky sec, a zis namila. Tu ce vrei? Whisky sec, am rspuns. Am primit whisky sec. Uriaul alb sorbea impasibil whisky-ul aflat ntr-un pahar scund i gros. Se uita fix la barman, un negru gras, speriat, mbrcat ntr-o hain alb i care se mica cu ncetinitorul. Tu tii unde e Velma? Velma spui?, a zis barmanul pe un ton tnguitor. N-am mai vzut-o pe-aici n ultimul timp. Nu, dom'le, n-am mai vzut-o. De cnd eti aici? Pi, s vedem, a zis barmanul, apoi a lsat prosopul, s-a ncruntat i a nceput s numere pe degete. Cam de zece luni, cred. Aproape un an. Cam aa. Ia mai gndete-te. Barmanul s-a uitat speriat i mrul lui Adam a nceput s i se mite ca o gin decapitat. De cnd a devenit localul sta o crcium pentru negri? a ntrebat uriaul cu asprime. Poftim? Namila a strns pumnul n jurul paharului, care a devenit aproape invizibil. De cel puin cinci ani, i-am rspuns. Tipul sta n-are cum s fi auzit despre o fat alb numit Velma. Nimeni de aici nu tie. Uriaul s-a uitat la mine de parc nu m-ar fi vzut pn atunci. Whisky-ul nu l-a trezit. Cine dracu' te-a rugat s-i bagi nasul unde nu-i fierbe oala? Am zmbit, un zmbet foarte larg i prietenos. Eu sunt tipul care a venit aici cu tine. i aduci aminte? A rnjit drept rspuns. Whisky sec, i-a spus barmanului. Mic-i fundul mai repede! Mar! Barmanul a ters-o, dndu-i ochii peste cap. M-am ntors cu spatele la bar pentru a privi ncperea. Era goal, dac exceptam barmanul, namila, pe mine i gorila lipit de perete. Gorila se mica. Se mica ncet, cu greutate, datorit durerilor. Se tra pe lng perete, ca o musc fr o arip. Se mica prin spatele meselor, obosit, dezamgit, neputincios. L-am privit chinuindu-se. Barmanul a adus nc dou whisky-uri. M-am ntors cu faa la bar. Uriaul de lng mine a aruncat gorilei o privire fugar, apoi nu i-a mai acordat nici o atenie. N-a mai rmas nimic din crciuma asta, s-a plns el. Era o scen micu, o orchestr i nite camere drglae unde un tip putea s se distreze. Velma cnta aici. Era rocat. Drgla ca nite chiloei de dantel. Tocmai trebuia s ne cstorim atunci cnd mi-au pus n crc o porcrie. Am luat cel de-al doilea whisky. ncepusem s m satur de aventuri. Ce s-a ntmplat? Unde i imaginezi c am fost ia opt ani de care i-am povestit? Ai prins fluturi. i-a nfipt n piept arttorul ct banana. La prnaie. M cheam Malloy. Toat lumea mi spune Moose1 Malloy, fiindc sunt
1

Moose - elan

aa mare. Afacerea Great Bend. Patruzeci de miare. Singur. E ceva, nu? i ai de gnd s-i cheltuieti acum? Mi-a aruncat o privire tioas. n spatele nostru se auzeau zgomote. Gorila era din nou n picioare, cltinndu-se puin. A pus mna pe mnerul rotund al unei ui greu vizibile, aflat n spatele mesei de joc. A reuit, cu greu, s o deschid. Apoi s-a auzit un zgomot de u nchis i o ncuietoare. Unde duce asta!, a ntrebat Malloy. Barmanul i-a dat ochii peste cap i a cutat cu privirea ua pe care gorila a intrat mpleticindu-se. Pi, la e biroul lu' domnu' Montgomery. El e efu'. Are birou' acolo, n spate. sta ar putea s tie ceva, a zis namila i a golit paharul dintr-o nghiitur. Ar fi bine s n-o fac pe deteptu'. nc dou pahare! A traversat ncperea fr s se grbeasc, cu micri sigure i degajate. Spatele su enorm era mai lat dect ua aceea ncuiat. Scuturat puin, ua a cedat. Malloy a intrat i a trntit ua dup el. Era linite. L-am privit pe barman i el pe mine. A lustruit tejgheaua, a oftat i a lsat mna dreapt n jos. M-am ntins peste tejghea i l-am prins de braul subire i fragil, i-am zmbit, inndu-i braul n continuare. Ce ai acolo, jos, biete? i-a lins buzele, s-a lsat pe mna mea i n-a scos o vorb. Faa lui neagr a devenit cenuie. Tipul sta e puternic, am zis. S-ar putea s fac mult mai mult dect ai vzut pn acum. Din cauza buturii. Caut o fat pe care o cunotea. sta era un local pentru albi. Teai prins? Barmanul i-a lins buzele. A lipsit mult vreme. Opt ani. Nu pare s-i dea seama ce mult nseamn asta, dei m-a fi ateptat s i se par o venicie. El crede c cineva de pe-aici trebuie s tie unde e prietena lui. Te-ai prins? Credeam c eti cu el, a optit barmanul. N-am avut de ales. M-a ntrebat ceva jos i apoi m-a trt dup el. Nu l-am mai vzut pn acum, dar n-am avut chef s zbor peste nite cldiri. Ce ai acolo, jos? O puc cu eava scurt. Vai, e ilegal, am optit. Uite ce, sunt de partea ta. Ce mai ai acolo? Mai am un pistol. ntr-o cutie pentru igri. D-mi drumu' la bra. Bine, am zis. Acum, deprteaz-te un pic. Uurel. Mai ntr-o parte. Nu e momentul s te joci cu pistolul. Spuneai, a zis barmanul rnjind, lsndu-i ntreaga greutate pe braul meu, spuneai... S-a oprit. Ochii i s-au rotit i capul s-a micat brusc. Dinspre captul ncperii s-a auzit un pocnet surd; era dincolo de ua de lng masa de joc. Putea fi o u trntit, dar era destul de improbabil. Cam aa gndea i barmanul, care a nepenit de fric. Vorbea fr nici o noim. Am ascultat. Nu era nici un alt zgomot. M-am dus repede n spatele tejghelei, dar era prea trziu. Ua din captul slii s-a deschis cu zgomot i a aprut Moose Malloy, cu micri calme i greoaie. S-a oprit i pe fa i-a aprut un zmbet larg, forat. n mna sa, un Colt Army 45 arta ca un pistol jucrie. S nu ncerce careva vreo glum proast, a spus cu o voce degajat. Punei minile pe bar. i eu i barmanul l-am ascultat. Moose Malloy a privit ncperea cu atenie. Rnjea ncordat. A pornit spre noi. Chiar i n hainele astea, arta ca un om ce ar putea jefui singur o banc. A ajuns la bar. Minile sus, cioar, a zis ncet. Barmanul a ridicat minile. Uriaul a trecut n spatele meu i m-a pipit cu mna stng. Simeam n ceaf respiraia lui fierbinte. M-am deprtat puin. Nici domnul Montgomery n-a tiut unde e Velma, a zis. Totui, a ncercat s-mi spun. Cu asta. Mna puternic a lovit uor pistolul. M-am ntors i l-am privit. Da, o s m recunoti. N-ai s m uii, amice. Spune-le copoilor s fie cu ochii n patru. S-a jucat puin cu pistolul. Salut. Trebuie s prind un tramvai.

A pornit spre scri. N-ai pltit pentru butur, i-am atras atenia. S-a oprit i m-a privit cu atenie. Ai ceva dreptate, dar eu n-a insista foarte tare pe chestia asta. i-a continuat drumul, a trecut de uile duble i paii au nceput s se aud la distan tot mai mare. Barmanul s-a aplecat. Am srit n spatele tejghelei i l-am mpins. O puc cu eava scurt se afla pe un raft, sub un ervet. Lng ea o cutie pentru igri n care se gsea un 38 automatic. Le-am luat pe amndou. Barmanul s-a rezemat de rafturile pentru pahare. M-am ndreptat ctre ua strmt de lng masa de joc. De la u pornea un coridor n form de L, aproape neluminat. Gorila era ntins pe podea, incontient, cu un cuit n mn. M-am aplecat, am luat cuitul i l-am aruncat pe nite scri. A inspirat greu; mna i-a rmas nemicat. Am pit peste goril i am deschis o u pe care scria cu vopsea neagr, scorojit: Birou". Lng fereastra parial acoperit cu scnduri era un birou mic i zgriat. Pe scaunul cu sptar nalt se afla un corp eapn, cu capul atrnat pe spate n aa fel nct vrful nasului era ndreptat ctre fereastr. Ceafa fiind sprijinit de sptar, capul atrna ca o crp, ca i cnd ar fi fost prins n balamale. n dreapta omului, ntr-un sertar deschis, se afla un ziar cu o pat de ulei n mijloc. Acolo trebuie s fi fost arma. Poziia capului domnului Montgomery dovedete c ideea de a folosi pistolul nu a fost prea fericit. Pe birou se afla un telefon. Am lsat jos puca i, nainte de a chema poliia, am ncuiat ua. M-am simit mai n siguran aa, iar domnul Montgomery nu prea s aib ceva mpotriv. Pn cnd a ajuns maina de patrulare, barmanu i gorila dispruser i eram singur n local. Capitolul 3 Cazul a fost ncredinat lui Nulty, un tip agitat, slbnog la fa, cu mini lungi i galbene pe care le-a inut pe genunchi, ncruciate, cea mai mare parte a timpului n care am stat de vorb. Era locotenent n cadrul seciei de pe 77-th Street. Am discutat ntr-o ncpere srccioas, cu dou birouri mici, aezate fa n fa, ntre care era loc pentru o singur persoan. Podeaua era acoperit cu linoleum maro, murdar, iar aerul era mbcsit cu fum de igar. Cmaa lui Nulty era veche i ponosit, iar mnecile de la hain erau ndoite nuntru. Un om att de srac nu putea fi dect cinstit, dar nu prea persoana potrivit pentru a-l nfrunta pe Moose Malloy. A aprins un chitoc, apoi a aruncat bul de chibrit pe podea, unde se aflau multe altele. Ciori. nc o crim de-asta mpuit. Asta e recompensa dup optsprezece ani petrecui n departament. Nici un articol, nici un anun, nici mcar patru rnduri n rubrica de diverse. N-am zis nimic. A luat cartea mea de vizit, a citit-o din nou, apoi a aruncat-o. Philip Marlowe, detectiv particular. Doamne, dar eti un tip puternic. Ce-ai fcut tot timpul la? Care timp? Timpul n care Malloy i rupea gtul negrului. Aa, dar asta s-a ntmplat n alt ncpere, iar Malloy nu m-a informat c se duce s rup gtul cuiva. Bate-i joc de mine, a zis Nulty suprat. Hai, bate-i joc de mine. Toi fac la fel. Ce mai conteaz unul n plus. Bietul Nulty. Tot timpul se fac glume pe seama lui. Nu vreau s-mi bat joc de nimeni. Chiar aa a fost s-a ntmplat n alt camer. Da, sigur, rspunse Nulty, n timp ce sufla fum de igar proast. Doar am fost acolo i am vzut, nu-i aa? Nu erai narmat? Pentru treaba asta, nu. Ce treab? Cutam un frizer care i-a prsit nevasta. Ea crede c ar putea fi convins s se ntoarc acas. Un negru? Nu, un grec. Bine, a zis Nulty i a scuipat n coul de gunoi. Bine. i cum l-ai ntlnit pe uriaul

la? i-am mai spus. Pur i simplu, s-a ntmplat s fiu pe-acolo. A azvrlit un negru de la Florian's, iar eu am fcut tmpenia de a bg capul nuntru ca s vd ce se ntmpl. M-a dus sus. Adic, te-a ameninat? N-avea arm la el atunci. Oricum, eu n-am vzut vreo arm. Pistolul l-a luat de la Montgomery, probabil. M-a crat dup el. P-asta n-o nghit. Tu eti cel care poate cra pe cineva cu uurin. N-are nici un rost s ne contrazicem. Eu l-am vzut pe tip, tu nu. Poate s ne care, la fel de uor, ca pe un ceas de mn. Pn cnd a plecat n-aveam cum s tiu c a omort pe cineva. Am auzit o mpuctur, dar m-am gndit c cineva s-a speriat i a tras n Malloy, dup care uriaul i-a luat arma. i de ce, m rog, te-ai gndit tocmai la asta?, a ntrebat Nulty, suav. Doar a folosit o arm ca s jefuiasc banca aia, nu? Gndete-te la hainele pe care le purta. Nu te-ai fi dus s omori pe cineva mbrcat n halul la. O cuta pe Velma, cu care era prieten nainte de a fi arestat pentru treaba cu banca. Lucra acolo, la Florian's, sau cum s-o fi chemat localul la pe vremea cnd era pentru albi. Acolo l-au prins. O s-l gseti. Cum s nu, aa de mare i cu hainele alea, e o joac de copii. De acord, s-ar putea s aib un alt costum, o main, o ascunztoare, bani i prieteni. Dar o s-l prinzi. Nulty a scuipat din nou n coul de gunoi. O s-l prind, a zis, cam atunci cnd o s-mi creasc al treilea rnd de dini. Ci oameni lucreaz la cazul sta? Unul. tii de ce? Nici un pic de publicitate. Odat, n partea de est a 84-th Street, s-au tiat cinci negri. Era snge pe mobil, pe perei i pe tavan. Cnd am ajuns acolo, am vzut n faa casei un individ care lucreaz la Chronicle, un reporter. S-a dus pn pe teras i s-a ntors la main. S-a uitat urt la noi, i a zis: La dracu, iar negri;, i s-a crat. Nici mcar n-a intrat n cas. Poate a fost eliberat condiionat. n cazul sta, te vei bucura de ceva cooperare. Dar ai grij cum acionezi, altfel s-ar putea s pierzi civa oameni. i atunci sigur o s i se fac publicitate. i nici n-o s mai am cazul sta, a zis Nulty batjocoritor. Telefonul de pe birou a sunat. A rspuns, asculta i zmbea trist. A nchis, apoi i-a notat ceva ntr-un carnet. Avea o privire neputincioas, ca un far n cea. L-au identificat. Amprentele, mutra, totul. E ceva, oricum. A nceput s citeasc din carnet: doi metri, 120 de kilograme. Mam, ce tip! S-l ia dracu'. l dau n urmrire acum. Probabil c l pun la sfritul listei de maini furate. Nu-mi rmne dect s atept. i-a aruncat igara ntr-o scuiptoare. ncearc s-o caui pe fat, i-am spus. Velma. Malloy o caut i el. Aa a nceput chestia asta. Caut-o pe Velma. Caut-o tu, mi-a rspuns Nulty. Eu n-am mai intrat ntr-un bordel de douzeci de ani. M-am ridicat. O.K., am zis i m-am ndreptat ctre u. Hei, stai puin, glumeam. Nu eti foarte ocupat, nu-i aa? Rsuceam o igar ntre degete i-l priveam de lng u. Vreau s spun, c ai timp s o caui pe fata asta. Ai avut o idee bun. S-ar putea s gseti ceva. n plus, lucrezi acoperit. i eu cu ce m aleg? i-a ntins minile i mi-a zmbit fermector, ca o curs de oareci. Voi ai avut de multe ori probleme cu poliia. Nu-i stric un prieten. Cu ce o s m ajute el? Uite ce e, a insistat Nulty. Eu sunt un oarecare. Dar orice tip din departament i poate face mult bine. i vrei s fac asta fiindc te iubesc sau mi dai ceva bani? Fr bani, a rspuns Nulty micndu-i nasul galben. Am nevoie s m remarc. De la ultima reorganizare ncoace, e foarte greu. N-a uita niciodat, amice. Niciodat. M-am uitat la ceas. Bine, dac gsesc ceva, al tu e. i cnd l prinzi, vin s-l identific. Ne-am strns minile, apoi eu am strbtut coridorul murdar i am cobort pe nite scri pentru a ajunge n faa cldirii, la maina. Trecuser dou ore de cnd Moose Malloy a plecat de la Florian's cu acel Army Colt n

mn. Am mncat la un bufet, am cumprat jumtate de litru de whisky i am pornit pe Central Avenue, spre est i apoi spre nord. Despre cazul sta aveam idei foarte vagi, cam ca valurile de aer cald care dansau deasupra trotuarului. M amestecasem n treaba asta numai din curiozitate. Dar, cinstit vorbind, nu am fcut nimic n ultima lun. Chiar i o munc nepltit era o schimbare n bine. Capitolul 4 Florian's a fost, desigur, nchis. Un poliist mbrcat n civil sttea n faa localului, ntro main, citind un ziar. i pierduse timpul de poman. Nimeni de aici nu auzise de Moose Malloy. Barmanul i gorila nu erau de gsit i niciunul dintre locatarii blocului nu era dispus s vorbeasc despre ei. Am trecut pe lng local i am parcat dup col, de unde am vzut un hotel pentru negri, situat de cealalt parte a interseciei, n diagonal fa de blocul n care se afla Florian's. Se numea hotel Sans Souci. Am cobort din main, am traversat i am intrat n hotel. Dou rnduri de scaune goale se aflau de o parte i de alta a unui covor jerpelit. n capt, n ntuneric, sttea un brbat chel, cu ochii nchii, cu minile negre aezate linitit n faa sa, pe birou. Moia, sau, oricum, aa ddea impresia. Purta o cravat Ascot care arta ca i cum n-ar mai fi fost desfcut de prin 1880. Pe acul de la cravat avea o piatr verde, ct un mr. Capul i atrna, aa nct atingea cravata. Minile erau curate, cu manichiura fcut. Avea pete albe la marginea unghiilor. Pe insigna de pe braul su se putea citi: Acest hotel se afl sub protecia International Consolidated Agencies, Ltd. Inc.". Cnd negrul acesta linitit a deschis un ochi i m-a privit atent, am artat spre insign. Control de la H.P.D. Avei vreun necaz? H.P.D. nsemna Hotel Protective Departament, departament al unei organizaii care se ocupa cu depistarea unor indivizi care semneaz cecuri fr acoperire, pleac fr s achite nota de plat sau las valize pline cu bombe. Necazuri, frate, este un lucru de care fiecare dintre noi e plin, a zis cu voce sonor. ia cobort tonul de cteva ori i a adugat: cum ziceai c te cheam? Marlowe. Philip Marlowe. Frumos nume, frate. Simplu i plcut. Ari foarte bine astzi. Apoi a zis cu voce i mai joas; dar nu eti de la H.P.D., amice. N-am mai vzut niciodat unul d-sta pe-aici. A artat spre insign cu un gest lene. P-asta am cumprat-o la mna a doua, doar aa, pentru efect. Ai dreptate, am zis. M-am rezemat de birou i am nceput s nvrtesc o moned de jumtate de dolar pe lemnul zgriat i neacoperit. Ai auzit ce s-a ntmplat la Florian's azi diminea? Am uitat. Dar ochii lui erau acum deschii. Priveau cum strlucete moneda nvrtit. A fost omort eful, am zis. Un tip care se numea Montgomery. Cineva ia rupt gtul. Odihneasc-se n pace. Vocea a cobort din nou. Poliist? Particular ntr-o chestie confidenial. i tiu s recunosc un om care poate pstra un secret. M-a studiat, apoi a nchis ochii i a meditat, l-a deschis din nou, prudent, i i-a fixat privirea asupra monedei care se nvrtea. N-a putut rezista tentaiei. Cine a fcut asta?, a ntrebat ncet. Cine l-a aranjat pe Sam? Un tip foarte puternic, tocmai ieit de la pucrie, s-a suprat c nu era o crcium pentru albi. Se pare c mai demult era. Poate i aminteti? N-a zis nimic. Moneda a czut pe o parte, a zbrnit plcut i a rmas nemicat. Ce preferi?, am ntrebat. Sa-i citesc un capitol din Biblie sau s-i ofer ceva de but? Amice, mie mi place s citesc Biblia acas, n familie, n intimitate. Privirea i era fix, ochii mari i strlucitori. Probabil, ai mncat de prnz. Prnzul, a zis, este un lucru de care un om cu constituia i temperamentul meu nu are nevoie. Vocea a cobort. Vino pe partea asta a biroului. Am ocolit biroul, am scos din buzunar sticla plat care coninea jumtate de litru de whisky i am pus-o pe un raft. M-am ntors la locul meu. S-a aplecat pentru a examina sticla.. Prea mulumit.

Amice, ce-o s-i spun nu te cost nimic, dar mi face plcere s beau un phrel n compania ta. A deschis sticla, a pus pe birou dou pahare mici i le-a umplut pn sus. A luat unul, l-a mirosit atent, apoi l-a vrsat pe gt, innd degetul mic ridicat. L-a degustat, a meditat, a dat din cap aprobator, apoi a zis: Asta e o butur adevrat, frate. n ce mod a putea s-i fiu de folos? Nu exist nici un individ prin cartierul sta pe care s nu-l tiu dup numele mic. Doamne, lichiorul sta e o companie excelent. i-a umplut din nou paharul. I-am spus ce s-a ntmplat la Florian's i de ce. M-a privit solemn i a cltinat din cap. Sam conducea un local drgu i linitit. Nimeni n-a mai fost tiat acolo de vre-o lun. Cum se numea localul acum ase sau opt ani, pe cnd era o crcium de albi? Nu e uor s foloseti memoria, frate. Am dat din cap afirmativ. M-am gndit c ar fi putut s se cheme la fel. Malloy ar fi zis ceva dac numele ar fi fost schimbat. Dar al cui era localul? M uimeti, amice. Numele bietului om era Florian. Mike Florian. i ce s-a ntmplat cu domnul Florian? Negrul i-a ntins minile graioase. A zis cu o voce sonor i trist: A murit, amice. Domnul l-a ales. Era prin 1934, poate '35, nu mai tiu exact. O via pierdut, frate, din cauza unei boli de rinichi, aa am auzit. Un om necredincios cade ca un viel fr coarne, frate, dar sus l ateapt ntotdeauna iertarea. Vocea a revenit la un nivel potrivit pentru afaceri: Zu dac tiu de ce. Mai exist cineva apropiat lui? Pune-i nc un pahar. A nchis sticla cu fermitate i a mpins-o spre mine. Numai dou nainte de apus, amice. Mulumesc. Metodele tale rnesc demnitatea omului... A rmas nevast-sa. Se numete Jessie. Ce tii despre ea? Orice om care vrea s tie pune ntrebri. Nu tiu nimic. Uit-te n cartea de telefon. n cel mai ntunecat col al holului se afla o cabin telefonic. Am intrat i am trntit ua suficient de tare pentru a se aprinde lumina. Am cutat numele n cartea mototolit, legat de mas. Nu era nici un Florian. M-am ntors la birou. Nici urm, am zis. Negrul s-a aplecat, a ridicat o carte cu adrese, a pus-o pe birou i a mpins-o spre mine. A nchis ochii. Se plictisise. Figura n carte o Jeesie Florian, vduv. Locuia la 1644 West 54th Place. M ntrebam dac vreodat n via mi-am folosit cu adevrat creierul. Am scris adresa pe o bucat de hrtie i am mpins cartea. Negrul a pus-o la loc, mi-a strns mna, apoi i-a ncruciat braele pe birou, revenind n poziia n care era atunci cnd am intrat. Ochii i s-au nchis ncetior. Prea adormit. Pentru el, episodul se ncheiase. n drum spre u i-am mai aruncat o privire. Avea ochii nchii, respira uor i regulat, micnd puin din buze dup fiecare expiraie. Chelia strlucea. Am ieit din Hotel Sans Souci i-am traversat, ndreptndu-m ctre main. Totul prea att de simplu. Prea simplu.

Capitolul 5 La 1644 West 54-th Place se gsea o cas maronie, vetejit, ce avea n fa un gazon maroniu, vetejit. Iarba dispruse pe o poriune mare n jurul unui palmier nemilos. Pe prisp se afla un balansoar singuratic, iar adierea de dup amiaz fcea ca ramurile de poinsettia2 s loveasc ritmic n pereii de stuc, plini de crpturi. Un rnd de haine glbuie, doar pe jumtate splate, dansau pe o srm ruginit din curtea vecin. Am mai condus vreo cincizeci de metri, mi-am parcat maina pe trotuarul de vis-a-vis i m-am ntors pe jos. Casa avea o u dubl, cea exterioar fiind de fapt, o plas contra narilor. Soneria nu funciona, aa c am btut n cadrul de lemn al primei ui. S-a auzit triitul unor pai
2

Poinsettia plant tropical cu frunze mari, roii i flori dispuse n ciorchine.

ncei, ua interioar s-a deschis i am vzut n camera prost luminat o femeie firav care i-a suflat nasul cnd a deschis ua. Avea o fa cenuie i buhit, pr los, care nu era nici aten, nici blond, era prea potolit pentru a fi rou i prea murdar pentru a fi gri. Corpul era nfurat ntr-un halat de baie diform, care nu mai avea de mult vreme culoare sau croial. Nu era dect ceva care o acoperea. I se vedeau foarte clar degetele de la picioare prin papucii brbteti, de piele maron, tocit. Doamna Florian? Doamna Jessie Florian? h, s-a auzit un sunet prsind gtul, ca un bolnav care se d jos din pat. Suntei doamna Florian, cea al crei so a fost mai demult patronul unul local de pe Central Avenue? Mike Florian? Folosind degetul mare, i-a aezat o uvi de pr peste una din urechile ei mari. Apoi a zis cu o voce grea, nfundat: Ce? Cum? Mike s-a dus de cinci ani. Cine ziceai c eti? Paravanul contra narilor era nc nchis cu un crlig. Sunt detectiv, am spus. A dori cteva informaii. S-a uitat fix ia mine timp de un minut, minut lung i deprimant. Pe urm, cu efort, a scos crligul i s-a ntors cu spatele la u. Intr, atunci. N-am avut mult timp s fac curat, a scncit. De la poliie, a? Am pit nuntru i am pus crligul la loc. Un radio mare zumzia n stnga uii, ntrun col al camerei. Era singurul obiect de valoare vizibil. Prea nou-nou. n rest, numai gunoaie: mobil murdar, aezat n dezordine, un balansoar de lemn, copie a celui de pe prisp, o mas ptat n cealalt camer, amprente uleioase pe ua batant de la buctrie. Cteva lampadare uzate, cu abajururi care odinioar fuseser nzorzonate, dar care acum erau la fel de vesele ca rablele care mai circul nc pe strzi. Femeia s-a aezat n balansoar, i-a legnat papucii i m-a privit. M-am aezat la captul canapelei i m-am uitat la radio. M-a vzut. O fals veselie, la fel de slab ca ceaiul chinezesc, i s-a artat pe fa i n voce: E singurul meu amic, a zis, apoi a chicotit. Mike a clcat strmb? Pe mine nu m prea viziteaz poliia. Chicotul necontrolat avea substrat alcoolic. M-am lsat pe spate i am dat de ceva tare, mi-am rsucit mna i am descoperit c era o sticl de gin goal. Femeia a chicotit din nou. A fost o glum, a spus, dar sper din suflet c sunt o grmad de trfe blonde acolo unde se afl el acum. Ct timp a fost aici nu s-a sturat niciodat de ele. Eu m gndesc mai mult la o rocat, am zis. Cred c i din astea i-ar prinde bine. Ochii ei nu mi se mai preau la fel de tulburi acum. Nu-mi amintesc. Te gndeti la o rocat anume? Da. O cheam Velma. Nu tiu ce nume de familie folosea, dar nu era, oricum, cel adevrat. M-au angajat btrnii ei s o gsesc. Localul dumneavoastr din Central e acum un restaurant de negri, i, bineneles, cei de acolo n-au auzit de ea. Aa c m-am gndit la dumneavoastr. Btrnii ei nu s-au prea grbit s-o caute, a spus femeia, gnditoare. Ies i ceva bani din treaba asta. Cred c va fi nevoie s-o gsesc ca s pun mna pe ei. Banii fac bine memoriei. La fel ca i butura. E cam cald, nu? Da' ai spus c eti copoi. Ochii vicleni, faa atent, neclintit. Picioarele din papucii brbteti nu se mai micau. Am ridicat sticla moart i am scuturat-o. Apoi am aruncat-o ntr-o parte i am scos din buzunarul de la spate sticla de whisky de care eu i negrul de la hotel abia dac ne atinsesem. Mi-am pus-o pe genunchi. Ochii ei s-au blocat ntr-o privire nencreztoare. Apoi o bnuial a nceput s i se furieze n suflet ca o pisic, dar cu mai mult zgomot. Nu eti poliai, a optit. Nici un poliai nu cumpr aa ceva. Care-i poanta, dom'le? i-a suflat din nou nasul, folosind una dintre cele mai murdare batiste pe care mi-a fost dat s le vd vreodat. Ochii i-au rmas aintii asupra sticlei. Bnuiala s-a luptat cu setea, iar setea a ctigat. Ca-ntotdeauna. Velma era dansatoare i cntrea. Nu cumva o cunoatei? Dei nu cred c mergeai prea des la local. Ochii de culoarea algelor priveau sticla. O limb ncrcat i-a umezit buzele. Doamne, asta da butur, a oftat ea. Nu-mi pas cine eti. Dar ine-o bine, metere. Nu e momentul s-i cad ceva din mn. S-a ridicat i, legnndu-se ca o ra, a ieit din camer i s-a ntors cu dou pahare groase, murdare. Fr combinaii. Bem doar ce-ai adus. I-am turnat o porie care pe mine m-ar fi dat

gata. A apucat-o privind pofticioas, a nghiit-o ca pe o aspirin i s-a uitat la sticl, i-am mai turnat o porie i mi-am pus i mie puin. i-a luat paharul i s-a aezat n balansoar. Ochii ei erau deja cu dou nuane mai nchii la culoare. Dom'le, chestia asta dispare repede la mine, a zis. N-apuc s fac valuri n pahar. Despre ce vorbeam? Despre o rocat pe nume Velma, care lucra la localul vostru din Central Avenue. Mda. A biruit i a doua porie. M-am deplasat i am pus sticla la captul dinspre ea al canapelei. A nfcat-o. Mda. Cine ziceai c eti? Am scos o carte de vizit i i-am dat-o. A citit-o cu limba-ntre dini, a aezat-o pe masa de alturi i a pus paharul gol peste ea. Mda, un particular. N-ai zis aa, metere. M-a atenionat cu degetul, un repro glume. Da` butura spune c eti totui un biat bun. n cinstea crimei! i-a umplut paharul pentru a treia oar i l-a golit. M-am aezat, am nceput s nvrt o igar ntre degete i am ateptat. Sau tia ceva sau nu. Dac tia ceva, atunci putea s-mi spun sau nu. Simplu. Era o rocat drgu, a zis ncet, cu vocea ngroat de alcool. Mda, mi aduc aminte de ea. Cnta i dansa. Avea picioare frumoase i nu i le ascundea. S-a crat undeva. De unde s tiu eu ce fac trfele astea? Pi, nu prea mi-am nchipuit c o s tii, i-am zis. Dar era normal s vin s v ntreb, doamn Florian. Mai servii nite whisky pot s dau fuga s mai aduc dac se termin. Tu nu prea bei, a zis brusc. Am pus mna n jurul paharului i am nghiit coninutul suficient de ncet, nct s par mai mult dect era. Unde sunt babacii ei? Ce importan are? Bine, a rostit dispreuitoare. Toi copoii e la fel. Bine, frumosule. Orice tip care-mi d de but, mi e prieten. S-a ntins dup sticl i i-a pregtit a patra tur. N-ar trebui s m trag de ireturi cu tine. Dar cnd mi place de cineva, fac orice pentru el, dac mi convine. Sa hlizit. Era drgu ca o cad de baie. ine-te bine de scaun i ai grij s nu cazi n gropi, mi-a zis. Am o idee. S-a ridicat din balansoar, a strnutat, ct pe-aci s-i cad halatul, l-a prins repede n jurul burii i m-a privit cu rceal. Nu trage cu ochiul, a spus i a ieit din nou din camer, lovind tocul uii cu umrul. Am auzit paii mpleticii ndreptndu-se ctre partea din spate a casei. Crengile de poinsettia loveau monoton n peretele din fa. Dintr-o parte se auzea vag fitul hainelor nirate pe srm. A trecut un vnztor de ngheat, sunnd din clopoel. n col, radioul mare, nou i frumos optea despre dans i dragoste pe un ton dulce i dureros ca cel al unui bocet. Apoi, din spatele casei s-au auzit diverse zgomote. Un scaun rsturnat, un sertar tras prea mult care s-a vrsat pe jos, cotrobieli, izbituri i blesteme. Apoi, sunetul unei chei ntoarse n broasc i scritul unui capac de lad ridicat. Noi cutri i bufnituri. O tav a aterizat pe jos. M-am ridicat de pe canapea, m-am strecurat n sufragerie i de acolo ntr-un hol scurt. Am privit de dup o u deschis. Se afla nuntru, legnndu-se n faa lzii, ncercnd s apuce ceva din ea, apoi aruncndu-i nervoas prul pe spate. Era mai beat dect credea. S-a aplecat i s-a proptit de lad, tuind i oftnd. Apoi s-a lsat pe genunchii noduroi i a vrt ambele mini n lad. Cnd le-a scos, inea ceva n minile tremurnde. Era un pachet gros, decolorat de trecerea vremii, legat cu band adeziv roz. ncet, cu gesturi nendemnatice, a desfcut banda. S-a aplecat din nou pentru a ascunde un plic n partea dreapt a lzii. A lipit banda la loc, cu micri nesigure. M-am furiat napoi i m-am aezat pe canapea. Respirnd zgomotos, femeia a revenit n camer i a rmas n u, cltinndu-se, cu pachetul n mn. Mi-a rnjit triumftoare i a aruncat pachetul, care a aterizat la picioarele mele. Legnndu-se, s-a ntors la balansoar, sa aezat i s-a ntins dup butur. Am ridicat pachetul de pe podea i am desfcut banda roz. Uit-te la ele, a zis icnind. Poze din ziare. Nu c ar fi ajuns vreuna din trfe n ziar

dac n-ar fi trecut mai nti pe la poliie. Toi tia sunt de la local. Asta-i tot ce mi-a lsat ticlosul astea i hainele lui vechi. Am rsfoit prin teancul de poze strlucitoare ce nfiau brbai i femei prini n timpul dansului. Brbaii aveau trsturi ascuite, de nevstuic, i erau mbrcai n tricouri i pantaloni scuri sau n costume extravagante, de clovn. Artiti ocazionali, lipsii de talent. Puini dintre ei aveau s ajung vreodat la vest de Main Street, n cartierele luxoase, i-ai fi putut vedea n cartierele de mna a doua, jucnd n vodeviluri decente, sau n teatre ieftine, n spectacole la limita legii, depind-o uneori, i atunci poliia i nha, urmau procese zgomotoase, apoi ajungeau pe scen rnjind, sadic de obsceni i mbcsii, mirosind ca transpiraia rnced. Femeile aveau picioare frumoase i i artau pulpele cam prea mult, pentru gustul lui Will Hays. Dar feele lor erau la fel de lipsite de trsturi, ca haina unui funcionar de stat. Blonde, brunete, cu ochi mari, de vac, cu privire prosteasc, rneasc. Ochi mici i neastmprai, n care se citea lcomia vagabondului din strad. Cteva erau evident vicioase. Una sau dou ar fi putut avea pr rocat. Nu-i puteai da seama din poze. Le-am privit degajat, fr interes, i am lipit banda la foc. N-am de unde s le tiu pe-astea, am zis. De ce s m uit la ele? Mi-a rnjit de deasupra sticlei pe care mna ei dreapt o strngea tremurnd. Pi n-o caui pe Velma? E printre ele? O umbr de viclenie i s-a aternut pe fa, dar nu s-a simit prea bine acolo, aa c a fugit n alt parte. N-ai o poz de-a ei, de la btrni? Nu. Asta a deranjat-o. Orice feti are pe undeva o fotografie, fie i numai una n care e mbrcat cu o rochi scurt i are o fund n pr. Ar fi trebuit s o am. Iar a nceput s nu-mi mai plac de tine, a zis femeia, aproape n oapt. M-am ridicat cu paharul n mn i l-am pus lng al ei, pe marginea mesei. Toarn-mi i mie un gt nainte de a goli sticla. A ntins mna dup pahar, iar eu m-am ntors, am mers repede prin sufragerie i hol pn la dormitorul bramburit n care se aflau lada deschis i tava trntit pe jos. O voce a strigat ceva n urma mea. Am vrt minile n dreapta lzii, am simit un plic i l-am scos rapid. Cnd m-am ntors n camer, am vzut c se ridicase de pe scaun, dar nu fcuse dect doi-trei pai. Avea n ochi o licrire ciudat. O licrire uciga. Stai jos, am ltrat la ea. De data asta n-ai de-a face cu un gligan fr minte ca Moose Malloy. A fost o ncercare mai mult sau mai puin la nimereal i nu s-a ntmplat nimic. A clipit de dou ori i a ncercat s-i ridice nasul cu buza de sus, ocazie cu care mi-a artat civa dini murdari ntr-un rnjet iepuresc. Moose? Moose? Ce-i cu el?, a ngimat. E liber, i-am zis. A ieit din pucrie. A ieit la plimbare cu un pistol de calibrul patruzeci i patru n mn. A omort un negru pe Central n dimineaa asta pentru c n-a vrut s-i spun unde e Velma. l caut pe mizerabilul care l-a turnat acum opt ani. O dr de fric a traversat faa femeii. A dus sticla la gur i a tras un gt. O parte din whisky i s-a scurs pe brbie. i, deci, poliaii l caut pe EL, a spus i a rs. Poliai. Ha! O btrnic minunat. mi plcea s stau cu ea. mi plcea s-o mbt ca s-mi ating scopurile sordide. Eram un tip stranic. Eram bucuros c sunt aa cum sunt. n meseria mea te loveti de tot soiul de porcrii, dar mie cam ncepuse s mi se fac grea. Am deschis plicul pe care l ineam n mn i am scos o fotografie lucioas. Era la fel ca celelalte i totui diferit, mult mai drgu. De la bru n sus, fata purta un costum de arlechin. Sub coiful alb cu mo negru n vrf, zulufii aveau o nuan nchis care ar fi putut fi roie. Era fotografiat din profil, iar ochiul care se vedea prea vesel. N-a putea spune c era o fat minunat i inocent; de altfel, nu m pricep prea bine la asta. Dar era drgu. Oamenii se purtaser frumos cu ea, cel puin pentru mediul n care se nvrtea. Totui, avea o figur foarte comun, iar frumuseea ei era de duzin. Puteai vedea o grmad ca ea pe orice strad, la ora prnzului. De la bru n jos, poza arta n principal picioare, picioare foarte frumoase, c veni vorba. n colul din dreapta jos, scria:. A ta, pentru totdeauna Velma Valento". I-am artat-o femeii, de la distan. S-a ntins dup ea, dar n-a ajuns. De ce ai ascuns-o?, am ntrebat.

N-a emis nici un sunet, n afara respiraiei greoaie. Am pus fotografia napoi n plic i plicul n buzunar. De ce ai ascuns-o?, am ntrebat iar. Ce o face deosebit fa de celelalte? Unde e fata? E moart. Era o fat bun, dar a murit, copoiule. Car-te. Sprncenele ei ptate i groase s-au micat n sus i n jos. Mna s-a deschis, sticla de whisky a alunecat pe podea i a nceput s se verse. M-am aplecat ca s o ridic. A ncercat s-mi trag un ut n fa. M-am ferit. Asta tot nu explic de ce ai ascuns-o, am zis. Cnd a murit? Cum? Sunt o biat btrn bolnav, a mormit ea. Car-te, ticlosule. Am rmas uitndu-m la ea, fr s zic nimic, fr s m gndesc la ce anume a putea spune. Am fcut un pas i am pus sticla, acum aproape goal, pe masa de alturi. Ea se uita fix la covor. n col, radioul murmura plcut. Afar a trecut o main. O musc a intrat bzind pe una din ferestre. Dup un timp, femeia i-a micat buzele i a nceput s vorbeasc podelei, o niruire fr sens de cuvinte. Apoi, a rs i i-a dat capul pe spate; din gur i curgea saliva. Mna dreapt s-a ntins dup sticla pe care a golit-o, lovindu-i dinii. Dup ce s-a golit de tot a ridicat-o, a scuturat-o i a aruncat-o spre mine. Sticla s-a dus ntr-un col, s-a rostogolit pe covor i s-a oprit lovind pragul cu un zgomot nfundat. Mi-a rnjit nc o dat, apoi ochii s-au nchis i a nceput s sforie. Poate c se prefcea, dar nu-mi mai psa. M simeam brusc obosit, foarte obosit. Miam luat plria de pe canapea, m-am dus la u, am deschis-o i am ieit. Radioul nc mai murmura n colul lui i femeia nc mai sforia n scaunul ei. M-am uitat repede la ea, peste umr, nainte de a nchide ua. Avea ochii tot nchii, dar ceva i lucea sub pleoape. Am cobort scrile i am mers pe drumul crpat ce ducea n strad. Una din perdelele casei vecine era tras i o fa ngust i concentrat era lipit de geam, privind afar; era faa unei btrne cu pr alb i nas ascuit. Btrna Spioan" i controla vecinii. Pretutindeni se afl una ca ea. I-am fcut cu mna. Perdeaua s-a tras la loc. M-am ntors la main, m-am urcat n ea, am condus pn la secia de poliie de pe 77th Street i am urcat la etajul doi, intrnd n mica vizuin urt mirositoare a lui Nulty. Capitolul 6 Nulty nu prea s se fi micat. Sttea pe scaun, afind aceeai atitudine posac. Erau ns nc dou chitoace n scrumier, iar podeaua gzduia ceva mai multe bee de chibrit arse. M-am aezat la biroul liber, iar Nulty a ntors o fotografie ce sttea cu faa n jos pe biroul su i mi-a ntins-o. Era o fotografie specific poliiei, fa profil i amprente. Era chiar Malloy, ntr-o lumin puternic. Ieeau n eviden sprncenele imense. sta-i tipul. I-am dat-o napoi. Am primit o telegram de la pucria statului Oregon, a zis Nulty. i-a ispit integral condamnarea. Dar lucrurile merg bine. Cercul se strnge n jurul lui. Bieii de la patrul au vorbit cu un vatman la captul liniei de pe 7-th Street. i-a adus aminte despre un tip de mrimea lui, artnd ca el. A cobort la intersecia dintre strzile 3-rd i Alexandria. O s intre ntr-una din casele alea mari n care nu st nirneni. Sunt o grmad de case de-astea demodate, prea departe de ora, greu de nchiriat. O s se instaleze pe-acolo i l-am prins. Tu ce-ai fcut? Purta o plrie extravagant i avea mingi albe de golf pe hain? Nulty s-a ncruntat i i-a pus minile pe genunchi. Nu, un costum bleu. Poate maro. Sigur, nu era un vemnt egiptean? Ce? A, da, foarte amuzant. Adu-mi aminte s rd cnd o s am timp. Nu era Elanul. N-ar fi folosit un tramvai. Are bani. Gndete-te la hainele pe care le poart. Nu sunt produse de serie. Trebuie s fi fost fcute la comand. Bine, d-mi n cap, a zis Nulty suprat. Tu ce-ai fcut? Ceea ce ar fi trebuit s faci tu. Localul sta, Florian's, avea acelai nume i pe vremea cnd era local de noapte pentru albi. Am vorbit cu un recepioner negru care cunoate cartierul. Emblema e scump, aa c cioroii au continuat s foloseasc acelai nume dup ce

au pus mna pe local. Numele tipului era Mike Florian. A murit de civa ani, dar nevast-sa triete nc. Locuiete la 1664 West 54-th Place. Nu e trecut n cartea de telefon, dar o gseti n cartea de adrese a oraului. i ce s fac, s m ntlnesc cu ea?, a ntrebat Nulty. Am fcut-o i pe asta. Am luat jumtate de litru de whisky cu mine. E o femeie ncnttoare, de vrst mijlocie, cu faa ca o gleat de noroi. i dac asta s-a splat pe cap de cnd a terminat al doilea an de Colegiu, eu mi mnnc roata de rezerv. Poi s-o treci peste poante. Am ntrebat-o pe doamna Florian despre Velma. i aduci aminte, domnule Nulty, rocata pe care o cuta Moose Malloy. E prea complicat, domnule Nulty, te obosesc? Hei, nu te supra aa! N-ai s nelegi. Doamna Florian zice c nu-i amintete de Velma. Casa e plin de vechituri, n afar de un radio nou, care valoreaz cel puin 7080 de dolari. De ce ar trebui s m ngrijoreze asta? Doamna Florian eu, ca prieten, i spun Jessie mi-a spus c nu i-au rmas de la soul ei, dect hainele i cteva instantanee din spectacolele trupei care lucra din cnd n cnd la local, l-am oferit whisky, i e genul de femeie care i bea poria chiar dac trebuie s te strng de gt ca s ia sticla. Dup al treilea sau al patrulea pahar s-a dus n dormitorul ei modest, a nceput s azvrle lucruri n stnga i-n dreapta i a scos pozele dintr-o lad veche. Am urmrit-o fr s i dea seama i am vzut cum a scos repede o fotografie din pachet i a ascuns-o. Aa c, dup un timp m-am furiat n dormitor i am luat-o. Am scos din buzunar poza balerinei i am pus-o pe birou. A ridicat-o, a privit-o i a zmbit. Drgu. Destul de drgu. Cu ctva timp n urm mi-ar fi prins bine o bucic, aa ca asta. Ha, ha. Velma Valento, nu? Ce s-a ntmplat cu ppua asta? Doamna Florian zicea c a murit, dar asta nu prea explic de ce a ascuns fotografia. Nu prea, ce-i drept. De ce a ascuns-o? N-a vrut s-mi spun. Pn la urm, dup ce i-am spus c Moose e liber, i-am devenit antipatic. Poi s crezi aa ceva? Zi mai departe. Asta-i tot. i-am spus cum a fost, i-am dat i poza. Dac asta nu te ajut, atunci nimic din ce a putea s-i mai spun nu te va ajuta. Ce-a putea s fac? E vorba, totui, doar de un negru. nti s-l prindem pe Moose. La dracu, sunt opt ani de cnd n-a mai vzut fata, dac nu l-a vizitat la pucrie. Bine, am zis, dar nu uita c o caut i e un tip care nu se d btut. Apropo, l-au agat pentru spargerea unei bnci. Asta presupune o recompens. Cine a ncasat-o? Nu tiu, a zis Nulty, dar a putea s aflu. De ce? Cineva l-a turnat. Poate c tie cine. Atunci ar sacrifica ceva timp i pentru treaba asta. M-am ridicat. La revedere i noroc. M lai balt? M-am ndreptat spre u. Trebuie s trec pe acas, s fac o baie, s-mi parfumez gura i s-mi fac manichiura. Eti bolnav? Doar murdar. Foarte, foarte murdar. Atunci, de ce te grbeti? Mai stai un pic. S-a lsat pe spate i i-a pus degetele mari n butonierele vestei, ceea ce l fcea s arate oarecum a poliist, dar nu-l fcea mai atrgtor. Nici o grab, am zis. Absolut nici o grab. Doar c nu mai am ce s fac. Dac doamna Florian spune adevrul i nu vd de ce ar mini aceast Velma e moart. Asta e tot ce vroiam s aflu. Da, a zis Nulty cu suspiciunea obinuit. i l avei pe Moose Malloy n plas, aa c asta-i tot. Eu am s m duc frumos acas i am s ncerc s-mi ctig existena. S-ar putea s-l scpm pe Moose. Unii reuesc s o tearg. Chiar i dintre tia, uor de reperat. Pn i privirea era suspicioas, n msura n care se putea vorbi de vreo expresie a ochilor. Ct i-a dat?, m-a ntrebat. Ce? Ct te-a pltit btrna ca s nu te amesteci? S nu m amestec, n ce? n orice ai putea s te amesteci, de acum ncolo.

i-a scos degetele din butoniere, a mpreunat minile i le-a pus pe burt. A zmbit. O, Doamne!, am zis i am ieit din birou, lsndu-l cu gura cscat. Am ajuns la un metru de u, apoi m-am ntors i am privit din nou nuntru, fr s fac vreun zgomot. Sttea n aceeai poziie, jucndu-se cu degetele. Dar nu mai zmbea. Prea ngrijorat. Era tot cu gura cscat. Nu s-a micat, nici n-a ridicat privirea. Nu tiu dac m-a auzit sau nu. Am nchis ua i am plecat. Capitolul 7 Calendarul de anul sta prezenta un autoportret al lui Rembrandt, cam murdar datorit slabei reproduceri a culorilor. Avea o palet mnjit, un deget murdar i o cciulit scoian, care nu era nici ea prea curat. Cealalt mn inea o pensul ridicat, ca i cnd ar fi fost gata s se apuce de treab dac cineva l-ar fi pltit n avans. Faa era mbtrnit, plin de riduri, plictisit de via i trda un consum excesiv de alcool. Dar era o fa vesel, iar ochii strluceau ca dou picturi de rou. Stteam la birou i priveam tabloul cnd a sunat telefonul, era patru i jumtate, i am auzit o voce rece, sigur i arogant. Dup ce am rspuns, a zis trgnat: Suntei Philip Marlowe, detectiv particular? Corect. A, asta nseamn c suntei. Mi-ai fost recomandat ca fiind o persoan care tie s pstreze un secret. A dori s venii la mine acas, n seara asta la ora 7, pentru a discuta ceva. M numesc Lindsay Marriott i locuiesc la 4212 Cabrillo Street, Montemar Vista. tii pe unde vine asta? tiu unde se afl Montemar Vista, domnule Marriott. Da. Ei bine, strada Cabrillo e destul de dificil de gsit. Strzile de pe aici alctuiesc un model interesant, dar complicat. V-a sugera s urcai pe scrile de lng cafeneaua cu mese pe trotuar. Dac facei aa, Cabrillo este a treia strad la care ajungei, iar casa mea este singura din zon. Deci, v atept la ora 7? Despre ce este vorba, domnule Marriott? A prefera s nu discutm asta la telefon. N-ai putea, totui, s-mi dai nite lmuriri? Montemar Vista e destul de departe. Am s v pltesc cheltuielile, dac nu vei accepta. Dorii un anume fel de slujb? Nu, att timp ct sunt treburi ilegale. Vocea a devenit glacial. Dac n-ar fi fost ceva legal, nu v-a fi sunat. Un biat educat. Modul subjonctiv 3 bine utilizat. I-a fi tras un ut n fund, dar n-aveam bani, nici s-mi hrnesc pisica. Aa c i-am rspuns, cu voce mieroas: V mulumesc pentru telefon, domnule Marriott. Voi fi acolo. A nchis i cu asta basta. Mi s-a prut c domnul Rembrandt afia un zmbet vag. Am scos o sticl dintr-un sertar adnc al biroului i am luat un gt. Domnul Rembrandt s-a cam bosumflat. O raz de soare a trecut peste marginea biroului i a czut linitit pe covor. Afar, pe bulevard, semafoarele i vedeau de treab, iar autobuzele vjiau; o main de scris cnea monoton n biroul de avocai, dincolo de peretele despritor. Tocmai mi-am pregtit pipa i am aprins-o, cnd telefonul a sunat din nou. Era Nulty, de data asta. Abia putea s vorbeasc. Ei bine, se pare c nu m prea pricep, a zis dup ce m-a recunoscut. Mi-a scpat ceva: Malloy a vizitat-o pe vduva aia. Am strns puternic receptorul n mn, gata s-l sparg. Buza de sus parc mi s-a rcit. Zi mai departe. Credeam c suntei pe urmele lui. Era altul, nu era Malloy. Am primit un telefon de la o btrn care locuiete pe strada West 54 i care st toat ziua la fereastr. Doi tipi au fost la doamna Florian. Primul a parcat pe cealalt parte a strzii i era foarte precaut. A studiat bine zona nainte de a intra. A stat cam o or. Un metru optzeci, pr negru, constituie obinuit. A ieit linitit. Mirosind a alcool. Aha, tu erai! Ei bine, al doilea a fost Moose. Un tip n haine iptoare i mare, ct o
3 1

in original: I should not have called you, if it were not.

cas. A venit tot cu maina, dar btrna n-a putut citi numrul pentru c era prea departe. Zice c trecuse cam o or de cnd ai plecat tu. A intrat repede i n-a stat dect cinci minute. nainte de a se urca n main a scos un pistol mare i l-a ncrcat. Cred c aa ceva a vzut btrna; de aceea a telefonat. Totui, n-a auzit mpucturi nuntru, n cas. Trebuie s fi fost o mare dezamgire. Da, alt poant. Adu-mi aminte s rd cnd o s am timp. i s i-o spui i btrnei. Bieii din patrul s-au dus acolo, nu le-a rspuns nimeni i au intrat, ua din fa fiind deschis. Nimeni mort, nimeni acas. Doamna Florian a ters-o. S-au oprit la casa alturat i i-au spus btrnei, care fierbea de ciud c a scpat evenimentul. Au raportat, apoi i-au vzut de treburi. Peste o or, poate o or i jumtate, btrna a sunat din nou i a anunat c doamna Florian s-a ntors acas. Am ntrebat-o ce e aa de important n asta si mi-a nchis telefonul n nas. Nulty s-a oprit pentru a-i trage rsuflarea i pentru a asculta comentariile mele. N-am zis nimic. Dup cteva clipe a continuat, bombnind. Ce prere ai? Nimic neobinuit. Era normal ca Moose s se duc acolo. O cunotea, desigur, foarte bine pe doamna Florian. Bineneles, nu putea s stea prea mult. Se temea c poliia a aflat despre vduv. M gndesc, a zis Nulty calm, s m duc pn acolo, poate aflu unde a plecat. Bun idee, dar trebuie s gseti pe cineva care s te ridice de pe scaun. Ce? A, nc o poant. Ce mai conteaz acum? N-o s m supr. Bine. Acum spune-mi tot planul. L-am identificat pe Moose. De data asta, chiar l-am gsit. Era la Girard, mergea spre nord cu un hrb nchiriat. A alimentat acolo i biatul de la benzinrie l-a recunoscut dup descrierea pe care am difuzat-o cu puin timp n urm. Zicea c totul se potrivea, mai puin faptul, c purta un costum negru. Am cerut ajutorul unitilor din zon i din ntregul stat. Dac o ia spre nord, l prindem la bariera Ventura, iar dac trece pe Ridge Route, trebuie s opreasc la Castaic pentru tax. Dac nu oprete, drumul va fi blocat. Nu vrem victime printre poliiti, dac se poate. Ce zici, e bine? Pare bine, dac la e Malloy i dac acioneaz exact aa cum te atepi tu. Nulty i-a dres vocea cu grij. Da. Tu o s m ajui cu ceva? ntreb aa, din curiozitate. Nu. De ce a mai face ceva? Te-ai descurcat foarte bine cu doamna Florian. Poate mai tie ceva. Pentru a afla, nu-i trebuie dect o sticl plin. Ai lucrat foarte bine. N-ai vrea s fii drgu i s mai petreci puin timp cu ea? Credeam c e treaba poliiei. Sigur. Dar ideea cu fata a fost a ta. Dac doamna Florian nu minte, asta a czut. Cucoanele mint tot timpul din obinuin, a zis Nulty furios. Nu eti prea ocupat, nu? Am o slujb. A picat de curnd. O treab pentru care sunt pltit. mi pare ru. O lai balt, ha. Eu n-a lua-o chiar aa. Trebuie s lucrez ca s am din ce tri. Bine, amice. Dac aa gndeti, asta e. Nu e vorba de cum gndesc, am ipat. Pur i simplu, n-am timp de pierdut pentru tine sau pentru vreun alt poliai. Bine, mi cer scuze, a zis Nulty i a nchis. Am rmas cu receptorul n mn i am strigat n el: 1750 de poliiti n oraul sta i vor ca eu s fac treaba lor? Am trntit receptorul n suport i am mai tras o duc. Dup puin vreme am cobort n holul cldirii pentru a cumpra un ziar de sear. Moartea lui Montgomery n-a fcut obiectul vreunui rnd. De data asta, Nulty a avut dreptate. Am prsit biroul la o or potrivit pentru un prnz ntrziat. Capitolul 8 Cnd am ajuns n Montemar Vista ncepuse s se ntunece, dar apa strlucea nc, iar valurile cu creste lungi se sprgeau departe de rm. Un grup de pelicani zbura n formaie chiar pe buza nspumat a unui val. Un yacht singuratic se ndrepta ctre portul de la Bay

City. Dincolo de el, imensa pustietate a Pacificului era un amestec ntre gri i purpuriu. Montemar Vista const din cteva zeci de case de forme i dimensiuni diferite, agate cu dinii i sprncenele de o coast muntoas i dnd impresia c s-ar prbui la cea mai mic atingere, printre cutiile de conserve de pe rm. Deasupra plajei, autostrada trecea pe sub o arcad din beton, de fapt, un pod pietonal. De la baza podului porneau nite scri din beton cu o balustrad galvanizat pe una din pri; urcau piepti. Dincolo de arcad se vedea cafeneaua despre care mi vorbise clientul meu, luminat i animat nuntru; terasa de pe trotuar nu avea copertin, iar la mesele acoperite cu ceramic i avnd picioare de metal se afla o singur persoan, o negres n papuci, care fuma i privea marea avnd o sticl de bere n fa. Un foxterrier folosea unul din scaunele de metal pe post de stlp. Femeia i-a dojenit cinele, neconvingtor, n timp ce treceam cu maina prin faa cafenelei. Am pltit pentru a folosi locul de parcare. M-am ntors la pod i am luat-o n sus pe scri. Era o plimbare frumoas, dac i place s gfi. Am numrat 280 de trepte pn la Cabrillo Street. Erau acoperite cu nisip adus de vnt, iar balustrada era rece i umed, ca o broasc rioas. Pn cnd am ajuns, lumina de pe suprafaa apei dispruse cu totul, iar un pescru cu o arip rupt se lupta cu briza. M-am aezat pe ultima treapt, mi-am scos nisipul din pantofi i am ateptat ca pulsul s scad pn la o sut i ceva. Cnd am renceput s respir aproape normal, mi-am dezlipit cmaa de spate i am pornit ctre o cas luminat, singura aflat la o distan rezonabil fa de trepte. Era o cas mic i drgu, cu scri n spiral, acoperite cu sare, care duceau la ua principal, cu un felinar la intrare. Garajul se afla dedesubt, pe o latur. Ua acestuia era ridicat i rulat, astfel c lumina felinarului cdea oblic pe o main neagr, mare ct un tanc, cu vopsea metalizat, cu o statuet pe capacul radiatorului i nite iniiale gravate, probabil, emblema. Maina avea volan pe dreapta i prea s fi costat mai mult dect casa. Am urcat i am cutat o sonerie, dar n-am gsit dect un ciocnel care lovea ntr-un cap de tigru. n ceaa serii, zgomotul se auzea nfundat. N-am auzit pai n cas. Cmaa era ud i o simeam pe spate, ca pe o pung cu ghea. Ua s-a deschis silenios i n faa mea a aprut un brbat nalt, blond, mbrcat ntr-un costum din flanel alb, avnd n jurul gtului o earf din satin violet. Purta o albstrea la reverul hainei, iar ochii lui albatri preau, prin comparaie, palizi. Earfa violet era suficient de larg pentru a-mi permite s constat c nu purta cravat i c avea un gt subire, bronzat i destul de ginga, cam ca al unei femei solide. Avea trsturi un pic exagerate, dar era un tip bine, cu 12 centimetri mai nalt dect mine. Asta nsemna 1.81. Prul lui blond era aranjat de natur, n trei zone care-mi aminteau de trepte, aa c nu mi-a plcut. Nu mi-ar fi plcut, oricum. Una peste alta, arta exact ca un individ care ar purta un costum din flanel alb, o earf violet n jurul gtului i o albstrea la rever. i-a dres vocea i s-a uitat, peste umrul meu, la marea ntunecat. S-a auzit o voce rece i arogant: Da? E ora apte, am zis. apte fix. A, da. Ia s vedem, v numii... S-a oprit i s-a ncruntat, n timp ce fcea un efort de memorie. Mi s-a prut dubios, la fel de dubios ca i actele unei maini rablagite. L-am lsat s se gndeasc puin, apoi l-am ajutat. Philip Marlowe. La fel ca la prnz. M-a privit ncruntat, apoi s-a retras un pas i a zis rece: A, da. Asta e. Intr, Marlowe. Valetul meu e liber n seara asta. A mpins ua cu vrful degetului, ca i cnd a face singur aa ceva, e un lucru foarte neobinuit. Am trecut pe lng el i mirosul lui de parfum. A nchis ua. Intrarea era un balcon scund, cu balustrad, care nconjura din trei pri camera de zi. Pe al patrulea perete al acesteia se aflau dou ui i un emineu. n emineu ardea focul. Balconul era plin cu rafturi pentru cri i piedestale pe care se aflau, protejate cu sticl, nite buci de metal care vroiau s fie sculpturi. Am cobort trei trepte pentru a ajunge n zona principal a camerei. Covorul mi mngia gleznele. Am vzut un pian mare, de concert, nchis. ntr-un col al pianului, pe o bucat de catifea de culoarea piersicii, se afla o vaz nalt de argint, cu un trandafir galben n ea. Mobila era fin i frumoas, iar pe podea erau foarte multe perne, unele avnd ciucuri aurii.

Numai un ruvoitor putea s spun c nu e o camer frumoas. ntr-un col ntunecat se afla, ca n filme, o canapea acoperit cu damasc. Era genul de camer n care proprietarii stau n papuci, sorb bitter cu zahr, vorbesc cu voci foarte afectate, uneori chiar n oapt. Era genul de camer n care puteai s faci orice, numai s lucrezi, nu. Domnul Lindsay Marriott s-a rezemat de pian, s-a aplecat pentru a mirosi trandafirul, apoi a deschis o tabacher franuzeasc emailat, din care a scos o igar maro, lung, cu o dung aurie. M-am aezat pe un fotoliu roz, spernd s nu las urme pe el. Am aprins un Camel, am scos fumul pe nri i am privit un obiect din metal strlucitor, aflat pe un raft. Era un arc de cerc, cu o adncitur i dou protuberante. Priveam insistent. Marriott i-a dat seama. O pies interesant, a zis neglijent. Am cumprat-o chiar ieri. E Spirit of Dawn", a lui Asta Dial. Credeam c e Two Warts on a Fanny" a lui Klopstein. Domnul Lindsay Marriott arta de parc ar fi nghiit o albin. A scuipat-o cu dificultate. Ai un umor cam ciudat i de prost gust. Nu m pot abine. Da, a zis foarte rece. Da, desigur. Nu m ndoiesc... Ei bine, problema pentru care am dorit s te vd este, de fapt, destul de puin important i foarte simpl. Nici nu tiu dac merita efortul de a veni pn aici. M ntlnesc disear cu nite tipi crora trebuie s le dau ceva bani. M-am gndit c n-ar fi ru s am pe cineva cu mine. Pori arm? Uneori. Am privit ridurile brbiei lui late i groase. Ar fi fost o sculptur reuit. A vrea s nu pori arma. E pur i simplu, o tranzacie, o afacere. Nu prea mi se ntmpl s mpuc pe cineva, am zis. E vorba de antaj? S-a ncruntat. n nici un caz. Nu am obiceiul de a da motive de antaj. Se ntmpl unor oameni foarte buni. Ba, chiar, celor mai buni. i-a scuturat igara. Ochii lui albatri aveau o privire mohort, dar buzele zmbeau. Tipul de zmbet pe care l asociez cu o frnghie de mtase. A mai suflat puin fum, apoi i-a lsat capul pe spate. Ieeau acum n eviden muchii fini, dar puternici ai gtului. i-a cobort ncet privirea. M studia. M ntlnesc cu aceti oameni ntr-un loc destul de retras, probabil. nc nu tiu unde. Atept un telefon pentru detalii. Trebuie s fiu imediat gata de plecare. Nu va fi prea departe de aici. Aa ne-am neles. Cnd ai aranjat asta? Cu trei sau patru zile n urm. Ai amnat cam mult problema grzii de corp. S-a gndit puin la asta, apoi i-a scuturat igara. Cam aa e. M-am hotrt greu. Ar fi mai bine s m duc singur, dei nimeni nu mi impune asta. Pe de alt parte, nu prea sunt un erou. Ei v cunosc, desigur. Nu sunt convins. Voi avea la mine muli bani i nu ai mei. Fac asta pentru o prieten. Nu mi-ar place s-i pierd, desigur. Am stins igara, m-am afundat n fotoliul roz i am nceput s m joc cu degetele. Ci bani i pentru ce? mi pare ru, dar nu pot s intru n asemenea amnunte. Avea un zmbet mult mai simpatic acum, dar tot nu-mi plcea. Vrei s v nsoesc pentru a v ine plria? Mna i-a tremurat i pe mneca alb a czut scrum. L-a scuturat i a privit locul rmas murdar. Nu-mi place cum te pori, a zis cu voce tioas. Da, am mai avut plngeri, dar nu m-am nvat minte. Dorii un bodyguard care n-are voie s poarte arm. Dorii pe cineva care s v ajute, dar care s nu tie ce are de fcut. Dorii s-mi risc gtul fr s tiu de ce sau pentru ce sau mcar ct de mare este riscul. Ce oferii pentru toate astea? N-am avut timp s m gndesc la asta. Obrajii i deveniser rou-intens. i credei c ai putea s v gndii la asta? S-a aplecat graios i a zmbit. Un pumn n nas ar fi suficient? Am rnjit, m-am ridicat i mi-am pus plria. Am pornit ctre u, mergnd agale. n spatele meu s-a auzit un strigt:

i ofer o sut de dolari pentru numai cteva ore din timpul tu. Dac nu e suficient, spune. Nu e nici un risc. Unei prietene i-au fost furate nite bijuterii, de ctre nite hoi narmai. Eu le rscumpr. Stai jos i nu mai fi aa fnos. M-am ndreptat ctre fotoliul roz i m-am aezat din nou. Bine, am zis, povestete-mi. Ne-am privit unul pe cellalt vreo zece secunde. Ai auzit de jadul Fei Tsui? m-a ntrebat ncet, apoi i-a aprins o alt igar maro. Nu. Este singurul jad cu adevrat preios. Celelalte tipuri au valoare mai ales datorit manoperei. Fei Tsui e valoros prin el nsui. Toate depozitele cunoscute au fost epuizate cu sute de ani n urm. O prieten a mea avea un colier format din 60 de mrgele de 6 carate fiecare, toate sculptate. Valora ntre 80 i 90 de mii de dolari. Guvernul chinez are i el unul, puin mai mare, evaluat la 125 de mii. Colierul prietenei mele a fost furat acum cteva nopi. Eram de fa dar nu am putut face nimic. Am fost mpreun la o petrecere, apoi la Trocadero i eram n drum spre locuina ei. Eu conduceam. O main ne-a zgriat cu bara din fa stnga, apoi a oprit pentru a-i cere scuze, am crezut noi, n loc de scuze am avut parte de un jaf rapid i bine lucrat. Erau trei sau patru oameni, dei eu n-am vzut dect doi, dar sunt sigur c mai era unul la volan i cred c am vzut i o sclipire metalic n oglinda retrovizoare. Prietena mea purta colierul. L-au luat, mpreun cu dou inele i o brar. Cel care prea a fi eful a studiat obiectele la lumina unei lanterne, fr s se grbeasc. Apoi, ne-a dat napoi unul dintre inele, spunnd c aa ne vom da seama cu ce fei de oameni avem de-a face; ne-a mai spus s ateptm un telefon nainte de a anuna poliia sau compania de asigurri. Am urmat instruciunile. Se ntmpl foarte multe chestii din astea. Ori taci i plteti rscumprarea, ori nu-i mai gseti niciodat bijuteriile. Dac sunt zdravn asigurate, nu regrei prea tare. Cnd e vorba ns de piese rare, e mai bine s plteti. Am dat din cap, aprobator. Colierul sta de jad nu e un lucru peste care s dai n fiecare zi. i-a plimbat un deget pe suprafaa lucioas a pianului, cu o expresie vistoare, ca i cnd i-ar face plcere s ating lucruri fine. Chiar aa. E de nenlocuit. Ar fi trebuit s nu-l poarte deloc, dar niciodat nu se gndete la consecine. Celelalte lucruri erau bune, nimic deosebit, ns... Aha. Ct pltii? Opt mii de dolari. Foarte puin. Dar dac e sigur, c prietena mea nu poate gsi altul asemntor, la fel de sigur e i faptul, c indivizii nu pot scpa de el. E o pies cunoscut tuturor bijutierilor din ar. Prietena dumneavoastr are un nume? A prefera s nu vi-l spun acum. Ce-ai aranjat zilele astea? M-a privit cu ochii aceia palizi. Mi se prea puin speriat, dar l cunoteam de prea puin timp, pentru a fi sigur de asta. Poate era puin ameit. Mna care inea igara maro nu-i gsea locul. Negociem la telefon, prin mine. Totul este aranjat, mai puin ora i locul ntlnirii. Se va ntmpla n seara asta. Atept un telefon pentru amnunte. Nu va fi prea departe de aici, aa au spus, i trebuie s fiu imediat gata de plecare. Aa ca s nu pot spune nimic. Poliiei, vreau s zic. h. Banii sunt marcai? Presupun c sunt bani. Bani ghea, desigur. Hrtii de cte douzeci de dolari. Nu, de ce s fie marcai? Pot fi marcai n aa fel, nct sunt detectai de lumina neagr. Nici un motiv n afar de acela c poliitilor le-ar place s pun mna pe bieii tia i sunt ncntai de orice cooperare. O parte din banii tia, ar putea fi gsii asupra vreunui tip care are deja cazier... S-a ncruntat i prea gnditor. Nu tiu ce este lumina neagr. Razele ultra-violete fac anumite cerneluri s strluceasc n ntuneric. A fi putut s fac treaba asta. N-avem timp acum, a zis scurt. E unul din lucrurile care m ngrijoreaz. De ce? De ce m-ai cutat abia azi dup mas? De ce tocmai pe mine? Cine v-a spus despre mine? A rs. Era un rs de puti, dar nu chiar de copil mic.

Ei bine, trebuie s mrturisesc c am luat numrul din cartea de telefon, la ntmplare. Vezi, n-am avut intenia de a lua pe cineva cu mine. Dar dup amiaz m-am gndit c n-ar strica. I-am privit muchii gtului n timp ce aprindeam nc una din igrile mele strivite. Care-i planul? i-a ntins minile. Merg unde mi se spune, predau banii i primesc colierul de jad. Aha! i place foarte mult expresia asta. Ce expresie? Aha. i eu unde am s fiu? n main, n spate? Cam aa. E o main mare, e mult loc n spate. Uite ce e, am zis ncet. Vrei s mergem mpreun, n main, ntr-un loc pe care-l vei afla la telefon n seara asta. Vei avea opt mii de dolari, bani ghea i cu tia ar trebui s rscumperi un colier de jad, care face de zece-dousprezece ori mai mult. Ceea ce vei primi dac vei primi ceva va fi un pachet pe care nu vei avea voie s-l deschizi. S-ar putea, de asemenea, ca tipii s ia banii pur i simplu, s-i numere undeva, n alt parte, i s-i trimit colierul prin pot, dac sunt mrinimoi. Nimic nu-i poate mpiedica s te trag pe sfoar. Oricum, nimic din ceea ce a putea eu s fac. tia sunt hoi. Sunt duri. Ar putea chiar s-i trag una n cap, nu prea tare, doar ct s te in pe loc pn se car. mi e puin fric de asta, a zis ncet i a clipit nervos. Cred c tocmai de-asta vreau pe cineva cu mine. i-au luminat faa la prima ntlnire? A scuturat din cap, nu. De fapt, nu conteaz. Aveau o grmad de ocazii s te vad, de atunci ncoace. Probabil, c tiau totul despre tine mai demult. Treburile astea sunt bine pregtfte. La fel de bine pregtite, ca un dinte nainte de a i se pune o plomb de aur. Iei des cu tipa asta? Nu foarte rar, a zis nbuit. Mritat? Uite ce e, hai s n-o mai amestecm deloc pe doamna asta, a mrit. Bine, am zis. Dar cu ct tiu mai multe, cu att fac mai puine gafe. A vrea s nu m bag n treaba asta, Marriott. Chiar a vrea. Dac bieii vor s joace cinstit, n-ai nevoie de mine. Dac nu, oricum n-am ce s fac. Nu vreau dect s m nsoeti, a zis repede. Am ridicat din umeri. Bine, dar eu conduc i in banii, iar tu te ascunzi n maina. Avem cam aceeai nlime. Daca e vreo problem, le spun adevrul. N-avem nimic de pierdut. Nu. A strns din buze. Primesc o sut de dolari pentru nimic. Dac o ncurc cineva, eu trebuie s fiu acela. S-a ncruntat, a dat din cap de cteva ori, dar dup destul de mult timp, faa i s-a luminat i a zmbit. Bine, a zis ncet. Bnuiesc c nu are prea mare importan. Vom fi mpreun. Vrei nite brandy? Aha. i ai putea s-mi aduci i suta de dolari, mi place s simt c am bani. Mergea ca un balerin, partea de sus a corpului rmnnd nemicat. n timp ce ieea, a sunat telefonul, care se afla ntr-un mic intrnd ce fcea parte din sufragerie, un spaiu furat din balcon. Nu era telefonul pe care l atepta. Vorbea prea afectat. Dup puin timp a venit cu o sticl de Martell cinci stele i cu cinci hrtii noi de cte 20 de dolari. A fost o sear frumoas pn acum. Capitolul 9 Era o cas foarte linitit. n deprtare se auzea un zgomot abia perceptibil, putea fi un val, sau mainile miunnd pe autostrad, sau vntul prin brazi. Departe, jos, se agita marea. Am ascultat-o, gndindu-m la tot felul de lucruri. Telefonul a sunat de patru ori n urmtoarea or i jumtate. Cel pe care l ateptam a venit la zece i opt minute. Marriott a vorbit cu voce foarte joas, apoi a pus aparatul la loc fr nici un zgomot i s-a ridicat cu micri silenioase. Pe fa i se citea ngrijorarea. Avea acum haine nchise la culoare. A intrat n camer ca i cnd ar fi preocupat s nu trezeasc

pe cineva i i-a turnat ceva alcoolic ntr-un pahar de brandy. A privit, paharul n lumin, cu un zmbet straniu, trist. Apoi l-a ridicat brusc, i-a dat capul pe spate i a turnat butura pe gt. Ei bine, totul e aranjat, Marlowe. Eti gata? Sunt gata nc de cnd am venit. Unde mergem? Un loc numit Purrissima Canyon. N-am auzit de el. Iau o hart. A luat una, a deschis-o repede i s-a aplecat asupra ei, n timp ce razele de lumin se jucau prin prul lui strlucitor. A indicat ceva cu degetul. Era unul dintre canioanele ce se aflau de-a lungul bulevardului care leag oraul de autostrada de pe coasta, la nord de Bay City. Aveam idee pe unde se gsea, dar att. Prea s fie la captul unei strzi numite Camino de la Costa. Nu facem mai mult de dousprezece minute pn acolo, a zis Marriott repede. Ar trebui s ne micm. Nu avem dect douzeci de minute. Mi-a dat un pardesiu deschis la culoare, care fcea din mine o int perfect. mi venea destul de bine. Mi-am pus propria plrie. Aveam o arm sub bra, dar nu i-am spus. n timp ce ne mbrcam, a continuat s vorbeasc cu voce nceat i nervoas, plimbndu-i minile, tot timpul pe plicul din hrtie de manila, burduit cu cei opt mii de dolari. Purrissima Canyon are un fel de platform orizontal, aa au zis. E desprit de strad printr-o barier, dar te poi strecura. Un drum neasfaltat coboar erpuind pn la platforma aceea, unde noi trebuie s-i ateptm cu luminile stinse. Nu sunt case n jur. Noi? Adic eu teoretic. Aha. Mi-a nmnat plicul i l-am deschis. Erau chiar bani, o mulime de fiicuri de bancnote. Nu i-am numrat. Am nchis plicul i l-am ascuns sub pardesiu, n dreptul coastelor. Ne-am ndreptat ctre u i Marriott a stins toate luminile. A deschis precaut ua din fa i a privit afar cu atenie. Am ieit i am cobort pe scara plin de depuneri de sare, n spiral, pn la nivelul strzii i al garajului. Era puin cea, care e ntotdeauna, noaptea, n aceast zon. A trebuit s pornesc tergtoarele de parbriz. Main mare, strin, mergea singur, dar ineam i eu mna pe volan aa, din obinuin. Timp de dou minute am desenat opturi pe coasta muntelui, apoi am ajuns lng cafenea. Acum e clar de ce mi-a sugerat Marriott s folosesc scrile. A fi putut s conduc ore ntregi pe strzile astea ntortocheate fr s m deplasez mai mult dect un pete prins n undi. Farurile coloanelor de maini de pe autostrad formau un fel de bare luminoase, pe ambele sensuri. Camioane mari, cu remorc, se ndreptau ctre nord, scrind, mpopoonate cu beculee verzi i galbene. Dup trei minute ne-am ndeprtat puin de mare i am nceput s erpuim la poalele colinelor. S-a fcut linite. Era pustiu i mirosea a vareh i a salvie slbatic. Se mai vedea cte o fereastr galben, luminat, ici i colo, ca o ultim portocal rmas neculeas. Treceau maini ce stropeau asfaltul cu lumini albe i reci, apoi dispreau din nou n ntuneric. Nori de cea ascundeau stelele de pe cer. Marriott s-a aplecat i a zis: Luminile acelea de pe dreapta sunt de la Belvedere Beach Club. Urmtorul canion este Las Pulgas, iar dup el vine, Purrissima. O lum la dreapta cnd ajungi n vrful celei de-a doua pante. Avea o voce linitit, dar ncordat. Am mormit ceva i am continuat drumul. ine-i capul la cutie, am zis peste umr. Putem fi urmrii. Maina asta sare-n ochi. S-ar putea ca bieii s nu fie ncntai vznd c suntem doi. Am cobort ntr-o depresiune pe la captul unui canion, dup puin timp, iar jos i iar sus. Marriott mi-a strigat n ureche: Prima la dreapta. Vezi casa aceea cu foior ptrat? Treci pe lng ea. Te pomeneti c i-ai ajutat s aleag locul sta! Deloc, a zis i a rs forat. Dar cunosc destul de bine canioanele astea. Am luat-o la dreapta pe lng o cas cu foior de form ptrat, acoperit cu igl rotund. Farurile au luminat pentru o clip o plcu care indica numele strzii i pe care am citit: Camino de la Costa. Am cobort apoi pe o strad lat, brzdat de instalaii electrice

neterminate, cu trotuare npdite de buruieni. Visul unui agent imobiliar a euat. Se auzea cntecul greierilor i orcitul broatelor de pe trotuar. Da, maina lui Marriott era foarte silenioas. Am vzut nti, cam o cas pe fiecare strad, apoi o cas la dou strzi, apoi casele au disprut cu totul. Chiar dac una sau dou ferestre mai erau nc luminate, oamenii de aici preau s se culce o dat cu ginile. Strada pavat s-a transformat brusc ntr-un drum de pmnt, tare ca betonul atunci cnd nu ploua. Drumul a nceput s se ngusteze i a luat-o la vale printre tufiuri. Luminile de la Belvedere Beach Club atrnau n aer pe partea dreapt iar undeva n deprtare strlucea apa. Mirosul neptor al salviei umplea aerul nopii. Am zrit o barier vopsit n alb care bloca drumul de pmnt i am auzit vocea lui Marriott lng umrul meu: Nu cred c poi s treci de asta. Nu ai suficient loc. Am oprit motorul acela silenios, am stins farurile i am ateptat puin, cu urechile ciulite. Nimic. Am nchis toate luminile i am ieit din main. Greierii nu mai cntau. Cteva clipe, linitea a fost att de adnc, nct am auzit sunetul cauciucurilor mainilor de pe autostrad, la rm, la o mil deprtare. Apoi, unul cte unul, greierii au nceput din nou s cnte, pn cnd sunetele lor au umplut noaptea. Stai linitit. Cobor puin s m uit, am optit ctre partea din spate a mainii. Am pipit mnerul armei de sub hain i am pornit. ntre tufiuri i barier era ceva mai mult spaiu dect ni se pruse din main. Cineva tiase tufiurile i pe pmnt erau urme de main. Probabil, putii care i fac de cap acolo, jos, n nopile calde. Am trecut de barier. Drumul cobora i am vzut o curb. n fa era ntuneric. Undeva, departe, se auzea vag marea. Mai erau farurile mainilor de pe autostrad. Am mers mai departe. Drumul s-a terminat ntr-o poian ntunecoas, nconjurat de tufiuri. Nu era nimeni acolo. Singura intrare prea s fie cea folosit de mine. Am stat linitit, ascultnd. Minutele au trecut ncet, unul dup altul, dar eu am continuat s atept un sunet mai deosebit. Nimic. Mi se prea c sunt singur n toat depresiunea aia. Am privit spre clubul luminat. De la una din ferestrele de sus, un om cu un binoclu bun putea probabil, s supravegheze destul de bine locul sta. Putea s vad o main venind sau plecnd, putea s vad cine a ieit din ea, dac e o persoan sau un grup. Dac stai ntro camer ntunecat i ai un binoclu bun poi vedea mult mai multe lucruri dect i nchipui c e posibil. M-am pregtit s m ntorc. De la baza unui tufi, un greiere a scrit suficient de tare pentru a m face s tresar. Am luat-o iari pe drumul erpuitor i am trecut de bariera alb. Tot nimic. Maina neagr strlucea abia perceptibil, nu era foarte ntunecat, dar nici luminoas. M-am dus lng ea i am pus un picior pe bara de lng locul oferului. Mi se pare c a fost numai o ncercare, am optit. Doar ca s vad dac respeci ordinele. Ceva s-a micat vag n spate, dar n-am primit nici un rspuns. Am privit n jur, ncercnd s vd i altceva dect tufiuri. Nu tiu cine a fost, dar mi-a aplicat o lovitur zdravn dup ceaf. Mai trziu, m-am gndit c am auzit, parc, uieratul unei bte. Faci tot felul de presupuneri, dup. "Patru minute", a spus vocea. "Cinci, poate ase. Trebuie s se fi micat repede i n linite. El nici mcar n-a icnit". Am deschis ochii i am vzut, ca prin cea, o stea. Eram culcat pe spate i m simeam ru. S-ar putea s fi fost ceva mai mult, a continuat vocea. Poate opt minute cu totul. Probabil, c erau ascuni n tufiuri, exact unde s-a oprit maina. Tipul era uor de speriat, i-au luminat puin faa, a intrat n panic i a cobort din main. Bietul de el!" Era linite. M-am ridicat ntr-un genunchi. Simeam dureri de la ceaf pn la glezne. Apoi unul dintre ei a intrat n main i a ateptat s te ntorci. Ceilali s-au ascuns din nou. i-au imaginat c o s-i fie team s vin singur. Sau au simit ceva n vocea lui la telefon i au devenit suspicioi". M-am aezat n patru labe, ameit, ascultnd. Da, cam aa s-a ntmplat", a mai zis vocea. Era chiar vocea mea. Vorbeam cu mine nsumi. ncercam, incontient, s-mi dau seama ce s-a ntmplat. Taci, isteao, am zis i am ncetat s-mi mai vorbesc. n deprtare se auzea zgomotul motoarelor, ceva mai aproape, cntau greierii i orciau trei broate. Nu cred c o s-mi mai plac sunetele astea. Mi-am ridicat o mn de pe pmnt i am ncercat s ndeprtez sucul dizgraios de

salvie de pe ea, apoi m-am ters pe hain. Bun treab am fcut pentru o sut de dolari! Mna a nceput s umble singur pe sub hain. Plicul nu mai era, bineneles. A ajuns apoi la sacou. Portofelul era la locul lui. M-am ntrebat dac o mai fi suta de dolari. Probabil, c nu. Ceva atrna greu sub braul meu drept. Pistolul, n centur. Frumos din partea lor s-mi lase arma. O fapt bun ca i cnd ai nchide ochii cuiva dup ce l omori. Mi-am simit ceafa. Plria era la post. Am scos-o cu greutate i capul era sub ea. Bunul i btrnul cap, l am de atta vreme! Acum era puin cam moale, cam scoflcit i cam ncet. Plria mi-a folosit. Puteam nc s folosesc capul. Cel puin nc un an, de acum ncolo. Am pus mna dreapt napoi pe pmnt, am ridicat-o pe stnga i am tot micat-o, pn cnd am reuit s vd ceasul. Limbile fosforescente artau 10:56, dac am vzut bine. Telefonul a venit la 10:08. Marriott a vorbit vreo dou minute. Dup nc patru am ieit din cas. Timpul trece foarte ncet, atunci cnd faci ntr-adevr, ceva. Vreau s spun, c faci foarte multe micri n foarte puine minute. Chiar asta vreau s spun? Cui dracu i pas ce vreau s spun? De acord, alii sunt mai grozavi ca mine i vorbesc mai puin. Ce vreau s spun e c am ajuns la 10:15, s zicem. Locul de ntlnire e la dousprezece minute distan, 10:27. Am ieit, am cobort puin, am petrecut cel puin opt minute uitndu-m pe acolo, apoi m-am ntors ca s-mi supun capul acestui tratament; 10:35. Mai punem un minut pn am fost lovit i am dat cu nasul de pmnt. tiu c am izbit pmntul cu faa, pentru c am brbia zgriat. Doare. Nu, nu pot s o vd. Dar nici nu trebuie. E brbia mea i pot s-mi dau seama dac e lovit sau nu. Poate vrei s mai scot ceva. Bine, taci din gur i las-m s m gndesc. Dar cu ce s gndesc?... Ceasul arta 10:56 p.m. Asta nseamn c am fost incontient douzeci de minute. Un somn de douzeci de minute. Exact ct trebuie. n timpul sta, am ratat o misiune i am pierdut opt mii de dolari. De ce nu? n douzeci de minute poi scufunda un vapor, poi dobor trei sau patru avioane i poi asista la o dubl execuie. Poi s mori, s te nsori, s iei foc, s gseti o slujb, s-i scoi un dinte sau s scapi de amigdale. n douzeci de minute, poi s te trezeti dimineaa. Poi s bei un pahar cu ap la un club oare? Un somn de douzeci de minute. E cam mult. Mai ales ntr-o noapte rcoroas, n aer liber. Am nceput s tremur. Stteam tot n genunchi. Mirosul de salvie a nceput s m enerveze, ca i uleiul sta dizgraios din care albinele slbatice fac miere. Mierea e dulce, mult prea dulce. Stomacul a nceput s m chinuie. Am strns din dini cu putere, ncercnd s-i pstrez n gur. Fruntea era plin de sudoare rece. M-am ridicat ntr-un picior, apoi n amndou i m-am ndreptat, cltinndu-m. M simeam ca un picior amputat. M-am ntors ncet. Maina dispruse. Drumul era pustiu pn la dealul ntunecat unde se termina strada pavat, Camino de la Costa. n stnga, bariera vopsit n alb sfida ntunericul. n spatele tufiurilor se vedea, undeva pe cer, o zon ceva mai luminat; erau, probabil, luminile din Bay City. Ceva mai la dreapta, destul de aproape, luminile de la Belvedere Club. M-am dus n locul unde fusese maina, am scos din buzunar un pix-lanterna i am ndreptat lumina slab ctre pmnt. Solul era rou, argilos, foarte tare pe vreme uscat, dar acum nu era exagerat de uscat. Era puin cea, suficient ns, pentru a nmuia suprafaa pmntului att ct s vezi unde a staionat o main. Puteam s vd foarte clar marca acelor cauciucuri grele, cu zece rnduri de zimi: Vogue. Am luminat-o, m-am aplecat i am ameit. Am luat-o dup urme. Bieii au mers drept nainte civa metri, apoi au luat-o spre stnga. Nu au ntors. Au trecut prin stnga barierei. Acolo i-am pierdut. M-am dus lng barier i am ndreptat lanterna ctre tufi. Crengi proaspt rupte. Au trecut printre barier i gardul viu i au luat-o la vale. Solul era i mai umed aici. Iari marca acelor cauciucuri grele. Am continuat s merg n jos, am parcurs toat curba i am ajuns la intrarea n poiana nchis ntre tufiuri. Era acolo, cu vopseaua metalizat strlucind n noapte; semnalizatoarele au trimis napoi raza lanternei. Era acolo, linitit, fr lumini, cu toate uile nchise. M-am apropiat ncet, strngnd din dini la fiecare pas. Am deschis una din uile din spate i am luminat puin nuntru. Gol. Nici n fa nu era nimeni. Motorul era oprit. Cheia era n contact, legat cu un lnior. Nici o hus deranjat, nici un geam spart, nici un pic de snge, nici un corp. Totul curat i ordonat. Am nchis uile i am nconjurat maina, spernd s gsesc vreo urm. N-am reuit. Un sunet m-a fcut s tresar. Mritul unui motor, dincolo de tufiuri. N-am srit dect o jumtate de metru. Am lsat lanterna i arma mi-a srit singur n mn. Farurile au luminat cerul, apoi au cobort iari. Prea s fie o main mic. Avea un sunet nfundat,

care se potrivea cu umezeala din aer. Farurile au btut i mai mult n jos i au devenit mai puternice. O main venea pe drumul de pmnt. A parcurs dou treimi din el, apoi s-a oprit. Un proiector s-a aprins i s-a ndreptat ntr-o parte. Dup ctva timp s-a stins. Maina a nceput s coboare panta. Am scos arma din buzunar i m-am ascuns dup maina lui Marriott. O main mic, cu dou ui, n-am putut s-i disting forma sau culoarea, a intrat n poian i s-a poziionat, aa nct farurile luminau tot. M-am ghemuit instantaneu. Razele au trecut pe deasupra mea ca nite sbii. Vehicolul s-a oprit. Motorul a tcut. Farurile s-au stins. Linite. S-a deschis o portier i un picior uor a atins pmntul. i mai mult linite. Chiar i greierii au tcut. Apoi o lumin a tiat ntunericul pe jos, paralel cu solul, la numai civa centimetri deasupra lui. N-am avut cum s-mi mic picioarele att de repede. Raza a rmas nepenit pe gleznele mele. Pe urm, s-a ridicat mturnd din nou capota. Apoi un rs. Un rs de fat. ncordat ca o strun de mandolin. Un sunet ciudat pentru locul sta. O voce nu prea tioas a spus: Iei de acolo cu minile sus, goale. Te-am vzut. Nu m-am micat. Lumina a tremurat puin, ca i cnd ar fi tremurat mna care o inea. A mturat nc o dat capota. Vocea mi s-a adresat iari: Ascult, strine. Am un pistol automatic cu zece gloane. intesc bine. Ambele tale picioare sunt vulnerabile. Pui pariu? Arunc-l sau i-l zbor din mn, am mrit. tii cum e atunci cnd rupi scndurile de pe un cote de gini? Cam aa a sunat vocea mea. O, un tip dur. Avea un tremur n voce, foarte simpatic. A devenit mai dur: Iei? Numr pn la trei. Gndete-te la ce-i spun. Ai dousprezece gloane, poate aisprezece. Dar picioarele au sa te doar foarte tare. Gleznele au nevoie de foarte muli ani pentru a se reface, iar uneori, nici nu se refac cu adevrat... M-am ridicat ncet i m-am uitat spre lantern. i eu vorbesc foarte mult atunci cnd sunt speriat, am zis. Nu te mai mica. Cine eti? M-am deplasat ctre partea din fa a mainii, spre ea. Cnd am ajuns la doi metri de capul din spatele lanternei m-am oprit. Lumina era ndreptat spre mine, n continuare. Oprete-te acolo, a strigat fata furioas, dup ce m oprisem. Cine eti? Arat-mi arma. A inut-o n dreptul luminii. Era ndreptat spre stomacul meu. Un pistol mic, de buzunar, artnd ca un Colt automatic. A, asta!, am zis. Jucrie! Nici mcar nu are zece gloane. Doar ase. Ceva mic, pentru fluturi. Altceva nu poi s mputi cu asta. S-i fie ruine c m-ai minit. Eti nebun? Eu? Poate puin ameit. M-a lovit un borfa. Asta... asta e maina ta? Nu. Cine eti? La ce te-ai uitat atunci cnd ai folosit proiectorul? Adic ntrebrile le pui tu. Era un brbat. M-am uitat la un brbat. Avea pr blond, n scri? Poate o fi avut vreodat. Acum, nu. Asta a avut un efect neplcut asupra mea. Nu m ateptam. Nu l-am vzut, am spus istovit. Mergeam n jos, dup urmele de cauciucuri, cu o lantern. Am fcut nc un pas spre ea. Arma s-a ndreptat imediat spre mine, lumina nu s-a micat. Stai cuminte, a zis ncet. Foarte cuminte. Prietenul tu e mort. Cteva clipe n-am zis nimic. Bine, hai s mergem s-l vedem. Ba, o s stm chiar aici, n-o s te miti deloc i o s-mi spui ce s-a ntmplat. Vocea era hotrt. Nici urm de team. Era convins de ceea ce spunea. Marlowe. Philip Marlowe. Detectiv. Particular. Aa o fi. Dovedete. Trebuie s-mi scot portofelul. Las-o moart. ine-i minile acolo unde sunt. Trecem peste asta. Povestete-mi.

Poate c omul sta nu e nc mort. Ba, e mort de-a binelea! Cu capul fcut praf. Povestea, domnule. Repede. Dup cum am mai spus, s-ar putea s nu fie mort. Mergem s ne uitm. Am micat un picior, n fa. Dac miti, trag!, a strigat. Am micat i cellalt picior. Lanterna s-a micat i ea. Cred c a fcut un pas n spate. i asumi nite riscuri cam mari, domnule, a zis ncet. Bine, ia-o nainte i eu te urmez. Dac nu artai att de bolnav... M-ai fi mpucat. Am primit o lovitur n cap. Chestia asta mi-a produs ntotdeauna ceva cearcne. Un umor cam morbid, a zis tnguitor.. M-am dat la o parte i lumina a czut n faa mea, pe pmnt. Am trecut pe lng maina micu, obinuit, curat i strlucitoare. Am continuat n sus, pe drumul de pmnt, pe serpentin. Paii erau foarte aproape de mine, iar lanterna m ghida. Nu se auzea nici un fel de sunet, exceptnd respiraia fetei. Pe a mea n-o auzeam.

Capitolul 11 Eram pe la mijlocul pantei cnd i-am vzut piciorul. Fata a ndreptat lumina n aa fel nct s-l vd tot. Ar fi trebuit s-l observ cnd am cobort, dar eram aplecat, bjbind cu un pix-lantern n cutarea urmelor unor cauciucuri de patru ori mai late dect raza mea de lumin. D-mi lanterna, am spus i m-am ntors puin. Mi-a dat-o, fr nici un comentariu. M-am lsat ntr-un genunchi. Simeam prin haine pmntul rece i umed. Era ntins pe spate, la baza unui tufi, ntr-o poziie care nseamn ntotdeauna acelai lucru. Faa era de nerecunoscut. Prul era murdar de snge, frumoasele scri blonde erau acum pline de snge i noroi, o clis ntrit. Fata din spatele meu respira greu, dar nu vorbea. Am luminat faa mortului. Era fcut praf. O mn era ntins ntr-o parte, cu degetele curbate, parc ar fi ncercat s se in de ceva. Pardesiul era pe jumtate strns sub el, ca i cnd s-ar fi rotit atunci cnd a czut. Picioarele erau ncruciate. La colul gurii avea o dr neagr ca petrolul. Lumineaz-l, dac nu i-e scrb, i-am spus, dndu-i lanterna napoi. A luat-o i a ndreptat-o ctre el, calm, ca un uciga cu experien. Mi-am luat din nou pixul-iantern i am nceput s-i umblu prin buzunare, ncercnd s nu-l mic. N-ar trebui s faci asta, a zis ncordat. N-ar trebui s-l atingi pn vine poliia. Aa e. Iar bieii de la patrul n-au voie s-l ating pn vine criminalistica, criminalistica n-are voie s-l ating, pn la expertiza medico-legal, care n-are voie s fie fcut, pn i se iau amprentele i e fotografiat. tii ct dureaz asta? Cteva ore. Bine, a zis. Presupun c eti genul de tip care are ntotdeauna dreptate. Cineva trebuie s-l fi urt tare ca s-i zdrobeasc easta n halul sta. Nu cred c a fost ceva personal, am mrit. Unora le place s sparg capete. Avnd n vedere c nu tiu despre ce e vorba, era greu s-mi dau seama, a zis sarcastic. Am continuat s-i umblu prin buzunare. Avea bancnote i nite mruni ntr-unul din buzunarele de la pantaloni, un port-chei de piele i un cuit mic n cellalt. n buzunarul de la piept avea un portofel cu mult mai multe bancnote, polie de asigurare, carnetul de conducere i cteva reete. La hain cteva cutii de chibrituri, un stilou de aur, dou batiste din bumbac, albe, fine i curate ca zpada, tabachera emailat din care am vzut c lua igaretele acelea maro cu band aurie. Erau sud-americane, de la Montevideo. n buzunarul interior al hainei se afla o alt tabacher, pe care n-o mai vzusem. Era din mtase brodat, cu cte un dragon pe fiecare parte. Conturul imita o carapace de broasc estoas, att de fin, nct cu greu i puteai da seama. Am deschis-o i am vzut nuntru, trei igri ruseti supradimensionate, sub o band elastic. Am scos una. Preau vechi, uscate, uitate acolo. Aveau filtru gurit. Le fuma pe celelalte, am zis peste umr. Astea trebuie s fi fost pentru vreo prieten. Prea un tip care are multe prietene. Fata se aplecase: i simeam respiraia n ceaf. Nu-l cunoteai? L-am ntlnit n seara asta. M-a angajat bodyguard.

Halal bodyguard! N-am avut ce s rspund. mi cer scuze, a optit. Bineneles, nu cunosc mprejurrile. Crezi c astea ar putea fi droguri? Pot s m uit? l-am dat tabachera brodat. Am cunoscut odat un tip care folosea aa ceva. Trei pahare cu trie, trei igri i pe urm se urca pe perei. Nu mai mica lanterna. A fcut o pauz scurt, apoi a vorbit din nou: mi pare ru. Mi-a ntins tabachera i am pus-o la loc n buzunar. Asta e tot ce avea. Nu puteam s constat dect c nu furaser tot. M-am ridicat i mi-am scos portofelul. Cele cinci bancnote de douzeci erau la locul lor. Hoi stilai, am zis. Nu iau dect cantiti mari de bani. Lumina s-a ndreptat ctre pmnt. Mi-am pus portofelul la loc, am bgat n buzunar pixul-lantern i m-am repezit ctre pistolul mic pe care-l inea n aceeai mn cu lanterna. Ea a scpat lanterna, eu am luat pistolul. S-a retras rapid, n timp ce eu m aplecam dup lantern, l-am luminat puin faa, apoi am nchis lanterna. Nu fi nesuferit, a zis i a bgat minile n buzunarele unui pardesiu larg. Nu m-am gndit c tu l-ai omort. Mi-a plcut vocea ei rece i linitit. Mi-a plcut felul ei de a fi. Stteam n ntuneric, fa n fa, tcui. Vedeam tufiurile i cerul nstelat. I-am luminat faa i a clipit. Era o fa mic, fin i plin de via, cu ochi mari. O fa subire, frumos desenat, ca o vioar de Cremona. O fa foarte frumoas. Ai prul rou, am zis. Eti irlandez. i m cheam Riordan. i ce dac? D lumina aia la o parte. Nu e rou, e castaniu. Am dat lumina la o parte. Care e numele mic? Anne. S nu-mi spui Annie. Ce caui pe-aici? Uneori, noaptea, plec la plimbare. Nu pot s dorm. Locuiesc singur. Sunt orfan. Cunosc mprejurimile ca pe propriul buzunar. Treceam pe aici i am vzut o lumin clipind n vale. E puin cam frig pentru ndrgostii. i ei nu au nevoie de lumin, nu-i aa? Da, eu n-am avut niciodat nevoie. i asumi riscuri cam mari, domnioar Riordan. Parc i eu am spus acelai lucru despre tine. Aveam un pistol, nu mi-a fost fric. Nimeni nu m mpiedic s vin aici. Aha. Numai instinctul de autoaprare. n noaptea asta nu prea judec, dar s presupunem c ai permis pentru arm. I-am dat pistolul napoi, cu mnerul spre ea. L-a luat i l-a pus n buzunar. Ct de ciudai sunt oamenii! Eu scriu din cnd n cnd. Articole. Ctigi ceva? Al naibii de puin. Ce caui n buzunarele lui? Nimic, n mod special. mi bag nasul peste tot. Am avut opt mii de dolari pentru a rscumpra nite bijuterii furate unei doamne. Ne-au tras pe sfoar. Nu tiu de ce l-au omort. Nu prea un tip agresiv. i n-am auzit nici un zgomot. Eram n vale cnd l-au aranjat. El era n main, mai sus. Trebuia s mergem cu maina pn n poiana n care mai gsit, dar ni s-a prut c nu putem trece fr s o zgriem. Aa c eu am cobort pe jos i n timpul sta l-au omort. Apoi unul dintre ei a intrat n main i m-a pclit i pe mine. Am crezut c e amicul meu. Nu cred c trebuie s te nvinuieti pentru asta. nc de la nceput mi s-a prut c e ceva putred n treaba asta. Am simit ceva. Dar aveam nevoie de bani. Trebuie s m duc la poliie i s-mi torn cenu pe cap. Vrei s m duci pn n Montemar Vista? Mi-am lsat maina acolo unde locuia el. Sigur. Dar n-ar trebui s-l pzeasc cineva? Ai putea s iei maina mea, sau a putea s chem eu poliia. M-am uitat la ceas. Acele preau s arate c ne apropiem de miezul nopii. Nu. De ce nu? Nu tiu de ce. Pur i simplu, aa am chef. O s m descurc singur. N-a zis nimic. Am cobort din nou, ne-am urcat n maina ei mic, a ntors-o cu farurile stinse, a pornit spre vrful dealului i s-a strecurat pe lng barier. O strad mai ncolo a

aprins farurile. M durea capul. Nu ne-am spus nimic pn am ajuns lng prima cas de pe marginea strzii pavate. Atunci a zis: Ai nevoie s bei ceva. Hai s mergem la mine. Ai putea s suni la poliie de acolo. Oricum, trebuie s vin din vestul Los Angeles-ului, pentru c pe aici nu-i dect o unitate de pompieri. Continu s mergi de-a lungul coastei. O s m descurc singur. Dar de ce? Nu mi-e fric de ei, iar depoziia mea te-ar putea ajuta. Nu vreau nici un fel de ajutor. Trebuie s m gndesc. Vreau s fiu singur un timp. Eu... Bine, a zis. A scos un sunet vag, nfundat, i a intrat pe bulevard. Am ajuns la service i am luat-o spre nord, ctre Montemar Vista i cafeneaua de acolo. Eram nepenit. Maina s-a oprit, am ieit i am rmas n u. Am scos o carte de vizit din portofel i i-am dat-o. S-ar putea ca ntr-o zi s ai nevoie de protecie. Anun-m. Dar nu m chema dac e ceva de gndit. A pus cartea de vizit pe volan i a zis ncet: M gseti n cartea de telefon pentru Bay City 819 Twenty-five Street. S nu te superi c m bag unde nu-mi fierbe oala. Cred c eti nc ameit dup lovitura aia n cap. A ntors maina rapid i a pornit napoi pe autostrad, iar eu priveam cum dispare n ntuneric. Am trecut pe lng pod i cafenea, am ajuns la parcare i am intrat n main. n faa mea se afla un bar i am avut un moment de ezitare. Mi s-a prut ns mai nelept s m duc la secia de poliie din vestul Los Angeles-ului, unde am i ajuns dup douzeci de minute. Eram rece ca o broasc i verde ca dosul unei bancnote noi de un dolar.

Capitolul 12 O or i jumtate mai trziu cadavrul fusese ridicat, vnzoleala se terminase, iar eu mi spusesem povestea de vreo trei sau patru ori. Am stat n biroul cpitanului de la secia de poliie din vestul Los Angeles-ului. Cldirea era linitit. Doar un beiv dintr-o celul continua s bat cmpii n ateptarea condamnrii din zori. O lumin alb i puternic, ce provenea de la un reflector, cdea pe o msu joas i lat pe care erau ntinse lucrurile gsite n buzunarele lui Lindsay Marriot, lucruri care preau acum la fel de moarte, ca i stpnul lor. Omul din partea cealalt a mesei se numea Randall i era de la criminalistica din Los Angeles. Un individ slab i tcut, de vreo cincizeci de ani, cu pr crunt, fin i lucios, ochi reci i comportament distant. Purta o cravat rou nchis cu pete negre i petele parc dansau n faa ochilor mei. n spatele lui, dincolo de conul de lumin, doi tipi muchiuloi, bodyguards, mi urmreau fiecare cte o ureche. Am rsucit o igar, am aprins-o, dar nu mi-a plcut gustul. Am rmas privind-o cum arde ntre degete. M simeam ca la optzeci de ani i eram tare adormit. Randall a zis cu rceal: Cu ct spui povestea asta mai des, cu att sun mai stupid. Omul sta, Marriott, negocia, bineneles, de cteva zile i deodat, cu numai cteva ore nainte de ntlnire, d telefon unui necunoscut i l angajeaz ca bodyguard. Nu chiar ca bodyguard, am intervenit. Nici mcar nu i-am spus c am arm. Vroia doar s-l nsoesc. Cum a aflat despre tine? nti a zis c de la un prieten comun. Pe urm, c a luat numele la ntmplare, din cartea de telefon. Randall a scotocit cu delicatee prin grmada de lucruri de pe mas, a gsit o carte de vizit, a ridicat-o ca pe un lucru foarte murdar i a mpins-o de-a lungul mesei. Avea cartea ta de vizit. M-am holbat la ea. Provenea din portofelul lui, mpreun cu alte cri de vizit pe care nu m-am deranjat s le studiez la Purrissima Canyon. Era, ntr-adevr, cartea mea de vizit. Destul de nengrijit, ciudat pentru un om ca Marriott. O pat rotund de grsime trona ntrun col. Sigur, am spus, mpart de-astea ori de cte ori am prilejul. E un lucru firesc. Marriott te-a lsat s transpori banii, a continuat Randall. Opt mii de dolari. A avut

ceva ncredere n tine! Am tras din igar i am suflat fumul spre tavan. Lumina mi chinuia ochii. M durea ceafa. Nu mai am cei opt mii de dolari. mi par ru. Nu. N-ai fi aici, dac ai avea banii. Sau poate ai fi? Era o grimas dispreuitoare pe faa lui, dar prea artificial. A face o grmad de lucruri pentru opt mii de dolari. Dar dac a vrea s omor un om cu o bt l-a lovi cel mult de dou ori n moalele capului. A dat uor din cap. Unul dintre tipii din spatele lui a scuipat n coul pentru hrtii. Asta-i una din ciudeniile cazului. Pare o treab de amator, dar s-ar putea s fi fost special fcut n felul sta. Banii nu erau ai lui Marriott, nu-i aa? Nu tiu. Am impresia c nu, dar e doar o impresie. N-a vrut s-mi povesteasc despre doamna implicat n chestia asta. Nu tim nimic despre Marriott, nc, a zis Randall ncet. Poate c a vrut s-i fure el nsui. Hmm? Eram surprins. Probabil, artam surprins. Mutra lui Randall a rmas neschimbat. Ai numrat banii? Bineneles c nu. Mi-a dat un pachet. Erau bani nuntru i preau o mulime. A spus c erau opt miare. De ce ar fi vrut s-i fure de la mine, cnd i avea deja nainte s intru eu n scen? Randall s-a uitat spre tavan i a lsat colurile gurii n jos. A dat din umeri. Hai s o lum iari mai din urm. Cineva i-a jefuit pe Marriott i nsoitoarea lui, a terpelit acest colier de jad i alte cteva bijuterii, mai trziu le-a propus s-l rscumpere pentru o sum foarte mic n raport cu presupusa lui valoare. Marriott trebuia s fac schimbul. A vrut s se descurce singur; nu tim dac cealalt parte a impus asta sau mcar a menionat-o. n cazuri din astea pun, n general, condiii destul de dure. Dar Marriott a decis c poate fi nsoit. Amndoi ai crezut c avei de-a face cu o band organizat, care nu apeleaz la duriti pentru a ncheia afacerea. Marriott era speriat. Foarte normal. Dorea companie i te-a ales pe tine, dei erai un strin pentru el, doar un nume pe o carte de vizit primit de la o persoan despre care i-a spus c e un prieten comun. Apoi, n ultimul moment, Marriott a hotrt c tu s duci banii i s discui cu bieii, n timp ce el se ascunde n fundul mainii. Zici c a fost ideea ta, dar poate c spera s propui asta. Dac nu, ar fi fcut-o el. Nu prea a agreat ideea la nceput. A ridicat din nou din umeri. S-a prefcut c nu-i place, dar a cedat. n sfrit, a primit un telefon i ai plecat spre locul descris. Toate astea pot fi puse ia cale de Marriott. Nu poi fi convins de nimic din ceea ce i-a povestit. Cnd ai ajuns, nu era nimeni pe-acolo. Ar fi trebuit s conducei pn n vale, dar vi s-a prut c nu e suficient loc pentru maina aceea mare. i chiar n-a fost, pentru c e zgriat zdravn pe partea stng. Cobori din main, te duci n vale, atepi cteva minute, te ntorci i cineva din main te pocnete n cap. Presupunnd c Marriott vroia banii ia i mai vroia s te scoat ap ispitor n-ar fi acionat, exact aa? E o teorie superb! Marriott m-a pocnit, a luat banii, apoi a avut mustrri de contiin i i-a zburat creierii, dup ce a ngropat banii sub un tufi. Randall s-a uitat fix la mine. Avea un complice, bineneles. Ar fi trebuit s v aranjeze pe amndoi, ca s nu fie nevoit s dea o parte din bani. Dar complicele l-a nelat i l-a omort. Pe tine n-a fost nevoie s te omoare pentru c nu-l cunoti. L-am privit admirativ i mi-am scuturat igara ntr-o scrumier de lemn care a avut odat margine de sticl. Se potrivete cu ceea ce tim pn acum, a zis Randall calm. E o teorie la fel de bun ca oricare alta. Un lucru nu prea se potrivete de ce s m loveasc Marriott din main? Oricum, dup ce a fost omort, eu nu-l mai suspectez. Ba, se potrivete foarte bine. Tu nu i-ai spus lui Marriott c ai arma, dar ar fi putut s bnuiasc sau s observe c ai ceva sub bra. n acest caz, era normal s te loveasc atunci cnd nu te atepi. i nu te ateptai s fi lovit din main. Bine, am zis. Ai ctigat. E o teorie bun, dac presupunem c banii nu erau ai lui Marriott, ca voia s-i fure i c avea un complice. Deci, planul lui era s ne turnm amndoi cenu n cap, banii s-au dus, ne pare ru, eu plec acas i uit tot. Vreau s zic, aa spera el

s se termine? I-ar fi plcut? Randall a zmbit nemulumit. Nici mie nu prea mi place. Dar m strduiesc s gsesc ceva. i se potrivete cu ceea ce tim pn acum, adic foarte puin. Nu tim destule pentru a trece la teorii. De ce s nu presupunem c spunea adevrul i c, poate, a recunoscut vreunul dintre hoi? Ai zis c n-ai auzit nici o lupt, nici un zgomot. Aa e. S-ar putea, ns, s-l fi strns de gt repede, sau s fi fost prea speriat ca s mai poat ipa. S presupunem c erau ascuni dup tufiuri i m-au vzut plecnd. M-am deprtat ceva. Cteva zeci de metri. S-au uitat n main i l-au vzut pe Marriott. Cineva i pune un pistol n fa i i ordon s ias repede. Apoi l lovesc. Pentru c a zis ceva, sau s-a comportat ca i cnd ar fi recunoscut pe cineva. n bezn? Da! Unele voci i rmn n minte. Poi recunoate pe cineva, chiar i n ntuneric. Aa trebuie s fi fost. Randall a scuturat din cap. Dac e o band bine organizat, de hoi de bijuterii, n-ar fi omort fr s fie provocai. S-a oprit brusc i ochii au strlucit. A nchis gura ncet, atent. Avea o idee. antaj, a zis. Am dat din cap. Da, asta e o idee. nc ceva. Cum ai ajuns aici? Cu maina mea. Unde era maina ta? n Montemar Vista, n parcarea de lng cafenea. M-a privit gnditor. Cei doi vljgani din spatele lui s-au uitat la mine cu suspiciune. Beivul din celul a nceput s cnte, dar vocea era rguit i asta l-a descurajat. A nceput s plng. M-am ntors la autostrad i am fcut auto-stopul. O fat singur a oprit i m-a luat. Ce fat!... a zis Randall. Era noapte trziu, pe o osea pustie i a oprit. Mda. Unele fac asta. N-am ncercat s o cunosc, dar prea drgu. i priveam tiind c nu m cred i ntrebndu-m de ce nu spun adevrul. Era o main mic, am continuat. Un Chevy. N-am luat numrul. Ha, n-a luat numrul, a zis unul din idioi i a scuipat din nou n coul pentru hrtii. Dac ascunzi ceva n ideea c vrei s lucrezi personal la cazul sta, mai bine ai lsa-o balt, Marlowe. Nu-mi plac toate bucile povetii tale i am de gnd s-i mai las o noapte de gndire. Mine o s i cer o declaraie scris. Pn atunci, las-m s-i dau un sfat. E vorba despre o crim, e treaba poliiei i nu vrem ajutorul tu, chiar dac ne-ar fi de folos. Tot ce vrem de la tine e povestea. Clar? Clar. Pot s plec acas? Nu m simt prea bine. Poi. Ochii lui preau de ghea. M-am ridicat i m-am ndreptat spre u, ntr-o tcere mormntal. Dup ce am fcut patru pai, Randall i-a dres vocea i a zis ntr-o doar: A, nc ceva. Ai observat ce fel de igri fuma Marriott? M-am ntors. Da, unele maro, sud-americane, dintr-o tabacher franuzeasc emailat. S-a ntins dup o cutiu mbrcat n mtase aflat n grmada de lucruri de pe mas i apus-o n faa sa. Pe-asta ai mai vzut-o? Sigur, am vzut-o pe mas, printre lucrurile lui. nainte de asta. Cred c da. Zcea nu tiu pe unde. N-ai scotocit cadavrul? O.K. M-am uitat prin buzunarele lui. Asta era ntr-unul din ele. mi pare ru. Curiozitate profesional. N-am deranjat nimic. n plus, era clientul meu. Randall a luat tabachera de mtase i a deschis-o. S-a uitat n ea. Era goal! Cele trei igri dispruser. Am strns tare din dini i mi-am pstrat expresia obosit. Nu era deloc uor. L-ai vzut fumnd vreo igar din cutia asta?

Nu. Randall a cltinat din cap. Este goal, precum vezi. Dar era n buzunarul lui. Are puin tutun n ea. Am de gnd s-l examinez la microscop. Nu sunt sigur, dar bnuiesc c este marihuana. Dac ar fi avut aa ceva, ar fi fumat n seara asta. Avea nevoie de curaj. Randall a nchis tabachera cu atenie i a pus-o ia loc. Asta-i tot, a spus. i nu te bga. Am ieit. Ceaa se risipise i stelele erau strlucitoare, parc ar fi fost din crom, lipite pe un cer din catifea neagr. Am condus repede. Aveam mare nevoie s beau ceva i barurile erau nchise.

Capitolul 13 M -am trezit la ora nou, am but trei ceti cu cafea neagr, mi-am pus comprese cu gheaa pe ceaf i am citit dou ziare de diminea care fuseser strecurate pe sub ua apartamentului. Era un paragraf despre Moose Malloy, dar numele lui Nulty nu era menionat. Nimic despre Lindsay Marriott. Poate la rubrica monden. M-am mbrcat, am mncat dou ou fierte, am but a patra ceac cu cafea i m-am privit n oglind. Mai aveam nc umbre vineii sub ochi. Am deschis ua de ia apartament ca s plec, dar a sunat telefonul. Era Nulty. Prea suprat. Marlowe? Mda. L-ai prins? Da, sigur... L-am prins. S-a oprit i a rs. Apoi a continuat: Pe drumul spre Ventura, dup cum am prevzut. Mam, ce distracie! Un biat imens, ct un baraj, n drum spre un bordel. Avea cinci sticle de rachiu pe locul din fa al unei maini nchiriate i bea din a asea n timp ce conducea cu 70 de mile pe or. Ca s-l prindem, n-am avut nevoie dect de doi poliiti de prin zon, cu arme i bastoane. A fcut o pauz. Mi-au trecut prin cap cteva poante, dar nici una nu se potrivea. Nulty a continuat: Tipul s-a jucat puin cu poliitii i, dup ce a reuit s-i trimit la culcare, le-a rsturnat maina, a aruncat staia radio ntr-un an, a deschis o nou sticl de rachiu i s-a culcat i el. Peste ctva timp, bieii i-au revenit i au nceput s-l loveasc cu bastonul n cap. Dup vreo zece minute a simit, dar avea deja ctue. A fost uor. Acum e la nchisoare, pentru conducerea mainii sub influena alcoolului, agresarea unor poliiti aflai n misiune, doi la numr, pagube aduse proprietii publice, ncercare de evadare, tulburarea linitii i parcare n locuri nterzise. Amuzant, nu-i aa? Care-i poanta? Doar nu mi-ai povestit toate astea ca s m distrez? Era altul, a spus Nulty furios. Idiotul sta se numete Stoyanoffsky, locuiete n Hamet i tocmai se ntorcea de la munc. Lucreaz n subteran, n tunelul San Jack. Are nevast i patru copii. Nevast-sa e ndurerat. Ce-ai de gnd cu Malloy? Nimic .M doare capul. Oricnd ai puin timp liber... Nu cred, am zis. Mulumesc, oricum. Cnd e ancheta referitoare la negru? De ce te intereseaz?, a mrit Nulty i a nchis. Am mers pe bulevardul Hollywood, am parcat maina n spatele cldirii i am urcat la biroul meu. Am deschis ua de la slia de ateptare, pe care o las ntotdeauna descuiat, poate vine vreun client care vrea s atepte. Domnioara Anne Riordan i-a ridicat privirea dintr-o revist i mi-a zmbit. Purta un costum cafeniu i o bluz alb cu guler nalt dedesubt. n lumina zilei, prul era castaniu i peste el avea o plrie cu o calot ct un pahar de whisky i un bor imens. O purta la un unghi de aproximativ 45 de grade, astfel c marginea borului i atingea umerii. n ciuda acestui fapt, arat interesant. Sau poate tocmai datorit acestui fapt. Avea cam douzeci i opt de ani. Fruntea nu era prea lung, dar era mai lat dect se considera a fi elegant. Nasul era mic i ascuit, buza de sus era puin cam lung, iar gura puin cam lat. Ochii erau albastru-cenuiu cu licriri aurii. Avea un zmbet frumos. Arta ca i cum ar fi dormit bine. Era un chip drgu, un chip pe care i face plcere s-l priveti. Drgu, dar nu chiar att de drgu, nct s-l iei cu tine un box ori de cte ori o scoi la

plimbare. Nu tiam care sunt orele tale de program, aa c am ateptat. Am observat c secretara nu este aici azi. N-am secretar. Am traversat sala i am descuiat ua biroului, apoi am conectat soneria de la ua exterioar. sta e locul unde mi storc creierii. Hai s intrm. A trecut prin faa mea, lsnd n urm un miros de santal abia perceptibil; a rmas n picioare, privind la cele cinci dulapuri pentru dosare, la covorul maro-rocat destul de uzat, la mobila prfuit i la perdelele nu prea curate. Cred c ai avea nevoie de cineva care s rspund la telefon. i mcar din cnd n cnd s trimit perdelele la splat. O s m ocup eu de perdele, la Sfntu' Ateapt. Ia loc. S-ar putea s-mi scape cteva lucruri neimportante i nefolositoare, de amnunt. Dar economisesc bani. neleg, a spus cu rceal i a aezat cu atenie o geant mare din piele de cprioar pe un col al biroului acoperit cu sticl. S-a ntins i a luat o igar. Mi-am prlit degetele cu un chibrit pentru a-i oferi foc. A suflat fumul i mi-a zmbit. Dini frumoi, puin cam mari. Probabil c nu te ateptai s m vezi att de curnd. Ce-i mai face capul? Nu prea bine. ntr-adevr, nu m ateptam. Poliia s-a purtat drgu cu tine? n limita posibilitilor lor. Nu te rein de la ceva important, nu-i aa? Nu. Cu toate astea, nu eti prea ncntat c m vezi. Mi-am umplut pipa i m-am ntins dup cutia de chibrituri. A urmrit asta ncntat. Fumtorii de pip sunt tipi puternici. Eu am s-o dezamgesc. Am ncercat s te scot din chestia asta, i-am zis. Nu tiu exact de ce. Oricum, nu mai este treaba mea. Mi-am ncasat poria noaptea trecut, i n-am reuit s adorm dect cu ajutorul unei sticle. Acum e cazul poliiei i am fost avertizat s nu m bag. Motivul pentru care n-ai vrut s m amesteci, a continuat ea calm, este acela c te-ai gndit c poliia n-o s cread c am cobort asear pn acolo, numai din curiozitate. A fi fost suspect i m-ar fi btut la cap pn m zpceau. De unde ti c eu nu te consider suspect? Poliitii sunt i ei oameni, a zis, fr legtur cu ntrebarea mea. Erau, atunci cnd au intrat n poliie. O, eti cinic n dimineaa asta. A aruncat o privire scormonitoare de jur mprejur. Te descurci bine aici? Financiar, vreau s zic. Cu mobila asta... Am mrit. Sau ar trebui s ncerc s-mi vd de treburile mele i s nu pun ntrebri impertinente? Ar merge, dac ai ncerca? Acum suntem chit. Spune-mi, de ce m-ai acoperit asear? A fost din cauz c am pr rocat i o figur drgu? N-am zis nimic. Am s mai ncerc. i-ar place s tii cui aparinea colierul de jad? Am simit cum mi-a nepenit faa. M-am gndit, dar nu eram sigur. Mi-am adus brusc aminte. Nu-i spusesem nici un cuvnt despre vreun colier de jad. Am luat chibriturile i mi-am aprins din nou pipa. Nu foarte mult, am zis. De ce? Pentru c tiu. Aha! Ce faci tu atunci, cnd ai cu adevrat chef de vorb? Miti degetele de la picioare? Ai venit aici ca s-mi povesteti ceva. Povestete-mi mai repede. Ochii ei au clipit i mi s-au prut pentru un moment, triti. i-a strecurat limba printre dini i a rmas aa cteva clipe, privind fix biroul. Apoi a dat din umeri i mi-a zmbit candid. Of, tiu c sunt al naibii de curioas. Dar e glasul sngelui, tata a fost poliist. Se numea Cliff Riordan i a fost eful poliiei din Bay City, timp de apte ani. Presupun c sta e motivul. Parc mi amintesc. Ce s-a ntmplat cu el?

A fost concediat. Asta l-a distrus. O band de pungai condus de un anume Laird Brunette a reuit s instaleze un primar. L-au mutat pe tata la Biroul de nregistrri i Identificri, care n Bay City e ct un plicule de ceai. Tata a renunat, a tiat frunza la cini civa ani, apoi a murit. Curnd dup aceea a murit i mama. Sunt singur de doi ani. mi pare ru. A stins igara. Nu avea urme de ruj pe filtru. Singurul motiv pentru care te plictisesc cu asta este acela c m descurc uor cu poliitii. Presupun c ar fi trebuit s-i spun asear. n dimineaa asta am aflat cine se ocup de caz i m-am dus s-l vd. La nceput a fost puin suprat pe tine. Nu-i nimic. Chiar dac i-a fi spus adevrul, tot nu m-ar fi crezut. Ce poate s-mi fac? mi mnnc o ureche i cu asta basta. Prea afectat. M-am ridicat i am deschis i cealalt fereastr. Zgomotul traficului de pe bulevard a ptruns n valuri. M simeam ngrozitor. Am deschis sertarul de jos al biroului, am scos sticla i mi-am turnat un pahar. Domnioara Riordan m urmrea cu dezaprobare. Nu mai eram un tip puternic. Am but ce era n pahar, am pus sticla la loc i m-am aezat. Nu mi-ai oferit i mie, a spus cu rceal. mi pare ru. E abia ora unsprezece sau chiar mai devreme. Nu m-am gndit c vrei. Ochii i s-au ncreit la coluri. E un compliment? n cercul meu, da. S-a gndit la asta. Nu nsemna nimic pentru ea. Nu nsemna nimic, nici pentru mine. Dar butura m fcea s m simt ceva mai bine. S-a aplecat i a tras ncet geanta de-a lungul biroului. N-ai vrea s angajezi un ajutor, nu-i aa? Nici mcar dac te-ar costa numai un cuvnt amabil, din cnd n cnd? Nu. A dat din cap. M-am gndit c n-o s vrei. Mai bine i spun ce tiu i m duc acas. N-am zis nimic. Mi-am aprins din nou pipa. Te face s pari preocupat, chiar atunci cnd nu te gndeti la nimic. n primul rnd, m-am gndit c un colier de jad ca acela e o pies de muzeu, foarte bine cunoscut. Am inut chibritul n sus, nc arznd i am urmrit flacra apropiindu-se de degete. Atunci am suflat cu blndee i am aruncat bul n scrumier. Nu i-am spus nimic despre un colier de jad. Tu nu, dar locotenentul Randall, da. Ar trebui s-i coas gura. l cunotea pe tata. I-am promis c nu spun nimnui. Mi-ai spus mie. tiai deja, prostule. i-a ridicat mna ca i cnd ar fi vrut s-i acopere gura, dar s-a oprit la jumtatea drumului i a pus mna la loc, apoi a clipit. Bine jucat. tiai, nu-i aa?, a ntrebat apsat. Eu credeam c e vorba despre diamante. O brar, o pereche de cercei, un pandantiv, trei inele, dintre care unul avea i smaralde. Nu-i prea amuzant. Chiar deloc. Jad Fei Tsui. Foarte rar. Mrgele sculptate, de ase carate fiecare, aizeci de buci. Face optzeci de mii de dolari. Ai nite ochi cprui frumoi, i o faci pe durul. Ei bine, cui i aparine i cum ai aflat? Am aflat foarte uor. M-am gndit ca cel mai bun bijutier din ora ar trebui s tie, aa c m-am dus la managerul de la Block's. I-am spus c sunt scriitoare i vreau s scriu un articol despre pietre preioase rare i aa mai departe tii tu. Aa c el a crezut n prul tu rocat i n chipul tu frumos. S-a nsorit vizibil. Mi-ar fi spus oricum. Aparine unei doamne bogate, care locuiete n Bay City, pe o proprietate aproape de canion. Doamna Lewin Lockridge Grayle. Soul ei este om de afaceri, bancher sau aa ceva, enorm de bogat, vreo douzeci de milioane. Avea o staie de radio n Beverly Hills, staia KFDK i doamna lucra acolo. S-au cstorit de cinci ani. Domnul Grayle este mai n vrst, cam bolnav, st acas i nghite calomel n timp ce doamna Grayle se distreaz n ora.

Managerul sta de la Block's e un tip tare bine informat! Nu tiu toate astea de la el, prostule. Doar despre colier. Restul le-am aflat de la Giddy Gertie Arbogast. Am scos din nou sticla. Doar n-ai de gnd s devii unul dintre detectivii aceia bei, nu-i aa?, m-a ntrebat nelinitit. De ce nu? Ei i rezolva ntotdeauna cazurile, fr mcar s transpire. Continua povestea. Giddy Gertie este editor la Chronicle. l cunosc de muli ani. Cntrete cam o sut i are mustaa gen Hitler. A cutat n arhiv ceva despre familia Grayle. Privete. A scotocit n geant, a scos o fotografie i a mpins-o spre mine. Era o blond. O blond n stare s fac un clugr s sparg ferestrele cu vitralii. Era mbrcat n haine de strad, alb cu negru i purta plrie. Prea puin cam trufa, nu prea tare. Orice s-ar spune, era frumoas. Vreo treizeci de ani. Am luat o gur de butur i am simit cum mi arde gtul. Ia-o de aici, am spus. O s ncep s opi. De ce, pentru tine am luat-o. O s-o ntlneti, nu-i aa? Am privit din nou fotografia, apoi am strecurat-o sub sugativ. Disear la unsprezece, ar fi bine? Ascult, nu te ine numai de bancuri, domnule Marlowe. Am vorbit cu ea la telefon. O s te primeasc. Aa ncepe totul. A fcut un gest nervos, aa c am ncetat s m mai prostesc i mi-am refcut mutra ncruntat. De ce vrea s m vad? Colierul, bineneles. Uite cum a fost. I-am dat telefon i am avut o grmad de probleme ncercnd s vorbesc cu ea, dar am reuit, i-am spus i ei textul pe care l spusesem tipului de la Block's, dar n-a mers. Se purta ca i cnd ar fi fost mahmur. A spus ceva despre vorbit cu secretara, dar am reuit s-o in la telefon i am ntrebat-o dac e adevrat c are un colier de jad Fei Tsui. Dup un timp a rspuns c da. Am ntrebat-o dac a putea s-l vd. A vrut s tie de ce. Am plasat din nou textul acela, dar iar n-a mers. O auzeam cscnd i rstindu-se la cineva pentru c i-a fcut legtura cu mine. Atunci i-am spus c lucrez pentru Philip Marlowe. A zis: Nu zu! Chiar aa?" Incredibil! Doamnele din nalta societate vorbesc ca nite stricate. tiu eu, a zis domnioara Riordan cu dulcea n glas, poate unele chiar sunt stricate. Am ntrebat-o dac are un telefon direct i mi-a spus c nu e treaba mea. Dar n-a nchis. Nostim, nu? Era preocupat de colier i nu tia ce amestec ai tu. Sau poate o fi auzit deja de la Randall. Domnioara Riordan a dat din cap. Nu, l-am sunat mai trziu i nu tia cui aparine colierul, l-am spus eu i era foarte surprins c am aflat. O s se obinuiasc cu tine, am zis. N-are ncotro. i pe urm? Atunci i-am zis doamnei Grayle: nc l mai vrei napoi, nu?". Chiar aa. N-am tiut cum s spun altfel. Trebuia s zic ceva ocant. A mers. Mi-a dat imediat un alt numr de telefon. Am sunat-o acolo i i-am spus c vreau s-o vd. A prut surprins, aa c a trebuit s-i spun povestea. Nu i-a plcut. Dar se ntreba de ce nu auzise nimic despre Marriott. Presupun c s-a gndit c a plecat cu banii. O s o vd la ora dou. O s i spun ct de drgu i ct de discret eti i c vei fi att de amabil, nct s o ajui s recapete colierul, dac mai exist vreo ans i aa mai departe. Este deja interesat. N-am spus nimic. O priveam fix. Prea dezamgit. Ce se ntmpl? Am greit? Nu nelegi c sta este de acum cazul poliiei i am fost avertizat s nu m amestec? Doamna Grayle are tot dreptul s te angajeze, dac vrea s o fac. S fac ce? A deschis i a nchis geanta cu gesturi nervoase. O, Doamne! O femeie ca asta... cu privirea asta... artnd aa de bine... S-a oprit i ia mucat buza. Ce fel de om era Marriott? Nu l-am Cunoscut prea bine. Cred c era un afemeiat. Nu prea mi-a plcut. Genul care atrage femeile? Unele. Altele l-ar scuipa. Se pare c pe doamna Grayle a atras-o. A ieit cu el.

Probabil c iese cu o sut de brbai. Sunt foarte puine anse s gsim colierul acum. De ce? M-am ridicat, m-am dus ntr-un capt al biroului i am btut tare cu pumnul n perete. cnitul mainii de scris din partea cealalt a ncetat un moment, apoi a nceput din nou. M-am dus la fereastra deschis i m-am uitat n jos, la spaiul dintre cldirea mea i hotelul Mansion House. Mirosul de cafea era att de tare, nct puteai s stai pe el. M-am ntors la birou, am pus sticla de whisky la loc n sertar, l-am nchis i m-am aezat. Mi-am aprins pipa pentru a opta sau a noua oar i am privit cu atenie peste paharul pe jumtate gol, la faa mic, serioas i cinstit a domnioarei Riordan. Puteai s ndrgeti chipul sta. Sunt multe blonde atrgtoare care nu valoreaz mai mult de zece ceni duzina, dar asta e o fat care i rmne ntiprit n minte, i-am zmbit. Ascult, Anne. Uciderea lui Marriott a fost o greeal prosteasc. Banda din spatele acestui jaf n-ar fi fcut niciodat aa ceva. Probabil c vreun tmpit pe care l-au angajat ca s in un pistol n mn i-a pierdut capul. Marriott a fcut o micare greit i cretinul l-a lovit; totul s-a ntmplat att de repede, nct nimeni n-a putut s intervin. E vorba de o band bine organizat, care are informaii sigure despre bijuterii i doamnele care le poart. Cer sume moderate ca recompens i joac cinstit. n cazul sta e o crim grosolan care nu se potrivete deloc. Eu cred c cel care a fcut-o e mort de cteva ore, aruncat n Pacific cu greuti legate la picioare. Iar colierul ori este n Pacific, ori dac tiu valoarea lui adevrat l-au ascuns undeva i n-o s aib curajul s-l scoat ani buni, de-acum nainte. Sau, dac banda e suficient de mare, s-ar putea ca bijuteria s apar n alt col al lumii. Cei opt mii pe care i-au cerut par a fi foarte puin, dac avem n vedere valoarea real. Pe de alt parte, e un obiect greu de vndut. Oricum, de un lucru sunt sigur: n-au vrut s omoare pe nimeni. Anne Riordan m asculta, cu buzele ntredeschise, cu o figur fascinat, parc l-ar fi privit pe Dalai Lama. A nchis gura ncetior i a dat din cap. Eti minunat, a spus cu blndee. Dar eti trsnit. S-a ridicat i a tras geanta spre ea. Te duci s vorbeti cu tipa sau nu? Randall nu m poate opri, dac dorina este a ei. Bine. Eu m duc la un alt editor ca s vd ce mai pot s aflu. Poate despre viaa ei amoroas. Ar trebui s aib, nu? Faa ei ncadrat de prul castaniu era melancolic. Cine n-are, am mormit. Eu n-am avut niciodat. Nu ceva serios. M-am ridicat i mi-am pus mna la gur. Mi-a aruncat o privire ascuit i s-a ndreptat ctre u. Ai uitat ceva, am spus. S-a oprit i s-a ntors. Ce? S-a uitat pe toat suprafaa biroului. tii foarte bine, ce! S-a ntors la birou i m-a privit serioas. De ce l-ar ucide pe tipul care l-a omort pe Marriott, dac nu vor crime? Pentru c e genul de tip care va fi prins la un moment dat i poate vorbi, atunci cnd e lsat fr droguri. Vreau s spun, c n-ar ucide un client. De ce eti att de sigur c ucigaul se droga? Nu sunt sigur. Bnuiesc. Majoritatea stora se drogheaz. Da? S-a ridicat, a dat din cap i a zmbit. Cred c la asta te refereai. A cutat puin n geant i a pus pe mas un pachet mic, nvelit n hrtie. L-am luat, am desprins cu atenie banda adeziv i am desfcut hrtia. nuntru se aflau trei igri ruseti cu filtru de hrtie. Am privit-o. Tcea. tiu c n-ar fi trebuit s le iau, a zis abia respirnd. Dar eram sigur c sunt droguri. Pn acum erau puse doar n hrtie, dar n ultima vreme am vzut n Bay City c le pun i n igri. Am vzut de mai multe ori. M-am gndit c n-ar fi frumos ca bietul om s fie gsit mort cu marihuana n buzunar. Ar fi trebuit s iei i cutia, am spus linitit. Era plin de tutun i praf. Iar faptul c era goal a trezit suspiciuni. N-am putut... cu tine acolo. Eu... am vrut s m ntorc i s o iau. Dar n-am avut destul curaj. Ai avut probleme? Nu, de ce s am? Am minit.

M bucur, a spus ngndurat. De ce nu le-ai aruncat? S-a gndit la asta, cu geanta pe umr i plria aceea absurd nclinat att de tare, nct i acoperea un ochi. Poate pentru c sunt fiic de poliist. Nu poi s arunci o prob. Avea un zmbet ginga i vinovat, iar obrajii erau mbujorai. M-am nfiorat. Ei bine... Cuvintele pluteau n aer ca fumul ntr-o camer nchis. Buzele i-au rmas ntredeschise, ca i cnd ar fi vrut s continue. Am lsat-o aa. S-a mbujorat i mai tare. mi pare ngrozitor de ru. N-ar fi trebuit s fac asta. Nici acum n-am zis nimic. S-a dus repede la u i a ieit.

Capitolul 14 M-am jucat un timp cu una dintre igrile acelea lungi, ruseti, apoi le-am aranjat pe toate ntr-un ir, una lng alta, i m-am aezat comod n scaunul care scria. Nu poi arunca o prob clar. De fapt, ce era aa de clar? C un om fuma ocazional droguri, un om care prea atras de orice lucru exotic. Pe de alt parte, o mulime de tipi fumeaz marihuana, cntrei, puti de liceu sau fete drgue, care au renunat la lupta cu viaa. Hai american. O buruian care crete oriunde. Cultivarea e ilegal. n concluzie, America e plin de aa ceva. Am stat i mi-am pufit pipa, ascultnd cnitul mainii de scris aflate dincolo de peretele biroului meu, zgomotul traficului de pe Hollywood Boulevard i primvara vjind prin aer, ca o pung de hrtie ce se trte de-a lungul unui trotuar de beton. igrile erau mari, ca mai toate cele ruseti, iar marihuana e o iarb grosolan. Hemp indian. Hai american. Proba. Doamne, ce plrie purta! M durea capul. Rahat. Mi-am luat briceagul, am scos o lam mic i ascuit, alta dect cea cu care mi cur pipa, i am luat una dintre igri. Ce ar face un chimist de la poliie? Ar tia igara pe mijloc i ar examina coninutul la microscop, pentru nceput. S-ar putea ntmpla s gseasc ceva neobinuit. anse mici, dar ce naiba, e pltit pentru asta. Am despicat deci, una. Fiitrul era greu de strpuns. Nu-i nimic, eu sunt un tip dur; l-am tiat. Nimic nu-mi st n cale. Din filtru au aprut nite bucele rsucite de hrtie lucioas, unele tiprite. M-am ndreptat pe scaun i am ncercat s le ordonez, dar alunecau pe mas: am luat alt igar i am studiat filtrul. Apoi, m-am apucat din nou de lucru, dup alt metod. Am despicat igara pn la locul unde ncepea filtrul. Hrtia era subire peste tot, puteam simi ce era nuntru. Am detaat filtrul cu atenie, apoi, cu i mai mult atenie, l-am tiat longitudinal, exact att ct trebuie. nuntru se afla o alt bucic de hrtie rsucit, neatins, de data asta. Am scos-o, foarte mndru. Era o carte de vizit, subire, sidefie. Avea gravate discret cteva cuvinte, n colul din stnga jos, un numr de telefon din Stillwood Heights. n colul din dreapta jos, textul: Numai cu programare". n mijloc, ceva mai mare, dar tot discret: Jules Amthor". Dedesubt, un pic mai mic: Psihiatru". Am luat a treia igar. De data asta am reuit, cu mult dificultate, s scot bucica de hrtie fr s tai nimic. Era la fel. Am pus-o la loc. M-am uitat la ceas, am pus pipa n scrumier, apoi a trebuit s m uit din nou 1a ceas ca s-mi dau seama ct e ora. Am nfurat ntr-o bucat de hrtie de ziar cele dou igri tiate i cartea de vizit stricat, apoi, ntr-o alt bucat, igara ntreag. Am ncuiat ambele pachete n birou. Am rmas cu gndul la cartea de vizit. Jules Amthor, psihiatru, numai cu programare, numr de telefon din Stillwood Heights. Trei asemenea hrtiue, n interiorul a trei igri cu droguri dintr-o tabacher chinezeasc sau japonez nvelit n mtase, imitnd o carapace de broasc estoas, un articol care ar costa ntre treizeci i cinci i aptezeci i cinci de ceni ntr-un magazin oriental, ceva de genul Hooey Phooey Sing sau Long Sing Tung, unde un japonez manierat se hlizete la tine i rde din inim atunci cnd i spui c tmia Moon of Arabia miroase ca fetele din bordelul lui Frisco Sadie. i toate astea n buzunarul unui om care a murit i care mai avea n buzunar o tabacher cu adevrat scump, coninnd igri pe care chiar le fuma. N-avea nici o logic. Poate c uitase de ele. Poate nici nu-i aparineau. Poate le gsise n holul unui hotel i uitase s le predea. Uitase c le are asupra sa. Jules Amthor, psihiatru.

A sunat telefonul i am rspuns neatent. Era vocea puternic a unui poliist plin de el. Era Randall. Nu ltra. Era rece ca gheaa. Deci, nu tiai cine e fata din noaptea trecut. i ea te-a luat de pe bulevard i v-ai plimbat pn acolo. Frumoas minciun, Marlowe. Poate ai i tu o fat i nu i-ar place ca tot soiul de reporteri s sar din tufiuri i si bage bliul n fa. M-ai minit. Mi-a fcut plcere. A tcut un moment, ca i cnd ar fi trebuit s ia o hotrre. S trecem peste asta, a zis. A venit i mi-a spus povestea ei. Este fata unui om pe care, ntmpltor, l cunosc i l respect. Ea i-a povestit ie, tu i-ai povestit ei. l-am spus cte ceva, a zis rece. Din anumite motive. Pentru aceleai motive te-am sunat i pe tine acum. Ancheta asta va fi secret. Avem ansa s prindem banda asta de hoi de bijuterii i o vom face. Oh, diminea era o band de criminali. n regul. Apropo, era praf de marihuana n igrile din tabachera aia nostim, cu dragoni pe ea. Sigur, nu l-ai vzut pe tip fumnd aa ceva? Foarte sigur. n prezena mea a fumat numai din celelalte. Dar n-a fost cu mine tot timpul. neleg. Ei bine, asta-i tot. ine minte ce i-am spus asear. Nu ncerca s te bagi n cazul sta. Tot ce vrem de la tine e s stai cuminte. Altfel... A fcut o pauz. Am cscat n microfon. Am auzit zgomotul sta. Poate crezi c nu sunt n stare s-i fac necazuri. Ba, sunt. O singur micare greit i te arestez ca martor. Vrei s zici c ziarele nu vor afla de cazul sta? Vor ti despre crim, dar nu i ce e n spatele ei. Nici tu n-o s ti. Te-am avertizat de dou ori, a zis. A treia oar, gata. Vorbeti prea mult, pentru un tip care tie ce s fac. Mi-a trntit telefonul n nas pentru fraza asta. OK, d-l dracului, n-are dect s-i bat capul. M-am plimbat puin n jurul biroului ca s m calmez, mi-am pus ceva de but, m-am uitat din nou la ceas fr s-mi dau seama ct e ora i m-am aezat iari la birou. Jules Amthor, psihiatru, numai cu programare. D-i timp i bani, c el vindec orice, de la un so impotent, pn la o muctur de lcust. Trebuie s fie un expert n aventuri amoroase, femei care dorm singure i nu le place, biei i fete care i-au luat lumea-n cap i nici nu mai scriu acas, probabil c rspunde i la ntrebri de genul: S-mi vnd proprietatea acum sau s-o mai pstrez un an?", Discursul sta mi va duna n ochii publicului sau m va face s par mai respectabil?". Vin s-i plng pe umr brbai puternici, care zbiar ca leii la birou i de fapt, sunt moi ca mmliga. Dar cel mai mult e cutat de femei, femei grase,care respir greu, femei slabe care se topesc, femei btrne care viseaz, femei tinere care i imagineaz c au complexele Electrei, femei de toate dimensiunile, formele i vrstele, dar cu un lucru n comun: banii. La domnul Jules Amthor nu exist Joia Sracilor. nti se pltete cu bani ghea. Trfe bogate, care probabil, se trguiesc la nota de plat a laptelui, l pltesc imediat. Un iluzionist, un circar i un tip a crui carte de vizit e introdus n nite igri cu droguri, gsite asupra unui mort. ncepea s devin interesant. Am luat telefonul i am cerut operatorului s-mi dea numrul acela din Stillwood Heights.

Capitolul 15 A rspuns o voce de femeie, o voce rguit i cu accent strin. Aloo! Pot s vorbesc cu domnul Amthor? Regret, nu. mi parre foarrte rru. Amthor nu vorrbeete niciodaat laa telefoon. Eu sunt secretaara lui. mi lsaai un mesaj? Care este adresa lui acolo? A vrea s-l vd.

Aa, vrei o consuitaaie. Va fi ncntaat, dar este foarte ocupat. Cnd dorrii s-l vedei? Ct mai repede. Azi. Oh, se simi un regret n voce, asta nu see poaate. Poate sptmna viitoaare. S consult agenda. tii ce, las agenda. Ai un creion? Dar, bineneles c am un creion. Eu... Noteaz. Numele meu e Philip Marlowe. Adresa este 615 Cahuenga Building, Hollywood. Asta e pe bulevardul Hollywood, lng Ivar. Numrul de telefon este Glenview 7537. I-am dictat liter cu liter prile mai dificile i am ateptat. Da, domnul Marlowe, am notat. Vreau s-l vad pe domnul Amthor n legtur cu un om numit Marriott. Am spus i numele sta pe litere. Este urgent. E o chestie de via i de moarte. Vreau s-l vd repede. R-e-p-e-d-e. Imediat, cu alte cuvinte. E clar? Vorrbii foarrte ciudat, a spus vocea cu accent strin. Deloc. Am luat telefonul i l-am zglit. M simt bine. Aa vorbesc eu de obicei. E vorba despre o treab bizar. Domnul Amthor va dori cu siguran s m vad. Sunt detectiv particular. Dar nu vreau s m duc la poliie, pn nu ne ntlnim. Vocea a ngheat brusc. Oo, suntei de la poliie, nu? Uite, ce e. Sunt de la poliie, nu. Sunt detectiv particular. Privat. Dar este la fel de urgent. M caui din nou, da? Ai numrul de telefon, da? Da, am numrul de telefon. Domnul Marriott e bolnaav? Ei, nu e chiar n form. Deci l cunoti? A, nu. Dar ai spus c e o chestiunee de viaa i de moarrte. Domnul Amthor vindec mult lume. De data asta a dat-o n bar. Atept telefonul. Am nchis i m-am ntins dup sticla de pe birou. M simeam ca i cnd a fi trecut prin maina de tocat. Peste zece minute a sunat telefonul i vocea a spus: Domnul Amthor v va primi la ora aase. E-n regul. Care-i adresa? V trimite o main. Am i eu main. D-mi doar... V trimite o main, a spus vocea foarte rece i telefonul s-a nchis. M-am uitat nc o dat la ceas. Aveam timp suficient pentru masa de prnz. Ultima nghiitur de whisky mi ardea stomacul. Nu mi era foame. Am aprins o igar. Parc a fi gustat din batista instalatorului. L-am salutat pe domnul Rembrandt, mi-am luat plria i am ieit. Eram la jumtatea drumului ctre lift, cnd brusc mi-a venit ideea. Fr vreun motiv anume, fr vreun sens, ca i cnd mi-ar fi czut o crmid n cap. M-am oprit, m-am rezemat de peretele de marmur, mi-am dat plria pe spate i am nceput s rd. O fat care a trecut pe lng mine mergnd de la lift ctre biroul ei s-a ntors i mi-a aruncat o privire, care n general te face s te simi ca o gaur ntr-un ciorap. Am salutat-o, ridicnd mna i m-am ntors. Am telefonat unei companii care se ocupa cu afaceri imobiliare. Putei gsi un act de proprietate avnd numai adresa proprietii?, am ntrebat. Desigur, avem un index. Spunei. 1644 West 54-th Place. A vrea s tiu cte ceva despre condiiile din titlul de proprietate. Am s v caut eu. Care e telefonul? A sunat dup trei minute. Luai ceva de scris. Este parcela 8, zona II, cuprins ntre Caraday Addition i Mapiewood Tract, numrul 4. Proprietarul, grevat de oarece datorii, este Jessie Pierce Florian, vduv. Mda. Ce datorii? Impozite, chitane de plat a mbuntirilor ce se fac din zece n zece ani i un mprumut de 2600 $ pentru care a garantat cu casa. Vrei s spui c o pot da afar dup o ntiinare venit cu zece minute nainte? Nu chiar aa de repede, dar mult mai repede dect, dac ar fi fost vorba de o ipotec. Nu e nimic neobinuit, exceptnd suma. E mare pentru zona aceea, n afar de cazul n care este o cas nou. E o cas foarte veche i n stare foarte proast. O mie i cinci sute ar fi deja prea mult.

Atunci e chiar neobinuit, pentru c acest contract dateaz de acum patru ani. Cine a fcut asta? Vreo companie de investiii? Nu. O persoan particular. Un om numit Lindsay Marriott. O.K.? Nu mai in minte ce i-am spus sau n ce fel i-am mulumit. Probabil, c au fost cuvinte goale. M uitam pe perei, gnditor. Stomacul i-a revenit dintr-o dat. mi era foame. M-am dus la Mansion House Coffee Snop i am luat masa de prnz, apoi am scos maina din parcarea de lng cldire. Am luat-o spre sud, apoi spre est, ctre West 54-th Piace. De data asta, n-aveam nici un fel de butur la mine.

Capitolul 16 Cartierul arta exact ca i cu o zi n urm. Strada era pustie, cu excepia unei camionete de ngheat, dou Ford-uri n parcare i un nor de praf ntr-un col. Am trecut ncet prin dreptul numrului 1644, am parcat ceva mai ncolo i am studiat casele de pe ambele pri ale strzii. M-am ntors i m-am oprit, privind pajitea uscat i nengrijit. Casa prea pustie, dar probabil nu era. Balansoarul singuratic de pe verand era n aceeai poziie ca i ieri. Pe alee era o hrtie aruncat. Am ridicat-o, i-am tras un ut i atunci am vzut micndu-se perdeaua de la fereastra din faa casei alturate. Iari Btrna Spioan. Am cscat de plictiseal i am salutat-o, scond plria. Un nas ascuit se lipise de partea interioar a geamului. Pr alb deasupra lui i ochi despre care nu puteam s spun nimic din locul unde m aflam. Am pornit de-a lungul aleii, n timp ce ochii m urmreau. M-am ndreptat spre cas. Am urcat treptele de lemn i am sunat. Ua s-a deschis cu zgomot. Era o individ nalt, btrn, cu o brbie ca de iepure. Vzui de aproape, ochii erau ascuii, ca lumina ce se reflect n apa linitit. Mi-am scos plria. Suntei cea care a sunat la poliie n legtur cu doamna Florian? M privea neprietenos i m studia. Probabil n-a scpat nici alunia de pe omoplatul drept. N-am spus c sunt, tinere, i n-am spus nici c nu sunt. Cine eti dumneata? Era o voce foarte sonor, n stare s acopere zgomotul unei petreceri. Sunt detectiv. Pentru Dumnezeu, de ce nu spui aa? Ce-a mai fcut? N-am mai vzut nimic, dei nam scpat nici un minut. Henry face toate cumprturile pentru mine. Nu s-a mai ntmplat nimic interesant acolo. A lsat ua exterioar deschis i m-a poftit nuntru. Holul mirosea a lac pentru lemn. Coninea mult mobil nchis la culoare, care odat fusese la mod, cu lemn ncrustat .i sculpturi n coluri. Am intrat n camera din fa, plin cu obiecte din bumbac i dantel agate oriunde puteai s bai un cui. Nu te-am mai vzut pn acum?, m-a ntrebat deodat cu o not de suspiciune n glas. Sunt sigur c te cunosc. Eti cel care... Exact. Totui, sunt detectiv. Cine e Henry? A, un bieel negru care mi face cumprturile. Ei bine, ce doreti, tinere? i-a netezit cu mna orul curat, alb cu rou i mi-a aruncat o privire vioaie. A nchis i a deschis gura de cteva ori pentru a-i potrivi proteza. Au trecut ieri pe aici ofierii, dup ce au fost la doamna Florian? Ce ofieri? Cei mbrcai n uniform, am spus rbdtor. Da, au trecut pe aici puin. Nu tiau nimic. Poate mi-l descriei pe tipul acela solid cel care avea o arm i care v-a fcut s telefonai la poliie. L-a descris cu mult acuratee. Era chiar Malloy. Ce tip de main conducea? O main mic. Cu greu reuea s intre n ea. Asta-i tot ce-mi putei spune? Acest om e un criminal! A rmas cu gura cscat, dar ochii erau ncntai. Pentru Dumnezeu, a vrea s-i pot spune mai multe, tinere, dar niciodat nu m-am priceput la maini. Criminal? Nu poi fi n siguran deloc n oraul sta. Cnd am venit aici, acum douzeci i doi de ani, nici mcar nu ne ncuiam uile. Acum sunt gangsteri, i poliiti

corupi, i politicieni care se lupt ntre ei cu mitralierele, aa am auzit. Este scandalos ceea ce se ntmpl, tinere. Mda. Ce tii despre doamna Florian? Gura ei mic s-a zbrcit. Nu este o vecin bun. Pune radioul s cnte tare la miezul nopii. Cnt. Nu vorbete cu nimeni. A fcut o pauz. Nu sunt sigur, dar cred c bea. Are muli musafiri? N-are musafiri deloc. Dumneavoastr trebuie s tii asta, doamn... Morrison. Pentru Dumnezeu. Ce altceva am de fcut, dect s m uit pe fereastr? Pariez c e interesant! Doamna Florian locuiete aici de mult vreme? De vreo zece ani, socotesc eu. A avut un so. Mi se prea un om ru. A murit. A fcut o pauz i s-a gndit. Cred c a fost o moarte natural. N-am auzit alt variant. I-a lsat ceva bani? Ochii i s-au nchis i brbia s-a retras. A respirat adnc. Ai but, a constatat rece. Tocmai mi-am scos un dinte. Dentistul mi-a recomandat. Nu prea cred. Alcoolul nu e bun, dect ca medicament, am zis. Eu nu-l folosesc nici mcar ca medicament. Cred c avei dreptate, am spus mpciuitor. I-a lsat ceva bani? Soul ei. De unde s tiu? Gura avea mrimea unei prune uscate. Pierdusem. A mai fost cineva aici de cnd au venit ofierii? N-am vzut. Mulumesc foarte mult, doamn Morrison. N-am s v mai necjesc. Ai fost foarte amabil i de mare ajutor. M-am ndreptat spre ieire i am deschis ua. Ea m-a urmat, i-a dres vocea i a cltinat din nou din protez de cteva ori. La ce numr ar trebui s sun? m-a ntrebat nmuindu-se puin. University 4-5000. ntrebai de locotenentul Nulty. Din ce triete? Mil? sta nu e un cartier cu oameni miloi, a zis rece. Pun pariu c piesa asta a fost odat mndria lui Sioux Falls, am spus, privind fix la bufetul sculptat ce se afla n hol, pentru c nu ncpea n sufragerie. Avea muchiile arcuite i picioare subiri ncrustate, iar pe partea din fa era pictat un co cu fructe. Masson City, a spus mbunat. Da, domnule, am avut o cas frumoas, eu i George. Foarte frumoas. Am deschis ua, am ieit i i-am mulumit din nou. Acum zmbea, un zmbet la fel de ascuit ca i privirea. Primete o scrisoare recomandat n prima zi a fiecrei luni, a adugat deodat. M-am ntors i am ateptat. S-a aplecat spre mine. Am vzut potaul sunnd la u i dndu-i ceva s semneze. n prima zi a fiecrei luni. Apoi se mbrac i pleac. Se ntoarce dup foarte mult vreme. Cnt jumtate din noapte. Cteodat a fi putut chema poliia, att de tare cnta. Am atins-o uor pe bra. Suntei una la o mie, doamn Morrison. Mi-am pus plria, am salutat-o i am plecat. La jumtatea drumului m-am gndit la ceva i m-am ntors. Sttea n continuare dup plasa de nari, cu ua din spatele ei deschis. Am urcat pe scri. Mine e nti, am spus, nti aprilie. Ziua Pclelilor. Suntei amabil s observai dac i primete scrisoarea recomandat? Ochii au sclipit i a nceput s rd, un rs hotrt, de femeie btrn. Ziua Pclelilor, a mormit. Poate c n-o s-o primeasc. Am lsat-o rznd. Parc era o gin care sughie.

Capitolul 17

Am sunat i am ciocnrt la ua vecina, dar n-a rspuns nimeni. Ua exterioar nu era nchis. Am ncercat ua de la cas. Era descuiat. Am intrat. Nimic nu era schimbat, nici mcar mirosul de gin. Nu erau cadavre pe podea. O sticl murdar se afla pe o msu mic n spatele scaunului pe care doamna Florian sttuse ieri. Radioul era nchis. M-am ndreptat ctre divan i m-am uitat n spatele pernelor. Acelai soldat mort, i nc unul lng el acum. Am strigat. Nici un rspuns. Mi s-a prut c aud o respiraie lung, trist, un fel de oftat. Am trecut pe sub arcad i am ptruns n hol. Ua de la dormitor era puin deschis i geamtul venea din interior. Mi-am strecurat capul nuntru i am privit. Doamna Florian era n pat. Sttea ntins pe spate, nvelit pn la brbie cu o ptur de bumbac. Unul dintre ciucuri aproape i intrase n gur. Faa ei lung i palid era vlguit, pe jumtate moart. Prul murdar acoperea perna. Ochii s-au deschis ncetior i m-au privit inexpresiv. Camera avea un miros care te mbolnvea, de butur, de haine murdare i aer nchis. Un ceas detepttor de aizeci i nou de ceni, ticia pe biroul a crui vopsea gri deschis era pe duc. Se pare c ticia suficient de tare pentru a drma pereii. Deasupra lui, o oglind arta o imagine deformat a chipului femeii. Cufrul din care a luat fotografiile era nc deschis. Bun ziua, doamn Florian. Nu v simii bine? i-a lipit buzele ncetior, a pus buza de jos peste cea de sus, apoi a scos limba, le-a umezit i i-a micat flcile. Vocea suna ca o nregistrare veche i stricat. Ochii artau c m-au recunoscut. Dar asta nu i fcea plcere. L-ai prins? Pe Moose? Sigur. Nu nc. Sper c n curnd. A clipit de cteva ori din ochi, apoi i-a isat ntredeschii, ca i cnd ar fi vrut s scape de un comar. Ar trebui s ii ua ncuiat, am zis. S-ar putea s se ntoarc. Crezi c mi-e fric de Moose? Aa mi s-a prut ieri, cnd am vorbit despre el. S-a gndit la asta. A gndi e o treab complicat. Ai ceva de but? Nu, azi n-am adus nimic, doamn Florian. Nu prea am mai avut bani. Ginu-i ieftin. i e bun. S-ar putea s ies ca s-i aduc, peste ctva timp. Deci, nu i-e team de Malloy? De ce mi-ar fi? O.K., deci nu i-e team de el. Atunci ce te sperie? O lumin a sclipit n ochii ei, s-a pstrat un moment, apoi a disprut din nou. Las-o balt. Voi, poliitii, s m pupai n fund. N-am spus nimic. M-am rezemat de tocul uii, mi-am pus o igar n gur i am ncercat s o ridic suficient de sus pentru a-mi atinge nasul cu ea. Este mai greu dect pare. Poliitii, a spus ncet, nu-l vor prinde niciodat pe biatul sta. E bun, se descurc i are prieteni. i pierzi vremea. E doar rutin, am zis. Un fel de autoaprare. Unde ar putea fi acum? A chicotit i i-a bgat gura sub ptura de bumbac. Rahat. Poliist care o face pe deteptu'. Voi, biei, chiar credei c o s obinei ceva. Mi-a plcut Moose, am spus. n ochii ei a aprut un licr de interes. l cunoti? Am fost cu el ieri, cnd l-a omort pe negru. A deschis gura larg i i-a dat capul brusc pe spate, fr s fac mai mult zgomot, dect atunci cnd rupi o grisin. Pe fa i se scurgeau lacrimi. Un tip mare i puternic, am zis. Un suflet bun. O dorea foarte mult pe Velma. A cscat ochii. Am crezut c o cutau babacii ei, a spus blnd. Da. Dar acum e moart, tu ai spus. Nu mai e nimic de cutat. Unde a murit? Dalhart, Texas. A avut o rceal, pe urm a cobort la plmni i s-a dus. Erai acolo? La dracu, nu. Am auzit doar. Aha. Cine i-a spus, doamn Florian?

O dansatoare. Nu mai tiu numele. Poate o butur bun ar ajuta. M simt ca Valea Moart. i ari ca un catr mort", am gndit, dar n-am spus-o cu voce tare. nc ceva, am zis, i pe urm poate ies s-i aduc nite gin. M-am uitat pe titlurile tale de proprietate, nu tiu ce mi-a venit. A devenit eapn, ca o femeie de lemn mbrcat n pijama. Pleoapele s~au nchis pe jumtate i respiraia s-a oprit. Ai un mprumut prea mare garantat cu casa, avnd n vedere valoarea cobort a proprietilor din zona asta. E vorba de un tip numit Lindsay Marriott. A clipit repede. Nici o alt micare. S-a holbat la mine. Lucram pentru el, a spus ntr-un trziu. Eram servitoare n casa lui. M-a ajutat puin. Am scos igara neaprins din gur, m-am uitat la ea fr nici un scop i am bgat-o napoi. Ieri dup-amiaz, cteva ore dup ce te-am vzut, domnul Marriott m-a cutat la birou. Mi-a oferit o slujb. Ce fel de slujb? Vocea era i mai rguit acum. Am ridicat din umeri. Nu-i pot spune asta. E confidenial. Am fost la el noaptea trecut. Eti un ticlos detept, a ipat i i-a micat o mn. M-am uitat la ea i n-am spus nimic. Poliist detept, a bombnit. Mi-am plimbat o mn pe tocul uii. Era lipicios. Imediat ce l-am atins am simit nevoia s fac o baie. Ei, asta e tot. M ntrebam cum vine treaba. n definitiv, poate nu e nici o legtur. Doar o coinciden. Dar poate c nseamn ceva... Poliist detept... Tu nu eti poliist adevrat... Eti un rahat ieftin... Se poate, i-am zis. Ei bine, la revedere, doamn Florian. Fiindc a venit vorba, nu cred c vei primi scrisoarea recomandat mine diminea. A aruncat plapuma la o parte i a srit n picioare cu ochii strlucind. Ceva lucea n mna ei dreapt. Un mic revolver, un Banker Special. Era vechi i ruginit, dar prea n stare de funcionare. Spune, a mrit ea. Spune repede. M-am uitat la arm i arma s-a uitat la mine. Nu prea prietenos. Mna din spatele ei a nceput s tremure, dar ochii strluceau nc. Saliva a nceput s i se preling pe la colurile gurii. Noi doi am putea lucra mpreun, i-am zis. i arma i maxilarul au cobort n acelai timp. Eram foarte aproape de u. n timp ce arma nc cobora, m-am furiat n afara btii ei, dincolo de u. Gndete-te, am zis peste umr. Nu se auzea nici un sunet, de nici un fel. Am trecut repede prin hol i prin sufragerie i am ieit din cas. M durea spatele n timp ce mergeam pe trotuar. Muchii mi erau nepenii. Nu s-a ntmplat nimic. Am luat-o de-a lungul strzii, m-am urcat n main i am plecat. Ultima zi din martie i o cldur de var. Mi-am scos haina n timp ce conduceam. n faa seciei din 77-th Street, doi biei de la patrul stteau rezemai de o arip a mainii. Am trecut printre uile batante i am gsit un locotenent n uniform n spatele balustradei, studiind un raport. L-am ntrebat dac Nulty este sus. A spus c aa crede i m-a ntrebat dac sunt un prieten. Eu am spus da, el a zis s urc. Aa c am urcat, am luat-o de-a lungul coridorului i am ciocnit la u. O voce a zbierat i am intrat. i scobea dinii, stnd pe un scaun, cu un picior pe altul. Se uita la degetul mare al minii stngi i la lungimea braului. Degetul prea n regul, dar privirea lui Nulty era ngndurat, ca i cum lucrurile n-ar merge bine. S-a ghemuit pe scaun, a pus piciorul pe podea i a nceput s priveasc la mine n locul degetului su mare. Purta un costum cenuiu nchis, alturi, pe mas, un trabuc mutilat, atepta ca el s termine cu scobitul ntre dini. Am ndreptat husa de psl a scaunului, care nu era prins de nimic, m-am aezat i mi-am scos o igar. Tu, a spus Nulty, privindu-i scobitoarea s vad dac era mestecat ndeajuns. Ai avut noroc?

Malloy? Nu m mai ocup de chestia asta. i cine se ocup? Nimeni. De ce? Tipu-i la pmnt. Noi am anunat prin telex, iar ei l caut. Pe naiba, e probabil demult n Mexic. Sigur, doar n-a fcut dect s ucid un negru, am spus. Probabil c nu este dect o chestie minor. nc mai eti interesat? Credeam c ai altceva de fcut. Ochii si deschii la culoare au alunecat peste faa mea. Am avut o treab ast-noapte, dar n-a ieit bine. Mai ai nc fotografia aia a arlechinului? S-a uitat n jurul su i a dat peste sugativ. A ridicat-o i a scos poza. Arat nc destul de bine. M-am uitat la faa sa. Asta-i chiar a mea, am zis. Dac n-ai nevoie de ea pentru dosar a vrea s-o pstrez. Ar trebui s existe un dosar, presupun... M fac c uit de ea. O.K., pstreaz-o la plrie. Dosarul l-am dat deja. Am pus fotografia n buzunarul de la piept i m-am ridicat. Ei bine, cred c asta-i tot, am zis rsuflnd uurat. Miros ceva, a spus Nulty pe un ton ceva mai rece. M-am uitat la obiectul de pe marginea biroului su. Ochii lui mi-au urmrit privirea. A azvlit scobitoarea pe podea i i-a bagat trabucul deformat n gur. Pe-asta nu i-o dau, a zis el. Este doar o vag bnuial. Dac se adeverete, nu te voi uita. Viaa-i grea. A avea nevoie de o pauz, amice. Un tip care muncete att de mult o merit din plin. i-a aprins un chibrit cu unghia degetului mare, artnd ncntat c a reuit din prima ncercare i a nceput s inhaleze fumul trabucului. Bun poant, a spus Nulty ntristat, n timp ce ieeam. Coridorul era linitit, ntreaga cldire era linitit. Jos, n fa, tipii de la patrul nc mai stteau lng arip. Am luat-o napoi spre Hollywood. Suna telefonul cnd am intrat eu n birou. M-am aezat pe mas i am rspuns. Da? Vorbesc cu domnul Philip Marlowe? Da, Marlowe este. Aici este reedina doamnei Grayle. Doamna Lewin Lockridge Grayle. Doamna Grayle ar dori s v vad ct mai curnd posibil. Unde? Adresa este 862 Aster Drive, n Bay City. Pot s-i transmit c vei sosi n mai puin de o or? Suntei cumva domnul Grayle? Bineneles c nu. Sunt valetul. M vei auzi curnd sunnd la u, am spus i am nchis.

Capitolul 18 Eram aproape de ocean, l simeam, dar apa nu se vedea din locul n care m aflam. Aster Drive era o curb lung i blnd, iar casele din interiorul ei erau doar nite case drgue, pe cnd pe partea canionului erau proprieti mari i tcute, cu ziduri de 12 picioare nlime cu pori de fier forjat i garduri vii ornamentale, iar nuntru, dac puteai ajunge acolo, un col de paradis, foarte linitit, doar pentru cei bogai. Un brbat cu o tunic ruseasc albastru nchis, o moletier neagr lucioas i pantaloni bufani, strlucitori sttea n mijlocul porii deschise. Era un negru artos, cu umeri largi i prul lins i lucios, iar cozorocul epcii i umbrea uor ochii. Avea o igar n colul gurii i inea capul puin nclinat, ca i cum ar fi vrut s in fumul departe de nas. ntr-o mn avea o mnu moale neagr, iar cealalt mna era goal. Avea un inel mare pe al treilea deget. Numrul casei nu era la vedere, dar ar fi trebuit s fie 862. Am oprit maina, m-am aplecat nspre el i l-am ntrebat. I-a luat mult vreme s-mi rspund. A trebuit s m studieze foarte atent. Nu numai pe mine, ci i maina pe care o conduceam. S-a ndreptat

neglijent spre mine i n acest timp i-a cobort mna nenmnuat pe lng coaps. Era genul de neglijen fcut special, pentru a fi observat. S-a oprit la civa pai de main i m-a studiat din nou. Caut reedina familiei Grayle, i-am zis. Asta e, dar nu e nimeni acas. Sunt ateptat. A cltinat uor din cap. Ochii lui luceau ca apa. Numele? Philip Marlowe. Ateapt aici. S-a ndreptat fr grab nspre pori i a descuiat o u de fier aflat ntr-unul din stlpii masivi. Era un telefon nuntru. A vorbit scurt la el, a trntit ua i s-a ntors la mine. Avei vreun act de identitate? L-am lsat s se uite la actul de proprietate ai mainii. Asta nu dovedete nimic. De unde tiu eu c e maina dumneavoastr? Am scos cheile din contact, am deschis ua i am ieit. Eram cam la o jumtate de metru distan de el. Mirosea frumos. Haig Haig, cel puin. Ascult, am s vorbesc la telefon cu valetul; el mi cunoate vocea. Dup asta m lai s trec sau trebuie s-mi fac loc singur? Asta-i slujba mea, a spus mpciuitor. Dac n-o fac bine..., a lsat restul s pluteasc n aer, continund s zmbeasc. Eti un flcu de treab, am zis i l-am btut uor pe umr. Dartmouth sau Dannemora? Cristoase! De ce n-ai spus c eti poliist? Am rnjit amndoi. A fcut un semn cu mna i am trecut prin jumtatea de poart deschis. Drumul fcea o curb; garduri vii nalte, verde nchis, formau un paravan care separau casa de strad. n spatele altei pori, am vzut un grdinar japonez lucrnd la o peluz imens. Ducea buruienile n afara spaiului verde, zmbind n felul specific al japonezilor. Apoi a aprut din nou gardul viu i n-am mai vzut nimic pe o poriune de cincizeci de metri. Drumul s-a terminat ntr-un rond foarte larg, n care erau parcate mai multe maini. Una din ele era un mic cupeu. Mai era o pereche de Buick-uri ultimul model, destul de bune pentru a fi trimise la pia. Lng ele, o limuzin neagr cu capacele roilor mari i nichelate. Mai era o main sport, lung i joas. Un drum foarte scurt, din beton, ducea de aici, la intrarea principal. n stnga, alturi de spaiul de parcare era o grdin mai joas cu cte o fntn artezian n fiecare din cele patru coluri. Intrarea era barat de o poart de fier forjat, cu un Cupidon naripat n mijloc. Mai erau busturi pe suporturi subiri i o banc de piatr cu grifoni sculptai la fiecare capt; un lac lunguie cu nuferi de piatr n el i cu o broasc mare de piatr stnd pe una din frunzele nufrului. Mai departe, o bolt de trandafiri conducea la un fel de altar, acoperit n ambele pri, astfel nct razele soarelui s deseneze arabescuri pe treptele altarului, n continuare, n stnga, era o grdin slbatic, nu prea mare, cu un cadran solar lng un perete nclinat, construit n aa fel, nct s par o ruin. i acolo erau flori. Un milion de flori. Casa n sine nu era cine tie ce. Ceva mai mic dect palatul Buckingham, cam cenuie pentru California i probabil, cu mai puine ferestre dect Chrysler Building. M-am ndreptat spre intrare, am apsat pe sonerie i undeva nuntru, o mulime de mecanisme au produs un sunet profund, asemntor clopotelor de la biseric. Un om mbrcat cu o vest cu nasturi aurii a deschis ua, s-a nclinat, mi-a luat plria i a disprut. n spatele lui, n umbr, un brbat n pantaloni cu dung, hain neagr, guler brodat i cravat gri, i-a nclinat capul cenuiu cam cu o jumtate de centimetru i a spus: Domnul Marlowe? V rog s m urmai. Am intrat n hol. Era un hol foarte linitit. Nici mcar o musc nu se auzea. Podeaua era acoperit cu carpete orientale, iar pe perei erau picturi. Am schimbat direcia i am trecut n alt hol. Printr-o u din sticl am vzut o scnteiere de ap n deprtare i mi-am amintit aproape cu un oc c eram lng Pacific i casa era pe marginea unuia dintre canioane. Valetul s-a ndreptat spre o u i a deschis-o, a rmas n picioare alturi i eu am intrat. Era o camer frumoas cu divane mari i fotolii nvelite n piele bej, aezate n jurul unui emineu n faa cruia, pe o podea lucioas, dar nu alunecoas, se afla un covora subire ca mtasea i btrn ca mtua lui Esop. Un buchet de flori strlucea ntr-un col, altul pe o mas joas; pereii erau din lemn pictat. Era confort, spaiu, un loc agreabil n care

noul se mbina cu vechiul; trei oameni au tcut brusc, privindu-m cum traversam ncperea. Unul dintre ei era Anne Riordan, artnd exact cum o vzusem ultima oar, cu excepia faptului c inea n mn un pahar cu un lichid de culoarea chihlimbarului. Altul era un tip nalt i subire, cu o fa trist, o brbie ascuit i ochi nfundai i fr nici o culoare pe fa, cu excepia unui galben nesntos. Avea vreo aizeci de ani, dar arta mai n vrst. Purta un costum nchis la culoare cu o floare roie la butonier i prea preocupat. A treia persoan era blond. mbrcat de ora, ntr-un albastru-verzui ters. N-am dat prea mult atenie hainelor ei. Era ceea ce i recomandase designeru! i sunt convins c i alesese unul potrivit. Rolul lor era s-o fac s par timid, iar ochii ei s par foarte albatrii. Prul avea culoarea aurului din picturile vechi i fusese aranjat exact ct trebuie. Avea forme care nu trebuiau dect puse n valoare. Rochia era mai degrab simpl, cu excepia unei cleme din diamant la gt. Minile nu erau mici, dar aveau o form frumoas, iar unghiile erau vopsite ntr-o culoare obinuit, aproape roz. Mi-a aruncat un zmbet. Prea c zmbete cu uurin, dar ochii ei aveau nc o privire curioas. Gura era senzual. Ce amabil din partea dumneavoastr s venii, mi-a spus ea. Acesta este soul meu. Prepar-i domnului Marlowe o butur, drag. Domnul Grayle a dat mna cu mine. Avea o mn rece i puin umed. Ochii erau triti. A preparat un whisky cu ap gazoas i mi l-a dat. Apoi s-a aezat ntr-un col i a rmas tcut. Am but jumtate din butur i am rnjit ctre domnioara Riordan. S-a uitat la mine cu o expresie absent, ca i cum n-ar fi avut habar de nimic. Credei c putei face ceva pentru noi?, a ntrebat blonda ncetior, privind n paharul ei. Dac da, a fi ncntat. Dar prefer s suport aceast pierdere destul de mic dect s mai am de-a face cu gangsteri i tot soiul de indivizi dubioi. Nu prea tiu multe despre cazul sta. Da` sper s ne poi ajuta. Mi-a aruncat un zmbet pe care l-am simit n buzunarul de la old. Am but i cealalt jumtate de pahar. ncepeam s m simt odihnit. Doamna Grayle a sunat dintr-un clopoel aflat pe braul divanului de piele i a intrat un servitor. Ea a schiat un gest ctre tav. El a privit n jur i a preparat dou buturi. Domnioara Riordan nc se mai juca cu paharul ei, iar domnul Grayle aparent nu buse. Servitorul a ieit. Eu i doamna Grayle ne-am luat paharele. S-a aezat picior peste picior, puin cam neglijent. Nu tiu dac pot face ceva. M ndoiesc. Ce avem pentru a putea continua? Sunt sigur c poi. Mi-a mai zmbit o dat. Ct de departe a mers Lin Marriott cu confidenele lui? S-a uitat piezi ctre domnioara Riordan. Numai c ea nu i-a prins privirea. Continua s stea jos i se uita n alt parte. Doamna Grayle s-a uitat la soul ei. Chiar trebuie s te plictiseti cu astea, drag? Domnul Grayle s-a ridicat n picioare, mi-a spus c i-a fcut plcere s m cunoasc i c ne va prsi pentru scurt timp, nu se simte foarte bine i spera c o s-l scuz. Era att de politicos, nct am vrut s-l ajut s ias din camer pentru a-mi exprima aprecierea. A plecat. A nchis ua ncetior, ca i cnd i-ar fi fost team s nu trezeasc pe cineva. Doamna Grayle s-a uitat la u un moment, apoi i-a reluat zmbetul i m-a privit. n domnioara Riordan putei avea toat ncrederea, desigur. n nimeni nu pot avea toat ncrederea, doamn Grayle. Se ntmpl s tie despre caz ce este de tiut. Da. A but o gur sau dou, apoi i-a terminat paharul dintr-o nghiitur. La dracu cu toat politeea asta, a spus deodat. Hai s discutm normal. Eti un tip care arat prea bine pentru meseria asta. Este o munc destul de urt mirositoare. N-am vrut s spun chiar aa. Ctigi ceva bani din asta, sau este o ntrebare impertinent? Nu sunt prea muli bani la mijloc. E o grmad de bucluc. Dar i mult distracie. i ntotdeauna exist ansa unui caz mare. Cum ajunge cineva detectiv particular? Te superi c te interoghez puin? Mut msua aici, ca s pot ajunge la buturi. M-am ridicat i am mpins uriaa tav de argint pe podeaua lucioas pn n dreptul ei. A mai preparat dou buturi. Eu mai aveam nc jumtate din al doilea pahar.

Cei mai muli sunt foti poliiti, am continuat. Eu am lucrat ia D.A. un timp. Am fost concediat. Nu pentru incompeten, sunt sigur. Nu, pentru obrznicie. Ai mai primit telefoane? Ei bine... S-a uitat nspre Anne Riordan. A ateptat; privirea ei spunea multe. Anne Riordan s-a ridicat n picioare. i-a dus paharul nc plin napoi la tav i l-a pus jos. Probabil avei multe de discutat, a spus ea. V mulumesc foarte mult c ai vorbit cu mine, doamn Grayle. Nu voi folosi nimic din ce mi-ai spus. Avei cuvntul meu pentru asta. Cerule, sper c nu pleci! a spus doamna Grayle cu acelai zmbet. Anne Riordan i-a prins buza de jos ntre dini i a inut-o acolo un moment, ca i cnd s-ar fi gndit dac s-o mute i s-o arunce afar sau s-o lase n pace. mi pare ru, trebuie. Eu nu lucrez pentru domnul Marlowe. Sunt doar o prieten. La revedere, doamn Grayle. Blonda a clipit ctre ea. Sper c vei mai trece pe aici, curnd. Oricnd. A apsat pe sonerie de dou ori. Asta l-a adus pe valet. Acesta a inut ua deschis. Domnioara Riordan a ieit repede i ua s-a nchis. Ceva vreme dup asta, doamna Grayle a rmas fixnd ua cu un zmbet obosit. E mult mai bine aa, nu crezi? a spus ea dup un timp. Am dat din cap n semn de aprobare. Te ntrebi, probabil, cum tie att de multe dac este doar o prieten, am spus. Este o feti curioas. Dup unele informaii a fcut spturi ea nsi, ca de exemplu, cine eti tu i al cui este colierul de jad. Altele i-au picat, pur i simplu. A venit noaptea trecut n locul unde a fost ucis Marriott. Tocmai fcea o plimbare. S-a ntmplat s vad o lumin i a venit acolo. Oh, doamna Grayle a ridicat paharul repede i s-a strmbat. Groaznic! Srmanul Lin. Era o jigodie, ca majoritatea oamenilor. Dar s mori aa, este ngrozitor. S-a cutremurat. Ochii ei erau mari i ntunecai. Deci, este n regul cu domnioara Riordan. Nu va vorbi. Tatl ei a fost eful poliiei aici, mult vreme, am spus eu. Da. Nu prea bei. Fac ceea ce eu numesc, but. Noi doi ar trebui s ne nelegem. i-a povestit Lin domnul Marriott cum a avut loc jaful? Am neles c undeva ntre zona aceasta i Trocadero. N-a spus exact. Trei sau patru oameni. i-a nclinat capul auriu strlucitor. S tii c este ceva amuzant n jaful asta. Mi-au napoiat unul din inele, unul destul de drgu. Mi-a spus asta. Nu prea purtam colierul acela. Este o pies de muzeu, probabil nu mai sunt multe n lume asemntoare; un tip deosebit de jad. Le-a srit n ochi imediat. Nu cred c ei tiu ct valoreaz, ce zici? tiau c nu l-ai purta dac n-ar fi preios. Cine tie ct valoreaz? S-a gndit. Era o plcere s o priveti gndindu-se. Sttea n continuare picior peste picior, la fel de neglijent. Tot felul de oameni, bnuiesc. Dar nu tiau toi c l vei purta n noaptea aceea. Cine tia despre asta? Umerii albastru deschis s-au micat. Am ncercat s-mi in ochii acolo unde le era locul. Servitoarea mea dar ea ar mai fi avut o sut de ocazii. i am ncredere n ea. De ce? Nu tiu. Pur i simplu, am ncredere n unii oameni. i n tine am ncredere. n Marriott aveai ncredere? Faa i s-a ncruntat puin. Ochii au devenit mai ateni. n unele lucruri, nu. n altele, da. Exist nite nuanri. Avea un fel plcut de a vorbi, adnc, pe jumtate cinic i nu prea nflcrat. Potrivea bine cuvintele. Bine, n afar de servitoare. oferul? A scuturat din cap n semn c nu. Lin a condus n noaptea aceea, cu propria lui main. Cred c George nu era pe aici. Nu era ntr-o joi?

Nu eram de fa. Marriott spunea c patru sau cinci zile nainte de a-mi povesti mie. Joi ar fi fost chiar o sptmn din seara trecut. Era chiar joi. Mi-a luat paharul din mn i degetele ei le-au atins pe ale mele puin, o atingere foarte catifelat. George are seara de joi liber. E ziua lui liber, obinuit. A turnat o porie zdravn de whisky n paharul meu i a adugat puin sifon. Este genul de butur din care crezi c poi bea ntr-una i totui, ameete. A preparat o porie asemntoare i pentru ea. Lin i-a spus numele meu?, m-a ntrebat ncetior, cu aceeai privire concentrat. A avut grij s n-o fac. Atunci, probabil, c ai pierdut timp. Hai s vedem cum stm. Deci, servitoarea i oferul ies din discuie. Din punct de vedere, al complicitii, vreau s spun. Din partea mea, nu. Ei, cel puin ncerc i eu, a spus rznd. Deci, mai e Newton, valetul. Ar fi putut vedea colierul la gtul meu n seara aceea. Dar atrna destul de jos i eram mbrcat ntr-o manta de sear, din vulpe argintie; nu cred c l-ar fi putut vedea. Pariez c artai ca un vis. Sper c nu te-ai mbtat? Sunt recunoscut pentru sobrietate. i-a dat capul pe spate i a nceput s rd n hohote. Am cunoscut doar patru femei n viaa mea, care pot s fac asta i s rmn frumoase. Ea era una din ele. Newton e OK, am spus. Un tip de genul lui nu se amestec cu borfaii. Este doar o presupunere. Cum e cu servitorul? S-a gndit i i-a amintit. A cltinat din cap. Nu m-a vzut. i-a cerut cineva s pori colierul? Instantaneu, ochii ei au devenit mai ateni. S-a ntins dup paharul meu pentru a-l umple din nou. Am lsat-o s-l ia, dei mai avea destul n el. Am urmrit frumoasele linii ale gtului ei. Dup ce a umplut paharele i am nceput s ne jucm amndoi cu ele, am continuat. Hai s dm crile pe fa i dup aceea i voi spune ceva. Povestete-mi cum a fost seara. i-a privit ceasul de la ncheietura minii, fcnd pentru asta un gest foarte larg. Ar fi trebuit s fiu... Las-l s atepte. Ochii i-au strlucit. mi plceau aa. E o chestie s fii att de direct, a spus. Asta e meseria mea. Povestete-mi despre seara respectiv. Sau concediaz-m. Una sau alta, frumoaso. Mai bine ai veni i ai sta lng mine. M gndesc la asta de mult vreme. De cnd te-ai aezat picior peste picior, ca s fiu mai exact. i-a tras rochia n jos. Lucrurile astea blestemate i se ridic ntotdeauna pn la gt. M-am aezat lng ea pe divanul din piele bej. Nu lucrezi puin cam rapid? a ntrebat ncetior. Nu i-am rspuns. Faci des lucruri de genul sta? a ntrebat, privindu-m piezi. Practic, deloc. Sunt un clugr tibetan n timpul meu liber. Numai c nu prea ai timp liber. Hai s ne concentrm, am spus eu. Hai s strngem tot ce mai e din mintea noastr sau a mea. Cu ct ai de gnd s m plteti? Oh, deci asta e problema. Credeam c ai de gnd s-mi aduci colierul napoi. Sau mcar s ncerci.. Trebuie s lucrez n felul meu. sta-i felul meu. Am luat o nghiitur mare care aproape mi s-a urcat la cap. Am tras puin aer n piept. i s investighez o crim, am continuat. Dar n-are nimic de-a face cu asta. Vreau s spun, este treaba poliiei, nu-i aa? Mda, numai c srmanul biat mi-a pltit o sut de dolari ca s am grij de el i eu nu am fcut asta. M face s m simt vinovat. M face s plng. Vrei s plng? Mai bea ceva. A mai turnat nite whisky. Nu prea s-o afecteze mai mult dect afecta apa, barajul

Boulder. Ei bine, unde am rmas?, am ntrebat, ncercnd s-mi in paharul n aa fel nct butura s stea n interiorul lui. Servitoare nu, valet nu, ofer nu, servitor nu. Cum s-a ntmplat jaful? Versiunea ta ar putea avea cteva detalii pe care Marriott nu mi le-a dat. S-a aplecat n fa i i-a sprijint brbia n palm. Arta serioas, fr s par prea serioas. Am mers la o petrecere n Brentwood Heights. Apoi Lin a propus s dm o fug pn la Troc pentru cteva pahare i dansuri. Aa am fcut. Erau nite lucrri pe bulevard i drumul era foarte prfuit. Aa c, la ntoarcere, Lin a luat-o pe Santa Monica. Asta ne-a dus pe lng un hotel destul de prginit, care se numea Hotel Indio, pe care l-am observat din nite motive prosteti i lipsite de importan. De partea cealalt a strzii era o berrie i o main parcat n faa ei. O singur main, n faa unei berrii? Da. Una singur. Era o zon dubioas. Ei bine, maina a pornit i a nceput s ne urmreasc i bineneles, c noi n-am bnuit nimic. Nu aveam motive. Apoi, nainte de a ajunge la intersecia dintre Santa Monica i Arguello Boulevard, Lin a spus: S mergem pe cellalt drum" i a luat-o pe o strad rezidenial cu multe serpentine. Imediat, o main a trecut pe lng noi, ne-a atins aripa i s-a oprit. Un brbat mbrcat cu un pardesiu, cu o earf la gt i o plrie cobort pe ochi s-a ntors s ne cear scuze. Avea o earf alb legat n afar, care mi-a srit n ochi. A fost cam tot ce am observat, cu excepia faptului c era nalt i subire. Imediat ce s-a apropiat - i mi-am amintit mai trziu c n-a intrat deloc n btaia farurilor... Natural. Nimnui nu-i place s stea n btaia farurilor. Mai bea ceva. Torn eu de data asta. S-a aplecat. Sprncenele ei frumoase fr a fi desenate s-au ncruntat uor. Am preparat dou buturi. A continuat: Imediat ce a ajuns pe partea unde sttea Lin, i-a ridicat earfa i am vzut o arm strlucind. Rmnei linitii i totul va fi n regul", a spus el. Apoi un alt tip a venit pe partea cealalt. i toate astea n Beverly Hills, cartierul cel mai bine pzit din California. A ridicat din umeri. Da. Mi-au cerut bijuteriile i geanta. Omul cu earfa a fcut-o. Cel din partea mea n-a vorbit deloc, i-am dat lucrurile peste Lin i omul mi-a napoiat geanta i un inel. A zis s nu chemm poliia i oamenii de la asigurri un timp, c ne vor propune o afacere care s ne convin. Spunea c i se pare mai uor s munceti pentru un procent corect. Se purta de parc avea tot timpul din lume. A mai zis c ar fi putut lucra cu oamenii de la asigurri, dac ar fi fost nevoie, dar asta nsemna complicaii i au preferat s n-o fac. Vorbea ca un om cu oarecare educaie. Ar fi putut fi Dressed-Up Eddie, am spus eu. Numai c a fost mpucat la Chicago. Iar a ridicat din umeri. Am but amndoi. A continuat: Apoi au plecat. Noi ne-am ntors acas i i-am spus lui Lin s pstreze secretul. n ziua urmtoare am primit un telefon. Avem dou numere de telefon, dintre care unul direct. Telefonul l-am primit la acesta din urm. Numrul era secret, bineneles. Am cltinat din cap. Se poate cumpra orice numr cu civa dolari. Se ntmpl mereu. Unele vedete sunt nevoite s-i schimbe numrul de telefon n fiecare lun. Am but din nou. I-am spus omului care a sunat s ia legtura cu Lin, care m reprezint, i, dac vor fi rezonabili, vom face afacerea. A spus c e-n regul i de atunci presupun, c au avut destul timp s ne urmreasc, n sfrit, cum ti, am czut de acord la suma de opt mii de dolari i restul l cunoti. L-ai putea recunoate pe vreunul din ei? Bineneles c nu. Randall tie toate astea? Sigur. Mai trebuie s discutm despre asta? M plictisete. Mi-a artat din nou zmbetul ei fermector. A fcut vreun comentariu? S-a gndit puin. Poate. Am uitat. Stteam cu paharul gol n mn i m gndeam. Mi l-a luat i a nceput s-l umple din nou. Am luat paharul plin din mna ei, l-am transferat n mna mea stng, iar cu dreapta i-

am prins mna stng. Era catifelat i plcut. A strns-o pe a mea. Avea muchi puternici. Era o femeie foarte bine construit, nu o floare de hrtie. Cred c avea o idee, dar n-a spus ce. Oricine ar fi avut o idee, ascultnd toate astea. i-a ntors capul ncetior i s-a uitat la mine. Apoi, a cltinat din cap. i prinzi, nu-i aa? De ct timp l cunoti? A, de muli ani. Era crainic la staia care aparine soului meu. KFDK. Acolo l-am ntlnit i pe soul meu. tiu asta. Dar Marriott tria ca i cnd ar fi avut bani. Nu foarte muli, dar suficieni. A dat de nite bani i a renunat la radio. ti sigur c a primit bani, sau aa a zis el? Mi-a strns mna. Sau n-au fost prea muli bani i i-a cheltuit repede? i-am strns i eu mna. A mprumutat de la tine? Eti un tip de mod veche, nu-i aa? S-a uitat n jos, la mna pe care i-o ineam. nc sunt n timpul muncii. i whisky-ul tu e att de bun, nct m ine pe jumtate treaz. Nu c ar fi trebuit s fiu beat... Da. i-a tras mna i a frecat-o pujn. Ai ceva for. Lin Marriott era - un antajist de clas, bineneles. Tria de pe urma femeilor. Te avea la mn? Trebuie s-i spun? Probabil, n-ar fi nelept. A rs. O voi face totui. Am avut odat o ntlnire la el acas. Nu am prea des aventuri din astea. M-a fotografiat cu hainele ridicate pn la gt. Porcul, am zis. N-ai cumva cteva poze din acelea la ndemn? M-a plmuit peste ncheietura minii, apoi m-a ntrebat cu blndee: Cum te cheam? Phil. Pe tine? Helen. Srut-m. Mi-a czut n brae; i-am dat capul pe spate i am nceput s o mngi. A clipit i m-a srutat pe obraji. Cnd am ajuns la gur, era pe jumtate deschis i ardea, iar limba se mica, precum un arpe. Ua s-a deschis i n camer a intrat domnul Grayle. O ineam n brae i n-am avut cum s-i dau drumul. Am ridicat capul i m-am uitat nspre el. M simeam la fel de rece ca piciorul lui Firmegan, n ziua n care l-au ars. Blonda nu s-a micat, nici mcar nu i-a apropiat buzele. Avea o expresie pe jumtate vistoare, pe jumtate sarcastic. Domnul Grayle i-a dres vocea i a spus: mi cer scuze", apoi a ieit ncetior din camer. n ochii lui se citea o imens tristee. Am mpins-o de lng mine, m-am ridicat n picioare, am scos batista i mi-am ters faa. Ea a rmas aa cum am lsat-o, pe jumtate ntins de-a lungul divanului, cu pielea dezgolit deasupra ciorapului. Cine era? Domnul Grayle. D-l naibii. Am plecat de lng ea i m-am aezat pe scaunul pe care am stat iniial. Dup un timp s-a ndreptat, apoi s-a ridicat i m-a privit serioas. E-n regul. nelege. La ce dracu' s-ar putea atepta? mi dau seama c tie. i spun eu c nu e nici o problem. Nu ajunge? E un om bolnav. Ce dracu... Nu ipa la mine. Nu-mi plac femeile isterice. A deschis o geant aflat alturi, a scos o batist mic, i-a ters buzele i i-a privit faa ntr-o oglind. Presupun c ai dreptate, a spus. Prea mult scotch. Disear la Belvedere Club. La ora zece. Nu se uita la mine. Respira precipitat. E un loc bun? Aparine lui Laird Brunette. l cunosc foarte bine.

Bine, am spus. Eram nc ngheat. M simeam vinovat, ca i cnd a fi furat din buzunarul unui om srac. A scos un ruj i a nceput s-i aranjeze buzele, apoi s-a uitat la mine. Mi-a aruncat oglinda. Am prins-o i mi-am privit mutra. Am mai curat-o cu batista i m-am ridicat ca si napoiez oglinda. S-a lsat pe spate, artndu-mi tot decolteul i m-a privit languros. Ce s-a ntmplat? Nimic. Ora zece la Belvedere Club. S nu fi prea strlucitoare. Eu n-am dect un costum de sear. n bar? A aprobat din cap, cu ochii tot languroi. Am traversat camera i am ieit, fr s privesc napoi. Servitorul m atepta n hol i mi-a dat plria; arta ca un Sfinx.

Capitolul 19 Am cobort pe alee, m-am pierdut n umbra uriaului gard viu i am ajuns la poart. Un alt tip era de gard acum, un voinic n haine civile, n mod clar, un bodyguard. M-a lsat s ies i m-a salutat. Am auzit un claxon. Maina domnioarei Riordan era parcat n spatele mainii mele. M-am apropiat i m-am uitat nuntru. Sttea cu minile subiri i nmnuate pe volan. Zmbea. Am ateptat, dei nu e treaba mea. Ce prere ai despre ea? Pariez c se dezbrac foarte uor. Chiar trebuie s spui ntotdeauna lucruri de genul sta? S-a nroit. Cteodat ursc brbaii. Brbai tineri sau btrni, juctori de fotbal sau tenori, milionari care o fac pe detepii, gigoli i chiar... detectivi particulari. Am privit-o cu un aer trist. tiu c vorbesc urt. Dar se poart n ziua de azi. Cine i-a spus c era gigolo? Cine? Nu fi obtuz! Marriott. A, era uor de ghicit. mi pare ru. N-am vrut s fiu rutcioas. Presupun c e adevrat c poi s o dezbraci cnd doreti. Dar de un lucru poi fi sigur nu eti primul. Strada lat, curb, moia linitit n btaia soarelui. Un camion cu pereii frumos vopsii a frnat zgomotos n faa casei aflate de cealalt parte a strzii, apoi a dat puin napoi i un tip a luat-o pe aleea din dreptul intrrii. Pe o parte a camionului era scris: Bay City Infant Service". Anne Riordan a privit spre mine. Ochii ei albastru-cenuiu erau triti i mohori. Buza de sus un pic prea lung s-a ridicat puin, apoi a revenit. Respiraia ei a produs un zgomot ascuit. Probabil i-ar place s-mi vd de treburile mele. i s nu am idei pe care nu le-ai avut tu mai nti. Credeam c te voi ajuta i eu puin. Nu am nevoie de nici un fel de ajutor. Nici poliia nu vrea s m bag. Nu pot face nimic pentru doamna Grayle. Mi-a spus o poveste despre o berrie de unde a pornit maina care i-a urmrit, dar practic cu ce m ajut asta? Era o tavern pe Santa Monica. tia sunt hoi de clas. Au chiar pe cineva care poate recunoate jadul Fei Tsui. Dac n-a fost un aranjament. Corect, am spus i am scos o igar din pachet. Chiar i aa, nu e nimic pentru mine n povestea asta. Nici treaba cu psihiatria? Am rmas cu gura cscat. Psihiatrie? Dumnezeule, a zis ncet, credeam c eti detectiv. Afacerea asta nu trebuie trmbiat, am zis. Va trebui s-mi controlez fiecare micare. Acest Grayle are o grmad de parale. i dreptatea se cumpr n oraul sta. Uit-te ce metode simpatice folosete poliia. Fr reclam, fr comunicate de pres, nici o ans ca vreun strin s le dea un fir care poate fi important. Nimic n afar de linite i avertismente s renun. Nu-mi place deloc. Mai ai nc urme de ruj, a spus Anne Riordan. i-am amintit de psihiatru. Ei, la revedere. Mi-a prut bine s te cunosc ntr-un fel.

A pornit, a accelerat i a disprut ntr-un nor de praf. Am privit-o plecnd. Cnd nu s-a mai vzut, m-am uitat pe partea cealalt a strzii. Omul cu camionul pe care scria Bay City Infant Service" a ieit pe o u lateral a casei, mbrcat ntr-o uniform att de boas i de strlucitoare nct m fcea s m simt curat, doar privindu-l. Transporta o cutie de carton. S-a urcat n camion i a plecat. Presupun c a schimbat nite scutece. M-am suit n propria mea main i mi-am privit ceasul nainte de a porni. Era aproape cinci. Whisky-ul, foarte bun, de altfel, s-a fcut simit pe drumul napoi spre Hollywood. Am prins toate stopurile. Este o fat drgu", mi-am spus cu voce tare, pentru un tip interesat de fete drgue". Nimeni n-a zis nimic. Dar eu nu sunt", am continuat. Nici de data asta n-a rspuns nimeni. Ora zece, la Belvedere Club", am mormit. Ptiu", am auzit deodat. Parc ar fi fost vocea mea. Era ase fr un sfert, cnd am ajuns la birou. Cldirea era foarte linitit. Maina de scris din spatele peretelui era tcut. Mi-am aprins o pip i am ateptat.

Capitolul 20 Indianul mirosea. Mirosea toat camera de ateptare cnd s-a auzit bzitul i am deschis ua ca s vd cine e. Sttea chiar pe coridor, artnd ca i cnd ar fi fost turnat n bronz. Era un tip solid de la mijloc n sus i avea un piept zdravn. Arta ca un vagabond. Purta un costum maro a crui hain era prea mic pentru umerii lui, iar pantalonii i ajungeau probabil, pn sub bra. Plria era cu cel puin dou numere mai mic i fusese folosit din plin de cineva cruia i se potrivise mai bine. Arta ca o giruet pe o cas. Avea un guler maro-murdar care s-ar fi potrivit i unui cal. O cravat atrna peste jacheta nchis la nasturi, o cravat neagr prins ntr-un nod de mrimea unui bob de mazre. n jurul gtului gros, pe lng gulerul murdar, mai avea i o band lat, neagr, ca femeile btrne. Faa era mare i lat, cu un nas borcnat mare, ct prova unui vapor. Avea ochi umflai, pleoape mari, umeri de fierar, picioare scurte i aparent greoaie, ca de cimpanzeu. Mai trziu, am aflat c erau doar scurte. Dac s-ar fi curat puin i ar fi fost mbrcat ntr-o tog alb, ar fi semnat cu un senator roman. Nu mirosea a praful oraului, ci a pmnt, ca un om de la ar. Hei, a zis. Vino repede. Vino acum. M-am ntors napoi n birou, i-am fcut semn cu degetul i m-a urmat, fcnd la fel de mult zgomot ca o musc pe perete. M-am aezat, mi-am rotit scaunul ca un profesionist adevrat i am artat spre locul destinat clienilor, aflat de cealalt parte a biroului. Nu s-a aezat. Ochii lui mici i negri m priveau ostil. S vin unde? Eu, Second Planting4. Eu, indian din Hollywood. Ia loc, domnule Planting. A rsuflat foarte zgomotos; nrile lui erau largi, ct o gaur de oarece. Nume Second Planting. Nume, nu domnul Planting. Ce pot face pentru dumneata? i-a ridicat vocea i a nceput s-mi vorbeasc ntr-o cascad de bubuituri sonore. A spus vino repede. Mare tata alb a spus vino repede. A spus te aduc n crua de fier. A spus... Mda. Ia-m ncet. Nu sunt copil de coal. Rahat, a spus indianul. Am rnjit unul la altul pe deasupra biroului ctva timp. Rnjea mai bine dect mine. Apoi i-a scos plria cu un imens dezgust. A bgat un deget sub cptueal, a scos o bucat de hrtie i a pus-o pe birou. A artat ncruntat nspre ea, cu un deget avnd o unghie foarte roas. Prul lui lucios avea urme lsate de plria prea strmt. Am luat bucata de hrtie i am constatat c era o carte de vizit, deloc nou pentru mine. Mai aveam trei identice, n filtrele celor trei igri ruseti. M-am jucat cu pipa, fixndu-l pe indian i ncercnd s-l impresionez cu privirea mea.
4

Al Doilea Semnat

Prea la fel de impresionat ca i peretele din spatele lui. O.K. Ce vrea? Vrea tu vii repede. Vii acum. Vii... Rahat, am spus. Indianului i-a plcut asta. A nchis gura ncetior, a clipit dintr-un ochi cu un aer solemn, apoi aproape zmbitor. l va costa o sut de parale avans, am adugat, ncercnd s par dur. Hm? Era depit. M abtusem de la engleza de baz. O sut de dolari, am spus. Oameni de fier. Peste. Buci n numr de o sut. Eu nu bani, eu nu vin. Priceput? Am nceput s numr o sut cu ambele mini. Aha. Mare scofal, a rnjit indianul. A nceput din nou s cotrobie sub cptueala plriei i a scos o alt hrtie. Am luat-o i am desfcut-o. Coninea un bilet nou-nou de o sut de dolari. Indianul i-a pus plria pe cap, fr a se mai obosi s pun cptueala la loc. Nu arta mult mai ru aa. Am rmas privind cu gura cscat la suta de dolari. Psihiatrii tia sunt tari, am spus. Un tip att de detept m nspimnta. Nu avem toat ziua, a remarcat indianul pe ton de conversaie. Am deschis biroul i am scos un Colt 38 automatic, un tip considerat dintre cele mai bune. Nu-l purtasem n timpul vizitei la doamna Lewin Lockridge Grayle. Mi-am scos haina, am prins tocul de piele al armei, am pus-o nuntru, am fixat-o bine i mi-am pus din nou haina. Indianul era la fel de impresionat ca i cnd m-a fi scrpinat pe gt. Eu main, zis el. Main mare. Nu-mi mai plac mainile mari. Eu main proprie. Tu vii maina mea, a spus indianul amenintor. Bine, eu vin maina ta. Am ncuiat biroul i camera, am deconectat soneria i am plecat, lsnd camera de primire nencuiat, ca de obicei. Am traversat holul i am cobort cu liftul. Indianul mirosea. Chiar i liftierul a observat asta.

Capitolul 21 Maina era o limuzin cu apte locuri, de culoare albastru nchis, un Packard ultimul model, fcut la comand, genul de main n care se poate purta un colier de perle. Era parcat lng o pomp de incendiu i un ofer nchis la culoare, ce prea strin, cu o fa ca cioplit n lemn, sttea n spatele volanului. Interiorul era tapiat n piele gri. Indianul m-a pus s stau n spate. Rmnnd singur acolo, m simeam ca un cadavru de lux, aranjat de un tip cu mult gust de la pompe funebre. Indianul s-a aezat lng ofer, maina a ntors n faa blocului i un poliist aflat de cealalt parte a strzii a strigat: Hei", timid, ca i cnd n-ar fi vrut s fac asta, apoi s-a aplecat repede s-i lege ireturile de la pantofi. Am luat-o spre vest, ne-am ndreptat spre bulevardul Sunset i am mers repede i fr zgomot, de-a lungul lui. Indianul sttea nemicat lng ofer. Adieri ocazionale mi aduceau mirosul lui n nri. oferul arta ca i cum ar fi fost pe jumtate adormit, dar depea mainile decapotabile ca i cnd ar fi fost remorcate. A prins toate semafoarele pe verde; aa sunt unii oferi. Am cotit cu o mil sau dou nainte de Strip, am trecut pe lng magazinele de antichiti cu nume faimoase, pe lng vitrinele pline cu dantele i vase antice preioase, pe lng noile i strlucitoarele baruri de noapte, cu buctari faimoi i sli de joc, la fel de faimoase, conduse de tipi bine instruii, absolveni ai colii Purple Gray, pe lng muzeul Georgian-Colonial, pe lng cldirile moderne n care impresarii din Hollywood fac bani n flux continuu, am trecut de un loc unde se putea servi prnzul n main i care nu se prea potrivea cu peisajul, dei fetele care serveau purtau bluze albe de mtase i epci ca ale membrilor fanfarei militare; nu se potriveau dect cizmele lungi pn la coapse. Am trecut de toate astea i am cobort n serpentine pe un drum lat, spre Beverly Hills; n sud erau multe lumini, de toate culorile, limpezi, precum cristalul, ntr-o sear fr cea; am trecut de vilele aflate pe deal, spre nord, am trecut i de Beverly Hills i am luat-o pe oseaua de la baza

dealului. Amurgul s-a lsat brusc i se simea briza mrii. Fusese o dup-amiaz torid, dar aria trecuse. Am lsat n urm un grup de cldiri luminate, aflate la oarece distan i au aprut o grmad de vile, nici ele prea aproape de osea. Am cobort pe lng un imens teren de polo pe iarb, nvecinat cu un cmp la fel de mare, pentru antrenamente, apoi am luat-o din nou spre vrful dealului, am ocolit piscul pe un drum de beton, n serpentine, pe lng o livad de portocali, probabil mania unui om bogat, pentru c nu suntem ntr-o ar propice pentru asemenea cultur, i apoi, ncetul cu ncetul, ferestrele luminoase ale caselor milionarilor au disprut, oseaua s-a ngustat i am ajuns n Stillwood Heights. Mirosul de salvie care venea dintr-un canion m fcea s m gndesc la un om mort i la un cer fr lun. Case de stuc erau mprtiate pe deal, ca nite basoreliefuri. Pe urm, nau mai fost case, ci dealuri tcute i ntunecate, cu o stea sau dou deasupra lor, o bucat de osea asfaltat i un scurt povrni cu un amestec de stejari i manzanit, un loc unde cteodat poi auzi potrnichea dac te opreti i atepi. Pe cealalt parte a oselei era o zon argiloas, deasupra creia cteva flori slbatice ncpnate erau suspendate ca nite copii neasculttori, care nu vor s se duc la culcare. Apoi oseaua s-a rsucit brusc, cauciucurile mari au scrit i maina a nceput s urce mai puin silenios pe o alee lung mrginit de geranium 5 slbatici. n vrful acestuia, slab luminat, singuratic ca un far, se afla un cuib de vultur, o cldire cu multe coluri, din stuc, crmid i sticl, nou i modern, ns nu urt; una peste alta, un loc foarte potrivit pentru ca un psihiatru s-i atrne sigla. Nimeni n-ar fi auzit vreun ipt. Maina a ntors n faa casei i o lumin a clipit deasupra unei ui negre, pe un perete solid. Indianul a srit din main mormind i a deschis ua din spate. oferul i-a aprins o igar cu o brichet electric i un miros aspru de tutun a venit nspre mine n aerul serii. Am ieit. Ne-am apropiat de ua neagr. S-a deschis singur, ncetior, aproape cu menajamente. n spatele ei, un hol ngust ducea n cas. Dinspre pereii de crmid i sticl, venea lumin. Indianul a bombnit: Hm. Tu intr nuntru. Dup dumneata, domnule Planting. S-a ncruntat puin, dar a intrat, iar ua s-a nchis dup noi la fel de tcut i misterios ca i atunci cnd s-a deschis. La sfritul holului ngust ne-am urcat ntr-un mic lift. Indianul a nchis ua i a apsat pe buton. Ne-am micat ncetior, fr zgomot. Mirosul pe care l mprtiase indianul pn acum era o joac fa de ceea ce simeam n momentele acelea. Liftul s-a oprit, ua s-a deschis. Era lumin i am intrat ntr-un foior unde ziua nc mai ncerca s se fac simit. Erau ferestre de jur mprejur. n deprtare strlucea marea. ntunericul se lsa ncet peste dealuri. Unde nu erau ferestre erau perei pictai; carpete persane vechi, n culori blindate, zceau pe podea; mai era i un birou de recepie care arta ca i cnd ar fi fost fcut din buci de sculpturi furate dintr-o biseric, veche. n spatele biroului sttea o femeie i mi zmbea, un zmbet uscat i ascuit care te-ar fi prefcut n pulbere imediat ce l atingeai. Avea prul lucios rsucit n coc i faa de tip asiatic, nchis la culoare, subire i ofilit. Avea pietre viu colorate n urechi i inele mari pe degete, inclusiv un smarald montat n argint, care ar fi putut fi un smarald veritabil, dar nu tiu cum, reuea s par la fel de dubios ca o brar cumprat dintr-un magazin de doi bani. Minile erau uscate i nchise la culoare, nu prea tinere i nu prea potrivite pentru a purta inele. A vorbit. Vocea mi era cunoscut. Ah, domnul Marrlowe, ce drrgu din parrtea dumneavoastrr s veniii. Amthor va fi att de ncntaat. Am pus pe birou biletul de o sut de dolari pe care mi-l dduse indianul. M-am uitat n spate. Indianul coborse cu liftul. mi pare ru. Ar fi fost frumos, dar nu pot lua asta. Doomnul Amthor ar dorri s v angajeeze, nu-i aaa? A zmbit din nou. Buzele erau la fel de subiri ca o foi de pergament. Mai nti trebuie s tiu despre ce slujb e vorba. A nclinat din cap i s-a ridicat ncet. A aprut n faa mea ntr-o rochie strmt care i se potrivea ca pielea unei sirene i arta c avea o siluet frumoas, dac i plceau fetele cu
5

Plant de grdin cu flori roii, roz sau albe

fundul mare. S v conduc. A apsat pe un buton de pe panou i o u s-a deschis silenios. n spatele ei era o lumin lptoas. M-am uitat napoi la zmbetul ei, nainte s intru. Era mai btrn dect Egiptul. Ua s-a nchis fr zgomot n spatele meu. Nu era nimeni n camera de form octogonal, tapetat de sus pn jos n catifea neagr, cu un tavan nalt i negru, care ar fi putut fi tot din catifea. n mijlocul unui covor negru, mat, de culoarea antracitului se afla o, mas alb, de form octogonal, ndeajuns de mare pentru dou perechi de coate i pe ea un glob alb, lptos, ntr-un suport negru. Lumina venea de aici. Cum, nu-mi puteam da seama. De fiecare parte a mesei se afla un taburet octogonal alb, care era o copie la dimensiune redus a mesei. Lng un perete mai era un taburet. Nu erau ferestre. i nu mai era nimic altceva n camer. Pe perei nu se vedea nici mcar un suport pentru lamp. Dac mai erau i alte ui, eu nu le-am vzut. M-am uitat napoi la cea pe care tocmai intrasem. N-am mai vzut-o nici pe asta. Am stat acolo vreo cincisprezece secunde cu sentimentul ciudat c sunt urmrit. Era probabil vreo fereastr de observaie pe undeva, dar n-am putut-o repera. Am renunat s mai ncerc. Mi-am ascultat respiraia. Camera era att de linitit, nct o puteam auzi trecnd prin nas, ncetior, ca un fonet de perdea. Apoi o u invizibil din partea ndeprtat a camerei s-a deschis silenios, un brbat a intrat nuntru i ua s-a nchis n spatele lui. Omul s-a ndreptat spre mas, cu capul plecat, s-a aezat pe unul din taburetele octogonale i a fcut o micare elegant cu una din cele mai frumoase mini pe care le-am vzut vreodat. Te rog, ia loc. n partea opus mie. Nu fuma i nu te agita. ncearc s te relaxezi total. Ce pot face pentru tine? M-am aezat, am luat o igar n gur i am plimbat-o de-a lungul buzelor fr s-o aprind. L-am studiat. Era nalt, slab i drept ca un stlp de oel. Avea cel mai frumos pr crunt pe care l vzusem vreodat. Parc era trecut prin sita de mtase. Pielea era proaspt ca o petal de trandafir. Ar fi putut avea treizeci i cinci sau aizeci i cinci de ani. Era un om fr vrst. Prul lui era periat, dat pe spate, mai frumos dect orice profil pe care Barrymore l-a creat vreodat. Sprncenele erau negre, mate, ca i pereii, tavanul i podeaua. Ochii erau ptrunztori, mult prea ptrunztori. Erau ochii imobili i parc drogai ai unui somnambul. Erau ca o fntn dintr-un vechi castel despre care citisem odat. Avea o vechime de nou sute de ani. Puteai s arunci o piatr n ea i s atepi. Ascultai i ateptai pn cnd te sturai de ateptat, renunai i rdeai i tocmai cnd te pregteai s pleci, un clipocit venea napoi spre tine din fundul fntnii, att de mic, att de ndeprtat, nct cu greu i venea s crezi c o fntn ca asta exist cu adevrat. Ochii lui erau la fel de adnci. N-aveau nici expresie, nici suflet, erau ochi care puteau privi un leu rupnd un om n buci i n-ar fi clipit, ochi care puteau privi un om tras n eap ipnd n aria soarelui fr ca genele s-i tresare. Purta un costum sobru, negru, la dou rnduri, croit de un artist. Privea vag spre degetele mele. Te rog, nu te agita, a spus. Asta sparge undele, mi perturb concentraia. Face ca gheaa s se topeasc, untul s alerge i pisica s crie, am zis eu. A zmbit, cel mai insensibil zmbet din lume. N-ai venit aici ca s fii impertinent, bnuiesc. Se pare c ai uitat de ce sunt aici. C a venit vorba, am napoiat biletul de o sut de dolari secretarei tale. Am venit, cum poate i reaminteti, n legtur cu nite igri. igri ruseti, umplute cu marihuana. Cu cartea ta de vizit nfurat n interiorul filtrului. i vrei s afli de ce s-a ntmplat aa? Mda. Eu ar fi trebuit s-i dau o sut de dolari. Nu este necesar. Rspunsul este simplu. Sunt lucruri pe care nu le cunosc. Acesta este unul din ele. Pentru o clip aproape l-am crezut. Faa lui era la fel de candid ca a unui nger naripat. Atunci de ce mi-ai trimis un indian dur care pute i o main? Chiar aa, de ce trebuie s put indianul? Dac tot lucreaz pentru tine, nu l-ai putea pune s fac o baie? Este un medium natural. Sunt foarte rari, ca diamantele, i tot ca diamantele, se gsesc cteodat n locuri murdare. S neleg c eti detectiv particular? Da. Cred c eti o persoan foarte proast. Pari prost. Te ocupi de afaceri proaste. i ai venit aici cu o misiune stupid.

M-am prins, am spus. Sunt prost. Aa se ntmpl, se prostete omul cu vrsta. i cred c nu mai e cazul s te rein. Nu m reii deloc. Eu te rein pe tine. Vreau s tiu ce cutau acele cri de vizit n igri. A tresrit; cea mai mic tresrire pe care ar fi putut-o avea. Crile mele de vizit sunt disponibile pentru toat lumea. Nu dau prietenilor mei igri cu marihuan. ntrebarea ta rmne stupid. Poate te ajut s-i aminteti. igrile erau ntr-un port-igaret chinezesc sau japonez, o imitaie de carapace de broasc estoas. Ai vzut vreodat ceva de genul sta? Nu. Oricum, nu-mi amintesc. O s-i mai dezvlui cte ceva. Port-igaretul se afla n buzunarul unui om numit Lindsay Marriott. Ai auzit de el? S-a gndit. Da. Nu putea s suporte lumina puternic i am ncercat s-l tratez. Vroia s lucreze n cinematografie. Era pierdere de vreme. Cinematograful nu-l vroia. E uor de ghicit asta. Ar fi artat ca Isadora Duncan. Mai am nc ceva grozav. De ce mi-ai trimis o sut de dolari? Dragul meu domn Marlowe, a spus cu rceal. Nu sunt un prost. Am o meserie extrem de sensibil. Sunt un fel de vraci. Asta nseamn c fac lucruri pe care medicii, egoiti i fricoi, nu pot s le fac. Sunt n pericol tot timpul din cauza unor oameni ca tine. Vreau s pot estima pericolul nainte de a avea de-a face cu el. Un pericol foarte palid, cazul meu, nu? Practic nu exist, a rspuns politicos i a fcut un gest ciudat cu mna stng, care mi-a atras atenia. Apoi, a pus ncetior mna pe masa alb i a privit spre ea. i-a nlat din nou privirea adnc i i-a ncruciat braele. Auzul tu... i simt mirosul, am spus. Nu m gndeam la el. Mi-am ntors capul spre stnga. Indianul edea pe al treilea taburet alb, lng catifeaua neagr. Avea ceva n genul unui halat alb pe deasupra celorlalte haine. Sttea nemicat, cu ochii nchii i cu capul aplecat puin nainte, ca i cnd ar fi adormit de o or. Faa lui puternic i nchis la culoare era plin de umbre. M-am uitat napoi la Amthor. Zmbea cu zmbetul lui imperceptibil. Pun pariu c vduvelor bogate le tremur dinii fali atunci cnd l vd. Ce face el ca s ctige bani? St pe genunchii ti i cnt cntece franuzeti? A fcut un gest repezit. Treci la subiect, te rog. Noaptea trecut, Marriott m-a angajat s merg cu el ntr-un fel de expediie, al crei scop era plata unor bani ctre nite pungai, ntr-un loc ales de ei. Eu am fost lovit n cap. Cnd mi-am revenit, Marriott era mort. Nu s-au schimbat prea multe pe faa lui Amthor. N-a ipat i nici n-a nceput s se urce pe perei. Dar pentru el a fost o reacie puternic. i-a desfcut braele i apoi i le-a ncruciat invers. Gura lui arta cruzime. Apoi a rmas nemicat ca un leu de piatr de lng Public Library6. igrile au fost gsite la el, am adugat. S-a uitat la mine cu o privire de ghea. Dar nu de ctre poliie; eu le-am luat. Normal, din moment ce poliia nu te-a vizitat nc. Corect. Suta de dolari, a spus foarte blnd, e mai mult dect suficient. Asta depinde de ce doreti s cumperi cu ea. Ai igrile acelea la tine? Una din ele. Dar nu dovedete nimic. Cum spuneai, oricine ar fi putut avea crile tale de vizit. Doar m ntrebam de ce se aflau unde se aflau. Ai vreo idee? Ct de bine l cunoteai pe domnul Marriott? m-a ntrebat. Nici un pic. Dar mi-am format nite preri despre el. Lucruri care sar n ochi. Amthor btea cu degetele pe masa alb. Indianul tot mai dormea cu brbia sprijinit n piept i pleoapele umflate, nchise. C veni vorba, ai ntlnit vreodat o doamn Grayle, o lady bogat care locuiete n Bay City?
6

Biblioteca publica

A aprobat din cap cu un aer absent. Da, i-am tratat centrii vorbirii. Avea un defect neimportant. Ai fcut o treab bun cu ea. Vorbete la fel de bine ca i mine acum. Asta a prut s-l amuze. nc mai ciocnea cu degetele n mas. Ascultam btile. Era ceva n ele ce nu-mi plcea. Sunau ca un fel de cod. S-a oprit, i-a ncruciat din nou braele i s-a lsat pe spate. Ce-mi place mie n afacerea asta este c toat lumea cunoate pe toat lumea. i doamna Grayle l cunotea pe Marriott. Cum ai aflat asta?, m-a ntrebat ncet. N-am rspuns nimic. Va trebui s spui poliiei despre igrile acelea, mi-a spus el. Am ridicat din umeri. Te ntrebi probabil, de ce nu te-am dat afar, a continuat Amthor. Second Planting iar putea frnge gtul ca pe o tulpin de elin. i eu m ntreb. Se pare c ai unele teorii. Dac e vorba de antaj, nu pltesc. Nu folosete la nimic am muli prieteni. Dar, bineneles, mai sunt indivizi care vor s m fac s apar ntr-o lumin proast. Psihiatrii, specialiti sexologi, neurologi, practicieni mruni i nesuferii cu ciocane de cauciuc i rafturi pline de literatur aberant. i, bineneles, ei toi sunt doctori. Ct vreme eu sunt doar un vraci. Care este teoria ta? Am ncercat s-l fac s-i plece capul n faa privirii mele, dar nu era posibil. Mi-am umezit buzele. A tresrit uor. Nu te pot condamna c vrei s o pstrezi pentru tine. Este o problem la care trebuie s m mai gndesc. Probabil, c eti mai inteligent dect mi s-a prut. Pot s fac i eu greeli. ntre timp... S-a aplecat nainte i a pus ambele mini pe globul alb lptos. Cred c Marriott antaja femei, am spus. i fcea parte dintr-o band care fura bijuterii. Dar cine i spunea ce femei s cultive, n aa fel nct s tie tot ce fac, s devin intim cu ele, s se culce cu ele, s le pun s se ncarce cu bijuterii i s le scoat n ora i apoi s se repead la telefon i s le spun bieilor unde s opereze? Aceasta, a spus Amthor atent, este imaginea ta despre Marriott i despre mine? Sunt foarte dezgustat. Mi-am apropiat faa de a lui pn cnd n-a mai rmas dect o jumtate de metru ntre noi. Eti complice ntr-o afacere necurat. D-i ce form i place, dar tot o s rmi bgat n asta. i nu e vorba numai de crile de vizit, Amthor. Dup cum spuneai, oricine poate ajunge la ele. Nu e vorba de marihuana. Nu te-ai fi vrt ntr-o treab ieftin ca asta, ai posibiliti mult mai mari. Dar pe spatele fiecrei cri de vizit era un spaiu liber. Iar n spaiile libere, se afla cteodat tot felul de lucruri scrise cu cerneal invizibil. A zmbit sumbru, dar nu prea am avut timp s-l studiez. Minile lui se micau pe globul de sticl. Lumina s-a stins. Camera era n benz total..

Capitolul 22 Mi-am mpins scaunul napoi, m-am ridicat i mi-am scos arma din tocul de sub bra. Dar a fost inutil. Haina era nchis la nasturi i m-am micat prea ncet. Eram prea ncet oricum, dac era vorba s mpuc pe cineva. Am simit o adiere de vnt i miros de pmnt. n ntunericul desvrit, indianul m-a lovit din spate i mi-a imobilizat braele lng corp. A nceput s m ridice. Puteam nc s mai scot arma i s trag la ntmplare, dar eram departe de prieteni i nu prea s aib vreun rost. Am renunat la arm i l-am apucat de ncheieturile minilor. Erau greu de inut pentru c erau alunecoase. Indianul a rsuflat adnc i m-a trntit, lovindu-m cu capul de podea. n loc s-l prind eu pe el, m-a prins el pe mine. Mi-a ncruciat minile la spate i un genunchi ca un col de stnc m-a lovit n spinare. M-a ndoit. Puteam fi ndoit. Nu sunt City Hall7. M-a ndoit. Am ncercat s ip, fr s am vreun motiv. Dar sunetul mi-a rmas n gt. Indianul m-a aruncat ntr-o parte i m-a imobilizat cu genunchii.
7

Primria oraului

M avea mpachetat. Minile lui m-au apucat de gt. Cteodat m trezesc noaptea. i simt minile n jurul gtului i i simt mirosul. mi simt respiraia gtuit i pierdut i degetele sleioase chinuindu-m. Atunci m trezesc, beau ceva i deschid radioul. Eram aproape pe duc atunci cnd s-au aprins din nou luminile, de un rou sngeriu, din cauza sngelui din ochii mei. O fa a plutit n jurul meu, o mn m-a atins cu delicatee, dar celelalte mini erau n continuare nfipte n gtul meu. O voce a spus cu blndee. Las-l s respire... puin. Degetele s-au nmuiat. M-am smuls din strnsoarea lor. Ceva ce strlucea m-a lovit peste obraz. Vocea a spus ncet: Pune-l pe picioare. Indianul m-a ridicat n picioare. M-a mpins napoi lng perete, inndu-m de ncheieturile minilor. Amator, s-a auzit vocea blnd i obiectul acela lucios m-a lovit din nou peste fa. Ceva cald picura ncet. Am dat cu limba i am simit gust de fier i de sare. O mn mi cerceta portofelul. O alt mn scotocea prin toate buzunarele. igara nvelit n hrtie a ieit la iveal i a fost despachetat. A disprut undeva n ceaa din faa mea. Erau trei igri? a ntrebat amabil vocea i chestia aia lucioas m-a lovit din nou n maxilar. Trei, am zis nbuit. i unde spuneai c sunt celelalte? n biroul meu. Obiectul strlucitor m-a lovit din nou. Probabil m mini, o s aflu. O mulime de luminie roii, jucue, strluceau n faa mea. Vocea a spus: Mai sugrum-l puin. Degetele de fier s-au nfipt din nou n gtul meu. Eram foarte aproape de el, foarte aproape de mirosul lui i de muchii tari ai stomacului su. Am prins unul dintre degete i am ncercat s-l ndoi. Vocea a spus ncet: Uimitor. nva ceva. Obiectul strlucitor a vjit din nou prin aer. M-a pocnit n falc, sau n ceva ce fusese odat falca mea. D-i drumul. E mblnzit. Braele groase i puternice s-au ndeprtat de mine. M-am aplecat, am fcut un pas i m-am proptit pe picioare. Amthor sttea zmbind foarte linitit, aproape vistor n faa mea. inea arma mea n mna lui delicat i frumoas. O inea ndreptat spre pieptul meu. Te-a putea nva, a spus cu vocea lui blnd. Dar la ce ar folosi? Un om mrunt i murdar ntr-o lume mrunt i murdar. Chiar dac te luminez puin, tot aa vei rmne. Sau nu-i aa? Zmbea att de frumos! I-am zdrobit zmbetul cu toat fora pe care o mai aveam. N-a fost chiar att de ru. S-a cltinat i sngele a nceput s curg pe ambele nri. S-a echilibrat, s-a ndreptat i a ridicat din nou arma. Stai jos, copile, a spus cu blndee. Am musafiri. Sunt att de bucuros c m-ai lovit! M ajut mult. Am dat peste taburetul alb, m-am aezat pe el i mi-am pus capul pe masa cea alb lng globul de un alb lptos care strlucea din nou. Priveam fix la el, stnd cu faa pe mas. Lumina m fascina. Era o lumin frumoas, o lumin frumoas i blnd. n spatele meu, n jurul meu, nu era dect linite. Cred c am adormit, pur i simplu, cu faa nsngerat lipit de mas i cu un diavol subire i frumos lng mine, innd arma mea n mna lui, privindu-m i zmbind.

Capitolul 23 n regul, a spus un tip solid. Poi s te scoli acum. Am deschis ochii i m-am ridicat.

Afar, n camera cealalt, amice. Eram n picioare, nc visnd. Am plecat undeva, printr-o u. Am recunoscut locul unde eram camera de recepie, cea cu ferestre de jur mprejur. Afar era ntuneric acum. Femeia cu inele nepotrivite sttea la biroul ei. Un brbat sttea n picioare, n spate. Ia loc aici, amice. M-a mpins n jos. Era un scaun frumos, drept dar confortabil, ns n-aveam chef de asta. Femeia din spatele biroului avea o agend deschis i citea cu voce tare din ea. Un om n vrst i scund, cu o fa lipsit de expresie i musti crunte o asculta. Amthor sttea lng o fereastr, cu spatele la camer, privind afar, la linia imobil a oceanului, departe, n spatele luminilor de pe dig, n spatele lunii. Privea ntr-acolo ca i cnd i-ar fi plcut. i-a ntors capul pe jumtate, ca s m priveasc, i am observat c sngele i fusese curat de pe fa, dar nasul nu mai era cel pe care l vzusem prima oar, se putea sesiza o diferen de vreo dou numere. Asta m-a fcut s zmbesc, s-mi plesci buzele i att. Te distrezi, amice? M-am uitat de unde venea zgomotul; era n faa mea i era cel care m ajutase s ajung aici. Un rocovan cu faa btut de vnturi, de vreo nouzeci de kilograme, cu dini ptai i o voce puternic, de circar. Era dur, rapid i se hrnea cu carne crud. Nimeni nu-l putea mblnzi. Era genul de poliist care scuip pe bastonul de cauciuc n fiecare sear, n loc si fac rugciunea. Dar avea ochi veseli. Sttea crcnat n faa mea, innd portofelul meu deschis n mn, zgriind pielea cu unghia degetului mare de la mna dreapt, ca i cnd i-ar fi plcut doar s distrug lucruri. Chiar i lucruri micue, dac n-avea altceva. Dar sunt convins c ar fi zdrobit o mutr cu mult mai mult plcere. Cam scuturat, amice, nu? Din oraul mare i ru, nu? O mic ncercare de antaj, hm? Plria era dat pe spate. Avea pr castaniu nchis, transpirat, lipit de frunte. Ochii lui amuzai strluceau de ngmfare. mi simeam gtul ca i cnd ar fi fost strns n menghin. M-am ridicat i- i-am simit mirosul. Indianul. Avea degetele ca bucile de oel de scule. Femeia s-o oprit din cititul agendei i a nchis-o. Tipul mai n vrst, scund i cu musta crunt, a cltinat din cap i a venit s stea n spatele celui care vorbea cu mine. Poliiti? i-am ntrebat, frecndu-mi brbia. Tu ce crezi, biete? Umor de poliist. Cel scund se uita chior i prea aproape orb. Nu din Los Angeles, am spus privindu-l. L-ar fi dat afar din cauza ochiului. Tipul solid mi-a napoiat portofelul. M-am uitat n el. Aveam nc toi banii. i toate crile de vizit. Tot ce coninuse era nuntru. Eram surprins. Spune ceva, amice, a zis cel solid. Ceva care s ne fac s ne ndrgostim de tine. Dai-mi arma napoi! S-a aplecat puin nainte i s-a gndit. l puteam vedea gndindu-se. Se simea clcat pe btturi. Ah, i vrei arma, amice? S-a uitat ntrebtor la cel cu mustaa crunt. i vrea arma, i-a spus. Apoi s-a uitat din nou la mine. i la ce-i trebuie arma, amice? Vreau s mpuc un indian. A, vrei s mputi un indian, amice. Da, doar un indian. S-a uitat din nou la cel cu musta crunt. Tipul sta e tare dur. Vrea s mpute un indian. Ascult, Hemingway, nu mai repeta tot ce zic eu. Cred c tipul e trznit. Tocmai m-a numit Hemingway. Tu ce zici, e traznit? Cel cu musta a mucat o igar i n-a zis nimic. Omul subire i chipe de la fereastr s-a ntors i a spus cu blndee: Cred c e posibil s fie puin dezechilibrat. Nu vd nici un motiv s-mi spun Hemingway! Numele meu nu e Hemingway. Omul n vrst a adugat: N-am vzut nici o arm. S-au uitat amndoi la Amthor, care a spus:

Este nuntru, la mine. O s i-o dau, domnule Blane. Solidul i-a ndoit puin genunchii i s-a aplecat pn cnd i-am simit respiraia. De ce mi-ai spus Hemingway, amice? Sunt doamne de fa! S-a ndreptat din nou. Pricep. S-a uitat la tipul cu musta. Acesta a dat din cap, s-a ntors i s-a ndreptat spre partea opus a camerei. Ua glisant s-a deschis. Tipul a intrat i Amthor l-a urmat. Era linite. Femeia cu ten nchis la culoare a privit n jos, spre suprafaa biroului, i s-a ncruntat. Solidul s-a uitat la sprnceana mea dreapt i a cltinat uor din cap dintr-o parte n alta, impresionat. Ua s-a deschis din nou i omul cu musta s-a ntors. A cules o plrie de undeva i mi-a nmnat-o. A scos arma mea din buzunar i mi-a dat-o i pe asta. tiam c e descrcat, dup greutate. Am prins-o sub bra i m-am ridicat. S mergem, amice, a spus tipul solid. Departe de aici. Cred c puin aer te va ajuta s te ndrepi. O.K., Hemingway. O face din nou, a zis tipul, suprat. Continu s-mi spun Hemingway, pentru c sunt doamne de fa. nseamn cumva vreo porcrie? Grbete-te, a intervenit tipul cu musta. Solidul m-a prins de bra i ne-am ndreptat cu toii spre micul lift. Am intrat n el.

Capitolul 24 Cnd liftul a ajuns jos, am luat-o de-a lungul unui coridor ngust i am ieit pe o u neagr. Afar era aer proaspt i rece, deasupra stratului de cea ce venea dinspre ocean. Am respirat adnc. Tipul solid nc m mai inea de bra. Era o main acolo, o limuzin nchis la culoare, particular. Solidul a deschis ua din fa. Nu e chiar confortul cu care eti obinuit, amice. Dar puin aer o s te ajute s-i revii. Ai ceva mpotriv? N-am vrea s facem vreun lucru care nu i-ar place, amice. Unde e indianul? i-a micat puin capul i m-a mpins n main. M-a aezat n partea dreapt, n fa. A, da, indianul. Trebuie s-l omori cu un arc i o sgeat. Aa e corect. E i el n main, n spate. M-am uitat n spate. Nu era nimeni. La naiba, nu-i aici, a zis solidul. Probabil, c cineva l-a ajutat s scape. Nu mai poi s lai nimic ntr-o main nencuiat. Grbete-te, a spus tipul cu musta i s-a urcat n spate. Hemingway a ocolit maina i i-a nghesuit burta n spatele volanului. A pornit. A ntors i am nceput s coborm pe drumul mrginit de geranium slbatic. O briz rece venea dinspre ocean. Stelele erau mult prea ndeprtate. Abia se vedeau. Am ajuns la capt i am luat-o pe drumul de munte asfaltat, fr nici o grab. Cum se face c ai venit fr main, amice? Amthor a trimis dup mine. De ce ar fi fcut asta, amice? Probabil, pentru c vroia s m vad. Biatul sta are o imaginaie bogat. A scuipat n afar, a luat frumos o curb i a lsat maina s alunece la vale. Noi am auzit c tu l-ai cutat la telefon i ai ncercat s intri n legtur cu el. Deci, sa gndit c n-ar fi ru aib o ntrevedere, ca s tie cu cine are de-a face. Aa nct i-a trimis propria main. Pentru c tia c are de gnd s cheme nite poliiti i c nu o s am nevoie de maina mea ca s ajung acas. O.K., Hemingway. Mda. Iar asta. Bine. Avea un dictafon sub mas i secretara lui a notat toat conversaia; i-a citit-o domnului Blane. M-am ntors i l-am privit pe domnul Blane. Fuma linitit o igar, aproape adormit. Nu se uita la mine. A notat pe dracu. Probabil are o colecie de conversaii special pregtite, pentru cazuri

de genul sta. Poate ne poi spune de ce ai vrut s-l vezi pe tipul sta, a sugerat Hemingway politicos. Adic, s-i spun ct nc mai am o bucic de fa? Oh, noi nu suntem biei ri, a spus, cu un gest larg. l cunoti destul de bine pe Amthor, nu-i aa, Hemingway? Domnul Blane l cunoate. Eu respect ordinele. Cine naiba e domnul Blane? Este domnul care st pe locul din spatele tu. i n afar de asta, cine naiba e? Vai, dar toat lumea l cunoate pe domnul Blane. Bine, am spus simindu-m dintr-o dat foarte obosit. Era ceva mai mult linite, mai multe curbe, mai multe poriuni asfaltate, mai mult ntuneric i mai mult durere. Acum c suntem ntre prieteni, nu sunt doamne de fa i nu mai avem suficient timp ca s aflm de ce te-ai dus acolo, n-ai putea s-mi spui ce e chestia asta cu Hemingway? O poant, am spus. O poant foarte veche. i cine e acest Hemingway? Un tip care obinuia s spun aceleai i aceleai lucruri, pn cnd te convingea c are dreptate. Probabil, c asta i lua al naibii de mult timp. Ai o minte tare aiurit pentru un detectiv particular. Mai ai nc dinii ti naturali? Mda, cu cteva plombe n ei. Atunci cu siguran eti un norocos, amice. Omul din spate a intervenit. Las asta. Ia-o pe prima strad la dreapta. Sigur. Hemingway a dus limuzina pe o strad ngust i murdar care cobora. Am mers pe acolo cam o mil. Mirosul de salvie devenise insuportabil. Aici, a spus omul din spate. Hemingway a oprit maina i a tras frna de mn. S-a ntins peste mine i a deschis ua. Ei, mi-a fcut plcere s te cunosc, amice. Dar nu te mai ntoarce. Oricum, nu cu afaceri. Iei. M duc acas de aici? Tipul din spate a intervenit iari: Grbete-te. Mda. Te duci acas de aici, amice. O s te descurci? Sigur, asta o s-mi dea timp s m gndesc la cteva lucruri. De exemplu, voi, biei, nu suntei poliiti din Los Angeles. Dar unul dintre voi e poliist, poate chiar amndoi. A zice c suntei din Bay City. M ntreb de ce ai ieit din zona voastr? N-o s fie cam greu de dovedit, amice? Noapte bun, Hemingway. Nu mi-a rspuns. Nici unul din ei n-a mai vorbit. Am ncercat s ies din main, am pus picioarele pe bordur i m-am aplecat puin, ameit. Tipul din spate a fcut o micare brusc, pe care mai mult am simit-o, dect am vzuto. O gaur ntunecat s-a deschis n faa mea, mult, mult mai adnc dect noaptea care ne nconjura. M-am scufundat n ea. Nu avea sfrit.

Capitolul 25 Camera era plin de fum. Fumul atrna n aer, n fire subiri, urcnd i cobornd, ca o perdea din mrgele mici i transparente. Dou ferestre preau a fi deschise pe peretele din faa mea, dar fumul nu se mica. Nu mai vzusem niciodat aceast camer. Ferestrele aveau gratii. Eram amorit i fr putere. M simeam ca i cnd a fi zcut un an. Dar fumul m deranja. M-am lsat pe spate i m-am gndit la asta. Dup mult vreme am respirat adnc i am simit o durere n plmni. Foc! am strigat.

Asta m-a fcut s rd. Nu tiu ce era aa de amuzant, dar am nceput s rd. Stteam ntins pe pat i rdeam. Nu mi-a plcut rsul meu. Era un rs prostesc. Un singur strigt a fost de ajuns. Un zgomot de pai s-a auzit n afara camerei, o cheie a fost introdus n broasc i ua s-a deschis. Un om a srit nuntru i a trntit ua dup el. inea mna dreapt lng old. Era un om scund i slab, ntr-o hain alb. Ochii lui aveau o privire ameit, ntunecat i fr vlag. Erau vinei. Am pus capul pe pern i am cscat. Nu te supra, Jack. Mi-a scpat. Sttea ncruntat, cu mna dreapt lng oldul drept. O fa slbatic, ochi negri inexpresivi, piele alb-cenuie i un nas care semna cu o carapace. Poate vrei i o cma de for, s-a rstit la mine. Las, Jack. n regul. Am dormit puin. Unde sunt? Unde i-e locul. Pare a fi un loc drgu. Oameni drgui, atmosfer drgu. Cred c voi mai trage un pui de somn. N-ai face ru, a bombnit. A ieit. Ua s-a nchis. Cheia s-a rsucit i paii s-au ndeprtat. Nu a reuit s fac fumul mai suportabil. nc mai plutea n mijlocul camerei. Ca o perdea. Nu se dizolva, nu pleca, nu se mica. Era aer n camer, l puteam simi pe fa. Dar fumul nu-l simeam. Era ca o estur cenuie construit de o mie de pianjeni. M ntrebam cum au reuit s-i pun s lucreze mpreun. Pijama din bumbac. n genul celor pe care le are Spitalul Central. Fr dublur, fr o custur mai mult dect strictul necesar. Bineneles, material de proast calitate. Gulerul mi zgria gtul, care era nc inflamat. Am nceput s-mi amintesc cte ceva. M-am ridicat i am simit muchii gtului. Erau nc dureroi. Doar un indian... O.K., Hemingway. Deci, ai vrea s-te faci detectiv? S ctigi bani buni? Nou lecii uoare. Furnizm i insigne. Pentru nc 50 de ceni, trimitem i o centur. Gtul era dureros, iar degetele simeau c nu simt nimic. Erau ca nite banane. M-am uitat la ele. Artau ca nite degete. Nu prea frumoase. Degete obinuite. Au fost livrate probabil mpreun cu insigna, centura i diploma. Era noapte. Lumea din spatele ferestrelor era ntunecat. Un glob de porelan atrna n mijlocul tavanului, susinut de trei fire. Era luminat. Avea o mulime de luminie colorate pe margine, portocalii i albastre. M-am uitat la ele. M sturasem de fum. n timp ce le priveam, au nceput s se deschid ca nite hublouri i au aprut cteva capete. Mici, dar vii, ca de ppui, dar vii. Era un om cu o beret de marinar i un nas de Johnnie Walker, avnd o apc pe care era desenat o blond; mai era un tip slbu, cu cravata rsucit, artnd ca un chelner dintr-o bodeg de pe falez. i-a dezlipit buzele i a ntrebat: Cum dorii friptura, domnule? n snge sau mai bine prjit? Am nchis ochii i i-am strns tare, iar cnd i-am deschis din nou, nu mai era dect un glob de porelan, susinut de trei fire. Dar fumul sttea nemicat n aerul care se mica. Am apucat colul unui cearceaf jegos i mi-am ters transpiraia de pe fa, cu degetele amorite pe care le-am primit dup absolvirea colii, dup nou ore uoare, pltite pe jumtate nainte. Csua Potal Dou Milioane Patru Sute aizeci i Opt de mii Nou Sute i Douzeci i Patru, Cedar City, lowa. Scrntii. Idioi. M-am ridicat i dup un timp am ajuns cu picioarele pe podea. Erau nepenite i pline cu ace. Ace obinuite, de cusut, n stnga, doamna. Ace mai mari n dreapta. Picioarele au nceput s simt podeaua. M-am ridicat. Mult prea sus. M-am ghemuit de durere, respirnd greu n timp ce m ineam de o margine a patului, iar o voce care prea s vin de sub pat repeta ntr-una: Ar trebui s.... ar trebui s... ar trebui s..." Am nceput s merg, cltinndu-m ca un om beat. Pe o msu mic, alb, lucioas, aflat ntre dou ferestre cu gratii, se gsea o sticl cu whisky. Arta bine. Prea pe jumtate plin. Sunt muli oameni drgui pe lume, n ciuda aparenelor. Poi fi nemulumit de ziarul de diminea i te poi lua la har cu tipul care st lng tine n sala de cinema, poi s urli la politicieni i cu toate astea, sunt o grmad de oameni buni pe lume. De exemplu, tipul care a lsat aici jumtate de sticl de whisky. Avea o inim mare, ct snii lui Mae West. M-am ndreptat spre ea, am apucat-o cu minile pe jumtate nepenite i am dus-o la gur, tanspirnd ca i cum a fi ridicat unul din picioarele podului Golden Gate. Am luat o nghiitur lung. Am pus din nou sticla jos, cu mult grij. Am ncercat s ling ce-mi cursese pe brbie.

Whisky-ul avea un gust ciudat. Tocmai cnd realizam asta, am vzut o chiuvet nghesuit ntr-un col i am fcut-o. Da, am fcut-o. Am vomitat. Dizzy Dean n-a fcut niciodat un asemenea efort. Timpul trecea. Mi-era grea, eram ameit, m ineam strns cu minile de marginea chiuvetei, scond strigte animalice, cernd ajutor. A trecut. M-am ntors n pat, m-am ntins pe spate i am zcut acolo, respirnd cu greutate i privind fumul, care nu mai era aa de clar. Nu mai era aa real. Poate era ceva cu ochii mei. Dintr-o dat, a disprut cu totul, iar lumina globului de porelan fixat n tavan a devenit mai puternic. M-am ridicat din nou. Era un scaun de lemn lng peretele cu ua. Mai era nc o u, n afar de cea pe care intrase omul cu hain alb. De la toalet, probabil. Acolo puteau s fie hainele mele. Podeaua era acoperit cu un linoleum n ptrate verzi i gri. Pereii erau zugrvii n alb. O camer curat. Patul n care zcusem era din fier, ngust, pat de spital, mai scund dect e normal i avea curele subiri de piele n ambele pri, cam n locurile unde ar trebui s se afle ncheieturile i gleznele pacientului". Era o camer din care i face plcere s iei. mi simeam tot corpul acum, capul ameit, gtul inflamat i durerea din brae. Nu-mi aminteam nimic despre brae. Am suflecat mnecile pijamalei i m-am uitat. ntre cot i umr minile erau pline de nepturi. n jurul fiecreia se vedea o mic pat decolorat, de mrimea unui sfert de dolar. Droguri. Am fost umplut cu droguri ca s rmn linitit. Poate chiar scopolamin, ca s m fac s vorbesc. Prea multe droguri deodat. Am avut noroc s ies din starea asta. Unii reuesc, alii nu. Depinde de constituia fiecruia. Droguri. Asta era cauza fumului i a capetelor micue de pe marginea globului de porelan, a vocilor, a gndurilor nstrunice, a gratiilor i a amorelii pe care o simeam la degete. Whisky-ul fcea parte probabil, din medicaia necesar unei dezalcoolizri intensive. S-au gndit s nu ratez cumva vreun tratament. M-am ridicat, dar n-am reuit s stau n picioare i am lovit cu stomacul peretele opus. Asta m-a fcut s cad i s respir greu mult vreme. Eram plin de transpiraie i m furnica tot corpul. Simeam picturile reci de sudoare formndu-se pe frunte i apoi cobornd ncet de-a lungul nasului pn ajungeau n colul gurii, de unde le lingeam prostete. M-am ridicat nc o dat, mi-am fixat bine picioarele n podea i am reuit s stau aproape drept. O.K., Marlowe, am spus printre dini. Tu eti un tip tare. Un om de fier, nalt de vreo 2 metri, 90 de kilograme dezbrcat i splat pe fa. Muchi puternici, maxilare tari. Poi s te descurci. Ai fost pus la pmnt de dou ori, sugrumat i lovit n falc cu patul armei. Ai fost umplut cu droguri i inut sub influena lor, pn cnd ai ajuns la fel de nebun ca un oarece dansator. i ce nseamn toate astea? Rutin. Acum s te vd fcnd ceva ntradevr dur, de exemplu, s-i pui pantalonii. M-am ntins din nou pe pat. Timpul a trecut. Nu tiu ct. Nu aveam ceas n stare de funcionare. Oricum, ceasurile nu msoar genul sta de timp. M-am sltat. Devenise deja monoton. M-am ridicat n picioare i am nceput s merg. Nu e uor s mergi. Inima i salt ca o pisic nervoas. Mai bine m ntind la loc i m culc. Mai bine stau cuminte o vreme. Eti ntr-un mare rahat, amice, O.K. Hemingway, sunt un tip slab. Nu pot s sparg o vaz de flori, nici s rup o unghie de la un deget. Nu conteaz. Merg. Sunt puternic. O s ies de aici. i m-am ntins din nou pe pat. A patra oar a fost ceva mai bine. Am traversat camera, nainte i napoi de dou ori. Mam dus la chiuvet, am curat-o puin, m-am aplecat i am but ap din palm. Am ateptat cteva clipe i am mai but puin. Mult mai bine. Am mers. Am mers. Am mers. Dup jumtate de or de mers, genunchii mi tremurau, dar capul era limpede. Am mai but ap, mult ap. Gemeam i beam ap. M-am ntors la pat. Era un pat minunat. Era fcut din petale de trandafir. Cel mai frumos pat din lume. L-au luat de la Carole Lombard. Pentru ea era prea moale. Mi-a fi dat tot restul vieii ca s m odihnesc n el dou minute. Un pat minunat, moale, un somn minunat, ochi care se nchid i pleoape care cad, sunetul blnd al respiraiei, ntuneric, odihn, perne moi... Am mers. Au construit piramidele, apoi s-au plictisit de ele, le-au drmat, piatra s-a transformat

n nisip i a fost folosit pentru asfaltul din care e fcut barajul Boulder. Dup ce l-au construit, au adus apa n sud i au folosit-o pentru irigaii. Am mers, gndindu-m la tot felul de lucruri. Nu m puteam plictisi. M-am oprit. Eram pregtit pentru o discuie.

Capitolul 26 Ua de la toalet era ncuiat. Scaunul greu era mult prea greu pentru mine. Chiar aa trebuia s fie. Am luat perna i cearceafurile de pe pat i am dat salteaua la o parte. Era o reea de arcuri dintr-un metal negru, lucios, lungi de vreo douzeci de centimetri, prinse sus i jos cu alte arcuri, mai mici. M-am apucat s meteresc la unul din ele. A fost cea mai dificil treab pe care am fcut-o vreodat. Zece minute mai trziu, aveam dou degete nsngerate i un arc scos. L-am ntins. mi plcea cum oscileaz. i avea un sunet plcut. Cnd am terminat, m-am uitat spre sticla de whisky. Ce bine mi-ar fi prins o butur! Am mai but nite ap. M-am odihnit puin, stnd pe arcuri. Apoi m-am dus lng u, mi-am apropiat gura de broasc i am strigat ct am putut de tare: Foc! Foc! Foc! A fost o ateptare scurt i plcut. A venit alergnd greoi. Cheia n-a intrat bine n broasc i s-a rsucit greu. Ua a srit ntr-o parte. Eram lipit de perete, n spatele ei. Adusese alt baston de data asta, un instrument scurt i drgu, nvelit n piele maro. Privirea lui a poposit pe patul dezmembrat, apoi a nceput s cerceteze n jur. Mi-am luat avnt i l-am lovit. L-am lovit la tmpl i s-a prbuit. Sttea n genunchi. L-am mai lovit de dou ori. A scos un sunet nbuit. Am luat bastonul din braul neputincios. A gemut. L-am lovit cu genunchiul n fa i m durea genunchiul. El nu mi-a spus dac l doare faa. Fiindc mai horcia nc, l-am pocnit cu bastonul. Am luat cheia din u, de afar, am ncuiat pe dinuntru i m-am dus lng el. Mai avea nite chei. Una dintre ele s-a potrivit la toalet, unde atrnau hainele mele. Au scotocit prin buzunare. Banii nu mai erau n portofel. M-am ntors la omul cu haina alb. Avea prea muli bani pentru meseria pe care o practica. Am luat ceea ce mi aparinea, apoi l-am trt pn n pat, l-am legat de mini i de picioare i i-am ndesat un metru de cearceaf n gur. Avea nasul sfrmat. Am ateptat un timp ca s m conving c poate respira. mi prea ru pentru el. Un om mrunt, ncercnd s-i pstreze slujba i s ncaseze cecul sptmnal. Poate avea soie i copii. Pcat. Singurul lui ajutor era bastonul. Nu era prea cinstit. Am pus jos sticla de whisky desfcut, aa nct ar fi putut ajunge la ea, dac nar fi avut minile legate. L-am btut pe umr. mi venea s plng pentru el. n toalet erau toate lucrurile mele, chiar i tocul de piele i arma, fr gloane n ea. Mam mbrcat greu, datorit degetelor nepenite. Tipul din pat dormea. L-am lsat acolo i l-am ncuiat nuntru. Afar era un culoar lung i linitit, cu trei ui nchise. Nici un sunet nu se auzea din spatele lor. O carpet deschis la culoare era pus pe jos i era la fel de tcut, ca i restul casei. La capt era alt hol, perpendicular pe primul, i nceputul unei scri mari, vechi, cu balustrada din stejar alb. Cobora n spiral pn la un hol slab luminat, care avea dou ui cu vitralii, era pardosit cu mozaic i acoperit cu dou carpete groase. O raz de lumin se strecura pe lng o u aproape nchis. Dar nici un zgomot. O cas veche, cum se construiau pe vremuri i nu se mai construiesc acum. Aflat probabil pe o strad linitit, nconjurat cu tufe de trandafiri i avnd o mulime de flori n fa. Ct despre interior, important e s nu se aud ipetele. Tocmai pusesem un picior pe scar, cnd am auzit un om tuind. Asta m-a fcut s sar napoi i am vzut c n captul primului hol era o u pe jumtate deschis. M-am ndreptat n direcia aceea, n vrful picioarelor. Am ateptat, lipit de ua parial deschis, fr s intru. O raz de lumin cdea lng piciorul meu, pe carpet. Omul a tuit din nou. Era o tuse adnc, din plmni puternici. Linitit i relaxat. Nu era treaba mea. Treaba mea era s ies de aici. Dar orice individ care sttea cu ua deschis n casa asta m interesa. Putea fi un grangur sau un servitor. M-am apropiat puin. Un ziar a fonit. Am putut vedea o parte dintr-o camer aranjat ca o camer, nu ca o celul. Un birou negru avea pe el o plrie i nite reviste. Ferestre cu perdele din dantel, un covor bun. Arcurile patului au scrnit. Un tip solid, ca i tuea lui. Am prins ua cu vrfurile

degetelor i am mai mpins-o civa centimetri. Nu s-a ntmplat nimic. Capul meu s-a strecurat nuntru. A fost cel mai lent lucru pe care l-am fcut n viaa mea. Acum am vzut bine camera, patul i omul din el; scrumiera plin cu mucuri de igri se revrsa pe noptier i de acolo pe covor. O mulime de ziare erau mptiate pe pat. Unul din ele sttea ntr-o pereche de mini uriae, acoperind o fa uria. Am vzut prul, pe la marginea ziarului. Era negru, ondulat i foarte des, cu o fie de piele alb sub el. Ziarul s-a micat puin i miam inut respiraia, dar tipul nu i-a ridicat privirea. Avea nevoie de un brbierit. Oricum, tot nebrbierit ar fi artat. l mai vzusem, pe Central Avenue, ntr-o tavern de negri, numit Florian's. Era mbrcat ntr-un costum iptor, cu mingi albe de golf pe hain i un pahar de whisky n mn. i l mai vzusem cu un Army Colt, artnd ca o jucrie n mna lui, trecnd cu uurin printr-o u. Vzusem cte ceva din activitile lui. Toate bine fcute. A tuit din nou, s-a rsucit pe spate, a cscat i s-a ntins dup un pachet mototolit de igri, aflat pe noptier. La captul degetului mare a strlucit o flacr. Pe nri a ieit fum. Ah, a suspinat, i ziarul a ajuns din nou n faa mutrei lui. L-am lsat acolo i am pornit-o napoi pe hol. Domnul Moose Malloy se afla pe mini bune. M-am dus la scri i am cobort. O voce murmura ceva n spatele unei ui puin deschise. Am ateptat s aud o alt voce rspunznd. Nimic. Era o conversaie telefonic. M-am apropiat de u i am ascultat. Era o voce foarte joas, practic un murmur. N-am neles nimic. Pe urm s-a auzit un clinchet. Linite dup aceea. Era timpul s-o terg, ct mai departe. Aa c am deschis ua i am pit nuntru.

Capitolul 27 Era un birou nici prea mare, nici prea mic, cu un aspect foarte ordonat. O bibliotec cu ui de sticl, avnd nuntru cri grele. Un dulpior de prim ajutor pe perete. Un sterilizator din email i sticl, plin cu ace i seringi puse la copt. Un birou masiv, lat, avnd pe el o sugativ, un cuit de bronz pentru tiat hrtie, o trus de stilouri, o agend, mai nimic n rest, exceptnd coatele unui om ngndurat, care-i acoperea faa cu palmele. Printre degetele rsfirate, galbene, i-am vzut prul de culoarea nisipului ud, att de neted, nct prea pictat pe scalp. Am mai fcut trei pai i ochii lui trebuie s se fi uitat dincolo de birou, pentru c mi-a vzut pantofii. i-a ridicat capul i m-a privit. Ochi adnci, palizi, ntr-o fa ca pergamentul. i-a descletat minile, s-a lsat pe spate i s-a uitat spre mine, inexpresiv. i-a ntins minile cu gesturi greoaie i nemulumite i cnd s-au oprit din nou, una dintre ele era foarte aproape de marginea biroului. Am fcut nc doi pai i i-am artat bastonul. Arttorul i degetul mijlociu se tot deplasau ctre colul biroului. Soneria n-o s te ajute cu nimic n seara asta, am zis. L-am trimis la culcare pe biatul la puternic. Ochii lui preau adormii. Ai fost un om foarte bolnav, domnule. Foarte bolnav. Nu v pot recomanda s intrai n normal, nc. Mna dreapt, am zis i l-am ameninat cu bastonul. S-a chircit ca un arpe ncolit. Am trecut pe partea cealalt a biroului rnjind fr vreun motiv anume. Avea un pistol. n sertar, bineneles. Toi au un pistol n sertar i ntotdeauna pun mna pe el prea trziu, dac mai ajung s-l ating. L-am scos. Era un 38 automatic" un model standard, mai prost dect al meu, dar puteam s-i folosesc muniia. Nu am vzut gloane n sertar. Numai n ncrctorul lui. S-a micat abia perceptibil, privind trist. Poate mai ai o sonerie sub covor. Poate da alarma la cartierul general. N-o folosi. O or de-acum ncolo sunt un tip foarte dur. Cine intr pe ua asta iese cu picioarele nainte. Nu e nici o sonerie sub covor, a zis ncet, cu un accent strin, greu sesizabil. Am luat ncrctorul lui plin i ncrctorul meu gol i le-am schimbat ntre ele. Am scos glonul de pe eava pistolului su i l-am lsat alturi. Am ncrcat pistolul meu i m-am dus pe cealalt parte a biroului. Ua avea o yal. M-am ntors, am ncuiat-o i am auzit un clinchet. Mai era i un lan. L-am folosit.

Whisky, am zis. A nceput s-i agite minile. Whisky! S-a dus la dulpiorul cu medicamente i a scos o sticl plat cu etichet verde i un pahar. Dou pahare, am zis. Am ncercat o dat whisky-ul vostru i era gata-gata s ajung pe insula Catalina. A adus dou pahare mici, a scos dopul i a umplut paharele. nti tu. A zmbit puin i a ridicat unul dintre pahare. n sntatea dumneavoastr, domnule ce-a mai rmas din ea. A but. Am but i eu. Am luat sticla, am pus-o lng mine i am ateptat reacia inimii. A nceput s bat tare, dar era iari n pieptul meu, la locul ei. Am avut un comar. O idee tmpit. Se fcea c eram legat, ndopat cu droguri, ncuiat ntr-o celul. Mi-a fost foarte ru. Am dormit. N-am mncat nimic. Am fost lovit la cap i adus ntr-un loc unde mi s-au ntmplat toate astea. S-au obosit destul de tare. Nu sunt chiar aa important. N-a zis nimic. M privea. n ochii lui se citea uimirea, ca i cnd s-ar fi ntrebat ct mai am de trit. M-am trezit i camera era plin de fum. Era doar o halucinaie, o iritaie a nervului optic sau cum dracu numete asta, un tip ca tine. n loc de erpi roz, vedeam fum. Deci, mam trezit i un dur n hain alb a venit i mi-a artat un baston. A trecut ceva timp, pn am fost n stare s- i iau. I-am luat cheile, mi-am luat hainele i banii mei din buzunarul lui. i iat-m aici. Vindecat. Ce prere ai? N-am nimic de zis. Vrei, nu vrei, tot o s zici. Abia atept s-mi spui cte ceva. Obiectul sta i am ridicat bastonul te va convinge. A trebuit s-l mprumut de la cineva. V rog s mi-l dai imediat, a zis, cu un zmbet pe care puteai s-l ndrgeti. Semna cu zmbetul unui clu care vine n celul s te msoare, pentru sicriu. Puteai s-l ndrgeti, dar n-ai mai fi trit destul pentru asta. I-am pus bastonul n palm, n palma stng. Acum i pistolul, v rog, a zis ncet. Ai fost foarte bolnav, domnule Marlowe. Insist s v ntoarcei n pat. M-am holbat la el. Sunt doctor Sonderborg i n-a vrea s facei vreo prostie. A pus bastonul pe birou, n faa lui. Avea un zmbet rigid, ca un pete congelat. Degetele lui lungi se micau ca nite fluturi muribunzi. Arma, v rog. V sftuiesc... Ct e ceasul, domnule temnicer? M-a privit surprins. Aveam ceas la mn, dar se oprise. E aproape miezul nopii. De ce? Ce zi e? Drag domnule, e duminic seara, bineneles. M-am rezemat de birou, am ncercat s m gndesc i am pus arma aproape de el, aa nct s fie tentat s o ia. Au trecut mai mult de 48 de ore. Nu-i de mirare c sunt n halul sta. Cine m-a adus aici? M-a privit i mna lui stng a nceput s se mite ctre arm. Nu m face s fiu dur, am strigat. Nu m face s renun la manierele elegante i la engleza literar. Spune-mi, cine m-a adus aici. Avea curaj. A ncercat s-mi ia arma. Numai c nu mai era unde o vzuse el. M-am lsat pe spate i am pus pistolul pe genunchi. S-a nroit, s-a ntins dup sticla de whisky, i-a turnat nc un pahar i l-a dat pe gt. A respirat adnc i s-a scuturat. Nu-i plcea gustul buturii. Nici unui drogat nu-i place. Vei fi arestat imediat ce iei de aici, a zis tios. Ne-ai fost ncredinat de ctre un ofier de poliie... Poliia n-avea voie s fac aa ceva. Asta l-a tulburat puin. Faa lui glbejit a nceput s se strmbe . Amestec bine i toarn. Cine m-a adus aici, de ce i cum? Sunt puin cam nervos n seara asta. Vreau s dansez n spum. Aud vocea zeului morii. De mult n-am mai omort pe cineva. D-i drumul, doctore Fell. Elibereaz corzile viorii, las muzica s ne nvluie. Suntei intoxicat cu narcotice, a spus rece. Erai aproape mort. A trebuit s v dau

digitalis de trei ori. V-ai luptat, ai ipat, a trebuit s v constrngem. Cuvintele veneau att de repede, nct nu se mai deosebeau unul de altul. Dac prsii spitalul meu n starea aceasta, vei avea mari necazuri. Ai spus c eti doctor adic medic? Desigur, sunt doctor Sonderborg, dup cum v-am mai spus. Nu te lupi i nu ipi atunci cnd eti sub influena narcoticelor, doctore. Pur i simplu intri n com. Ia mai ncearc. i f o selecie. Nu vreau dect lucruri importante. Cine m-a bgat n clinica asta particular, ciudat? Dar... Nici un dar. Te fac praf. Te nec ntr-un butoi cu vin de Malmsey. Chiar mi-a dori un astfel de butoi ca s m scufund eu nsumi n el. Shakespeare. i el bea. Hai s mai lum o doz de medicament. M-am ntins dup sticl i am turnat pentru amndoi. Ia zi, Karloff. Poliia v-a adus aici. Care poliie? Poliia din Bay City, bineneles. Degetele lui galbene i agitate au apucat paharul. Suntem n Bay City. Aha! i poliia asta, avea in nume? Sergent Galbraith, cred. Nu era de la patrul. El i nc un ofier v-au gsit agitnduv prin faa casei, ntr-o stare jalnic, vineri seara. V-au adus aici, pentru c era mai aproape. Am socotit c suntei un drogat care a luat o doz prea mare. Poate m-am nelat. E o poveste bun. Nu pot dovedi c e fals. Dar de ce m-ai inut aici? i-a ncruciat minile. V-am spus de o sut de ori c v simeai foarte ru i c nu suntei nc sntos. Ceai fi vrut s fac? Probabil c-i datorez nite bani, atunci. A ridicat din umeri. Bineneles. Dou sute de dolari. Mi-am tras scaunul puin mai n spate. Al dracului de ieftin! ncearc s-i iei. Dac plecai de aici, a zis tios, vei fi arestat imediat. M-am aplecat peste birou i am rsuflat n nasul lui. Atunci s nu fie numai pentru c am ieit de aici, Karloff. Deschide seiful acela. S-a ridicat i a respirat adnc. Ai mers deja prea departe. Nu-l deschizi? n nici un caz. Ceea ce in eu n mn este o arm. A zmbit amar. E un seif teribil de mare, am zis. i e nou. Asta e o arm foarte bun. Nu-l deschizi? Nimic nu s-a schimbat pe faa lui. Fir-ar a dracului de treab, am exclamat. Atunci cnd ai o arm n mn, toat lumea ar trebui s te asculte. Dar nu merge ntotdeauna, nu-i aa? A zmbit, cu o plcere sadic. M-am retras. Nu mai rezistam. M-am rezemat de birou i el a ateptat, cu buzele ntredeschise. Am stat aa cteva clipe, privindu-l n ochi. Am zmbit. Rnjea ca o crp unsuroas. Sudoarea i-a aprut pe frunte. La revedere. Te las pe mini mai murdare dect ale mele. M-am dus la u, am deschis-o i am ieit. Uile din fa erau deschise. Am vzut o bolt i o grdin plin cu flori. Un mic chioc i o poart. Casa era pe un col. Era o noapte rece i umed, fr lun. Pe una din plcuele de pe col scria Descanso Street. Casele de pe strad erau luminate. Am ateptat s aud o alarm. Nimic. Pe cealalt plcu scria Twenty-third Street. Am luat-o spre Twenty-Fifth Street i am ajuns la numrul 800. La 819 sttea Anhe Riordan. Ce noroc! Am mers o bun bucat de vreme fr s-mi dau seama c am arma n mn. N-am auzit nici o alarm. Am continuat s merg. Aerul mi fcea bine, dar se cam terminase cu whisky-ul i m simeam i eu terminat. Casele erau din crmid, iar strada avea brazi pe margini. Semna mai degrab cu Capitol Hill din Seattle, dect cu o strad din sudul Californiei. La numrul 819 era nc lumin. O poart nalt i ngust, lipit de un gard viu nalt, din chiparoi. n faa casei erau tufe de trandafiri. Am mers pe o potec i am ateptat puin

nainte de a suna. S-a auzit un clinchet i peste cteva clipe o voce la o drcie electric ce i permite s vorbeti cu musafirul fr s deschizi ua. Da, v rog. Marlowe. Poate i s-a tiat respiraia, poate a fost doar sunetul aparatului nchis. Ua s-a deschis larg i a aprut Anne Riordan, ntr-un costum subire, verde deschis. M-a privit speriat. Faa ei, luminat de felinarul de la intrare, a devenit foarte palid. Dumnezeule!, a gemut. Ari ca tatl lui Hamlet!

Capitolul 28 Camera de zi avea un covor maroniu, scaune albe i roz, un emineu din marmur neagr cu un grtar foarte nalt de alam, rafturi pentru cri n perete i draperii crem pe peretele opus celui pe care se afla o oglind veneian. Nu era nimic feminin n camer, cu excepia unei oglinzi nalte, cu o bucat de podea neacoperit n faa ei. Eram prbuit pe un scaun, cu picioarele pe un taburet. Am but dou ceti cu cafea neagr, apoi nite whisky, am mncat dou ou fierte i o felie de pine prjit, apoi iari cafea neagr, cu brandy n ea. Toate astea s-au ntmplat ntr-o alt camer, dar nu sunt capabil s-mi aduc aminte cum arta. Eram din nou n form, aproape treaz. Stomacul nu mai era lipit de ira spinrii. Anne Riordan s-a aezat n faa mea, aplecat, cu brbia fin sprijinit n palma la fel de fin, cu ochii negri sub zulufii maro-rocat. Avea un creion nfipt n pr. Prea ngrijorat. Iam spus cte ceva, nu tot. Am evitat n special partea cu Moose Malloy. Credeam c te-ai mbtat. Nu mi-am imaginat c ai putea s vii la mine altfel. Credeam c ai ieit cu blonda. Credeam... nu mai tiu ce credeam. Pariez c n-ai cumprat toate astea scriind, am spus privind n jur. Nici mcar dac eti pltit pentru ceea ce ai crezut c ai crezut. Iar tata nu le-a cumprat lund mita. Ca porcul sta, care e eful poliiei acum. Nu e treaba mea. Am avut nite terenuri la Del Rey. Terenuri nisipoase. Dar s-au dovedit a fi bogate n petrol. Am dat din cap i am but din paharul frumos, de cristal, pe care-l ineam n mn. Lichidul din el avea un gust minunat. Un tip se poate stabili aici fr dureri de cap. Se mut, pur i simplu. Totul e aranjat pe gustul unui brbat. Dac e genul. i dac l dorete cineva. N-ai valet, asta-i singura problem. Numai tu nu te-ai muta aici, a izbucnit. Ai prefera s i se sparg capul, s i se injecteze droguri i s-i foloseasc mutra drept panou de baschet. i cte altele, probabil. N-am zis nimic. Eram prea obosit. Bine c i-a trecut prin cap s te uii n filtrele alea. Dup cum vorbeai pe Aster Drive, am crezut c ai pierdut firul. Crile alea de vizit nu nseamn nimic. S-a holbat la mine. Spui asta dup ce ai fost pocnit de nite poliiti corupi i i-au fcut timp de dou zile o cur de droguri, ca s te nvee s-i vezi de treburile tale? Cnd lucrurile sar n ochi!? Trebuia s spun asta. E stilul meu. Crud. Ce sare n ochi? C psihiatrul sta elegant e un bandit. Alege victimele, le aburete mintea, apoi le spune bieilor s se duc s ia bijuteriile. Chiar crezi asta? M-a privit fix. Am terminat paharul i mi-am compus din nou o mutr rutcioas. A ignorat-o. Bineneles, c aa cred. i tu gndeti la fel. E puin mai complicat dect crezi. A zmbit drgu, dar acru. Te rog s m ieri. Am uitat pentru o clip c eti detectiv. Trebuie s fie complicat, nu-i aa? Un caz simplu e ceva indecent. Chiar este mai complicat. n regul. Ascult.

N-am ce s-i spun. Aa cred. mi mai dai ceva de but? S-a ridicat. Ar trebui s mai bei i ap din cnd n cnd, aa, ca s nu-i uii gustul. Mi-a luat paharul. Asta o s fie ultimul, a zis. A ieit din camer, s-a auzit zgomot de cuburi de ghea puse n pahar, am nchis ochii i am ascultat. Nu tiu de ce am venit. Dac bieii tiu despre mine att de multe cte cred eu, atunci s-ar putea s m caute aici. Ar fi o mare porcrie. A venit cu paharul i degetele ei reci de la ghea le-au atins pe ale mele. Le-am inut cteva clipe, apoi le-am dat drumul ncet, aa cum te despari de un vis, atunci cnd te trezeti cu soarele n fa. S-a nroit, s-a dus napoi la scaunul ei, s-a aezat i a fcut o mulime de micri ncercnd s stea ct mai comod. i-a aprins o igar i m-a privit. Amthor e un tip destul de brutal, am zis. Dar nu-l vd n postura de ef al unei bande de hoi de bijuterii. Poate m nel. Dac era eful i avea impresia c tiu ceva despre el, nu mai ieeam viu din spitalul la. Dar are i el motive s se team. Nu s-a enervat dect atunci cnd am nceput s aberez despre scris invizibil. M-a privit curioas. Era aa ceva? Am zmbit. Dac era, nu l-am citit. E un mod destul de ciudat de a ascunde date despre o anumit persoan,, nu crezi? Ar fi putut s nu fie gsite. n filtrul unei igri ! Cred c Marriott se temea i era convins c dac i se ntmpla ceva, crile de vizit vor fi gsite. Poliia l-ar fi scotocit prin toate buzunarele. Ceea ce m pune pe gnduri este faptul c, dac Amthor ar fi eful, atunci n-ar mai fi nimic altceva de aflat. Adic, dac Amthor l-a omort sau a pus s fie omort? Dar ceea ce tia Marriott despre Amthor poate s nu aib nici o legtur cu crima. M-am lsat pe spate, m-am lipit de sptarul scaunului, am terminat butura i m-am prefcut c gndesc. Am dat din cap. Dar furtul de bijuterii are legtur cu crima. Iar noi, presupunem c Amthor are legtur cu furtul de bijuterii... Mi-a aruncat o privire ireat. Sunt convins c te simi groaznic. N-ai vrea s te culci? Aici? S-a nroit toat. i-a micat brbia. Cam asta era ideea. Nu mai sunt copil. Cui dracu i pas ce fac eu? Am lsat paharul i m-am ridicat. M simt cuprins de unul din rarele mele momente de delicatee. Vrei s m duci pn la o staie de taxi, dac nu eti prea obosit? Nesuferit ce eti!, a zis suprat. i-au fcut capul praf, te-au umplut de droguri i ai nevoie de un somn bun, dup care te scoli devreme i eti iari detectiv. Cred c o s m culc ceva mai trziu. Ar trebui s stai ntr-un spital, nenorocitule! Uite ce e! N-am mintea prea limpede n seara asta, dar sunt convins c nu trebuie s mai pierd timpul pe aici. N-am nici o prob mpotriva acestor indivizi, dar nu le sunt prea simpatic. Tot ce a putea spune ar fi interpretat mpotriva mea, pentru c n acest ora totul se cumpr. E un ora frumos, a spus tios. Nu poi s judeci... Bine. E un ora frumos. Ca i Chicago. S-ar putea s locuieti acolo mult vreme i s nu vezi nici o arm. Sigur, e un ora frumos. Probabil c nu sunt mai muli bandii dect n Los Angeles. Numai c un ora mare nu poate fi cumprat cu totul. sta, n schimb, da. Asta-i diferena. De-aia vreau s plec de aici. S-a ridicat i i-a mpins brbia ctre mine. Te duci la culcare imediat, chiar aici. Ai un dormitor separat, te duci acolo i... Promii c ncui ua la camera ta? S-a nroit i a strns din buze. Uneori am impresia c eti un tip grozav. Alteori c eti cel mai nesuferit om pe care l-am ntlnit vreodat. Oricum ar fi, vrei s m duci pn la o staie de taxi? Ba, o s rmi aici, a strigat. Abia stai pe picioare. Eti bolnav.

Nu sunt att de bolnav nct s fac altceva dect vreau s fac, am spus rutcios. A ieit repede, srind peste cele dou trepte dintre camera de zi i hol. S-a ntors cu un pardesiu peste costumul subire, fr plrie, cu prul rocat artnd la fel de furios, ca i faa. A descuiat o u lateral, a mpins-o nervoas, a ieit i i-am auzit paii pe potec, apoi sunetul unei ui de garaj ridicate. Ua unei maini s-a deschis, apoi s-a nchis zgomotos. Motorul a pornit i lumina farurilor a ptruns prin ua de sticl, rmas deschis. Mi-am luat plria de pe un scaun, am stins cteva lumini i am remarcat c ua de sticl avea yal. Am privit puin napoi, nainte de a nchide ua. Era o camer drgu. O camer n care e plcut s stai n papuci. Am nchis ua, maina a venit lng mine, am ocolit-o i am intrat. M-a dus pn acas, mut, suprat. A condus n mare vitez. Cnd am cobort n faa blocului meu, mi-a spus noapte bun cu o voce nervoas, a ntors maina n mijlocul strzii i a disprut nainte ca eu s apuc s-mi scot cheile din buzunar. Ua de la numrul 11 era ncuiat. Am descuiat-o, am intrat n holul mereu mucegit i am luat-o spre scri i lift. Am urcat pe jos. Lumin palid pe culoar. Sticlele cu lapte n faa uii. Era i o gur de aerisire, care nu reuea niciodat s nving mirosul de mncare. Toat lumea dormea i blocul era linitit ca o pisic somnoroas. Am descuiat ua apartamentului meu, am intrat i am tras aer n piept, apoi am stat ctva timp lng intrare nainte de a aprinde lumina. Un miros cunoscut, de praf i de tutun, mirosul unei lumi n care a trit i continu, s triasc un brbat singur. M-am dezbrcat i m-am culcat. Am avut comaruri i m-am trezit de cteva ori transpirat. Dar dimineaa m simeam iari n form.

Capitolul 29 Stteam pe marginea patului; n pijama, m gndeam c e cazul s m ridic, dar nu eram foarte hotrt. Nu m simeam foarte bine, dar era mai bine dect ar fi trebuit i mult mai bine, dect dac a fi avut ceva important de fcut. Capul era mare, fierbinte i m durea, limba era uscat i ncrcat, gtul era eapn i flcile nu erau tocmai n regul. Dar am avut i zile mai neplcute. Era o diminea cu cea deas, dimineaa unei zile ce se anuna clduroas. M-am ridicat din pat i mi-am pipit stomacul. M durea. Piciorul stng era ntreg. Nu simeam ace n el, aa c l-am pus s fac primul pas. Eram nc ameit, cnd am auzit bti puternice n u, genul de ciocnit care te face s deschizi ua cinci centimetri, s scuipi i s o nchizi la loc. Am deschis-o ceva mai mult de cinci centimetri. Era locotenent-detectiv Randall, ntr-un costum maro din gabardin, cu o apc din piele de porc, calm, curat, sobru, cu o privire rutcioas.A mpins ua ncet i eu m-am dat la o parte. A intrat, a nchis ua i a privit n jur. Te caut de dou zile, a zis, dar nu se uita la mine. Msura camera cu privirea. Am fost bolnav. A nceput s se plimbe cu un pas vioi, cu prul strlucind, apca sub bra i minile n buzunare. i-a scos o mn din buzunar i a pus-o pe un teanc de ziare. N-ai fost aici. Am fost ntr-un spital. Ce spital? Un spital veterinar. S-a strmbat de parc l-a fi plmuit. Apoi a devenit posac. Nu-i cam devreme pentru genul sta de poante? N-am rspuns. Mi-am aprins o igar, am tras un fum i m-am prbuit pe pat. Nu m pot nelege cu indivizi ca tine. Ar trebui s te nchid. Am fost bolnav i nu mi-am but cafeaua nc. Nu te poi atepta la poante de mai bun calitate. i-am spus s nu mai lucrezi la cazul sta. Numai c nu eti Dumnezeu. Nu eti nici mcar Isus. Am mai tras un fum. M-a nepat ceva, dar a fost mai bine dect prima dat. Nici nu-i dai seama cte necazuri i pot face! Posibil. tii de ce n-am fcut-o pn acum?

Mda. De ce? S-a aplecat puin, atent ca un terrier, cu o privire dur, specific poliitilor cu vechime. Pentru c nu m-ai gsit. S-a ndreptat i s-a ridicat pe clcie. Faa i s-a mai luminat puin. Credeam c ai s spui altceva. Te-a fi pocnit. Nu tiu dac douzeci de milioane de dolari te sperie. Dar tiu c muntele sta de bani i poate da ordine. A respirat adnc, cu gura puin deschis. A scos ncet un pachet de igri din buzunar i l-a desfcut. Degetele i tremurau puin. i-a pus o igar ntre buze i s-a uitat dup un chibrit pe msua pentru ziare.A aprins igara cu grij, a pus bul de chibrit n coul de gunoi, nu pe covor, i a tras un fum. i-am dat un sfat la telefon alaltieri. Joi. Vineri. Da, vineri. Nu l-ai luat n seam. neleg de ce. Dar atunci nu tiam c ascunzi nite lucruri. Am sugerat o linie de aciune care prea potrivit pentru caz. Ce zici c ascund? M-a privit n tcere. Nu vrei nite cafea?, am ntrebat. Poate te face mai uman. Nu. Eu vreau. M-am ridicat i am plecat spre buctrie. Stai jos, a strigat Randall. N-am terminat. Am continuat s merg spre buctrie, am umplut un ibric i l-am pus pe foc. Am but un pahar cu ap rece, de la chiuvet, apoi nc unul. M-am ntors cu un al treilea pahar, mam oprit n u i m-am uitat la Randall. Era nconjurat de fum. Privea spre podea. De ce s nu m duc la doamna Grayle, dac a trimis dup mine? Nu despre asta ziceam. Mda, dar ai fi spus-o i p-asta. N-a trimis ea dup tine. i-a ridicat privirea. Obrajii erau negri de furie. Tu te-ai bgat pe sub pielea ei, practic, i-ai cutat o slujb. Interesant. Dac mi amintesc bine, n-am discutat nimic despre o slujb. N-am gsit nimic important n povestea ei. Vreau s zic, nimic de care s m ag. Nici un capt de fir. Bnuiesc c i-a povestit i ie. Da. Berria aia de pe Santa Monica e o ascunztoare pentru hoi. Dar asta nu nseamn nimic. N-am obinut nimic de acolo. Hotelul de vis-a-vis e dubios i el. Dar nimeni dintre cei pe care i cutm. Doar pungai mruni. Ea i-a spus c m-am bgat pe sub pielea ei? Nu. M-am ntors la buctrie, am fcut cafeaua i am lsat-o s picure. Randall m-a urmat de data asta i s-a aezat n u. Banda asta de hoi de bijuterii lucreaz n Hollywood i n mprejurimi de vreo zece ani, din cte tiu eu, a zis. De data asta au srit peste cal. Au omort un om. Cred c tiu de ce. Dac e opera unei bande i rezolvi cazul, va fi primul astfel de succes de cnd locuiesc eu n oraul sta. i pot s numesc i s descriu cel puin, nc o duzin de treburi d-astea. Drgu din partea ta, Marlowe. Greesc? Nu, fir-ar a dracului. Cteva au fost clasate. Adevraii vinovai n-au fost prini. Au condamnat nite vagabonzi ordinari. Mda. Cafea? Dac beau cafea, promii s discutm decent, ca de la brbat la brbat, fr poante nesrate? ncerc. Dar nu-i spun toate ideile mele. M descurc i fr ele, a zis acru. Ai un costum frumos. Iari s-a posomort. Costumul sta cost dou sute aptezeci i cinci, a mrit. Doamne, ce poliist!, am zis i m-am ntors la aragaz. Miroase bine. Cum o prepari?

Am turnat. Metoda francez. Cafea puin mcinat. Fr hrtie de filtru. Am scos zahrul din dulap i frica din frigider. Ne-a aezat la mas, fa n fa. Bolnav, spital, astea erau poante? Nu. Am avut necazuri, n Bay City. Am fost dus la spital. Nu unul normal. O clinic privat pentru dezalcoolizare i tratament anti-drog. Bay City? Joci tare, Marlowe. Nu-mi place s joc tare. S-a ntmplat. N-am mai pit aa ceva pn acum. Am fost pocnit de dou ori, ultima dat de un tip care pretindea c e ofier de poliie i arta a ofier de poliie. Am fost lovit cu propriul meu pistol i frmntat de un indian puternic. Am fost aruncat n clinica aia, incontient, m-au ncuiat, m-au drogat, m-au legat. i nu pot s dovedesc nimic, dect c am o ntreag colecie de vnti i mna stng plin de nepturi. S-a uitat fix la colul mesei. n Bay City, a zis ncet. Numele e melodios. Un cntec n noroi. Ce cutai acolo? Poliitii tia m-au dus acolo. Eu eram la un tip din Stillwood Heights. Asta e n Los Angeles. Un tip numit Jules Amthor, a zis ncet. De ce ai ascuns igrile alea? M-am uitat n jos. Proast mic! Mi s-a prut interesant c el Marriott avea tabachera asta suplimentar. Cu igri coninnd marihuan. Se pare c n Bay City drogurile se pun n igri ruseti cu filtre gurite. A mpins ctre mine ceaca goal i i-am umplut-o din nou. Privirea lui mi mtura faa, linie cu linie, milimetru cu milimetru, ca Sherlock Holmes cu lupa sau Thorndyke cu monoclul. Ar fi trebuit s-mi spui, a zis amar. i-a frecat buzele cu un obiect din acelea de pnz care se folosete drept erveel. Dar nu le-ai tiat. Mi-a spus fata. La dracu! Un brbat nu mai poate face nimic n ara asta! Tot timpul se bag femeile. i place de tine, a zis Randall politicos, ca un ofier FBI din filme, puin trist, dar foarte sigur pe el. Tatl ei era un poliist foarte bun, dar i-a pierdut slujba. Ea se amestec n cazul sta pentru c te place. E drgu. Dar nu e stilul meu... Nu-i plac fetele drgue? i-a mai aprins o igar, apoi a ndeprtat fumul din faa lui. mi plac fetele vesele, pctoase, trecute prin de toate. Ca s te descarci, a zis Randall indiferent. Bineneles. Ce altceva am fcut toat viaa mea? Acum ce fac? A zmbit pentru prima oar. Probabil i ngduie patru zmbete pe zi. Nu scot nimic de la tine, a zis. i voi sugera o idee, dei te-ai gndit i tu probabil la asta, Acest Marriott antaja femei, doamna Grayle mi-a spus asta. Dar nu numai att. Era cel care ndruma atacurile bandei. Un tip din nalta societate, care se ntlnete cu victimele i pregtete terenul. Iese cu diverse femei, ajunge s le cunoasc destul de bine. S lum jaful sta de sptmna trecut, joi. Pute. Dac Marriott n-ar fi condus, sau n-ar fi dus-o pe doamna Grayle la Troc, sau n-ar fi dus-o acas pe drumul acela, nu s-ar fi ntmplat nimic. Chiar dac ar fi condus oferul, lucrurile nu s-ar fi schimbat prea mult, a remarcat Randall. oferii nu i asum riscul de a fi mpucai pentru numai nouzeci pe lun. Am vrut doar s spun c nu puteau fi prea multe jafuri cu Marriott singur cu o tip. Altfel ar fi btut la ochi i ar fi transpirat ceva. Succesul afacerii e asigurat de faptul c nu se vorbete despre ea. Drept recompens pentru c marfa e napoiat la un pre de nimic. Nu m-ai convins. Femeile vorbesc despre orice. S-ar fi aflat c acest Marriott e un tip cu care e periculos s iei. Probabil, chiar s-a aflat. De-asta l-au eliminat. Randall s-a uitat fix la mine. Amesteca cu linguria n ceaca goal. M-am ntins i i-am umplut-o. Asta m intereseaz. Poi s dezvoli? L-au folosit. Dar se terminase. ncepuse s se vorbeasc despre el, dup cum ai sugerat. Din treburi din astea nu poi s te retragi, pur i simplu. Aa c i-au aranjat o ultim participare la aciune. Uite ce e, au cerut chiar foarte puin pentru colier. Iar Marriott

era intermediarul. Cu toate astea, era speriat. n ultimul moment s-a gndit c ar fi bine s nu se duc singur. A imaginat i o mic mecherie, astfel nct poliia s aib un fir dac i se ntmpla ceva. Un fir care s duc la un om suficient de dur i de inteligent, pentru a fi eful unei astfel de bande, un om aflat n neobinuita postur de a putea obine informaii despre femei bogate. Pare copilresc, dar a mers. Randall a scuturat din cap. O band ar fi luat tot ce avea i ar fi aruncat cadavrul n mare. Nu. Vroiau s arate ca o treab fcut de un amator. Vroiau s-i continue afacerile. Probabil, au gsit alt om. Randall a scuturat din nou din cap: Omul spre care conduc acele cri de vizit nu e genul. Are o afacere proprie, care merge. M-am interesat. Tu ce crezi despre el? Ochii lui erau negri, prea negri. Mie mi s-a prut foarte potrivit. Niciodat nu ai prea muli bani. Iar afacerea lui e o chestie temporar. Are faim i toat lumea vine la el, dar dup un timp, faima dispare i afacerea se duce de rp. Asta dac nu se ocup dect de psihiatrie. Exact ca vedetele de cinema. Cinci ani, s zicem. Cam att ar putea lucra. Deci, dac are o modalitate de a folosi informaiile aflate de la femeile astea, face orice ca s o pstreze. Am s fiu mai atent n ceea ce l privete. Dar acum m intereseaz mai mult, Marriott. Hai s ne ntoarcem n timp. Cum l-ai cunoscut? El m-a cunoscut. A luat numrul din cartea de telefon. Aa a zis, cel puin. Avea cartea ta de vizit. Am fost mirat. Da. Uitasem. Te-ai ntrebat vreodat de ce te-a ales tocmai pe tine? Lsnd la o parte memoria ta scurt. L-am privit pe deasupra cetii cu cafea. ncepea s-mi plac. Era chiar poliist, nu numai o vest i o cma. Deci, de-asta ai venit. A dat din cap. Da. Restul a fost doar aa, pentru conversaie. A zmbit politicos i a ateptat. I-am mai turnat cafea. S-a lsat pe o parte i s-a uitat de-a lungul suprafeei crem a biroului. Cam prfuit, a zis absent, apoi s-a ndreptat i m-a privit n ochi. Poate ar fi trebuit s pun problema puin altfel. Spre exemplu, cred c prerea ta despre Marriott e corect. Am gsit douzeci i trei de miare n seiful lui pe care am avut suficient timp s-l cutm. Am mai gsit nite chitane i o poli de mprumutat ce i d drepturi asupra unei proprieti din West Fifty-fourth Place. A luat o linguri, s-a jucat cu ea n can i a zmbit. E vorba despre 1644 West Fifty-fourth Place. Mda, am mrit. Erau i oarece bijuterii n seiful lui Marriott, marf destul de bun. Dar nu cred c erau furate de el. I-au fost date ca s le vnd, dar i-a fost fric. Asta judecnd dup ceea ce i-a spus ie. Am dat din cap. Da, aa gndea. Da. Polia aia nu prea m-a interesat iniial, dar s vezi ce s-a ntmplat. Noi, la poliie, primim toate rapoartele despre crime i decese dubioase, de la toate seciile. Ar trebui s le citim n aceeai zi. E o regul, ca s ai siguran n ceea ce faci, s nu deranjezi pe cineva fr motiv. Dar noi trecem peste regula asta. N-avem ncotro. Ultimele rapoarte le-am studiat abia azi diminea. Unul dintre ele povestete despre uciderea unui negru pe Central, joia trecut. De ctre un ex-pucria, numit Moose Malloy. Exist i un martor. i s fiu al dracului, dac martorul nu eti tu! A zmbit, al treilea zmbet. i place? Ascult. Dar asta s-a ntmplat azi diminea. M-am uitat la numele tipului care a fcut raportul i l cunosc: Nulty. Mi-am dat seama c n-o s fac nimic. Nulty este genul de om... ai fost vreodat la Crestline? h. Ei bine, lng Crestline e un loc n care sunt puse o grmad de rulote uzate,

transformate n csue. Am i eu o cas pe acolo, dar nu o rulot. Cutiile astea nu mai au roi i au fost aduse n camioane. Nulty este genul de individ care ar sta ntr-o csu de-asta i ar tia frunz la cini toat ziua. Urt din partea ta! Ii este coleg. Aa c l-am sunat pe Nulty, el a dat din col n col, a scuipat de cteva ori, apoi a zis c tu ai avut o idee despre o fat pe care o cheam Velma i pe care Malloy o iubea tare i c te-ai dus s-o vezi pe vduva tipului care conducea localul unde s-a petrecut crima, local care fusese pentru albi i la care lucraser un timp Malloy i fata. Iar adresa vduvei este 1644 West Fifty-fourth Place, proprietatea de care se ocupa Marriott. Aa. Fiindc mi s-a prut c sunt deja prea multe coincidene pentru o singur diminea, am venit la tine. Iar pn acum am fost foarte calm i rbdtor. Pare mai mult dect este. Aceast Velma e moart, dup spusele doamnei Florian. Am fotografia ei. M-am dus n sufragerie i eram n drum spre sacou, atunci cnd am nceput s-mi simt mna ciudat de goal. Dar nu luaser nici mcar fotografiile. Le-am luat, le-am dus la buctrie i am pus poza arlechinului n faa lui Randall. A studiat-o atent. N-o cunosc. i cealalt? sta e un articol despre doamna Grayle. Anne Riordin a fcut rost de el. S-a uitat i a dat din cap. Pentru douzeci de milioane, m-a nsura cu ea, a zis. Trebuie s-i mai spun ceva. Noaptea trecut eram att de furios, nct m-am gndit s m ntorc acolo i s ncerc s m descurc singur. Spitalul e la intersecia strzilor Twenty-third i Descanso, n Bay City. E condus de un individ numit Sonderborg, care zice c e doctor. Clinica asta e o ascunztoare pentru bandii. L-am vzut noaptea trecut acolo pe Moose Malloy. ntr-o camer. Randall era foarte linitit; m privea. : Sigur? Nu-I pot confunda. E un tip mare, enorm. Nu mai cunosc pe nimeni care s arate aa. M privea, nemicat. Apoi, foarte ncet, i-a scos picioarele de sub mas i s-a ridicat. Hai s mergem la doamna Florian. i Malloy? . S-a aezat din nou. Povestete-mi totul, cu amnunte. I-am povestit. M-a ascultat fr s-i dezlipeasc privirea de pe faa mea. Cred c nici na clipit. Respira cu gura uor deschis. Capul era nemicat. Degetele bteau ginga n mas. Dup ce am terminat, m-a ntrebat: Cum arat acest doctor Sonderborg? L-am descris ct am putut de bine. S-a dus n cealalt camer i s-a aezat lng telefon. A format i a vorbit ncet, mult vreme. Apoi s-a ntors. ntre timp, am mai fcut nite cafea, am fiert cteva ou, am prjit dou felii de pine i le-am uns cu unt. M-am pregtit s mnnc. Randall s-a aezat n faa mea i i-a sprijinit brbia n palm. Am trimis un tip de la narcotice s arunce o privire pe acolo. Poate mai gsete ceva. Pe Malloy sigur, nu. El trebuie s fi plecat la zece minute dup tine. Pot s pun pariu. De ce n-ai vorbit cu poliia din Bay City? Am pus sare pe ou. Randall n-a zis nimic. Cnd m-am uitat la el, am observat c se nroise i prea jenat. Eti cel mai bine crescut poliist pe care l-am ntlnit pn acum, i-am spus. Termin mai repede de mncat. Trebuie s plecm. Dup ce mnnc trebuie s fac un du, s m brbieresc si s m mbrac. N-ai putea s mergi n pijama? a ntrebat acru. Deci, chiar att de mare e mafia n oraul la? Este oraul lui Laird Brunette. Se spune c a reuit s pun un primar, contribuind cu 30 de miare. E proprietarul clubului Belvedere? Plus dou vapoare-cazino. Dar e n zona noastr! S-a uitat n jos, la unghiile curate i strlucitoare. Ne oprim pe la biroul tu ca s lum celelalte dou cri de vizit. Dac mai sunt. i-a mpreunat degetele.

Dac mi dai cheile, fac eu asta pn te brbiereti i te mbraci. Mergem mpreun. Poate am ceva coresponden. A dat din cap, s-a aezat i a aprins nc o igar. M-am brbierit, m-am mbrcat i am plecat cu maina lui Randall. Aveam coresponden, dar nu merita efortul de a fi citit. Cele dou igri din sertar erau neatinse. Se pare c nimeni n-a cotrobit prin birou. Randall a luat igrile, le-a mirosit i le-a pus n buzunar. I-ai dat una dintre crile de vizit. Nu era nimic pe spatele ei, aa c nu s-a mai deranjat s le caute i pe celelalte. Am impresia c lui Amthor nu i e prea fric; a crezut doar c ncerci s-l antajezi. Hai s mergem.

Capitolul 30 Btrna Spioan a scos nasul civa centimetri n faa uii, a adulmecat atent, ca i cnd ar fi putut s simt parfum de violete, s-a uitat de-a lungul strzii cu o privire iscoditoare i a dat din capul ei alb. Eu i Randall ne-am scos plriile. n cartierul sta, un asemenea gest i face s te asemene cu Valentino. Prea s m recunoasc. Bun dimineaa, doamn Morrison. Putem s intrm un minut? Acesta este locotenentul Randall, de la cartierul general. La naiba! Sunt foarte ocupat. Am mult de clcat. Nu v reinem dect un minut. S-a dat la o parte din faa uii, am trecut pe lng ea i am intrat n holul unde se afla piesa aceea de la Mason City sau de unde o fi fost, apoi n sufrageria cu perdele din dantel. A nchis ua cu mult grij, ca i cnd ar fi fost fcut din foitaj. Purta un or cu alb i bleu n dimineaa asta. Privirea era la fel de tioas, iar brbia nu mai crescuse. S-a propit la jumtate de metru de mine, i-a mpins faa nainte i m-a privit n ochi. N-a primit-o. Am fost mulumit. Am dat din cap, m-am uitat la Randall i Randall a dat din cap, apoi s-a dus la fereastr i a privit spre casa doamnei Florian. S-a ntors ncet, cu apca din piele de porc sub bra, ano ca un conte francez dintr-o pies jucat de studeni. N-a primit-o, am zis. Nu, n-a primit-o. Smbt a fost nti aprilie. Ziua Pclelilor. La dracu', la dracu'! S-a oprit i era gata-gata s se tearg la ochi cu orul, dar i-a amintit c e din cauciuc. Asta a suprat-o puin. i-a ncletat buzele. Cnd a trecut potaul i n-a luat-o spre casa ei, a ieit i l-a strigat. Dar el a scuturat din cap i a mers mai departe. Ea a intrat napoi n cas. A trntit ua att de tare, nct am crezut c o s se rup. Parc era nebun. Btrna Spioan i s-a adresat lui Randall pe un ton tios: Vreau s-i vd insigna, tinere. Tnrul de lng tine mirosea a whisky data trecut. N-am prea mult ncredere n el. Randall a scos din buzunar o insign strlucitoare, cu auriu i bleu, i i-a artat-o. Eti chiar de la poliie, a acceptat ea. Ei bine, duminic nu s-a ntmplat nimic. A ieit dup butur. S-a ntors cu dou sticle plate. Gin, am zis. Ca s vezi ce fel de om este. Oamenii finui nu beau gin. Oamenii finui nu beau deloc, a inut s sublinieze btrna. Mda. i a venit ziua de luni, iar potaul a trecut din nou pe lng casa ei. De data asta a fost chiar nervoas. ntotdeauna vorbeti aa de mult, tinere? Nici nu lai omul s deschid gura! mi pare ru, doamn Morrison, e foarte important pentru noi... O fi, dar vd c tnrul cellalt poate s-i in gura nchis. E nsurat, am spus. Are exerciiu. Faa ei a devenit violet i mi-a amintit, neplcut, de droguri. Iei afar pn nu chem poliia! Un ofier de poliie se afl chiar lng dumneavoastr, a zis Randall scurt. Nici un pericol. Aa e. Violetul a nceput s dispar de pe fa. Nu mai vorbesc cu omul sta! Nici mie nu-mi place. Deci, doamna Florian n-a primit nici astzi scrisoarea recomandat. Nu.

Vorbea scurt i tios. Avea o privire vinovat. A nceput s vorbeasc repede, prea repede. A fost cineva aici noaptea trecut. Nu l-am vzut. M-am dus la film cu nite prieteni. Imediat ce ne-am ntors... nu, imediat ce au plecat ei, o main a demarat de lng casa alturat. Repede i fr lumini. N-am vzut numrul. Mi-a aruncat o privire tioas, lung, vinovat. M-am ntrebat de ce vinovat; m-am ndreptat spre fereastr i am ridicat perdeaua de dantel. O uniform bleu-gri era lng cas. Tipul care o purta, avea pe umr o geant grea de piele i pe cap o apc cu cozoroc. Am plecat de lng fereastr mrind. Nu suntei prea atent! O s fii retrogradat! Nu e o poant bun, a zis Randall rece. Privete pe fereastr, i-am spus ncet. S-a uitat i expresia feei i s-a schimbat. A stat linitit, privind-o pe doamna Morrison. Atepta ceva, un sunet anume. i sunetul a venit. Era sunetul unui obiect introdus n cutia de scrisori de pe ua principal. Ar fi putut fi ceva pentru care trebuia s semneze, dar n-a fost. S-au auzit pai pe alee, apoi pe strad, i Randall s-a dus din nou la fereastr. Potaul nu s-a oprit la casa doamnei Florian. Bleugriul lui s-a tot ndeprtat, sub povara unei geni grele, de piele. Randall a ntors capul i a ntrebat cu o politee desvrit: De cte ori vine potaul dimineaa n cartierul sta, doamna Morrison? S-a gndit. Numai o dat, a zis tios. O dat dimineaa i o dat dup amiaz. Ochii ei s-au micat ntr-o parte i-n alta. Brbia ca de oarece tremura dintr-un motiv oarecare. Minile s-au agat de bretelele de cauciuc ce susineau orul. Livrarea de diminea a trecut, a zis Randall vistor. Scrisorile recomandate le aduce tot potaul obinuit? Nu, curier special, a ltrat vocea btrn. Oh! Dar duminic ea a strigat la pota, atunci cnd nu s-a oprit la casa ei. i n-ai spus nimic despre curierul special. Era frumos s vezi cum lucreaz cu altcineva. Gura ei s-a deschis i dinii strluceau, semn c au stat toat noaptea ntr-un pahar cu cine tie ce soluie. Apoi a scos un fel de ltrat, a aruncat orul i a plecat din camer. Randall a privit ua pe care a disprut. Era dincolo de arcad. A zmbit. Un zmbet de om obosit. Direct i deloc politicos. De acum ncolo, tu o s fi acela care o face pe durul. Mie numi place s m port urt cu femeile btrne, chiar dac depun mrturii false. A continuat zmbind: Aceeai poveste ntotdeauna. Am experien. Ptiu! A nceput cu fapte, ct tia, dar nu era prea interesant, aa c le-a mai nflorit puin. S-a ntors i am ieit n hol. Din fundul casei se auzeau suspine. n relaiile cu un om foarte rbdtor, mort demult, plnsul era probabil, o arm. Pentru mine era doar un plns de femeie btrn, enervant. Am ieit din cas n linite, am nchis ua principal cu mult grij i am fost foarte ateni cu cea de a doua u, s nu fac vreun zgomot. Randall i-a pus apca i a oftat. A dat din umeri, apoi i-a deprtat de corp minile bine ntreinute. nc se mai auzeau suspine provenind din fundul casei.Potaul era la dou case mai ncolo. Am experien, a zis Randall ncet i i-a micat buzele. Am mers spre casa alturat. Doamna Florian nu luase nici acum rufele de pe srm. Atrnau, galbene i uscate, pe o srm din curte. Am urcat scrile i am sunat. Nici un rspuns. Am btut la u. Nici un rspuns. Era descuiat data trecut. A ncercat ua, cu atenie. Era ncuiat de data asta. Am revenit pe alee i ne-am dus n spatele casei, ntr-o zon pe care n-o putea vedea Btrna Spioan. Ua din spate avea i ea o plas mpotriva narilor. Randall a ciocnit. Nu s-a ntmplat nimic. A cobort cele dou trepte de lemn i a pornit pe un drum de main, de mult timp nefolosit, cu buruieni crescute pe el; a ajuns la un garaj de lemn. Ua a scrit. Garajul era gol. Nu erau dect nite buteni foarte vechi, tocmai buni de pus pe foc, unelte pentru grdinrit i multe sticle, n lzi. De o parte i de alta a uii, la colurile pereilor, atrna cte un pianjen mare i negru. Randall a luat o bucat de lemn i i-a omort, foarte calm. A nchis ua i a luat-o napoi pe drum pn n faa casei. A sunat, a but, dar n-a rspuns nimeni. S-a ntors fr grab, uitndu-se peste umr la strad.

E mai uor prin spate. Gina aia btrn n-o s observe nimic. A minit prea mult. A urcat cele dou trepte i a ridicat crligul uii exterioare, folosind lama unui briceag. Aa am ajuns la a doua u. Era plin de guri i unele guri erau pline de mute. Dumnezeule, ce mod de a tri! a zis. ntr-adevr, era uor de intrat prin spate. Un peraclu banal a descuiat ua. Dar mai era i un zvor Asta m pune pe gnduri, am zis. Cred c a pit ceva. Altfel, nu s-ar fi ncuiat aa. E prea nepstoare. Tu tii mai bine, a zis Randall i s-a uitat la mica fereastr din u. Am s mping geamul nuntru. Sau terminm mai rapid? Lovete-o zdravn. Cui i pas pe aici? S-a fcut. S-a dat puin napoi i a lovit ua lng yal, cu piciorul paralel cu podeaua. Ceva a pocnit i ua s-a micat civa centimetri. Am mpins-o, am luat de pe linoleum o bucat de metal rupt i l-am pus politicos pe o balustrad de lemn, lng nou sticle de gin, goale. Mutele bziau lng fereastra nchis a buctriei. Puea. Randall s-a oprit i a privit cu atenie. A trecut de uile batante, reuind s nu le ating dect cu degetul mic. Sufrageria era neschimbat. Radioul tcea. E un radio frumos, a zis Randall. Scump. Dac l-a pltit... ia uite! S-a aezat ntr-un genunchi i s-a uitat de-a lungul covorului. Apoi, s-a dus lng radio i a micat cu piciorul un cablu. Am vzut techerul scos din priz. S-a aplecat i a studiat butoanele radioului. Mda. Mari i curate. Istea treab. Pe cablu nu rmn amprente, nu-i aa? Bag-l n priz i vezi dac e deschis. S-a uitat puin mprejur i a bgat techerul n priz. Imediat s-au aprins luminiele. Am ateptat. Obiectul a mrit ctva timp, apoi din difuzor a nit un sunet foarte puternic. Randall a srit la cablu i l-a scos din priz. Sunetul s-a ntrerupt brusc.S-a ndreptat, cu ochii licrind. Ne-am dus n dormitor. Doamna Jessie Pierce Florian zcea n pat, pe diagonal, ntr-o rochie de cas din bumbac, ifonat, cu capul atrnnd dincolo de marginea patului. Unul din picioarele patului era uns cu ceva ce plcea mutelor. Era moart de mult. Randall n-a atins-o. A privit-o mult vreme, apoi s-a uitat la mine, dezvelindu-i dinii. Moartea pare s fie leitmotivul acestui caz. Acum n-au folosit dect o pereche de mini. Dumnezeule, dar ce mini! Uit-te la urmele de pe gt, la spaiul dintre urmele de degete. Tu trebuie s te uii, am zis i m-am ntors. Bietul Nulty! Nu mai e vorba doar de un negru.

Capitolul 31 Un gndac negru, strlucitor, cu cap roz i pete roz pe spate s-a trt ncet pe suprafaa lcuit a biroului lui Randall i i-a agitat antenele ncolo i ncoace, ca i cnd ar fi analizat cum e vntul n vederea decolrii. Se cltin un pic n timp ce mergea, de parc ar fi fost o btrn ncrcat cu prea multe sacoe. Un poliist oarecare sttea la alt birou i vorbea ncontinuu la receptorul unui telefon demodat, nct vocea sa prea o oapt ntr-un tunel. Vorbea cu ochii ntredeschii, cu palma mare, brzdat de cicatrici, pus pe biroul din faa lui, strngnd ntre ncheieturile degetului arttor i celui mijlociu un chitoc fumegnd. Gndacul a ajuns la marginea biroului lui Randall i a pit n gol. A czut pe spate, a dat de cteva ori din picioruele sale subiri i noduroase, apoi a fcut pe mortul. Cum nimeni nu l-a bgat n seam, i-a agitat iari membrele i, cu mult efort, s-a rsucit pe burt. S-a dus ncet, ca pe rotile, ntr-un col unde nu avea s gseasc nimic, de unde nu avea s ajung nicieri. De pe perete, difuzorul poliiei a anunat o spargere pe San Pedro, n sudul lui Fortyfourth Avenue. Sprgtorul era un brbat ntre dou vrste, purtnd un costum gri-nchis i o plrie de fetru gri. Ultima oar fusese vzut alergnd spre est pe Forty-fourth i apoi ascunzndu-se ntre dou case. Apropiai-v cu atenie", a spus crainicul. Suspectul e narmat cu un revolver de calibrul 32 cu care l-a ameninat pe proprietarul unui restaurant

grecesc de pe South San Pedro, numrul 3966". Dup un cnit nbuit, crainicul a ncetat s mai emit, un altul i-a luat locul i a nceput s citeasc o list de maini furate, cu o voce nceat i monoton, repetnd fiecare lucru de dou ori. Ua s-a deschis i Randall a intrat cu un teanc de coli de format A4, btute la main. A traversat rapid camera, s-a aezat la birou n faa mea i mi-a ntins o parte dintre hrtii. Semneaz patru exemplare, mi-a zis. Am semnat patru exemplare. Gndacul roz ajunsese ntr-un col al camerei i i-a ntins antenele, ncercnd s gseasc un loc bun din care s-i ia zborul. Prea puin descurajat. A mers de-a lungul scndurilor podelei, ctre un alt col. Mi-am aprins o igar, iar poliistul de la telefon s-a ridicat brusc i a ieit din birou. Randall s-a lsat pe spate, artnd la fel ca ntotdeauna, la fel de rece, de degajat, la fel de gata s fie dur sau simpatic, dup cum cere situaia. O s-i spun cteva lucruri, doar ca s te scutesc de a-i mai veni i alte idei geniale. Doar ca s te scutesc de efortul de a trage sfori n toat ara. Doar n sperana c poate, pentru Dumnezeu!, o s lai afacerea asta n pace. Am ateptat. Nu s-au gsit amprente n cocina aia, a zis. tii la ce m refer. Radioul a fost nchis prin scoaterea cablului din priz, dar persoana care l-a dat tare a fost probabil, chiar ea. Asta e destul de evident. Beivanilor le plac radiourile care url. Dac pori mnui pentru c ai de gnd s omori pe cineva i dai radioul mai tare ca s acoperi mpucturile sau ceva de genul sta, atunci l i nchizi n acelai fel. Dar nu s-a procedat aa. Iar gtul femeii e rupt. Probabil c murise deja nainte ca individul s-nceap s-i dea palme. Deci, de ce a nceput individul s-i dea palme? Eu doar ascult. Randall s-a ncruntat. Probabil c nu tia c-i rupsese gtul, a spus el. Deducie. A zmbit acru. A suflat fum i i-am fcut vnt cu mna. Deci, de ce era aa suprat pe ea? A existat o mare recompens atunci cnd a fost el ridicat de la Florian's pentru spargerea bncii din Oregon. Recompensa a fost pltit unui turntor care e mort de mult vreme, dar e posibil ca i soii Florian s fi pus mna pe o parte din ea. Malloy putea s bnuiasc aa ceva. Poate c era chiar sigur. i poate c ncerca s scoat adevrul de la ea. Am ncuviinat. Povestea prea s merite o ncuviinare. Randali a continuat: I-a apucat gtul o singur dat i degetele nu i-au alunecat. Dac l arestm, poate c vom putea dovedi dup amplasarea vntilor, c minile lui au fcut-o. Sau poate c nu. Doctorul crede c s-a ntmplat noaptea trecut, destul de devreme. Oricum, cam pe la ora serialului din fiecare sear. Pn acum, vecinii n-au adus nici o mrturie care s-l implice pe Malloy. Dar pare evident, c a fost el. Mda. E clar c a fost Malloy. Totui, probabil c nu a intenionat s o omoare. S-antmplat doar pentru c e prea puternic. Asta nu-l va ajuta, a spus Randal, sumbru. Probabil c nu. Am vrut doar s atrag atenia asupra faptului c Malloy nu-mi pare un uciga. Omoar dac e ncolit, dar nu din plcere sau pentru bani, i nu femei. Faptul sta i se pare important? Poate c tu tii suficient de multe, ca s-i dai seama ce e important i ce nu. Eu nu tiu. M-a privit ndelung, dndu-i crainicului poliiei timp s mai fac un anun n legtur cu spargerea restaurantului grecesc de pe South San Pedro. Suspectul fusese arestat. Mai trziu, avea s se descopere c era vorba de un puti mexican, n vrst de paisprezece ani, narmat cu un pistol de plastic. Ceea ce arta cte parale fac martorii oculari. Randal a ateptat pn cnd crainicul s-a oprit i apoi a reluat discuia. Ne-am mprietenit n dimineaa asta. Hai s rmnem prieteni. Du-te acas i culcte, odihnete-te. Pari destul de obosit. Las-ne pe mine i departamentul de poliie s ne ocupm de uciderea lui Marriott i de gsirea lui Moose Malloy i de toate celelalte. Am fost pltit pentru cazul Marriott. Nu mi-am fcut datoria. Doamna Grayle m-a angajat. Ce vrei s fac s ies la pensie i s triesc din grsimea pe care am acumulat-o? Iari m-a privit fix. tiu. i eu sunt om. Celor ca tine li se elibereaz permise, deci se ateapt de la voi s facei i altceva n afar de a le atrna pe pereii birourilor voastre. Pe de alt parte, orice

cpitan de poliie care are pic pe tine, te poate rupe n buci. Nu i dac m sprijin familia Grayle. A studiat ideea. Nu-i convenea s admit c s-ar putea s am dreptate. Aa c s-a ncruntat i a ciocnit n birou. Hai s ne-nelegem, a spus dup o pauz. Dac te amesteci n cazul sta, o s intri n ncurctur. S-ar putea s te descurci, de data asta. Nu tiu. Dar, puin cte puin, vei crea o asemenea atmosfera de animozitate n cadrul acestui departament, nct i va fi al naibii de greu s mai faci vreo treab. Orice detectiv particular se confrunt zilnic cu problema asta n afar de cazul n care se ocup doar de divoruri. N-ai voie s te ocupi de crime. i-ai inut cuvntarea. Te-am ascultat. Nu m atept s ies i s realizez lucruri pe care nu le poate face un ntreg departament de poliie. Ideile mele mrunte i personale chiar aa i sunt: mrunte i personale. S-a aplecat ncet peste birou. Degetele lui subiri i neastmprate ciocneau n birou, aa cum bteau crengile de poinsettia n peretele doamnei Jessie Florian. Prul su gri i unsuros strlucea. Ochii reci i hotri se uitau n ai mei. S continum, a spus. Cu ce mai e de povestit. Amthor a plecat ntr-o cltorie. Soia lui care i e i secretar nu tie unde, sau nu vrea s spun. i indianul a disprut. Vrei s depui o plngere mpotriva lor? Nu. N-am dovezi. A prut uurat. Soia spune c n-a auzit niciodat de tine. Ct despre cei doi poliiti din Bay City dac asta erau problema m depete. N-a vrea s complic lucrurile i mai mult. Sunt destul de sigur de un lucru: Amthor n-a avut nimic de-a face cu moartea lui Marriott. igrile cu cartea lui de vizit nu au fost dect o pist fals. Doctorul Sonderborg? i-a ntins minile. Au abandonat toat schema. Oamenii de la biroul procurorului s-au dus acolo pe furi. N-au luat legtura cu Bay City. Casa era ncuiat i goal. Au intrat, bineneles. Se fcuse curenie, n grab, dar existau amprente o grmad de amprente. O s ne ia o sptmn s le sortm. Mai exist un seif pe perete asupra cruia se lucreaz acum. Probabil, c a avut n el droguri i alte chestii. Prerea mea e c vom descoperi c Sonderborg are cazier, nu n localitate, n alt parte, pentru avorturi sau tratarea rnilor provocate de glon sau modificarea amprentelor sau folosirea ilegal de medicamente. Dac intr sub incidena codului federal, vom obine mult ajutor. Spunea c e doctor, medic. Randall a dat din umeri. Poate c o fi fost. Poate c n-a fost niciodat, n momentul de fa exist un individ care practic medicina lng Palm Springs i care acum cinci ani a fost acuzat de comer cu droguri n Hollywood. Era la fel de vinovat ca diavolul, dar a avut un spate" tare. A scpat. Te mai preocup i altceva? Ce tii despre Brunette i-mi poi spune? Brunette se ocup cu jocurile de noroc. Ctig mult. Duce o via uoar. Bine, am zis i rn-am ridicat. Pare rezonabil. Dar nu ne apropiem deloc de gsirea bandei de hoi de bijuterii care l-a asasinat pe Marriott. Nu-i pot spune chiar totul, Marlowe. Nici nu m ateptam. Apropo, Jessie Florian mi-a spus a doua oar cnd am vzuto c a fost servitoare la familia Marriott. De-asta i trimitea el bani. Ai gsit ceva n sprijinul acestei afirmaii? Da. n seiful lui, scrisori de la ea n care i mulumea i zicea acelai lucru. Prea pe cale s-i piard cumptul. Acum vrei s fii att de amabil i s te duci dracu acas i s-i vezi de treaba ta? Drgu din partea lui c a avut atta grij de scrisori, nu? i-a ridicat ochii pn cnd privirea lor a ajuns deasupra capului meu. Apoi i-a cobort pleoapele, pn cnd i-au acoperit jumtate din iris. S-a uitat la mine zece secunde lungi. Apoi a zmbit. Folosise ngrijortor de multe zmbete n ziua aceea. i epuiza stocul pe toat sptmna. Am o teorie despre asta, a spus. E ciudat, dar ine de natura uman. Marriot era, prin fora lucrurilor, un om n pericol. Toi gangsterii sunt, mai mult sau mai puin, juctori

de noroc, i toi juctorii de noroc sunt superstiioi mai mult sau mai puin. Cred c Jessie Florian era talismanul lui Marriott. Ct timp avea grij de ea, nu i se putea ntmpla nimic. Am ntors capul i m-am uitat dup gndacul cu cap roz. ncercase deja dou coluri ale camerei i se ndrepta nefericit ctre un al treilea. M-am dus pn la el, l-am pus n batist i l-am dus napoi la birou. Uite, am zis. Camera asta se afl la optsprezece etaje deasupra solului. i gndcelul sta s-a crat pn aici doar ca s-i gseasc i el un prieten. Pe mine. Talismanul meu. Am mpturit cu grij gndcelul n batist i am strecurat batista n buzunar. Randall fcuse ochii mari. i-a micat buzele, dar n-a scos nici un sunet. M ntreb, Marriott al cui talisman era? Nu al tu, amice. Vocea era acid acid i rece. Dar poate nici al tu. Vocea mea era doar o voce. Am ieit din camer i am nchis ua. Am cobort cu liftul pn la intrarea de pe Spring Street i am ieit de sub bolta primriei, am cobort cteva trepte i am ajuns la rsadurile de flori. Cu mult atenie, am aezat gndacul roz lng un tufi. n taxiul ce m ducea acas m-am ntrebat ct timp i va lua ca s ajung iari la biroul de omucideri. Mi-am scos maina din garajul din spatele casei i am mncat ceva, n chip de dejun, n Hollywood, nainte de a porni spre Bay City. Era o dup amiaz frumoas pentru plaj, nsorit i rcoroas. Am prsit bulevardul Arguello la intersecia cu Third Street i am condus spre cldirea primriei.

Capitolul 32 Era o cldire destul de urt pentru un ora att de prosper. Prea un loc biblic. Un lung ir de gur-casc se sprijinea de gardul care desprea peluza din fa acum mai mult buruieni de strad. Cldirea avea trei corpuri i un turn foarte vechi, n care atrna, nc, un clopot. Probabil, a folosit pentru strngerea brigzii de pompieri voluntari, la nceputurile Americii. Aleea npdit de iarb i treptele duceau la o u dubl, deschis, unde civa pierdevar ateptau s se ntmple ceva care s-i scoat din starea asta. Aveau stomacul bine hrnit, ochi iscoditori, haine frumoase i comportament de tipi duri. Mi-au lsat vreo 10 centimetri ca s intru. nuntru era un hol lung i ntunecos, care nu mai fusese splat din ziua n care a fost inaugurat. O sgeat de lemn arta spre Biroul de Informaii al Departamentului de Poliie. Un tip n uniform moia la un birou de lemn. Un civil, fr sacou, cu picioarele crcnate artnd ca o gur de incendiu a ridicat un ochi din ziarul de sear, a scuipat la 5 metri de el i apoi mi-a spus c biroul efului este sus, n capt. La etaj era mai curat i mai lumin, dar asta nu nseamn c era curat i lumin. Pe o u de pe partea dinspre ocean, aproape de captul culoarului, scria John Wax,. ef de Poliie. Secretariat". nuntru era un grilaj de lemn i n spatele lui un om n uniform, care btea la main folosind trei degete. Mi-a luat cartea de vizit, a cscat, a spus c o s vad i a. reuit s se trasc pn la o u care purta inscripia John Wax. ef de Poliie. Birou." S-a ntors i ma lsat s intru. Am intrat i am nchis ua. Era o camer mare i rcoroas i avea ferestre pe trei pri. Un birou de lemn, zgriat, era aezat departe, n captul ncperii, ca biroul lui Mussolini, astfel nct trebuia s mergi destul de mult pe covorul albastru ca s ajungi la el, timp suficient ca s fi studiat din cap pn-n picioare. M-am ndreptat spre birou. Pe o plcu aflat pe el se putea citi: John Wax. ef de Poliie". M-am ntrebat dac nu cumva l cunosc. Am privit spre el. Era foarte gras; prin prul scurt i deschis la culoare se vedea scalpul. Avea ochi mici i nfometai, neastmprai ca puricii. Purta un costum maro, cma i cravata cafenii, un inel cu diamant, un ac cu diamant nfipt n rever i convenionala batist mpturit n trei, ieind din buzunarul de la piept ceva mai mult dect cei cinci centimetri obinuii. Una din minile lui dolofane inea cartea mea de vizit. A citit-o, a ntors-o i a citit-o i pe spate, care era alb, a citit din nou partea din fa, a pus-o pe birou i a acoperit-o cu un press-papiers din bronz ce nfia o maimu, ca i cum ar fi vrut s fie sigur c nu o pierde.

A ntins o lab roz spre mine. Cnd i-am dat drumul, a artat spre un scaun. Ia loc, domnule Marlowe. Observ c faci aceeai treab ca i noi, ntr-un fel. Cu ce te pot ajuta? Un mic necaz, efule. M poi ajuta, dac vrei. Necaz..., a spus calm. Un mic necaz... i-a rsucit scaunul, i-a ncruciat picioarele subiri i a privit gnditor spre una din ferestrele duble. Asta mi-a permis s-i vd osetele de bumbac de culoarea fildeului i pantofii englezeti artnd ca scoi din cutie. Lund n calcul tot ce puteam i nu puteam s vd, exceptnd portofelul, avea pe el cam juma` de mie. Probabil, nevast-sa e cea care are muli bani... Necazul e o noiune cu care orelul nostru nu e obinuit. Oraul e mic, dar e foarte, foarte curat. M uit pe ferestrele dinspre vest i vd Oceanul Pacific. Nimic mai curat dect el, nu-i aa? N-a menionat cele dou vapoare-cazino care se legnau pe valurile nspumate, chiar la limita celor trei mile. Nici eu. Aa e, efule. i-a mai umflat pieptul cu civa centimetri. M uit pe ferestrele dinspre nord i vd aglomeraia continu de pe Arguello Boulevard i minunatele dealuri ale Californiei, iar n prim plan, cea mai frumoas mic ntreprindere ce poate fi condus de un om. M uit pe ferestrele dinspre sud, pe care m uit chiar acum, i vd cel mai drgu port din lume pentru yachturi mici. Nu am ferestre n partea de est, dar dac a avea, a vedea o zon rezidenial care i-ar lsa gura ap. Nu, domnule, micul nostru ora nu prea tie ce este necazul. Am adus eu cu mine, efule. Puin. Avei un angajat pe nume Galbraith, un sergent care umbl mbrcat civil? Cred c da, a spus rotindu-i ochii. Ce-i cu el? Avei vreun angajat care s semene cu sta? L-am descris pe cellalt individ, cel care a vorbit foarte puin, scund, cu musta, care m-a lovit cu bastonul. Umbla mpreun cu Galbraith. Cineva i-a spus domnul Blane", dar suna fals. Nu-i deloc fals, a spus eful foarte bos. Este eful detectivilor, cpitanul Blane. Pot s-i vd pe tipii tia doi aici, n birou? A ridicat cartea mea de vizit i a citit-o din nou. Dac mi dai un motiv serios, a spus candid. Desigur. Cunoti cumva un om numit Jules Amthor? Se autodenumete psihiatru. Locuiete pe vrful unui deal, n Stillwood Heights. Nu. i Stillwood Heights nu e n zona mea. Ochii lui artau c se gndete deja la altceva. Tocmai asta-i cel mai interesant. Vezi, m-am dus s-l ntlnesc pe Amthor, n legtur cu un client de-al meu. Domnul Amthor i-a imaginat c vreau s-l antajez. Probabil c tipii care au afaceri ca a lui se simt tot timpul antajai. Avea ca bodyguard un indian solid cruia nu i-am putut face fa. Aa c indianul m inea, iar Amthor m lovea peste fa cu propria mea arm. Apoi au trimis dup nite poliiti. Cei care au venit au fost chiar Galbraith i domnul Blane. Te intereseaz? eful i-a pus minile pe birou cu mult blndee. i inea ochii aproape nchii. Licrirea rece din ochii lui se strecura printre pleoapele subiri i se ndrept spre mine. Sttea foarte linitit, ca i cnd ar fi ascultat. Apoi a deschis ochii i a zmbit. i ce s-a ntmplat pe urm?, a ntrebat politicos, ca o goril de la Stork Club. M-au luat, m-au bgat n maina lor, m-au lsat s cobor ntr-o zon muntoas i mau lovit n cap cu un baston. A cltinat din cap, ca i cnd ar fi fost cel mai firesc lucru din lume. i asta s-a ntmplat n Stillwood Heights? Mda. tii ce cred eu? S-a aplecat puin peste birou, dar nu prea mult, pentru c nu-i permitea burta. C sunt un mincinos. Ua este acolo, a zis artnd spre ea cu degetul mic de la mna stng. Nu m-am micat. l priveam. Cnd a nceput s se enerveze i a vrut s apese pe sonerie, am spus: Hai s nu facem greeli. i imaginezi c sunt un amrt de detectiv particular de mna a doua, care ncearc s par de zece ort mai important dect este fcnd o plngere mpotriva unui ofier de poliie, ofier care va avea al naibii de mult grij ca nimic s nu

poat fi dovedit. Nici vorb. Vreau doar s m socotesc personal cu Amthor i vreau ca omul tu, Galbraith, s m ajute s fac asta. Domnul Blane nu va fi deranjat. Galbraith e suficient. i n-am venit fr acoperire. Am oameni influeni n spatele meu. Ct de departe n spatele tu?, a ntrebat eful i a rs satisfcut. Ct de departe este 862 Aster Drive, unde locuiete domnul Merwin Lockridge Grayle? Chipul lui s-a schimbat complet, de parc alt om ar fi fost dincolo de birou. Doamna Grayle este clienta mea, am continuat. ncuie ua, mi-a zis. Eti mai tnr dect mine. Trage zvorul. Hai s ncepem treaba asta prietenete. Ai o fa cinstit, Marlowe. M-am ridicat i am ncuiat ua. Pn cnd m-am ntors, eful scosese deja o sticl frumoas i dou pahare. A azvrlit pe sugativ o mn de semine de nucoar i a umplut amndou paharele. Am but. A sfrmat cteva semine i le-am mestecat privindu-ne n ochi. mi plac, a spus. A umplut din nou paharele. Era rndul meu s sfarm semine. A aruncat cojile de pe sugativ pe podea, a zmbit i s-a lsat pe spate. i acum, hai s discutm. Treaba pe care o faci pentru doamna Grayle are vreo legtur cu Amthor? Da. Dar mai bine ai verifica dac spun adevrul. Corect, a zis i a luat telefonul, A scos din buzunarul de la vest o agend mic i a cutat numrul. Contribuabilii campaniei, a zis i mi-a fcut cu ochiul. Primarul insista s fim extrem de amabili cu ei. Da, l-am gsit. A pus agenda la loc i a format numrul. Aceleai probleme cu valetul. I s-au nroit urechile. n sfrit, a reuit s vorbeasc cu ea. Urechile erau tot roii. Probabil, a fost cam nepat. Vrea s vorbeasc cu tine, mi-a zis i mi-a ntins telefonul peste mas. Phil la telefon, am spus i i-am fcut efului cu ochiul, obraznic. S-a auzit un rs provocator. Ce faci acolo cu ntrul la gras? Tocmai am but ceva. i trebuie s-o faci cu el? Pentru moment, da. Afaceri. Ceva nou? nelegi la ce m refer. Nu. Eti contient, dragul meu biat, c m-ai lsat s atept o or n noaptea aceea? i se pare c sunt genul de femeie care trece nepstoare peste astfel de lucruri? Am avut un necaz. Disear poi? S vd. Disear este... ce zi din sptmn este, pentru numele lui Dumnezeu? Mai bine te sun eu, am zis. S-ar putea s fiu ocupat. Este vineri. Mincinosule! Rsul ironic s-a auzit din nou. Este luni. Aceeai or, acelai loc, i fr glume proaste. Mai bine te sun eu. Mai bine s fii acolo. Nu pot s fiu sigur. Las-m s te caut eu. neleg. Eti foarte ocupat. Eu sunt proast c m deranjez. S-ar putea. Poftim? Sunt un om srac i mi urmez propriul drum. i nu este att de plcut cum i imaginezi tu. S te ia naiba dac nu vii... Am spus c o s te caut. A oftat. Toi brbaii sunt la fel. i femeile dup prima ntlnire. M-a njurat i a nchis telefonul. Ochii efului preau ieii din orbite, parc ar fi fost pui pe picioroange. A umplut ambele pahare cu o mn tremurnd i a mpins unul spre mine. Deci, asta e, a spus gnditor. Soului ei nici nu-i pas, aa ca s nu-i faci probleme. Prea trist. A sfrmat semine de nucoar, ncet i gnditor. Am mai but un pahar. Mi-a prut ru cnd eful a ascuns sticla i paharele i a vorbit cu aghiotantul. Trimite-l sus pe Galbraith, dac este n cldire. Dac nu, ncearc s-l gseti. M-am ridicat, am descuiat ua i m-am aezat la loc. N-am ateptat mult. S-a auzit o btaie uoar n u. eful a rspuns i Hemingway a pit n camer.

S-a ndreptat cu pai greoi nspre birou, s-a oprit i s-a uitat la ef cu o expresie adecvat, foarte umil. F cunotin cu domnul Philip Marlowe, zise eful, inspirat. Este detectiv, particular, n Los Angeles. Hemingway s-a ntors att ct s m poat privi. Nimic n-a tresrit pe faa lui. Mi-a ntins mna, i-am ntins mna, pe urm s-a uitat din nou la ef. Domnul Marlowe mi-a spus o poveste puin cam ciudat, a spus eful, iret ca Richelieu. Despre un om numit Amthor care are o locuin n Stillwood Heights. Se ocupa cu ghicitul n globuri de cristal. Se pare c domnul Marlowe i-a fcut o vizit, iar tu i Blane erai ntmpltor acolo i ai folosit nite argumente de un anumit fel ca s v impunei punctul de vedere. Am uitat amnuntele. A privit afar, pe fereastr, cu expresia unui om care a uitat amnuntele. Probabil e o greeal, a rspuns Hemingway. Nu l-am mai vzut niciodat pe omul acesta. De fapt, chiar a fost o greeal, a spus eful vistor. Destul de nensemnat, totui o greeal. Domnul Marlowe consider c e de mic importan. Hemingway s-a uitat din nou la mine. Faa lui prea de piatr. De fapt, nici mcar nu-l intereseaz aceast greeal, a continuat eful s viseze. Dar l intereseaz s ajung la individul acesta, Amthor, care locuiete n Stillwood Heights. i ar vrea s aib pe cineva cu el. M-am gndit la tine. Ar vrea pe cineva care s priceap c i se ofer un trg cinstit. Se pare ca domnul Amthor are un indian solid pe post de bodyguard i domnul Marlowe se teme c n-ar putea face fa situaiei de unul singur. Crezi c poi afla unde locuiete domnul Amthor? Da, a spus Hemingway, dar Stillwood Heights este n afara zonei noastre, efule. Este o favoare pentru un prieten de-al dumneavoastr? Cam aa, a zis eful, privindu-i degetul mare de la mna stng. Nu vreau s faci vreun lucru care s nu fie strict legal, bineneles. Mda. Nu. i-a dres glasul. i cnd plecm? eful a privit binevoitor spre mine. Acum ar fi perfect. Dac domnul Galbraith nu are ceva mpotriv. Fac ce mi se spune, a zis Hemingway. eful l-a msurat cu privirea, trstur cu trstur. L-a mturat de sus pn jos. Cum se simte cpitanul Blane astzi? a ntrebat mestecnd o smn de nucoar. Form proast. Apendicele spart. Foarte grav. eful a cltinat trist din cap. Apoi s-a sprijinit de braele scaunului i s-a ridicat n picioare. A ntins o lab roz pe deasupra biroului. Galbraith o s aib grij de tine, Marlowe. Poi fi sigur de asta. i rmn ndatorat, efule. Nu tiu cum s-i mulumesc. Vai!, nu e nevoie de mulumiri. ntotdeauna e o bucurie s ajui un prieten al unui prieten, ca s zic aa. Mi-a fcut cu ochiul. Hemingway a observat, dar nu mi-a spus ce-a neles. Am ieit din birou, nsoii de murmurele politicoase ale efului. Ua s-a nchis i Hemingway s-a uitat ntr-o parte, i-n alta a holului, apoi m-a privit. Bine jucat, biete. Ai pe cineva, dar noi n-am tiut asta.

Capitolul 33 Maina aluneca silenios de-a lungul unei strzii linitite, cu locuine frumoase. Crengile arcuite ale arborilor de piper se ntlneau deasupra noastr pentru a forma un tunel verde. Soarele se strecura cu greu printre ramurile de sus, printre frunzele nguste i deschise la culoare. O tabl indicatoare ne-a anunat c suntem pe Eighteenth Street. Hemingway conducea i eu stteam lng el. Conducea foarte ncet, ngndurat. Ct de mult i-ai spus? s-a hotrt s m ntrebe. I-am spus c tu i cu Blane ai venit acolo, m-ai luat, m-ai dat jos din main i mai lovit n ceaf. Nimic altceva. Nici despre intersecia dintre Twenty-third i Descanso? Nu. De ce? M-am gndit c o s fi mai binevoitor cu mine dac n-o fac.

Asta e doar o prere. Chiar vrei s mergi n Stillwood Heights, sau a fost doar un pretext? Doar un pretext. Ce vreau cu adevrat de la tine este s-mi spui de ce m-ai dus n casa aia dubioas i de ce am fost inut acolo. Hemingway s-a gndit. S-a gndit att de profund, nct au nceput s se vad muchii obrazului pe sub pielea cenuie. Blane e vinovat. i place carnea crud. N-am vrut s te loveasc. Ce-i drept, nici s ajungi acas n-arn vrut. Am fcut-o doar pentru c suntem prieteni cu vraciul la i avem grij s nu-l supere nimeni. Nici nu tii ce muli oameni vor s-l deranjeze. Uluitor! A ntors capul. Ochii erau ca nite buci de ghea. A privit din nou spre parbriz i s-a mai gndit. Poliitii btrni se mai nfurie cte o dat, a mai zis. Simt nevoia s sparg capete. Dumnezeule, ce fric mi-a fost. Ai czut ca un sac cu ciment. L-am calmat pe Blane. Apoi team dus la clinica doctorului Sonderborg, pentru c era cel mai aproape i tiam c e un tip drgu i o s aib grij de tine. Amthor tia unde m ducei? Pe dracu! Nu tia, a fost ideea noastr. Am neles. Pentru c doctorul Sonderborg e drgu i o s aib grij de mine. Fr bani. Deci, nu pentru ca eu s nu pot face o plngere susinut de un doctor? Oricum, plngerea mea, dac ar fi existat, n-ar fi avut nici o ans n oraul sta mic i drgu. Eti dur? Niciodat. i acum nu eti nici tu, probabil prima dat n via. Pentru c s-ar putea s rmi fr slujb. Ai vzut asta n ochii efului. Nu m-am dus la el fr un spate solid. Bine, a zis Hemingway. Nici n-am vrut s fiu dur. Am doar gura mare, din obinuin. Ce vrei? Blane chiar e bolnav? A dat din cap, dar a uitat c trebuia s aib o mutr suprat. Sigur c este. Dureri de burt alaltieri i apendicele s-a spart nainte ca doctorii s apuce s i-l scoat. Are anse, dar mici. Ar fi o mare pierdere. Un om ca el este o mndrie pentru orice unitate de poliie. Hemingway s-a gndit la asta, apoi a scuipat iari afar. Da. Alt ntrebare? Mi-ai spus de ce m-ai dus la Sonderborg. Dar nu mi-ai spus de ce m-a inut acolo ncuiat 48 de ore, timp n care m-a umplut de droguri. Hemingway a oprit maina nainte de o curb. i-a pus minile mari n partea de jos a volanului i i-a mpreunat degetele mari de la mini. Habar n-am, a zis cu voce pierdut. Aveam asupra mea acte care artau c sunt detectiv particular. n plus, chei, bani i fotografii. Dac nu v cunotea bine, ar fi putut s cread c lovitura la cap e doar o poant, ca s m bgai acolo i eu s-l supraveghez. Dar v cunoate foarte bine. Aa c m ntreb care-i treaba. Rmi cu ntrebarea, amice. E mai prudent. tiu, dar nu aduce nici o satisfacie. Te ajut poliia din Los Angeles pentru cazul sta? Ce caz? Doctorul Sonderborg. Nu chiar. Asta nu nseamn nici da, nici nu. Nu sunt chiar att de important. Poliia din Los Angeles poate s vin aici, ori de cte ori are chef. M rog, dou treimi din ea. Adic oamenii erifului i bieii de la D.A. 8 Am un prieten la D.A. Am lucrat acolo. l chema Bernie Ohls. E eful unei comisii de anchet. Lucrezi pentru el? Nu. N-am mai vorbit de mult cu el. Te gndeti s-i spui ce afli? Nu, pentru c se suprapune cu un caz la care lucrez eu. Ceva privat? Da. Bine, ce vrei?
8

Procurorul districtului (District Attorney engl.)

Cu ce se ocup Sonderborg? Hemingway a luat minile de pe volan i a scuipat. Suntem pe o strad drgu, a zis. Vile frumoase, grdini frumoase, atmosfer plcut. Ai auzit o grmad de lucruri despre poliiti corupi, nu-i aa? Am auzit cte ceva. Ci poliiti locuiesc pe o strad ca asta, cu grdini i flori? Eu nu tiu dect patru sau cinci, efii. Cei ca mine locuiesc n case amrte, la periferia oraului. Vrei s vezi unde stau? La ce mi-ar folosi? Ascult, amice, a zis serios. Slujba mea atrn de un fir care se poate rupe oricnd. Poliitii nu iau mit. Nu ntotdeauna, de fapt, chiar foarte rar. Sunt prini n joc. Trebuie s fac exact ce li se spune. Iar tipul la cu biroul pe col, cu un costum frumos i cu miros de butur fin st acolo exact att timp ct ine partea cui trebuie. Cnd nu mai face asta nu mai d ordine. nelegi? Ce fel de om e primarul? Ca peste tot. Politician. Crezi c el conduce totul? Rahat. tii care-i problema inutului stuia? Prea mult capital blocat, aa am auzit. Nu poi s rmi curat nici dac vrei. Asta-i problema. Te sap imediat. Sau intri n jocul sta murdar, sau nu mnnci. Muli idioi cred c nouzeci de mii de ageni FBI, cu gulere curate, ar rezolva problema. Rahat. Ar deveni exact ca noi ceilali. tii ce cred eu? Cred c ar trebui s construim lumea de la nceput. Gndete-te la regenerarea moral. S-ar putea face ceva. Dac Bay City este modelul ntregii lumi, atunci eu trebuie s iau o aspirin. ncepi s o duci bine, a zis Hemingway ncet. Se poate ntmpla fr s-i dai seama cum. i pe urm, nu te mai gndeti dect cum s o duci i mai bine. Eu sunt doar un poliist prost. Fac ce mi se ordon. Am o nevast i doi copii i fac numai ce spun ia mari. Blane ar putea s-i spun mai multe. Eu sunt un ignorant. Blane chiar are apendicit? Sigur nu s-a mpucat n stomac? Nu te purta aa, s-a plns Hemingway i i-a plimbat minile pe volan. ncearc s gndeti frumos despre oameni. Despre Blane? E om ca noi toi. E un pctos, dar e om. Ce face Sonderborg? A, da, despre asta vorbeam. Poate greesc, dar cred c eti un om cruia i se poate spune. Am neles, nu tii. Hemingway a scos o batist i i-a ters faa. Amice, trebuie s admit c aa e. Dar e clar c dac eu sau Blane tiam ce face Sonderborg, atunci sau nu te duceam acolo, sau nu mai ieeai de acolo. Oricum, nu n picioare. M refer la vreo afacere foarte murdar, nu la nimicuri, cum ar fi s ghiceti unor babe cu un glob de cristal. Nu cred c era prevzut s mai ies de acolo. Exist un drog care se cheam scopolamina. Te face s vorbeti, fr s-i dai seama. Nu e sut la sut sigur, cum nu e nici hipnotismul. Dar uneori merge. Cred c am fost nchis acolo ca s afle ce tiu. Dar nu exist dect trei posibiliti ca Sonderborg s afle c eu tiu ceva ce l-ar putea interesa. Sau i-a spus Amthor, sau Moose Malloy l-a informat c am fost la Jessie Florian, sau a crezut c e un truc al poliiei. Hemingway m-a privit trist. Habar n-am despre ce vorbeti. Cine dracu e Moose Molloy? Un tip care a omort un negru pe Central Avenue cu cteva zile n urm. Ai fost anunai prin telex, dar nu cred c te-a interesat. Probabil c o s mai primii un anun n legtur cu el. i ce dac? Sonderborg l ascunde. L-am vzut acolo, ntr-un pat, citind ziarul, n noaptea n care am evadat. Cum dracu ai evadat? Nu te-au ncuiat? L-am pocnit pe paznic cu un arc de la pat. Am avut noroc. Molloy te-a vzut? Nu. Hemingway a pornit motorul i s-a strmbat. Hai s recapitulm, a spus. Deci, Sonderborg ascunde biei ri. Dac au parale,

bineneles. Locul e perfect pentru asta. i ctig bine. A pus maina n micare i a intrat n curb. La naiba, eu credeam c vinde droguri, a spus dezgustat. Cu un spate asigurat. Dar, la naiba! Asta e nimic. Ai auzit vreodat de jocurile cu numere? O pungie mrunt, dac priveti doar la ea. Hemingway a mai luat o curb i a cltinat din cap. Corect. i ruleta, i casele de bingo, i pariurile. Dar dac pui toate astea sub conducerea unui singur om... Ce om? A nlemnit din nou. A nchis gura i dinii s-au lipit unii de alii. Eram pe Descanso Street i mergeam spre est. Era o strad linitit chiar i dup-amiaza trziu. Pe msur ce ne apropiam de Twenty-third, linitea disprea. Doi oameni studiau un palmier ca i cnd sar fi gndit cum s-l mute din loc. O main era parcat lng casa doctorului Sonderborg, dar nu era nimeni n ea. n mijlocul drumului, un om lucra la un canal. La lumina zilei, clinica prea un loc vesel. O mulime de begonii roii sub ferestrele din fa, panselue de toate culorile n jurul tulpinii unui acacia alb, nflorit. Un trandafir agtor, rou, tocmai i deschidea florile pe o plas de form semicircular. Mai era i un covor de mazriche de iarn, din care ciugulea delicat un colibri verde-rocat. Prea cminul unui cuplu nu prea n vrst, cruia i plcea grdinritul. Soarele trziu, de dup-amiaz, avea o strlucire linitit, dar amenintoare. Hemingway a trecut ncet pe lng cas, cu un surs n colul gurii. Adulmeca. A cotit la prima intersecie, s-a uitat n oglinda retrovizoare i a accelerat. Dup ce a mai trecut de trei intersecii, a tras din nou pe dreapta i s-a ntors spre mine, ca s-mi explice. Poliia din Los Angeles. Unul din tipii de lng palmier se numete Donnelly. l cunosc. Bieii pzesc casa. Deci, n-o s-i spui amicului tu din ora, hm? i-am mai spus c nu. efului o s-i plac, a rnjit Hemingway. Tipii tia vin aici i fac razii, dar nici mcar nu trec s-i spun "salut". N-am rspuns nimic. L-au prins pe Moose Malloy sta? Am cltinat din cap. Din cte tiu eu, nu. i ct de multe tii tu, biete?, a ntrebat cu blndee. Nu destul. Este vreo legtur ntre Amthor i Sonderborg? Eu n-am auzit. Cine conduce oraul sta? Linite. Am auzit c un juctor de noroc, pe nume Laird Brunette, a dat 30 de miare ca s fie ales primarul care trebuie. i c e proprietarul clubului Belvedere i a celor dou vapoarecazino. Se poate, a spus Hemingway politicos. Unde poate fi gsit Brunete? De ce m ntrebi pe mine, biete? Unde te-ai duce dac n-ai mai putea s stai n oraul sta? n Mexic. Am rs. O.K., mi faci un serviciu? Bucuros. Du-m napoi n ora. A pornit maina i a condus-o cu ndemnare pe o strad umbroas ce ducea la ocean. A ajuns la primrie i a oprit n locul de parcare al poliiei. Am cobort. Mai vino s m vezi, a spus Hemingway. S-ar putea s ajung s cur scuiptori. A scos mna lui imens afar, pe geam. Fr resentimente? Fr, am spus i i-am strns mna. A rnjit. Cnd plecasem deja, m-a strigat. S-a uitat atent n toate prile i i-a apropiat gura de urechea mea. Vapoarele-cazino ar trebui s se afle sub jurisdicia oraului i a statului. Dar sunt sub pavilion panamez. Dac eram eu... S-a oprit brusc i ochii lui triti preau ngrijorai. M-am prins. Ideea asta am avut-o i eu. M-am deranjat atta numai pentru ca doi

oameni s aib aceeai idee... A dat din cap, apoi a zmbit. Fr resentimente, a zis.

Capitolul 34 M-am culcat pe spate ntr-un pat dintr-un hotel de la malul mrii i am ateptat s se ntunece. Era o camer mic, cu un pat tare i o saltea cam la fel de groas ca ptura de bumbac ce o acoperea. Sub mine, un arc desprins m nepa n stnga spinrii. M-am ntins acolo i l-am lsat s m nepe. Lumina unei lmpi de neon, roie, acoperise o parte din tavan. Cnd avea s nroeasc ntreaga camer, avea s fie suficient de ntuneric ca s ies. Afar se auzeau claxoanele mainilor ce treceau pe strada numit Speedway9. Sub fereastra mea, pe trotuar, fremtau pai. Atmosfera era strbtut de murmurul nbuit al celor ce veneau i plecau. Aerul ce ptrundea prin plasa ruginit a geamului mirosea a grsime rnced la frigare. Din deprtare se auzea stignd o voce, genul de voce care se poate auzi de departe: Nu rbdai de foame, frailor. Nu rbdai de foame, frailor. Am crenvurti foarte buni. Nu rbdai de foame, frailor." Se ntuneca din ce n ce. Gndeam, iar gndurile mi se micau n minte greoi i pe furi, de parc ar fi fost privite de ochi amari i sadici. M-am gndit la ochii mori ce priveau cerul fr lun, cu snge negru la colurile gurilor de sub ei. M-am gndit la femei btrne, viclene, cu capul spart de tbliile paturilor lor murdare. M-am gndit la un brbat cu pr blond, strlucitor, care se temea, fr s tie exact de ce se teme, care era suficient de sensibil ca s-i dea seama c ceva e necurat, dar prea orgolios sau prea prost ca s-neleag ce. M-am gndit la femei frumoase i bogate pe care le puteai avea. M-am gndit la fete zvelte, drgue, curioase, care locuiau singure i pe care le puteai avea, de asemenea, dar n alt mod. M-am gndit la poliai, poliai duri care puteau fi mituii, fr ca asta s nsemne n vreun fel c erau pe de-a ntregul putrezi, ca Hemingway. Poliai grai i prosperi, cu voci de membri ai Camerei de comer, ca Wax. Poliai subiri, istei i eficieni, ca Randall, care, n ciuda isteimii i eficienei lor, nu erau liberi s fac o treab cinstit, ntr-un mod cinstit. M-am gndit la api btrni i acri, ca Nulty, care renunaser s mai ncerce. M-am gndit la indieni i spirititi i doctori care vindeau droguri. M-am gndit la o grmad de lucruri. Se ntunecase i mai mult. Lumina roie sentinsese i mai mult pe tavan. M-am nlat n capul oaselor, mi-am pus picioarele pe podea i mi-am frecat ceafa. M-am ridicat, m-am dus la chiuveta din col i mi-am aruncat ap rece pe fa. Dup un timp m-am simit un pic mai bine, doar un pic. Aveam nevoie de ceva de but, aveam nevoie de o mare asigurare pe via, aveam nevoie de o vacan, aveam nevoie de o cas la ar. Nu aveam dect o hain, o plrie i un pistol. Le-am pus pe mine i am ieit din camer. Nu exista lift. Holurile miroseau, iar scrile aveau balustrade unsuroase. Am cobort, am aruncat cheia pe biroul de la recepie i am spus c mi-am ncheiat ederea. Un recepioner ce avea un neg pe pleoapa stng a dat din cap i un portar mexican cu uniforma uzat a aprut din cea mai prfuit plantaie de cauciuc din California pentru a-mi cra valizele. Nu aveam nici o valiz, aa c, fiind mexican, mi-a deschis ua i mi-a zmbit politicos n ciuda acestui fapt. Afar, strada ngust fumega, iar pe trotuare miunau tot felul de burtoi. Vis- -vis, o prvlie cu jocuri mecanice era n plin activitate i lng ea se aflau doi marinari cu fetele lor, care tocmai ieiser de la fotograf, unde probabil se pozaser clrind cmile. Vocea vnztorului de crenvurti spinteca amurgul ca un topor. Un autobuz mare, albastru se ndrepta claxonnd spre rondoul pe care n trecut l ncercuia tramvaiul, de parc ar fi fost pus pe o rulet. Am mers ntr-acolo. Dup un timp, am simit vag mirosul de ocean. Nu prea tare, ca i cnd ar fi pstrat aceast cantitate pentru a le reaminti oamenilor c aici fusese odinioar o plaj curat, unde veneau valurile i te stropeau, iar vntul sufla i puteai mirosi i altceva n afar de grsime ncins i transpiraie rece. Micul tramvai a sosit pe drumul asfaltat. M-am urcat n el i am mers pn la capt, unde m-am dat jos i m-am aezat pe o banc unde era linite i frig i unde, aproape de picioarele mele, era o grmad mare de alge maro. n larg se aprinseser luminile vapoarelor9

Autostrad

cazino. Am luat tramvaiul cnd a plecat napoi i m-am ntors aproape de locul unde ieisem din hotel. Dac m urmrea cineva, o fcea fr s se mite. Nu cred c era cazul. n orelul la curat, criminalitatea era prea mic pentru ca poliaii s tie s urmreasc bine pe cineva. rmul scnteia pe o poriune, nainte de a se pierde n fundalul ntunecat al nopii i al mrii. nc mai mirosea a grsime ncins, dar se simea i oceanul. Omul cu crenvurtii continua s strige monoton: Nu rbdai de foame, frailor, nu rbdai. Am crenvurti foarte buni. Nu rbdai de foame." L-am zrit n spatele unei tarabe albe, gdilnd crnaii cu o furculi lung. i mergea comerul, chiar i n perioada aceea timpurie a anului. A trebuit s atept ceva vreme, ca s-l prind singur. Cum se numete nava cea mai deprtat de rm? am ntrebat, artnd cu nasul. Montecito. M-a privit calm i direct. Te poi distra acolo cu o cantitate rezonabil de parale? Depinde n ce fel vrei s te distrezi. Am rs, dezvelindu-mi dinii, foarte dur. Am crenvurti, i-a continuat el litania. Foarte buni, fraiior. A cobort vocea. Femei? N. M gndeam la o camer unde s bat o briz sntoas, unde s fie mncare bun i unde s nu m deranjeze nimeni. Un fel de vacan. S-a ndeprtat. N-am auzit nimic din ce ai spus, a zis el i i-a reluat litania. A mai vndut cte ceva. Nu tiam de ce m mai obosesc cu el. Probabil c avea o fa suspect. O tnr pereche, amndoi mbrcai n pantaloni scuri, a venit, a cumprat crenvurti i s-a ndeprtat ncet, biatul innd mna pe sutienul fetei i mncnd fiecare din crenvurtul celuilalt. Vnztorul s-a apropiat puin de mine. n momentul de fa, ar trebui s fredonez o melodie, a zis el i s-a oprit. Te-ar costa, a continuat apoi. Ct? Cincizeci. Pe puin. Asta dac nu te caut poliia. sta era un ora bun, am zis. Un ora unde te puteai liniti. nc mai este, mi-a spus trgnat. Da` de ce m-ntrebi pe mine? N-am idee, i-am rspuns. Am aruncat o bancnot de un dolar pe tejghea. Pune-o n contul copilului, am zis. Sau fredoneaz o melodie. A ntins bancnota, a ndoit-o pe lungime, apoi pe lime i a repetat micarea. A pus-o pe tejghea, a pus degetul mijlociu n spatele celui mare i a plesnit-o cu un bobrnac. Hrtia mpturit m-a lovit uor n piept i, fr zgomot, a czut la pmnt. M-am aplecat, am ridicat-o i m-am ntors repede. Dar n spatele meu nu era nici un poliist. M-am aplecat pe tejghea i am pus iari bancnota pe ea. Oamenii nu arunc cu bani n mine, am zis. Mi-i nmneaz. Te deranjeaz? A luat bancnota, a despturit-o, a netezit-o i a ters-o de or. A deschis casa de bani i a lsat-o s cad n sertar. Am auzit c banii n-au miros, a zis. Uneori m ntreb dac e adevrat. N-am spus nimic. Ali civa clieni veniser i plecaser. Afar se rcea rapid. N-a ncerca la Royal Crown. Acolo e un loc pentru veverie cumini, care in la nucile lor. Mie-mi pare c eti detectiv, dar asta-i treaba ta. Sper c tii s noi bine. L-am lsat, ntrebndu-m ce m fcuse s m duc la el. Ia-te dup intuiie. Ia-te dup intuiie i frige-te. n scurt vreme te gseti cu gura plin de intuiii. Ajungi s nu mai poi comanda nici o ceac de cafea, fr s nchizi ochii i s mpungi meniul cu degetul. Ia-te dup intuiii. M-am plimbat i am ncercat s vd dac m urmrete cineva suspect. Apoi am cutat un restaurant care s nu miroas a slnin prjit i am gsit unul cu firma roie luminoas i cu un bar n spatele unei perdele din trestie. Un efeminat cu prul uns, aplecat asupra unui pian mare de cas, gdila lasciv clapele i cnta Stairway to the stars" 10 cu o voce din care lipseau jumtate din trepte. Am nghiit un Martini sec i m-am grbit s m-ntorc prin perdeaua de trestii n sala de mese. Cina de optzeci i cinci de ceni a avut un gust de sac murdar i mi-a fost servit de un chelner ce prea gata s m bat mr pentru douzeci i cinci de ceni, s-mi taie gtul, pentru aizeci i s m-ngroape pe fundul mrii, pentru un dolar jumate, plus adaosul comercial.
10

O scar spre stele

Capitolul 35 Cltoria a fost lung, considernd c a costat doar un sfert de dolar. Vaporaul, o epav revopsit i mprejmuit de geamuri pe trei sferturi din lungimea ei, s-a strecurat printre yahturile ancorate, ocolind mormanul de pietre ce reprezenta capul digului. Valurile ne-au lovit pe neateptate i vaporaul a nceput s salte ca un dop de plut. Dar la aceea or, seara devreme, nu te puteai plnge c nu ai loc s veri. Nu m nsoeau dect trei perechi i brbatul care conducea vaporaul, un individ cu aspect fioros, ce edea nclinat puin spre stnga, din cauza tocului de pistol de pe oldul drept. Bieii i fetele au nceput s-i morfoleasc reciproc feele, de ndat ce am prsit malul. Am privit lung napoi, spre luminile din Bay City, ncercnd s nu-mi chinui prea tare cina. Luminile disparate s-au strns la un loc i au devenit nestemata unei brri aezate n vitrina de expoziie a nopii. Apoi strlucirea s-a estompat, lsnd n urm doar un tciune mocnind, aprnd i disprnd la marginea mrii. Valurile erau lungi, line, fr spum i m legnau doar ct s-mi par bine c nu-mi mbibasem cina n whisky-ul de la bar. Vaporaul aluneca n sus i-n jos pe valuri, cu o sinuozitate sinistr, ca a unei cobre dansnd. Aerul era rece, acea rceal umed pe care marinarii nu i-o pot alunga niciodat din oase. Luminile neoanelor, ca nite creioane roii ce conturau Royal Crown au rmas n stnga i s-au pierdut ntre fantomele cenuii ale mrii, apoi au reaprut, strlucind ca bilele de sticl noi. I-am dat un ocol mare. Prea frumos de la distan. Ecourile vagi ale muzicii pluteau deasupra apei, iar muzica deasupra apei nu putea fi dect minunat. Royal Crown prea la fel de neclintit ca o platform aezat pe stlpi de susinere solizi. Puntea sa era luminat ca scena unui teatru. Toate astea s-au pierdut n deprtare i, ieind din noapte, un alt vas, mai mic, mai vechi, a nceput s se furieze spre noi. Nu prea avea cu ce s-i bucure ochiul. Provenea din transformarea unei fregate marine i avea tblria murdar i ruginit: suprastructura fusese adus la nivelul punii, deasupra rmnnd dou catarge butucnoase, cam la fel de nalte ca o anten radio. Montecito era i el luminat i emitea muzica peste marea ntunecat. Bieii i-au desprins dinii din gturile fetelor, apoi s-au uitat cu toii la vas i-au nceput s chicoteasc. Vaporaul a virat, s-a nclinat ct s le dea emoii pasagerilor, i a tras n dreptul frnghiilor ntinse de-a lungul punii. Motorul vaporaului a ncetinit ritmul i a dat cteva rateuri n cea. Lumina unui reflector a ncercuit lene vaporul, la vreo cincizeci de metri de el. Pilotul vaporaului s-a prins de punte i un flcu cu ochii oblici, purtnd o hain de chelner, cu nasturi strlucitori, avnd un zmbet strlucitor, a ajutat fetele s treac pe Montecito. Eu eram ultimul. Modul degajat i precis n care m-a cercetat cu privirea mi-a spus cte ceva despre el. Modul degajat i precis n care mi-a atins catarama de pe umr a tocului de pistol mi-a spus i mai multe. N, a optit el. Nu. Avea o voce groas i egal, de tip dur care umbl cu mnui de mtase. A fcut un semn cu brbia ctre pilotul vaporaului. Acesta a legat vaporaul de vas, a ntors puin timona i s-a urcat pe punte. Fr pocnitori la bord, biete. mi cer scuze i aa mai departe, a tors haina de chelner. A putea s o las la garderob. O port doar ca pe o vest. Nu vreau dect s-l vd pe Brunette, ntr-o problem de afaceri. A prut puin amuzat. N-am auzit niciodat de el, a zmbit. Vezi-i de drum, amice. Pilotul m-a prins de braul drept. Vreau s-l vd pe Brunette, am zis. Vocea mea era slab i fragil ca a unei btrnele. Hai s nu ne certm, a spus flcul cu ochi oblici. Nu ne aflm n Bay City, nici mcar n California, ba, conform unor preri avizate, nici mcar n SUA. Car-te. napoi n barc, a mrit pilotul n spatele meu. i datorez un sfert de dolar. S mergem. M-am dus napoi la barc. Haina de chelner m-a privit cu zmbetul su studiat i tcut. M-am uitat la el pn cnd n-am mai vzut nici un zmbet, nici o fa, nimic n afara unei siluete stnd ntre luminile de pe punte. M-am uitat i am rbdat. Drumul a prut mai lung

la ntoarcere. Nu i-am vorbit pilotului i nici el nu mi-a vorbit. Cnd am cobort pe chei, mi-a ntins douzeci i cinci de ceni. Rmne pe alt dat, mi-a zis el obosit, cnd o s avem mai mult spaiu s te aruncm peste bord. Vreo zece clieni care ateptau s urce pe vapora s-au uitat lung la mine, cnd l-au auzit. Am trecut de ei, de ua micii sli de ateptare de pe chei, ndreptndu-m ctre treptele dinspre mal. Un malac rocat, murdar pe fa, purtnd nite tenii soioi, pantaloni jegosi i ce mai rmsese dintr-un pulover albastru marinresc, sprijinit de balustrada scrilor, i-a ndreptat spatele i m-a ciocnit ca din ntmplare. M-am oprit. Prea prea mare. Era cu zece centimetri mai nalt ca mine i cu vreo cincisprezece kilograme mai greu. Dar sosise ceasul s-mi vr pumnul n dinii cuiva, chiar dac asta nu-mi aducea dect un bra de lemn. Lumina era puin i venea n principal, din spatele lui. Ce-i, amice?, rosti el trgnat. Nu te-ai descurcat pe corabia dracului? Du-te i crpete-i puloverul! i se vede burta. Ar putea fi i mai ru, a spus. Dac e s-o lum aa, i ie i se vede pocnitoarea prin costumul sta subire. Ce te face s-i bagi nasul? Isuse, nimic. Doar curiozitatea. N-am vrut s te jignesc, amice. Atunci car-te dracu din drumul meu! Sigur. Nu fceam dect s m odihnesc aici. A zmbit ncet, obosit. Avea o voce moale,vistoare, surprinztor de delicat pentru un brbat att de masiv. M fcea s m gndesc la un alt uria cu voce moale, de care, n mod ciudat, mi plcuse. N-ai nceput bine, a spus el trist. Spune-mi Red. D-te la o parte, Red. i cei mai buni oameni fac greeli. Simt una urcndu-mi-se la cap. S-a uitat gnditor ncolo i ncoace. M nghesuise ntr-un col. Pream s fim destul de singuri. Vrei s ajungi pe Monty? Se poate face. Dac ai un motiv. Civa oameni veseli, cu haine vesele, au trecut pe lng noi i s-au urcat n vapora. Iam ateptat s treac. Un motiv n valoare de ct? Cincizeci de dolari. Plus nc zece dac mi sngerezi n barc. Am nceput -l ocolesc. Douzeci i cinci, a zis ncet. Cincisprezece, dac te ntorci cu prieteni. N-am nici un prieten, am zis, i-am plecat. N-a ncercat s m opreasc. Am fcut dreapta pe drumul asfaltat pe care veneau i plecau mici tramvaie, ca nite crucioare de copii, claxonnd ncet, ca s nu sperie femeile gravide. La poalele primului chei se afla un local strlucitor, pentru jocuri mecanice, care era deja plin de oameni. Am intrat i m-am sprijinit de peretele din spatele juctorilor, unde mai stteau i muli alii, ateptnd un loc liber. Am privit cteva numere aprnd pe un panou electronic, i-am ascultat pe cei de la mese cum le strigau, am ncercat s-i depistez pe juctorii casei, dar nu am reuit i m-am ntors ca s plec. O form mare, albastr i mirosind a smoal a aprut lng mine. N-ai bani sau eti doar zgrcit?, mi-a optit la ureche o voce blnd. L-am privit din nou. Avea ochi ca-n poveti. Ochi violei. Aproape purpurii. Ochi de fat, de fat frumoas. Pielea i era ca mtasea. Uor nroit, dar nu avea s fie niciodat bronzat. Era prea delicat. Era mai masiv dect Hemingway i cu muli ani mai tnr. Nu era la fel de mare ca Moose Malloy, dar prea foarte rapid. Prul su avea acea nuan de rou ce bate nspre auriu. Dar, cu excepia ochilor, avea o fa simpl, rneasc, fr nici un fel de frumusee de actor. n ce bran eti?, m-a ntrebat. Detectiv particular? De ce i-a spune? m-am rstit. M-am gndit eu c aa este, a spus el. Douzeci i cinci e prea mult? Nu-i decontezi cheltuielile? Nu. A oftat. Oricum era o idee proast, a zis el. Te-ar fi fcut buci ia acolo. Nu m-ar mira. Tu n ce bran eti? Un dolar de ici, unul de colo. Odinioar eram poliist. M-au terminat.

i ce-mi spui mie? M-a privit surprins. E adevrat. Probabil c erai prea cinstit. A zmbit vag. l cunoti pe un tip numit Brunette? Zmbelui vag i-a rmas pe fa. Cineva a ctigat de trei ori la rnd la jocuri mecanice. Se lucra repede acolo. Un individ nalt, cu nasul ca un cioc, cu obrajii glbui i scoflcii, s-a apropiat de noi i s-a sprijinit de perete fr s ne priveasc. Red s-a aplecat uor spre el i la ntrebat: Ce-ai vrea s-i povestim, amice? Omul cu cioc de pasre a rnjit i a plecat. Red a zmbit i a zguduit localul cnd s-a rezemat la loc. Am cunoscut pe cineva care te-ar putea dovedi. A vrea s fie mai muli, a spus el grav. Un tip mare cost bani. Lucrurile nu sunt fcute la scara lui. Cost s-l hrneti, s-l mbraci i picioarele nu-i ncap n pat. Uite cum st treaba. Poate crezi c nu e un loc potrivit pentru a vorbi, dar este. i cunosc pe toi informatorii, iar restul nu au ochi dect pentru jocurile alea. Am o barc cu motor silenios. Adic, pot s mprumut una. n josul drumului exist un chei neluminat. tiu un hublou pe Monty pe care pot s-l deschid. Mai transport ceva acolo, cteodat. Nu sunt prea muli indivizi sub punte. Au reflector i paznici, am zis. O s ne descurcm. Mi-am scos portofelul i am extras pe ascuns o bancnot de douzeci i una de cinoi, pe care le-am mpturit bine. Ochii purpurii m priveau fr s lase impresia c o fac. Numai dus? Cincisprezece ne-a fost vorba. ntre timp a mai crescut rata inflaiei. O mn murdar a nghiit bancnotele. S-a ndeprtat fr zgomot. S-a pierdut n ntunericul fierbinte din afara uilor. Omul cu cioc de pasre s-a materializat n stnga mea i a zis ncet: Cred c l cunosc pe biatul la mbrcat n marinar. E un prieten de-al tu? Cred c l-am mai vzut. Mi-am ndreptat spatele i am plecat de lng el, am ieit pe u, apoi am fcut stnga cu ochii pe un cap rocat, nalt, trecnd de la un felinar la altul, cam vreo treizeci de metri de mine. Dup cteva minute am intrat n spaiul dintre dou magazii. Omul cu nasul ca un cioc a aprut, plimbndu-se cu ochii n pmnt. Am ieit n dreptul lui. Bun seara, am zis. mi dai douzeci i cinci de ceni, dac v ghicesc greutatea? M-am lsat pe el. Avea un pistol sub haina mototolit. Ochii lui m-au privit fr emoie. Vrei s te bag la rcoare, fiule? Sunt pus aici pentru a menine legea i ordinea. i cine o tulbur n momentul de fa? Prietenul tu mi s-a prut cunoscut. Aa i trebuie. E poliist. Uf, la naiba!, a spus rbdtor omul cu nasul ncovoiat. De acolo l tiu. Noapte bun! S-a ntors, plimbndu-se pe drumul pe care venise. Nu mai vedeam capul rocat. Nu m ngrijora. Nimic nu avea s m ngrijoreze vreodat n privina acestui biat. Am mers ncet, mai departe.

Capitolul 36 M aflam dincolo de felinare, dincolo de duduitul i claxonatul mainilor, dincolo de mirosul de grsime ncins i de floricele, de ipetele stridente ale copiilor i ale celor ce fceau reclama la filme porno, dincolo de toate n afar de mirosul oceanului, de rmul devenit brusc pustiu i de crestele valurilor ce se prbueau n nisipul nspumat. Acum mergeam aproape singur. Zgomotele se stingeau n urma mea, lumina intens i ciudat se transforma ntr-o sclipire ovitoare. Apoi am vzut cheiul ntunecat, semnnd cu un deget ntins spre mare. M-am ndreptat spre el. Red coborse pe mal i mi-a vorbit de jos: n regul. Cobora treptele spre debarcader. Eu m duc s iau barca i s nclzesc motorul.

M-a urmrit unul de la poliia litoralului. Tipul de la jocuri mecanice. A trebuit s m opresc i s vorbesc cu el. Olson. De la brigada antifurt. E bun. Doar c, din cnd n cnd, mai terpelete cte un portofel i l pune n buzunarul altcuiva ca s-i fac planul la arestri. Asta nseamn c e chiar prea bun. Sau poate m nel. Pentru Bay City, cred c e exact aa cum trebuie. Hai s-i dm drumul. mi in respiraia de fric s nu risipesc ceaa. Nu e cine tie ce cea, dar ne-ar putea ajuta. O s in destul ct s pclim reflectorul, a spus Red. Au i mitraliere pe puntea vasului. Du-te pe debarcader. Vin repede. S-a pierdut n ntuneric, iar eu am trecut de platforma de lemn, alunecnd pe scndurile unsuroase din cauza petilor. n cellalt capt era o balustrad joas i murdar. ntr-un col era ghemuit o pereche. Au plecat, brbatul njurnd. Timp de zece minute am ascultat clipocitul valurilor. O pasre de noapte a despicat ntunericul, griul estompat al unei aripi intrnd brusc n cmpul meu vizual i apoi disprnd. Mult deasupra mea zumzia un avion. Apoi, din deprtare, am auzit ltratul i huruitul unui motor care a continuat s huruie ca o duzin de camioane. Dup o vreme, zgomotul s-a potolit i apoi, brusc, nu s-a mai auzit nimic. Au mai trecut cteva minute. M-am ntors la trepte i le-am cobort, atent ca o pisic pe ghea. O umbr s-a detaat din noapte i s-a auzit o bufnitur. O voce a zis: Gata. Vino. Am intrat n barc i m-am aezat lng el, sub acoperi. Barca aluneca deasupra apei. Motorul nu mai scotea nici un sunet acum. Nu se vedea dect apa bolborosind de ambele pri ale brcii. nc o dat luminile din Bay City s-au transformat ntr-o licrire distant, dincolo de suiurile i coborurile valurilor. nc o dat, luminile stridente de pe Royal Crown au rmas n urma mea, vaporul prnd c-i etaleaz frumuseea, ca un manechin aflat pe o scen rotitoare. Mi-e fric, am spus brusc. Mor de fric. Red a oprit motorul i a lsat barca s pluteasc cu valurile, de parc apa ar fi trecut pe sub noi, iar barca ar fi rmas pe loc. i-a ntors faa spre mine i m-a privit. Mi-e fric de moarte i de tristee, am spus. De ape ntunecate i de fee de necai, de cranii cu orbitele goale. Mi-e team c sunt un nimeni, c voi muri, c nu voi gsi pe nimeni, numit Brunette. A chicotit. O vreme chiar m-ai pclit. Ai o metod foarte interesant de a-i face curaj. Brunette poate fi oriunde. Pe oricare din vapoarele astea, la clubul lui, n est, la Reno, acas, cu papucii n picioare. Numai pe el l caui? l caut pe unul Malloy, o brut uria care a ieit acum ctva timp din nchisoarea statului Oregon, dup ce executase o sentin de opt ani, pentru jefuirea unei bnci. Se ascundea n Bay City. I-am povestit. I-am povestit mult mai multe, dect am avut de gnd. Probabil, c din cauza ochilor lui. La nceput s-a gndit i apoi a vorbit ncet, iar vorbele sale se agau de firele de cea, ca picturile de ap, pe o musta. Poate c asta le-a fcut s par mai nelepte dect erau, sau poate c nu. O parte din ce mi-ai spus e de neles, a zis. O parte, nu. Despre unele nu am de unde s tiu, despre altele, am. Dac Sonderborg sta dirija o ascunztoare pentru criminali, fcea contraband cu droguri i i trimitea bieii s nhae bijuteriile damelor bogate i speriate, atunci e normal s fi avut omul lui n conducerea oraului, dar asta nu nseamn c toat lumea era la curent. Poate c Blane tia, iar Hemingway, cum i spui tu, nu tia. Blane e cel ru. Cellalt e doar un poliist dur, nici prea ru, nici prea bun, nici stricat, nici cinstit, plin de curaj i suficient de prost nct s cread, ca i mine, c a fi poliist e o meserie ca oricare alta. Spiritistul nu are nici un amestec. El i-a cumprat protecia din cel mai bun loc posibil: Bay City i a folosit-o cnd a simit nevoia. Cu indivizii de teapa lui e greu s-i dai seama ce au de gnd s fac, ce au pe contiina sau de ce se tem. Poate, om e i el, s-a mai ndrgostit de vreo client, din cnd n cnd. Damele alea nu-s prea greu de agat. Blane tia c Sonderborg se va speria cnd va afla cine eti probabil, c lui Sonderborg chiar i-au spus c te-au gsit ameit, mergnd aiurea iar Sonderborg nu a tiut ce s fac cu tine i ia fost fric, att s te lase s pleci, ct i s-i dea una n cap. Dup o vreme, Blane i-ar fi fcut o vizit i ar fi ridicat preul. Asta-i tot ce-a fost. S-a ntmplat c te-au putut folosi i au fcut-o. Poate c Blane tie ceva i despre Malloy. Nu m-ar mira.

Am ascultat, privind micarea lene a reflectorului, venirile i plecrile vaporaului. tiu cum gndesc bieii tia, a zis Red. Problema cu poliaii nu e c sunt proii sau ri sau necinstii, ci c ei cred c a fi poliai le d ceva n plus, ceva ce le lipsea nainte. Poate c aa era odinioar, dar acum nu mai e. Acum, se ntrec cu prea multe mini luminate. Asta ne duce la Brunette. El nu conduce oraul. N-are timp. A dat o grmad de bani ca s fie ales un primar care s-i lase vapoarele n pace. Dac vrea ceva, obine. De pild, cu ceva timp n urm, unul dintre prietenii si, un avocat, a fost prins conducnd beat. Brunette a reuit s schimbe acuzaia n depirea vitezei legate". Ca s fac asta, a schimbat procesul verbal, ceea ce e ilegal. nelegi cum merge treaba? El se ocupa cu jocurile de noroc, dar n ziua de azi, toate se leag. Aa c ar putea avea de-a face i cu contrabanda de droguri, poate c ia i un procentaj de la cei pentru care a creat attea locuri de munc. Poate c l tie pe Sonderborg, poate c nu. Dar cu furtul de bijuterii nu are nimic de-a face. Gndete-te ct au muncit bieii ia pentru opt miare. mi vine s rd numai cnd m gndesc c Brunette ar putea fi implicat. Mda, am zis. A mai fost i o crim, ii minte? Nici pe-asta n-a comis-o el, i nici n-a pus pe un altul s o fac. Altfel, nu s-ar fi gsit nici un cadavru. Niciodat nu tii ce se ascunde n cptuala omului. De ce s riti? Uite ce fac eu pentru douzeci i cinci de parale. Gndete-te ce ar face alii pentru banii pe care i poate da Brunette. Crezi c ar aranja s fie omort cineva? Red s-a gndit o clip. Poate. Probabil c a i fcut-o. Dar nu e un dur. Gangsterii tia sunt croii pe alt calapot. i credeam recidiviti sau puti plini de cocain. Comisarii de poliie strigau n gura mare la radio, cum c sunt lai, c omoar femei i copii i cer ndurare cnd vd o uniform de poliist. Dar publicul nu nghite chestii de-astea. Exist i poliai lai, i borfai lai, dar nu prea muli, nici dintr-unii, nici dintr-alii. Iar cei de la conducere, cum e Brunette, n-au ajuns n vrf, omornd oameni. Au ajuns prin curaj i inteligen, dar nici nu au sentimentul de hait, pe care l au poliitii. Dar, mai presus de toate, ei sunt oameni de afaceri. Ce fac, fac pentru bani. Ca toi oamenii de afaceri. Cteodat, un individ le bag prea multe bee n roate. O.K. Afar. Dar nti se gndesc bine de tot. De ce naiba te tot dsclesc eu? Brunette nu l-ar ascunde pe Malloy dup ce a omort doi oameni, am spus. Nu. Doar dac e vorba de bani. Vrei s ne ntoarcem? Nu. Red i-a pus minile pe volan.. Barca a cptat vitez. S nu crezi c mie-mi plac ticloii tia, a zis. i ursc din inim.

Capitolul 37 Descriind un arc de cerc, reflectorul semna cu un deget ptat de cea, care mngia valurile la vreo treizeci de metri de vapor. Era mai mult o chestiune de spectacol, dect ceva util, ndeosebi la acea or trzie. Cei care ar fi dorit s dea lovitura, furnd ncasrile, ar fi venit n numr mare pe la patru dimineaa, cnd mai rmn doar civa juctori nrii, iar membrii echipajului sunt frni de oboseal. Chiar i aa, riscurile ar fi fost prea mari. Mai ncercaser i alii i dduser gre. Vaporaul a sosit, a descrcat clienii, i apoi s-a ndreptat spre rm. Red inea barca chiar n afara zonei luminate de reflector. Dac le-ar fi venit ideea s-l ridice civa metri... Dar nu le-a venit. Au continuat s-l roteasc ncet, fcnd apele ntunecate s strluceasc. Barca a nit n urma lui ctre vapor, trecnd pe sub firul ancorei. Ne-am apropiat timid de carena murdar, ca un detectiv de hotel, care se pregtete s expedieze o prostituat. Deasupra noastr se gseau hublouri de oel, prea sus ca s ajungem la ele i prea greu de deschis, chiar dac le-am fi atins. Purtat de valuri, barca a lovit pereii vechi ai lui Montecito. Lng mine, o siluet uria s-a ridicat din ntuneric. O frnghie a fost aruncat, s-a nlat, a lovit, s-a prins i captul liber a czut in ap. Red l-a pescuit cu un crlig, a tras de el i l-a legat de carcasa motorului brcii. Ceaa, ct era, fcea ca totul s par ireal. Aerul umed era rece ca o iubire stins. Red s-a aplecat spre mine i rsuflarea lui mi-a gdilat urechea. Se mica prea tare. Dac vine un val mai mare, o rstoarn. Oricum, trebuie s urcm. Abia atept, i-am rspuns tremurnd.

A rsucit volanul, , mi-a pus minile pe el, a ambreiat i mi-a zis s-o in tot aa. Am vzut o scar de fier sudat pe caren, mulat pe ea. Treptele erau probabil, foarte alunecoase. Urcuul prea la fel de atrgtor, ca i escaladarea unui bloc. Red s-a agat de scar, dup ce i-a frecat zdravn minile de pantaloni. S-a ridicat fr zgomot, fr efort, iar picioarele au ajuns pe trepte. Arcul de cerc al reflectorului era acum mult n urma noastr. Mi se prea c lumina reflectat de ap mi face capul ca o tor, dar nu s-a ntmplat nimic. Am auzit deasupra sunetul nfundat al unor balamele grele. Un firicel de lumin glbuie s-a scurs n cea i s-a pierdut. Se vedea jumtate din conturul unui hublou folosit la ncrcarea mrfurilor. Nu era nchis din interior. M-am ntrebat de ce. Am auzit oapta lui Red, fr s neleg ce spune. Am lsat volanul i am nceput s urc. A fost unul dintre cele mai neplcute drumuri pe care le-am fcut vreodat. Am aterizat gfind, ntr-o cal plin de cutii de carton, butoaie, colace de frnghie i buci de lan ruginit. obolanii ipau, ascuni prin coluri. Lumina glbuie venea din spatele unei ui nguste, din captul opus. Red i-a apropiat buzele de urechea mea: De aici mergem direct la camera motoarelor. Unul dintre motoare e permanent inut sub presiune, pentru c nu au diesel-uri pe andramaua asta. Aa c probabil, o s dm peste cineva acolo. Cea mai mare parte a echipajului lucreaz deasupra, n slile de joc, ca supraveghetori, chelneri etc; dei toi s-au angajat c marinari. n camera motoarelor i voi arta hornul unei guri de ventilaie fr grilaj. Gura d pe punte, unde nu te mai pot nsoi. Puntea va fi teritoriul tu ct timp trieti. Probabil c ai rude la bord, i-am spus. S-au vzut lucruri i mai ciudate. Te ntorci repede? O s fac o grmad de stropi cnd o s aterizez de pe punte, i-am rspuns i mi-am scos portofelul. Cred c merii mai mult pentru treaba asta. Poftim. Consider c e al tu. Nu mi mai datorezi nimic, prietene. i pltesc pentru drumul de ntoarcere chiar dac n-o s-mi fie de folos, ia banii nainte s dau n plns i s-i ud cmaa. Ai nevoie de ajutor? Nu trebuie dect s am vorba dulce. Dar parc a avea o coad de oprl n gur. ine-i banii, a zis Red. Mi-ai pltit deja drumul de ntoarcere. Cred c i-e fric. M-a apucat de mn. Mna lui era puternic, tare, cald i puin lipicioas. tiu c i-e fric, mi-a optit. O s-mi treac, ntr-un fel sau altul. S-a ntors cu o expresie ciudat, pe care nu am reuit s o descifrez n lumina slab. Lam urmat printre cutii i butoaie, dincolo de pragul de fier al uii, ntr-un coridor ngust, ntunecat, cu mirosul caracteristic vapoarelor. Din coridor am ajuns pe o platform de fier, uleioas, de pe care am cobort pe o scar de oel de care abia ne ineam. uieratul lmpilor de ulei acoperea orice alt sunet. Ne-am ndreptat ctre uierat, sub privirea tcut a munilor de fier. Dup col am zrit un tip mbrcat ntr-o cma purpurie, care edea ntr-un scaun descleiat, sub un bec ce atrna din tavan, citind ziarul de sear cu ajutorul unui deget murdar i a unei perechi de ochelari cu ram metalic, care ar fi putut s-i aparin bunicului su. Red a ajuns fr zgomot n spatele lui. A zis: Salut, piticule. Ce-i mai face bambina? Italianul a cscat gura i i-a repezit mna la cma. Red l-a lovit n brbie i l-a prins nainte s cad. L-a pus uor pe podea i a nceput s rup fii din cma purpurie. Asta o s-l doar mai ru dect vntaia de pe brbie, a optit Red. Dar treaba e c ar fi auzit zgomotul pe care l faci urcnd hornul. Cei de deasupra nu vor auzi nimic. L-a legat pe italian i i-a pus un clu n gur. A ridicat ochelarii i i-a pus ntr-un loc sigur. Ne-am dus la hornul gurii de ventilaie care nu avea grilaj. M-am uitat n sus i nu am vzut dect ntuneric. La revedere, i-am zis. Poate ai nevoie de ceva ajutor. Mi-am scuturat capul ca un cine ud. A avea nevoie de o companie de pucai marini. Dar treaba asta o fac sau singur sau deloc. Pe curnd. Ct stai? m-a ntrebat cu o voce care nc prea ngrijorat. Cel mult o or. M-a privit fix i i-a mucat buzele. Apoi a ncuviinat.

Omul trebuie s fac ce trebuie, a zis. Vino pe la jocuri mecanice, dac ai timp. S-a ndeprtat fr zgomot. Dup ce a fcut patru pai s-a ntors. S-ar putea ca hubloul la deschis s fie o moned folositoare, mi-a zis i a plecat repede.

Capitolul 38 Un curent de aer rece strbtea hornul. Mi s-a prut un drum lung, pn la vrf. Dup trei minute care au trecut ca o or, am scos prudent capul din deschiztura n form de trombon. Vedeam umbrele cenuii ale unor brci acoperite cu prelate, n ntuneric se auzeau voci nbuite. Reflectorul desena ncet cercuri. Se afla mai sus de punte, probabil pe o platform aezat pe unul dintre catargele ciuntite. M ateptam s gsesc o santineal cu o mitralier, i, poate, un Browning de calibru mic. i pierdea vremea stnd n frig, att timp ct cineva lsase cu amabilitate hubloul deschis. Muzica zvcnea din deprtare ca dintr-un radio de doi bani. O lumin de punte i cteva stele vizibile prin cea, m priveau de sus cu rceal. Am ieit din horn, mi-am scos pistolul de calibrul 38 din centur i l-am inut lng piept, acoperit cu vesta. Am fcut trei pai i am ciulit urechile. Nimic. Conversaia optit se oprise, dar nu din cauza mea. Reuisem s vd de unde vine: dintre dou brci de salvare. i, aa cum se ntmpl, din noapte i din cea s-a nscut n mod misterios, o raz de lumin suficient de puternic pentru a lumina contururile amenintoare ale unei mitraliere montate pe un trepied i plasat lng balustrad. Lng ea stteau doi brbai, nemicai, fr s fumeze: au nceput din nou s vorbeasc n oapte care nu se nchegau n cuvinte. Am ascultat mult prea mult timp. O alt voce se auzi n spatele meu. mi pare ru, accesul oaspeilor pe punte este interzis. M-am ntors, nu prea repede, i m-am uitat la minile lui. Nu se vedeau prea clar, dar erau goale. Am fcut un mic pas lateral, ncuviinnd, i captul unei brci de salvare ne-a ascuns de privirile celorlali. Brbatul a venit ncet dup mine, fr ca pantofii si s fac vreun zgomot pe puntea umed. Se pare c m-am rtcit, am zis. Aa se pare. Avea o voce tinereasc, nu era vocea unui bloc de piatr. Dar n capul scrilor aveam o u nchis cu yala. E o yal bun. Pe vremuri, ua era deschis i pusesem un lan i o tbli, dar am descoperit c cei mai vioi treceau peste lan. Vorbea mult, fie din politee, fie pentru c atepta ceva. Nu-mi ddeam seama exact. Probabil, c cineva a lsat ua deschis, am spus. Umbra a dat din cap. Era mai scund dect mine. Dar vezi c asta ne creeaz o problem. Dac cineva a lsat ua deschis, efu` n-o s fie deloc ncntat. Dac nu, am vrea s tim cum ai ajuns aici. Sunt sigur c nelegi. Nu pare o problem prea complicat. Hai s coborm i s vorbim cu el. Ai venit cu cineva? Cu o persoan foarte drgu. Ar fi trebuit s rmi cu ea. tii cum e: cum ai ntors capul, cum a agat-o altcineva. A chicotit. Apoi brbia i s-a micat ncet, n sus i-n jos. M-am lsat n jos i am srit ntr-o parte. uieratul bastonului a fost ca un oftat n atmosfera calm. Mi se prea c toate bastoanele din jur erau ndreptate ctre mine. Brbatul nalt a njurat. Hai, facei pe eroii! am zis. Am deblocat zgomotos sigurana de la pistol. Uneori chiar i o scen proast are priza la public. Cel nalt a ngheat i am vzut bastonul ce i se legna n mn. Cel cu care vorbisem s-a gndit fr grab. Asta nu o s-i ajute la nimic, a spus el pe un ton grav. N-o s pleci niciodat de aici. M-am gndit la asta. Dar apoi m-am gndit c pentru tine n-ar mai conta. Continua s fie o scen de doi bani. Ce vrei?, m-a ntrebat linitit. Am un pistol zgomotos, am zis, dar nu in neaprat s-l folosesc. Vreau s vorbesc cu Brunette. E plecat la San Diego, cu afaceri. Atunci cu nlocuitorul lui. Eti un tip grozav, a spus cel cumsecade. Vom cobor. i pui pistolul la loc nainte s

trecem de u. O s-l pun cnd o s fiu sigur c trec de u. A chicotit. Du-te napoi la postul tu, Slim. M ocup eu de sta.. A trecut lene prin faa mea, iar naltul s-a topit n ntuneric. Atunci, urmeaz-m. Am traversat puntea n ir indian. Am cobort treptele alunecoase, acoperite cu alam. n capul scrilor era o u groas. A deschis-o i a studiat yaia. A zmbit, a ncuviinat i mia inut ua. Am trecut de ea i am vrt pistolul n buzunar. n urma noastr, ua s-a nchis cu un cnit. A fost o sear interesant, pn acum, a zis. n faa noastr era un coridor boltit, dincolo de care se vedea o sal de jocuri nu prea aglomerat. Arta la fel ca oricare alt sal de jocuri. n captul opus era un mic bar de sticl i cteva taburete. n mijloc o scar ce cobora pn ntr-un loc de unde se auzea muzica ce se risipea n sal. Auzeam roile ruletelor. Un crupier mprea cri unui singur client. Nu erau mai mult de aizeci de oameni acolo. Pe masa de joc era un morman de fise, cu care ai fi putut s deschizi o banc. Juctorul era un btrn cu prul alb, care-l privea pe crupier, doar ct s fie politicos, nimic mai mult. Doi indivizi impasibili, mbrcai n haine de sear, s-au apropiat de noi prin coridorul boltit. Era normal. Veneau cu pai degajai, iar nsoitorul meu scund i zvelt i atepta. Cu mult nainte de a ajunge lng noi, i duseser minile la buzunare. Pentru a-i cuta igrile, fr ndoial. De acum ncolo vom pune puin ordine n mersul lucrurilor, a spus brbatul cel scund. Sper, c nu te va deranja. Tu eti Brunette, am spus eu brusc. Desigur, a rspuns el ridicnd din umeri. Nu pari un tip dur. Asta sper i eu. Cei doi brbai n smocking m-au nghesuit uurel. Intr aici, a spus Brunette. Vom putea vorbi nestingherii. A deschis ua i m-au dus nuntru. ncperea era i nu era, ca o cabin. Dou lmpi de alam, agate de plafon, atrnau deasupra unui birou ntunecat, care nu era de lemn, poate din plastic. n capt se aflau dou paturi din lemn. Cel de jos era aranjat, iar pe cel de sus erau ase teancuri de plci de gramofon. O combin mare, cu radio i gramofon, se afla n col. Mai era o canapea roie de piele, un covor rou, scrumiere, un taburet pe care se aflau igri, o can i nite pahare i un brule aezat oblic fa de paturile de lemn. Ia loc, a spus Brunette i s-a aezat la biroul pe care se aflau o mulime de hrtii cu coloane de cifre. Sttea pe un scaun cu sptar nalt, pe care l-a nclinat puin, apoi m-a privit. S-a ridicat din nou n picioare, i-a scos paltonul i earfa, i le-a aruncat ntr-o parte. S-a aezat din nou, a luat de pe birou un stilou i i-a gdilat cu el lobul unei urechi. Avea zmbetul unei pisici, dar mie mi plac pisicile. Nu era nici tnr, nici btrn, nici gras, nici slab. Cum petrecuse mult vreme pe mare sau n apropiere, cptase o min sntoas. Prul lui avea culoarea castanei. Era ondulat i se ondula i mai mult pe mare. Avea o frunte lat, de om detept, iar n ochii de culoare glbuie se putea citi o ameninare blnd. Avea mini frumoase, bine ntreinute, fr a fi feminine. mbrcmintea sa de sear era nchis la culoare, albastru-petrol, dup cte puteam eu s-mi dau seama. Mi se prea c perla era cam strident, dar poate eram gelos. M-a privit un timp destul de ndelungat, nainte de a spune: Are o arm. Una din gorilele lui stilate a nfipt n mijlocul spatelui meu ceva care probabil, nu era un b de undi. Minile m-au cercetat i au nlturat arma, cutnd altele. Altceva?, ntreb o voce. Brunette a cltinat din cap. Deocamdat, nu. Una din gorile a aruncat pistolul meu automat de-a lungul biroului. Brunette a pus stiloul jos, a luat un cuit pentru desfcut scrisori i a mpins arma ctre sugativ. Ei? a spus el calm, uitndu-mi-se peste umr. Mai e cazul s v explic ce vreau? Unul din ei a ieit rapid i a nchis ua. Cellalt a rmas att de nemicat, de parc nici nu era acolo. A urmat un moment de destindere, ntrerupt de un zumzit de voci, ndeprtat, i de o muzic n tonuri grave, iar undeva mai jos, huruit surd, aproape imperceptibil. Ceva de but?

Mulumesc. Gorila a preparat buturile. Nu a ncercat s ascund paharele n timp ce o fcea. A pus unul la fiecare margine a biroului, pe cartonae negre. O igar? Mulumesc. Ai ceva mpotriva celor egiptene? Deloc. Ne-am aprins igrile. Am but ceva cu gust de scotch, bun. Gorila n-a but. Ceea ce vreau..., am nceput eu. Iart-m, dar asta n-are mare importan, nu?, a zis cu zmbetul lui blnd de pisic, i ochii glbui nchii, lene, pe jumtate. Ua s-a deschis i cellalt a revenit mpreun cu haina de chelner, cu gura lui de gangster i tot tacmul. Mi-a aruncat o privire i faa i s-a fcut alb ca o scoic. N-a trecut de mine, a zis iute, mucndu-i buza. Avea o arm, a spus Brunette mpingnd-o cu press-papier-ul. Asta. A i nfipt-o n spatele meu pe punte. N-a trecut de mine, efule, a rspuns haina de chelner, tot att de prompt. Brunette a ridicat ncet ochii glbui i mi-a zmbit. Ei? Cur-l, am spus. Poate s dovedeasc conductorul vaporaului, a mrit haina de chelner. Ai lipsit de la 5:30? Nici un minut, efule. sta nu e un rspuns. Un imperiu se poate prbui ntr-un minut. Nici o secund, efule. Dar poate fi pclit, am spus i am rs. Haina de chelner a luat o atitudine de boxer i pumnul lui a pleznit ca un bici. Aproape mi-a atins tmpla. S-a auzit un zgomot surd. Pumnul lui a prut s se topeasc n aer. S-a rsturnat pe o parte, s-a prins de un col al biroului i apoi a czut pe spate. Era frumos s vezi i pe altcineva ncasnd-o. Brunette a continuat s-mi zmbeasc. Sper c nu-l nedrepteti, a spus el. Mai rmne problema uii dinspre punte. S-a ntmplat s fie deschis. Mai e i alt soluie? Nu cu atia oameni n jur. O s-i vorbesc singur, a spus Brunette privind doar la mine. Gorila l-a sltat pe hain de chelner de subsuori, l-a trt de-a lungul cabinei i colegul lui i-a deschis ua. Au ieit. Ua s-a nchis. Bun, spuse Brunette. Cine eti i ce doreti? Sunt detectiv particular i vreau s vorbesc cu un tip numit Moose Malloy. Dovedete-mi c eti detectiv particular. I-am artat. Mi-a aruncat legitimaia napoi peste birou. Buzele sale arse de soare i vnt au continuat s zmbeasc, dar zmbetul ncepea s par forat. Anchetez o crim, am spus. Uciderea unui brbat numit Marriott, pe falez, lng clubul tu, Belvedere, joia trecut, noaptea. Se ntmpl c acest asasinat se leag de un altul, asupra unei femei, svrit de Malloy, fost deinut, sprgtor de bnci i genul clasic de dur. A dat din cap. nc nu te ntreb ce are asta de a face cu mine. Presupun c o s ajungi i acolo. Ce-ar fi s-mi spui cum ai ajuns pe vas? i-am spus. Nu e adevrat, a spus el calm. Cum spuneai c te cheam? Marlowe? Nu-i adevrat, Marlowe. tii i tu asta. Biatul la nu minte. Eu mi aleg oamenii cu atenie. Stpneti o parte din Bay City. Nu tiu ct de mare, dar suficient pentru ce-i doreti. Un individ numit Sonderborg a dirijat acolo o ascunztoare pentru cei cutai de poliie. A mai fcut i trafic de droguri i a fost implicat i n ceva tlhrii. Evident, nu putea face toate astea fr relaii. Nu cred c le putea face fr tine. Malloy a stat la el. Dar a plecat. Malloy are cam doi metri nlime i e greu de ascuns. Cred c se poate ascunde tocmai bine pe un vapor-cazino. Ai un raionament simplu, a spus Brunette ncet. Dac vroiam s-l ascund, de ce a fi riscat aducndu-l aici? i-a sorbit butura. La urma urmei, am alte treburi. E i aa destul

de dificil s ntreii vapoare ca ale mele, fr prea multe complicaii. Lumea e plin de locuri unde un escroc se poate ascunde. Dac are bani. Ai alt idee? Poate, dar d-o dracului. Nu pot face nimic pentru tine. Deci, cum ai ajuns pe vapor? N-am chef s-i spun. M tem c va trebui s te fac s spui, Marlowe. Lumina lmpilor de alam fcea s-i strluceasc dinii. n fond, n-ar fi prea greu. Dac i spun, i trimii un mesaj lui Malloy? Ce mesaj? M-am ntins dup portofelul de pe birou i am scos de acolo o carte de vizit pe care am ntors-o pe dos. Am pus portofelul la o parte i am luat un creion. Pe dosul crii am scris cteva cuvinte, dup care am mpins-o pe birou. Brunette a luat-o i a citit ce scrisesem pe ea. Mie nu-mi spune nimic, a zis el. Lui i va spune. S-a lsat pe spate i m-a privit fix. Nu te neleg. i riti pielea ca s vii aici i s-mi ntinzi o carte de vizit, ca eu s-o dau unui golan pe care nici nu-l cunosc. N-are nici un sens. N-are, dac nu-l cunoti. De ce nu i-ai lsat arma la mal, ca s urci pe vapor ca toat lumea? Prima oar am uitat. Apoi mi-am dat seama c durul mbrcat n hain de chelner nu m va lsa niciodat s urc, dup care am dat de un tip care tia o alt cale. Ochii si glbui s-au aprins din nou. A zmbit, dar n-a spus nimic. Tipul la nu e un escroc. Doar c a stat pe plaj i a fost numai urechi. Pe vaporul tu exist un hublou deschis din interior i o gur de ventilaie care nu are grilaj. Trebuie s elimini un singur om ca s ajungi pe puntea vaporului. Ai face bine s-i verifici lista echipajului, Brunette. i-a micat buzele uor, una peste alta. A privit din nou cartea de vizit. Nimeni cu numele de Malloy nu se afl la bordul acestui vas, a spus. Dar dac spui adevrul despre hublou, o s vd ce se poate face. Du-te i convinge-te. nc mai privea n jos. Dac exist vreo cale de a lua legtura cu Malloy, o voi face. Nu tiu de ce m deranjez. Arunc o privire la hublou. A stat o clip nemicat, apoi s-a aplecat i mi-a mpins arma peste biroul. Ce de treburi mai am, a meditat el de parc ar fi fost singur. Conduc orae, aleg primari, corup poliia, fac comer cu droguri, ascund pungai, atac femei btrne, sufocate de prea multe perle. Ce de timp liber am! A rs scurt. Ce de timp! M-am ntins dup arm i mi-am vrt-o napoi sub hain. Brunette s-a ridicat. Nu promit nimic, a spus el privindu-m fix. Dar te cred. Bineneles, c nu promii. Ai riscat foarte mult ca s auzi att de puin. Da. Atunci..., a fcut un gest fr sens i apoi i-a ntins mna peste birou. D mna cu un fraier, a spus el blnd. Am dat mna cu el. Mna lui era mic, ferm i puin cam cald. Nu vrei s-mi spui cum ai aflat despre hubloul la? Nu pot. Dar cel care mi-a spus nu este un bandit. Te-a putea face s vorbeti, a zis el, i imediat a cltinat din cap. Nu. Te-am crezut o dat. Te cred i acum. Stai pe loc i mai servete-te cu o butur. A apsat pe un buton. Ua din spate s-a deschis i a intrat unul din bieii lui duri. Stai aici. Ofer-i de but dac vrea. Fr grosolnii. Gorila s-a aezat i mi-a zmbit calm. Brunette a ieit rapid din birou. Am fumat. Mi-am terminat butura. Gorila mi-a pregtit alta. Am terminat-o i pe-asta, plus nc o igar. Brunette s-a ntors i i-a splat minile n chiuveta din col. Apoi s-a aezat din nou la biroul lui. A fcut semn cu capul ctre goril. Aceasta a ieit silenios. Ochii glbui m studiau. Ai dreptate, Marlowe. Iar eu am 164 de oameni n echipaj. Ei..., a dat el din umeri. Te poi ntoarce cu vaporaul. Nimeni nu-i va sta n cale. Ct despre mesajul tu, am cteva

legturi pe care le voi folosi. Noapte bun. Probabil, ar trebui s-i mulumesc pentru demonstraie. Noapte bun, am spus, m-am ridicat i am ieit. Altcineva era acum rspunztor de ntmpinarea vaporaului. Alt vapora m-a dus la mal. M-am ndreptat ctre salonul de jocuri mecanice i m-am sprijinit de perete, nconjurat de mulime. n cteva minute a venit i Red i s-a sprijinit de perete lng mine. Uor, nu? a spus Red ncet, pe fundalul creat de vocile groase i clare ale juctorilor. Datorit ie. A nghiit-o. E ngrijorat. Red s-a uitat n dreapta i n stnga i s-a apropiat mai mult de urechea mea. i-ai gsit omul? Nu. Dar sper c Brunette va gsi o cale de a-i transmite un mesaj. Red s-a ntors i s-a uitat din nou la mese. A cscat, s-a ndreptat de mijloc i s-a ndeprtat de perete. Omul cu nasul ca un cioc i-a fcut din nou apariia. Red s-a dus la el. Bun, Olson, i-a zis i aproape s-a dezechilibrat cnd a trecut pe lng el. Olson s-a uitat dup el acru i i-a ndreptat plria. Enervat, a scuipat pe jos. ndat ce a plecat, am prsit i eu localul, mergnd nspre parcarea unde mi lsasem maina. M-am ntors n Hollywood, am garat maina i am urcat n apartamentul meu. M-am desclat i am mers prin camer doar n ciorapi, pipind podeaua cu degetele de la picioare, nc mai erau nepenite. Apoi m-am aezat pe marginea patului rabatabil i am ncercat s ghicesc ct e ceasul. N-o puteam face. Puteau trece ore sau zile pn l gseam pe Malloy. Poate c nu aveam s-l gsesc nainte s-l prind poliia. Dar nici poliia nu prea avea anse s-l prind vreodat. Nu viu.

Capitolul 39 Pe la ora zece am telefonat familiei Grayle din Bay City. Am crezut c e probabil trziu ca s o gsesc, dar m-am nelat. A trebuit s trec de o camerist i un majordom, nainte s-i aud vocea. Avea un aer nonalant. i-am promis c te sun. E puin cam trziu, dar am avut o grmad de lucruri pe cap. Alt neprezentare? m-a ntrebat rece. Poate c nu. oferul tu mai lucreaz la ora asta? Lucreaz pn la ce or i spun. Ce-ar fi s treci s m iei? O s m vr n costumul meu de gal. Drgu din partea ta, mi-a rspuns pe un ton trgnat. Crezi c merit s fac efortul? Amthor i vindecase complet centrii vorbirii dac fusese vreodat ceva de vindecat la ei. i-a arta tabloul meu, i-am zis. N-ai dect un singur tablou? Am un apartament mic. Am auzit i eu c exist aa ceva, a zis tot trgnat, apoi i-a schimbat tonul. Nu mai face attea mofturi. Eti foarte bine cldit, dom'le, s tii de la mine. Mai d-mi o dat adresa! I-am dat-o. Ua de la bloc este nchis, am zis, dar o s cobor i o s-o deschid. Minunat, a spus. Nu mai trebuie s-mi iau peraclul. A nchis, lsndu-m cu sentimentul ciudat c vorbisem cu cineva care nu exist. Am cobort n holul blocului i am deschis ua, apoi am fcut un du, mi-arn pus pijamaua i m-am ntins pe pat. A fi putut dormi i o sptmn. M-am smuls din pat i am pus zvorul la ua, lucru pe care uitasem s-l fac, m-am dus ca prin ceaa n buctrie i am scos paharele i o sticl de lichior fin pe care l pstrasem pentru cnd aveam s seduc o dam cu adevrat stilat. M-am ntins la loc. Roag-te, am zis cu voce tare. Nu i-a mai rmas dect s te rogi. Mi-am nchis ochii. Camera se cltina ca o barc, iar aerul nchis prea s fie mbibat cu ceaa i cu fonetul brizei marine. Simeam mirosul acru i putred al unei case prsite. Mirosea a ulei de motor i am vzut un pitic n cma purpurie care citea la lumina unui bec cu ochelarii bunicului su. Am urcat i am tot urcat prin corpul unei trombe de aerisire. Am urcat pe Himalaya i am ieit pe vrf i n jurui meu erau tot felul de tipi cu mitraliere.

Am stat de vorb cu un brbat cu ochi glbui, scund i ciudat de omenos care era un gangster sau chiar mai ru. M-am gndit la un uria cu pr rocat i ochi violei care era probabil, cel mai cumsecade om pe care l-am cunoscut vreodat. Am ncetat s m mai gndesc. n spatele pleoapelor mele dansau lumini. Eram pierdut n spaiu. Eram un prost care se ntorcea dintr-o aventur inutil. Eram un pachet uria de dinamit care exploda cu un fsit. Eram un gndac cu capul roz urcnd pe cldirea primriei. Dormeam. M-am trezit ncet, fr s vreau, iar ochii mei priveau fix tavanul luminat de lamp. Am auzit un zgomot ncet. Cineva se furia greoi prin camer. Am ciulit urechile. Apoi, am ntors capul uor i mam uitat la Moose Malloy. Se mica printre umbre la fel de silenios ca ntotdeauna. n mn avea un pistol care lucea amenintor. i dduse plria pe spate peste prul negru, crlionat. Adulmeca, precum un cine de vntoare. M-a vzut cnd am deschis ochii. A venit uor pn la marginea patului i s-a uitat la mine. Am primit mesajul tu, a zis. Blocul pare curat. N-am vzut copoi pe-afar. Dac ncerci s m tragi pe sfoar, o s ieim amndoi cu picioarele nainte. M-am rsucit puin pe pat i el a controlat repede sub pern. Avea aceeai fa lat i palid i ochii si pstrau aceeai expresie blnd. n seara asta purta un pardesiu. Nu prea i se potrivea. Era descusut la un umr i abia se inea s nu cad. Probabil fusese cea mai mare msur pe care o gsise, dar nu era suficient pentru Moose Malloy. Speram c o s treci, i-am zis. Nu tie nici un poliist despre asta. Vroiam doar s te vd. Mai departe, a zis el. S-a ndreptat ctre o mas, i-a pus pistolul pe ea, i-a scos cu greu pardesiul i s-a aezat n cel mai bun scaun pe care l aveam. A scrit, dar a rezistat. S-a lsat uor pe spate i i-a tras pistolul lng el. A scos un pachet de igri din buzunar, l-a scuturat i a luat o igar fr s o ating cu degetele. A aprins un chibrit pe unghie. Mirosul neptor al fumului s-a rspndit n camer. Nu cumva eti bolnav, a zis el. Nu, doar m odihneam. Am avut o zi grea. Ua era deschis. Atepi pe cineva? O dam. M-a privit gnditor. Poate n-o s vin, i-am zis. Dac vine, o s-o in la u. Ce dam? O oarecare. Dac vine, scap eu de ea. Prefer s vorbesc cu tine. A zmbit att de ters, nct colurile gurii abia s-au micat. A tras un fum din igar, cu stngcie, de parc ar fi fost prea mic pentru a o ine ntre degete. Ce te-a fcut s crezi c sunt pe Monty?, m-a ntrebat Un poliai din Bay City. E o poveste lung i plin de guri. Poliia din Bay City e pe urmele mele? Te-ar deranja? A zmbit din nou, la fel de ters. A scuturat uor din cap. Ai omort o femeie, am zis. Jessie Florian. Asta a fost o greeal. S-a gndit. Apoi a ncuviinat. S srim peste asta, a zis calm. Dar asta a pus capac la toate, am zis. Nu mi-e fric de tine. Nu eti un uciga. N-ai vrut s-o omori. De treaba de pe Central ai fi putut s scapi, dar nu i de faptul c ai crpat capul unei btrne. Ai ceva tupeu, amice, a zis ncet. Dup cum am fost tratat, nici nu mai tiu cum s m port. N-ai vrut s-o omori, nu-i aa? Ochii lui nu aveau astmpr. Sttea cu capul aplecat, de parc ar fi pndit un zgomot neobinuit. Ar cam fi timpul s-i cunoti fora, i-am spus. E prea trziu. Vroiai s-i spun ceva. Ai apucat-o de gt i ai scuturat-o. Murise nainte s o dai cu capul de tblia patului. M privea fix. tiu ce vroiai s-i spun, am zis. Zi mai departe. Era un poliai cu mine cnd am gsit-o. A trebuit s-i povestesc.

Ct de mult? Destul de mult, dar nu i despre ast-sear. O.K. De unde ai tiut c sunt pe Monty? M mai ntrebase asta. Prea s fi uitat. N-am tiut. Dar cel mai uor mod de a fugi era pe ap. Cu aranjamentele din Bay City, puteai s te refugiezi pe unul dintre vapoarele-cazino. De acolo puteai uor s fugi, dac te ajuta cine trebuie. Laird Brunette e biat bun, a spus inexpresiv. Cel puin aa am auzit. Eu n-am vorbit niciodat cu el. A reuit s-ti transmit mesajul. Amice, omul are o mulime de legturi, ce naiba! Cnd facem ce-ai scris pe bilet? Mam gndit c te-ai hotrt s fii cinstit. Altfel nu mi-a fi asumat riscul s vin aici. Cnd plecm? i-a stins igara i m-a privit. Umbra lui uria plutea amenintor pe perete. Era att de mare, nct prea ireal. Ce te-a fcut s crezi c eu am omort-o pe Jessie Florian?, m-a ntrebat brusc. Distana dintre urmele de degete de pe gtul ei. Faptul c trebuia s scoi ceva de la ea i c eti suficient de puternic pentru a omor oameni, fr s vrei? Copoii s-au prins? Nu tiu. i ce crezi c vroiam de la ea? Credeai c tie unde-i Velma. A ncuviinat fr s vorbeasc i a continuat s se uite fix la mine. Dar nu tia, am zis. Velma a fost prea viclean pentru ea. Cineva a btut ncet la u. Malloy s-a aplecat puin, a zmbit i i-a ridicat pistolul. Clana s-a micat. S-a ridicat ncet, gata de btaie i a ascultat. Apoi i-a ntors privirea de la u, ctre mine. Mi-am pus picioarele pe podea i m-am ridicat. Malloy m privea n linite, fr s se mite. M-am dus la u. Cine e? Deschide, prostule, e ducesa de Windsor. Era vocea ei. Numai puin. M-am uitat n spate, la Malloy. Era ncruntat. M-am apropiat de el i i-am spus n oapt: Exist o singur soluie: te duci n camera cealalt i atepi. O s o trimit la plimbare. M-a ascultat i s-a gndit. Faa lui era inexpresiv. Nu mai avea mare lucru de pierdut. Nu i era fric niciodat. Acest sentiment nu fusese implantat n sufletul lui. A ncuviinat, n sfrit, i-a luat pardesiul i plria i a trecut ncet, pe lng pat, n camera cealalt. A nchis ua, dar nu de tot. M-am uitat n jur ca s vd dac a mai rmas vreo urm a prezenei lui. Nimic altceva, dect un chitoc de igar, pe care l-ar fi putut lsa oricine. M-am dus la ua de la intrare i am deschis-o. Malloy pusese zvorul la loc dup ce intrase. Era zmbitoare, mbrcat n pelerina cu guler nalt, de vulpe argintie, despre care mi povestise. Cerceii de smarald erau aproape ngropai n blana alb i moale. n mn strngea uor geanta mic de sear. Zmbetul i s-a ters de pe fa cnd m-a vzut. M-a msurat cu o privire rece. Deci aa, s-a strmbat. Pijama i halat. Uite cum vrea el s-mi arate minunatul lui tablou. Ce proast sunt! M-am dat la o parte i i-am inut ua. N-o lua chiar aa. Tocmai m mbrcam atunci cnd a venit un poliai. Abia a plecat. Randall? Am ncuviinat. E mai uor s mini dnd din cap, dect vorbind. A ezitat o clip, apoi a trecut pe lng mine ca un vrtej de blan parfumat. Am nchis ua. A traversat camera ncet, a privit inexpresiv spre perete i s-a ntors repede. S ne nelegem, a zis. Nu sunt chiar o trf. Nu-mi place s fiu trntit direct n pat. Am avut parte prea des de asta, n trecut. Lucrurile trebuie s decurg ceva mai elegant. Vrei s bei ceva nainte s pleci? M sprijineam nc de u, n partea opus a camerei. Plec?

Mi-ai dat impresia c nu prea i place aici. Am vrut s-i atrag atenia. A trebuit s fiu puin vulgar ca s reuesc. Nu sunt o prostituat. Cedez, dar nu att de uor. Da, am s beau ceva. M-am dus la buctrie i am umplut dou pahare, cu mini destul de nesigure. Le-am dus napoi i i-am ntins unul dintre ele. Din camera cealalt nu se auzea nici o suflare. A luat paharul, a gustat, apoi s-a uitat prin el la peretele opus. Nu-mi place ca brbaii s m ntmpine n pijama, a zis. E ciudat. Mi-a plcut de tine. Mult. Dar s-ar putea s-mi treac. Mi s-a-ntmplat adesea. Am ncuviinat i am but. Majoritatea brbailor sunt doar nite animale, a zis. De fapt, cam toi oamenii sunt animale, dup prerea mea. Probabil c banii te fac s supori mai uor. Aa crezi atunci cnd n-ai avut niciodat bani. De fapt, nu fac dect s-i creeze alte probleme. A zmbit ciudat. i uii ct de grele erau vechile probleme. A scos din poet o tabacher aurit, m-am dus lng ea i i-am oferit un foc. A suflat un norior de fum i l-a privit cu ochii ntredeschii. Aeaz-te lng mine, a zis brusc. Hai s vorbim puin, nti. Despre ce? A, colierul meu? Despre crim. Nimic nu s-a clintit pe faa ei. A mai suflat un norior de fum, de data asta mai ncet. E un subiect neplcut. Chiar trebuie s-l abordm? Am ridicat din umeri. Lin Marriott nu era un sfnt, a zis. Dar tot nu-mi face nici o plcere s vorbesc despre asta. M-a privit rece timp de o clip, apoi a bgat mna n geant, cutnd o batist. Eu unul nu cred c lucra mpreun cu hoii de bijuterii, am zis. Poliitii pretind c ei aa cred. Dar ei pretind multe lucruri. Eu cred c nu era nici mcar un antajist, n sensul adevrat al cuvntului. Interesat, nu? Oare? Tonul ei era acum foarte, foarte rece. M rog, nu chiar, am ncuviinat i am golit restul paharului. A fost extrem de amabil din partea dumneavoastr c ai venit, doamn Grayle. Dar se pare c suntem ntr-o stare de spirit nepotrivit. Eu, de exemplu, nu cred nici mcar c Marriott a fost omort de nite hoi de bijuterii. Nu cred c s-a dus n canionul acela ca s rscumpere un colier de jad. Eu nu cred nici mcar, c un colier de jad a fost vreodat furat. Tot cred c s-a dus n acel canion ca s fie omort .Dei el credea c se duce ca s ajute pe cineva s comit o crim. Dar Marriott nu era deloc un bun criminal. S-a aplecat un pic n fa, iar zmbetul ei a devenit sticlos. Brusc, fr ca ceva s se schimbe cu adevrat, nu mai era frumoas. Arta doar ca o femeie care ar fi fost periculoas acum o sut de ani, tentant acum douzeci, dar care astzi era ceva de mna a doua. Nu a zis nimic, dar btea darabana cu mna dreapt pe ncuietoarea de la poet. Nu era deloc un bun criminal, am zis. La fel ca Al Doilea Criminal din Richard al llllea. Cel care avea rmie de contiin, dar vroia i s pun mna pe bani i care, pn la urm, n-a mai fcut treaba pentru c s-a tot gndit i rzgndit. Astfel de criminali sunt foarte periculoi. Ei trebuie nlturai uneori cu ajutorul bastonului. A zmbit. i pe cine crezi tu c ar fi trebuit el s omoare? Pe mine. Asta-i foarte greu de crezut, c cineva te ura chiar ntr-att. i ai mai spus i c nimeni nu mi-a furat colierul. Ai vreo dovad? N-am zis c am. Am zis doar c aa cred. Atunci de ce faci prostia s vorbeti despre asta? Dovada, am zis, este o chestiune foarte relativ. Reprezint nclinarea balanei probabilitilor. i asta, este o chestiune subiectiv. Mobilul omorrii mele este destul de slab: doar c ncercam s dau de o fost cntrea de pe Central Avenue odat cu ieirea din nchisoare a unui anume Moose Malloy, care ncepuse i el s o caute. Poate c ncercam s-l ajut s-o gseasc. n mod clar, ea putea fi gsit, altfel lui Marriott nu i s-ar mai fi putut explica c eu trebuie s fiu omort repede. El n-ar fi crezut asta, dac nu ar fi fost aa. Dar exist un mobil mult mai puternic pentru a-l omor pe Marriott, mobil pe care el, din nfumurare, sau din dragoste, sau din lcomie, sau din toate trei, nu l-a luat n considerare.

Se temea, dar nu pentru sine nsui. Se temea de actele de violen la care lua parte i pentru care ar fi putut fi condamnat. Dar, pe de alt parte, lupta s-i asigure ziua de mine. Aa c a riscat. Am tcut. Ea a ncuviinat i a zis: Foarte interesant. Pentru cineva care tie despre ce vorbeti. Iar tu tii, i-am zis. ... Ne-am uitat unul la cellalt. i bgase iari mna dreapt n poet. Mi-era destul de clar ce se afla nuntru, dar ea nu se grbea. Toate la timpul lor. Hai, terminm cu gluma, am zis. Suntem singuri aici. Nu ne putem convinge unul pe altul. Ne neutralizm reciproc. O fat care tria n mizerie a devenit nevasta unui multimilionar. n drumul ei spre nalta societate, o btrn prpdit a recunoscut-o; probabil, c a auzit-o cntnd la radio i-a recunoscut vocea i s-a dus s vad iar btrna asta trebuia fcut s tac. Dar era ieftin, deci nu tia prea multe. ns brbatul care s-a ocupat de ea i care i pltea lunar, care avea o poli asupra casei i o putea arunca n an, dac fcea pe nebuna brbatul acela tia totul. El era scump. Dar nici asta n-avea importan, att timp ct nu mai tia i altcineva. Dar, ntr-o zi, un tip dur numit Moose Malloy, avea s ias din nchisoare i s nceap s descopere cte ceva despre fosta lui iubit. Pentru c srmanul fraier o iubea i nc o mai iubete. Asta face ca lucrurile s fie comice. Tragi-comice. i, cam tot pe-atunci, un detectiv particular ncepe s-i bage i el nasul. Aa c veriga slab a lanului, Marriott, nceteaz s mai fie un lux. El devine o ameninare. Vor ajunge la el i l vor stoarce de informaii. Aa e el. Se topete la cldur. Aa c a fost omort nainte de a apuca s se topeasc. Cu un baston. De ctre tine. N-a fcut dect s-i scoat mna din poeta, cu un pistol n ea. L-a ndreptat ctre mine i a zmbit. Eu n-am fcut nimic. Dar asta n-a fost tot. Moose Malloy a ieit din camera cealalt innd un Colt 45 ce continua s arate ca o jucrie n minile lui uriae. Nu mi-a aruncat nici mcar o privire. S-a uitat numai la doamna Lewin Lockridge Grayle. S-a aplecat nainte, i-a zmbit i i-a spus ncet: M-am gndit eu c recunosc vocea. Am ascultat vocea asta timp de opt ani, ct mi mai aduceam aminte. Totui, mi plcea mai mult cnd aveai prul rou. Bun, frumoaso. Nu ne-am vzut de mult. Ea a ntors pistolul. Nu te apropia de mine, ticlosule, a zis ea. S-a oprit i a lsat pistolul n jos. Era la civa pai de ea. Respira greu. Nu m-am gndit niciodat. Abia acum mi-a venit, aa, din senin. Tu m-ai turnat. Tu. Micua Velma. Am aruncat o pern, dar am fost prea ncet. L-a mpucat de cinci ori n stomac. Gloanele n-au fcut mai mult zgomot, dect degetele introduse ntr-o mnu. Apoi i-a ndreptat pistolul spre mine i a tras, dar era gol. A srit dup pistolul lui Malloy. N-am mai ratat cu a doua pern. Am ocolit patul i am dat-o la o parte, nainte s apuce s-i ia perna de pe fa. Am ridicat Colt-ul i, cu el n mn, am ocolit iari patul. Malloy era nc n picioare, dar se cltina. Avea gura deschis i i pipia corpul cu minile. I s-au nmuiat genunchii i a czut n lateral, pe pat, cu faa n jos. Respiraia lui greoaie rsuna n camer. Ridicasem telefonul nainte ca ea s apuce s fac vreo micare. Ochii ei erau de un cenuiu mat. Ca un lac pe jumtate ngheat. A nit ctre u, iar eu nu am ncercat s o opresc. A lsat ua larg deschis, aa c dup ce am vorbit la telefon, am traversat camera i am nchis-o. I-am rsucit puin capul pe pat, ca s nu se sufoce. nc mai era n via, dar dup cinci gloane n stomac, nici chiar Moose Malloy, nu mai poate tri mult vreme. M-am ntors la telefon i l-am sunat pe Randall acas. Malloy, am zis. n apartamentul meu. mpucat de cinci ori n burt de doamna Grayle. Am sunat la urgen. Ea a fugit. Trebuia s faci tu pe deteptul, au fost singurele sale cuvinte, apoi a nchis repede. M-am ntors la pat. Malloy ngenunchease lng pat, i ncerca s se ridice, strngnd cearafurile. Transpira abundent. A clipit ncet, iar lobii urechilor s-au ntunecat. Era nc n genunchi i nc ncerca s se ridice cnd a venit ambulana. Au fost necesari patru oameni ca s-l pun pe targ. Are o ans mic, dac gloanele sunt de calibrul 25, a spus doctorul nainte de a iei. Depinde ce-au atins nuntru. Dar are o ans. Nu i-ar place s scape. N-a scpat. A murit n cursul nopii.

Capitolul 40 Ar fi trebuit s dai o serat, a spus Anne Riordan, din cellalt capt al camerei. Pahare de cristal i tacmuri de argint, fee de mas apretate asta dac se mai folosesc fee de mas n locurile unde se dau serate lumnri, femei purtnd cele mai bune bijuterii i brbai purtnd cravate albe. Chelnerii trecnd discret printre mese cu sticle de ampanie nvelite, copoi artnd cam stnjenii n hainele de sear nchiriate cine n-ar fi? suspeci cu zmbete rigide i mini neastmprate i tu n capul mesei, explicnd totul, puin cte puin, cu ncnttorul tu zmbet obosit i accentul tu pseudo-englezesc. Mda, am zis. Ce-ar fi s-mi dai ceva s in n mn, ct timp faci tu pe deteapt? S-a dus n buctrie, a zdrngnit gheaa, s-a ntors cu dou pahare nalte i s-a aezat la loc. Prietenele tale trebuie c dau o grmad de bani pe butur, a spus lund o nghiitur. i brusc majordomul a leinat, am spus. Numai c nu majordomul era criminalul. A leinat doar aa, ca s fie amabil. Am golit o parte din pahar. Nu e genul sta de poveste, strlucitoare i istea, am continuat. Este ntunecat i plin de snge. Ea a reuit s scape? Pn acum, da. Nu s-a ntors acas. Probabil, c a avut o ascunztoare unde i-a schimbat hainele i aspectul. La urma urmei, ducea o via periculoas, ca i marinarii. Era singur cnd a venit s m vad. Fr ofer. A venit cu o main mic, pe care a lsat-o la cteva strzi distan. Or s o prind, dac vor asta. Nu fi rea. Wilde, procurorul, e un tip cinstit. Am lucrat pentru el, mai demult. i dac o prind, ce dac? Vor trebui s se lupte cu douzeci de milioane de dolari, un chip de nger i, sau cu Lee Farrel sau cu Rennenkamp. Le va fi al dracului de greu s dovedeasc c ea l-a ucis pe Marriott. Nu au dect un mobil al crimei i trecutul ei, dac l pot descoperi. Probabil ca ea nu are cazier: n caz contrar, s-ar fi purtat altfel. i Malloy? Dac mi-ai fi spus despre el mai nainte, a fi tiut imediat cine era ea. Apropo, tu cum i-ai dat seama? Fotografiile alea dou nu erau ale aceleiai femei. Nu erau. M ntreb dac doamna Florian tia c cineva schimbase fotografiile. A prut destul de surprins cnd i-am artat fotografia Velmei, cea pe care scria Velma Valento. Dar poate c tia. Poate c mi-a ascuns-o tocmai ca s mi-o bage pe gt. tiind c nu poate face nici un ru, c e doar o fotografie a altei fete, adus de Marriott. E doar o presupunere. Aa trebuie s fi fost. Iar faptul c Marriott m-a sunat trebuie s se fi datorat vizitei mele la doamna Florian. Moartea lui Marriott s-a datorat faptului c era veriga slab a lanului. Doamna Florian nici nu tia c Velma devenise doamna Lewin Lockridge Grayle. Navea cum. Au cumprat-o prea ieftin. Grayle spune c s-au cstorit n Europa, iar ea i-a folosit numele adevrat. Nu va spune nici unde, nici cnd. Nu va spune nici care era numele ei adevrat. Nu va spune unde se ascunde ea. Eu nu cred c tie. Dar copoii sunt de alt prere. De ce nu vrea s le spun? Anne Riordan i-a sprijinit brbia n palm i m-a privit cu ochi ntunecai. E att de nnebunit dup ea, nct nu-i pas cine o stnge n brae. Sper c ea s-a simit bine n braele tale, a spus Anne Riordan acid. Se juca cu mine. Se temea puin de mine. Nu vroia s m omoare pentru c nu e bine s omori pe cineva care e un fel de poliist. Probabil c n cele din urm ar fi ncercat, aa cum ar fi omort-o i pe Jessie Florian, dac Malloy nu i-ar fi luat-o nainte. Probabil c e distractiv s fi jucria unei blonde frumoase. Chiar dac exist i un mic risc, ca ntotdeauna. Am tcut. Presupun c n-o pot pedepsi pentru c l-a omort pe Malloy, fiindc el avea un pistol. Nu. Cu relaiile ei... Ochii ei cu reflexe aurii m-au studiat atent. Crezi c a vrut s-l omoare pe Malloy? Se temea de el, am zis. l turnase cu opt ani nainte. El prea s tie asta, dar nu i-ar fi fcut nici un ru. nc o iubea. Da, cred c ar fi omort pe oricine trebuia. Avea pentru ce

s lupte. Dar nu poi s continui aa la nesfrit. A ncercat s m mpute la mine acas, dar pistolul nu mai avea gloane. Ar fi trebuit s m ucid odat cu Marriott. O iubea, a zis Anne ncet. M refer la Malloy. Pentru el nu avea importan c ea nu-i scrisese de ase ani sau c nu-i fcuse nici o vizit la nchisoare. N-avea importan c-l turnase ca s pun mna pe recompens. i-a cumprat nite haine i a nceput s o caute imediat ce a ieit. Aa c ea a nfipt cinci gloane n el n loc de bun ziua. i el omorse doi oameni, dar o iubea. Ce lume! Mi-am terminat butura i mi-am compus o expresie nsetat. Nu m-a bgat n seam. A zis: Ea a trebuit s-i spun lui Grayle de unde vine i lui nu i-a psat. A luat-o de nevast sub un alt nume, i-a vndut postul de radio ca s rup orice legtur cu cei care ar fi putut s o recunoasc i i-a druit toate bogiile din lume. Ea ce i-a oferit? Greu de spus. Am zornit gheaa n pahar, dar nici asta n-a fost de folos. Presupun c i-a dat satisfacia c el, dei btrn, poate avea o soie tnr, frumoas i sclipitoare. O iubea. De ce naiba discutm noi despre asta? Se ntmpl mereu. Nu avea nici o importan ce fcuse, cu cine se ncurcase sau ce fusese ea alt dat. O iubea. Ca i Moose Malloy, a zis Anne nbuit. Hai s mergem pe plaj. Nu mi-ai spus despre Brunette, nici despre crile de vizit ascunse n acele igri, nici despre Amthor sau doctor Sonderborg, nici despre acel mic indiciu care te-a pus pe drumul cel bun. I-am dat doamnei Florian una din crile mele de vizit. A pus un pahar ud deasupra ei. O asemenea carte de vizit am gsit n buzunarul lui Marriott cu urma de pahar. Marriott nu era dezordonat. Asta a fost un fel de indiciu. Odat ce ncepi s bnuieti, este uor s gseti legturile, cum ar fi c Marriott avea o poli asupra casei doamnei Florian, ca s-o in la respect. Ct despre Amthor, e un mr putred. L-au ridicat dintr-un hotel din New York i au zis c e sub urmrire internaional. Att Scotland Yard, ct i Parisul au amprentele lui. Cum dracu au aflat astea ntr-una sau dou zile, habar n-am. Bieii tia lucreaz repede cnd au chef. Cred c Randall tia toate astea de mai mult vreme i i era fric s nu-mi bag i eu nasul. Dar Amthor n-are legtur cu omorul. i nici cu Sonderborg. Pe-sta nc nu l-au gsit. Se pare c i el are cazier, dar nu pot fi siguri pn nu pun mna pe el. Ct despre Brunette nu-i poi face nimic unuia ca el. O s-l duc n faa Curii Supreme i el o s refuze s spun ceva, conform drepturilor sale constituionale. Nu trebuie s-i fac probleme pentru reputaia sa. Dar se ntmpl nite mici cutremure aici, n Bay City. eful poliiei a fost dat afar i jumtate dintre detectivi au fost trecui la patrule. Un tip foarte simpatic, Red Norgaard, care m-a ajutat s urc pe Montecito, i-a reprimit slujba. Primarul nvrte toate astea, i o s fac pe el din or n or pn se termin criza. Chiar trebuie s spui lucruri din astea? i Shakespeare spunea. Hai la plimbare. Dup ce mai bem ceva. Poi s iei paharul meu, a spus Anne Riordan, care s-a ridicat i mi-a adus butura ei neatins. S-a aezat n, faa mea. Ochii erau mari i puin speriai. Eti minunat! a zis ea. Aa de curajos, aa de hotrt, i lucrezi pentru aa de puini bani. Toi te pocnesc n cap, te strng de gt i i mut flcile, te umplu cu morfin, dar tu continui s te zbai ntre ciocan i nicoval pn cnd i epuizezi. Ce te face att de minunat? Bravo, am mrit. Continu. Anne Riordan a zis gnditoare: Mi-ar place s m srui, lua-te-ar naiba.

Capitolul 41 Au trecut mai mult de trei luni pn s o gseasc pe Velma. N-au vrut s cread c Grayle nu o ajutase s se ascund. Aa c toi poliaii i ziaritii din ar au cutat-o n toate ascunztorile pe care le putea alege un om cu bani. Dar ea nu era acolo, iar modul n care sa ascuns a prut foarte evident dup ce a fost descoperit. ntr-o noapte, un detectiv din Baltimore, un tip cu memorie fotografic, a intrat ntr-un bar de noapte, a ascultat orchestra i s-a uitat la solista frumoas, brunet, care cnta cu suflet. Trsturile ei i-au atras atenia. S-a ntors la sediu, a scos dosarul cu persoanele cutate de poliie i a nceput s le studieze fi cu fi. Cnd a ajuns la cea pe care o cuta, a privit-o ndelung. Apoi, i-a

ndreptat plria de paie, s-a ntors la barul de noapte i a vorbit cu administratorul. mpreun s-au dus la vestiarele din culise i administratorul a btut la una dintre ui. Nu era ncuiat. Detectivul l-a dat pe administrator la o parte, a intrat i a nchis ua n spatele su. Trebuie s fi simit marihuana, pentru c ea fuma, dar n-a dat nici o importan atunci. edea n faa unei oglinzi, studiind rdcinile prului i sprncenelor ei. Erau chiar sprncenele ei. Zmbind, detectivul a traversat camera i i-a ntins fia. Probabil c s-a uitat la poza de pe fi tot att ca i detectivul. Avea la ce s se gndeasc n timp ce o studia. Detectivul s-a aezat picior peste picior i i-a aprins o igar. Avea ochi buni, dar devenise prea specializat. Nu se pricepea la femei. n cele din urm, ea a rs un pic i-a zis: Eti un biat iste, copoiule. Odinioar credeam c am o voce uor de reinut. Un prieten m-a recunoscut doar ascultndu-m la radio. Dar cnt cu orchestra asta de o lun de dou ori pe sptmn la radio i nimeni nu i-a dat seama. Eu nu-i mai auzisem vocea, a spus detectivul i a continuat s zmbeasc. Presupun c nu ne putem nelege. Ai avea de ctigat, dac te pori cum trebuie. Nu se poate, mi pare ru. Atunci hai s mergem, a zis ea, s-a ridicat i i-a luat poeta i haina dintr-un cuier. S-a apropiat de el ntinzndu-i haina, pentru ca el s-o ajute s se mbrace. El s-a ridicat i i-a inut-o ca un gentleman. Ea s-a rsucit, a scos pistolul din geant i l-a mpucat de trei ori prin haina pe care el o inea. Cnd au spart ua, nu mai avea dect dou gloane n pistol. Ajunseser la jumtatea camerei nainte ca ea s le foloseasc. Le-a tras pe amndou, dar al doilea a fost doar un reflex. Au prins-o nainte de a cdea, dar capul ei atrna deja ca o crp. Detectivul a mai trit o zi, mi-a povestit Randall. A vorbit cnd a putut. Aa am aflat asta. Nu pot s neleg cum de a fost att de neatent, afar de cazul n care chiar se gndea s fac un aranjament cu ea. Asta i-ar fi ntunecat mintea. Dar, bineneles, nu-mi place s cred c aa au stat lucrurile. Am spus c s-ar putea s aib dreptate. S-a mpucat drept n inim, de dou ori, a zis Randall. i cnd te gndeti c unii experi depun mrturie c aa ceva e imposibil. i mai tii ceva? Ce? A fost proast c l-a mpucat pe detectivul la. N-am fi condamnat-o niciodat. La modul cum arta i banii pe care i are i povetile pe care le-ar fi rspndit n jurul ei... Srmana feti muncete i ajunge nevasta unui om bogat i vulturii care o cunoteau nu vor s o lase n pace. Chestii de genul sta. Ce dracu, Rennenkamp ar fi adus zece babe la tribunal ca s boceasc i s depun mrturie c o antajau de ani de zile, n aa fel nct s nu poi s le acuzi pe ele, dar s convingi juriul. A fcut bine c a fugit singur i nu l-a amestecat i pe Grayle, dar ar fi fcut i mai bine s se duc acas, atunci cnd a fost prins. A, deci acum crezi c nu l-a amestecat pe Grayle, am zis. A ncuviinat. Crezi c a avut vreun motiv anume pentru asta?, l-am ntrebat. M-a privit lung. Nu, dar sunt curios. Era o uciga, dar tot aa era i Malloy. i el nu era deloc o jigodie. Poate c detectivul la din Baltimore nu era chiar att de cinstit cum scrie n rapoarte. Poate c ea i-a dat seama c are o ans nu s fug se plictisise de asta ci s-l ajute pe singurul om care o ajutase. Randall m-a privit cu gura cscat, nencreztor. La naiba, pentru asta nu era nevoie s mpute un poliist. Nu spun c era o sfnt, nu era nici mcar cumsecade. Nu s-ar fi omort dac nu ar fi fost ncolit. Dar tot ce a fcut, a fcut ca s nu ajung la tribunal. Gndete-te la asta. n cine ar fi lovit cel mai tare un proces? Indiferent c ar fi pierdut sau ar fi ctigat procesul, cine ar fi pltit cel mai mare pre? Un btrn care iubise nu prea nelept, dar prea intens. Sunt doar sentimentalisme, a spus Randall tios. Mda. i mie mi s-a prut la fel. Probabil e, oricum, o greeal. Adio! Ai mai vzut gndcelul meu roz pe aici? Habar n-avea despre ce vorbeam. Am mers cu liftul pn la parter i am cobort treptele primriei. Era o zi rece i foarte senin. Se putea vedea pn departe dar nu chiar pn acolo unde ajunsese Velma... -------------