100 years of continental drift and the genius of Alfred Wegener Dr.A.P.Pradeepkumar, Reader, Dept of Geology, Univ of Kerala. geo.pradeep@gmail.

com The current paradigm in geology is plate tectonics; the implication of a theory becoming a  paradigm is that most phenomena in the subject can be explained on the basis of that theory  or in other words the theory can be used as a sounding board, a sort of touchstone, against  which   the   scientific  merit   of  an  idea   can  be   assessed.  But  this   powerful  theory  of  plate  tectonics did not have an easy birth. The evolution of this all­encompassing geological theory  is   a   fascinating   study   into   the   modus   operandi   of   science,   what   is   called   the   scientific  endeavour. It is also the story of the trials and tribulations of the early workers in the area, as  also one of bitter rivalry between geologists and physicists and meteorologists, as also the gap  between European and North American geologists. In between the World War II comes into  the picture. The continuous collection of oceanographic data, mostly to detect submarines,  had positive fallout, in that scientists could lay their hands on this defense data ultimately. The  combination   of   genius,   serendipity,   acrimony,   war,   litigation   and   pure   common   sense  ultimately lead to the one all encompassing theory of the Earth: plate tectonics. And 2012 is  the 100th year of the germination of the idea that lead to it: continental drift. 

Thus continental drift underlies the theory which can explain why the Himalayas exist, why a  tsunami devastated coastal nations around the Indian Ocean in 2004, why there are volcanoes,  why there are mineral deposits and petroleum in particular locations but not elsewhere, why  Kerala is relatively safe as far as earthquakes are concerned etc. The developments we see  today in diverse areas of human endeavour owe a lot to our understanding of earth processes  and how these processes had operated in the past. The dictum in geology that 'the present is  the   key   to   the   past'   has   helped   us   in   gaining   a   better   appreciation   of   the   processes   that  underlie the behaviour of the Earth. In the light of climate change we are at a stage where a  more apt dictum would be 'the present decides the future'. Indeed the success of the plate  tectonics hypothesis was predicated on the acceptation of the continental drift; but at the time  the latter was put forth there was no idea that such a revolutionary theory would come about  in the future.

In 1912, Alfred Wegener, a German geophysicist­cum­meteorologist propounded the idea of  continental drift which stated that landmasses migrate. Wegener was born in 1880 in Berlin  and   was   educated   in   the   University   of   Berlin,   from   where   he   received   his   doctorate   in  astronomy in 1904. An interesting point of his personal life is that he was the son­in­law of  Wladimir Köppen, who proposed one of the most widely used climate classifications, viz. the  famous Köppen's climate classification. Wegener publicly presented his idea in a lecture on 6  January 1912, in Frankfurt, Germany.  Subsequently in 1915 he published his book ‘Origin of  the   Continents   and  Oceans’  (Die  Entstehung  der  Kontinente   und  Ozeane;   in  German)   in 

which he explained his ideas about the similarity in shape of the Atlantic coasts of Africa and  South   America,   the   apparent   continuity   of   mountain   chains   across   continents,   glaciated  landscapes  that  also  appeared  to  be continuous  across   now  separated  continents,  and  the  occurrence of almost similar fossil flora and fauna in continents separated by wide oceans.  Wegener also noticed that South America, Africa, India, Antarctica, and Australia all had  P Palaeozoic rocks and fossils which appeared similar.

Glossopteris is a plant fossil that is found from rocks of the Carboniferous and Permian age  (245­360 million years ago) age from these five continents. Similarly fossils of Mesosaurus, a  freshwater reptile, was found in rocks of age 254 million years (Permian) from Brazil and  South  Africa.   Based on these observations Wegener put the jigsaw puzzle of continents  together and said that there was once a supercontinent which he called Pangaea (meaning "all  Earth”), 225 million years ago, during the Triassic Period. This was later divided into two:  one   in   the   Southern   Hemisphere   called   Gondwana   (South   America,   Africa,   Australia,  Antarctica, and India) and the other in the Northern Hemisphere called Laurasia (containing  North America, Europe, and Asia). These ‘super’ continents also broke up into the present  continents. Kerala at that time was located near the present day Antarctica, and Rajasthan had  thick glacial cover! Wegener correctly deduced that these similar rocks and fossils must have  originally been part of continents which were joined together when they were alive. This is an  excellent example of the scientific method at work. The basis of this is the belief that the  orderliness exists in the universe and by analyzing phenomena objectively the way in which  universe works can be deciphered. Continental drift was an important hypothesis explaining  m many phenomenon we had just now mentioned in geology.

Wegener also tried his hand at palaeoclimatology, which is the study of ancient climates, by  reconstructing past climatic zones. Deposits of till (a type of sediment) as well as striations on  the surface of rocks are created due to glacial activity which in turn indicates a cold climate  like that near the North or South Pole, whereas coral reefs, like that of the Lakshadweep  Islands,   indicate warm near­equator water. Sandstones with structures called crossbedding  indicate deserts of the past near 25­30° North and 25­30° south latitude. Ancient climates and  modern   climates,   if   they   had   the   same   distribution   on   Earth,   then   with   the   help   of  sedimentary rocks we can show where the Earth’s poles and equator were located in the past.  Based on these Wegener determined the positions of the North and South Poles for each  geologic period. To his surprise, and excitement, Wegener found that ancient poles were not  in the position where the  present poles are. He termed this apparent movement of the poles  as polar wandering. Wegener took this as a supporting evidence for his concept of continental  drift.   But   all   this   evidence   was   insufficient   for   geologists   to   accept   the   hypothesis.   The  question of how the heavy solid rock making up continents (plates) could move, and where do  the moving rocks go to, could not be explained by Wegener. 

Although   Wegener   put   forth   the   best   evidences   he   could   garner   in   the   early   1900s   for  continental drift, some of his evidences were not very believable. He mistakenly proposed the  existence of land bridges to explain the presence of land­dwelling reptiles in the spread out  continents. But this could not be proven. Plant fossils could have been spread around different  continents by winds or ocean currents. They do not need the continents to be together in that  case. Also polar wandering can also be due to moving poles rather than by moving continents.  Wegener's Pohlflucht, or 'flight from the poles' theory to explain why continents appeared to  drift towards the equator was also disproved. Thus the inconclusiveness of his evidences lead  to opposition to his ideas. Sir Harold Jeffreys of England and American paleontologist G G  Simpson were the most famous critics of Wegener and the continental drift theory. 

After languishing for many decades, the hypothesis of continental drift started getting more  acceptance   in   the   1950.s,  after   a   better   understanding   of  the   seafloor   was   obtained.   The  seafloor   has   a   connected   worldwide   mountain   chain   called   the   mid­oceanic   ridge  approximately 65,000 km long and 1000 km wide. In the 1 960s, geophysicists Harry H. Hess  and   Robert   S.  Dietz  proposed  that  sea­floor   spreading   is   the   mechanism  that  builds   this  mountain chain, and also which drives continental movement. Hess opined that these resulted  from magma coming up from the upper mantle and asthenosphere (these are hot internal  layers of the Earth). This magma creates the new crust, and the seafloor spreads to both sides  away from the mid­oceanic ridge. Magnetic particles in the lava orient with the magnetic  field in prevalent at that time, when the lava cools and hardens. This alignment is akin to a  magnetic tape recording in the seafloor. The oceanic crust is continually forming and each  magnetic reversal and reorientation of Earth's polarity is recorded. This phenomenon helped  determine the age of the oldest oceanic crust, which was found to be only of Jurassic age  (<208 million years, compared to Earth’s age of 4600 million years).   It was finally determined that plates slide and move over the asthenosphere which is a viscous  layer at the base of the lithosphere and that moving plates get destroyed at the edges of plate  through a process called subduction. Thus continental drift plus sea floor spreading lead to  the development of the current paradigm in geology, viz., the plate tectonics. On this 100th  anniversary of continental drift we should be thankful to Alfred Wegener for his prescience  and how with the very rudimentary techniques at his disposal he could envisage a grand  scenario of moving continents and all enveloping oceans. The lesson we learn is that science  needs   precise   observations   as   well   as   accurate   assumptions,   but   more   than   that   scientist  should be able to think the unthinkable. That is true research, when the eye sees what others  see, but the mind thinks what the others never thought! Though it took half a century for  Wegener's hypothesis to become accepted, it became the cornerstone for all geological studies  of  the Earth. That is the true tribute that the world could pay to such an extraordinarily  perceptive genius and adventurer that Alfred Wegener was.