You are on page 1of 4

9/17/12

Borg Journalism - We are the Blogs. Journalism will be Assimilated. - Microcontent News, a Corant…

Monday, April 1, 2002 Borg Journalism
We are the Blogs. Journalism will be Assimilated.
by John Hiler

As a journalist covering the weblog beat, I officially love weblogs. But sometimes that love can be sorely tested. Weblogs scoop you at every turn, breaking "your" stories before you have a chance to rush your article to press. And even if you do manage to break a story, weblogs take it over, dissecting every point you made and pushing your logic to every inevitable conclusion. Forget that follow­up you had planned ­ 'blogs have already anticipated and published every point you might have made. Welcome to the world of Borg Journalism. Resistance is futile: journalism is being assimilated. BLOGS: THE NEW BORG Star Trek's Federation of Planets faced its greatest challenge in the Borg, a race of cyborgs (half human/half­machine) who assimilate alien life forms into their collective. Like an army of ants, the Borg Collective possesses a shared consciousness infused with a ferocious determination to crush their enemy, at any cost. Weblogs aren't nearly so malevolent, and most bloggers get the warm fuzzies when they think about online content. But allow me to share the flip side of the story: if you're a journalist trying to break news, Blogs are the new Borg. Blogs relentlessly track down every scrap of news, assimilating it into the Blog Collective hive­mind with stunning efficiency. It doesn't stop there: individual blogs each add a small insight to the story, drawing on their personal experience and contributing to the conversation. Then the conversation takes over, exploring every possible implication and insight with a ferocity that astounds. When all is said and done, what is the role of journalists in breaking news? Are journalists relics of a golden era, now useful only as a conduit to pass along the whispers of the hive­mind to the unplugged masses? Or have we been reduced to Stamps of Approval, as we validate blog­based trends with the imprimatur of the New York Times or the Washington Post? A PERSONAL STORY My first article on Microcontent News mapped out the incredible impact that weblogs were having on Google searches. Here was my angle: traditional journalists have often been quick to dismiss weblogs by citing a single poorly written online diary as "proof" of the failure of the weblog format. But it's not the individual weblog that fascinates me. It's when you tap the collective power of thousands of weblogs that you start to see all sort of interesting behavior emerge. It's a property of what scientists call complex adaptive systems and it's enabling weblogs as a collective to become more than the sum of its parts. One example of this is a phenomenon called "Google Bombing", in which weblogs can work together to have a quick and dramatic impact on Google's search engine results. I had lots to say about Google Bombs, but I was already over 1,500 words. A separate Google Bomb follow­up just two days later sounded like the perfect solution. FIRST CONTACT That was my first contact with the Blog Collective. In just two days, I got thousands of hits, with hundreds of weblogs linking and discussing the implications of Google's blog­friendly algorithms. At first, I was thrilled by the impact of the article. But then, a reader blogged one of the key insights from my follow­up. And then another blogger did the same. Wait a minute... what was going on here? Point by point, the Blog Collective was scooping all of the ideas for my follow­up article! Rather than fight for intellectual priority, I rebuilt my story around quotes from the various weblogs and rushed it into print. AT WAR WITH THE BLOG COLLECTIVE Something about the whole experience bothered me. My ego was too wrapped up in the process. In my mind, I was at war with the Blog Collective. Getting scooped had really bothered me. This was MY story! Who were these bloggers who were stealing my story?! But wait... blogs are my friend! What was happening to me?! I was getting sucked into the ego­driven world of exclusive scoops and breaking news. That's not what I'm all about. Besides, I WANT people to be reading my articles. I don't want to think about blogs as my competition. But if the Blog Collective isn't my competition, then what are they? PREPARE TO BE ASSIMILATED Naturally, I came to terms with this troubling question by watching a lot of Star Trek. As the most popular Star Trek villain, the Borg are often featured in a lot of the new episodes from Voyager, the recent Star Trek series. Somewhere in the seventh season of reruns, I found my answer.

web.archive.org/web/20021210153001/http://www.microcontentnews.com/articles/borgjournalism.htm

1/4

9/17/12

Borg Journalism - We are the Blogs. Journalism will be Assimilated. - Microcontent News, a Corant…

In the episode "Shattered", Captain Janeway and her first officer Chakotay are talking to Seven of Nine, a borg drone who has become a member of the Star Trek crew. As usual, there's a crisis involved and the crew is scrambling to come up with a solution. Seven (the Borg drone) identifies a flaw in the proposed solution:

Seven: "Your plan is inefficient."  Janeway: "Why?"  Seven: "There are only two of you. If I were to assimilate you into a small Borg collective, you could then assimilate others. The work would proceed more rapidly."  Janeway: "Sorry, but I like my plan better. We'll be back."

Seven's point got me thinking: what's wrong with being part of a collective? Whether it's a Borg Collective or a Blog Collective, Seven might have the right idea: maybe being assimilated is more efficient. RESISTANCE IS FUTILE In America, individuality is a core part of our culture. Competition and individuality is woven into the very fabric of our value systems. In that worldview, the Blog Collective is the competition, and a good journalist will do their best to scoop them. But not all journalists subscribe to that worldview. One brave journalist who doesn't is Dan Gillmor over at the San Jose Mercury News. Dan does more than maintain a weblog ­ he's fully assimilated with the Blog Collective. Lately, he's even been speculating on the relationship between weblogs and journalism. Four of his key principles (from a recent blog post on his site):

1.  My readers know more than I do; 2.  That is not a threat, but rather an opportunity; 3.  We can use this together to create something between a seminar and a conversation, educating all of us; 4.  Interactivity and communications technology ­­ in the form of e­mail, weblogs, discussion boards, websites and more ­­ make it happen. Clearly, Dan Gillmor has found value in assimilating with the Blog collective. Dan's first principle resonated deeply with me: it's clear to me that my readers know more than I do. BREAKING NEWS A few days later, they proved it. One day around two in the morning, I started hearing my readers telling me about a new story: Google seemed to be "censoring" an anti­Scientology site from its database! This was ten hours before Wired News came out with the first mainstream article on the subject, so it was breaking news indeed. As I explained in the first article I wrote on the subject,

Late Tuesday night, we noticed an increasing number of hits from a Google Group on Scientology™. When I clicked on the link, I came across this alarming development:

Operation Clambake, that is http://xenu.net, appears to have entirely disappeared from the Google search engine.

A few exploratory searches confirmed this claim. Xenu.net had been completely eliminated from the Google database.

The results came from a Usenet group rather than a weblog, but the central idea is clear: listen to your readers, and you will break many more stories. And if your readers are online and writing weblogs, you will break more stories than you could possibly imagine. AN UNSTOPPABLE BLOG COLLECTIVE? I started thinking of the Blog Collective as an unstoppable force. And whether you call it P2P Journalism, Personal Journalism, or Emergent Journalism, most bloggers concur: Weblogs represent a new model of journalism that threatens to render many journalists obsolete. Watching the Google/Scientology piece play out across various weblogs forced me to rethink that idea. Writing this complicated story took me 16 hours and over 4,000 words. I found that I needed to research and write­up at least four major sets of ideas to get my arms around the subject:

1.  The DMCA (Digital Millennium Copyright Act) legislation with a special focus on the "Safe Harbor" provision 2.  Intellectual Property Law (Trademark and Copyrights) 3.  Jurisdiction of international law 4.  History on how the Church of Scientology:

web.archive.org/web/20021210153001/http://www.microcontentnews.com/articles/borgjournalism.htm

2/4

9/17/12

Borg Journalism - We are the Blogs. Journalism will be Assimilated. - Microcontent News, a Corant…
has used copyright and trademark law in the past has gamed Google's search engine in the past

With my absolute faith in the power of the Blog Collective, I was really looking forward to seeing the Collective's reaction to the Google/Scientology story ­ not just to my piece, but also to the dozens of similar articles published on the subject. I had been really impressed by the Collective's response to my previous Googlebombing story, and was looking forward to dozens of fresh new perspectives on the Scientology story. LIMITATIONS OF THE BLOG COLLECTIVE The Google/Scientology story got a lot of play in the blogging community over the next few days. It had all the ingredients of a hot story custom­ built for bloggers: a sexy brand (Google), a controversial subject (Scientology), and that perennial online rallying cry: a challenge to free speech and the First Amendment. This time around, though, the Blog Collective disappointed me. To be honest, a lot of weblog posts over­simplified the story or just got the facts plain wrong, especially as the complicated story evolved. For example, Google restored the frontpage of the anti­Scientology site (xenu.net) shortly afterwards, claiming that it had made a mistake. Much of the weblog world posted responses talking about how "Google finally backed down" and "stood up to Scientology". But the central issue hadn't changed at all: Google was still eliminating much of Xenu's content because of a DMCA copyright complaint by the Church of Scientology, a complaint that was part of an aggressive usage of copyright and trademark law by Scientologists. That Google could restore Xenu's frontpage was just a technicality in trademark law. Unless it's willing to incur significant legal liability, Google can't and won't index the rest of Xenu's pages. Ok, the details are tough to grok, but still... The Blog Collective is the same powerful entity that has scooped just about every thought I ever had on GoogleBombing. And the Blog Collective had truly amazed me with its coverage of the KayCee blog hoax, when members of the community weblog Metafilter swiftly discovered the truth behind the fictitious weblog of a fake cancer patient. But this time, the Blog Collective wasn't as efficient as I had thought it'd be. The truth must lie somewhere in the middle. If the Blog Collective isn't all­powerful, then what are its limitations? More important, if I can better understand the limitations of the Blog Collective, does that allow me to find a sustainable role for myself as a journalist? THE TRUTH ABOUT BLOGS I started by looking more closely at stories where I knew the Blog Collective had really contributed to the coverage. Once I combined those data points with my own experiences at Microcontent News, I started to notice some places where weblogs shine. As the KayCee blog hoax showed, Weblogs are ideally suited for what I call conspiracy journalism: the act of debunking conspiracies using journalistic techniques. Another good example from a year ago: psychoexgirlfriend.com, a website where a man uploaded voicemails left on his answering machine by his seemingly psychotic ex­girlfriend. Newstrolls.com, a community weblog "dedicated to the expression of free speech through our links, articles and postings", debunked the psychoexgirlfriend website, digging into the html source code and researching the domain name registration to discover that a traffic­starved company had made the whole thing up. The Blog Collective is also extremely skilful at what I call speculative blogging: exploring the implications of a new idea or piece of data. Within thirty­six hours of my first piece mentioning Google Bombs, no less than ten separate weblogs had separately scooped parts of my planned follow­ up. PUTTING THE PUZZLE TOGETHER To use a crude metaphor, if you think about covering a story as putting together puzzle pieces, then the Blog Collective tends to shine when it's finding new puzzle pieces, and putting together simpler puzzles. Journalists, on the other hand, tend to do their best work with really tough puzzles, or in finding puzzle pieces that demand primary research: phone calls, interviews, and the like. In a way, Weblogs and Journalism combine to create a powerful new synergy, a theme we'll be exploring over the next two weeks as we complete a three­part series on Weblogs and Journalism. WEBLOGS AND WATERGATE As a journalist covering weblogs, this sense of synergy rang true. The Blog Collective represents a powerful new way to cover stories. But Journalists will continue have an important role in this post­Blog world, through primary research and synthesizing complex stories. To put it another way, Weblogs would never have broken Watergate. But you can bet they would have blogged the heck out of the story, hashing out its implications on metafilter and kuro5hin. And weblogs with dedicated writers can and will break important stories. Just ask Matt Drudge about the Monica Lewinsky scandal if you have any doubts left on that front. BLOGGING AND ME As a journalist, I've learned firsthand to respect the power of the Blog Collective. Cutting­edge journalists are already tapping into the Blog hive­mind, floating potential story ideas past their readers, and getting new story ideas from reader email. Rather than fight the blogs, journalists are learning how to work with them. Slowly but surely, journalists are being assimilated into the Blog Collective.

web.archive.org/web/20021210153001/http://www.microcontentnews.com/articles/borgjournalism.htm

3/4

9/17/12

Borg Journalism - We are the Blogs. Journalism will be Assimilated. - Microcontent News, a Corant…

It's not as easy as it sounds. Truly assimilating with weblogs requires a real attitude adjustment as a journalist. It's more than just surfing Blogdex for hot trends, and ripping them off in stories you sell to mass­media outlets. True assimilation requires a journalist to learn about blogrolling, to follow referer links, to read dozens of blogs, to learn how to follow distributed conversations across scores of blogs. It's an intense level of involvement and commitment, which is why many of the first wave of journalists assimilated have been early adopters and blog evangelists who happen to cover technology. But make no doubt: Borg Journalism is a powerful new force that's helping to redefine what it means to be a journalist. If you write articles for a living, then you ignore weblogs at your own peril. Or to put it in more familiar terms, Resistance is futile. Journalism will be assimilated.

Return to Articles

web.archive.org/web/20021210153001/http://www.microcontentnews.com/articles/borgjournalism.htm

4/4