Introducción

La producción de minerales y metales podrían, ciertamente, ser afectada por las crecientes restricciones medio ambientales, particularmente aquellos que tienen que ver con el manejo de residuos masivos, tales como minerales de baja ley, relave de plantas concentradoras y escorias pirometalúrgicas. En el caso de la industria extractiva del cobre, con el contenido de mineral cercano a 1% de metal, el impacto ambiental asociado en la producción del cobre blister (98-99% Cu) es muy claro. La situación podría cambiar si consideramos los residuos como nuevos recursos en si mismos. Este trabajo apunta a mostrar alternativas para la reutilización de materiales de valor, contenidos en residuos masivos mineros y metalúrgicos, con una atención especial en la escoria final producida durante el proceso pirometalúrgico del cobre. En este momento, Chile es uno de los mayores productores de cobre de fundición en el mundo, a través de sus 7 fundiciones que produjeron 1,6 millones toneladas de cobre (13% del total mundial) el 2005, mientras cerca de 3,5 millones toneladas de escorias son producidas anualmente. Su caracterización, así como diferentes alternativas técnicas para tratar estas escorias, son analizadas en este artículo. Se espera que este trabajo pueda contribuir a la gestión minera, a través de una disminución del impacto ambiental de sus residuos masivos, así como también con la recuperación de materiales de valor contenidos en estos.

El caso de la escoria
Escoria producida en Chile desde fundiciones de cobre ( Propiedades y Composición) Los concentrados sulfurados de cobre son tratados pirometalúrgicamente en fundiciones, mediante procesos de fusión- conversión para obtener cobre blister teniendo 98-99% Cu. También se forma escoria, la cual juega un rol importante durante el proceso. Actualmente, las fundiciones utilizan diferentes reactores de fusión (horno flash, convertidor Teniente, reactor Noranda) y convertidores Peirce Smith para convertir el cobre. Cada reactor produce un tipo diferente de escoria, por lo tanto existen diferentes posibilidades para reutilizar estas escorias. Hoy, algunas escorias son recicladas dentro del proceso, sin embargo, una escoria final siempre es producida y descargada al medio ambiente.

La Figura 1 muestra un diagrama de flujo típico de un Convertidor Teniente y un convertidor Peirce – Smith para tratar concentrados de cobre en una fundición chilena (Valenzuela, et al., 2006).

Del análisis mostrado en la tabla III. principalmente con procesos de flotación para producir concentrado de cobre. su recuperación puede ser economicamente atractiva si se encuentran procesos de extracción de bajo costo. se puede observar que las escorias finales contienen cerca de 30–40 % de hierro. el cual es reenviado a la fundición. Composición química de escorias de cobre en Chile. Hoy sólo un pequeño porcentaje de la escoria de cobre en Chile es retratado.3 millones toneladas de escorias fueron generadas en total (Demetrio. dependiendo del proceso de limpieza de escoria usado. alumina. Si. pequeñas cantidades de escoria de cobre son utilizadas como materiales abrasivos. Propuesta de recuperación de productos de valor desde escorias de cobre Algunas experiencias de recuperación de especies contenidas en escoria han sido desarrolladas tanto en Chile como en el mundo. como mayor productor de cobre. et al. entonces cerca de 3. Sin embargo. También.5 millones toneladas de escorias fueron producidas. Año 2000 Las escorias finales de cobre contienen varios metales oxidados (Cu. menos de 10 % de alúmina y óxido de calcio. cal y otros) y cantidades menores de cobre metálico.6 millones toneladas. Mo y otros). entonces si la producción mundial de cobre fue 12. cerca de 27.. .Se estima que la producción de una tonelada de cobre blister genera 2. los objetivos principales de las fundiciones de cobre chilenas se han enfocado sólo en la recuperación del cobre primario. Considerando que la escoria de cobre final contiene cerca de 1% de cobre. óxidos que forman parte de la escoria (sílice. 30-40% sílice. Fe. tales como oro y plata. Se estima que sobre 30 millones de toneladas de escoria han sido almancenadas en el país en los últimos años. la producción de fundiciones en 2005 fue 1. y un contenido de cobre menor al 1%.4 millones toneladas en 2004.2 toneladas de escoria. materiales para construcción de caminos y producción de lana de vidrio. Tabla II. 2000). En Chile. Diferentes alternativas de procesamiento de escoria de cobre son analizadas en esta sección. También se puede detectar bajas cantidades de molibdeno y metales nobles.

tal como se observa en la Figura 2. clasificación.7 / ton. las cuales se pueden observar en la Figura 3. Una vía pirometalúrgica y una hidrometalúrgica son propuestas para la recuperación de diferentes metales y materiales contenidos en la escoria de cobre. Mo – 0. Respecto al proceso hidrometalúrgico propuesto. y eletroobtención.8%.0g/ton. diferentes etapas fueron estudiadas y analizadas. óxidos de hierro y sílice pura (Sánchez. tales como cobre. Como base de cálculo se estima una producción de escoria de 1 millón de ton/año. Cu – 0. Ag – 2. lixiviación. El valor potencial estimado para el projecto es US$ 40. Para la etapa de comminución. el enfriamiento de la escoria juega un rol relevante. óxido de hierro (FeO y Fe2O3) – 40% y SiO2 – 10%. En el proceso de solidificación. plata y oro. con el fin de recuperar diferentes productos. dependiendo de la . es importante calcular el valor económico potencial de la escoria producida en Chile.En este sentido. La vía hidrometalúrgica propuesta es básicamente una operación de 5 etapas: conminución. el primero pirometalúrgico y el segundo hidrometalúrgico. molibdeno. extracción por solventes.05g/ton. 2006).3%. La composición química de la escoria de cobre asumida para el cálculo fue Au – 0. El enfoque de este projecto es estudiar diferentes procesos propuestos.

clasificación. se pueden construir diferentes estructuras sólidas (cristalinas y amorfas) y diferentes compuestos pueden quedar atrapados en cada caso. MgO.velocidad de enfriamiento. extracción por solventes. Proceso pirometalúrgico propuesto para el tratamiento de escoria Conclusiones Se estima que Chile aumentará su producción de cobre en los próximos años. Por esta razón para obtener una apropiada liberación. sin residuos sólidos ni líquidos. La reutilización o reciclado de los residuos puede ser una solución para este problema medioambiental. las escorias de Chile han sido analizadas y su caracterización se mostró en este trabajo. la densidad y las propiedades magnéticas. Sin embargo. metales preciosos. Se puede observar que algunos metales pueden ser recuperados desde escorias finales conteniendo cerca de 1% Cu. En esta forma. en principio. Los principales productos metálicos de este proceso hidrometalúrgico son el cobre y el molibdeno. económicamente atractivo gracias a que diferentes procesos con mayor eficiencia podrían estar disponibles. La clasificación se basa en el tamaño. una reducción de tamaño es necesaria. y el objetivo es concentrar materiales valiosos. Este concentrado puede ser sometido a una etapa de lixiviación con un proceso posterior de intercambio de iónico para concentrar el cobre en solución. y óxidos (sílice. . Una vía hidrometalúrgica que incluye cinco etapas: conminución. La velocidad de enfriamiento también tiene una influencia en la dureza y la fragilidad de la escoria. Ningún calentamiento será requerido para la fusión. la ley de corte de sus minerales de cobre está bajando. por eso debe ser tomada en cuenta. alumina y otros). serán necesarios más investigación y desarrollo de nuevas tecnologías para el manejo de residuos en procesamientos de cobre. Mo. Figura 4. así como. 40-45% FeT. debido a que la escoria debiera ser recibida en un estado líquido desde el horno de limpieza de escorias. lixiviación. La reutilización o reciclaje de residuos es ambientalmente favorable. El proceso pirometalúrgico seleccionado para tratar la escoria de cobre es la reducción directa (ver la Figura 4). Sin embargo. y otra vía pirometalúrgica en que se usa la reducción directa a altas temperaturas. Dos diferentes alternativas para tratar escorias de fundiciones de cobre fueron analizadas. descritas y propuestas en este artículo. y electroobtención. Una celda de electroobtención puede ser usada para depositar el metal. La idea es inyectar carbón a la escoria fundida para producir una aleación hierro-cobre-carbón (pig iron) y una nueva escoria adecuada para la producción de cemento. lo cual implica manejar más residuos masivos.

teniendo de norte a sur. Altonorte (Antofagasta) de Xstrata.En Chile existen siete fundiciones cupríferas. Potrerillos (El Salvador) de Codelco. (Copiapó) de Enami. Chagres (Catemu) de Anglo American. a la fundición Chuquicamata (Calama) de Codelco. Ventana (Puchuncaví) de Codelco y Caletones (Rancagua) de Codelco. . Hernán Videla L.