You are on page 1of 82

ANIMALES DESCONOCIDOS RELATOS ACAROLGICOS

ANITA HOFFMANN

ANIMALES DESCONOCIDOS RELATOS ACAROLGICOS


Autor: ANITA HOFFMANN COMIT DE SELECCIN EDICIONES PRLOGO I.QU SON LOS CAROS ? II. EL FIEL COMPAERO DEL HOMBRE III. NO HAY MAL QUE POR BIEN NO VENGA IV. EL TRANSPORTE COLECTIVO V. MRAME Y NO ME TOQUES VI. LO QUE EL VIENTO TRAJO VII. LOS QUESOS Y SU "BOUQUET" VIII. UN MUNDO OCULTO IX. CAMBIO DE VIDA X. LAS BOMBAS SUCCIONADORAS DE SANGRE XI. COSTUMBRES INSLITAS XII. TESTIGOS DE CARGO XIII. ESTRATEGIA INCREBLE COLOFN CONTRAPORTADA

COMIT DE SELECCIN

Dr. Antonio Alonso Dr. Juan Ramn de la Fuente Dr. Jorge Flores Dr. Leopoldo Garca-Coln Dr. Toms Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Guillermo Haro Dr. Jaime Martuscelli Dr. Hctor Nava Jaimes Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan Jos Rivaud Dr. Emilio Rosenblueth Dr. Jos Sarukhn Dr. Guillermo Sobern Coordinadora Fundadora: Fsica Alejandra Jaidar Coordinadora: Mara del Carmen Faras

EDICIONES

Primera edicin, 1988 Cuarta reimpresin, 1996 La Ciencia desde Mxico es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Subsecretara de Educacin Superior e Investigacin Cientfica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa. D. R. 1988, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE C. V. D. R. 1995, FONDO DE CULTURA ECONMICA Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D.F. ISBN 968-16-2860-8 Impreso en Mxico

PRLOGO

Los caros son parientes de las araas y los alacranes, generalmente de 1 a 2 milmetros de longitud, siendo algunos microscpicos, mientras otros, como las garrapatas, llegan a medir un poco ms de un centmetro; por esta razn son fcilmente pasados por alto; aunque se encuentran en toda clase de ambientes, como los que viven en el agua dulce, en la salada y en la salobre; en la tierra, en asociacin con otros organismos, en alimentos, etctera. Los cientficos que estudian este interesante grupo de animales han calculado que existe cerca de un milln de especies, que tienen comportamientos muy diversos y se encuentran en los lugares ms inslitos. Se conoce poco de su biologa, pero cada da los investigadores descubren nuevos datos acerca de ellos, debido a que no slo son importantes desde el punto de vista biolgico, sino tambin desde el socioeconmico. En Mxico, la doctora Anita Hoffmann, profesora titular de tiempo completo de la Facultad de Ciencias de la UNAM, brillante investigadora de tenaz voluntad para el cumplimiento del deber, maestra autntica y persona de un carcter estricto y bondadoso que acompaa con gran alegra, inici el estudio de este maravilloso grupo de animales al crear en 1965 el Laboratorio de Acarologa, en la Escuela Nacional de Ciencias Biolgicas, del Instituto Politcnico Nacional. Posteriormente, en 1973, funda el Laboratorio de Acarologa de la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico, en donde forma un grupo de colaboradores de alto nivel acadmico, que cada da, junto con ella, producen nuevos conocimientos sobre estos animales. En este laboratorio se encuentra la mejor coleccin de caros del pas y de las primeras reconocidas en el mundo, as como la bibliografa ms completa sobre el tema. Quin mejor que la doctora Hoffmann para contarnos las maravillas de estos diminutos animales que, como podr constatar el lector, presentan las ancdotas ms fascinantes. En este libro la doctora Hoffmann, adems de mostrar su profundo conocimiento, comunica de una manera sencilla y muy entretenida las aventuras de estos animalitos, con los que la especie humana tiene diario contacto, aun sin saberlo. JUAN LUIS CIFUENTES L.

I.QU SON LOS CAROS ?

LOS caros forman parte del grupo ms antiguo, diverso y numeroso de animales que ha existido desde que apareci la vida en el planeta, el de los artrpodos. Conviene por lo mismo sealar algunas de las ms importantes caractersticas de estos animales, antes de entrar al tema concreto de los caros. Los artrpodos, cuyo nombre significa "patas articuladas" (del griego arthron=articular y podos=pie), aparecieron en los mares del Cmbrico hace ms de 500 millones de aos y desde entonces han sido el grupo dominante sobre la Tierra, en cuanto al nmero de especies se refiere. Fueron tambin los primeros animales que pasaron del ambiente acutico al terrestre, incursionaron tierra adentro y se adaptaron a todos los hbitats de este medio. Es imposible precisar el nmero de especies y mucho menos el nmero de individuos que han poblado y continan poblando las aguas, el aire y el suelo, pero se calcula que son alrededor de 10 millones de especies, gran parte de las cuales an no han sido descritas. De cualquier manera, su nmero es muy superior al de todos los dems seres vivos juntos. Los primeros artrpodos de los que se tiene noticia fueron los trilobites, extinguidos hace mucho. Por los restos fsiles que se han conservado y que son testimonio de su existencia, se sabe que durante 300 millones de aos se propagaron en las aguas de los ocanos, y desaparecieron durante el periodo Prmico; sin embargo, durante todo este tiempo fueron evolucionando en otras formas, dando as origen a todas las dems ramas de artrpodos que actualmente se conocen y que se encuentran distribuidas en el mundo entero, adaptados a todos los hbitats accesibles a la vida y asociados a todos los dems seres vivos. Son especialmente importantes por su directa participacin en la vida del hombre y sus actividades diarias, sea en sus aspectos econmico, nutricional, agrcola, mdico o veterinario. El conjunto de todos ellos constituyen el phylum Arthropoda, que se divide en tres grandes subphyla: a) el de los Trilobitomorpha, que comprende a todas las formas fsiles de trilobites; b) el de los Chelicerata, provistos de quelceros y pedipalpos (sin antenas ni mandbulas), donde se agrupa a las cacerolitas, los arcnidos, los caros y las araas de mar y c) el de los Mandibulata, con antenas y mandbulas (sin quelceros ni pedipalpos), que incluye a los crustceos, los miripodos y los insectos.

Clasificacin general del phylum Arthropoda

Subphylum

Clase

Nombre comn

Trilobitomorpha Trilobita Trilobitida Chelicerata Merostomata Arachnida

Trilobites (extinguidos)

Cacerolitas Alacranes, araas, vinagrillos, araas patonas, solpugas, etctera

Acarida Pycnogonida Mandibulata Crustacea

caros y garrapatas Araas de mar Cangrejos, camarones, jaibas, langostas, cochinillas, pulgas de agua, cclopes, etctera

Chilopoda Diplopoda Pauropoda Symphila

Ciempis Milpis Los miembros de estas cuatro clases se conocen con el nombre general de miripodos

Insecta

Mariposas, escarabajos, abejas, hormigas, chapulines, piojos, moscas, mosquitos, pulgas, etctera

El hombre conoce muy bien a los artrpodos y esto es por diferentes motivos. Insectos como mariposas, escarabajos, chapulines, etc., llaman la atencin por su relativamente gran tamao, por sus vivos y llamativos colores y porque son los nicos invertebrados capaces de volar, gracias a que tienen uno o dos pares de alas. Otros insectos, como los mosquitos, moscas, pulgas, piojos, chinches, etc., tienen que ser soportados frecuentemente por el hombre y los animales superiores como plagas muy molestas que, adems, pueden ocasionar daos ms o menos serios a su salud, no slo por las toxinas que les inyectan al alimentarse de ellos, sino

por los grmenes patgenos que suelen transmitirles y que son la causa de numerosas y graves enfermedades. Otras especies estn catalogadas como plagas muy perjudiciales y destructoras de una gran variedad de plantas, as como de granos y otros productos almacenados. No todos son dainos, hay tambin muchos insectos benficos, como las abejas productoras de miel, que reditan grandes ganancias; o el gusano de seda, que es la larva de una mariposa, secretora de la delicada substancia con la que se manufacturan las finas telas de gran valor comercial, y otros ms. Artrpodos como los crustceos, que incluyen camarones, langostas, cangrejos, jaibas, etc., constituyen un manjar exquisito para el paladar del hombre, adems de ser de alto valor nutritivo. Existen tambin artrpodos que secretan venenos muy activos y de cuya picadura o mordedura el hombre debe cuidarse; tal es el caso de muchos arcnidos, como los alacranes y ciertas araas; asimismo, las forcpulas de miripodos, como algunos ciempis, pueden inyectar substancias que originan grandes molestias locales. Los conocidos como araas de mar o picnognidos son inofensivos. Finalmente, existe el numeroso grupo de los caros, cuyas especies, a pesar de ser tan frecuentes y numerosas como las de los insectos, son prcticamente desconocidas por los humanos. Esto se debe a su pequeo tamao que las hace pasar inadvertidas, no obstante que se encuentran en todas partes. Las formas ms grandes, que se designan con el nombre comn de garrapatas, son las nicas que el hombre conoce bien, no slo por su tamao sino porque siendo parsitas del ganado y de otros animales domsticos, le originan costosas prdidas anuales. Otras pocas especies que tambin reconoce son las que forman plagas molestas o dainas tanto para l y sus animales como para los campos agrcolas que cultiva; entre estas ltimas se encuentran todas las fitfagas. Todas ellas han recibido diferentes nombres, algunos de los cuales se usaban ya entre los antiguos mexicanos; as, a las garrapatas se les designa en varios estados de la Repblica como ''tialajes", " turicatas", " tostoneras", "plateadas", " conchudas", "tullidoras", etc., y a sus larvas que son mucho ms pequeas, "pinolillo", "mostacilla", "gias", etc. Otros caros que producen dermatitis o inflamaciones de la piel, muy molestas para el hombre, se les conoce con el nombre de "tlalzahuates", "coloradillas", "aradores", etc.; hay tambin los "corucos" de las gallinas, las "araas rojas" de las plantas, los "caros de la sarna", "caros de la roa" y algunos ms. Son, sin embargo, muy pocas, en contraste con los miles de especies que hay y que el hombre comn desconoce. Cmo son los caros. Se trata de animales sumamente pequeos, muchos de ellos microscpicos; algunas larvas miden menos de 100 micrones; las formas ms grandes son las garrapatas que, cuando estn repletas por la sangre ingerida, llegan a alcanzar hasta 3 cm de longitud. Una de las especies de mayores dimensiones en el mundo es Amblyomma longirostre Koch, que en Mxico es parsita del puerco espn. La mayor parte de los caros adultos miden entre medio y dos milmetros. La forma de su cuerpo es de lo ms variada, contribuyendo a ello la disposicin y aspecto de sus patas y las ornamentaciones con vistosas sedas o pelos, placas, proyecciones y estriaciones de la piel. Pueden presentar un cuerpo angosto y alargado, o corto y ancho, o tambin ovalado, globoso, cnico, piriforme o romboidal; a veces es comprimido, otras veces deprimido; en ocasiones tiene aspecto estrellado o bien presenta fuertes placas que cubren su cuerpo a manera de barrilito. Su color tambin es muy variado, dependiendo de la especie; los hay que son casi transparentes o ligeramente blanquecinos; en varios de ellos puede

distinguirse el color de los rganos internos, que con frecuencia depende del alimento que ingieren; as, los que se nutren de plantas tienen color verde o medio caf; los que chupan sangre, en cambio, ostentarn un color rojo obscuro. Otros poseen capas de pigmento que reflejan tonalidades de amarillo o caf; los hay tambin azulosos, violceos, verdosos, anaranjados y rojizos. Algunas garrapatas presentan placas dorsales con ornamentaciones nacaradas o plateadas. Los caros que muestran los colores ms variados y brillantes son probablemente los que viven en el agua dulce. Una de las caractersticas de los artrpodos, aparte de tener las patas articuladas, es que el cuerpo se divide en segmentos o metmeros; este carcter se ha ido perdiendo en los caros que, al ir reduciendo su cuerpo en el curso de su evolucin, fueron tambin perdiendo las marcas de su segmentacin. Como en todos los artrpodos, su cuerpo est cubierto por una cutcula quitinosa, muy resistente, que los protege de agentes fsicos, qumicos y mecnicos. En algunas partes esta cutcula es ms gruesa, y forma placas que les dan mayor proteccin. Estas placas sirven asimismo para la insercin de msculos y son caractersticas en determinados grupos. Aunque esta cubierta les es sumamente benfica para proteger su vida, es al mismo tiempo tan rgida que les impide crecer; por esta razn tienen que deshacerse peridicamente de esta coraza mediante el proceso de la muda; ste es un momento crtico en la vida del caro y est controlado por secreciones hormonales. Los numerosos apndices que en los primeros artrpodos correspondan a dos por cada segmento (como se ve actualmente en los ciempis), se fueron modificando, transformndose los anteriores en partes bucales, o sea, elementos que ayudan al animal a comer, capturar y desgarrar su alimento. En los caros los apndices estn representados por un par de quelceros, un par de pedipalpos y cuatro pares de patas locomotoras; los dos primeros corresponden a las partes bucales y los ltimos les sirven para desplazarse. La alimentacin de los caros vara mucho entre las numerosas especies; por eso los quelceros se han ido modificando, adaptndose, segn el caso, para morder, cortar, raspar, enganchar, aserrar, despedazar, triturar, picar o succionar. Tambin el segundo par de apndices o pedipalpos han sufrido cambios a lo largo de su evolucin; en algunos casos son claramente de funcin prensil, ayudando a la captura de las presas, a las cuales sujetan firmemente; en otras especies actan como estructuras sensoriales, estando entonces provistos de numerosos rganos receptores de estmulos externos y gracias a los cuales pueden percibir los olores, las vibraciones, la humedad, el calor, etc. Estos rganos sensoriales estn representados por diversos tipos de sedas o pelos y otras estructuras.

Figura 1. Algunos ejemplos de caros. (a) Periglischrus vargasi Hofmann, parsito de murcilagos.(b) Cunaxa capreolus (Berlese), vida libre en el suelo, depredador. (c) Laminosioptes cysticola (Vizioli), parsito de gallinas. (d) Caligonella sp., vida libre en el suelo depredador.(e) Tequisistlana oxacensis Hofmann y Snchez, parsito de las lagartijas. Los cuatro pares de apndices restantes son las patas locomotoras propiamente, por medio de las cuales logran desplazarse, algunos lenta y otros rpidamente; segn su hbitat, las utilizan para andar, correr, trepar, saltar, escarbar, excavar o nadar. El primer par a menudo tiene funcin sensorial y lo llevan levantado hacia delante, a manera de antenas, para poder detectar los estmulos a su alrededor; en estos casos, las primeras patas estn provistas de diversos rganos sensoriales, caractersticos de las especies y que pueden ser sedas, pelos, orificios o hundimientos de la piel, pequeas protuberancias, etc. Por medio de estas patas logran orientarse, encontrar su camino, as como a sus compaeros sexuales, pudiendo tambin percibir a sus enemigos y sus posibles presas. Con los otros tres pares de patas caminan y logran agarrarse o sujetarse a los diferentes sustratos; las formas acuticas los utilizan para nadar a manera de remos. Las patas de algunos machos pueden estar modificadas para poder sujetar a la hembra durante el apareamiento. Normalmente, las larvas tienen tan slo tres pares de patas; el ltimo par aparece cuando la larva se transforma en ninfa, por lo que ninfas y adultos tienen cuatro pares. Sin embargo, algunos caros muy

especializados y pequeos han reducido sus patas a tan slo dos pares y en ocasiones a uno, en estado adulto. Toda la superficie del cuerpo y las patas est cubierta de sedas de muy variada forma y de funcin generalmente tctil, aunque muchas de ellas son tambin sensibles a las vibraciones. Gran parte de las especies son ciegas, pero las hay tambin con ojos muy sencillos, llamados ocelos, que generalmente son uno o dos pares, situados en la superficie dorsal y anterior del cuerpo. Es poco probable que estos ocelos lleguen a formar imgenes; posiblemente su funcin se concrete tan slo a detectar los cambios en la intensidad de la luz. En la cara ventral del cuerpo de los adultos pueden observarse, adems, dos aberturas, la genital en la parte anterior y la anal en la posterior, aunque su posicin exacta vara en los diferentes grupos. Los caros respiran por orificios especiales, llamados estigmas, que se continan en tubos muy finos o trqueas; las formas juveniles o las especies muy pequeas lo hacen a travs de la piel. La fecundacin de los caros es siempre interna, pero la forma como pasa el esperma del cuerpo del macho al de la hembra vara mucho en las diferentes especies. Se pueden distinguir tres formas fundamentales: 1) Por medio de un pene u rgano copulador, que inyecta directamente los espermatozoides al cuerpo de la hembra, a travs de su abertura genital. 2) Con ayuda de los quelceros provistos de espermadctilos, que funcionan como rganos copuladores y ayudan a introducir el esperma, en este caso a orificios especiales situados cerca de las patas. La aparente abertura genital de la hembra, en estos casos, no funciona como vulva sino que a travs de ella salen los huevos. 3) Por medio de espermatforos, es decir, pequeos saquitos dentro de los cuales se conserva el esperma; hay de dos tipos, sin pedicelo, pasando entonces directamente de la abertura genital del macho al de la hembra, cuyos cuerpos estn vientre con vientre; o con pedicelo, en cuyo caso los machos depositan los espermatforos en el suelo, pegndolos al sustrato mediante un pequeo tubrculo; las hembras, sexualmente maduras, que encuentren estos espermatforos, se encargarn de introducirlos ellas mismas a su organismo, a travs de la abertura genital. La mayor parte de los caros ponen huevos, o sea, que son ovparos; otros son ovovivparos, es decir, que ponen huevos, pero llevan adentro un embrin ya formado y prximo a nacer; por ltimo, hay especies vivparas, que dan nacimiento directamente a organismos ya formados. Durante su desarrollo sufren una metamorfosis, o sea que cambian de forma y durante su ciclo de vida pasan por cuatro estados principales: huevo, larva, ninfa y adulto, pero algunos pueden presentar, en lugar de uno, tres estadios ninfales, llamados protoninfa, deutoninfa y tritoninfa. Dentro de este cuadro general, hay muchas modificaciones. Dnde viven los caros. Se encuentran distribuidos por todo el mundo, adaptados a vivir en todos los medios conocidos del planeta. Entre las formas de vida libre hay una gran cantidad de especies terrestres y una variedad tambin muy grande de especies acuticas. Las primeras pueden hallarse desde altitudes de 5 000 m sobre el nivel del mar, extendindose hacia abajo por todas partes, hasta la costa de los continentes, habiendo muchas formas en la zona de las mareas. Tambin las especies marinas pueden ser muy abundantes, viviendo a diferentes profundidades que, hasta donde se sabe, pueden ser los 4 000 m. Asimismo, las corrientes de agua dulce, ros, lagos y arroyos, tienen su fauna de caros, habiendo algunos que prefieren las corrientes fuertes y otros las aguas tranquilas; otros son caractersticos de los charcos

temporales que se forman en la poca de lluvias, o bien se entierran entre el lodo de las mrgenes y el fondo de cualquier depsito natural de agua dulce. Algunas especies estn adaptadas para vivir en manantiales y soportan muy bien el calor de las aguas termales que se localizan en ciertas regiones volcnicas; otras ms viven en aguas salobres y pantanos o en aguas polares, tolerando fros muy intensos; son frecuentes tambin en cuevas y ros subterrneos y muchas de ellas pasan gran parte de su vida entre los intersticios del suelo, enterrndose otras a diferentes profundidades para protegerse de la nieve en el invierno. Abundan donde hay vegetacin, entre los desechos en descomposicin y en asociacin con musgos y lquenes. Los sitios ms ricos en caros son los musgos y la hojarasca revuelta con tierra suelta de los bosques y las praderas, donde llegan a constituir entre 70% y 90% del total de la poblacin del suelo. Formando parte de los caros de vida libre, hay un grupo grande de especies que se alimenta de granos y otros productos almacenados, con un elevado contenido en protenas, como queso, jamn, etc. Muebles construidos con fibras vegetales pueden ser atacados por estos artrpodos; de este tipo son aquellos que viven en el polvo de las casas y que se alimentan, entre otras cosas, de los desechos de la piel del hombre; estos caros son en la actualidad motivo de intensos estudios, ya que se les ha relacionado con ciertos padecimientos de las vas respiratorias, como el asma. Algunas especies tienen preferencia por alimentos azucarados, que por accin bacteriana forman cidos, como el actico, succnico o lctico; por ello pueden encontrarse en la leche en polvo, vinos, dulces, col agria, mermeladas, diversos postres y caramelos, etc. Cuando estos alimentos son ingeridos por el hombre, y llevan consigo algunos caros vivos, estos animales pueden llegar a colonizar en el intestino, originando acariasis intestinales. Hay otras muchas acariasis que estos caros de vida libre pueden producir tanto en el hombre como en diversos animales y que recibirn distintos nombres de acuerdo con el rgano que invadan. Existen tambin numerosos caros fitfagos, o sea, que se alimentan de plantas, que pueden ser desde bacterias hasta las grandes fanergamas. Entre ellos hay algunos que se consideran plagas muy dainas para la agricultura y que pueden atacar a un nmero muy grande de plantas de cultivo que el hombre aprovecha como alimento, forraje, ornato, etc., tales como maz, jitomate, alfalfa, fresa, ctricos, algodn, palma de coco, dalias, etctera. Finalmente, hay una variedad enorme de caros, asociados en alguna forma a todos los dems grupos de animales; esta biorrelacin puede ser desde puramente ecolgica, al formar parte de las diferentes y numerosas comunidades terrestres y acuticas; fortica, al aprovechar a otros animales corredores y voladores para ser transportados a fuentes ms ricas de alimento o nuevas localidades para su reproduccin y desarrollo; comensal, al instalarse en el cuerpo del husped, nutrindose de sus secreciones o deyecciones, o aprovechando los residuos alimenticios que el husped no utiliza, pero sin causarle ningn dao directo a ste; protocooperativa o mutualista, al beneficiarse ambos integrantes en forma facultativa u obligada, respectivamente; depredadora, al cazar el caro a su presa para alimentarse; hasta parsita, al depender metablicamente del husped y provocar casi siempre una reaccin de defensa en este. Hay otros muchos tipos de asociaciones biolgicas en que participan los caros, pero stas son las principales. Los caros parsitos son, desde luego, los ms especializados, no slo por sus modificaciones morfolgicas sino por los cambios que han sufrido en sus ciclos de vida, su fisiologa y su comportamiento. Son los ectoparsitos ms frecuentes, numerosos y variados; algunos de ellos, a lo largo de su evolucin, han llegado a invadir cavidades internas, principalmente las

vas respiratorias y muchos viven por un tiempo bajo la piel. Sus huspedes preferidos son los artrpodos, sobre todo los insectos y todos los vertebrados terrestres. Los caros ms importantes en este sentido son las garrapatas, parsitos obligados que se alimentan de la linfa o sangre de un husped, en todos los estadios de su ciclo de vida. Bajo estas condiciones, tienen la oportunidad de actuar tambin como vectores de numerosos grmenes patgenos, capaces a su vez de originar enfermedades y hasta la muerte a muchos de sus huspedes. Cmo se agrupan y dividen los caros. Antiguamente los caros, se incluan dentro de los arcnidos, sin embargo, son tan diferentes a stos no slo en cuanto a su morfologa, comportamiento, ciclos de vida y sitios a los que se han adaptado a vivir que, en la actualidad, se les agrupa en una clase separada, que se designa como clase Acarida. Esta clase Acarida se divide en tres subclases: 1) Subclase Opilioacariformes, con un solo orden: Orden Opilioacarida, donde se incluyen los caros ms primitivos, que muestran todava caractersticas de sus antepasados.

2) Subclase Parasitiformes, que se divide en tres rdenes: a) Orden Holothyrida, cuyos representantes se encuentran en Australia, Nueva Zelanda y otras islas de la regin, as como en la regin neotropical del continente americano. b) Orden Mesostigmata. Incluye una gran cantidad de especies, que se agrupan en 77 familias, casi todas con representantes en Mxico. Hay muchas formas libres que constituyen parte de la fauna del suelo; muchos individuos son forticos. Por lo que se refiere a sus hbitos alimentarios, hay una gran cantidad de depredadores, otros se nutren de desechos orgnicos y hongos. Muchas especies viven como ectoparsitos de reptiles, aves y mamferos y otras han invadido el interior del cuerpo, viviendo como endoparsitos. c) Orden Ixodida, donde se incluyen todas las garrapatas, ectoparsitos por excelencia de todos los vertebrados terrestres, desde batracios hasta el hombre.

3) Subclase Acariformes, que tambin se divide en tres rdenes: a) Orden Prostigmata. Es uno de los ms grandes, con 127 familias y miles de especies, gran parte de las cuales se encuentran en Mxico. Muchas son depredadoras y viven en el suelo o sobre musgos, lquenes, etc.; otras prefieren reas desrticas o la zona de las mareas. Aqu se incluyen tambin todas las especies fitfagas que constituyen plagas muy serias de diversos cultivos y de difcil control. Se incluyen asimismo, todas las especies acuticas, tanto marinas como de agua dulce. Hay tambin especies comensales y numerosas parsitas, muchas de las cuales slo viven en estas condiciones en su etapa larval, pero llegan a ser un grave problema en la salud pblica. b) Orden Astigmata, con 65 familias, gran parte de las cuales existen en Mxico. Aqu

hay muchas especies de vida libre que se alimentan de granos, de materia orgnica en descomposicin, de hongos y de alimentos almacenados o procesados. Gran nmero de especies se han adaptado a vivir entre las plumas de numerosas aves; otras son parsitas de insectos, crustceos y de varias aves y mamferos; a estos ltimos les ocasionan diversos tipos de sarna; hay tambin especies endoparsitas de ciertas aves y mamferos, as como comensales. c) Orden Oribatida, con 158 familias, gran parte de ellas en Mxico. Son los caros ms numerosos, frecuentes e importantes del suelo, que desempean un papel esencial en los procesos de descomposicin e integracin al suelo de la materia orgnica.

A continuacin se presenta un cuadro sinptico de estas grandes divisiones de la clase Acrida: Clase Acarida

Subclases

rdenes

Nombres comunes

Opiliocariformes

Opiliocarida Holothyrida

caros primitivos

Parasitiformes

Mesostigmata Corucos Ixodida Prostigmata Garrapatas Coloradillas, tlalzahuates, araas, rojas, etctera.

Acariformes

Astigmata

Aradores, caros de la sarna, del queso, etc.

Oribatida

caros del suelo.

Por lo que se refiere al comportamiento de todos estos animales, as como a los numerosos fenmenos biolgicos en los que se han involucrado en el transcurso de su evolucin y amplia radiacin adaptativa, constituyen el contenido principal de este libro, estructurado bajo la forma de relatos sencillos, accesibles al pblico en general.

II. EL FIEL COMPAERO DEL HOMBRE

CUANDO alguien escucha esta frase de inmediato la relaciona con un hermoso e inteligente animal, el perro, el que efectivamente tiene bien ganada la fama de ser el mejor amigo del hombre. Pero casi nadie sabe de la existencia de otro animal, de dimensiones muchsimo ms pequeas, que ha estado asociado a la especie humana y sus antepasados desde hace millones de aos y en un contacto mucho ms ntimo. Nos referimos al caro que los cientficos conocen con el nombre de Demodex folliculorum (Simon). Este caro vive entre los poros de la cara, se alimenta del material secretado por las glndulas sebceas, asociadas a los folculos pilosos. Ha acompaado al hombre a lo largo de toda su evolucin, mucho antes de que pudiera considerarse como Homo sapiens. La convivencia de estas dos especies ha durado tanto que, a pesar de comportarse el Demodex como parsito, viviendo a expensas de su husped, no causa ya ninguna molestia a ste, salvo en casos especiales en que se presenta una infeccin secundaria por bacterias, o cuando invade los folculos de las pestaas. En este ltimo caso, puede originar gran irritacin a los ojos, provocar la cada de las pestaas y constituir un problema serio, de difcil tratamiento. Pero normalmente, los caros se distribuyen en toda la cara, sobre todo en la nariz, pmulos, barba, frente y prpados. Se encuentran en 20% de los adolescentes y en 100% de las personas adultas, cuyo cutis grasoso de poros abiertos y puntos negros es caracterstico. A pesar de esto, la mayor parte de los humanos no saben y ni siquiera se dan cuenta que en su rostro albergan cientos de estos microorganismos; ninguno de ellos muestra sntomas de algn padecimiento; por el contrario, pueden verse sanos y fuertes y dado que estos caros estimulan la actividad de las glndulas sebceas, esto lgicamente favorece la constitucin grasosa de la piel de las personas mayores, retardando la formacin de arrugas, de tan pronta aparicin en las personas con cutis reseco y que, por lo mismo, estn libres de Demodex. Por esta razn, algunas personas han llegado a considerar benfica la presencia de este caro en la cara de los humanos. El acn, tan conocido entre la poblacin de los jvenes, es de naturaleza completamente distinta y nada tiene que ver con el Demodex, aunque ambos pueden coincidir en un mismo individuo; sin embargo, en la especie humana, por lo menos, el caro prefiere estar alejado de las supuraciones y se desarrolla mejor en individuos con piel sana. En el caso de otros mamferos, la situacin es distinta, como se ver ms adelante. Estos caros son tan pequeos que no se ven a simple vista; pueden medir desde 100 micrones en sus estados juveniles, hasta 400 micrones en su etapa adulta. Su cuerpo es alargado y estrecho, como el de un pequeo gusano, cubierta su piel con finas estriaciones transversales. Como todos los caros, las larvas poseen tan slo tres pares de patas, a diferencia de las ninfas y los adultos que presentan cuatro pares de patas, sumamente cortas y anchas; sus artejos se ven como arrugas, y cada pata termina en un par de uas cortas. Sus quelceros son como pequeos estiletes o cuchillitos delgados, por medio de los cuales cortan las membranas de las clulas epiteliales que revisten los folculos, alimentndose de su contenido, as como del de las glndulas sebceas; sto lo van desintegrando por medio de enzimas digestivas contenidas en su saliva. La abertura genital de la hembra se halla en el vientre, por detrs del cuarto par de patas; en cambio, el macho presenta el rgano copulador o pene en posicin dorsal y dirigido hacia delante, de manera que cuando estos caros

copulan, el vientre de la hembra tiene que quedar sobre el dorso del macho. Su aspecto general, tan diferente al de los dems caros, es el resultado de una adaptacin a la vida prolongada en lugares muy estrechos, como son los folculos. Su diminuto tamao permite que en cada folculo puedan habitar desde uno hasta varios individuos en sus diferentes estadios; estos caros tienen generalmente la boca dirigida hacia dentro de la piel. Los huevos, larvas y algunas hembras por regla general se localizan en el conducto pilososebceo o en las glndulas sebceas, mientras que las ninfas y los dems adultos se sitan cerca de la abertura del folculo. En estos sitios se alimentan, se reproducen y llevan a cabo todas sus funciones, yendo de vez en cuando al exterior, sobre todo la hembra ya fecundada; stos son los momentos propicios para infestar a nuevos huspedes. Pasan de una persona a otra, cuando stas ponen en contacto la piel de sus caras; el beso en la mejilla, tan frecuente en nuestros das entre familiares y amigos, es el mejor mecanismo de infestacin. Hasta no hace mucho se supona que en el hombre nada ms exista una sola especie, la mencionada Demodex folliculorum; sin embargo, ahora se sabe que puede haber otra, la Demodex brevis Akbulatova, con los mismos hbitos, aunque esta ltima parece preferir las glndulas sebceas ms que los folculos pilosos. Mientras este caro, caracterstico del hombre, se ha vuelto prcticamente inofensivo para su husped que, por el largo tiempo transcurrido ya no reacciona ante su presencia (inmunolgicamente hablando), las dems especies de Demodex que atacan a los diferentes mamferos domsticos y algunos silvestres, son sumamente dainas y en ocasiones de consecuencias fatales, sobre todo en el caso del perro. En estos animales los caros provocan la cada del pelo, primero cerca de los ojos, prpados y parte inferior de las patas anteriores. Pronto se acenta esta cada del pelo, la piel se enrojece y en la cara aparecen pequeas ppulas. Con el correr del tiempo, esto se generaliza por todo el cuerpo, acompandose de pus sanguinolenta. El nmero de individuos es tan grande que pueden encontrarse hasta 200 caros en cada folculo; con frecuencia llegan a atravesar la piel, e invaden rganos internos y ndulos linfticos; como el animal se rasca desesperadamente, esto favorece la invasin de bacterias pigenas, complicndose el cuadro con infecciones secundarias que pueden provocar situaciones dramticas de los animales. Esto es lo que se conoce en medicina veterinaria como sarna demodcica o sarna folicular. Las especies que la originan en los distintos animales son las siguientes: D. caprae (Railliet) en la cabra, D. canis ovis (Railliet) en la oveja, D. equi (Railliet) en el caballo, D. cuniculi Pfeiffer en el conejo, D. bovis Stiles en el ganado bovino, D. cati Megnin en el gato, D. phylloides Csokor en el cerdo, entre otras.

Figura 2. caros parsitos de la piel del hombre. (a) Demodex folliculorum Simon, de los poros de la cara. (b) Sarcoptes scabiei (L.) agente causal de la sarna humana. Por ironas del destino, la ms grave de estas sarnas animales, causada por D. canis Leydig, es la que se presenta en el perro, el otro fiel compaero del hombre.

III. NO HAY MAL QUE POR BIEN NO VENGA

EN EL captulo anterior se vieron algunos aspectos relacionados con la sarna demodcica, que no es ms que una de las muchas sarnas o roas que se presentan entre los animales domsticos y silvestres, cada una de las cuales es causada por especies diferentes de caros. De acuerdo con el Diccionario de la Real Academia Espaola, la palabra sarna es una voz espaola antigua citada por San Isidoro y que se refiere a una "enfermedad contagiosa, comn al hombre y a varios animales domsticos, que consiste en multitud de vesculas y pstulas diseminadas por el cuerpo, producidas por el caro o arador, las cuales causan viva picazn, que el calor del lecho exacerba". El vocablo es tan antiguo que de l han derivado varias expresiones comunes como "mas viejo que la sarna", o "no faltar a uno sino sarna que rascar" o el proverbio "sarna con gusto no pica" que, como se ver ms adelante, bien puede aplicarse a nuestro relato, al final de este captulo. El trmino sarna se empez a aplicar al principio nicamente para designar el padecimiento humano conocido con el nombre mdico de escabiasis, producido por el caro Sarcoptes scabiei, llamado as por el prurito que origina; viene del latn scabere, que significa rascarse. Ms tarde se fue aplicando a otras dermatitis similares que se presentan en aves y mamferos y que son producidas todas por diversas especies de caros. La escabiasis es una enfermedad que el hombre ha padecido desde la ms remota antigedad. Se conoca ya en tiempos de la Biblia y en la Edad Media se sealaba como una de las enfermedades ms frecuentes. El caro, a pesar de su pequeo tamao, fue conocido por los antiguos griegos, romanos y chinos. Aristteles pensaba que se formaba de la piel, pero nunca lo relacion con el padecimiento; no fue sino hasta 1834 cuando Renucci, un estudiante de Crcega, descubri y demostr plenamente ante la comunidad cientfica de su poca que el caro era el agente causal de la sarna humana. Mientras al hombre no le da ms que un solo tipo de sarna, los animales pueden ser susceptibles a varios de ellos. Se agrupan en cuatro grupos fundamentales, tomando en consideracin la especie de caro involucrado, el comportamiento y hbitat de ste y el tipo de lesin que produce. En el primer grupo se consideran los caros que viven en los folculos pilosos y en las glndulas sebceas asociadas a ellos; son especies del gnero Demodex y producen la sarna demodcica en los mamferos, sobre la cual se trat en el captulo anterior. El segundo grupo est formado por todas aquellas especies que perforan galeras o tneles en la epidermis de su husped, lo que algunos autores llaman sarnas penetrantes. Estos caros pertenecen al gnero Sarcoptes, que produce la sarna sarcptica, y al gnero Notoedres, que causa la sarna notodrica. Los huspedes de ambos son tambin mamferos. En un tercer grupo se hallan los caros que originan descamacines de la piel o la cada de las plumas de varias aves, razn por la cual reciben el nombre de sarna descamadora la primera y sarna desplumadora la segunda. En conjunto se denominan sarnas nemidocpticas, debido a

que todas son producidas por especies del gnero Knemidocoptes. Por ltimo, en el cuarto grupo se incluyen todos aquellos caros que causan sarnas superficiales en los mamferos, pero sin que el parsito penetre la piel de su husped; las especies pertenecen a tres gneros: Psoroptes, Otodectes y Chorioptes, que originan la sarna psorptica, la sarna otodctica y la sarna coriptica, respectivamente. Cualesquiera de los animales domsticos, as como varios silvestres tambin sean aves o mamiferos, pueden llegar a tener algunas de estas sarnas e incluso morir, cuando la infestacin es muy intensa y no se les atiende adecuadamente. Algunas sarnas son ms graves que otras; claro est que los daos dependern tambin del grado de susceptibilidad del husped a determinado parsito; por ejemplo, la sarna demodcica ms grave se presenta en el perro y la sarcptica ms severa en el caballo. Cada una de estas sarnas tendr tambin su sintomatologa particular, pero en trminos generales se caracterizan por un intenso prurito que hace que el animal se rasque desesperadamente y est muy inquieto; la situacin se complica con la invasin de bacterias que producen infecciones secundarias, resultando con frecuencia cuadros clnicos muy graves. Se forman vesculas, ppulas o ndulos, que se van extendiendo por el cuerpo, juntndose entre s. Al rascarse el animal, las vesculas se rompen, saliendo por ellas un lquido que, al secarse, forma costras ms o menos gruesas que aglomeran el pelaje. La piel se endurece y se arruga, el pelo se cae y todo ello desprende un olor nauseabundo, muy desagradable. El estado general de los animales decae mucho por el mismo malestar. Al hombre nicamente le da la sarna sarcptica, pero el comportamiento del caro que la provoca, el Sarcoptes scabiei, es diferente al que presenta cuando ataca a los animales domsticos. Ante todo, habra que sealar que esta especie ha desarrollado, a lo largo de su evolucin, distintas variedades biolgicas o inmunolgicas, las cuales se han vuelto muy especficas en la seleccin de sus respectivos huspedes. As, la variedad hominis slo parasita al hombre, la variedad canis, tan slo al perro, la variedad suis, nicamente al cerdo, y de esta manera cada uno de los mamferos domsticos es parasitado por su correspondiente variedad. Todas ellas son iguales en su morfologa y ciclos de vida, ya que todas pertenecen a una misma especie S. scabiei, en lo que difieren es en su comportamiento y en las reacciones que provocan en los animales que invaden. Si una de estas variedades infesta a otro husped que no sea el suyo, el mismo husped la rechazar con defensas de su organismo salvo en el caso de encontrarse enfermo o debilitado. El hombre, por ejemplo, cuando sus defensas andan bajas por alguna enfermedad o algn otro motivo, es susceptible de infestarse con dos de las variedades animales, la del perro y la del caballo; sin embargo, esta infestacin es en general pasajera, tendiendo estos casos a curarse por s solos, sin medicamentos, pues el caro finalmente no lograr establecerse en un husped que no sea el suyo. Slo en ciertos casos serios, de intensa inmunodeficiencia, la infestacin puede progresar, pero con otras manifestaciones, transformndose en la llamada sarna noruega, sobre la cual se hablar ms adelante. Los caros de la sarna humana son sumamente pequeos; los machos miden de 200 a 240 micrones y las hembras, un poco ms grandes, de 330 a 450 micrones. El cuerpo es de forma ovalada, con las patitas muy cortas, separadas en dos grupos, dos pares dirigidos hacia delante y dos pares hacia atrs; presentan adems, largas sedas que salen del borde posterior del cuerpo y de algunas patas, que a su vez terminan en pequeas ventosas, que sirven al animal para adherirse a la piel de su husped. Los dos sexos son diferentes en su morfologa, por lo que fcilmente pueden separarse bajo el microscopio.

En su ciclo de vida, que dura alrededor de dos semanas, la hembra pasa por cinco estadios: huevo, larva, protoninfa, deutoninfa y adulto; el macho, en cambio, pasa tan slo por cuatro, ya que ha eliminado la etapa de deutoninfa. Poco despus de salir los adultos de su cubierta ninfal, tiene lugar la cpula de machos y hembras. En la mayor parte de los casos la infestacin de una nueva persona, por Sarcoptes, la lleva a cabo la hembra recin fecundada; por esta razn se le considera la etapa infestante y es la que con mayor frecuencia suele encontrarse. Esta hembra ovgera, en el mismo husped o en uno diferente, empezar a buscar un sitio adecuado de la piel para comenzar a perforarla y hacer su tnel; se ha comprobado que tienen predileccin por ciertas partes del cuerpo; la mayor parte prefieren las manos y las muecas, pero tambin pueden encontrarse en los codos, los pies, los pezones, el pene y el escroto; son mucho menos frecuentes en glteos y axilas; slo en los bebs y en los nios pequeos llegan a invadir la cara, las palmas de las manos y las plantas de los pies. La hembra empieza a hacer su tnel cortando las clulas de la epidermis mediante sus quejceros y un borde filoso, a manera de cuchillito, que posee en cada una de las patas anteriores; pero, al mismo tiempo, se sujeta firmemente de la superficie del surco que va abriendo, mediante las ventosas de sus patas. Le toma aproximadamente una hora llegar hasta la capa crnea de la piel, ms all de la cual no pasa, sino que contina su tnel en este nivel. Durante todo este tiempo y a medida que avanza en la formacin de la galera, se va alimentado del contenido celular de la epidermis, para lo cual vierte saliva, que contiene enzimas digestivas, sobre el tejido lesionado, efectuando una desintegracin parcial de l, para despus succionarlo y completar su digestin en el intestino medio. Simultneamente, va eliminando sus deyecciones en forma de pequeas esfrulas negruzcas. Poco despus de haber empezado su tnel, la hembra comenzar tambin a poner sus huevos, de dos a cuatro diarios, lo que se prolonga de cuatro a seis semanas o un poco ms; generalmente permanece dentro del tnel por el resto de su vida, y muere al final de l, despus de haber ovipositado. Si se logra hacer un corte fino en la piel, a lo largo del tnel y se ve bajo el microscopio, se podr observar a la hembra en el extremo interno de la galera con todos sus huevos y deyecciones por detrs. Tres o cuatro das despus de haber puesto los huevos, las pequeas larvas empiezan a nacer, saliendo del tnel de la madre, para continuar su desarrollo en otro lugar de la superficie; por regla general buscan refugio en los folculos pilosos, donde se alimentan; al cabo de dos o tres das mudan y se transforman en protoninfas, las que poco despus darn origen directamente a los machos, o bien estas protoninfas se transforman en deutoninfas primero y luego en las hembras. Desde que salen del huevo, hasta que llegan a su estado adulto, pasa alrededor de una semana. Los machos y las hembras vrgenes recin salidas perforan por separado pequeas cavidades, muy cortas, apenas de 1 mm de longitud, donde se resguardan por uno o dos das, saliendo despus a la superficie para copular. Una vez fecundada, la hembra buscar un sitio para iniciar su propio tnel, sea en el mismo o en otro husped al que se haya pasado. Como puede verse, los caros estn expuestos varias veces durante su desarrollo; en estos momentos sin proteccin, muchos pierden la vida; sin embargo, un nmero suficiente logra alcanzar la madurez, manteniendo en esta forma tanto la estirpe como la infestacin. En Inglaterra, Mellanby (1972) estudi pacientes con sarna que voluntariamente aceptaron no

ser tratados con medicamentos, para poder estudiar el comportamiento de los caros. De esta manera pudo comprobar que, al contrario de lo que se esperaba, la poblacin de los parsitos no creca indefinidamente sino que, llegando a cierto nmero, que variaba de 20 a 400 hembras, empezaba a descender o se mantena en ese nivel. Varios de estos pacientes se curaron espontneamente, otros llegaron a mantener una poblacin baja de individuos por largo tiempo y otros ms mostraron altas y bajas irregulares en las poblaciones. Una de las diferencias entre la sarna animal y la sarna humana es que en la primera intervienen miles de parsitos, mientras que en la segunda el nmero de caros es muy reducido. En la mayor parte de los casos de sarna humana existen entre 10 y 25 hembras, que es el estado que se toma en consideracin para sacar este porcentaje, ya que es el que ms fcilmente puede detectarse. Es muy raro encontrar un nmero mayor de individuos, aunque s hay ocasiones en que se encuentran 400 o 500 ejemplares. No deja de ser sorprendente que tan pocos caros puedan ocasionar reacciones tan intensas. Es posible que la cantidad inicial de huevos sea mucho mayor y que buen nmero de larvas primero, y de ninfas despus, se vaya eliminado durante su desarrollo, pues no hay que olvidar que las etapas juveniles salen del tnel protector y pasan gran parte de su existencia expuestas sobre la superficie de la piel, lo que las hace muy vulnerables. Aun dentro del tnel, las uas del paciente, al rascarse, pueden sacar y matar a los ejemplares. De hecho, esto es lo que sucede en la gran mayora de los casos, pero hasta la segunda etapa de la sarna, cuando el paciente se ha hecho sensible a la presencia y a las manipulaciones de los caros. Sin embargo, ya para entonces los caros se habrn multiplicado y distribuido en el cuerpo del individuo, que no podr eliminar a todos mediante este mecanismo. Cuando una persona se infesta de sarna por primera vez, no se da cuenta de su padecimiento sino uno o dos meses despus de la infestacin original. Durante todo este tiempo, los caros se reproducen y se establecen perfectamente en el cuerpo del paciente sin que ste lo note, ni tampoco presente los sntomas de la enfermedad; sin embargo, si en esa etapa se examinara su piel, podran localizarse ya los tneles hechos por las hembras. Durante este periodo de incubacin del parsito, la persona, completamente insensible al principio, comienza a desarrollar poco a poco un grado de sensibilidad que va en aumento cada vez ms, aunque esto puede variar mucho en los diferentes individuos. Esta persona empezar a sentir entonces, no slo los movimientos de los caros, al ir abriendo sus tneles, sino que su piel empezar a reaccionar ante la presencia de substancias extraas, como es la saliva y todos sus componentes, las secreciones y las deyecciones de los parsitos. Es entonces cuando, por el prurito, comenzar a rascarse, creando as el medio propicio para la invasin de bacterias, presentndose con esto infecciones secundarias, que son las que darn el cuadro tpico de la sarna. Realmente la escabiasis primaria no muestra ninguna manifestacin clnica; las caractersticas aparecen con las infecciones secundarias. Ya para entonces, la persona sentir un prurito insoportable, que aumentar durante la noche, no dejndolo dormir; el cuerpo se cubrir con una erupcin, acompaada de manchas rojizas y pequeas ppulas en ciertas regiones. Esta erupcin generalizada es una reaccin del cuerpo ante las substancias irritantes de los caros; se presentar en muchas partes donde no haya caros. En ocasiones se llegan a formar vesculas que con el rascado se revientan, produciendo todo esto an mayor irritacin e inflamacin. En casos ms serios, que no son adecuadamente tratados, pueden presentarse infecciones an ms graves, que requerirn hospitalizacin del enfermo. Algunos individuos desarrollan infecciones secundarias ms serias que otros; a esto contribuyen ciertos factores como la limpieza, la dieta, la salud y, en general, las condiciones sanitarias, econmicas y sociales de la persona.

Cuando los caros han sido finalmente eliminados del cuerpo del paciente, las lesiones causadas por ellos pueden persistir durante mucho tiempo; asimismo, la comezn y la irritacin de la piel pueden continuar durante semanas. En algunos de estos casos conviene tornar en cuenta los factores psicolgicos; hay ocasiones en que la persona llega a sentir menos prurito cuando se le convence de que ha sido completamente curada de la escabiasis. Un individuo que ya ha tenido sarna ha adquirido mecanismos de inmunidad o de defensa particulares, consistentes en una exagerada sensibilidad hacia la presencia del caro. Si una de estas personas sufre nueva infestacin no suceder como en el primer caso, sino que ahora se dar cuenta inmediatamente de ello y en la mayora de las ocasiones ella misma eliminar el parsito, mediante las uas, al rascarse el lugar de la invasin. Tambin puede suceder que el lugar donde la hembra empiece a hacer su tnel reaccione en tal forma, inflamndose, que el mismo caro sienta desfavorable el lugar para seguir perforando, salindose l mismo para buscar otro sitio. Todos estos mecanismos impiden que la poblacin del caro progrese y se establezca nuevamente en el cuerpo del individuo. Todo esto podra explicar las altas y bajas en la incidencia de la sarna, que siempre se han presentado en las poblaciones de la especie humana a lo largo de toda su historia. La escabiasis se vuelve epidemia cuando aparece en una poblacin cuyos habitantes nunca han tenido este padecimiento o lo sufrieron muchos aos atrs; quiere decir que no se han hecho sensibles a l o que, por el tiempo transcurrido, han perdido esta sensibilidad. En tal situacin, la sarna se extiende rpidamente y slo empieza a decrecer su incidencia cuando los individuos se hacen sensibles a la presencia del caro, combatindolo entonces el organismo en forma natural. Estas fluctuaciones del padecimiento se han presentado en pocas y lugares donde no haba otra forma de combatirlo, ms que por la propia naturaleza. Como en todo hay excepciones a la regla, tambin aqu hay individuos que, tratados o no, son capaces de mantener en su organismo una poblacin baja de Sarcoptes durante mucho tiempo; los caros continuarn producindole ligero prurito, por lo cual seguir rascndose, pero con el tiempo la persona se acostumbrar a esta sensacin y hasta podr sentir cierta satisfaccin al rascarse. En ingls existe la expresin seven years itch asociada a este padecimiento que puede prolongarse por aos. Estos pocos individuos, que mantienen latente la infestacin, sern los ms peligrosos portadores del parsito, ya que al llegar a una poblacin no sensibilizada pueden desencadenar el brote de una epidemia. Desde luego que tambin tendrn una importancia epidemiolgica aquellas raras personas que alberguen una poblacin grande de caros. Existe la creencia que la sarna la adquieren las personas sucias que no se baan. Grave error! La sarna se da en las mejores familias y poco importa al caro dentro de su tnel que la persona se bae o no. Es ms, se ha comprobado que los caros penetran ms fcil y rpidamente en una piel limpia que en una sucia. En realidad, la escabiasis se adquiere por el contacto prolongado de la piel con una persona sarnosa. Es muy fcil que se propague entre los nios, durante sus juegos en que se toman de las manos, o entre una pareja de enamorados, o compartiendo dos o ms personas una misma cama, siendo una de ellas portadora del parsito, aunque no se haya dado cuenta de ello por estar la enfermedad en su periodo de incubacin. El hacinamiento en que viven muchas personas de bajos recursos en Mxico, que comparten la misma habitacin y lecho, s debe considerarse un factor epidemiolgico importante para la propagacin de la sarna. Esta enfermedad no debe considerarse venrea, como muchos aseguran, pues no es un

padecimiento que se adquiera estrictamente por el contacto sexual; el contacto con la piel sarnosa puede causar la infestacin de la persona sana, pero nada ms, y en muchas ocasiones este contacto no es lo bastante prolongado para que la infestacin se realice. Tampoco es frecuente que el contagio se adquiera a travs de objetos como sbanas, toallas, ropa de vestir, etc., aunque ocasionalmente puede suceder. Una buena lavada de todas estas prendas acabar con cualquier caro que haya quedado entre ellas. Se trata de un animal que, desde hace mucho, se ha adaptado a vivir en la piel humana y no es capaz de sobrevivir por mucho tiempo lejos de ella pues en general muere al cabo de dos o tres das. En condiciones adecuadas de temperatura y humedad puede vivir experimentalmente hasta dos semanas alejado de su husped. Es muy sensible a las temperaturas bajas, por lo que en un clima fro procura no alejarse mucho del cuerpo que lo alberga. Esta es la sarna que se encuentra en la mayor parte de los casos; pero existe una variedad de esta escabiasis comn del hombre, que se conoce como sarna noruega debido a que por primera vez se estudi en ese pas europeo. Dicho padecimiento se llega a presentar ocasionalmente en individuos que tienen bajas sus defensas, ya sea por haber tenido antes una enfermedad grave o por tener algn tipo de deficiencia en el sistema inmunolglico. En estos casos raros el hombre es susceptible de contagiarse de la sarna del perro o del caballo, pero entonces desarrolla una escabiasis con miles de parsitos, igual que la de los animales; curiosamente, no presentar prurito, pero en cambio las lesiones pueden ser mucho ms espectaculares y graves que las de la sarna comn. En Mxico pudo estudiarse un caso de sarna noruega en un nio que, como se comprob, haba adquirido la infestacin por un perro sarnoso. Para terminar, vamos a relatar el caso de un individuo enfermo de escabiasis que, despus de su aparente curacin, present manifestaciones muy curiosas en su comportamiento. A nuestro laboratorio suelen llegar diversas personas en busca de informacin sobre problemas de diversa ndole relacionados con caros y garrapatas. Un da se present un matrimonio de mediana edad pidiendo ayuda contra una comezn muy molesta que tena el esposo y que, pensaban, se trataba de sarna. Efectivamente, se localizaron los tneles caractersticos en las manos y los parsitos dentro de ellos, por lo que el paciente acudi a un mdico especialista para que le diera el tratamiento adecuado. No volvimos a ver al seor, pero la seora sigui estando en contacto con nosotros y por ella supimos que su esposo aparentemente se haba curado de la sarna, pero que segua con la comezn. Pasaron varias semanas y un da volvi a visitarnos la seora para platicamos que su vida matrimonial, antes aburrida y montona, haba sufrido un cambio increble. Nos relat, llena de entusiasmo, que desde que su marido se haba curado de la escabiasis la comezn se haba transformado en una sensacin estimulante para l y que por las noches "... cuando le empezaba la comezoncita, se pona de un amoroso y tierno que la transportaba a sensaciones insospechadas hasta entonces...", y que a partir de ese momento se consideraban la pareja ms feliz del mundo. La seora se despidi con frases de elogio y agradecimiento para con nosotros, como si furamos la causa de su nueva felicidad. Nos quedamos callados por un rato pensando sobre las vueltas que da la vida por una circunstancia fortuita que nadie imaginara; llegamos a la conclusin de que en ms de una ocasin las cosas no son tan negras como parecen y pueden llegar a un feliz trmino, considerando, como la seora, que "no hay mal que por bien no venga".

IV. EL TRANSPORTE COLECTIVO

SI ANIMALES tan pequeos como los caros, con patas cortas en general, se pusieran a caminar sin parar, en lnea recta (hipotticamente hablando), al cabo de un da no habran recorrido ms que un pequeo tramo de terreno. Claro est que esto no sucede en la naturaleza, pues la mayor parte de ellos, que tienen una corta vida, gastan sus energas en llevar a cabo las funciones inherentes a su vida, completando su desarrollo, buscando y capturando su alimento y localizando a su compaero sexual, con cuya unin podrn perpetuar la especie. Pero si estos animales nunca salieran de este pequeo territorio y permanecieran en l, generacin tras generacin, es probable que pronto agotaran los recursos naturales de su hbitat. Sin embargo los caros, para suplir esta incapacidad de desplazarse por sus propios medios a grandes distancias y distribuirse ampliamente, a lo largo de su evolucin han logrado desarrollar un mecanismo especial de dispersin aprovechando a otros animales, voladores o corredores, como vehculos para transportarse a otros sitios; se suben y agarran de ellos, pasan de un biotopo a otro, alcanzando nuevas fuentes de alimento y nuevas localidades para su reproduccin y desarrollo. Este fenmeno se conoce en biologa con el nombre de foresia, que puede definirse como sigue: foresia (del griego phore = llevar) es la asociacin temporal de un animal ms o menos pequeo (el foronte), que utiliza a otro ms grande (el husped) como medio de transporte o de dispersin. En esta simbiosis o asociacin el nico beneficiado es el foronte, pero el husped generalmente no sale perjudicado como en el parasitismo, sino que permanece indiferente ante la presencia del pequeo animal que se le ha subido. Slo en casos extremos, en que el nmero de individuos forticos es muy grande y, por lo mismo, entorpecen los movimientos o el desplazamiento del husped, ste llega a sufrir daos. Los caros aprovechan principalmente los insectos como medios de transporte, pero tambin pueden utilizar crustceos y otros artrpodos, aves y muchos mamferos, sobre todo roedores. Estos huspedes, a su vez, suelen transportar a diversas especies de forontes simultneamente. En la foresia que llevan a cabo los caros se pueden distinguir varias modalidades: 1) Existen los casos de foresia puramente accidental, cuando un caro se topa en su camino con un insecto, por ejemplo, y se sube a l, como lo hiciera con cualquier otro objeto; si en este momento el insecto levanta el vuelo, transportar al caro consigo y ayudar a su distribucin, pero sin que el caro lo haya buscado. 2) En cambio, los caros forticos ciento por ciento, generacin tras generacin y en determinada etapa de su vida buscan a un husped que los transporte a otros sitios; estos caros generalmente seleccionan lugares estratgicos en el cuerpo del husped, donde no sean molestados durante el recorrido. Aqu se distinguen dos tipos: a) Los que no tienen preferencia por algn husped en especial y se suben al primero que se les presente, y b) los que han llegado a asociarse ms ntimamente con algn husped determinado o con algn grupo de huspedes; stos, casi siempre, tienen predileccin por algn sitio especial del

cuerpo: cabeza, patas, abdomen, etc. Un ejemplo notable de estos ltimos se presenta en algunas especies de avispas, en cuyo abdomen existe una concavidad o cmara dorsal que los caros utilizan para resguardarse durante el viaje y que, por tal motivo, se le ha puesto el nombre de acarinario. 3) Hay otros caros que, siendo depredadores, o sea, que cazan sus presas para alimentarse, aprovechan su estancia en el husped para nutrirse, comindose los parsitos de ste, como pueden ser los piojos y otros caros. En estos casos, se nota la preferencia por subirse a los animales que lleven los parsitos adecuados a su dieta; este tipo de caros es frecuente encontrarlo en diversas especies de roedores. 4) Existen otros que aprovechan el viaje para complementar su alimentacin con las secreciones de la piel o escamas de su husped. 5) Asimismo, suelen encontrarse caros que combinan su asociacin fortica con un parasitismo ocasional, o sea, que se alimentan ya directamente de los tejidos del husped, no siendo ste su hbito natural. Con el tiempo pueden evolucionar en verdaderos parsitos. No todos los caros son forticos; algunas formas pequeas, como muchas especies de erifidos, son esparcidas por el viento; otras, como las acuticas, se dispersan por las corrientes de agua y las parsitas, por los propios huspedes. Tampoco se presenta la foresia en todas las etapas del ciclo de vida, sino que est limitada a dos, la hembra por un lado y el segundo estadio ninfal o deutoninfa, por el otro. Los dems estadios, larva, primera y tercera ninfas y macho, nunca son forticos. En el caso de la hembra, sta ya ha sido fecundada generalmente cuando se sube a su husped, y en esta forma tiene la oportunidad de depositar sus huevos en un sitio completamente diferente, que podr ser colonizado por su prole. As, una especie puede alcanzar una amplia distribucin, pero siempre en lugares que le sean favorables para sobrevivir; su rea de distribucin coincide en numerosas ocasiones con la del husped. Algunos caros esperan que su animal-transporte se pare cerca de ellos para subrsele; otros, se suben a las plantas y apoyndose en sus patas posteriores y sostenindose con el cuerpo, levantan la parte anterior de ste, extendiendo sus patas anteriores, para sujetarse al primer insecto que pase volando cerca de ellos, agarrndose firmemente a l, mediante sus quelceros, pedipalpos o patas. Otras especies que viven en los nidos de sus huspedes, cazando a otros habitantes nidcolas, simplemente se suben al cuerpo del husped, que los transportar a otras madrigueras. Por lo que se refiere a cambios en su morfologa, hay numerosas deutoninfas que se han ido modificando al adaptarse a la vida fortica. Algunos autores han sealado que pueden existir tambin ciertas especies con hembras heteromrficas, o sea que hay dos tipos de hembras, unas normales, parecidas en su aspecto al macho, que no son forticas, y otras en cambio que s son forticas, siendo tan diferentes en su morfologa que se confunden con otras especies. Estos casos no son muy frecuentes. Hablando de las especies forticas en general, tanto las hembras como algunas deutoninfas, que llevan a cabo este mecanismo de transporte, se sujetan a su husped mediante los quelceros, los pedipalpos o las uas de las patas o con todos ellos; pueden ser ms robustas estas estructuras, pero sin presentar ninguna otra modificacin notable en su anatoma. Hay, sin embargo, otras deutoninfas que s han sufrido cambios notables en su morfologa a lo largo de su evolucin, como una adaptacin a la vida fortica; stos son de dos tipos:

1) Un pedicelo anal, que slo se presenta en los miembros de la familia Uropodidae; en estos casos, las deutoninfas aplican su abertura anal, ligeramente agrandada, en contra de la superficie lisa del cuerpo o patas de su husped, al mismo tiempo que expulsan una secrecin lquida, de material pegajoso, que se endurece al contacto con el aire, quedando en esta forma pegadas al insecto mediante este pedicelo anal. En Mxico se han encontrado muchos casos de stos en diversos insectos, ciempis, arcnidos y hasta en algunos caros grandes. Son notables ciertos casos por la gran cantidad de uropdidos que llegan a invadir al insecto, producindole seguramente grandes trastornos y hasta la muerte, por el impedimento de poder moverse. 2) La mxima especialidad para la vida fortica se observa en las deutoninfas de numerosas especies del orden Astigmata. Aqu, el segundo estadio ninfal cambia completamente su morfologa, transformndose en lo que los especialistas llaman un hipopodio (pocas patas); recibe este nombre porque algunas de las patas se ven muy reducidas, tanto en su tamao como en su grosor. El hipopodio es tan diferente a los otros estadios de la especie que por mucho tiempo se pens que se trataba de entidades taxonmicas diferentes. Hay que sealar que no todos los hipopodios son forticos. Se distinguen dos tipos fundamentales: a) El hipopodio inerte o inactivo, que queda cubierto por la muda del estadio ninfal anterior o protoninfa; probablemente se trata de formas de resistencia para sobrevivir cuando las condiciones del medio son desfavorables. La mayor parte no son forticos y su distribucin depende de las corrientes de aire; no presentan ninguna de las estructuras para sujetarse, caractersticas del otro tipo de hipopodios. Algunos suelen introducirse en la piel y los folculos de varias aves y mamferos mientras dura esta etapa de su vida.

Figura 3. Modificaciones morfolgicas de caros forticos. (a) Deutoninfa de uropdido con su pedicelo anal. (b) Hipopodio (deutoninfa) de un astigmado con su placa de ventosas adherentes y partes bucales reducidas. b) El hipopodio activo, por el contrario, es fortico y aparentemente su principal funcin est en relacin con la dispersin de la especie; presenta una placa ventral posterior, provista con numerosos discos adherentes, que le permiten fijarse temporalmente a la superficie lisa de su husped; sus partes bucales estn reducidas y por lo menos algunas especies no se alimentan durante este estadio.

En principio, mediante este mecanismo de la foresia las diferentes especies de caros, que no son parsitos, pueden encontrar nuevas fuentes de su alimento particular que, segn el caso, puede consistir de bacterias, algas, hongos, polen, esporas, fibras, semillas y otros elementos vegetales, as como de protozoarios, nemtodos, otros artrpodos, moluscos y dems animales pequeos, o bien de substancias en descomposicin o productos elaborados por el hombre, como quesos, jamn, leche en polvo, dulces, mermeladas, vinos, etctera. Un ejemplo interesante de estos caros oportunistas es el que se presenta en los colibres o chupamirtos, que son pequeas aves, muy delicadas, pero con una importante funcin en la naturaleza, ya que polinizan muchas plantas al alimentarse del nctar de sus flores. Este hbito es aprovechado por algunas especies de caros del gnero Rhinoseius, para transportarse forticamente por estos pjaros a las distintas flores, donde permanecen la mayor parte de su vida; all se alimentan del nctar y en ocasiones de ciertas substancias del polen. El ciclo de vida de estos caros dura alrededor de ocho das. El apareamiento tiene lugar en la flor y la hembra ovgera, que es la principal etapa de dispersin, se sube a un colibr, que la transportar forticamente a otra flor; durante su recorrido, se aloja por un tiempo en las fosas nasales del ave, pero sin causarle dao; en algunas ocasiones permanece tambin en el pico. Estos caros tienen gran especificidad por las flores que habitan y fcilmente pueden reconocerlas por el olor que desprenden; de manera que, aunque el colibr albergue dos o ms especies de caros, los ejemplares tan slo se bajarn de su husped cuando ste llegue a alimentarse de la flor apropiada. Nunca coexisten dos especies diferentes de caros en la misma flor; sin embargo, cada especie de caro puede alimentarse de una o dos especies de plantas. Son unos de los caros ms veloces que existen, de manera que cuando el colibr llega a la flor especfica, rpidamente se bajan de l. Una vez en su medio propicio, la hembra deposita un pequeo grupo de huevecillos en la base del tubo de la corola, cerca del nectario; en numerosas ocasiones los huevos quedan embebidos en el nctar de la flor. Pronto nacen de ellos las pequeas larvas, que posteriormente se transforman en protoninfas, stas a su vez en deutoninfas, las que al cabo de cierto tiempo dan origen a los adultos, empezando de nuevo el ciclo. Los machos, por su parte, defienden agresivamente su territorio en la flor cuando algn intruso osa acercarse. Otros caros forticos, que se alimentan de polen, pueden ser distribuidos entre las flores por varias especies de abejorros. Por otra parte, el fenmeno de la foresia ha sido de gran utilidad a la vida de los caros, pues gracias a l han logrado relacionarse con otros muchos individuos, establecindose simbiosis de diferente naturaleza entre los dos asociados, muchas de ellas benficas para ambos participantes, tanto para el foronte como para el husped. Todas ellas son muy interesantes y nos permiten entender algunos de los numerosos fenmenos biolgicos que se presentan en la naturaleza y que en conjunto contribuyen a mantener el equilibrio ecolgico de las comunidades. A continuacin se sealan algunos de ellos: La especie Cheyletiella parasitivorax (Megnin), de amplia distribucin, es un caro fortico de campo; es de hbitos depredadores y aprovecha la foresia para alimentarse de los ectoparsitos de su husped durante el recorrido. Con esto se establece una relacin mutualista (que favorece a ambos) entre el ratn y el caro; el primero favorece al segundo, transportndolo y proporcionndole alimento, aunque indirectamente; por su parte, el caro beneficia al roedor al liberarlo de sus ectoparsitos. Otro caso de foresia con implicaciones mutualistas es el que se presenta entre el caro Poecilochirus necrophori Vitzthum y especies de escarabajos del gnero Nicrophorus (sic!),

que se alimentan de cadveres. Este insecto transportar a los caros forticamente hasta el cadver sobre el cual va a depositar sus huevos, para que cuando las larvas nazcan puedan alimentarse de esta carroa. Pero habr tambin muchas moscas que, atradas por el olor de la carne podrida, vendrn a depositar sus huevos a este lugar; cuando las larvas de la mosca nazcan, competirn a su vez con las del coleptero por el alimento; sin embargo, los caros forticos, pero de hbitos depredadores, que ha trado consigo la hembra del escarabajo, se dedicarn a comerse los huevos y las larvas recin nacidas de las moscas, ayudando con esto a las cras del coleptero. Otro ejemplo semejante de ayuda mutua se observa entre los escarabajos peloteros y los caros del gnero Macrocheles; aqu, el alimento en disputa no es un cadver, sino trozos de estircol, en donde tanto el escarabajo como las moscas van a depositar sus huevecillos. Igual que en el caso anterior, los caros forticos trados por el escarabajo beneficiarn a las larvas de ste al comerse los huevos y las cras de las moscas. En ambos casos, los caros tambin pondrn sus huevos en el nido del insecto, llevndose a cabo su ciclo de vida en forma sincrnica con el del escarabajo, de manera que cuando la nueva generacin de ste llegue a su estado adulto, emigrar volando a otro lugar, llevando consigo a la nueva generacin tambin de caros forticos, que sern hembras ya fecundadas y listas para depositar sus huevos en el nuevo sitio por colonizar. Por experimentos realizados en el laboratorio se ha podido comprobar que en estos dos casos, cuando los caros forticos no estn presentes, las poblaciones de los escarabajos sufren grandes desequilibrios al no llegar a desarrollarse un porcentaje adecuado de estos organismos. Esto a su vez tendr grandes repercusiones en la ecologa del lugar, pues el importante y benfico papel de estos escarabajos es distribuir y enterrar la materia orgnica en el campo. En los dos casos, se observa adems otro fenmeno biolgico, que es el de la parafagia, es decir, el hecho de compartir un mismo alimento animales pertenecientes a diversas especies, como lo son los escarabajos por un lado y las moscas por el otro. Hay ocasiones en que los caros forticos reciben un beneficio adicional y ms directo por parte del husped, como es el caso de ciertas especies que se suben a la cabeza de algunas hormigas; mientras son transportados, esperan pacientemente a que la hormiga regurgite una gota de comida para alimentar a sus compaeras, acto caracterstico y muy frecuente entre estos insectos; en ese momento el caro se baja rpidamente y se roba un poco de este alimento para su propio consumo. Otras especies de caros no son tan pacientes y se bajan a frotar la boca de la hormiga, estimulndola a regurgitar. Otras veces el foronte lesiona, no al husped directamente, pero s a su cra, de la cual se alimenta. Tal es el caso de algunos caros que viven en las galeras construidas por los descortezadores de la madera, que son colepteros de la familia Scolytidae, que causan graves daos a muchos rboles de bosques, parques y huertas. Estos caros, en su etapa de hembras ovgeras, son distribuidos forticamente entre los rboles por los colepteros adultos; viven y se reproducen dentro de las galeras construidas por sus huspedes, y se alimentan de los huevecillos y primeros estadios larvales de los mismos. Como se ve, se trata de un enemigo natural de los escoltidos, que ellos mismos esparcen y que muy bien podra tomarse en consideracin en los programas de control biolgico de esta destructora plaga forestal. En este sentido, hay otra especie de caro fortico, el de las moscas, Macrocheles

muscaedomesticae, que de igual manera se alimenta vorazmente de las cras de este dptero y que, de hecho, ya se ha empleado en este tipo de programas, logrando controlar con mucha efectividad las poblaciones de las moscas, pero sin acabarlas, como sucede siempre en la naturaleza, en que las poblaciones tan slo se logran mantener en un nivel adecuado, que no afecte a las poblaciones de otras especies; ste es el principio del equilibrio ecolgico. Existe, asimismo, el caso raro de caros forticos que han llegado a afectar la salud del hombre. Nos referimos a un caso particular, estudiado por nosotros en Mxico, que es como sigue: Un campesino de 34 aos que laboraba en Estados Unidos y que acababa de regresar a Mxico, presentaba desde haca cuatro aos prurito en ambos odos y fetidez del conducto auditivo externo en ambos lados. Al realizarse la exploracin fsica de los dos odos, se encontraron los conductos auditivos externos enrojecidos, con huellas de rascado crnico, escasez de cerumen y presencia de "burbujas", al parecer de material purulento, las cuales se desplazaban de un lado a otro del conducto auditivo externo. Revisando el cerumen bajo el microscopio, se encontraron gran cantidad de caros de la familia Anoetidae y del gnero Histiostoma; haba representantes de todos los estadios, desde larvas hasta adultos, machos y hembras. Como se trataba de caros de vida libre, saprfagos, o sea, que se alimentan de materia orgnica en descomposicin y bien conocidos por sus hbitos forticos, despus de una serie de preguntas al paciente se lleg a la conclusin de que probablemente algunos de estos caros haban llegado al odo de la persona transportados forticamente por moscas, lo cual es muy comn, y que, al haber encontrado un medio favorable para su desarrollo, con bastante alimento disponible (el cerumen) se haban reproducido abundantemente, colonizando los dos odos. Al no tratarse de parsitos, las molestias que senta el individuo se deban a reacciones alrgicas, originadas por las deyecciones y secreciones de los caros. Este hallazgo fue muy interesante, pues era la primera vez que se encontraban estos caros de vida libre bajo tales condiciones, produciendo otitis en el hombre. Finalmente, se han podido comprobar tambin casos de foresia mltiple entre los caros de Mxico; as, deutoninfas de uropdidos con frecuencia se encuentran asociadas forticamente y pegadas por un pedicelo anal a un caro grande de la especie Megisthanus floridanus Banks, el cual a su vez es un foronte de un escarabajo. Asimismo, muchos hipopodios forticos son transportados por gran cantidad de caros mesostigmados, forontes a su vez de diversos insectos, principalmente colepteros. stos no son ms que algunos de los muchos aspectos interesantes que existen en la naturaleza, en relacin con este sorprendente fenmeno del transporte colectivo de los caros.

V. MRAME Y NO ME TOQUES

POR la fsica sabemos que una estructura o substancia tiene color porque refleja alguno(s) de los rayos o colores (absorbiendo los dems) componentes de la luz blanca y que forman parte del espectro visible para el hombre. La banda continua de colores, rojo, anaranjado, amarillo, verde, verde-azul, azul y violeta, que constituyen dicho espectro, comprenden longitudes de onda que van desde los 8 000 angstroms (rojo), con menor refraccin, hasta los 3 800 angstroms (violeta) con mayor refraccin. Sin embargo, esto no es ms que una pequea parte del total del espectro electromagntico, que se contina a uno y otro lado, con radiaciones de longitud de onda ms larga, como las infrarrojas, las de radio, etc., y de longitud de onda ms corta, como las ultravioletas, las csmicas, etc., ninguna de las cuales es ya visible para el ojo humano. Pero en los animales la situacin puede ser diferente con respecto a sus propiedades visuales. En trminos generales, puede decirse que los animales que ostentan colores fuertes y brillantes, en algunas o todas las estructuras de su cuerpo, como muchas aves, reptiles, peces, insectos y algunas araas, son capaces de distinguir los colores, habiendo desde luego excepciones, como se ver ms adelante. En cambio, animales cuyo cuerpo muestra colores opacos, obscuros y poco llamativos, generalmente no poseen visin en color; tal es el caso de la mayor parte de los mamferos que, con excepcin del hombre, tienen tan slo una visin muy limitada de los colores o no los ven. La creencia difundida de que el toro se enfurece con el rojo del capote no es verdad; lo que le llama la atencin es el movimiento del mismo. El hombre, por su parte, a cambio de no tener tan bien desarrollados algunos rganos de los sentidos (odo, olfato) como la mayor parte de los animales superiores, es capaz de distinguir toda una serie de colores cromticos. Sus propios colores son igualmente opacos y poco llamativos como en la mayora de los dems mamferos, pero esta falta de brillo la han suplido fcilmente utilizando colores ms vivos para vestirse y para maquillarse. Por lo que se refiere a los artrpodos, existen numerosos estudios relacionados con el tema; son clsicos, por ejemplo los experimentos llevados a cabo en 1914 por el investigador alemn Karl von Frisch, para demostrar que ciertos insectos son capaces de distinguir los colores; para estos ensayos utiliz como sujetos de experimentacin a las abejas principalmente. Dicho autor pudo comprobar que estos insectos tienen un sentido de color especialmente desarrollado, siendo capaces de diferenciar tres colores complementarios entre varias intensidades de gris: el amarillo, el verde-azul y el azul. Por lo tanto, el espectro visible para las abejas, comparado con el del hombre, tiende hacia las radiaciones de longitud de onda corta; el rojo no pueden verlo y fcilmente lo confunden con el negro; en cambio, el ultravioleta, que el hombre no es capaz de distinguir, ellas lo ven como un color. Son mucho menos sensibles en el rea de los amarillos, pero despus de entrenarlas durante tres o cuatro horas pueden llegar a diferenciar el amarillo, el anaranjado y el verde. Algunas personas se preguntan por qu las abejas visitan las flores rojas si son ciegas a este color. La explicacin de esto es que casi nunca se presenta slo el color rojo en las flores; las amapolas, por ejemplo, que atraen de manera especial a estos insectos, tienen tambin algo de azul en su composicin, pero lo ms importante es que reflejan los rayos ultravioleta,

perfectamente visibles para las abejas; en este caso, es probable que dichas radiaciones constituyan el principal elemento de atraccin para ellas. Estas caractersticas visuales no pueden generalizarse para todos los artrpodos, ni siquiera para todos los insectos, pues existen muchas variantes; algunas mariposas, por ejemplo, s son capaces de distinguir el rojo; otras, en cambio, son ciegas a los colores. Una particularidad muy importante de muchos de estos animales, y que tambin fue comprobada por el doctor Von Frisch, es que son sensibles a la luz polarizada; gracias a esto, son capaces de orientarse perfectamente, aun en los das nublados, con poca luz. Actualmente se sabe con certeza que no todos los animales tienen la capacidad de poder distinguir los colores; hay muchos que poseen una magnfica visin, pero todo lo ven en blanco y negro o en tonos de gris; hay otros que tan slo distinguen el bulto de los objetos; otros ms, nicamente pueden percibir los cambios de intensidad de la luz, y por ltimo, los que son totalmente ciegos. Todos ellos, sin embargo, han logrado superar estas deficiencias durante su evolucin desarrollando mejor otros rganos de los sentidos, como odo, olfato y tacto, lo que les permite no slo defenderse de sus enemigos naturales sino tambin encontrar su camino, su alimento y sus compaeros sexuales, logrando adaptarse a las condiciones y cambios de su medio sin mayores dificultades. La mejor prueba de todo ello es que han logrado sobrevivir a travs de millones de aos, hasta nuestros das. Ahora bien qu provecho han sacado los animales que tienen la capacidad de distinguir los colores? Esta habilidad puede tener un importante significado biolgico, ntimamente ligado a muchas de sus actividades diarias; pero todo esto depender, a su vez, de la especie involucrada, del medio en que se encuentre, de las necesidades y comportamiento de los individuos, etc. En trminos generales, esta habilidad puede estar relacionada con: 1) La alimentacin. Tal es el caso antes sealado de las abejas y otros insectos que se nutren del nctar y polen de las flores, a las cuales son atrados principalmente por el color. Asimismo, muchas especies depredadoras pueden localizar sus presas por sus colores, como sucede con muchas mariposas, mayates y otros insectos, que son cazados por diversas aves y reptiles. Una situacin diferente, aunque el objetivo es el mismo, es la que sucede con ciertas araas de la familia Thomisidae, que tienen la propiedad de poder cambiar de color y adoptar la misma coloracin de las flores, donde comnmente se encuentran; en esta forma crptica disimulan su presencia all, confundindose con la flor; as permanecen quietas, sin moverse en lo mnimo, esperando la llegada de un insecto consumidor de polen o nctar para atraparlo y comrselo. 2) El atractivo sexual. Son bien conocidos los hermosos colores que ornamentan las plumas de muchas aves, las escamas de las alas de numerosas mariposas y una enorme variedad de otras estructuras de una gran cantidad de animales; esto es sobre todo notable en los machos de varias especies que, durante la poca de la reproduccin, hacen gala de estos colores frente a las hembras, con el fin de atraerlas y excitarlas sexualmente. El pavo real, por ejemplo, es famoso por la marcada ostentacin que hace de su larga y fina cola adornada de brillantes colores, que sacude y abre como abanico para llamar la atencin de la hembra, que a su vez es bastante insignificante y de matices ms opacos. El cortejo, por parte de los machos, vara en las diferentes especies animales, pero los que presentan colores llamativos aprovechan esta cualidad para hacerse notar por el sexo contrario.

3) La defensa o proteccin del organismo. El mismo fenmeno biolgico de poder cambiar de color, imitando la coloracin y aspecto del medio, puede tener otra finalidad que la de la alimentacin, como en el caso antes sealado de las araas; puede tambin ser utilizado como proteccin, para pasar inadvertidos frente a sus enemigos naturales, como sucede con ciertos crustceos que adoptan la coloracin del fondo, confundindose con l pasando inadvertidos por sus depredadores. A este fenmeno se le conoce con el nombre de mimetismo (de mimo o imitador), tratndose en este caso de un mimetismo crptico (que se oculta). Otra forma de proteccin, ya no del individuo sino de la poblacin, es el que se presenta en algunas especies de artrpodos, principalmente insectos y algunos caros. En estos casos, los animales han llegado a desarrollar medios propios de defensa muy efectivos, como puede ser la secrecin de una substancia txica o de sabor repugnante para sus depredadores. Este mal sabor o toxicidad de las presas pueden tambin adquirirlo a travs de la alimentacin, al ingerir ciertas plantas que contienen alcaloides o compuestos de sabor desagradable para los depredadores, pero no para ellos. Cuando un depredador trata de comerse a alguno de estos ejemplares, generalmente lo escupe de inmediato al percibir el mal sabor; si llega a ingerirlo, puede suceder que pase por una serie de malestares tales que difcilmente olvide esta desagradable experiencia; en esta forma aprende a reconocer a dichos organismos nada apetitosos, respetndolos en el futuro. En numerosas ocasiones sucede que estas especies de mal sabor poseen colores llamativos, que los hacen fcilmente visibles, pero cuya notoriedad en estos casos funciona como llamada o seal de atencin para los depredadores que, despus de haber aprendido la leccin, los evitan en lo posible. En esta forma, el sacrificio de unos cuantos individuos salva a la mayora o al resto de la poblacin. Esta circunstancia ha sido aprovechada por especies completamente distintas a las anteriores, pero que tienen los mismos depredadores, desarrollando un mecanismo de defensa consistente en imitar no slo la coloracin sino tambin la forma y el comportamiento de la especie de sabor desagradable; de esta manera, la especie que s es comestible se encubre con la otra, protegindose de sus depredadores comunes, que no son capaces de distinguirlas. A este fenmeno, que es sobre todo frecuente entre las mariposas, se le llama mimetismo batesiano, en honor a su descubridor, el investigador ingls Henry W. Bates. Los cientficos sealan a la especie de mal sabor como el modelo, y a la especie comestible como la imitadora o mimtica. Con esto se ha tratado de relatar en forma breve uno de los ms interesantes fenmenos biolgicos que existen en la naturaleza y que era necesario explicar someramente para poder entender lo que sucede con los caros. Debe, sin embargo, aclararse que, aparte de ste, existen otros muchos tipos de mimetismo, camuflaje y mecanismos de defensa y proteccin, que los seres vivos han desarrollado durante su evolucin. Por lo que respecta a los caros, el sentido de la visin en general es muy deficiente. Gran parte de ellos son completamente ciegos, sin ojos; no obstante esto, muchos responden a los cambios de intensidad luminosa gracias a ciertas reas delgadas y transparentes que se encuentran en la superficie dorsal de su cuerpo. Otros reaccionan de igual manera mediante manchas oculares pigmentadas. Finalmente, hay un buen nmero de especies con ojos, pero stos son pequeos y sencillos, con unas cuantas clulas retineanas; pueden tener hasta seis ojos, tres de cada lado en la parte antero-dorsal de su cuerpo, pero la mayor parte poseen de dos a cuatro. Los mejor desarrollados se encuentran en el grupo de los prostigmados superiores, tanto terrestres como acuticos; estos ltimos suelen tener adems un ojo medio

dorsal, imperfecto, que se considera reminiscencia de sus antepasados. Es probable que slo algunos de estos ojos lleguen a formar imgenes y a ver ciertos colores en forma deficiente; la mayor parte se concreta a detectar los grados de intensidad de la luz. En lo referente al color del cuerpo de los caros, en general es poco o nada llamativo; muchos son ligeramente blanquecinos o transparentes, y los rganos internos se pueden distinguir a travs del tegumento; as, los que se nutren de plantas verdes adquieren este color por el alimento ingerido, y los caros parsitos, que chupan sangre, tendrn un color rojizo. Otros reflejan diferentes tonalidades de amarillo o caf, lo que depender del grosor de la capa de pigmento que exista en el interior de su cutcula. Los ms primitivos, que pertenecen a la familia de los opiliocridos, muestran tonalidades de amarillo con manchas violceas. Las garrapatas, por su parte, tienen en general un color que vara del caf al ocre rojizo, pero algunas especies poseen ornamentaciones notables, nacaradas o plateadas, en las placas dorsales que protegen su cuerpo. Casualmente, los que presentan los colores ms llamativos son los caros que tienen mejor desarrollados los rganos de la vista, como son los prostigmados superiores terrestres, que muestran coloraciones en anaranjado o rojo intenso, y los caros dulceacucolas, en rojo, amarillo, verde y azul. Un caso particular lo forman algunas especies de la familia Trombidiidae, que no slo tienen un aspecto aterciopelado de color rojo intenso, sino que, adems, son de un tamao exageradamente grande (1 cm o un poco ms) para caros que no sean garrapatas. Una de estas especies es Dinothrombium dugesi (Trouessart), muy comn en ciertas regiones secas y clidas del Oeste de Mxico; frecuentemente se le encuentra caminando sobre el suelo o las rocas, en los das claros y soleados. Estos ejemplares son tan notorios por su vivo color y su gran tamao que se les considerara fcil presa para sus depredadores; sin embargo, si a estos caros se les mantiene en observacin durante largo rato, se podr comprobar que rara vez son atacados por sus enemigos naturales, como pueden ser algunas especies de aves y de reptiles; cuando esto llega a suceder, en la mayor parte de los casos son expulsados de nuevo y violentamente por su depredador. Se nota con claridad que se trata de una especie de sabor repulsivo y el significado biolgico de su aspecto llamativo se interpreta como una seal de advertencia para sus posibles depredadores. La experiencia de probarlos o de ingerirlos es tan desagradable que sus enemigos pronto aprenden a mirarlos pero a no tocarlos. Es posible que en el mismo hbitat existan especies imitadoras de este modelo con el fin de protegerse de sus depredadores comunes, pero hasta el momento esto no ha podido comprobarse.

VI. LO QUE EL VIENTO TRAJO

CORRA la dcada de 1930 cuando en varias poblaciones costeras del estado de Guerrero los campesinos y los ricos hacendados, dueos de extensos campos cocoteros y relacionados con la industria de la copra, comenzaron a experimentar prdidas considerables en su negocio por la sbita baja en la produccin de coco. Inexplicablemente, muchos de los frutos no alcanzaban su completo desarrollo; al llegar tan slo a un cuarto, un tercio o a la mitad de su crecimiento, se desprendan de la palma, cayendo al suelo en una etapa de inmadurez, en que no se les poda aprovechar para nada; presentaban, adems, manchas cafs caractersticas. Pasaron muchos aos antes de que se llegara a saber lo que causaba este deterioro de los frutos. No fue sino hasta 1962 cuando varios tcnicos del Instituto Nacional de Investigaciones Agrcolas fueron a estudiar el problema. Al analizar los pequeos cocos desprendidos prematuramente y levantar las brcteas florales que cubren su parte basal, encontraron miles de organismos en extremo pequeos, con aspecto de gusanitos, que fueron enviados al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos para su identificacin. El doctor H. H. Keifer los identific en 1965 como una especie nueva de caros pertenecientes a la familia Eriophyidae, que llam Aceria guerreronis; ms tarde, al revisar la taxonoma del grupo, se le cambi el nombre por el de Eriophyes guerreronis, que es como se le conoce hoy da. Qued demostrado que, en efecto, esta especie es sumamente daina para la palma del coco, que ataca tanto sus flores como sus frutos. En estos ltimos los caros viven en colonias debajo de las brcteas florales, y sus poblaciones llegan a alcanzar sus mximas dimensiones cuando los cocos tienen unos 6 cm de dimetro. Al alimentarse de los tejidos del fruto, producen manchas cafs en ste, que comienzan en las brcteas florales, y se extienden despus por la superficie del coco; las manchas se vuelven gangrenosas y duras, se agrietan y deforman su aspecto. Infestaciones severas de este caro pueden causar graves daos en 50% a 100% de los cocos. Ya desde entonces se trat de combatir las poblaciones de esta especie mediante diversos acaricidas, aplicados por varios mtodos. Los sistmicos, o sea, los que se introducen directamente al tronco, para que la substancia txica llegue por va interna a los tejidos de los cuales se estn alimentando los caros se aplicaron haciendo huecos inclinados, a diferentes alturas del tronco. Los productos se usaron bajo la forma de concentrados emulsificables. Tambin se asperjaron las emulsiones acaricidas sobre los frutos y el follaje. Por ltimo, se llev a cabo la inmersin de los frutos removidos de las plantas en emulsiones concentradas de acaricidas. Sin embargo, como los caros son tan pequeos y estn perfectamente resguardados bajo las brcteas florales, es muy difcil que los acaricidas les lleguen por cualquiera de los mtodos empleados. El caso es que todos los mecanismos hasta hoy utilizados para acabar con esta plaga han fallado y el problema ha persistido hasta nuestros das. Se ha logrado disminuir un poco las poblaciones del caro mediante la quema de las palmas y frutos afectados. Se ha visto tambin que algunas palmas toleran ms que otras la presencia del parsito, o sea, que tienen cierta resistencia y, por lo mismo, los daos son menores. Pero el problema sigue en pie.

Ahora bien cmo y de dnde vino esta plaga? De dnde vino, nadie lo sabe, pero cmo lleg, s se tiene una respuesta. Actualmente se sabe que el principal mecanismo de dispersin de estos caros es el viento. Gracias a su muy pequeo tamao, los individuos solos o formando cadenas de varios de ellos sujetos entre s, pueden quedar suspendidos en el aire por algunos momentos y ser transportados por las corrientes del mismo. Se ha podido observar cmo levantan y extienden al vaco su delgado y diminuto cuerpo, se sujetan a la planta con los lbulos que poseen en la parte posterior, dan la cara al viento y facilitan en esta forma el que sean llevados con las rfagas de aire. Seguramente que un porcentaje elevado de ellos ha de perder la vida durante estos recorridos venturosos, ya que el viento no siempre los transportar a la planta-husped adecuada y de la cual son especficos, al no poder subsistir en una planta diferente. No obstante esto, la realidad ha demostrado cmo las poblaciones logran sostenerse con todo xito. Es posible que por lo azaroso de su viaje prefieran vivir en plantas perennes ms que en plantas anuales, o en estas ltimas siempre y cuando estn cerca de otra perenne adecuada y de la cual puedan tambin alimentarse. Otro mecanismo que tambin aprovechan para su dispersin es el transporte fortico por medio de aves o de insectos, sobre todo de aquellos que visitan las mismas plantas que ellos para su nutricin. Sin embargo, el viento constituye el ms efectivo mecanismo de dispersin; gracias a l han logrado extenderse por toda la costa Oeste de Mxico y hacia Sudamrica, y se encuentran ya en Venezuela y Brasil; existen tambin en Dahomey, en el frica occidental. Pero sta no es ms que una de tantas especies de erifidos que existen en Mxico, pues hay otras muchas, todas importantes desde el punto de vista agrcola, ya que atacan a un sinnmero de plantas de utilidad para el hombre. La verdad es que los erifidos se encuentran distribuidos por todo el mundo; existen tanto en los trpicos como en las regiones templadas y fras; todos son fitfagos, alimentndose de los jugos y tejidos jvenes, incluyendo frutos, de las plantas superiores. Se cree que estos caros son muy antiguos, su evolucin se remonta por lo menos 50 millones de aos atrs; por un fsil que se conoce, se sabe que su aspecto ha cambiado poco desde entonces. Hasta el momento se han reconocido como unas 1 250 especies. Los erifidos, solos o agrupados, generalmente se refugian en lugares pequeos, donde puedan comer y reproducirse con tranquilidad; por eso se les encuentra en la base de los peciolos, o debajo de las escamas de botones y en pequeas grietas del tallo de su planta husped. Muchos provocan en la planta la formacin de agallas, sobre las cuales se hablar ms adelante. Otros, caminan libremente sobre las hojas por lo menos en una parte de su ciclo estacional, buscando refugio en los huecos de hojas o pelos, cuando las condiciones del medio desmejoran. Todos son de tamao microscpico (alrededor de 200 micrones), muy difciles de ver a simple vista. Son tan pequeos que algunos naturalistas de la Antigedad los consideraban hongos. La reduccin del cuerpo ha trado consigo tambin la reduccin de varias estructuras corporales, caractersticas de otros caros. As, por ejemplo, poseen tan slo dos pares de patas en todas las etapas posembrionarias de su ciclo de vida al haber desaparecido los dos pares posteriores; tambin se han perdido casi todas las sedas del cuerpo; ste se ha alargado y en su superficie se observan pequesimos tubrculos, lobulitos, estras, etc. La parte

posterior del cuerpo termina en un par de lbulos, con un par de sedas caudales, que les sirven para brincar o voltearse. Las partes bucales estn modificadas en finos estiletes y adaptadas para la succin de lquidos. Las patas no terminan en verdaderas uas, sino en estructuras con diversas ramificaciones. No poseen ojos, pero en cambio tienen reas sensibles a la luz, que reaccionan a los cambios de intensidades luminosas; tampoco tienen estigmas ni trqueas, por lo que la respiracin se lleva a cabo a travs de la piel. Se reproducen por medio de espermatforos, es decir, pequeos saquitos dentro de los cuales va el esperma; estos espermatforos los va depositando el macho sobre el sustrato de la planta, en sitios que son frecuentados por las hembras, las cuales, al encontrar uno, se sitan sobre l, lo exprimen con su cuerpo e introducen su contenido por la abertura genital. Ya dentro del cuerpo de la hembra, los espermatozoides se almacenan en un rgano especial llamado espermateca, donde permanecen viables por varios das o meses, segn el tipo de hembra de que se trate. A medida que los vulos maduran, son fecundados por estos espermatozoides. Los machos empiezan a poner espermatforos despus de un da de haberse transformado en adultos. Ya fuera del cuerpo del caro, el semen se mantiene viable por aproximadamente dos das. Cada macho pone de 20 a 30 espermatforos al da; mientras dura su vida de adulto, que ser de 20 a 40 das, continuar poniendo espermatforos, que pueden llegar a ser ms de 600 en total. Poco despus de la fecundacin, la hembra empieza a poner sus huevecillos, aproximadamente de 1 a 5 por da y sigue ovipositando durante muchos das, alrededor de un mes, llegando a poner un total de unos 80 huevos. Como en los sitios donde viven los erifidos nunca se han encontrado restos de materias fecales u otro tipo de excreciones, se piensa que los productos de desecho, los aprovechan como componentes del corion, o sea, la cubierta externa que protege al huevo. Segn parece, los machos nacen de huevos que no han sido fertilizados y, por lo mismo, son haploides, es decir, que tienen la mitad de los cromosomas; en cambio, las hembras provienen de vulos fecundados y tendrn el nmero completo de cromosomas. Los erifidos han eliminado el estado de larva de su ciclo de vida, de manera que de los huevecillos nacen directamente las ninfas, que pasan por dos estadios; las segundas ninfas darn lugar a los adultos. Muchos erifidos tienen un desarrollo directo, con un solo tipo de hembras; estos caros viven en plantas perenfolias, en climas clidos, y se protegen dentro de yemas o brotes o en la base de los peciolos, se alimentan de las escamas, debajo de las cuales machos y hembras pasan el invierno. Pero hay otras especies caractersticas de plantas caducifolias, que presentan una alternancia de generaciones, habiendo entonces dos tipos diferentes de hembras; las primeras o protogineas, se parecen a los machos en su morfologa general, salvo las aberturas genitales que son diferentes; estas protogneas aprovechan las pocas favorables del ao para reproducirse activa y rpidamente; viven unas cuatro o cinco semanas. Pero cuando el tiempo empieza a cambiar y por lo mismo el alimento se hace tambin ms escaso, comienza a aparecer el segundo tipo de hembras, que son capaces de resistir las condiciones desfavorables del medio, estivando o invernando o ambas cosas en esta forma. Estas segundas hembras, o deutogneas, son bastante diferentes del macho y apenas presienten los cambios climticos se alejan de las hojas, se refugian en hendeduras y grietas secas de la corteza, y preservan as la especie cuando falta el alimento. Al hecho de que en una misma especie se presenten dos tipos diferentes de hembras se le llama deuterognea, y puede ocurrir tanto en especies errantes como en las que hacen que la planta forme agallas. Llegada la

primavera, las deutogneas emergen de su refugio de invierno y se dirigen a las hojas embrionarias de los capullos que se estn abriendo para alimentarse de ellas; poco despus ponen los primeros huevos. Esta nueva generacin desarrollar otra vez hembras de tipo normal.

Figura 4. Ejemplo de un caro erifido, parsito de plantas. (a) Eriophyes sp. (b) Malformaciones de las hojas (agallas) ocasionadas por erifidos. Hay una gran cantidad de plantas que son atacadas por plagas de erifidos; las reacciones de estos vegetales a la presencia de los caros pueden variar, segn la especie; hay desde una marcada tolerancia a estos parsitos hasta alteraciones de varios tipos; algunas de ellas pueden ser tan severas que ocasionen la muerte del vegetal. Ante todo, los erifidos prefieren alimentarse del jugo vegetal de plantas jugosas o suculentas; algunas especies viven sobre el haz, otras sobre el envs de las hojas, y otras ms sobre ambos; tambin pueden estar distribuidas por toda la hoja o restringidas a sitios entre las venas foliares. Pocas suelen atacar varias especies de plantas, pues generalmente son bastante especficas en la seleccin de su planta husped. Cuando la planta muestra resistencia no causan ninguna alteracin notable en ella, pero lo ms frencuente es que los vegetales reaccionen de manera diferente ante el ataque de los caros, dependiendo esto de las especies involucradas. Estas reacciones se deben principalmente a ciertas substancias contenidas en la saliva de los caros, que inyectan a la planta durante el acto de su alimentacin, lo que causa diversos tipos de alteraciones o deformaciones, entre las que se cuentan: decoloracin de las hojas, aparicin de manchas amarillas en las hojas de primavera, cambios en el patrn de crecimiento de las clulas, apeuscamiento, arrugamiento o enroscamiento longitudinal de las hojas, enrollamiento de los bordes de stas, dentro del cual los caros se protegen y desarrollan; otras veces, estos elementos foliares se ven plateados, como enmohecidos, el tejido no se deforma, pero las hojas se marchitan. Hay especies tambin que retrasan la maduracin del fruto; a los granos del maz pueden producirles un rayado en rojo; suelen, asimismo, causar la destruccin de los brotes, al iniciar stos su crecimiento en primavera. Otros erifidos originan proliferaciones anormales de las yemas, agrandamientos de los brotes, porque las partes internas de los capullos se hinchan por la alimentacin de los caros, y mueren despus de que stos se alejan. Casi ningn erifido penetra en los tejidos de las plantas, excepto los que levantan ampollas en el envs de las hojas embrionarias plegadas, dandolas severamente. Pueden tambin propiciar el alargamiento de las ramas y la proliferacin de los brotes, sin que haya hojas o stas sean

cortas y poco desarrolladas, lo que da el aspecto de escoba; estas malformaciones son muy comunes en los rboles de mango que crecen en Mxico; es lo que muchos agricultores denominan "escobas de bruja", ms frecuentes en los rboles jvenes; en estos casos est tambin involucrada una especie de hongo. Asimismo aqu han fallado todos los mtodos utilizados para controlar o erradicar esta plaga. Algunas especies pueden tambin provocar la formacin de pelos en la planta, formando manchas, que es lo que recibe el nombre de erineo. La presencia de un erineo no es ms que el resultado de la accin de muchas especies de erifidos. Los pelos pueden ser uni o multicelulares, su densidad y color varan, as como su aspecto, ya que pueden tener forma de clava, de finas papilas, capitados, etc. Los erineos se disponen de manera aislada, o cubren gran parte de la superficie de una hoja o de un peciolo, o bien en oquedades o cubriendo un abultamiento del peciolo, pueden estar tambin por fuera o por dentro de las agallas. Los caros encuentran refugio entre la masa de pelos. Finalmente, una gran cantidad de plantas forman agallas inducidas por estos caros. Las agallas, conocidas tambin como "cecidias", se consideran crecimientos anormales en los tejidos de un vegetal, que se forman como reaccin defensiva de ste a la introduccin de substancias extraas, derivadas de organismos fitfagos o parsitos, en este caso los erifidos. Las agallas, aparte de los caros, pueden tambin ser provocadas por bacterias, hongos, nematodos e insectos. Por lo mismo, pueden presentarse en cualquier lugar de la planta; sin embargo, son ms frecuentes en las ramas jvenes, en las yemas laterales y terminales y en los peciolos; con menor frecuencia se forman en races, flores y frutos. Las agallas inducidas por caros se caracterizan por su pequeo tamao y por el gran nmero que se distribuye sobre la superficie de las hojas, aunque tambin pueden abarcar el amento, las yemas, los peciolos y las flores. Todas tienen por debajo un orificio de escape, por donde los caros entran y salen; a veces se bloquea un poco esta abertura, pero nunca se llega a cerrar completamente. No se conoce a ciencia cierta la naturaleza bioqumica de los compuestos salivales de los erifidos, que provocan la formacin de agallas en las plantas, como tampoco su mecanismo de accin; sin embargo, cada especie tiene su propio componente qumico, capaz de provocar en una planta determinada una agalla particular. Varios autores opinan que una de estas substancias puede ser el cido indolactico, que altera el crecimiento de las clulas epidrmicas; al recibir el estmulo, estas clulas comienzan a formar prolongaciones fibrilares unicelulares (erineo), mientras las clulas adyacentes empiezan a agrandarse, formando la agalla. Es muy grande la variedad de formas de las agallas; las hay alargadas, redondeadas, semiesfricas, en forma de maza, de cuenta, de clavo, de bolsa, de mpula, de cpsula, de hoyuelo, etctera. Los caros y sus crias encuentran resguardo y proteccin dentro de las agallas, adems de alimento que toman de las prolongaciones papilares; les proporcionan, adems, un microclima estable, muy favorable para el desarrollo de su ciclo de vida. La importancia econmica de los erifidos se acrecienta cuando se considera otro aspecto de gran importancia. Aunque los erifidos no son los nicos caros que se alimentan punzando las clulas y succionando los jugos vegetales, s son los nicos que se conocen como transmisores de virus patgenos a diversas especies de plantas, lo cual es desde luego propiciado por este tipo de alimentacin. En efecto, ha quedado plenamente demostrado su

papel como vectores de varias especies de virus, como el del mosaico rayado del trigo, o el del mosaico manchado del mismo cereal, los del mosaico del centeno, higo, durazno, etc. Cada uno es transmitido generalmente por una especie determinada de caro. En Mxico hay una gran cantidad de plantas que son atacadas por diferentes especies de erifidos, a los que la gente llama "aradores"; ejemplos de ello los tenemos en muchos rboles como nogales, sauces, junperos, pinos, etc.; entre los frutales, a los ctricos principalmente, causando daos al follaje y a los frutos y se pierde la vitalidad de los ejemplares. Los rboles de mango, higo, durazno, etc., pueden tambin sufrir daos serios, lo mismo que la ya sealada palma de coco. En varias especies de solanceas, como el jitomate, producen la llamada " anelilla" o "chocolate"; causan daos tambin a muchas gramneas c comestibles o silvestres, lo mismo que a diversas malvceas, rosceas, lilceas, amarilidceas, a muchas plantas de ornato y sobre todo suculentas. Y pensar que todas estas especies de caros, causa de tantos daos agrcolas, han sido tradas y dispersadas por el viento!

VII. LOS QUESOS Y SU "BOUQUET"

LA VIDA parsita de los caros y las consecuencias que este parasitismo ha trado consigo son temas sobre los cuales se conoce bastante en la actualidad. Hay, sin embargo, un aspecto poco conocido y poco difundido entre los cientficos, referente al papel econmico que muchos caros de vida libre desempean en la existencia del hombre, afectando indirectamente su salud. Nadie pensara que caros no parsitos, que forman parte de la fauna del suelo y que al parecer estn tan alejados de nosotros, podran intervenir en alguna forma en nuestras actividades diarias. Esto, sin embargo, sucede con mucho ms frecuencia de lo que se podra suponer. Hay numerosas especies que de manera directa en algunos casos, o indirecta en otros, pueden ser la causa de trastornos a la salud humana, que varan desde ligeras molestias sin mayores consecuencias hasta padecimientos graves que pueden conducir a complicaciones ms serias, dependiendo esto de diversos factores. Este tipo de padecimientos se designan con el nombre general de acariasis, y se pueden distinguir varias clases, segn el lugar que infesten: intestinal, pulmonar, vesical, genital, drmica, ocular, del odo y otras ms. Los caros que viven en el suelo son de una variedad enorme. Desde el punto de vista taxonmico, pertenecen a muchas familias de cuatro rdenes principales: Mesostigmata, Prostigmata, Astigmata y Oribatida. Sus hbitos alimentarios pueden ser muy diversos; una gran cantidad conserva el hbito primitivo de la depredacin, pero muchos otros son saprfagos, que se alimentan de restos orgnicos vegetales o animales; gran parte son tambin fitfagos; se distinguen entre ellos los que se alimentan de algas, hongos, lquenes, musgos, etc., as como de granos, fibras, esporas y polen; hay tambin los que se nutren de materia fecal y detritos. Una vez ms se comprueba la gran radiacin adaptativa que este grupo de animales ha logrado durante su curso evolutivo. En el aspecto ecolgico, forman parte importante, junto con otros muchos organismos, del mecanismo regulador de ciertos ecosistemas y biocenosis, donde desempean un papel fundamental en las cadenas trficas; en ciertos casos pueden actuar como descomponedores, en un sentido ms bien fsico que qumico, o sea, como trituradores; en otros casos participan como consumidores primarios (los fitfagos), o como consumidores secundarios (los depredadores). Su papel, por lo tanto, puede considerarse benfico en algunos casos, o daino en otros, segn el aspecto desde el cual se les quiera estudiar. En este captulo vamos a referirnos a uno de estos aspectos, que es perjudicial para el hombre y que involucra a muchas especies del orden Astigmata.

Figura 5. Tyrophagus sp., caro astigmado que infesta numerosos alimentos y productos almacenados.

Por su tamao tan pequeo, las personas no se dan cuenta de la frecuencia con que estos animales invaden ciertos productos almacenados, o que se guardan temporalmente. Los caros tienen especial preferencia por todos aquellos alimentos que poseen un alto contenido de protenas y grasas, como son los cereales: trigo, centeno, cebada, avena, arroz, etc., o sus respectivas harinas; son tambin comunes en semillas de linaza, cacahuates, copra, pltanos y frutas secas, hongos comestibles, tabaco, heno y otras pasturas; pueden tambin ser muy abundantes en los quesos y otros productos animales, como jamn, cuando han estado guardados durante algn tiempo en un medio hmedo. Otras especies tienen predileccin por alimentos dulces que contengan algunos de los cidos: actico, lctico o succnico, y pueden encontrarse en grandes cantidades en cualquier tipo de dulces, como caramelos, frutas secas y en conserva, mermeladas, jugos de fruta, panales de miel, etc., o bien, en substancias que han comenzado a fermentar; en el vino, con frecuencia se les halla flotando como nata o se mantienen sujetos a pedazos de corcho. En ocasiones se reproducen en tan grandes cantidades que cuando el hombre maneja alguno de estos alimentos infestados, los caros invaden su cuerpo y generalmente le originan irritaciones en la piel. Estas molestias se deben en gran parte a las secreciones y excreciones de los caros, que al hacer contacto con la piel humana le provocan reacciones de tipo alrgico; es posible que alguna vez estos animales lleguen a "pellizcar" la piel con sus quelceros o a rasparla ligeramente con las uas de las patas, pero esto no es la causa principal de la irritacin que provocan. Este tipo de dermatitis por caros o acariasis drmica es muy conocida entre los campesinos y granjeros que suelen manejar las semillas almacenadas en los graneros, las pasturas o cualquier otro producto vegetal que se suele guardar en las granjas. Casos como stos son muy comunes en Mxico, y se han determinado ya diversas especies relacionadas con estos problemas. Por otro lado, no es raro que, habiendo esta invasin masiva de caros en los alimentos, algunos de ellos sean ingeridos inadvertidamente por el hombre; en realidad, son bastantes frecuentes los hallazgos de estos animales, sea como huevos, larvas, ninfas o adultos en las materias fecales de los humanos; es ms, la ingestin de caros con los alimentos debe ser mucho ms frecuente de lo que cualquiera pudiera sospechar; es posible tambin que, en la mayora de los casos su trayectoria a travs del intestino pase inadvertida, ya que no originan

daos aparentes, y as como entraron salgan sin mayores consecuencias. Sin embargo, en ocasiones su presencia est asociada a trastornos intestinales como dolor, diarrea, disentera, etc., como los casos de nios y adultos estudiados por nosotros en Acayucan, Coatzacoalcos y Minatitln, todos en el estado de Veracruz, y en los que se pudo comprobar que el agente causal de estos trastornos era la especie Suidasia medanensis Oudemans. En algunos de estos casos se logr confirmar tambin que la ingestin de los caros haba sido por medio de cereales precocidos de harinas de arroz y avena contaminados. El ms notable de ellos fue el de una nia de ocho meses que, por la persistencia de los caros en las heces, la presencia de todas las fases evolutivas, desde huevos hasta adultos, su abundancia y el hecho de encontrarse siempre vivos despus de evacuados, sugiri que los caros haban colonizado el intestino de la pequea, es decir, que se haban adaptado a vivir en este medio, al parecer favorable para ellos, donde se reproducan y alimentaban normalmente. Su alimento debe de haber consistido, igual que en el exterior, de materia orgnica en descomposicin contenida en el intestino, pero no de los tejidos vivos del husped. Por esta razn, no deben ser considerados parsitos, sino simplemente comensales ocasionales. Los sntomas clnicos que provocaron fueron tambin de tipo alrgico, como manifestacin de intolerancia por parte del individuo a las secreciones y excreciones de estos animales. Casos como stos ya no son tan raros en la actualidad; en la bibliografa se encuentran ejemplos de diversas especies de caros de vida libre, que se han adaptado a vivir en diferentes partes del cuerpo humano; una de ellas, por ejemplo, se encontr perfectamente establecida en el epipln de un africano; otra colonia de caros se hall viviendo y en reproduccin en forma normal, en un carcinoma maxilar; tambin el aparato urogenital ha albergado colonias de estos animales; su presencia en la orina es bastante comn y con frecuencia provocan irritacin del tracto urinario; se han citado igualmente casos de vulvovaginitis. El caso humano ms extraordinario es quiz el citado por Trouessart (1902), quien encontr alrededor de 800 caros de la especie Histiogaster spermaticus, en todas las etapas de su ciclo de vida, viviendo dentro de un quiste del escroto, que se originaba en el epiddimo. En la naturaleza se encuentran tambin casos de otitis o acariasis tica, originados por este tipo de caros. En Mxico se tuvo la oportunidad de estudiar el caso de un campesino de edad mediana, que desde haca cuatro aos padeca prurito en los dos odos y fetidez del conducto auditivo externo en ambos lados. Cuando se analiz el cerumen bajo el microscopio, se encontr gran cantidad de caros de la familia Anoetidae y del gnero Histiostoma, con representantes de todos los estadios, desde huevos hasta adultos. En este caso, y por la pltica tenida con el paciente, se supone que alguna mosca haya transportado forticamente una o varias hembras ovgeras de estos caros de vida libre y que al posarse cerca de los odos se hayan desprendido del cuerpo del dptero, cayendo en el cerumen o cerca de l, donde encontraron un medio propicio para vivir y reproducirse, alimentndose de este rico material orgnico. Una vez ms, estos animales vivieron como comensales y no como parsitos y las irritaciones que produjeron se debieron a sus productos de secrecin y excrecin. En casi todas las regiones del mundo, pero principalmente en las tropicales y subtropicales, es frecuente encontrar caros de vida libre en el esputo y exudados nasal y farngeo de personas con padecimientos bronquiales y asmticos, asociados con marcada eosinofilia. Esto ha hecho que especialistas de todo el mundo estudien intensamente el papel que los caros del polvo casero tienen en los padecimientos respiratorios de tipo alrgico. En este caso, no slo estn involucrados los caros vivos, sino tambin fragmentos de los muertos, que pueden llegar por las vas respiratorias a la garganta, bronquios y pulmn del hombre y otros mamferos, causando diversos trastornos. Los ms frecuentes y conocidos son los casos de

asma originados por varias especies de caros, de las cuales la ms importante es Dermatophagoides pteronyssinus, que tiene amplia distribucin en la Repblica Mexicana. Prcticamente, en todos los estados del pas se la ha encontrado en el polvo colectado de habitaciones humanas. Este es un problema que ha despertado gran inters en los mdicos mexicanos, sobre todo en los alerglogos. Desde luego que estos caros no deben confundirse con los que son verdaderos parsitos, que viven permanentemente en los pulmones, fosas nasales y otros sitios de las vas respiratorias de diversos mamferos y aves. El hombre, sin darse cuenta por ser una cosa natural, desecha constantemente una gran variedad de productos de su cuerpo, como son los de la descamacin de la piel, los de la secrecin nasal, el cerumen de los odos, etc., todos los cuales caen al suelo de las habitaciones donde vive. Como en la naturaleza todo se aprovecha y se transforma, gracias a lo cual los elementos pueden circular y ser aprovechados nuevamente por otros seres vivos, dichos productos de desecho sirven de alimento a los organismos que viven en el polvo de las casas, como las especies de Dermatophagoides y otros caros; stos a su vez son comidos por los depredadores que conviven con ellos. Algunas especies se alimentan de otros detritos, como las fibras vegetales; de este tipo son los caros que suelen atacar muebles hechos de junco o alguna otra fibra natural; en un clima hmedo pueden tambin alimentarse del moho que crece en estas fibras. Se establece por lo tanto una verdadera biocenosis o comunidad de organismos en estos sitios aparentemente inhabitados y de cuya existencia el hombre comn jams sospecha. Los caros que infestan los productos elaborados por el hombre pasan tambin inadvertidos en la mayor parte de los casos; hay, sin embargo, sus excepciones, pues ciertas personas desde hace mucho no slo se han dado cuenta de la existencia de estos animales, sino que les han sacado tal provecho que les han proporcionado cuantiosas ganancias. Efectivamente, en algunos pases de Europa la infestacin de los quesos por los caros no slo es bien recibida, sino hasta provocada deliberadamente por el ser humano. Cierto da se descubri que dicho alimento adquira un sabor y un aroma determinados, despus de haber estado infestado durante un tiempo con estos animales y que este bouquet caracterstico lo haca apetecible a ciertos individuos. Fue as como comenz la manufactura en masa de este tipo de quesos, que la gente denomina "apestosos", pero que son muy solicitados por los grandes gourmets. Los caros que infestan quesos lo hacen, unos porque se alimentan de ellos, y otros, micfagos, porque lo que los atrae son los hongos que generalmente se desarrollan tambin en estos productos de la leche y que, de igual manera, contribuyen a dar al queso su sabor caracterstico. Despus de mantener durante varias semanas o varios meses la infestacin del queso por el conjunto de todos estos organismos, finalmente los eliminan mediante cambios en la temperatura, y el queso queda limpio de ellos, pero saturado de sus productos. Esto, segn los grandes conocedores, hace del queso un manjar exquisito. Sin embargo, investigadores que han tenido la oportunidad de estudiar de cerca el asunto aseguran que las personas que por primera vez prueban este queso, deben hacerlo en muy pequeas cantidades, para evitar trastornos intestinales y que aun quienes, acostumbrados a comerlo, adquieren en ocasiones cierta sensibilidad con manifestaciones alrgicas. No cabe duda que la gran mayora de las personas que llegan a ingerir estos productos ignoran la procedencia y la causa de su aroma; sera interesante analizar su reaccin cuando conocieran el origen y la naturaleza real del bouquet de dichos quesos.

VIII. UN MUNDO OCULTO

LOS millones y millones de formas de vida que pueblan el planeta estn ampliamente distribuidas en todos los hbitats de los dos grandes medios que lo constituyen, el acutico y el terrestre. En este artculo y en el que sigue se sealar de manera breve cmo el grupo de los caros, objeto de nuestro estudio, ha logrado establecerse, adaptarse y aprovechar estos dos ambientes. Como estos animales son de origen terrestre, nos referiremos primeramente al conjunto de especies que forman parte de la fauna del suelo y al importante papel que all desempean. Ya en el captulo anterior se indic algo referente a algunos de ellos, concretamente a los que invaden las habitaciones humanas, que viven en el polvo de las casas o en los graneros, donde se almacenan semillas y otros elementos vegetales, as como en otros sitios donde se guardan productos alimenticios elaborados por el hombre. En esta ocasin, se tratar sobre las grandes poblaciones de caros que viven libremente en espacios abiertos como el campo, praderas, matorrales, bosques, selvas y en sitios con mucho menos humedad como los desiertos. Realmente, cuando alguien atraviesa cualquiera de estos lugares puede admirar los diversos tipos de vegetacin y de fauna asociada, caractersticos ambos de cada uno de los ecosistemas. Sin embargo, nadie o casi nadie se pone a pensar en el otro mundo, inmensamente poblado, que se encuentra debajo de nuestros pies, entre la hojarasca y la tierra por la que nos vamos desplazando, constituido por organismos tan pequesimos la mayora, que nuestras pisadas no les afectan en nada. Malo cuando, adems de nuestras pisadas, impregnamos esta superficie con insecticidas, fertilizantes y dems substancias qumicas, que alteran completamente el funcionamiento natural de los ecosistemas edficos (del suelo); el uso, sin planeacin racional de todas estas substancias, ha modificado con frecuencia y en forma irreversible las condiciones ecolgicas generales y el equilibrio biolgico de todas estas comunidades de organismos. Desgraciadamente, todo esto es consecuencia de la idea que prevalece en muchas personas de considerar al suelo tan slo como la acumulacin de diversos materiales que constituyen un sustrato, del cual las plantas obtienen sus nutrimentos. La verdad es que el suelo, tanto en su composicin como en las interacciones que se establecen entre los numerosos seres vivos que aloja en su seno, es algo mucho ms complicado de definir que este simple concepto. En trminos generales, los suelos estn formados bsicamente de un sustrato mineral, que se origina al irse fragmentando las rocas que constituyen la corteza terrestre; este rompimiento provocado por diversos factores fsicos, qumicos y biolgicos da como resultado partculas cada vez ms pequeas que, de acuerdo con su tamao, se clasifican en diversas categoras, como grava, arena gruesa, arena fina, limo, arcilla, etc. Los diversos tipos de suelos y sus propiedades particulares dependern tambin de la cantidad de agua y de aire que contenga este sustrato. Todos stos pueden considerarse como los componentes abiticos (sin vida) del suelo. Pero hay otro sumamente importante, que es el referente a la materia orgnica, cuya complejidad es extraordinaria. Burges seal en 1971: "Casi todas las substancias orgnicas naturales, ms pronto o ms tarde, van a parar al suelo." Esto es cierto, ya que toda esta materia de la que estn formados los seres vivos queda incorporada al suelo cuando stos mueren. Parte de ella desaparece con relativa rapidez al ser descompuesta por los

microorganismos; otra, que es ms resistente, puede mantenerse en el suelo durante varios aos. Al conjunto de materia orgnica amorfa, o sea, aquella en la cual no se distingue ya ninguna estructura definida, se le conoce con el nombre de humus, llamado as porque est compuesto fundamentalmente por las substancias orgnicas ms importantes del suelo que son los cidos hmicos. Se llega a este estado mediante los procesos de humificacin, que son muy complejos y en los cuales participan una gran cantidad de macro y microorganismos edficos. Vemos pues que, adems de todos los restos vegetales y animales muertos, tambin forman parte del suelo una infinidad de organismos vivos, muchos de ellos microscpicos, que pululan entre los intersticios, poros y cavidades del mismo. A grandes rasgos se puede decir que la biomasa del suelo est constituida por un sinnmero de especies vegetales, como bacterias, algas y hongos, y de especies animales como protozoarios, turbelarios, nemertinos, nemtodos, gastrtricos, rotferos, anlidos, tardgrados, artrpodos y moluscos. Durante el proceso de formacin de suelo se diferencian capas u horizontes del mismo, con caractersticas fsicas, qumicas y biolgicas particulares, que en conjunto constituyen el llamado perfil edfico. Son varios los horizontes que conforman este perfil, pero hay tres principales, designados comunmente como A, B y C. Hasta arriba, cubriendo todo, se encuentra generalmente una capa de hojarasca, que todava no se descompone. Abajo de ella se encuentra el horizonte A, rico en materia orgnica, que da tonalidad ms obscura a la tierra; aqu es donde los restos vegetales son rpidamente desintegrados y mezclados con la fraccin mineral, y se puede encontrar la materia orgnica en diversos grados de descomposicin. Es un sitio de gran actividad biolgica y en donde tiene lugar el crecimiento de las races. Sigue despus el horizonte B, generalmente de color obscuro, por el material acumulado consistente en xidos de fierro, arcilla y humus, que se deslava del horizonte A. Hasta abajo se encuentra el horizonte C, constituido por la roca madre y parte del material inicial proveniente de ella. Es claro que las propiedades de los diferentes suelos pueden ser muy distintas no slo de un lugar a otro, sino a diversas profundidades y su evolucin estar tambin ntimamente relacionada con el tipo de vegetacin que sostengan, el clima, la fisiografa, etc. A su vez, la fauna del suelo participa en una serie de actividades importantes que ayudan a mantener la fertilidad de los suelos. Existen, adems, una serie de factores que determinan no slo las caractersticas del suelo, sino tambin la existencia y distribucin de los organismos edficos, como porosidad, humedad, volumen de aire, temperatura, pH, textura, cantidad y calidad de la materia orgnica, salinidad, etc. El conocimiento de los organismos que constituyen la flora y la fauna edficas data de la segunda mitad del siglo pasado. Debido al inters econmico inmediato de las bacterias del suelo, fueron stas las primeras que se estudiaron. Posteriormente, con el descubrimiento de los antibiticos, surgi en gran escala el inters por los hongos. Las algas y todos los animales se han estudiado ya ms seriamente en las ltimas dcadas; sin embargo, falta mucho por conocer; hay grupos animales que de hecho no se han tocado. Con respecto a los artrpodos que concretamente forman parte de la fauna del suelo, existen crustceos como las cochinillas, diversas clases de ciempis y milpis y representantes de todos los apterigotos, o sea, insectos que no tienen alas; dentro de los insectos alados, se conocen como 38 familias de larvas o adultos de escarabajos o colepteros o de ambos, 38 familias de dpteros o moscas y mosquitos, y en mucho menor proporcin chinches o

hempteros, pscpteros, tisanpteros y a veces larvas de tricpteros. Existen tambin arcnidos de todos los rdenes y el grupo ms abundante y variado, el de los caros. Tanto la fauna como la microflora del suelo tienen un papel muy importante en la descomposicin de los restos vegetales en bosques, matorrales, praderas, etctera. De acuerdo con Edwards (1974), los animales edficos pueden ayudar a la desintegracin de la materia orgnica vegetal de varias maneras: 1) Al desintegrar los tejidos en forma fsica (triturando y fragmentando), con lo cual aumenta la superficie sobre la que pueden actuar bacterias y hongos. 2) Descomponiendo en forma selectiva materiales como azcar, celulosa y hasta lignina. 3) Cuando transforman restos vegetales en materiales hmicos. 4) Al mezclar la materia orgnica descompuesta con la capa superior del suelo. 5) Formando agregados ms o menos complejos entre la materia orgnica y la fraccin mineral del suelo. Los animales habitantes del suelo son tan numerosos y variados que, aparte del ordenamiento taxonmico, ha sido necesario hacer agrupaciones ecolgicas de ellos, tomando en consideracin otros aspectos, como su situacin en el suelo, por un lado, y el tiempo de su permanencia en l, por el otro. Respecto a su situacin, hay tres tipos diferentes de organismos, tomando como base las tres zonas ecolgicas del suelo: 1) Los epiedafones son los que habitan en la superficie del suelo y que corresponde a la zona epigea. 2) Los hemiedafones son los que se encuentran en la primera capa del suelo, abundante en materia orgnica, llamada zona hemiedfica. 3) Los enedafones, por ltimo, son los que existen en una capa ms profunda en que predomina el suelo mineral, conocida tambin como zona euedfica. En cuanto al segundo aspecto, se distinguen dos categoras principales: a) Los geobiontes, que pasan todo su ciclo de vida en el suelo, como las lombrices, muchos caros, colmbolos, etc., y b) Los geofilos que, por el contrario, tan slo pasan una parte de su vida en el suelo, como algunos insectos y otras especies de caros. No todos los organismos del suelo tienen el mismo valor bioedafolgico; son sumamente variables en cuanto a tamao, abundancia, rgimen alimentario, permanencia y exclusividad. La mayor densidad se encuentra por lo general en los suelos de bosques. Segn McCormick (1960), el nmero de organismos que vive hasta una profundidad de 7 cm en 30 cm2 de suelo puede llegar a ser mayor de 1 000 millones; los actinomicetos forman aproximadamente 50% de esta masa; las bacterias, 40%; los protozoarios y las algas, 5%, y los hongos verdaderos, 1%; el otro 4% est representado por los animales invertebrados, entre los cuales los ms abundantes son los artrpodos. A pesar de este bajo porcentaje del total, los artrpodos se pueden encontrar en densidades tan altas como de 300 millones de individuos por 4 047 m2, de acuerdo con las caractersticas del suelo y de la vegetacin. Los artrpodos ms frecuentes y abundantes en la mayor parte de los suelos son los caros en primer lugar, y los colmbolos

en segundo. Los caros edficos se encuentran en todo el mundo, desde altitudes de 5 000 m sobre el nivel del mar, hasta las orillas de los lagos y las costas de los ocanos. Junto con los colmbolos, pueden ser los primeros habitantes de los suelos parcialmente formados en las montaas. Muchas especies se han adaptado a vivir entre los intersticios del suelo, incluyendo dunas de arena muy fina, donde pasan toda o gran parte de su vida; como en otros casos de caros que viven en lugares estrechos, stos tambin han modificado el aspecto de su cuerpo durante el curso de su evolucin, llegando a adquirir una forma desde poco hasta muy alargada, y han adoptado adems movimientos como los de los nemtodos, con los cuales se identifican tanto que han llegado a confundir al hombre. Esto es lo que en biologa se llama fenmeno de convergencia, o sea que, a lo largo del tiempo por presiones similares (selectivas) del medio, los organismos de muy diferentes grupos pueden llegar a parecerse entre s, no slo en su morfologa sino tambin en su comportamiento. Numerosas especies tienen tambin la capacidad de poderse enterrar, a veces hasta profundidades de 4 o 5 metros; esto lo hacen de manera normal en zonas templadas y calientes; en las regiones muy fras, donde suele nevar, se entierran a mayor profundidad para huir del fro excesivo. Ya se mencion en el primer captulo que uno de los sitios donde ms abundan los caros es entre la hojarasca y la tierra suelta de los bosques, donde constituyen 85% o ms del total de la poblacin del suelo. Muchos de ellos se han adaptado a vivir en los lquenes, los musgos, las bromelias, etc., y suelen invadir fcilmente los troncos podridos. Asimismo, pueden ser muy numerosos en los lugares pantanosos con un alto contenido de humus. Pueden constituir hasta 95% de las especies de artrpodos que se encuentran en suelos cubiertos por matorrales. Son principalmente hemiedficos, pero la distribucin vertical de algunas especies puede extenderse a las zonas epigea y euedfica. En el suelo existen representantes de todos los rdenes de caros, pero sin duda alguna los oribtidos son los ms abundantes y tambin los ms sedentarios, aunque ciertas especies pueden llegar a ser muy activas. Los prostigmados y los mesostigmados son ms numerosos en suelos como los de las zonas desrticas; la mayora son activos depredadores; en bosques y matorrales se mueven libremente entre la hojarasca. Los astigmados no son elementos importantes en la fauna de muchos suelos, pues, como se vio en el captulo anterior, prefieren lugares ms secos, como el polvo de las casas, los graneros, etc. Sin embargo, hay ocasiones en que pueden ser localmente abundantes en pastos y suelos arables. Los caros, segn la especie de que se trate, pueden nutrirse de prcticamente todo lo que sea de origen orgnico. Tomando en cuenta su tipo de alimentacin, pueden agruparse en tres grandes divisiones que son: los fitfagos, los saprfagos y los zofagos. Dentro de los fitfagos, pueden distinguirse los microfitfagos, cuyas diferentes especies se alimentan de bacterias, algas, hongos, levaduras, musgos, hepticas y lquenes, es decir, de la microflora; y los macrofitfagos, que se nutren de los tejidos de las plantas superiores o macroflora; aqu quedan incluidos tambin los que comen diversos productos vegetales como nctar, polen, granos y frutos en general, fibras y madera. Los caros saprfagos son los que se alimentan de materia orgnica en descomposicin, tanto de origen vegetal como animal; aqu quedan los que se nutren de detritos, cadveres y materias fecales.

Dentro de los zofagos, o sea los que se alimentan de animales, hay una variedad infinita de formas. Una buena parte ha conservado el hbito primitivo de la depredacin, pero otros, poco a poco se han asociado con otros animales, surgiendo biorrelaciones de distinta naturaleza, como comensalismo, parasitismo, etc., temas sobre los cuales se trata en otros captulos. La mayor parte de los caros del suelo no se alimentan en forma exclusiva de una sola cosa, sino que pueden tener una alimentacin mixta, hasta ciertos lmites. Por ejemplo, son pocas las especies que se nutren nicamente de bacterias; las hay, sin embargo, teniendo entonces sus partes bucales adaptadas para filtrar los microorganismos de los sustratos lquidos; en el suelo se les puede encontrar movindose entre la pelcula hmeda de la materia orgnica en descomposicin. En cambio, casi todos los que se alimentan de algas, como algunos prostigmados y muchos oribtidos, incluyen tambin los hongos en su dieta. Estos ltimos constituyen uno de los alimentos preferidos por gran nmero de especies edficas; algunas de ellas tienen sus quelceros modificados, gracias a lo cual pueden raspar y alimentarse de los tejidos internos de los esporforos; muchos comen tambin levaduras.

Figura 6. Algunos oribtidos de la fauna del suelo. (a) Galumna sp. Vista ventral. (b) Galumna sp. Vista dorsal. (c) Nothrus sp. (d) Oplophorella sp.

En los musgos, la poblacin de caros es muy grande, pero son pocos los que los ingieren; la mayor parte son depredadores que encuentran en estas plantas el resguardo y proteccin necesarios, adems de las presas adecuadas para su dieta. Respecto a los otros grupos que se alimentan de la macroflora o de los diversos animales y de la substancia orgnica en descomposicin, se han tratado ya sus diferentes aspectos en los otros incisos de este libro. Ahora, desearamos sealar algunos aspectos pertinentes del grupo edfico ms importante, el de los oribtidos. Estos caros se encuentran en casi todos los suelos del mundo, aunque ciertas especies estn restringidas a regiones particulares y otras requieren condiciones de humedad prximas a la saturacin. Algunos oribtidos asociados a biotopos hmedos o a biotopos secos, pueden utilizarse como indicadores de estas condiciones ambientales especiales. El cuerpo de la mayor parte de las especies est cubierto de una fuerte coraza que lo protege en contra de varios agentes ambientales. Desde el punto de vista del hombre, determinadas especies pueden considerarse dainas para ciertas plantas y para algunos animales; sin embargo, la mayor parte desempea un importante papel benfico en los ecosistemas edficos. Vamos a referirnos brevemente a estos dos aspectos. Respecto al dao que pueden ocasionar a algunos vegetales est el de ciertas especies que mediante sus heces infectadas con hongos contaminan los bulbos de ciertas plantas; estos hongos causan la descomposicin y deterioro de los tejidos en el tronco basal, races y tubrculos del vegetal, mismos que van a servir de alimento al caro ms tarde. Lo mismo sucede con las especies que viven en los graneros, donde distribuyen esporas de hongos que acarrean tanto interna como externamente en su cuerpo; estas esporas contaminan los granos sanos y cuando stos quedan deteriorados por el hongo los caros se los comen, con ayuda de sus fuertes quelceros dentados. Esta actividad es compartida con otros caros astigmados. Algunos oribtidos tienen importancia veterinaria, ya que actan como huspedes intermediarios de ciertos cestodos o solitarias, que parasitan a varios mamferos, como ungulados, roedores y lagomorfos. Un caso muy comn es el de la Moniezia expansa, cestodo que pasa su estado adulto en el intestino delgado de ovinos, caprinos, bovinos y otros rumiantes en muchos pases. La gran cantidad de huevecillos que se desprenden de los progltidos maduros salen con los excrementos. Ya en el suelo, son frecuentemente ingeridos por especies grandes de oribtidos, en cuyo intestino los huevecillos se rompen, y dan nacimiento a las formas juveniles o cisticercoides, que atraviesan la pared de este rgano para continuar su desarrollo en la cavidad del cuerpo del caro. Gran parte de estos oribtidos se suben a las plantas o andan entre las hierbas y con frecuencia son ingeridos por las ovejas o los bovinos junto con el pasto del cual se alimentan. Una vez dentro del cuerpo del rumiante, los cisticercos abandonan el cuerpo del caro que actu como husped intermediario, se fijan al intestino y se convierten en adultos. Por lo que se refiere a los aspectos benficos, el ms importante probablemente es su activa participacin en los procesos de humificacin y otras actividades que en alguna forma favorecen el equilibrio ecolgico de las comunidades edficas. Algunos de ellos, por ejemplo, junto con otros animales del suelo, eliminan las races muertas, y proporcionan en esta forma conductos de aeracin, drenaje y transferencia de restos orgnicos.

Casi ningn artrpodo se alimenta de las hojas recin cadas; sin embargo, un grupo grande de oribtidos si lo hacen, como se ha podido comprobar en las hojas mojadas recin cadas de varios encinos. Otros caros, en cambio, necesitan que la hoja est ya algo descompuesta para poder ingerir sus tejidos. Los caros empiezan a comerse una hoja por la superficie axial, separan los tejidos no lignificados de las principales nervaduras, y se alimentan entonces de los tejidos mesfilos y epidrmicos inferiores, lo que da a la hoja un aspecto caracterstico. Algunas de las formas ms robustas llegan a perforar las hojas de los encinos y las higueras, y alcanzan a consumir algunas de las nervaduras ms finas. Muchos oribtidos juveniles se alimentan de los peciolos y de las agujas de las conferas, as como de tallos de gramneas. Los ms importantes son los oribtidos xilfagos, o sea que se alimentan de la madera; para ello se introducen en la madera de las ramas cadas en los bosques. Al analizar las heces de estos animales se ha comprobado que consisten de restos de madera; se ha demostrado tambin que pueden producir varias carbohidrasas como la celulasa, acompaada a veces de una xilenasa y una pectinasa. Los quelceros de todos estos caros son grandes y fuertes, capaces de masticar las fibras de madera antes de ser ingeridas. Una cosa muy interesante es que ninguna de estas especies produce enzimas capaces de digerir la trehalosa, que es un carbohidrato importante de los hongos de la madera; as que, cuando estos hongos son ingeridos junto con el alimento, el caro no los digiere, sino que acaba por excretarlos como formas viables, junto con las heces, y de esta manera ayudan a su distribucin. Estos desechos de la madera excretados representan un producto de ms fcil biodegradacin, que ser terminada por las bacterias del suelo. Esta diseminacin de los hongos es algo que tambin favorece a los oribtidos, pues el material vegetal que consumen pueden digerirlo con mayor facilidad si previamente est expuesto a la accin de los hongos. En esta forma se establecen relaciones mutualistas que favorecen tanto al hongo como al caro. En este caso particular, la cadena de individuos que se suceden para lograr la desintegracin de la madera son los hongos primero, los caros despus, y finalmente las bacterias. Una cosa importante de los caros oribtidos es que poseen una enzima capaz de desdoblar el oxalato de calcio, compuesto en general muy difcil de desdoblar. De esta manera, aprovechan el calcio y cuando mueren ste queda otra vez a disposicin de las plantas. Otros muchos oribtidos xilfagos carecen de enzimas especficas para digerir la celulosa y dems substancias vegetales, pero en cambio tienen simbiontes intestinales que se encargan mutualsticamente de esta funcin. Todos estos organismos forman parte del fluido de energa de los ecosistemas edficos. Gran cantidad de la materia orgnica es procesada por ellos, es decir, transformada fsica o qumicamente como resultado de su ingestin. Parte de este material sale como materia fecal no digerida y el resto es asimilado y metabolizado. La energa asociada a esto est representada en la produccin, o sea crecimiento y reproduccin, y en la respiracin, lo que en conjunto constituye el metabolismo de mantenimiento ( arding y Stuttard, 1974). En H muchos casos, la desintegracin completa de los detritos depender de la utilizacin subsecuente de la materia fecal, ya que se ha comprobado plenamente que el material en descomposicin es ms susceptible a la actividad microbiana tras haber pasado por el intestino de los caros (Ghilarov, 1963; Khnelt, 1963). Para saber la cantidad de materia ingerida, asimilada y defecada por estos microartrpodos, se han empleado diversos mtodos, como rastreadores radiactivos (levaduras marcadas con glicina C14 como alimento) (Engelmann, 1961). Tambin los cocientes respiratorios pueden

emplearse como ndice fiel de la actividad metablica (Wallwork, 1971). Asimismo, se pueden sacar medidas del rea consumida cuando las hojas se encuentran perforadas, y estos valores convertirlos en volumen o peso. Concretando, los cambios fsicos que los caros realizan en la desintegracin de la materia orgnica son obvios; los restos vegetales son triturados por las partes bucales en fragmentos de pocos micrones, que salen del cuerpo como bolitas fecales y que constituyen focos de muy ricos nutrimentos para otros microorganismos coprfagos. Por lo que se refiere a los cambios qumicos, necesita conocerse mejor todava el potencial enzimtico de los caros, pero existen ya pruebas de que su papel como descomponedores primarios es mucho mayor del que se pensaba. "La abrumadora importancia de los descomponedores en algunas situaciones ha sido demostrada por Macfadyen (1963), quien calcul que este grupo acapara mucho ms cantidad del flujo energtico que la cadena alimentaria herbvoros/carnvoros en un suelo de pradera." (Wallwork, 1971). En conclusin, se puede afirmar sin lugar a dudas que las actividades de los caros en las comunidades edficas favorecen, entre otras cosas, la aeracin del suelo, la distribucin vertical de la materia orgnica, el reciclaje de los elementos, ya que constituyen eslabones fundamentales de las cadenas de alimentacin y, lo ms importante, participan activamente en los procesos de descomposicin e integracin al suelo de la materia orgnica. Todo ello ocurre bajo nuestros pies, en este mundo oculto.

IX. CAMBIO DE VIDA

LOS caros son, sin duda alguna, animales terrestres, igual que los arcnidos; sin embargo, dentro de la amplia radiacin adaptativa que han sufrido en el curso de su larga evolucin, han ido incursionando en todos los hbitats accesibles a la vida del planeta; en esta forma y como una adaptacin secundaria, han invadido tambin el agua, no slo la dulce, sino tambin la marina, con tal xito que actualmente se cuentan por miles las especies acuticas. Gran cantidad de caros de los rdenes Mesostigmata, Prostigmata, Astigmata y Oribatida, se han acostumbrado a vivir en lugares muy hmedos, como son los pantanos, las zonas de mareas y semejantes, pero los que se consideran verdaderamente acuticos pertenecen todos al orden Prostigmata y se dividen en dos grandes grupos: a) los de agua dulce, pertenecientes a 46 familias, y b) los de agua salada que se agrupan en una sola familia; cada uno tiene preferencia por el hbitat sealado, pero no de una manera muy rgida, pues hay especies dulceacucolas, que llegan a penetrar en aguas bastante saladas y especies marinas que, a su vez, se mezclan entre las aguas dulces. Vamos a ver a grandes rasgos las caractersticas generales de los dos. Entre los caros dulceacucolas hay especies adaptadas a vivir entres las fuertes corrientes de los ros y las cascadas; otros prefieren la circulacin menos rpida de los arroyos o el oleaje de los grandes lagos, as como las cadas de agua ms ligeras. De igual manera, las aguas tranquilas de lagos, estanques, pozas y hasta de los charcos temporales albergan infinidad de formas. La mayor parte tiene predileccin por las aguas sombreadas y estn tambin presentes en los ros subterrneos. Hay especies que se han adaptado a vivir en aguas sumamente fras; en cambio, otras lo han hecho en manantiales de aguas termales, a temperaturas bastante elevadas, as como en aguas sulfurosas o de drenaje. Muchos de estos caros son capaces de vivir activamente cerca de la superficie, pero un buen nmero suele enterrarse entre el lodo de los bordes o del fondo, a veces a grandes profundidades, otros ms prefieren los intersticios de las orillas. Gran cantidad de ellos se refugian entre los musgos y las plantas subacuticas. Varios tambin se han ido adaptando a las aguas salobres y abundan en la zona litoral de aguas marinas. Su distribucin puede decirse que es mundial, pues prcticamente existen en todas las grandes y pequeas masas de agua dulce. No deja de ser interesante el hecho de ver cmo animales adaptados completamente a la vida terrestre han ido adquiriendo los elementos necesarios (por seleccin natural) que les permite vivir en el medio acutico y esto no slo por lo que respecta a su morfologa, sino tambin a su comportamiento en general. Por los estudios que sobre ellos se han hecho, se ha podido comprobar que estas formas dulceacucolas derivaron de formas terrestres; como se ver ms adelante, muchos de ellos en su estado larval continan actuando como si estuvieran sobre la tierra. Los cambios ms notables se presentan en las formas natatorias; el tener que desplazarse en un medio mucho ms denso que el aire requiere de mucho mayor fuerza, lo que ha originado un mayor desarrollo del sistema muscular; a su vez, al fortalecerse los msculos han tenido forzosamente que desarrollarse estructuras de soporte y puntos de insercin mucho ms

resistentes, lo que se consigui al formarse las grandes placas que cubren el exterior del cuerpo y que se continan por dentro en fuertes apodemas, donde dichos msculos quedan insertados. Lo primero que llama la atencin cuando se observa a algunos de estos caros acuticos bajo el microscopio es, precisamente, la presencia de estas placas que recubren gran parte del cuerpo; uno de los sitios donde recae ms el esfuerzo que se hace al nadar es en las coxas de las patas; se ve entonces que el contorno original de estas coxas se ha expandido tanto que ahora se observan como grandes placas coxales, fusionadas entre s.

Figura 7. Ejemplos de caros acuticos. (a) Unionicola granadosi Hofmann y Cramer, parsito de moluscos de agua dulce. (b) Atrido adulto depredador de vida libre. Otro complemento que se ha formado simultneamente con las otras estructuras y que ha facilitado mucho el desplazamiento en el medio lquido es el conjunto de sedas natatorias, que se han desarrollado en forma exuberante en los ltimos artejos libres de las patas; sedas y patas actan en conjunto como remos, agilitando de manera muy eficaz la natacin de estos animales. Un atractivo que los caros acuticos tienen para nosotros es su color. La gran variedad de tonalidades que estos diminutos animales pueden presentar es realmente increble; por desgracia esto no se alcanza a distinguir a simple vista; pero vistos en vivo bajo el microscopio, ofrecen un cuadro de hermosas combinaciones en rojo, verde, azul, anaranjado y amarillo. Son los caros de mayores coloridos. Por esta razn, cualquiera pensara que son fcil presa de sus depredadores; sin embargo, esto no es as; aqu se repite el fenmeno descrito en el captulo III, slo que en este caso se trata de especies acuticas. Efectivamente, sus posibles depredadores, que son gran cantidad de insectos y otros animales del agua, los evitan por su desagradable sabor; cuando alguno de ellos llega a ingerirlos, de inmediato los escupe y jams vuelve a intentar atraparlos. Algunos autores piensan que esto est relacionado con la presencia de numerosas glndulas cutneas, que se encuentran repartidas por todo el cuerpo y que se abren al exterior a travs de orificios especiales, bien notables en la superficie dorsal y ventral del animal; dichas estructuras con frecuencia estn asociadas con sedas, con plaquitas dorsales o con ambas; es posible que su secrecin externa que baa todo el cuerpo sea la causa de su repugnante sabor. Otros investigadores piensan que dicha substancia pueda tambin tener una funcin impermeabilizante, que los protege en el medio acutico. Igualmente, se ha pensado que algunas de ellas secreten feromonas, gracias a las

cuales pueden encontrarse, reconocerse y atraerse los sexos. Lo cierto es que estas glndulas son caractersticas de los caros acuticos. Existen otros muchos rasgos de las formas de agua dulce, como es el hecho de ser los nicos caros que poseen un ojo medio (aparte de los laterales), que algunos autores llaman rgano frontal; este ojo central no est muy bien desarrollado y generalmente se encuentra sobre una protuberancia de la cutcula; se cree que es reminiscencia del complejo aboral que aparece en algunos trilobites y que se desarrolla en el par de ojos centrales de algunos arcnidos, como los alacranes. La mayor parte de los autores est de acuerdo que estos animales provienen de antepasados terrestres, semejantes a los (rombidoideos y eritreoideos actuales, ya que tanto sus costumbres como sus ciclos de vida son muy semejantes a los de aqullos. En todas las especies (menos algunas de la familia Unionicolidae, que se tratarn despus) las ninfas y los adultos viven nadando libremente en el agua, y depredan una gran cantidad de huevecillos o artrpodos y moluscos pequeos; en cambio, las larvas, igual que las especies terrestres (vase el captulo XII), necesitan alimentarse de un husped; en esta etapa pueden parasitar gran cantidad de insectos acuticos, como muchos escarabajos y chinches, e insectos semiacuticos, como numerosas especies de mosquitos, liblulas, mosquitas de un da, etctera. El ciclo de vida de los caros acuticos, igual que el de las formas terrestres con las que estn emparentados, consta de siete etapas: huevo, prelarva, larva, protoninfa, deutoninfa, tritoninfa y adulto; la protoninfa y la tritoninfa son estados quiescentes, de reposo aparente, pues dentro de la cubierta externa estn sufriendo una metamorfisis, para pasar a sus siguientes estadios. La fecundacin se lleva acabo a travs de espermatforos con pedicelo, que el macho deposita y pega en el sustrato. Seguramente habr muchas formas en que este esperma llegue al cuerpo de la hembra, pero tan slo se han logrado observar unas pocas; la ms frecuente es cuando el macho, al encontrarse a una hembra sexualmente madura, pega el cuerpo de sta al extremo posterior de su cuerpo mediante un cemento especial que secreta; en esta forma la lleva arrastrando consigo durante un rato, hasta que al encontrar un sitio adecuado deposita un espermatforo en el suelo, jala despus a la hembra, de manera que su abertura genital quede justamente por encima del saco con esperma; al tocarlo la hembra, abrir de inmediato sus valvas genitales, succionando el contenido del saco mediante contracciones del cuerpo. Una vez logrado esto, el macho separar el cuerpo de la hembra empujndola con sus patas posteriores, despus de lo cual cada uno seguir su camino. La hembra pone sus huevos en el agua, en sitios protegidos del sustrato, ya sea en el fondo o en las orillas de arroyos y lagos; con frecuencia los introduce entre los tejidos vegetales, dentro de los tallos de las plantas acuticas; esto lo efecta mediante un ovipositor que se proyecta de su cuerpo en el momento de la oviposicin. Ms tarde, el corion o cscara del huevo se rompe, pero la prelarva, que todava no ha completado su desarrollo, queda envuelta por una membrana resistente y elstica que le permite estirarse y moverse dentro de ella mientras termina la formacin de sus estructuras. Llegado el momento, la envoltura se rompe, surge la larva hexpoda, muy activa, que mostrar un comportamiento diferente, segn la especie de que se trate. Desde el punto de vista evolutivo, las larvas son ms conservadoras de sus caractersticas ancestrales que las ninfas y los adultos; por esta razn son mejores como indicadoras de la filogenia del grupo. Es posible tambin que en forma semejante a lo que sucede con los insectos holometbolos las larvas hayan evolucionado independientemente de los otros

estados, adquiriendo dos personalidades diferentes por completo, las larvas por un lado y las ninfas y los adultos por el otro. Lo cierto es que, en lo referente a los caros dulceacucolas, las ninfas y los adultos se comportan en forma parecida, pero en cambio las larvas actan de manera muy diferente, de acuerdo con su nivel evolutivo. Hay larvas que no han logrado adaptarse todava al medio acutico y se comportan como si continuaran viviendo sobre el suelo. As, a pesar de nacer de huevos que estn sumergidos apenas salen de ste, nadan rpidamente hacia la superficie, donde en forma normal se ponen a caminar sobre la pelcula de agua, como si fuera la tierra, en busca de su posible husped. Estas larvas continan teniendo respiracin area; su cuerpo, de consistencia blanda, no presenta placas muy esclerosadas. Las ninfas y los adultos de estas especies son muy malos nadadores y todava muestran caractersticas primitivas. Dichas larvas utilizan como huspedes a los adultos areos de insectos semiacuticos, como muchos mosquitos, chinches, etc., sobre los cuales se suben al ras de la superficie del agua, cuando stos abandonan el medio acutico. Otras de estas larvas pueden atacar a especies totalmente acuticas, como ciertos colepteros y otro tipo de chinches, subindose a ellos en el momento que los insectos salen a la superficie del agua, pero en estos casos invaden el espacio areo que queda por debajo de las alas anteriores de sus huspedes; rodeados de esta bolsa de aire permanecen todo el tiempo que dura su alimentacin de manera que aunque estn sujetos a animales acuticos continan viviendo en un hbitat areo. Por ltimo, hay las especies ms evolucionadas, cuyas larvas se han adaptado a vivir bajo el agua; su aspecto es aplanado dorso-ventralmente y su cuerpo est cubierto por placas esclerosadas; son activas nadadoras. Estas larvas localizarn a sus huspedes en el fondo del arroyo y entre la masa de agua y se sujetarn a ellos, pero sin alimentarse, pues estos insectos semiacuticos se encontrarn en ese momento en la etapa de ninfa o pupa, como es el caso de las liblulas, las efmeras y muchos mosquitos. Cuando de estos estados inmaduros emerjan los adultos, las larvas de los caros se pasarn y sujetarn a ellos, siendo transportados en esta forma al medio areo y terrestre; no ser sino hasta entonces cuando los caros actuarn como parsitos; buscarn un sitio adecuado del husped para introducir sus quelceros y empezar a alimentarse de su hemolinfa. Todo el tiempo que el insecto semiacutico permanezca en el ambiente terrestre, con objeto de alimentarse o aparearse, o ambas cosas, los caros continuarn sujetos a l. Ms tarde o ms temprano los insectos adultos regresarn al agua, sobre todo las hembras que debern ovipositar en ella. Es el momento que las larvas de los caros aprovechan para desprenderse del husped y caer al agua, continuando all su ciclo de vida. Buscarn un sustrato adecuado, que puede ser alguna de las plantas acuticas, al cual se fijarn con sus quelceros para tranformarse en la protoninfa quiescente y de la cual emerger poco despus la deutoninfa. Hay insectos acuticos que cuando se seca el charco en el que viven son capaces de salir por el tiempo que sea necesario (dentro de ciertos lmites) para buscar otro depsito de agua donde puedan continuar su ciclo de vida. En varias de estas especies las larvas de caros parsitos prolongan su periodo de fijacin al husped y all mismo se transforman primero en proto y luego en deutoninfa, dentro de la cubierta larval; finalmente, esta cubierta se rompe y sale de ella la deutoninfa activa, que inmediatamente comienza a nadar y a buscar su alimento como depredadora; la exuvia o exoesqueleto de la larva permanecer unido al cuerpo del husped, aunque ya no tenga nada adentro. En caso de que alguno de estos insectos tenga que emigrar a otro depsito de agua, las deutoninfas, dentro de la cubierta larval, no saldrn sino hasta que el insecto regrese al agua. Hay otros casos en que la larva sale del huevo y sin alimentarse se transformar inmediatamente en protoninfa quiescente, de la cual emerger a su debido tiempo la

deutoninfa. Las deutoninfas son muy activas y voraces y depredan todo lo que pueden; una vez llenas se transformarn en tritoninfas tambin quiescentes, que darn finalmente origen a los adultos; stos tambin depredarn gran cantidad de presas y llegado el momento llevarn a cabo el apareamiento, repitindose el ciclo. Una modalidad a este cuadro general se presenta en algunas especies de la familia Unionicolidae, donde las ninfas y los adultos no llevan una vida libre como todas las dems, sino que parasitan varias especies de moluscos y esponjas. Su forma de alimentacin no es como la de las larvas en general, que se alimentan una sola vez y en un solo punto de fijacin, hasta llenarse; en este caso suelen atacar a sus huspedes en repetidas ocasiones y en diversos sitios. Algunas larvas de estos organismos no son parsitas y lo nico que hacen es nadar activamente, y ayudan con esto a la dispersin de la especie dentro del lago; otras viven como parsitas de mosquitos quironmidos. Por lo que se refiere a los caros marinos, ya se mencion que se agrupan en una sola familia Halacaridae, que abarca alrededor de 400 especies. Los halacridos estn distribuidos en todos los mares del mundo, encontrndose a diferentes latitudes y profundidades. Aparte del mar, pueden vivir tambin en aguas salobres y dulceacucolas. La mayor parte se localiza en la zona de mareas y en las acumulaciones de algas marinas; hay, sin embargo, especies que se han colectado a grandes profundidades; en estas zonas abisales se han hallado a ms de 4 000 m de profundidad. Pueden encontrarse tambin en ciertas cuevas y lugares muy alejados de las costas, a los cuales han llegado mediante las corrientes subterrneas. Al contrario de los dulceacucolas, los caros marinos no son buenos nadadores, sino que se arrastran por el fondo o se sujetan firmemente de algn sustrato marino, como pueden ser corales, esponjas, erizos de mar, diversas conchas de moluscos, etc. Esto lo pueden realizar gracias a las poderosas uas con que estn provistas sus patas. Esto hace que las tcnicas para colectarlos sean muy diferentes a las empleadas para la captura de otros caros. Si por ejemplo, se les busca sobre un trozo de coral, ser muy difcil localizarlos a simple vista, pues son tan pequeos y estn afianzados con tal firmeza al sustrato que fcilmente pasan inadvertidos. Para obtenerlos, deber ponerse el trozo de coral dentro de una cubeta llena de agua de mar y agregarse un poco de cloroformo o ter, para adormecerlos. Deber esperarse de veinte minutos a media hora, para despus sacudir fuertemente el coral dentro de la cubeta con el fin de que los caros adormecidos se desprendan; este lquido finalmente se filtrar por un cedazo. El filtrado se observar bajo el microscopio, donde por ltimo aparecern los caros. Para conservarlos se agregar un poco de alcohol de 70. Un buen nmero de halacridos tienen hbitos depredadores y se alimentan de numerosos invertebrados pequeos, tanto en las zonas litorales como en las abisales; otros son fitfagos, que se nutren sobre todo de algas; otros ms son saprfagos y algunas especies viven como parsitos internos o externos de animales marinos, principalmente de mamferos. Por la gran cantidad de especies acuticas que en la actualidad se conocen, cuyo nmero sigue aumentando da con da, nos damos cuenta del enorme xito que los caros han tenido en este medio secundario adoptado por ellos. Con todo esto se puede confirmar tambin la gran plasticidad del grupo y su increble poder de adaptacin a cualquier tipo de hbitat. Por lo visto, estn potencialmente capacitados para salir adelante en cualquier cambio de vida que emprendan.

X. LAS BOMBAS SUCCIONADORAS DE SANGRE

LOS caros ms importantes desde el punto de vista mdico y veterinario son, sin duda alguna, las garrapatas, no slo por su condicin de parsitos obligados, sino por las graves consecuencias que este parasitismo acarrea consigo. Los daos ms notorios y graves son desde luego los que originan en el ganado de muchos pases. En Mxico, desde hace aos, lesionan severamente la economa del pas, calculndose las prdidas en unos 300 millones de dlares anuales; tan slo en 1983, se dejaron de producir ms de 54 000 toneladas de carne. El problema ha sido tan grave que, en 1975, se cre el Fideicomiso Campaa Nacional contra la Garrapata, con el fin de abatir y de ser posible exterminar sus poblaciones. Sin embargo, la campaa se hizo a base de productos qumicos y a pesar de que los 13 131 baos garrapaticidas que existan en 1975 aumentaron a 35 360 en 1983, ao en que se disolvi dicho fideicomiso, el problema de las garrapatas sigui y contina vigente. Lo irnico del asunto es que este grave problema, de tan difcil solucin, ha sido propiciado por el propio hombre, aunque sin tener conciencia de lo que haca; esto, desde luego, no es ninguna excepcin, pues como en el caso de cualquiera otra plaga, sta tambin apareci como resultado de una produccin masiva del recurso. Las principales garrapatas que atacan al ganado pertenecen al gnero Boophilus, con seis especies en todo el mundo, dos de ellas en Mxico. Existe otro gnero muy cercan o, el Margaropus, con tan slo tres especies. Por las caractersticas tan parecidas que comparten estos dos gneros, se piensa que deben de haber tenido un origen comn y que ambos deben de haber estado igual y ampliamente representados por sus respectivas especies. Adems, en los dos se ha llegado a conformar a lo largo de su evolucin el ciclo de un solo husped (en lugar de tres, que es lo ms comn entre las dems especies), que es el ms conveniente y el menos riesgoso para una garrapata. No obstante esto, mientras Boophilus tiene una amplia distribucin y est perfectamente establecido en muchos pases, Margaropus se encuentra en vas de extincin, en tan slo ciertas regiones del continente africano. La probable explicacin a esto, sugerida por el doctor H. Hoogstraal, conocido investigador que ha estudiado este problema de cerca, puede ser la siguiente: dos de las especies de Margaropus son parsitas en la sabana de las tierras bajas de frica y slo ocasionalmente se ha encontrado a una de ellas sobre cebras y antlopes, sin haber logrado adaptarse a ningn animal domstico. La tercera especie ha logrado sobrevivir gracias a que pudo adaptarse a los caballos introducidos por el hombre, cuando ste mat a sus huspedes originales, las cebras de las montaas, ahora casi extinguidas; sin embargo, siendo esta especie de costumbres invernales, est limitada a vivir en las montaas fras del sur de frica. Las especies de Boophilus, en cambio, lograron adaptarse con gran xito a los animales domsticos, cuyo progreso y desarrollo ha sido ampliamente fomentado por el hombre, ayudando con esto de manera automtica al progreso de sus ectoparsitos. Esto, con el tiempo, ha resultado en el grave problema al cual tiene que enfrentarse hoy da sin tener muchas esperanzas de poder resolverlo.

Se han invertido millones de dlares en campaas contra estos animales, se han aplicado infinidad de garrapaticidas y otros mecanismos de control y el problema sigue en pie; continuamente aparecen formas resistentes a las diferentes substancias qumicas y su tasa de crecimiento es tan grande que, a pesar del alto grado de mortalidad que presentan aqullas, siempre logra sobrevivir un porcentaje lo bastante alto para mantener la especie. La gran vitalidad de los pocos ejemplares que llegan a sobrevivir, despus de una campaa intensa, permite que nuevamente crezcan y se reproduzcan, recuperndose en poco tiempo la poblacin de individuos. De acuerdo con las caractersticas adaptativas que poseen, el ectoparasitismo de las garrapatas debe remontarse a muchos millones de aos atrs. Se piensa que su adaptacin a esta forma de vida pudo muy bien haberse iniciado hace aproximadamente 200 millones de aos, a fines del Paleozoico y principios del Mesozoico, pudiendo haber tenido como primeros huspedes los numerosos reptiles de esa poca. Muchos de estos grandes vertebrados tuvieron la piel suave y seguramente representaban una rica y accesible fuente de alimento para las garrapatas; todava ahora diversas especies parasitan muchos reptiles. Millones de aos despus, a principios del Terciario (hace 60 millones de aos), las lneas primitivas de las aves y los mamferos experimentaron de pronto un desarrollo exuberante, viniendo a sustituir a los reptiles como los vertebrados terrestres dominantes. Todos estos nuevos animales, provistos ya de sangre caliente, elemento que haba aparecido ya en algunos reptiles, favorecieron de manera notable la adaptacin al parasitismo de numerosas especies de artrpodos y, desde luego, de las garrapatas. La transformacin de las escamas reptilianas en pelos y plumas les proporcionaron un microhbitat ideal para la vida parsita, ya que constitua un lugar para refugiarse y protegerse, con temperatura ms o menos constante y alimento siempre disponible. Otras especies aprovecharon igualmente las madrigueras, los nidos y refugios en general de todos estos vertebrados, lugares muy adecuados para resguardarse y reproducirse, teniendo a la mano al husped, del cual se alimentaran durante su descanso o sueo. Esta situacin ha prevalecido hasta nuestros das. Como se indic en el primer captulo, las garrapatas son los caros de mayores dimensiones; estando bien llenas, por la sangre ingerida y por el desarrollo de sus huevos, algunas hembras llegan a medir hasta 3 cm de longitud; los machos siempre son ms pequeos. Aparte de sus quelceros que se encuentran volteados hacia afuera, provistos de dientes curvos y de los pedipalpos sin uas, presentan un rgano de penetracin muy poderoso que es el hipostoma, armado con numerosos dientecillos; por medio de l y de sus quelceros se fijan firmemente a la piel de su husped, sellan adems el lugar de la perforacin con un cemento especial; la picadura no la siente la vctima debido a una substancia anestsica que inyectan junto con la saliva. Para desprender una garrapata, nunca se debe arrancar con fuerza, pues las partes bucales estn tan bien sujetas al husped que con el tirn no se logra ms que romperlas, quedndose entonces dentro de la piel, lo cual suele proporcionar un medio favorable para la invasin de bacterias pigenas, que provocarn una infeccin secundaria de ms serias consecuencias. Lo que debe hacerse es cubrir la garrapata durante un buen rato con un algodn mojado con alcohol, para que, al no poder respirar, ella misma afloje los dientecillos de sus quelceros e hipostoma y salga por s sola. No se recomienda seguir la costumbre de quemar la garrapata con un cigarro prendido, pues con frecuencia la piel sale daada. Las garrapatas son parsitos obligados que, segn la especie, pueden atacar a cualquier vertebrado terrestre, incluso al hombre. Se encuentran distribuidas por todo el mundo, pero son ms abundantes en las regiones tropicales y subtropicales. Las ms primitivas son las que pertenecen a la familia Argasidae, tambin conocidas como garrapatas blandas, por no tener

escudos que cubran su cuerpo, siendo ste de consistencia coricea. Los antiguos mexicanos las designaban con el nombre nhuatl de tlalaxin que, con la llegada de los espaoles, se transform en tlalaje o talaje. Los tarascos en Michoacn las llamaban turicata. Estos dos nombres pasaron despus a formar parte de la nomenclatura cientfica, designndose a las dos especies ms comunes de Mxico como Ornithodoros talaje y O. turicata. Los argsidos son esencialmente nidcolas, parsitos temporales que se alimentan de su husped cuando ste llega a dormir o a descansar a su nido o madriguera. Los adultos pueden picar y alimentarse varias veces con intervalos variables. Su ciclo de vida consta de huevo, larva, uno a varios estadios ninfales y adulto; son los nicos caros que llegan a tener ms de tres estadios ninfales; algunas especies pasan hasta por ocho de estos estadios; adems, despus de haber alcanzado el estado adulto, pueden seguir mudando. La hembra pone huevos durante meses, con interrupciones de variada duracin; en total llega a depositar entre 300 y 500 huevecillos, los cuales quedan sueltos o forman pequeos grupos de dos o tres. La otra familia Ixodidae comprende garrapatas ms evolucionadas y especializadas que, por tener una placa dorsal muy resistente, se les llama garrapatas duras. En Mxico se les han dado diversos nombres comunes, como conchudas, plateadas, tostoneras, bermejas, chatillas, etc. A las larvas de algunas de estas especies, que abundan en los campos y que constituyen plagas muy molestas para el hombre y los animales, se les conoce como pinolillo o mostacilla.

Figura 8. Ejemplos de garrapatas. (a) Antricola mexicanus Hofmann, de la Familia de Argasidae. (b) Amblyomma scutatum Neumann, de la Familia Ixodidae. Los ixdidos son fundamentalmente hospedcolas, o sea que viven la mayor parte del tiempo sobre el cuerpo del husped y, a diferencia de los argsidos, pican y se alimentan una sola vez, hasta llenarse, en cada etapa de su ciclo de vida despus del embrionario. Los estados de desarrollo comprenden el huevo, la larva, un solo estadio ninfal y el adulto. La mayor parte de las especies necesitan de tres huspedes para completar su ciclo, que transcurre como sigue: la hembra es fecundada sobre el husped y una vez repleta por la sangre ingerida y por los huevos en desarrollo, se desprende, cae al suelo y all, en forma muy torpe y lenta por el abultamiento de su cuerpo, se entierra, para poco despus empezar a poner sus huevos; la

oviposicin es continua, sin interrupciones, muriendo la hembra al final de ella. De acuerdo con la especie, pueden depositar entre 500 y 15 000 o ms huevecillos, que quedan aglutinados en masas compactas. Poco tiempo despus, nacen las pequeas larvas hexpodas, que permanecen quietas durante algn tiempo y consumen el vitelo que todava conservan en su interior. Posteriormente, si algn husped en potencia anda por los alrededores, las larvas lo percibirn por el CO2 que exhala con la respiracin; de inmediato se subirn a las plantas cercanas y agarrndose con las patas posteriores, levantarn las anteriores a manera de antenas para orientarse respecto a la situacin del animal que se aproxima; si ste llega a rozar dichas plantas, las larvas se agarrarn de l con habilidad asombrosa. Una vez sobre el husped, escogern un lugar adecuado para fijarse y comenzar a succionar linfa, pues las larvas todava no son hematfagas. Despus de llenarse, caern nuevamente al suelo para mudar y transformarse en ninfas, ya octpodas, que a su vez buscarn otro husped para nutrirse; de nuevo, las ninfas repletas caern al suelo, mudarn y se transformarn en adultos, los que se subirn al tercer husped, sobre el cual tendr lugar el apareamiento, para repetirse el ciclo.

Figura 9. Ciclos de vida de garrapatas ixdidos. A. Con un solo husped. Ejemplo:

Boophilus sp. B. Con tres huspedes. Ejemplo: Amblyomma sp. A. a) Larvas en la punta de las hierbas, dispuestas a agarrarse al husped que pace. b) Larvas sobre el husped; despus de alimentarse se transforman en c) ninfas, las que despus de alimentarse se transforman en d) machos y e) hembras; f) hembra fecundada y alimentada, se desprende del husped y g) cae al suelo donde oviposita; h) al cabo de algn tiempo eclosionan las larvas. B. a) Larvas en la punta de la maleza; b) larvas sobre el primer husped (rana u otro vertebrado terrestre), del que se alimentan y c) caen al suelo y se transforman en ninfas; d) ninfas sobre el segundo husped (ratn u otro vertebrado terrestre), del que se alimentan y e) caen al suelo para transformarse en machos y hembras; f) estos adultos se suben a un tercer husped (vaca u otro vertebrado terrestre), donde se alimentan, se aparean y g) la hembra fecundada y alimentada cae al suelo, h) donde oviposita; i) despus de algn tiempo las larvas eclosionan. Este modelo de tres huspedes ha sido modificado por algunas especies, que suprimen a uno de ellos: pasan las etapas de larva y ninfa sobre un husped y de adulto sobre otro. Finalmente, hay otras pocas que se han concretado a un solo husped, al cual se suben en estado de larva y se alejan de l como adultos, despus de alimentarse y de haber tenido lugar el apareamiento. Para llevar a cabo este acto, el macho se acerca a la hembra, se coloca en posicin de vientre con vientre; la agarra firmemente con sus patas, empieza a introducir y sacar repetidas veces las partes bucales en el orificio genital de la hembra, con lo cual la excita y comienza a dilatar esta abertura; a continuacin, el orificio genital del macho, que esta frente al de la hembra, expulsa un espermatforo, que pega a la vulva de la hembra y con sus partes bucales procura introducirlo al orificio femenino; la hembra entonces succiona todo el contenido del saquito y desecha la cubierta, que queda en el exterior. Despus de esto, el macho la suelta y se aleja; la hembra efecta todava una serie de contracciones del cuerpo y contina finalmente su camino. El acto de la oviposicin es tambin muy particular en las garrapatas ixdidos. Llegado el momento, la hembra ovgera que se encuentra en el suelo empieza a poner sus huevecillos uno por uno mediante un pequeo ovipositor, pero con cada huevecillo que aparece, de la parte anterior y dorsal del cuerpo, sale una estructura membranosa con proyecciones como dedos, que se extiende hasta el orificio genital, toma el huevecillo, lo envuelve con una substancia protectora en contra de la desecacin y lo coloca en la parte dorsal y anterior del cuerpo de la hembra. El huevo que no se impregna bien de esta substancia se seca y no se desarrolla. Esto se repite con cada uno de los huevos; al final, quedar la hembra muerta, con una gran masa de huevecillos por delante de ella. La estructura membranosa, que se conoce con el nombre de rgano de Gen, se contrae y desaparece en cada ocasin que suelta un huevo. El parasitismo de las garrapatas ha tenido graves repercusiones en la salud del hombre y los animales. Entre las consecuencias provocadas por sus picaduras hay que considerar: 1) Los efectos directos sobre la sangre, la piel o el organismo del husped, tales como dermatosis, anemia, parlisis, toxicosis y otoacariasis. 2) La transmisin de microorganismos patgenos al hombre y animales. Es bien conocida la reaccin de ciertos individuos frente al ataque de las garrapatas, sea en su etapa larval o en sus estados de ninfas o adultos. Las dermatosis que se originan por los alergenos que hay en su saliva pueden ser desde leves hasta muy intensas, segn el grado de sensibilidad del sujeto y del de parasitacin. Cuando grandes cantidades de garrapatas parasitan un solo husped, por si solas pueden

ocasionarle serios trastornos, tanto por la muy considerable prdida de sangre como por las irritaciones de la piel. En Mxico es frecuente que gallinas atacadas por numerosas garrapatas del gnero Argas se debiliten a tal grado que muchas de ellas mueran; tambin especies de Ornithodoros pueden ocasionar daos muy serios a cerdos, carneros, etc., lo mismo que las especies de Boophilus y Amblyomma al ganado bovino y equino; una vaca con fuerte infestacin puede perder muchos litros de sangre en una temporada, bajando intensamente la produccin de leche y de carne, adems de sufrir el deterioro de la piel. Casos de anemia como estos son, desgraciadamente, muy frecuentes en el pas. Estos sntomas de debilitamiento general por prdida de sangre se agravan an ms por los efectos txicos de la secrecin salival, que varan segn la especie de que se trate; con frecuencia se nota disminucin de los glbulos rojos, que puede llegar a ser hasta de 10%; las lesiones locales suelen presentarse como ppulas pruriginosas muy dolorosas, que pueden ulcerarse. Por lo que se refiere al hombre, parece ser que las picaduras de los argsidos provocan reacciones ms intensas que las de los ixdidos. En gran cantidad de casos, estas toxicosis son producidas por formas juveniles adems de los adultos. Se ha comprobado que especies de Argas, cuyos huspedes normales son las aves de corral, cuando ocasionalmente llegan a atacar al hombre suelen causarle reacciones graves, con prdida del conocimiento, aparte del intenso dolor e inflamacin en el lugar de la picadura. Lo mismo se ha dicho de varias especies de Ornithodoros, que han llegado provocar la muerte de personas; especialmente temida es la picadura de O. coriaceus, que ocasiona dolor insoportable y fuerte inflamacin local. El prurito que se manifiesta despus de la picadura de una garrapata generalmente es pasajero, pero en ocasiones llega a prolongarse por meses y aos; esto depende tambin de la toxicidad de la especie y de la susceptibilidad del individuo. Las numerosas heridas en los animales, agrandadas por raspaduras, rascados y frotamientos, ofrecen adems un campo favorable para infecciones secundarias por mltiples bacterias, producindose con frecuencia inflamaciones locales muy serias con abscesos. Asimismo, estas lesiones son la atraccin de numerosas moscas, algunas de las cuales ponen ah sus huevos y ocasionan padecimientos que se designan como miasis. Uno de los ms frecuentes y que ocaciona grandes daos a la ganadera del pas es el originado por el llamado gusano barrenador. El cuadro ms grave que puede presentarse por la picadura de una garrapata es el de la parlisis, que es originada esencialmente por especies de ixdidos. Son susceptibles a este padecimiento el hombre, sobre todo los nios, los mamferos domsticos y algunos silvestres como la zorra azul, el bfalo, ciertos roedores y algunas aves como las gallinas; experimentalmente se ha visto que son susceptibles tambin algunos animales de laboratorio como cuyos y hmsteres. El primer caso humano en Mxico fue encontrado y estudiado por nosotros en 1969; tambin se ha podido comprobar en algunos animales. Aunque no es un padecimiento muy comn, hay ms casos en el pas de lo que se podra sospechar; desgraciadamente, la mayor parte de ellos son mal diagnosticados y confundidos con otras enfermedades. La parlisis, que es progresiva, la pueden causar una o varias garrapatas de determinadas especies, sin importar edad, peso o tamao del individuo atacado; tampoco importa la parte del cuerpo humano a la que se fije la garrapata para alimentarse, aunque las manifestaciones son ms graves cuando se implanta en la base del cerebro o de la mdula espinal o cerca de

ellas. Parece ser que estos cuadros slo los originan las hembras. Los sntomas clnicos en el hombre son los de toxemia generalizada, que puede manifestarse en el curso de las primeras 24 horas o despus de varios das de fijacin de la o las garrapatas; se presenta una parlisis motora progresiva, que se prolonga por un periodo aproximado de 2 a 10 das, frecuentemente con elevacin de temperatura, dificultad para respirar y tragar alimentos, desaparicin de reflejos, todo lo cual puede conducir al estado de coma y muerte del individuo. La recuperacin del paciente depender de la prontitud con que se localicen y desprendan la o las garrapatas que lo estn atacando, as como del grado de parlisis que haya alcanzado. Los trastornos musculares suelen desaparecer pronto, aunque hay casos en que la debilidad muscular puede persistir durante varias semanas. En los animales afectados por este padecimiento se pueden presentar ligeras variantes, pero en general los sntomas que se manifiestan son semejantes a los del hombre. Finalmente, existen garrapatas que se han adaptado a vivir en las orejas de sus huspedes, como el argsido Otobius megnini y el ixdido Anocentor nitens. La primera especie tiene una amplia distribucin en el mundo y en algunos pases representa un serio problema, ya que es posible que cause la muerte de sus huspedes, que pueden ser prcticamente todos los mamferos domsticos y varios silvestres. No es raro que invada tambin el odo del hombre y cause otoacariasis bastante molestas. Por lo que se refiere al importante papel que las garrapatas desempean como vectores de numerosos microorganismos patgenos, dicha transmisin la pueden llevar a cabo de tres maneras diferentes: a) Durante la picadura por la saliva secretada por las glndulas salivales. b) Por los productos de desecho excretados a travs del uroporo. c) Por el lquido excretado por las glndulas coxales (sto slo en Argasidos). Los grmenes patgenos que pueden transmitir son los siguientes: 1) Arbovirus. De acuerdo con Hoogstraal (1966), de 60 especies de ixdidos y 20 de argsidos se han identificado 68 tipos distintos de arbovirus, de los cuales 21 afectan al hombre en diversos pases. La transmisin de estos virus a los vertebrados es por medio de la saliva. Dentro del cuerpo de las garrapatas pasan de un estadio al otro, y tambin hay transmisin sexual y transovular. 2) Bacterias. En primer lugar, est el importante grupo de las espiroquetas, que son causa de la fiebre recurrente y que son transmitidas principalmente por argsidos del gnero Ornithodoros. sta es una enfermedad del hombre y roedores, con amplia distribucin en el mundo; se encuentra en pases de frica, Asia, Europa y Amrica. En Mxico el agente causal es la Borrelia turicata, transmitida por Ornithodoros turicata. En estos casos, las garrapatas actan tambin como reservorios naturales del germen, que puede pasar transovularmente de una generacin a otra. La infeccin tiene lugar por la picadura de una garrapata, pero el lquido de las glndulas coxales desempea un esencial papel, ya que va saturado de espiroquetas que pueden penetrar por el orificio de la picadura o tambin a travs de la piel. En varios pases del Viejo Mundo y en Brasil, otra especie, agente causal de la espiroquetosis aviar, causa grandes bajas entre las aves domsticas y es transmitida por especies de Argas. Otra enfermedad, la tularemia, que ataca fundamentalmente a los conejos y al hombre, existe tambin en Mxico, as como en otros muchos pases de Amrica y del Viejo Mundo. El agente etiolgico es otra bacteria y sus vectores principales son ixdidos.

3) Rickettsias. Este grupo de grmenes es sumamente importante en Mxico; grandes personalidades cientficas como Ricketts, Mooser, y otros ms han venido a estudiarlas a nuestro pas. La ms importante rickettsiosis transmitida por garrapatas es, desde luego, la llamada fiebre de las Montaas Rocosas, ampliamente diseminada en Amrica y cuyo agente causal es la especie Rickettsia rickettsi. En Mxico es transmitida por dos especies de ixdidos de los gneros Rhipicephalus y Amblyomma. Otras muchas rickettsias son transmitidas por garrapatas en varios pases. Una de las ms diseminadas y que causa grandes bajas entre el ganado bovino principalmente es la especie Anaplasma marginale, origen de la anaplasmosis; los agentes vectores en Mxico son dos especies de ixdidos del gnero Boophilus, aparte de algunos dpteros. 4) Protozoarios. Unas de las especies que ms interesan al mdico veterinario son las pertenecientes al gnero Babesia, que ocasionalmente atacan al hombre, sobre todo las de roedores. En Mxico, la Babesia bigernina, que origina la piroplasmosis o babesiasis bovina vulgarmente llamada "ranilla", es transmitida tambin por las dos especies de Boophilus. 5) Filarias. Ciertas especies de estos parsitos pueden ser transmitidas tanto por argsidos, como por ixdidos a diversos animales. 6) Hongos. Algunas micosis que afectan tanto al hombre como a los animales domsticos y silvestres, son transmitidas por especies de ixdidos. Muchas cosas ms se podran decir sobre este importante grupo de parsitos, pero el objetivo de este libro es sealar tan slo lo fundamental de cada entidad. Creemos haberlo logrado en lo referente a estos pequeos pero dainos animales, que bien pueden considerarse entre las ms efectivas bombas succionadoras de sangre.

XI. COSTUMBRES INSLITAS

DENTRO del orden Prostigmata se incluyen varias familias de caros asociadas a un gran nmero de insectos, de los cuales se alimentan pero en forma diferente, segn el caso, unos como depredadores, otros como parsitos y otros tambin como parasitoides. caros depredadores abundan en la fauna del suelo, en las galeras hechas por los escarabajos descortezadores y en otros muchos sitios, donde se alimentan de infinidad de insectos pequeos como colmbolos, o de huevecillos y estados inmaduros de otros ms grandes. Sobre la actuacin e importancia de todos estos caros se trata detalladamente en otro captulo de esta obra. Su papel como parsitos se maneja igualmente en varios de los temas tratados en este libro, por lo que en esta ocasin desearamos sealar algo respecto a su actuacin como parasitoides; pero para que se entienda bien la naturaleza de estas diferentes situaciones, antes de seguir adelante, convendra aclarar cada uno de estos trminos que, de manera muy general, se refieren a la relacin que se establece entre dos individuos (o en su caso, dos poblaciones) de diferentes especies, en la cual uno de los dos sale beneficiado y el otro daado; para el que sale favorecido, la relacin es obligatoria, pues si no la realiza, muere. En el caso de la depredacin, uno de los dos individuos es el depredador y el otro la presa. El depredador es un macrfago, siempre externo a su presa; puede haber un individuo depredador que se alimente de una poblacin de su presa, a la cual daa y causa generalmente muerte violenta de individuos. En el parasitismo, uno de los individuos es el parsito y el otro el husped. El parsito es un micrfago, interno o externo a su husped; en este caso es al contrario, una poblacin de parsitos puede alimentarse de un individuo husped. El parsito se alimenta del husped mientras ste vive, provocando su muerte slo en casos extremos. Tanto el depredador como el parsito dependen en lo metablico de la presa o del husped respectivamente; sin embargo, en el segundo caso hay adems la presencia de substancias antignicas por parte del parsito y en respuesta a estos antgenos el husped generalmente sintetiza anticuerpos. En los vertebrados que poseen inmunoglobulinas se habla de una respuesta inmunolgica; en los invertebrados que no tienen inmunoglobulinas, hay una respuesta de defensa, consistente en fagocitosis, encapsulamiento, melanizacin y ciertas respuesta humorales en el caso de los artrpodos o de otra naturaleza en los diferentes invertebrados, como la nacarizacin en los moluscos. Por lo que se refiere al parasitoidismo, es una forma intermedia entre depredacin y parasitismo y con frecuencia se confunde con alguno de estos dos conceptos. Pero en este caso hay generalmente paralizacin previa o simultnea a la alimentacin por parte de la hembra de la especie parasitoide, en que puede haber variantes, sea que se trate de insectos o de caros. El ejemplo clsico del primero es el de la avispa y la tarntula. El himenptero hembra, mediante cierta cantidad de toxina que inyecta con su aguijn, paraliza al arcnido; a

continuacin deposita un huevo en la tarntula; nace poco despus una pequea larva que se introduce en el cuerpo de su husped, donde comienza a alimentarse de sus tejidos vivos. La tarntula permanece con vida, pero paralizada, y contina nutriendo a la larva durante todo su desarrollo hasta que sta, despus de varias mudas, se transforma en pupa para llevar a cabo el proceso de la metamorfosis; todo esto sucede dentro del cuerpo de la tarntula, de la que, al final, no queda ms que su cubierta exterior o exoesqueleto. Por ltimo, emerge la avispa adulta, alada, que emprende el vuelo para buscar a su compaero sexual y llevar a cabo el apareamiento. La hembra ya fecundada vuelve a buscar una nueva tarntula, y se repite el ciclo. Por regla general, un solo parasitoide se come todo el interior de la tarntula y no es l el que la paraliza, sino su madre, que es el estado adulto libre. En los caros la situacin es diferente; el mejor ejemplo se encuentra en algunas especies del gnero Pyemotes, que viven como parasitoides de muchas clases de insectos; atacan y con frecuencia matan a los estados inmaduros de hompteros (pulgones, chicharras, escamas, periquitos, etc.), colepteros (escarabajos, mayates, frailecillos, etc.), dpteros (moscas, tbanos, etc.), himenpteros (avispas, abejas, abejorros, etc.), lepidpteros (mariposas y palomillas) y otros ms. En este caso, es la hembra fecundada del caro la que llega a un husped para alimentarse de l y durante este proceso le inyecta una toxina con la saliva, que paraliza al insecto y finalmente lo mata. El caro parasitoide no se introduce en el cuerpo de su husped pero permanece fijado a l, y se alimenta hasta que sus hijos alcanzan su completo desarrollo, naciendo como adultos; despus del apareamiento, la hembra busca un nuevo husped para reiniciar el proceso. A diferencia de los insectos, aqu pueden atacar no slo uno, sino mltiples parasitoides a un husped y son las hembras directamente las que actan como tales. Muchos de los caros que viven como parsitos o parasitoides de los insectos han sufrido grandes modificaciones en su biologa durante el curso de su evolucin y adaptacin a esta forma de vida; empiezan por las estrategias que las diferentes especies han tenido que desarrollar para poder localizar a sus respectivos huspedes y lograr, asimismo, permanecer sobre ellos o cerca de ellos; conjuntamente con esto, han tenido que modificar tambin sus ciclos de vida, reduciendo o suprimiendo varios de sus estadios, sobre todo aquellos que en un momento dado pueden encontrarse desprotegidos o expuestos a algn peligro; esto ha trado consigo cambios en el mecanismo para dar nacimiento a su prole. Muchas de las especies ya no son ovparas (que ponen huevos), que era su condicin inicial, sino que se han vuelto ovovivparas (que ponen huevos, pero con un embrin ya formado adentro, prximo a nacer) y sobre todo vivparas (que dan nacimentos a organismos ya formados); pueden encontrarse en estado de larva, de ninfa o hasta de adulto en el momento de nacer. Volviendo a las especies de piemtidos antes mencionadas, aparte de su parasitoidismo, son interesantes tambin por las alteraciones que muestran en su comportamiento. La hembra virgen, recin nacida, es sumamente pequea, mide alrededor de 200 a 300 micrones; su cuerpo, poco esclerosado, tiene una forma ms o menos romboidal, con el extremo posterior adelgazndose hacia atrs, que termina redondeado; algunas de sus membranas intersegmentales en la mitad posterior del cuerpo se encuentran plegadas, lo que permite la distensin. Apenas nace, la hembra es fecundada por el macho que generalmente es ms pequeo y ms ancho, con patas robustas, que le permiten sujetar a la hembra durante el acto sexual. Si cuando nace la hembra no encuentra a ningn macho, se queda esperando sobre el cuerpo de su madre a que aparezca alguno; en caso de no aparecer, esta hembra virgen podr

reproducirse partenogenticamente, dando nacimiento a puros machos; esto en caso de que logre sobrevivir algunos das. Por su parte, las hembras que han sido fecundadas se disponen a buscar nuevos insectos para continuar su ciclo. En las especies que viven en las galeras hechas por los descortezadores y que se alimentan de los huevos y las larvas de estos escarabajos, las hembras de los piemtidos aprovechan los insectos adultos para ser transportadas forticamente a otras galeras. Segn algunos autores, el aspecto de estas hembras forticas es diferente al de las normales. En una u otra forma, la hembra se fija finalmente a su insecto husped y empieza a alimentarse de l; al cabo de pocos minutos o de algunas horas, el insecto queda paralizado y despus de algunos das, muere. Debido al alimento ingerido y al desarrollo simultneo de los huevos, la parte posterior del cuerpo del caro empieza a abultarse cada vez ms, desdoblndose con ello los pliegues intersegmentales; al cabo de unos 10 das se ve como una bolita blanquecina, de tamao completamente desproporcionado al cuerpo, y llega a alcanzar hasta 2 mm de dimetro. A la capacidad de distender esta parte de su organismo se le llama fisogastria. En este caso, los estados de larva y ninfa han sido suprimidos, dando nacimiento directamente a los adultos. De una hembra pueden emerger desde unos cuantos hasta cerca de 300 individuos. Esto muchas veces depende del nmero de caros que estn atacando al husped, pues cuando son muchos el nmero de descendiente ser menor. Los primeros en nacer suelen ser los machos, que siempre son en mucho menor nmero que las hembras; mientras stas aparecen, los machos caminan sobre el cuerpo distendido de su madre, picando y succionando substancias de la bolita de vez en cuando, por lo que por un tiempo viven como ectoparsitos de su progenitora. A medida que las hembras nacen, van siendo inmediatamente fecundadas por sus hermanos, que ansiosos por hacerlo las ayudan a salir del cuerpo de la madre; tanto sta como los machos mueren poco despus y las hembras se dedican a buscar un nuevo husped. Hay ocasiones en que la madre muere antes de que su prole acabe de nacer; sin embargo, cabe hacer notar que los nacimientos se continan normalmente. Algunas especies de piemtidos son muy abundantes en los graneros, donde atacan a muy diversos insectos, pero de preferencia a especies de mariposas; cuando son muy numerosos, pueden infestar en masa 100 o 200 individuos una sola oruga. En este sentido, se les puede considerar benficos, puesto que ayudan a controlar estas plagas; pero por otro lado, cuando los granjeros manejan los granos y meten las manos entre ellos, son infestados por estos caros que, al inyectarle sus toxinas (en este caso s atacan al hombre), les producen graves lesiones en la piel, con intenso prurito y gran irritacin; en personas sensibles a esta toxina la dermatitis se acompaa de asma, fiebre, nusea, fuerte dolor de cabeza y otros sntomas. Pueden presentarse tambin infecciones bacterianas secundarias que complican ms el cuadro clnico. Este padecimiento es conocido en muchos pases como la "comezn del granjero". Pero no es exclusivo del hombre; otros mamferos, sobre todo los domsticos, pueden sufrir tambin graves molestias por causa de estos caros. Las aves que llegan a ingerir caros, junto con los granos contaminados tienen a menudo consecuencias fatales. Los insectos no necesitan ser atacados en masa para morir; un solo caro hembra puede matar a su insecto husped. Como se mencionaba antes, tienen especial preferencia por las orugas de mariposa; se conocen hasta la fecha ms de 30 especies de lepidpteros que han sido atacadas por estos caros. Con frecuencia, investigadores interesados en programas de control biolgico mantienen cultivos de lepidpteros en sus laboratorios, con fines de experimentacin. Cuando en alguno de estos cultivos llegan a presentarse piemtidos, la infestacin crece rpidamente y acaba en poco tiempo con todos los organismos. La nica forma segura de acabar con esta plaga es

quemando todo el cultivo, pues de hecho no existe ningn acaricida que no afecte en alguna forma tambin a los insectos huspedes. Como se ve, los piemtidos pueden ser sumamente dainos o rendir grandes beneficios, segn como se les maneje; por ejemplo, han resultado muy efectivos para acabar con las poblaciones de hormigas agresivas, incluyendo su reina. La costumbre de aparearse entre hermanos al hombre comn le resulta extrao e inconcebible; esto es, sin embargo, muy frecuente en el reino animal y, desde luego, est muy generalizado entre ciertos caros, que en ocasiones llegan a extremos en verdad inslitos. Tal es el caso, por ejemplo, de una especie de Adactylidium; este animal es tan extremadamente pequeo que el contenido de un huevo de tisanptero (insecto tambin pequeo) va a servir de alimento a la hembra durante toda su vida, permitiendo el desarrollo de sus huevos hasta el estado adulto de los organismos; la prole casi siempre consiste de ocho hembras y un solo macho. Apenas emergen del cuerpo de su madre, las hembras buscan inmediatamente un nuevo huevo de tisanptero, y el nico macho muere poco despus, sin haberse alimentado ni cruzado con alguna hembra. La razn de su existencia no aparenta estar justificada, ya que el papel fundamental de los machos entre los seres vivos, y hablando en trminos generales, es ayudar a mantener la especie mediante la aportacin de la mitad de los cromosomas necesarios para que se realice la recombinacin gentica. Ciertas especies suelen alejarse temporalmente de la sexualidad (si se fuera el caso, la presencia del macho sale sobrando); otras lo hacen en forma definitiva, exponindose a desaparecer con algn cambio del medio, aunque por su particular genotipo del momento logren sostenerse durante un tiempo ms o menos largo, reproducindose partenogenticamente o mediante otra forma asexual. ste, sin embargo no es el caso del caro Adactylidium, pues aunque al parecer no ha sucedido nada a la vista del investigador, el macho, antes de nacer, ya habr fecundado a todas sus hermanas dentro del cuerpo de su madre. Habiendo cumplido su misin en tan corta vida, todava le quedan fuerzas para nacer, y muere poco despus.

Figura 10. caros parsitos de insectos. (a) Acarophemax sp. (b) Pyemotes sp. (c) Hembra de Pyemotes sp. con la parte posterior del cuerpo muy abultada por el desarrollo interno de su prole. No sucede lo mismo con especies de otro gnero cercano, Acarophenax, pues en este caso el nico macho copula con sus 15 o ms hermanas dentro del cuerpo de la madre, pero aqu ya

no le da tiempo de nacer, muriendo en el interior. El Acarophenax se considera benfico por algunos autores, ya que ataca a varias especies de colepteros graminvoros. Dentro de este especial comportamiento hay muchas variantes; una de ellas se encuentra en especies del gnero Siteroptes; estos caros estn implicados en daos causados a diversas gramneas y sus granos; se conocen, asimismo, como los agentes diseminadores de un hongo patgeno para algunas plantas. Aqu tambin la parte posterior del cuerpo de la hembra se distiende muchsimo por la alimentacin y por el desarrollo interno de sus hijos hasta la etapa adulta. En ocasiones, de esta esfera materna llegan a salirse antes de tiempo alguna larva, alguna ninfa y hasta algn macho; pero llegado el momento, hay un nacimiento en masa al reventarse el cuerpo de la madre. Por regla general hay muy pocos machos, pero por lo menos uno; cuando son varios, pueden ser heteromrficos, o sea de aspecto diferente. El apareamiento tiene lugar dentro del cuerpo de la hembra antes de nacer, o fuera, despus de reventar la esfera. Sin embargo, son tantas las hembras que no todas alcanzan a ser fecundadas, a pesar de que los machos tienen una vitalidad enorme en este sentido, y puede llegar a copular cada uno de ellos hasta con ms de 50 de sus hermanas. Algunas de las que permanecen vrgenes logran reproducirse partenogenticamente, dando origen a puros machos. stos son algunos de los ejemplos ms conocidos y mejor estudiados por diversos investigadores; sin embargo, el lector se asombrara de la gran variedad de casos diferentes y modalidades que existen en la naturaleza. Realmente, en el campo de los seres vivos, no pueden establecerse estereotipos definidos en cuanto a forma, funcin y comportamiento, pues la materia viva es tan dctil y flexible que, por la casualidad o por la necesidad, es capaz de moldearse y comportarse de la manera ms increble e insospechable durante el largo curso de su evolucin.

XII. TESTIGOS DE CARGO

EN VARIAS regiones de la Repblica Mexicana y en ciertas pocas del ao los habitantes sufren dermatosis muy severas, causadas por el ataque de caros sumamente pequeos, difciles de distinguir a simple vista y que son diferentes al conocido pinolillo o larvas de garrapatas que con frecuencia invaden los campos y los potreros. En este caso se trata de un grupo completamente distinto de caros pertenecientes a la familia Trombiculidae, notables por vivir como parsitos obligados, slo en su estado larval. Las otras etapas de su ciclo de vida, ninfa y adulto, son libres y de hbitos depredadores. En esa primera etapa de su desarrollo pueden parasitar cualquier clase de vertebrado terrestre, incluso al hombre. La consecuencia de ese parasitismo se traduce en dermatitis ms o menos serias, con intenso prurito y grandes molestias para los huspedes. La importancia de estas larvas y su inters por conocerlas aument grandemente cuando se comprob que en algunas regiones de la Tierra, como en el sureste de Asia, norte de Australia y las islas que quedan entre ellas, desempeaban el papel de vectores de grmenes, causa de una muy grave rickettsiasis o especie de tifo, que se conoce con el nombre de "enfermedad del tsutsugamushi", " scrub typhus" o "fiebre fluvial del Japn". Desde entonces, numerosos investigadores de muchos pases, pero sobre todo de Japn, Estados Unidos, Australia e Inglaterra, abordaron el problema de su estudio. Los trombiclidos estn ampliamente distribuidos en todas las regiones del planeta, pero aunque en la actualidad se conoce una gran cantidad de especies diferentes, hasta cierto punto son pocas las que constituyen plagas molestas para el hombre; stas, sin embargo, dondequiera que se encuentren, son lo suficientemente notables por los trastornos que originan como para haber sido designadas con nombres especiales. Tal es el caso de los antiguos pobladores de estas tierras (de Mxico), que las conocan bien, refirindose a ellas con el nombre nhuatl de tlalzhuatl, derivado de tlalli = tierra, y zhuatl = sarna, o sea sarna que viene de la tierra; con el vocablo zhuatl, que combinaban con otras muchas palabras, indicaban las afecciones cutneas que les producan intenso prurito, erupcin e inflamacin, acompaadas de ppulas, ronchas, vesculas o pstulas; por esta razn, los mdicos espaoles relacionaron esta palabra con la voz espaola de sarna, aunque en ste, como en otros muchos casos, no se trate de la verdadera sarna o escabiasis, clnicamente hablando. El nombre de tlalzahuate ha llegado hasta nuestros das y se sigue empleando en numerosas poblaciones del pas, sobre todo en el estado de Puebla. Se les conoce tambin con otras denominaciones comunes como aradores y coloradillas, no slo en Mxico sino en varios pases de Latinoamrica. Existen tambin designaciones locales como baiburn en Sonora, chek'ech en Yucatn, ginas en Nayarit, etctera. Estos caros son sobre todo interesantes por las peculiaridades tan notables y complejas que muestran en su comportamiento y biologa, algunas de las cuales son realmente nicas en el reino animal. Aunque se encuentran en todos los continentes, las diferentes especies se comportan de manera distinta en cada uno de ellos; as, en Sudfrica no se conoce que ataquen al hombre;

en cambio, en Europa y en Amrica pueden parasitarlo y causarle dermatitis ms o menos serias; por ltimo, en la regin oriental y austromalaya no slo lo infestan y pueden causarle dermatitis, sino que adems pueden transmitirle los agentes causales de una grave rickettsiasis. Existe tambin una variacin en cuanto al comportamiento en el nivel de especie, pues las hay que ni pican al hombre ni son capaces de portar el germen patgeno; otras, pueden parasitarlo, pero no llevan los grmenes; otras ms, actan como vectoras de los microorganismos, pero no atacan al hombre y, finalmente, aquellas que no slo lo pican sino que le transmiten las rickettsias.

Figura 11. Ejemplos de coloradillas ( familia tromboculidae). (a) whartonacarus nativitatis Hoffmann. (b) Eutrombicula alfreddugesi ( oudemans), el "tlalzahuate". La forma de transmitir estos microorganismos difiere tambin de la de otros artrpodos debido al particular ciclo de vida de estos animales que, como ya se indic, presentan una etapa de parasitismo obligado transitorio, que es la larval, pasan luego a los estados de vida libre que son el ninfal y el adulto. Durante toda su vida la larva no toma ms que una sola alimentacin, de un solo husped, que es cuando puede infectarse de ste; despus, para que la transmisin de las rickettsias a otro husped pueda ser efectiva, la larva infectada necesitar completar su ciclo biolgico, pasando por los estados libres de ninfa y adulto, llevar a cabo la fecundacin, luego la oviposicin y producir una nueva generacin de larvas, para que stas, slo entonces, puedan transmitir los grmenes a otros huspedes vertebrados. Se ha demostrado plenamente que las rickettsias pasan de la larva a la ninfa, de sta al adulto, y luego de la hembra adulta a los hijos, a travs de los vulos, es decir, se trata de una infeccin tanto transestadial como transovular. En Mxico, afortunadamente, los trombiclidos no transmiten este tipo de grmenes patgenos, hasta donde se sabe; sin embargo, tres de las poco ms de 200 especies que se conocen en el pas pueden ocasionar serias dermatitis a los humanos. La sintomatologa de este padecimiento puede variar mucho, de acuerdo con el grado de sensibilidad del individuo atacado y de la especie de coloradilla involucrada; algunas personas, que aparentemente son la minora, no presentan reaccin alguna por la picadura de estos caros; otras, en cambio, son poco, mediana o sumamente susceptibles a su presencia; la reaccin fundamental es de tipo alrgico. En la ciudad de Mxico se han presentado en diversas ocasiones casos de extrema sensibilidad a la especie Euschoengastia nunezi (Hoffmann), que en condiciones normales infesta al pavo silvestre. Las lesiones que este caro provoca son mucho ms

intensas que las de las otras dos especies que en este pas atacan al hombre. La ms comn es la Eutrombicula alfreddugesi (Oudemans), el verdadero tlalzahuate que invade los campos y forma plagas muy molestas; su presencia es ms o menos constante durante todo el ao en ciertas regiones del pas, principalmente en los estados de Puebla y Oaxaca; sin embargo, es mucho ms abundante durante la poca de lluvias y decrece en nmero en la poca seca, sobre todo durante el invierno, aunque no llega a desaparecer completamente. Esta especie tiene un amplio rango de huspedes, pero muestran especial preferencia por las lagartijas. Mucho menos frecuente es la especie Eutrombicula batatas (Linneo), que tambin parasita muchos animales, pero preferentemente ciertas aves. Estas dos especies de Eutrombicula ocasionan tambin serias dermatosis en el hombre, aunque de menor intensidad que la primera sealada. Una de las causas del malestar local que estos caros originan es una estructura de aspecto tubular, sumamente pequea, llamada estilostoma, que aparece en los tejidos del husped justo en el sitio donde la larva se fija a la piel por medio de sus quelceros para poder nutrirse y que durante mucho tiempo tuvo intrigados a numerosos investigadores. Despus de varias interpretaciones pudo finalmente comprobarse que el estilostoma es un producto del parsito cuya funcin, ms que qumica, es de tipo mecnico, facilitando la ingestin de los componentes celulares durante el proceso de la alimentacin. Se va formando por la inyeccin de una secrecin de rpido endurecimiento, transformndose gradualmente en un tubo alimentador, a travs del cual el caro vierte la saliva con enzimas de accin histoltica, para despus efectuar la succin del lquido tisular y de los elementos celulares de los tejidos, todo parcialmente digerido. Esta materia que se ingiere pasa primero a la cavidad bucal del caro y ms tarde al tracto digestivo, donde se completa la digestin del alimento. Otra funcin del estilostoma es asegurar la fijacin del caro a la piel del husped al sellar la abertura en el lugar de penetracin, lo que facilita tambin la fluidez del lquido nutritivo que se va succionando. Cuando las pequeas larvas invaden a una persona, sta por lo pronto no se da cuenta y tampoco siente sus picaduras debido al lquido anestsico que los caros inyectan con la saliva. Despus de dos a 20 horas de haber introducido sus quelceros en la piel de la vctima, empiezan a aparecer pequeas vesculas, sumamente rojas, acompaadas de intenso prurito. Tanto la comezn como el enrojecimiento de la piel pueden persistir por varias semanas, dependiendo esto de la sensibilidad del individuo y del tratamiento que se siga. En personas muy susceptibles es frecuente que se presente fiebre. Pueden aparecer complicaciones ms graves debidas a infecciones secundarias, que se originan cuando se rasca la lesin con manos sucias. El tiempo que la larva tarda en llenarse vara de tres a 10 horas en el hombre, despus de lo cual se desprende, cayendo al suelo. Para fijarse, seleccionan las partes ms blandas del cuerpo, o donde la piel es delgada y arrugada; tienen especial predileccin por la cintura, donde el cinturn hace presin sobre la piel; de igual manera, se les suele encontrar en el pubis, en las ingles y en las axilas; cuando son muy numerosas, pueden invadir todo el cuerpo. Las especies que ocasionan este tipo de dermatitis son generalmente las mismas que forman grandes plagas en los campos y que no son muy especficas en la seleccin de sus huspedes; el hombre, sin embargo, no debe considerarse ms que husped ocasional o accidental, al cual se fijan cuando no tienen oportunidad de encontrar a alguno de sus huspedes habituales; a stos, curiosamente, casi nunca les ocasionan dermatitis, sobre todo si se trata de reptiles, los que al parecer ni siquiera notan la presencia de los caros. El ciclo de vida de los trombiclidos se compone de siete etapas diferentes: huevo, prelarva,

larva, protoninfa, deutoninfa, tritoninfa y adulto. Las fases de prelarva, protoninfa y tritoninfa son estados quiescentes, en que el caro permanece inmvil mientras sufre grandes cambios histoanatmicos en su interior; estas etapas las pasa siempre en el suelo. Las otras fases de larva, deutoninfa y adulto, son en cambio estados activos, durante los cuales el animal se dedica a buscar su alimento, que ingiere con gran voracidad, sea como parsito en su estado larval, sea como depredador en sus etapas de deutoninfa y adulto. En este ltimo periodo de su vida se lleva a cabo la fecundacin y poco despus la hembra efecta la oviposicin. Los huevos suelen ser depositados en sitios favorables para su desenvolvimiento posembrionario, cerca de corrientes o depsitos de agua, ya que la humedad es fundamental para su desarrollo. Como los factores favorables para su vida estn generalmente limitados a ciertas regiones, que bien pueden ser estrechas, en estos lugares aparecen las larvas en cantidades enormes, al grado que pueden dar un aspecto rojizo al medio. Estas agrupaciones en masa de las formas juveniles se desbaratan tarde o temprano, ya que las larvas se encaminan a su vida parsita y se fijan al primer husped que tengan oportunidad de alcanzar. Pero, antes de que esto suceda, pueden reconocerse dos fases en el comportamiento de las larvas en ayunas: 1) El estado tranquilo o de reposo, que es cuando el husped se encuentra ausente. 2) El estado agitado, que se produce al percibir el acercamiento de un posible husped. En la primera fase permanecen quietas en las cercanas del suelo por un tiempo ms o menos largo, que puede prolongarse por meses. En esta etapa tienden a formar agrupaciones, para lo cual las sedas del cuerpo parecen tener un importante papel; as, se amontonan en la superficie sombreada de algunos objetos pequeos, o en agujeros de la tierra, o debajo de hojas cadas, en donde el medio es ms hmedo, huyendo de la luz directa; en esta forma se protegen de la desecacin y no consumen energa. Esta agrupacin formada por larvas en ayunas es sumamente estable y no se rompe con nada, a menos que los caros se exciten con un estmulo efectivo, como es la presencia de un husped, cuyo acercamiento tienen la capacidad de poder reconocer gracias al CO2 que exhala durante la respiracin. Cuando un husped aparece en los alrededores se inicia la segunda fase; las larvas empiezan a moverse repentinamente y a subir con gran agilidad a la punta de todos los objetos cercanos, con el fin de no perder la ocasin de agarrarse al husped, en caso de que ste pase rozando las plantas donde se encuentran. De esta manera, aparecen de pronto manchas rojizas o anaranjadas sobre rocas, hojas, ramas o tallos de plantas, csped, etc., formadas por multitud de caros que se mueven rpidamente. Una vez que el husped se retira, las larvas que no lograron sujetarse a l permanecen todava activas durante unos 20 o 30 minutos ms, regresando despus a su inactividad anterior. Las larvas que logran subirse a un animal inician su etapa de parsitos. Las diferentes especies de trombiclidos que se conocen y que son alrededor de 3 500 en el mundo, son capaces de parasitar a prcticamente todos los vertebrados terrestres; sin embargo, casi todas son especficas en la seleccin de su husped, o sea que son estenoxenas; son relativamente pocas las enrixenas, es decir, las que incluyen una variedad grande de huspedes para alimentarse; pero aun estas muestran siempre preferencia por algn grupo. Muchas son exclusivamente parsitas de grupos de vertebrados como murcilagos, roedores, lagomorfos, etc., o ranas y sapos, lagartijas y ciertas aves. Ya se dijo que en el caso del hombre se trata de un parasitismo accidental, ya que tan slo sucede en ausencia de sus huspedes habituales.

Un hecho extraordinario es que estos caros son capaces de seleccionar un determinado sitio del cuerpo para fijarse, que puede variar de acuerdo con el husped de que se trate; as, ciertas especies se van a encontrar siempre en las orejas, otras en las alas, otras debajo de escamas, otras en la cola, cerca del ano, etctera. La larva puede permanecer alimentndose de su husped, desde unas cuatro horas ms o menos hasta varios meses; sin embargo, es raro que la alimentacin dure menos de un da o ms de un mes, salvo casos especiales como en el gnero Hannemania. Por lo regular, las larvas se repletan entre los 3 y los 10 das, si sus huspedes son mamferos o aves, y entre 20 y 50 das si son reptiles; en el caso de los batracios, tardan generalmente un poco ms. Todo esto depende de varios factores como la temperatura, la especie de caro, la especie de husped, etctera. La mayor parte de las larvas de trombiclidos viven como ectoparsitos, es decir, introducen sus quelceros dentro de la piel de su husped para poder alimentarse, pero todo el resto de su cuerpo permanece afuera. Hay, sin embargo, algunos gneros y especies que han avanzado un grado ms en el parasitismo y viven como endoparsitos. En trminos generales, se conocen dos tipos diferentes de endoparasitismo: 1) El drmico, en cuyo caso las larvas se introducen debajo de la piel en diversas regiones del cuerpo de su husped. Un caso muy frecuente en Mxico es el del gnero Hannemania, cuyas numerosas especies se introducen por debajo de la piel de gran cantidad de sapos y ranas; por fuera se ven como pequeas excrecencias de 1 mm de dimetro. En estos casos, el tiempo de alimentacin de las larvas suele prolongarse durante mucho tiempo; algunas especies han tardado hasta seis meses en salir de su excavacin, para continuar despus normalmente su ciclo de vida en el exterior. 2) El intranasal, constituido por aquellas especies que viven en las fosas nasales de diversos animales, como murcilagos, roedores, aves, etctera. Cuando el husped muere, las larvas se desprenden y abandonan su cuerpo y continan en forma normal su ciclo de vida; pero no lo abandonan con la rapidez con que lo hacen otros ectoparsitos, como pulgas y otras especies de caros, sino que esto depender de la cantidad de alimento que hayan ingerido, pues si las larvas no estn completamente llenas en el momento de morir su husped continuarn succionando los jugos y elementos celulares hasta repletarse y no ser sino hasta entonces cuando se desprendan. En algunas ocasiones se han llegado a encontrar todava fijas, despus de tres das de haber muerto su husped. Una vez que la larva ha terminado de alimentarse y se ha desprendido, cae al suelo y comienza su etapa posparsita. Durante algn tiempo, esta larva repleta, que por lo mismo ha aumentado mucho de tamao, queda inerte, y sus movimientos son bastante lentos y pesados; as permanece durante uno o varios das, que pueden ser 15 o ms, sobre la superficie del suelo. Por ltimo, se entierra, se vuelve quiescente y comienza su metamorfosis para transformarse en ninfa. Ya se indic que tanto las ninfas como los adultos son de vida libre y de hbitos depredadores. Se alimentan de gran variedad de huevecillos y estados inmaduros de otros artrpodos, principalmente insectos; uno de sus manjares favoritos son los colmbolos, que siempre conviven con ellos. Cuando el alimento es escaso o no lo hay, se vuelven de hbitos canbales, y se comen entre s o devoran los propios huevecillos y estados larvales. Son sumamente voraces.

Gran parte de su vida la pasan enterrados, pero cuando salen se les puede encontrar en el suelo de campos abiertos y praderas, en la tierra hmeda, debajo de hojas cadas o en huecos, grietas o aberturas del suelo o en la base del csped denso y corto u otra vegetacin herbcea, donde encuentran la humedad necesaria para vivir; a veces se les localiza en nidos de pequeos mamferos o entre la madera podrida. En las maanas y tardes, cuando la luz del Sol no es directa, las ninfas y los adultos suelen caminar cerca del pasto, sin proteccin alguna. En la noche permanecen quietos y forman frecuentemente grupos de cinco o seis ejemplares, que se esconden en los huecos protectores del suelo. La reproduccin de los trombiclidos se efecta por medio de espermatforos o saquitos llenos de esperma y su comportamiento sexual es por dems interesante. Cuando el macho va a depositar un espermatforo deja de caminar, baja su cuerpo hasta que las placas genitales quedan en contacto con el suelo, dejando salir una pequea masa dctil que queda pegada al sustrato y que consiste de un filamento central alargado, flexible y otros dos laterales, en cuyos pices se encuentra el saco espermtico, de forma esfrica; ambos son translcidos y blanquecinos. Todo esto sucede en unos cuantos segundos, pudiendo repetirse a intervalos de dos a tres minutos. Lipovsky, Byers y Kardos (1957), que son los investigadores que estudiaron con detalle todo este proceso, citan el caso extraordinario de un macho que deposit 520 espermatforos en 34 das; sin embargo, esto es una excepcin, pues normalmente depositan de 1 a 10 en 24 horas. Cuando una hembra virgen encuentra uno de estos espermatforos, lo examina primero con los tarsos de las patas anteriores, y a veces con las partes bucales, durante unos segundos. Si est en condiciones de recibirlo, eleva su cuerpo, sita su abertura genital con las placas genitales bien separadas, por encima del espermatforo; enseguida baja su cuerpo, hasta tocar el saco del esperma, al cual succiona, cerrndose despus las placas genitales y el saco queda adentro y el filamento afuera. Todo esto pasa tambin en unos cuantos segundos. La hembra se normaliza en su posicin, sufre durante corto tiempo expansiones y contracciones de su cuerpo, al cabo de las cuales contina tranquilamente su camino. Puede aceptar varios espermatforos, con intervalos de algunos minutos. Es curioso el hecho de que la presencia del macho no sea necesaria para la inseminacin de la hembra, y viceversa, la hembra no necesita estar presente para que el macho deposite los espermatforos en el suelo. El reconocimiento de stos por las hembras seguramente es a travs de ciertas substancias qumicas, llamadas feromonas que, como en todos los animales, son secretadas por glndulas de secrecin exocrina. En las especies que se han estudiado se ha visto que la oviposicin tiene lugar desde 7 hasta 30 das despus de emerger el adulto, cuando las condiciones del medio son favorables. Las hembras continan poniendo huevos durante varios meses, podra decirse que todo el tiempo que dura su vida, la que se calcula en un ao aproximadamente; claro est que todo esto depender, entre otras cosas, de los factores climticos, como temperatura, humedad, etc. La cantidad de huevos que una hembra pone al da vara desde uno hasta 20, habiendo mayor produccin en las primeras semanas. Entre una y otra oviposicin, las hembras dejan intervalos de uno a varios das. La mayor parte de las especies depositan sus huevos aisladamente y a medida que la hembra los pone los va escondiendo tambin en hendeduras o huecos que encuentra a su paso; durante la noche suelen tambin transportarlos a escondites ms seguros. En el boletn Vector Ecology Newsletter, de septiembre de 1983, se public un artculo por dems curioso sobre un grupo de cientficos del estado de California, EUA, que participaron en la investigacin forense de un homicidio perpetuado en el condado de Ventura; estos

caros tuvieron un papel preponderante en la resolucin del caso. Detectives del departamento del alguacil del condado de Ventura, con ayuda de 20 miembros del grupo de rescate, haban localizado en el campo el cuerpo de un hombre asesinado y haban, asimismo, aprehendido a un sospechoso. Como cosa notable, todas las personas que haban participado en la bsqueda de la vctima, as como el sospechoso, presentaban lesiones cutneas de aspecto caracterstico; uno de los sargentos que formaba parte de la comisin y que haba sufrido lesiones semejantes en el pasado, sugiri que se poda tratar de picaduras hechas por larvas de trombiclidos, aunque esto pareca raro, pues en California son poco frecuentes los casos de infestaciones humanas por este tipo de caros. Para poder dilucidar el problema, se solicit la ayuda de los servicios de salud pblica, quienes mandaron a un grupo de especialistas que, bajo la direccin del doctor James P. Webb, conocido acarlogo, investigaron durante dos das el rea en cuestin, pudiendo comprobar que justo en el sitio donde haba tenido lugar el crimen abundaban larvas de trombiclidos en ayunas y vidas por alimentarse de un husped. Lagartijas y roedores capturados en esa zona tambin estaban invadidos por estos caros. Ya en el laboratorio y bajo el microscopio, se pudo determinar que pertenecan a la especie Eutrombicula belkini Gould, bien conocida en varios sitios de los Estados Unidos por sus ataques al hombre. Se comprob, adems, que estas larvas recin nacidas estaban concentradas en una zona relativamente angosta, delimitada por un campo agrcola, por un lado, y por la vegetacin de una comunidad de plantas del lugar, por el otro. En los ecotonos semejantes o diferentes de los alrededores, por fuera de la zona de alta infestacin, slo se encontr a estas larvas parasitando lagartijas. Profundizando en la investigacin, qued demostrado que los focos de grandes poblaciones de coloradillas eran muy raros en esta rea y que cuando ocasionalmente dichos focos se presentaban, eran siempre pequeos; adems, hbitats como el que nos ocupa eran muy escasos en los contornos de la zona. De manera que la probabilidad de existir larvas en ayunas en cantidades suficientemente grandes para infligir mltiples lesiones cutneas a un grupo de ms de 20 individuos al mismo tiempo era bastante remota, a menos que todos hubiesen penetrado al nico foco de actividad de las coloradillas y durante el corto periodo de tiempo que ste dura. Por obra de la casualidad, justo en este sitio se haba cometido el crimen, poco antes de llevarse a cabo la investigacin, razn por la cual el asesino presentaba las mismas lesiones causadas por estos caros. Las evidencias recopiladas por el equipo de investigacin, junto con fotografas mostrando el aspecto y el tipo de lesiones cutneas tanto del sospechoso como de los investigadores, fueron prueba suficiente para encontrar al procesado culpable de asesinato en primer grado, siendo sentenciado a cadena perpetua, sin posibilidades de libertad condicional. El criminal nunca pudo imaginarse, ni remotamente, que estos pequeos animales pudiesen actuar, aunque indirectamente, como testigos de cargo de su deplorable acto.

XIII. ESTRATEGIA INCREBLE

EN EL mundo de los seres vivos se presentan fenmenos tan variados y extraordinarios que el hombre comn difcilmente puede imaginar. Tan slo el ir descubriendo la gran cantidad de estrategias que han desarrollado para protegerse de los elementos meteorolgicos, para defenderse de sus enemigos naturales, para encontrar su alimento y su compaero sexual, etc., constituye uno de los ms apasionantes objetivos de investigacin en el campo de la biologa. Todo este comportamiento representa la lucha por la existencia, la lucha por sobrevivir en un medio que puede llegar a ser muy hostil y peligroso en determinado momento, si no se poseen los elementos necesarios y se ejercen los mecanismos adecuados para superarlo. De manera que, de acuerdo con las caractersticas propias de cada especie, junto con las facultades potenciales con que la naturaleza los ha dotado a lo largo de su evolucin, los organismos buscan y se adaptan a los sitios que renen las condiciones ms adecuadas para su existencia. Estos requisitos pueden variar mucho, pues un lugar que sea favorable para algunos no lo ser por fuerza para otros, de acuerdo con el tipo de alimento, los factores ambientales, la variedad y la cantidad de enemigos naturales, etc. Pero en una forma u otra, todos los hbitats y nichos ecolgicos accesibles a la vida del planeta han sido ocupados por los millones de especies vegetales y animales que lo pueblan; con el tiempo y al irse adaptando a ellos, se han ido originando simultneamente una serie de relaciones interespecficas que, en conjunto, representan los mecanismos de regulacin de las poblaciones, gracias a los cuales se logra establecer el equilibrio ecolgico de las biocenosis y ecosistemas. En el presente relato, que es un ejemplo ms de la lucha por la sobrevivenca, intervienen tres tipos distintos de organismos, cuya posicin taxonmica es completamente diferente. Se trata, por un lado, de murcilagos, o sea mamferos del orden Chiroptera y, por el otro, de dos artrpodos pertenecientes a entidades distintas: mariposas nocturnas que se conocen con el nombre comn de palomillas, insectos del orden Lepidptera, que sirven de alimento a muchos murcilagos y caros del orden Mesostigmata, que a su vez viven como parsitos de las palomillas. Las condiciones vitales y necesidades particulares de cada uno de estos tres grupos han hecho que, durante su evolucin, se hayan establecido biorrelaciones muy interesantes entre ellos, como se ver a continuacin. Los murcilagos aparecieron hace unos 60 millones de aos y desde hace mucho lograron adaptarse a vivir en la obscuridad; son, definitivamente, animales nocturnos, que durante el da permanecen durmiendo en sus refugios y durante la noche salen a buscar su alimento, consistente, segn la especie, de insectos, polen o frutos; la minora es hematfaga. Los sitios ms adecuados para su particular existencia son las cuevas, cavernas, grutas, tneles, stanos, desvanes y buhardillas de casas viejas, conventos, monasterios y dems lugares ocultos y obscuros, donde poco o nada llega a penetrar la luz del Sol; aqu es donde estos pobres animales, tan repudiados por el hombre y sobre los cuales circulan las ms horripilantes historias y leyendas, han podido encontrar el refugio apropiado para poder sobrevivir. Pero lo cierto es que la mayor parte de los murcilagos, ms que daar, brindan diversos beneficios al hombre, aparte de ser componentes importantes de los ecosistemas externos; gracias a ellos se evitan las grandes concentraciones de plagas en los cultivos agrcolas, salvndose muchas

cosechas, debido a la gran cantidad de insectos que depredan durante la noche; otros, los polinvoros, al recoger el polen que les servir de alimento, polinizan una gran variedad de plantas, que no podran ser fecundadas en otra forma; finalmente, los frugvoros, a travs de sus heces, ayudan a la diseminacin de las semillas de muchos vegetales. Otro beneficio importante que se obtiene de los murcilagos es el guano o murcielaguina, que tiene gran demanda entre los agricultores como fertilizante, muy rico en nutrimentos. De la nica especie que el hombre debe cuidarse es del vampiro, Desmodus rotundus murinus, hematfago, capaz de transmitir con su mordedura el virus de la rabia, sobre todo al ganado vacuno y ocasionalmente al hombre. Esta epizootia, conocida en Mxico como "derriengue" o "mal de caderas", ha originado grandes bajas en la economa del pas debido a la muerte de muchos millares de cabezas de ganado. El aislamiento y obscuridad en que han vivido durante tanto tiempo han tenido como resultado la reduccin de los ojos en la mayor parte de ellos; por eso, su sentido de la vista es muy deficiente; son muy pocas las especies que presentan ojos con visin normal. Bajo estas condiciones, es difcil poder entender cmo logran encontrar y capturar su alimento, as como librar los obstculos durante el vuelo en la obscuridad de la noche. Sin embargo, se ha descubierto que los murcilagos han desarrollado un mecanismo maravilloso con lo cual estos problemas han sido solventados. La mayor parte se orienta por el odo y casi nada por la vista, mediante un mecanismo, que algunos denominan "radar", consistente en ultrasonidos de muy alta frecuencia que emiten por la laringe, a travs de la boca o de los orificios nasales; muchos de ellos estn provistos de una membrana nasal, que acta como antena para dirigir estas ondas sonoras, pudiendo tambin variar la calidad de la emisin. El hombre no es capaz de percibir estos sonidos, cuya alta frecuencia alcanza hasta 8 000 ciclos por segundo. Cuando las ondas de estos sonidos chocan con algn objeto, los murcilagos tienen la capacidad de percibir la distancia y la direccin de donde proviene el eco, localizando en esta forma los insectos voladores, no slo los de grandes dimensiones, sino tambin los sumamente pequeos, que les sirven de alimento y que atrapan al vuelo con una facilidad asombrosa; en esta forma evitan tambin chocar con cualquier objeto que se les atraviese en su camino. El eco de estos sonidos es percibido por el trago del odo, que es la porcin externa del cartlago del conducto auditivo externo. Uno de los alimentos preferidos de los murcilagos insectvoros es la gran variedad de mariposas que tambin acostumbran volar durante la noche. Algunas de estas palomillas producen sonidos de estridulacin muy finos, con lo cual se comunican entre s, encontrndose en esta forma los sexos; pero, por desgracia para ellas, los murcilagos tambin son capaces de detectar estos sonidos, aprovechando esta circunstancia para localizar y capturar fcilmente sus presas. Por su parte, muchas de estas mariposas no tienen forma de percatarse de la presencia de sus depredadores, que las atrapan sin mayor problema; en cambio, otras, como especies de las familias Noctuidae, Geometridae y Arctiidae, estn provistas de rganos auditivos muy sensibles, que actan como receptores de ultrasonidos muy finos, tales como los emitidos por los murcilagos, gracias a lo cual logran evadirlos con bastante frecuencia. El par de odos de las mariposas, conocidos como los rganos timpnicos, se encuentran uno a cada lado de la parte posterior del trax o en la base del abdomen. Cada odo se ve como una pequea cavidad, cubierta en parte por un pliegue del tegumento. En la abertura se observa una fina membrana cuticular, que es el tmpano, asociado a sacos areos; otra membrana contratimpnica acta como resonador; existen tan slo dos clulas acsticas, cuyas fibras, junto con otra proveniente de una tercera clula no auditiva, forman el nervio

timpnico, que va a comunicar con el sistema nervioso central. Tan pronto como las mariposas perciben los sonidos emitidos por los murcilagos, cambian rpidamente el curso de su vuelo, zigzaguean o vuelan en espiral, o simplemente se dejan caer al suelo, mediante el plegamiento de sus alas; en esta forma logran salirse de las sondas de ultrasonido o rea de caza del murcilago, y escapan de ser devoradas. Esto lo logran cuando el murcilago se encuentra bastante retirado de ellas, pues si est muy cerca la escapatoria se dificulta mucho ms y no siempre la consiguen. De cualquier manera, no deja de ser extraordinario que la vida de la mariposa dependa de tan slo dos clulas auditivas en cada odo. Esta situacin se complica an ms en ciertas ocasiones, cuando la palomilla queda sorda de uno de los odos y, sin embargo, sigue reaccionando favorablemente en su escapatoria del quirptero. Los rganos timpnicos de las mariposas con frecuencia son invadidos externamente por diversos caros parsitos, comensales o forticos, pero slo las especies del gnero Dicrocheles son capaces de penetrar a la cmara interna del odo, y destruir con ello todas las estructuras del rgano, incluso las clulas auditivas. Esto, desde luego, es muy desfavorable tanto para la vida de la mariposa como para la de sus simbiontes, pues al quedar sorda la primera no es capaz de detectar a sus depredadores y, por lo tanto, ser capturada por alguno de ellos con facilidad. Seguramente que esta situacin ha causado una fuerte presin de seleccin, favoreciendo la unilateralidad de los caros en el cuerpo del lepidptero. En efecto, en la naturaleza es sumamente raro encontrar la invasin de los caros en los dos odos; en la inmensa mayora de los casos, slo uno de los dos ha sido parasitado por estos animales; pero adems, se ha demostrado plenamente que, aunque uno de estos rganos est destruido por completo, con el odo sano las mariposas son capaces de detectar y evadir a sus depredadores, y en esta forma salvan tanto su vida como la de sus parsitos. Para poder haber llegado a este estado de cosas, el comportamiento de los caros por fuerza debe haber sufrido alguna modificacin a lo largo de su evolucin. Este tema, por dems interesante, ha sido ampliamente estudiado por Treat, investigador estadounidense, que ha dedicado gran parte de su vida a observar el comportamiento de estos caros, sobre todo el de la especie Dicrocheles phalaenodectes V.M., que vive como parsito en el odo de ms de 70 especies de mariposas noctuidas. Sus observaciones las ha publicado en numerosos trabajos entre 1957 y 1975. El relato a continuacin es un resumen de ellos. D. phalaenodectes se encuentra nicamente en Amrica; por lo que respecta a Mxico, hasta ahora slo se ha colectado en la pennsula de Baja California y en algunos estados del Norte. Cuando una hembra ovgera, que es la etapa infestante, llega a una mariposa libre de caros, lo primero que hace es empezar a explorar a su husped en toda la zona que queda alrededor de los rganos auditivos, decidindose finalmente por uno de los dos odos, a veces el derecho, a veces el izquierdo, para esto no hay regla; pero una vez escogido uno de ellos, regresa varias veces hasta el punto que queda en medio de los dos odos, como si sealara el camino que deba seguir el siguiente caro que llegue a esta mariposa. Treat considera que la huella que deja est marcada por una feromona. Sea como fuere, la realidad es que todos los caros que llegan posteriormente seguirn el mismo curso, para llegar al mismo odo y no al del lado opuesto, que permanecer libre de parsitos y conservar sus funciones auditivas normales. Al cabo de algunas horas, la hembra fundadora de la colonia se habr llenado de hemolinfa, destruyendo tanto la membrana timpnica como la contratimpnica, as como las dos clulas auditivas; la palomilla queda sorda de ese odo.

Una vez alimentada, la hembra iniciar la oviposicin; los huevos los pone uno detrs de otro dentro del saco areo timpnico, macera un poco con sus quelceros el lugar donde los va a depositar, con intervalos de 2 o 3 horas; en total pondr unos ocho huevos de aspecto redondeado, blanquecinos, ligeramente transparentes y brillantes. Las larvas hexpodas eclosionan al cabo de dos das ms o menos, teniendo las mismas tonalidades de los huevos; despus de alimentarse se transformarn en protoninfas y stas, llegado el momento, en deutoninfas, que a su vez darn lugar a las hembras adultas. En el caso de los machos, que tan slo constituyen 7% de la poblacin, se suprime el estadio de deutoninfa, pasando slo por las etapas de larva y protoninfa, las que directamente darn origen a los adultos. Los machos permanecen la mayor parte del tiempo en la seccin ms interna del odo; son ovalados y ms pequeos que las hembras; pueden fecundar varias hembras, que en ocasiones son las mismas hermanas. Con frecuencia son atrados por las deutoninfas, a las cuales abrazan, y permanecen as hasta que se transforman en hembras, ayudndolas incluso a desprenderse de su cubierta ninfal, despus de lo cual las fecundan. La colonia puede ser mono o politlica, o sea que puede ser fundada por una o varias hembras. Pronto la descendencia forma una poblacin de muchos individuos nuevos; pero a pesar de esta explosin del nmero de parsitos, no invaden el otro odo; lo que si llegan a hacer cuando la poblacin es muy numerosa, es emigrar a otros sitios del trax, del cuello o de la cabeza de la palomilla, donde tambin pueden alimentarse; es ste un momento propicio para buscar nuevos huspedes. Gran parte de la poblacin sigue, sin embargo, residiendo en el odo. El cmulo de materias fecales y exuvias o mudas de los diferentes individuos no afecta a dicha poblacin, ya que este material de desecho se deposita en sitios donde no estorbe, como pueden ser las sedas de la periferia o en la parte interna de la cavidad contratimpnica; el conjunto forma una masa caf anaranjada, que a veces llega a cubrir la cavidad, y puede hincharse con la humedad del medio, o contraerse y endurecerse en lugares secos. A veces se desarrollan hongos sobre esta masa; pueden entonces daar a los caros, cuya poblacin disminuye. Cuando la colonia est ya perfectamente establecida en el odo, las hembras nuevas que lleguen encontrarn fuerte resistencia por parte de sus habitantes, y finalmente sern rechazadas o aceptadas, despus de una o dos horas de defensa del territorio, declinando entonces esta resistencia. En ocasiones, estas hembras nuevas logran penetrar por la retaguardia, o sea, por el orificio externo de la cavidad contratimpnica. Durante el vuelo de la palomilla en la noche los caros suelen bajarse por el cuello y la cabeza, hasta la proboscis y palpos de la mariposa, separndose de ella, para quedar en el pasto u otras plantas, sobre todo flores odorferas; estos caros son fuertemente atrados por el olor de ciertas flores y frutos; en estos sitios es donde efectan el intercambio de huspedes; esperan con paciencia la llegada de una nueva mariposa que visite la flor para abordarla y continuar normalmente su vida. No cabe duda que la naturaleza todava guarda muchos secretos jams imaginados por el hombre; muchos se han ido descubriendo poco a poco, confirmando cada vez ms lo perfecto e insuperable de los modelos naturales. Los ejemplos presentados verifican nuevamente las capacidades potenciales de las especies por el afn de sobrevivir, desarrollando estrategias increbles a nuestros ojos, como las que aqu se han relatado.

COLOFN

Este libro se termin de imprimir y encuadernar en el mes de diciembre de 1996 en Impresora y Encuadernadora Progreso, S. A. de C. V. (IEPSA), Calz. de San Lorenzo, 244, 09830 Mxico, D.F. Se tiraron 2000 ejemplares. La ciencia desde Mxico es coordinada editorialmente por MARCO ANTONIO PULIDO Y MARA DEL CARMEN FARAS

CONTRAPORTADA

Verdaderos animales desconocidos son los caros, que forman parte del grupo ms antiguo y numeroso, los artrpodos, que ha existido desde que apareci la vida sobre la Tierra. Se les califica de desconocidos porque, aunque, los cientficos han calculado que existe ms de un milln de especies, que tienen comportamientos muy diversos y habitan en los lugares ms inslitos, es poco lo que se sabe sobre su biologa. Esto se debe seguramente a su tamao: muchos de ellos son microscpicos y las formas ms grandes son las garrapatas que, repletas de la sangre ingerida de los animales que parasitan, llegan a medir 3 cm de longitud. El promedio de los caros mide entre .5 y 2 mm. Los ms conocidos son, en consecuencia, los que se han constituido en plagas para el hombre y sus animales domsticos y que en Mxico reciben el nombre de "pinolillo", "corucos", "conchudas" y "turicatas", denominacin sta ltima que gan ya relieve literario, pues aparece en uno de los pasajes ms complejos y bellos de la novela Pedro Pramo de Juan Rulfo. Dotados de una capacidad infinita de adaptacin, los caros se encuentran distribuidos por todo el mundo y en todos los medios conocidos. As, hay especies terrestres y acuticas; las hay que habitan a ms de 5 000 m de altura o en los abismos marinos; otras resisten las altas temperaturas de los manantiales termales o las heladas aguas de los mares rticos. Sin embargo, los sitios ms poblados de caros son las zonas cubiertas de musgo y la hojarasca revuelta con tierra suelta de bosques y praderas, donde constituyen del 70 al 90% de la poblacin del suelo. Se ha mencionado ya tambin a las capacitadas para vivir como parsitos del hombre y los animales e incluso de los insectos. "En Mxico apunta el doctor Juan Luis Cifuentes en el Prlogo, la doctora Anita Hoffmann, profesora titular de tiempo completo de la Facultad de Ciencias de la UNAM, investigadora brillante de tenaz voluntad, maestra autntica y persona de carcter estricto pero bondadoso, inici el estudio de este maravilloso grupo de animales al crear, en 1965, el Laboratorio de Acarologa de la Escuela Nacional de Ciencias Biolgicas del Instituto Politcnico Nacional. Posteriormente, en 1973, fund el Laboratorio de Acarologa de la Facultad de Ciencias de la UNAM, en donde ha formado un grupo de colaboradores de alto nivel acadmico." Quin mejor, entonces, que la doctora Hoffmann para contar las maravillas de estos diminutos animales. Adems de mostrar su profundo conocimiento del tema, la autora comunica sus conocimientos, de manera muy clara, y a la vez entretenida sobre estos "animales desconocidos" con los que el hombre tiene contacto diario aun sin saberlo.