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LOS HIJOS DE NUESTROS HIJOS

Clifford D. Simak

Ttulo original: Our children's children Traduccin: Horacio Gonzlez Trejo 1974 by UPD 1976, Ediciones Martnez Roca, S. A. Gran Va, 774. 7 - Barcelona-13 ISBN 84-270-0311-0

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Sentado en una mecedora del jardn, con una lata de cerveza en la mano, Bentley Price - fotgrafo del Global News Service - contemplaba el filete que acababa de poner sobre la parrilla de la barbacoa cuando se abri una puerta debajo del viejo roble blanco y la gente comenz a salir. Haca muchos aos que nada sorprenda a Bentley Price. Amargas experiencias le haban acostumbrado a presenciar lo inslito y a no preocuparse por ello. Fotografiaba lo inaudito, lo fantstico, lo violento, luego daba media vuelta y se iba, a veces a toda prisa, pues la competencia de la AP y la UPI le acuciaba y un emprendedor reportero grfico no poda dejar que la hierba creciera bajo sus pies. Aunque los directores de fotografa no eran, ciertamente, individuos temibles, en general convena tenerlos contentos. Esta vez Bentley se sorprendi, pues lo que suceda no era fcilmente concebible ni responda a ninguna experiencia anterior. Permaneci inmvil en la mecedora, sosteniendo rgidamente la lata de cerveza, y con la mirada vidriosa observ a la gente que sala por la puerta. Pero en ese momento vio que no era una puerta, sino un agujero negro cuyos bordes dentados temblaban, un poco ms grande que una puerta comn, pues de l salan en grupos de cuatro o cinco a la vez. Aunque vestan algo exticamente, como si regresaran a casa despus de un baile de mscaras - slo que sin mscaras -, parecan gente normal. Si hubieran sido todos jvenes, Bentley se habra figurado que pertenecan a una universidad, un centro juvenil o algo por el estilo, vestidos con los ropajes absurdos que usaban los universitarios; pero, aunque algunos eran jvenes, haba muchos que ya no lo eran. Uno de los primeros en salir al jardn fue un hombre bastante alto y delgado, grcil en su delgadez, que podra haber resultado desgarbado. Tena una abundante y desordenada melena de color gris acero y su cuello pareca el de un pavo. Usaba una falda gris, corta, que le llegaba hasta sus rodillas huesudas; un mantn rojo le cubra un hombro y se sujetaba en la cintura mediante un cinturn que tambin mantena en su sitio la falda. Bentley pens que pareca un escocs, aunque la tela no era a cuadros. Le acompaaba una joven vestida con una vaporosa tnica blanca, sujeta por un cinturn, que llegaba hasta sus pies calzados con sandalias. Su brillante pelo negro, recogido en una coleta, llegaba hasta su cintura. Tena un rostro hermoso, pens Bentley, de un tipo de belleza no comn, y lo poco que distingua de su piel era tan blanco y difano como la tnica que llevaba. Ambos se acercaron a Bentley y se detuvieron frente a l. - Supongo - dijo el hombre - que usted es el amo de los lugares. Haba algo raro en su modo de hablar. Arrastraba las palabras, aunque se le entenda perfectamente. - Quiere decir si sta es mi propiedad? - pregunt Bentley. - Tal vez - respondi el otro -. Quiz mi expresin no sea de esta poca, pero creo que me ha entendido bien. - Seguro - afirm Bentley -, pero, qu me dice de esta poca? Significa que habla todos los das de un modo distinto? - En absoluto - asegur el hombre -. Le ruego disculpe nuestra intromisin. Debe resultarle poco comn. Haremos todo lo posible por no daar su propiedad.

- De acuerdo. Oiga, amigo - agreg Bentley -, no soy el propietario del lugar. Simplemente lo estoy cuidando en ausencia del dueo. Le dir a esa gente que no pisotee los macizos de flores? La seora de Joe se sentira terriblemente apenada si encuentra las flores arruinadas cuando regrese. Son su ms preciado tesoro. Mientras hablaban, la gente segua saliendo por la puerta y ya ocupaban todo el lugar, invadan los jardines contiguos y los vecinos salan para averiguar qu ocurra. La muchacha dedic a Bentley una amplia sonrisa. - Qudese tranquilo con respecto a las flores - dijo -. Son buenas personas, bien intencionadas y se comportarn con la mayor correccin. - Confan en su tolerancia - agreg el hombre -. Son refugiados. Bentley los observ atentamente. No parecan refugiados. En sus tiempos haba fotografiado muchos en distintos lugares del mundo. Eran personas desaliadas y por lo general arrastraban mucho equipaje, pero estos seres eran limpios y ordenados y transportaban muy pocas cosas, una pequea maleta o una especie de maletn, semejante al que llevaba bajo el brazo el hombre que hablaba con l. - No parecen refugiados - seal -. Refugiados de qu? - Del futuro - respondi el hombre -. Suplicamos su indulgencia. Lo que estamos haciendo le aseguro que es cosa de vida o muerte. Estas palabras despabilaron a Bentley. Se dispuso a beber un trago de cerveza, pero cambi de idea y se agach para dejar la lata sobre el csped. Se puso lentamente en pie. - Le aseguro que si esto es una especie de maniobra publicitaria, no pienso coger la cmara. No tomara una sola foto para un truco publicitario, cualquiera que fuese. - Truco publicitario? - pregunt el hombre; no caba duda de que estaba sinceramente desconcertado -. Lo lamento, seor, pero no entiendo lo que dice. Bentley contempl atentamente la puerta. An sala gente en grupos de a cuatro o cinco y aquello pareca no tener fin. La puerta segua all, tal y como la haba visto por primera vez: un manchn de oscuridad cuyos bordes ligeramente dentados vibraban, tapando una pequea parte del jardn pero, detrs y ms all de ella, Bentley vea los rboles, los matorrales y el parque infantil montado en el patio trasero de la casa vecina. Lleg a la conclusin de que si se trataba de una maniobra publicitaria, era excelente. Muchos publicitarios debieron devanarse los sesos para imaginar algo as. Cmo haran ese agujero dentado y de dnde vena tanta gente? - Venimos de quinientos aos en el futuro. Huimos del fin de la raza humana. Solicitamos su ayuda y comprensin. Bentley lo mir fijamente. - Seor, usted no me engaara, verdad? - pregunt -. Si me hiciera picar, perdera mi trabajo. - Como es lgico, esperbamos encontrar una actitud incrdula. Comprendo que no tenemos ningn modo de demostrar nuestro origen. Le rogamos que crea lo que decimos. - Le dir una cosa - agreg Bentley -. Aceptar la jugada. Tomar algunas instantneas, pero si descubro que es publicidad... - Supongo que est hablando de tomar fotografas.

- Claro que s - respondi Bentley -. La cmara es mi trabajo. - No vinimos para que nos tomaran fotografas. Si tiene escrpulos al respecto, no se violente. No nos molestar lo ms mnimo. - Conque no quiere que le tome fotos - coment Bentley con nfasis -. Se parece a otras muchas personas. Se meten en un aprieto y luego protestan porque alguien les saca una foto. - No ponemos objeciones - asegur el hombre -. Tome tantas fotos como quiera. - No le molesta? - pregunt Bentley, confuso. - En absoluto. Bentley se volvi y anduvo hacia la puerta de servicio. Mientras lo haca, distradamente dio un puntapi al bote de cerveza, que sali volando, perdiendo lquido por el agujero. Sobre la mesa de la cocina haba tres cmaras, que haba estado revisando antes de salir a preparar la carne. Cogi una y estaba a punto de salir cuando se acord de Molly. Quiz sera mejor informar a Molly de aquello, se dijo. El tipo haba dicho que todos venan del futuro y, si era cierto, sera bueno que Molly estuviera en el asunto desde el principio. Naturalmente, no crea una sola palabra, pero era sumamente divertido, a pesar de lo que estaba sucediendo. Descolg el telfono de la cocina y marc el nmero sin dejar de refunfuar. Estaba perdiendo el tiempo, cuando deba dedicarse a tomar fotos. Tal vez Molly no estuviera en casa. Era domingo, haca buen tiempo y no haba motivos para suponer que la encontrara en casa. Molly respondi. - Molly, habla Bentley. Sabes dnde estoy? - Ests en Virginia. Viviendo sin pagar alquiler en casa de Joe mientras l no est. - No es as. Cuido su casa. Edna tiene muchas flores... - Bah! - se burl Molly. - Te llamo para preguntarte si puedes venir aqu. - No - repuso MolIy -. Si quieres pasar el rato conmigo, tendrs que sacarme t. - No estoy tratando de pasar e! rato con nadie - protest Bentley -. Hay gente saliendo de una puerta en el patio trasero. Afirman que vienen del futuro, de dentro de quinientos aos. - Eso es imposible - afirm Molly. - Pienso lo mismo. Pero, de dnde vienen? Deben ser aproximadamente unos mil. Aunque no sean del futuro, hay materia para un reportaje. Ser mejor que menees tu trasero hasta aqu y hables con alguno de ellos. Tu firma aparecer en todos los matutinos. - Bentley, es verdad? - Es verdad - respondi Bentley -. No estoy borracho ni te estoy engaando para que vengas aqu y... - De acuerdo - respondi -. Salgo ahora mismo. Ser mejor que llames a la oficina. Esta semana Manning tuvo que hacer la guardia del domingo y no est muy contento, conque ten cuidado cuando le hables. Tal vez quiera enviar ms gente ah. Si no es una broma... - No es una broma - asegur Bentley -. No estoy tan loco como para jugarme el empleo. - Hasta luego - dijo Molly.

Colg. Bentley haba comenzado a marcar el nmero de la oficina cuando oy abrir la cancela. Ech una ojeada y vio que haba entrado el hombre alto. - Le ruego que me disculpe, pero ha surgido un problema de cierta urgencia - explic el hombre alto -. Algunos nios necesitan usar el bao. Sera demasiada molestia...? - Estn ustedes en su casa - respondi Bentley, indicndole el bao con el pulgar -. Por si le interesa, hay otro en el primer piso. Manning respondi al sexto timbrazo. - Aqu tengo una noticia - le comunic Bentley. - Dnde es aqu? - En casa de Joe. Es donde estoy viviendo. - Psamela. - No soy periodista - dijo Bentley -. No es cosa ma tener reportajes. Me limito a tomar fotos. Es algo importante, podra cometer errores y no me pagan para aguantar broncas. - De acuerdo - replic Manning con desgana -. Buscar a alguien y lo enviar. Procura que valga la pena, pues es domingo y habr que pagar horas extraordinarias. - Tengo mil personas en el patio de atrs, salidas de una puerta extraa. Dicen venir del futuro... - Dicen venir de dnde? - grit Manning. - Del futuro. De dentro de quinientos aos. - Bentley, ests borracho... - Conmigo no discutas - respondi Bentley -. No voy a pelearme por eso. Ya te he dicho lo que hay. Haz lo que te d la gana. Colg y tom una cmara. Una procesin de nios, acompaados por algunos adultos, entraban por la puerta de la cocina. - Seora - dijo a una de las mujeres -, hay otro en el primer piso. Ser mejor que hagan dos colas.

2
Steve Wilson, secretario de Prensa de la Casa Blanca, se diriga a su apartamento para pasar la tarde con su secretaria Judy Gray, cuando son el telfono. Se volvi para descolgar. - Habla Manning - dijo la voz. - Qu puedo hacer por ti, Tom? - Tienes la radio encendida? - No, diantre. Por qu habra de tener la radio encendida? - Pasa algo raro - agreg Manning -. Quiz conviene que lo sepas. Parece ser que fuimos invadidos. - Invadidos! - No es lo que ests pensando. Es gente que sale de la nada y dice provenir del futuro. - Escucha, si esto es una broma... - Yo tambin lo pens - dijo Manning -. Cuando Bentley llam...

- Te refieres a Bentley Price, tu fotgrafo borracho? - El mismo - respondi Manning -, pero no est borracho. Esta vez no. Es demasiado temprano. Molly ya est all y he enviado a otros. La AP tambin ha llegado y... - Dnde ha ocurrido todo eso? - En este caso, al otro lado del ro, cerca de Falls Church. - Dijiste en este caso...? - Hay otros. Tambin en Boston, Chicago, Minneapolis. La AP acababa de recibir un informe de Denver. - Gracias, Tom; te debo un favor. Colg, cruz la estancia y encendi una radio. - ...por lo que se sabe hasta ahora - deca el locutor -. Salvo que las personas salen de lo que un observador describi como un agujero en el paisaje. Salen en grupos de a cinco o de a seis. Como un ejrcito en marcha, uno tras otro, en corriente interminable. Les hablo desde Virginia, al otro lado del ro. Recibimos noticias similares de Boston, Nueva York, Minneapolis, Chicago, Denver, Nueva Orleans, Los Angeles. Generalmente, no sucede en las ciudades sino en el campo, en las afueras de aqullas. Aqu tenemos otro boletn. Esta vez, de Atlanta - hubo un estremecimiento en la voz montona, que traicion una emocin momentnea no profesional -. Nadie sabe quines son, de dnde vienen ni con qu medios llegan. Sencillamente, estn aqu, entrando en nuestro mundo. Hay miles y cada vez llegan ms. Podramos decir que es una invasin, aunque no de carcter blico. Vienen con las manos vacas. Son tranquilos y pacficos. No molestan a nadie. Un reportaje no confirmado afirma que provienen del futuro, pero esto es imposible... Wilson baj el volumen de la radio hasta un nivel mnimo, se dirigi al telfono y marc un nmero. La centralita de la Casa Blanca respondi. - Eres t, Della? Habla Steve. Dnde est el Presidente? - Duerme la siesta. - Podra encargarse alguien de despertarle? Dile que conecte la radio. Ahora salgo hacia all. - Steve, qu pasa? Qu es...? Cort la comunicacin y marc otro nmero. Judy respondi casi en seguida. - Algo va mal, Steve? Estaba terminando de preparar la cesta para el picnic. No me digas que... - Querida, hoy no habr picnic. Volvemos al trabajo. - Un domingo! - Por qu no? Tenemos problemas. Voy en seguida. Esprame en la calle. - Maldita sea - dijo -. Mi plan se va al diablo. Deseaba hacerlo contigo al aire libre, sobre la hierba, bajo los rboles. - Todo el da me torturar pensando en lo que me he perdido - coment Wilson. - De acuerdo, Steve - dijo -. Te espero fuera, en la esquina. Steve conect la radio: - ...Huyendo del futuro. De algo que ocurri en su futuro. Huyen hacia nosotros, a esta poca determinada. Naturalmente, no existe el viaje a travs del tiempo, pero ah estn todas esas personas y de algn sitio deben provenir...

3
Samuel J. Henderson se hallaba junto a la ventana contemplando los rosales, que estaban esplndidos bajo el sol estival. Por qu diablos ocurran las cosas en domingo, cuando cada uno andaba por su lado y resultaba tan difcil reunirlos?, se pregunt. China haba estallado un domingo y tambin era domingo cuando se derrumb Chile. Y ahora ocurra otra vez, sea lo que fuese. El intercomunicador zumb; se alej de la ventana, acercndose al escritorio, y accion la palanca. - El secretario de Defensa al habla - dijo su secretaria. - Gracias, Kim - respondi. Descolg el auricular. - Jim, habla Sam. Se ha enterado? - S, seor Presidente. Hace unos minutos, por la radio. Slo escuch una parte. - Yo tambin. Pero no parece que haya duda. Debemos hacer algo, pronto. Dominar la situacin. - Lo s. Tendremos que ocuparnos de ellos, alojarles, darles de comer. - Jim, eso debe hacerlo el ejrcito. Nadie ms puede actuar con tanta rapidez. Debemos darles refugio y tenerlos juntos. No podemos permitir que se dispersen. Durante cierto tiempo, al menos, conviene tenerlos controlados. Hasta que sepamos lo que pasa. - Tendramos que alarmar a la Guardia Nacional. - Quiz debamos hacerlo - agreg el Presidente -. Utilice todos los recursos. Tienen hangares inflables. Qu hay del transporte y los alimentos? - Durante algunos das podremos apaarnos. Quizs una semana. Depende de cuntos sean. Pero pronto necesitaremos ayuda. La Seguridad Social, Agricultura, todo el que pueda colaborar. Necesitaremos mucho personal y vveres. - Habr que ganar tiempo - dijo el Presidente -. Hasta averiguar con qu contamos. Tome las disposiciones del estado de emergencia hasta que podamos elaborar algn plan. No le importen demasiado los procedimientos. Tiene usted plenos poderes. Hablar con los dems; quiz podamos reunirnos todos al final de la tarde o a primeras horas de la noche. Usted fue el primero en llamar. No tengo otras noticias. - La CIA? El FBI? - Supongo que estarn trabajando. Tampoco tengo noticias. Espero que enviarn un informe. - Seor Presidente, tiene idea de...? - En absoluto. Le informar cuando sepa algo. Cuando haya puesto en marcha la operacin, llame otra vez. Le necesitar, Jim. - Empiezo a moverme ahora mismo - respondi el secretario. - De acuerdo. Hasta luego. El intercomunicador zumb. - Est aqu Steve - inform la secretaria del Presidente. - Hgale pasar. Steve Wilson entr, y Henderson le indic una silla. - Sintese, Steve. Qu sabemos?

- Se ha extendido, seor. Por todos los Estados Unidos y por Europa. En el Canad. En algunos lugares de Amrica del Sur, Rusia, Singapur, Manila. Todava no hay ninguna noticia de China ni de frica. Hasta ahora ignoramos la explicacin. Es fantstico, seor, increble. A uno le dan ganas de decir que es imposible. Pero est sucediendo ante nuestros ojos. El Presidente se quit las gafas, las dej sobre la mesa-escritorio y empez a juguetear con ellas. - He hablado con Sandburg. El ejrcito tendr que refugiarlos, alimentarlos, ocuparse de ellos. Hace buen tiempo? - No me he fijado - respondi Wilson -, pero, si recuerdo bien, el boletn de esta maana indicaba que haca buen tiempo en todas partes menos en el noroeste del Pacfico. Siempre llueve all. - He intentado ponerme en comunicacin con el secretario de Estado explic el Presidente -. Pero, diantre, no se le puede localizar. Williams est en Burning Tree. Dej un mensaje y alguien habr ido a buscarle. Por qu todo tendr que suceder siempre en domingo? Supongo que la Prensa ha comenzado a reunirse. - Se est llenando la sala. Dentro de una hora llamarn a la puerta. Tendr que dejarlos pasar, pero de momento puedo contenerlos. A las seis, como mximo, exigirn alguna declaracin. - Dgales que estamos tratando de informarnos. Estamos estudiando la situacin. Puede comunicar que las fuerzas armadas actan con toda rapidez para ayudar a estas personas. Subraye lo de la ayuda. Nada de arrestos, sino ayuda. Quiz tengamos que llamar a la Guardia para que se encargue del asunto. Eso queda en manos de Jim. - Dentro de una o dos horas quiz sepamos mejor lo que est ocurriendo, seor. - Quiz. Steve, se ha formado alguna idea sobre la cuestin? El secretario de Prensa mene la cabeza. - Bien, ya lo averiguaremos. Espero recibir noticias de otras fuentes. Parece increble que podamos estar aqu sentados sin saber nada. - Seor, probablemente tendr que hablar a travs de la televisin. El pueblo esperar que lo haga. - Supongo que s. - Informar a las emisoras. - Creo que ser mejor hablar antes con Londres y Mosc. Tambin con Pekn y Pars. Estamos juntos en esto y debemos actuar unidos. Cuando localicemos a Williams, l sabr qu hacer. Creo que telefonear a Hugh, de la ONU, para saber lo que piensa. - Seor, qu parte transmito a la Prensa? - Supongo que lo de la televisin. Ser mejor que se guarde lo dems por ahora. Tiene idea de cuntos son? - La UPI hizo un clculo. Doce mil por hora en cada puerta, pero pueden existir cerca de un centenar de puertas. El cmputo no ha llegado. - Por Dios! - exclam el Presidente -, un milln por hora. Cmo se ocupar el mundo de ellos? Ya hay demasiadas personas. Hay penuria de alojamiento y de alimentos. Por qu vienen aqu? Si fueran del futuro, conoceran los datos histricos. Sabran que iban a crearnos problemas.

- Debe existir algn motivo apremiante - apunt el secretario -. Una especie de pnico. Seguramente saben que nuestra capacidad de albergarlos y mantenerlos es limitada. Debe ser cuestin de vida o muerte. - Los hijos de nuestros hijos - dijo el Presidente -, muchas generaciones despus. Si realmente vienen del futuro, son nuestros descendientes. No podemos volverles la espalda. - Espero que todo el mundo opine del mismo modo - seal Wilson -. Si siguen apareciendo, provocarn un problema econmico y se crearn enemistades. Recuerde la brecha generacional actual. Piense cunto ms grande ser sta cuando estn implicadas no slo dos, sino varias generaciones. - Las iglesias, si quieren, pueden ayudar bastante - dijo el Presidente -. De lo contrario podran suscitar ms problemas. En cuanto un evangelista d algunos gritos desde el plpito, ya la habremos fastidiado. Wilson sonri. - Se refiere a Billings, seor? Si no tiene inconveniente, podra llamarle. Nos conocemos de la universidad. Hablar con l, aunque no s si puede resultar til. - Haga lo que pueda - repuso el Presidente -. Pdale que sea razonable. Si se niega a razonar, buscaremos algo que pueda influirle definitivamente. Lo que realmente me preocupa es la poblacin que vive de la asistencia social. Tendremos que quitarles el pan para alimentar a todas estas bocas extras. Ser difcil que lo comprendan. Quiz los sindicatos se asusten ante todo ese volumen de parados, pero hay en ellos personas inteligentes con quienes se puede negociar. Entienden de economa poltica y es posible hacerlos entrar en razn. Se encendi un piloto del intercomunicador. El Presidente accion la palanca con el pulgar. - El secretario Williams al habla, seor Wilson se puso en pie para salir. El Presidente cogi el telfono y mir a Wilson. - No se aleje mucho - rog el Presidente. - Le tendr al corriente, seor - repuso Wilson.

4
Todos los pilotos del telfono de Judy lanzaban destellos. Hablaba serenamente por el transmisor. El pincho de su escritorio estaba cargado de notas. Colg cuando Wilson entr en la oficina. Las luces siguieron parpadeando. - La sala est repleta - inform -. Hay un mensaje urgente. Tom Manning tiene algo para ti. Dijo que era de suma importancia. Le telefoneo? - Contina - respondi Wilson -. Yo me pondr en contacto con l. Se sent, acerc el telfono y marc. - Tom, habla Steve. Judy dijo que era importante. - Creo que lo es - repuso Manning -. Molly tiene a alguien. Parece una especie de lder del grupo de Virginia. No s cules son sus credenciales, si es

que las tiene. Pero la cuestin es que quiere hablar con el Presidente. Dice que puede dar explicaciones. De hecho, insiste en darlas. - Ha hablado con Molly? - Un poco, pero nada importante. Eso lo reserva. - Ha de ser forzosamente con el Presidente? - Eso dice. Se llama Maynard Gale. Est con su hija, Alice. - Por qu no le pides a Molly que los traiga? Por la puerta de atrs, no por la principal. Dar aviso a los vigilantes y ver qu podemos hacer. - Hay algo ms, Steve. - De qu se trata? - El fulano es de Molly. Lo tiene escondido. Es su exclusiva. - No - dijo Wilson. - S - insisti Manning -. Quiere participar en esto. Ha de ser as. Maldita sea, Steve, es justo. No puedes pedirnos que compartamos esto. Bentley lo descubri primero y Molly lleg despus. - Lo que me pides me llevar a la ruina. Lo sabes tan bien como yo. Las dems agencias de Prensa, el Times, el Post, todos los dems... - Podras anunciarlo - seal Manning -. Obtendras la informacin. Slo queremos una entrevista exclusiva con Gale. Nos debes eso, Steve. - Estoy dispuesto a anunciar que Global lo trajo - respondi Wilson -. Los honores sern para vosotros. - Y la entrevista en exclusiva? - Al fulano ya lo tenis. Hacedle la entrevista. Hacedla y traedlo luego. Ese ser vuestro privilegio. No es que me guste, Tom, pero no puedo impedirlo. - Pero no querr hablar hasta que haya visto al Presidente, podras entregrnoslo despus de que haya hablado. - No podemos disponer as de l, al menos por ahora. No tenemos derecho a entregarlo a nadie. A propsito, cmo sabes que es quien dice ser? - Naturalmente, no estoy seguro - respondi Manning -. Pero l sabe lo que est ocurriendo; es parte de ello. Conoce cosas que todos necesitamos saber. No te digo que compres el reportaje por adelantado. Podras escuchar y decidirlo despus. - No puedo prometer nada, Tom. T lo sabes. Me sorprende que me lo hayas pedido. - Pinsalo y llmame - concluy Manning. - Un momento, Tom. - Qu ocurre? - Me parece que podrais hallaros en una situacin comprometida. Estis reteniendo informacin de inters nacional. - No tenemos ninguna informacin. - Entonces, una fuente de informacin. Quiz deba intervenir la autoridad. Adems, estis reteniendo a un hombre contra su voluntad. - No le estamos reteniendo. Es l quien se aferra a nosotros. Cree que somos los nicos que podemos conducirle a la Casa Blanca. - Bueno, pues estis coaccionndole. Os negis a prestarle la ayuda que necesita. Y, aunque de esto no estoy seguro y es slo una suposicin, quizs estis tratando con un embajador o algo parecido. - Steve, no puedes hacerme esto. Hemos sido amigos durante tanto tiempo...

- Te dir una cosa, Tom: no quiero verme comprometido en esto. Amigos o no, sospecho que podra conseguir un mandamiento judicial en menos de una hora. - No te saldrs con la tuya. - Ser mejor que hables con tu abogado. Esperar tus noticias. Colg de golpe el telfono y se puso en pie. - Qu ocurre? - pregunt Judy. - Tom ha intentado tomarme el pelo. - Estuviste bastante duro con l. - Maldita sea, Judy, tuve que hacerlo. Si hubiera cedido... no poda ceder. En este trabajo, no puedes hacer concesiones. - Steve, los de ah fuera estn perdiendo la paciencia. - De acuerdo. Hazlos pasar. Entraron en grupo, serena y ordenadamente, acudiendo a sus puestos acostumbrados. Judy cerr las puertas. - Steve, tienes algo para nosotros? - pregunt el de la AP. - Nada oficial - respondi Wilson -. En realidad, nada de nada. Creo que todo cuanto puedo decir es que os avisar cuando haya algo que decir. Hace menos de media hora, el Presidente saba de esto tan poco como vosotros. Ms adelante, cuando haya base para una declaracin, la har. Lo nico que puedo asegurar es que las fuerzas armadas cumplirn con la tarea de refugiar y atender a las necesidades de estas personas. Es slo como medida de emergencia. Luego se elaborar un plan ms amplio, que quizs incluya a diversos organismos. - Saben quines son nuestros visitantes? - pregunt el del Washington Post. - Nada definido - repuso Wilson -. Ni quines son, de dnde vienen, ni por qu o cmo llegaron. - Entonces, no cree eso de que vienen del futuro? - No he dicho tanto, John. Mantenemos un criterio abierto frente a lo que desconocemos. Sencillamente, no sabemos nada. - Seor Wilson - intervino el del New York Times -, se ha establecido contacto con los visitantes para averiguar algo? Se ha iniciado alguna conversacin con esas personas? - De momento, no. - Podemos deducir de su respuesta que tal conversacin es inminente? - Por ahora, nada confirma esa deduccin. Como es natural, el Gobierno quiere averiguar lo que ocurre. Pero los hechos comenzaron hace apenas una hora. No hemos tenido tiempo de hacer mucho. Creo que esto lo comprendis. - Pero, supone que habr conversaciones? - Me limito a repetir que el Gobierno desea saber qu ocurre. Es posible que hablemos pronto con algunas personas. Ignoro si se ha iniciado alguna gestin pero creo que lo ms lgico sera hablar con alguno de ellos. Creo que los miembros de la Prensa ya han hablado con algunos; tal vez hayis logrado aventajarnos en eso. - Lo intentamos, pero ninguno habla demasiado - explic el de la UPI -. Se dira que tienen rdenes de decir nicamente lo esencial. Afirman que vienen del futuro, de dentro de quinientos aos, y piden perdn por la molestia pero explican que hacerlo era cuestin de vida o muerte. No es posible sacarles nada ms. Steve, hablar el Presidente a travs de la televisin?

- Tal vez s. No puedo deciros cundo. Os lo dir cuando se fije la hora. - Seor Wilson - pregunt el del Times -, puede decirnos si el Presidente consultar a Mosc, Londres u otro gobierno? - Lo sabr cuando l haya hablado con el secretario de Estado. - Ha de hablar con el secretario de Estado? - Tal vez est hacindolo ahora mismo. Dadme una hora y quiz tenga algo para vosotros. Ahora slo puedo aseguraros que os tendr al corriente cuando la situacin se aclare. - Seor secretario de Prensa - dijo el de Tribune de Chicago -, supongo que el Gobierno habr tenido presente que sumar dos millones y medio de personas por hora a la poblacin mundial... - En esto me llevis la delantera - interrumpi Wilson -. Mi ltima cifra era de algo ms de un milln por hora. - En este momento hay aproximadamente doscientos tneles, puertas, o como quieran llamarlo - explic el de Tribune -. Aunque no se multiplicasen ms, ello significa que en menos de cuarenta y ocho horas habrn aparecido en la Tierra ms de mil millones de personas. Mi pregunta es: cmo podr alimentar el mundo a toda esa poblacin adicional? - El Gobierno tiene muy presente el problema - respondi Wilson al de Tribune -. Responde eso a su pregunta? - En parte, seor. Cmo piensan remediarlo? - Eso tendremos que consultarlo - dijo Wilson rgidamente. - Significa que no quiere responder? - Significa que, por ahora, no puedo responder. - Mi pregunta ser parecida - seal el del Times de Los Angeles -. Teniendo en cuenta los avances de la ciencia y la tecnologa en un mundo de dentro de quinientos aos, se ha tenido en consideracin...? - No - interrumpi Wilson -. Todava no. El representante del Times de Nueva York se puso en pie. - Seor Wilson - dijo -, creo que por ahora nos alejamos del asunto. Ms tarde quiz le sea posible responder a preguntas sobre esta cuestin. - Eso espero, seor - repuso Wilson. Se puso en pie y contempl cmo regresaban al vestbulo los representantes de la Prensa.

5
El ejrcito haba tropezado con dificultades. El teniente Andrew Shelby telefone al comandante Marcel Burns. - Seor, no puedo mantener reunidas a estas personas - inform -. Se los llevan. - De qu demonios habla, Andy? Se los llevan? - Bueno, en realidad no es que se los lleven. Pero la gente les da cobijo. Hay veinte o ms en una gran casa. Habl con el propietario. Oiga, le dije, tengo rdenes de mantener unidas a estas personas. No puedo permitir que se dispersen. Debo reunirlos y trasladarlos a donde encuentren refugio y alimento. Teniente, respondi el hombre, no se preocupe de las personas que tengo aqu. Si lo que hace falta son alimentos y refugio, qudese tranquilo.

Son mis invitados y les dar refugio y alimentos. Y no es el nico. Eso fue slo en una casa. Tambin estn en otras casas de esa calle. Todo el vecindario los ha alojado. Y an hay ms: la gente viene desde varios kilmetros a la redonda para recogerlos y llevrselos y atenderlos. Se estn dispersando por toda la regin y no puedo evitarlo. - Todava salen por esa puerta o como quiera llamarla? - S, seor, todava salen. En ningn momento han cesado. Es como un gran desfile. Salen y se van. Intento mantenerlos reunidos, seor, pero se alejan, se dispersan, todo el vecindario los recoge y me resulta imposible seguirles el rastro. - Ha evacuado a alguno? - S, seor, a los que consigo reunir. - Qu clase de personas son? - Gente normal, seor, por lo que veo. No se diferencian de nosotros, aunque hablan con un acento extrao, y visten de un modo raro. Algunos con tnicas. Otros con calzones de ante. Otros con... diablos, llevan ropas de todas clases. Como si estuvieran en un baile de mscaras. Pero son amables y obedecen. No crean problemas. Pero son demasiados, ms de los que puedo evacuar. Se dispersan, pero no es culpa suya. Es que la gente los invita a sus casas. Son amistosos y realmente amables, pero hay demasiados. El comandante suspir: - Bien, contine - dijo -. Haga lo que pueda.

6
Los pilotos de la centralita de Judy seguan lanzando destellos. En la sala se agolpaban los periodistas, impacientes. Wilson se acerc a la hilera de repiqueteantes teletipos. Global News transmita su quinto boletn: WASHINGTON (GN): Durante la tarde millones de visitantes que aseguran provenir de dentro de quinientos aos en el futuro han seguido llegando al mundo actual en una corriente interminable y a travs de ms de 200 tneles del tiempo. En esferas oficiales no se confirma la explicacin de que provienen del futuro, aunque ahora comienza a hallar cierta aceptacin extraoficial, no tanto en Washington como en ciertas capitales del extranjero. No obstante, y despus de asegurar que provienen del futuro, los refugiados ofrecen escasas explicaciones. De fuentes confidenciales se asegura que dentro de pocas horas habr ms informacin. Hasta el momento, dado lo confuso de la situacin, nadie que pueda ser estimado como lder o portavoz ha surgido de entre las multitudes que salen de los tneles. Pero corren algunos rumores de que quiz este portavoz ha sido ya identificado y pronto comunicar un mensaje. La distribucin de los tneles es mundial, lo cual ha sido confirmado desde todos los continentes. Un clculo oficioso estima en unos dos millones por hora el nmero de personas que salen de los tneles. A este ritmo... - Steve - dijo Judy -, est al telfono Tom Manning. Wilson regres a su escritorio.

- Ya has conseguido el mandamiento judicial? - pregunt Manning. - Todava no. He querido darte tiempo. - Bien, pdelo cuando quieras. Nuestro abogado dice que puedes hacerlo. - No creo que lo necesite. - En efecto, no ser necesario. Molly est en camino con Gale y su hija. Llegar dentro de unos veinte minutos, aunque esto depende de la circulacin, que empieza a ponerse difcil all. Llegan muchos mirones y gran cantidad de camiones del ejrcito. - Tom, quiero aclarar algo - agreg Wilson -. Comprendo que debas hacerlo. Tenas que intentarlo. - Steve, hay ms. - De qu se trata, Tom? - Gale habl algo con Molly, no mucho. Le pidi que transmitiera una cosa que, segn dijo, no poda esperar. - Quieres decrmelo? - Pidi que apostramos piezas de artillera delante de todos los tneles del tiempo. Con obuses de mucha potencia explosiva. Si algo sucede, hay que disparar directamente dentro del tnel. Sin hacer caso de la gente que pueda estar all, y de ser necesario, seguir disparando. - Dijo qu podra suceder? - No lo explic. Simplemente dijo que ya nos daramos cuenta, y que una explosin derrumbara el tnel, lo destrozara, lo destruira. Me crees? - Te creo. - No voy a difundirlo - agreg Manning -. No por ahora. Wilson colg y utiliz el telfono presidencial. - Kim - pregunt -, cundo puedo hablar? - Est hablando por telfono ahora. Hay otras llamadas que esperan turno. Est reunido con algunas personas. Es importante lo tuyo, Steve? - Es de la mayor importancia. Debo verle. - Ven. Te har pasar tan pronto como pueda. - Judy - dijo Wilson -. Molly Kimball llegar por la puerta de atrs. Vendr con dos refugiados. - Avisar a Conserjera - respondi Judy -. Y a Seguridad. Qu hacemos cuando lleguen? - Si no he regresado, que hablen con Kim.

7
Sandburg, secretario de Defensa, y Williams, secretario de Estado, estaban sentados en un canap frente al escritorio presidencial. Reilly Douglas, ministro de Justicia, ocupaba una silla a un lado del escritorio. Saludaron con la cabeza a Wilson cuando ste entr en la sala. - Steve - dijo el Presidente -, supongo que le trae algo muy importante - era casi un reproche. - Eso creo, seor Presidente - respondi Wilson -. Molly Kimball ha acompaado hasta aqu a uno de los refugiados que dice ser portavoz, al menos del grupo de Virginia. Pens que tal vez querra usted recibirle.

- Sintese, Steve - le invit el Presidente -. Qu sabe acerca de ese hombre? Es realmente un portavoz acreditado? - Lo ignoro - repuso Wilson -. Imagino que traer algunas credenciales. - De todos modos - intervino el secretario de Estado -, habremos de escuchar lo que tenga que decir. Sabe Dios que nadie ha sido capaz de explicarnos nada. Wilson tom asiento al lado del ministro de Justicia. - El hombre envi un mensaje previo - explic -. Pens que era urgente. Nos pide que coloquemos piezas de artillera cargadas con municin altamente explosiva delante de las puertas, tneles del tiempo o como se llamen esos sitios por donde sale la gente. - Entonces, hay algn peligro? - pregunt el secretario de Defensa. Wilson mene la cabeza. - No lo s. No dio ms explicaciones. Slo dijo que si algo ocurra en algn tnel debamos disparar directamente un obs, aunque hubiera gente dentro. No hacer caso de las personas y disparar. Dijo que as se destruira el tnel. - Qu podra ocurrir? - inquiri Sandburg. - Tom Manning se limit a transmitir el mensaje que le dio Molly. Dijo que el portavoz afirm que ya nos daramos cuenta. Me parece que se trata de una precaucin. l llegar dentro de pocos minutos y podr explicrnoslo. - Qu os parece? - pregunt el Presidente a los dems -. Debemos recibir a este hombre? - Considero que s - repuso Williams -. No hemos de pensar en el protocolo puesto que, dada la situacin, ignoramos cul pudiera ser el protocolo. Aunque no sea quien dice ser, quiz nos proporcione la informacin de que carecemos por ahora. No se trata de reconocerle como embajador o representante oficial de estas personas. Queda a nuestra discrecin el aceptar o no sus explicaciones. Sandburg asinti seriamente. - Considero que debemos recibirle. - No me gusta el detalle de que lo traiga una agencia de Prensa - se opuso el ministro de Justicia -. No son gente imparcial. Algn redactor querr sacar provecho de esta oportunidad. - Conozco a Tom Manning - asegur Wilson -. Y tambin a Molly. No querrn explotarlo. Tal vez lo intentaran si le hubiera declarado algo a Molly, pero no quiso hablar con nadie. Afirm que slo hablara ante el Presidente. - As debe actuar un ciudadano responsable. - Por lo que se refiere a Manning y a Molly, supongo que s - seal Wilson -, aunque ellos no opinaron lo mismo, seguramente. - Al fin y al cabo - dijo el secretario de Estado -, la entrevista no tendr carcter oficial salvo que lo decidamos as. No nos compromete nada de lo que l o nosotros digamos. - Me gustara saber algo ms sobre la eventual voladura de los tneles agreg el secretario de Defensa -. Admito que me preocupa. Supongo que todo ir bien mientras slo salgan de ellos seres humanos. Pero, qu haramos si saliese otra cosa? - Por ejemplo, qu? - pregunt Douglas. - Lo ignoro - respondi Sandburg. - Reilly, tiene algo serio que objetar? - pregunt el Presidente al ministro de Justicia.

- No demasiado serio - dijo Douglas -. Simplemente ha sido la reaccin de un abogado frente a una posible irregularidad. - Entonces, considero que debemos recibirle - concluy el Presidente -. Sabe cmo se llama? - Maynard Gale - contest Wilson -. Le acompaa su hija. Alice. El Presidente asinti. - Tenis tiempo para tomar parte en la entrevista? Los hombres hicieron un gesto afirmativo. - Qudese usted, Steve - agreg el Presidente -. Usted ha sido el padre de la criatura.

8
La poblacin haba sufrido hambre, pero ya no: durante la noche haba ocurrido un milagro. A poca distancia del pueblo, se abri un agujero en lo alto del cielo, del que man un caudal inagotable de trigo. El tonto de la pierna coja - lisiado de mente y cuerpo, libre como un pjaro - fue el primero en verlo mientras vagabundeaba por ah. Desvelado, arrastraba su pierna en busca de algn desperdicio que robar y mascar, cuando contempl cmo caan los granos del cielo, a la luz de la luna. Se asust y quiso huir, pero su hambre atroz se lo impidi. No saba qu era, pero pareca algo nuevo, quiz comestible, y no pudo salir corriendo. Asustado, se arrastr hasta el rimero que se haba formado. Se llen la boca, masc y se atragant con el grano a medio masticar, ahogndose y tosiendo, pero volvi a llenarse la boca tan pronto como pudo volver a respirar. Su estmago, que no estaba acostumbrado a semejantes atracones, se sublev: el tonto rod sobre el montn y qued tendido en el suelo, mientras vomitaba todava dbilmente. All le encontraron ms tarde y lo quitaron de enmedio a puntapis, porque ante aquel milagro - descubierto por un aldeano que haba ido a hacer sus necesidades - no podan perder el tiempo con un tonto tullido que se haba sumado al pueblo por su cuenta y no perteneca al lugar. La poblacin despert en seguida. Acudieron con cestas y ollas para llevarse el trigo, pero sobraba para llenar todos los recipientes del pueblo. Los ms decididos se reunieron para hacer planes. Cavaron pozos para almacenar el cereal, aunque no era modo de tratar aquella bendicin, pensando slo en esconderlo a la vista de los forasteros. Pero la tierra estaba tan seca y rida que el trigo no poda echarse a perder; por tanto lo tendran enterrado hasta que se les ocurriese la manera de almacenarlo. Pero sigui cayendo trigo del cielo y el suelo era duro y quebradizo, difcil de cavar. No pudieron esconder la pila, que sigui creciendo ms deprisa de lo que tardaban ellos en enterrarla. Por la maana llegaron los soldados, echaron a los habitantes del pueblo y empezaron a llevarse el trigo en enormes camiones. El milagro no ces; el trigo segua cayendo del cielo, pero ahora ya no era preciso guardar el secreto: no perteneca nicamente al pueblo, sino que beneficiaba a muchas personas ms.

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- Supongo que usted quiere saber exactamente quines somos y de dnde venimos - empez Maynard Gale. - Puede ser un buen comienzo - admiti el Presidente. - Somos personas absolutamente normales y sencillas del ao 2498, unos cinco siglos despus de vuestra poca - explic Gale -. El lapso entre vosotros y nosotros es ms o menos el mismo que entre los viajes de Cristbal Coln y vuestra poca actual. Viajamos a travs de lo que vosotros llamis, de modo hipottico, tneles del tiempo, aunque ese nombre es bastante exacto. Hemos viajado a travs del tiempo, pero no intentar explicaros cmo se hace. De hecho, aunque quisiera no podra. Slo entiendo los principios generales, si es que los entiendo. Como mucho, sera capaz de daros la explicacin totalmente insuficiente de un lego. - Es decir, que se trasladan a travs del tiempo hasta la poca actual seal el secretario de Estado -. Puedo preguntarle cuntos son los que van a hacer ese viaje? - Si sale todo bien, seor Williams, espero que lo hagan todos. - Quiere decir toda la poblacin? Se proponen dejar el mundo de 2498 vaco de seres humanos? - Es nuestro ms ferviente deseo. - Y cuntos son? - Ms o menos dos mil millones. Como notarn, nuestra poblacin es algo inferior a la de ustedes en su poca actual; luego explicar el porqu de esta... - Pero, por qu? - interrumpi el ministro de Justicia -. Por qu hicieron esto? Sin duda, saben que la economa mundial no puede sustentar a nuestra poblacin y a la de ustedes. Aqu, en los Estados Unidos, y tal vez en algunos de los pases ms favorecidos del mundo, podramos hacer frente a la situacin, aunque durante un perodo limitado de tiempo. Como solucin de emergencia, podemos refugiarlos y alimentarlos, aunque eso mermar nuestros recursos. Pero en otras regiones de la Tierra no podran hacerlo ni durante una semana. - Lo sabemos - confes Maynard Gale -. Hemos intentado tomar algunas medidas para aliviar la situacin. Esperando que sirva de ayuda, hemos enviado a travs del tiempo trigo y otros vveres a la India, a China y a algunas zonas africanas y sudamericanas. Sabemos que estas provisiones no sern suficientes. Y tambin comprendemos la dificultad causada a los habitantes de esta poca. Deben creerme cuando digo que no tomamos a la ligera nuestra decisin. - Espero que no - coment el Presidente con acritud. - Supongo que en su poca habrn tenido en cuenta algunas hiptesis sobre la existencia de otros seres inteligentes en el universo y habrn llegado a la conclusin de que, efectivamente, existen - prosigui Gale -. Esto conduce a la pregunta de por qu, si es as, ninguna de estas inteligencias nos ha buscado, por qu no hemos sido visitados. Naturalmente, una posible contestacin seala que el espacio es muy extenso, que las distancias entre las estrellas son grandes y que nuestro sistema solar se halla alejado en uno de los brazos galcticos, lejos de la mxima densidad estelar del ncleo galctico, que quiz sea donde apareci por primera vez la inteligencia. Tambin puede ser objeto de hiptesis el tipo de personas, si as quieren llamarlas, que podran visitarnos

si quisieran hacerlo. A este respecto supongo que la opinin predominante, aunque no unnime, indicar que cuando una raza haya progresado hasta ser capaz de realizar viajes interestelares, tambin debe haber alcanzado un desarrollo social y tico superior, por lo que no sera una especie agresiva. Aunque esto pudiera ser cierto, hay que admitir la posibilidad de excepciones. Pues bien: nosotros, en nuestra poca, hemos sido vctimas de una de esas excepciones. - Entonces afirma usted - resumi Sandburg - que han sido visitados, y por lo visto las consecuencias son lamentables? Por eso envi la advertencia sobre lo de las piezas de artillera? - Todava no lo han hecho? Por lo que dice, entiendo que... - No hemos tenido tiempo. - Le ruego que preste atencin, seor. Hemos estudiado la probabilidad de que algunos lograsen atravesar nuestras defensas e invadir los tneles. Como es natural, tenemos recursos poderosos y hemos dejado rdenes estrictas, que sern cumplidas por hombres de confianza, de destruir todo tnel donde esto pudiera suceder; pero siempre hay una posibilidad de que algo falle. - Su advertencia no fue bastante explcita. Cmo podamos saber lo que...? - Lo notaran - respondi Gale -. No les cabra ninguna duda. Hagamos un cruce entre un oso gris y un tigre grande como un elefante. Dejemos que se mueva tan rpido que apenas pueda distinguirse. Dmosle dientes, garras y una cola larga y pesada provista de pas venenosas. No es que se parezcan en nada a los osos y tigres, ni siquiera a los elefantes... - Quiere decir que no tienen otra cosa sino garras y dientes...? - Usted est pensando en armas. Ellos no necesitan armas. Son increblemente rpidos y fuertes. Les domina un irracional instinto sanguinario. Atacan con frecuencia. Se hacen despedazar, pero siguen llegando. Son capaces de cavar bajo las fortificaciones y echar abajo los ms slidos muros... - Es increble - coment el ministro de Justicia. - En efecto - admiti Gale -, pero digo la verdad. Los mantuvimos a raya durante cerca de veinte aos, pero era fcil prever cmo terminara todo. Lo intuimos pocos aos despus de que llegaran. Supimos que slo tenamos una salvacin: huir, y slo podamos refugiarnos en el pasado. Ya no podemos contenerlos. Cranme, caballeros: dentro de quinientos aos la especie humana llegar a su fin. - As pues, no pueden seguirles a travs del tiempo? - dijo el Presidente. - Si se refiere a si pueden adquirir nuestra tcnica de los viajes a travs del tiempo, estoy bastante seguro de que no. No llegan a tanto. - Hay un error muy serio en su relato - intervino el secretario de Estado -. Usted describe a esos invasores extraos como poco ms que bestias feroces. Inteligentes, quiz, aunque meramente animales. Ahora bien, para que la inteligencia pueda realizar el nivel tecnolgico necesario para construir lo que pudiramos considerar como un vehculo espacial, se necesitan miembros manipuladores: manos, tentculos, algo por el estilo. - Los poseen. - Pero usted dijo... - Lo siento - respondi Gale -. Es imposible decirlo todo a la vez. Poseen miembros provistos de garras; otros que terminan en algo parecido a manos, y tambin tentculos manipuladores. Su proceso evolutivo es bastante extrao. A lo que parece, y por causas que ignoramos, durante su desarrollo evolutivo no

reemplazaron una cosa por otra, como ha ocurrido en la evolucin de los seres terrestres. Desarrollaron nuevos rganos y aptitudes, pero sin desprenderse de nada de lo que ya posean. Lo conservaron todo. Aprovecharon todos los elementos evolutivos. Supongo que, si quisieran, podran construir armas muy eficaces. A menudo nos hemos preguntado por qu no lo hacen. Nuestros psiclogos creen saber a qu se debe. Afirman que estos intrusos son una raza guerrera. Disfrutan con la matanza. Tal vez desarrollaron su capacidad de viajar por el espacio slo para buscar nuevas vctimas. La matanza es una cuestin personal para ellos, una experiencia intensamente personal, como en otro tiempo lo fue la religin para la raza humana. Como es tan personal, debe hacerse personalmente, sin ayudas mecnicas. Deben hacerlo con las garras, los colmillos y la cola venenosa. Tal vez opinan sobre las ayudas mecnicas para asesinar igual que un espadachn profesional de hace siglos pudo opinar sobre las primeras armas de fuego: con desdn por un modo cobarde de luchar. Tal vez necesitan reafirmar permanentemente su virilidad o su bestialidad, o quiz su existencia independiente, y su nico modo de hacerlo es mediante el asesinato cometido personalmente. Su dignidad, su consideracin hacia los dems, la consideracin de sus camaradas, podran estar basadas en la calidad y la cantidad de sus asesinatos. Cuando la lucha termina se comen a sus vctimas, o tantas como pueden, pero, naturalmente, ignoramos si se trata de un modo de subsistencia o de actos rituales. De hecho sabemos muy poco de ellos. Como supondrn no nos podramos poner en comunicacin. Los hemos fotografiado y los hemos estudiado muertos, pero esto es poco para una comprensin de esos seres. No actan en campaas. No parece que tengan un verdadero plan de batalla, ni una estrategia. Si lo tuvieran, nos habran exterminado hace mucho tiempo. - Realizan incursiones por sorpresa y se retiran. No intentan ocupar los territorios invadidos, ni saquean. Por lo visto, su nico objetivo es asesinar. A veces hemos pensado que, deliberadamente, evitan el exterminio, como si furamos un coto de caza, hacindonos durar lo mximo posible para satisfacer su instinto sanguinario. Wilson contempl a la muchacha que acompaaba a Gale y not en su rostro una expresin de terror. - Ha dicho veinte aos - coment Sandburg -. Contuvieron a estos seres durante veinte aos. - Ahora lo hacemos mejor - continu Gale -. Al menos, lo hacamos mejor antes de irnos. Ahora tenemos armas. Al principio tenamos las manos vacas. La tierra no conoca garras ni armas desde unos cien aos atrs. Entonces lleg la nave espacial. Nos habran exterminado si hubieran hecho una guerra total pero, como ya expliqu, no fue as. Por eso pudimos construir algunas defensas. Fabricamos armas, algunas muy avanzadas, pero ni siquiera las armas con que cuentan ustedes seran suficientes. Quiz las armas nucleares, aunque ninguna sociedad en su sano juicio... - se interrumpi, algo incmodo, aguard un instante y luego prosigui -. Naturalmente matamos muchos, pero no sirvi de nada. Pareca haber tantos como siempre, si no ms. Por lo que pudimos averiguar, slo haba desembarcado una expedicin. Aunque numerosa, por fuerza debi ser limitada; la nica interpretacin posible sugiere que se trata de reproductores prolficos y que alcanzan la madurez en un tiempo increblemente corto. No parece preocuparles la muerte. Jams huyen ni se ocultan. Una vez ms, imagino que esto se debe a su cdigo blico. Nada

tan glorioso como morir combatiendo. Y soportan muchas muertes. Maten a un centenar, dejen que uno se escape y esto hace algo ms que igualar la partida. Supongo que vivamos dominados por el miedo, como los viejos pioneros americanos cuando teman los ataques de los indios. Si nos hubiramos quedado, habran acabado por anularnos. Aun cuando fuese cierto que intentaban conservarnos, como quizs hicieron, al fin nos habran exterminado lo mismo. Por eso estamos aqu. Creo que la raza humana no puede comprender a este tipo de seres. No conocemos nada con qu poder compararlos. La tradicional comadreja sedienta de sangre que atacaba los gallineros es una plida imitacin de lo que son ellos. - Teniendo en cuenta lo que acabamos de or, quiz debamos hacer algo en seguida con respecto a esas piezas de artillera - seal el Presidente. - Naturalmente, carecemos de pruebas materiales... - comenz el ministro de Justicia. - Preferira actuar aun a falta de pruebas rigurosas - dijo Sandburg -, antes que tropezar con uno de esos seres. El Presidente cogi el telfono, y se dirigi al secretario de Defensa: - Puede usar este telfono. Kim pasar la llamada. - Cuando Jim haya terminado - dijo el secretario de Estado -, tal vez utilice el telfono. Convendra avisar a los dems gobiernos.

10
La seorita Emma Garside apag la radio y guard silencio, muy erguida en su silla, sorprendida por la brillantez de la idea que acababa de ocurrrsele. No era frecuente en ella (en realidad, nunca le haba ocurrido antes) el sentirse de aquel modo pues, aunque era una mujer orgullosa, al mismo tiempo procuraba ser modesta en sus acciones y pensamientos. Ocultaba el motivo de su orgullo, y slo en algunas ocasiones lo comentaba de modo muy confidencial con la seorita Clarabelle Smythe, su amiga ms ntima. Aquel orgullo que se reservaba para s misma era su consuelo, aunque algo conturbado cuando se acordaba del indiscutible cuatrero, y del otro hombre que fue ahorcado por un delito bastante vil. Nunca haba revelado esas dos inquietudes a su buena amiga Clarabelle. Aquella tarde de domingo el sol entraba por las ventanas que daban al oeste, y caa sobre la gastada alfombra donde dorma aovillado el viejo gato. En el jardn, en la parte trasera de la sucia casa de aquella sucia calle, el tordo cantaba descaradamente - tal vez meditaba una nueva incursin por su huerto de frambuesas -, pero no le prest atencin. Haba costado mucho dinero, pens, mucho trabajo, algunas cartas y algunos viajes, pero haba valido la pena. Pues ninguna otra persona de la aldea poda remontarse en su rbol genealgico tan lejos como ella: hasta la revolucin y ms lejos an, a los das de los ingleses y las pequeas aldeas inglesas que yacan profundamente sumergidas en el tiempo. Y pese a lo del cuatrero, lo del ahorcado y otros antepasados de carcter algo dudoso y de linaje no distinguido, predominaban los hidalgos provincianos y los tenaces hacendados, incluso con un lejano asomo de castillo antiguo. Aunque, honradamente, nunca pudo demostrar que lo del castillo fuese autntico.

Y ahora, pens, ahora...! Haba llevado la investigacin sobre su familia hasta donde la ingeniosidad humana y los archivos se lo permitieron. Sera capaz ahora, tendra valor para hacerlo en la direccin opuesta... hacia el futuro? Conoca a todos sus antepasados, y ahora tena la oportunidad de conocer a sus descendientes. Si aquellas personas eran realmente lo que la radio daba a entender que podan ser, la empresa indudablemente era realizable. Pero, al no existir archivos, se habra de investigar por medio de entrevistas personales. Era preciso localizar a los oriundos de la regin de Nueva Inglaterra, hacerles preguntas y quizs hablar con muchas personas antes de hallar una pista. Querida, tiene usted algn Garside, Lambert o Lawrence en su rbol genealgico? Bien, si lo cree pero no lo sabe con certeza, conoce a alguien que pueda asegurarlo? Oh, s, querida, por supuesto que es muy importante. No sabra encarecerle lo importante que es. Permaneci inmvil en la silla, mientras el gato dorma y el tordo cantaba, entregada al extrao sentimiento familiar que haba sido la razn de su vida durante tantos aos y que, con las nuevas perspectivas, podra servirle de aliciente durante muchos ms.

11
- As pues - dijo el Presidente, reclinndose en su silln -, la Tierra, dentro de quinientos aos, ser agredida por seres llegados del espacio. A los habitantes de esa poca les resulta imposible hacerles frente, y el nico recurso con que cuentan estriba en refugiarse en el pasado. Es un resumen correcto de lo que ha explicado? Gale asinti. - S, seor; me parece que s. - Pero ahora que est usted aqu... y que muchos de los suyos estn aqu y cada vez llegan ms, qu suceder ahora? Acaso no pudieron prever lo que iba a ocurrir? - Tenemos proyectos, pero necesitaremos alguna ayuda - respondi Gale. - Me gustara saber por qu regresaron a nosotros - intervino el ministro de Justicia -. Por qu a esta poca, precisamente? - Porque ustedes tienen la tecnologa y los recursos que necesitamos respondi Gale -. Hicimos un exhaustivo anlisis histrico y esta fecha en particular, con un error de diez aos por exceso o por defecto, era la que pareca ms adecuada a nuestros propsitos. - A qu tipo de tecnologa se refiere? - A una tecnologa capaz de fabricar otras mquinas del tiempo. Tenemos los planos, las condiciones y la mano de obra. Necesitaremos sus materiales y su paciencia... - Ms mquinas del tiempo? Por qu? - No nos proponemos quedarnos aqu - explic Gale -. Sera injusto. Provocara una tensin demasiado fuerte sobre la economa. De hecho, ya ha ocurrido. Pero tampoco podamos quedarnos en el futuro. Comprendan que debamos partir. - A dnde irn? - inquiri el Presidente. - Muy atrs en el tiempo - repuso Gale -. Hasta mediados del mioceno.

- El mioceno? - Una era geolgica. Comenz aproximadamente hace veinticinco millones de aos y dur alrededor de doce millones. - Por qu al mioceno? Por qu veinticinco millones de aos? Por qu no diez, o cincuenta, o cien millones? - Por diversos motivos - dijo Gale -. Lo hemos estudiado muy a fondo. En primer lugar, yo dira que el motivo principal es que la hierba apareci en el mioceno. Los paleontlogos creen que la hierba apareci a comienzos de esa era. Basan esta hiptesis en el desarrollo de molares anchos en los animales de ese perodo. La hierba contiene minerales abrasivos y desgasta los dientes. El desarrollo de unos molares anchos y que crecieran durante toda la vida del animal sera una solucin a esto. Es el tipo de dientes adecuado para criaturas que se alimenten slo de hierbas. Tambin hay indicios de que, durante el mioceno, el clima se hizo ms duro y las grandes selvas fueron reemplazadas por extensas praderas donde pastaban inmensos rebaos de animales herbvoros. Segn los paleontlogos, eso se produjo a comienzos del mioceno, hace veinticinco millones de aos, pero nosotros hemos establecido la meta de nuestro viaje unos veinte millones de aos atrs, por si los paleontlogos hubiesen cometido algn error, aunque no lo creemos. - Si iban all, por qu se detienen aqu? - inquiri el ministro de Justicia -. Supongo que sus tneles del tiempo, los que han empleado para llegar hasta nosotros, podan transportarles ms lejos. - Es verdad, seor, pero llevbamos prisa. Nuestro primer movimiento deba realizarse con la mayor rapidez. - Qu tiene que ver la prisa en todo esto? - No podamos ir al mioceno sin utensilios ni herramientas, sin provisiones de semillas ni animales para la agricultura. Naturalmente, tenamos de todo eso en nuestra poca, pero se habra tardado semanas en reunirlo y transportarlo hasta las bocas de los tneles, cuya capacidad no es ilimitada, por otra parte. Cualquier utensilio, saco de semillas o cabeza de ganado habra supuesto la correspondiente demora en el traslado de los habitantes. Si hubiramos tenido tiempo y no nos hubieran perseguido los extraterrestres, lo habramos hecho as, yendo directamente al mioceno. Pero no pudimos organizarnos; los monstruos habran averiguado lo que ocurra y atacaran las bocas de los tneles cuando descubrieran para qu servan. Por eso debamos actuar con suma rapidez, para salvar el mximo de personas. Por eso llegamos con las manos vacas. - Y espera que nosotros les suministremos todas las cosas que necesitan? - Reilly, me parece que se est mostrando muy poco generoso - coment el Presidente con calma -. Nosotros no buscamos ni esperbamos esta situacin, pero es un hecho y debemos resolverla del modo ms razonable y humanitario. Como nacin, hemos ayudado y seguimos ayudando a otros pueblos menos favorecidos. Naturalmente, lo hacemos por poltica, pero tambin por la antigua costumbre norteamericana de tender una mano a quien necesite ayuda. Supongo que las personas que salen de los tneles situados en nuestro territorio son americanos autnticos, personas como nosotros, descendientes nuestros, y me parece que no debemos negarnos a hacer por ellos lo que hemos hecho por otros. - Suponiendo que todo esto sea verdad - seal el ministro de Justicia

- Eso tendremos que decidirlo - admiti el Presidente -. Supongo que el seor Gale no espera que aceptemos sus explicaciones sin una investigacin ms detenida cuando nos sea posible. Seor Gale, hay algo que me preocupa sobremanera. Usted dice que piensan regresar a la poca en que apareci la hierba. Piensan lanzarse a ciegas? Qu sucedera si, cuando llegan, descubren que los paleontlogos estaban equivocados con respecto a la hierba, o ignoraban otros factores que podran dificultar el establecimiento de ustedes all? - Aqu vinimos a ciegas - respondi Gale -, pero era distinto. Contbamos con pruebas histricas bastante buenas. Sabamos lo que bamos a encontrar. En cambio, no se puede estar seguro cuando se trata de millones de aos. Pero creemos tener datos bastante aproximados. Nuestros fsicos y otros cientficos han inventado, al menos tericamente, un medio de comunicacin a travs de un tnel del tiempo. Esperamos enviar un grupo de exploradores para que nos enven un informe. Todava no he explicado que, por ahora, no podemos viajar en el tiempo sino en una sola direccin. Podemos ir al pasado; no podemos movernos hacia el futuro. De modo que, si enviamos exploradores y stos encuentran que la situacin es insostenible, no tendrn ms remedio que permanecer all. Nuestro gran temor sera tener que readaptar la finalidad de los tneles y enviar varias avanzadas para abandonarlas despus. Como es natural, esperamos que no sea necesario, pero la posibilidad existe y, si no hay otro remedio, se har. Seores, nuestro pueblo est totalmente preparado para hacer frente a esta situacin. En nuestra poca quedan hombres que vigilan las bocas de los tneles sin esperanzas de poder viajar a travs de ellos. Saben que llegar el momento de destruir todos los tneles, y que ellos y todos los que no hayan pasado quedan condenados a muerte en ese momento. No digo esto para moverles a compasin, sino para convencerles de que estamos dispuestos a correr todos los peligros que sean necesarios. Naturalmente, agradeceremos la ayuda que puedan prestarnos. - Aunque simpatizo con ustedes - intervino el secretario de Estado - y estoy dispuesto, salvo cierto escepticismo natural, a creer lo que nos ha dicho, algunas consecuencias que se desprenden de sus palabras me preocupan seriamente... Lo que ocurre ahora mismo tendr que pasar a la historia a su debido tiempo. Parece razonable suponer que ser parte de la historia que habr de conocerse en el futuro. De modo que, antes de comenzar ustedes deban saber cmo sali todo. Deban saberlo. - No - neg Gale -, no lo sabamos. No formaba parte de nuestra historia. Aunque les parezca extrao, todava no haba sucedido... - Pero si est sucediendo - interrumpi Sandburg -, para ustedes debi suceder. - Han abordado un tema que yo no comprendo - contest Gale -, el de los conceptos filosficos y fsicos, cuyas extraas relaciones, por lo que a m se refiere, son incomprensibles. Nuestros cientficos dedicaron mucho tiempo a estudiarlos. Al principio nos preguntbamos si tenamos derecho a modificar la historia, a regresar al pasado e introducir factores que modificaran los acontecimientos. Nos preguntamos qu efectos tendra esta modificacin de la historia y qu sucedera con la historia ya existente. Pero aseguran que no ejercer efecto alguno sobre la historia que ya existe. S que todo esto debe parecerles imposible y reconozco que ni yo mismo lo comprendo en todos los aspectos. Cuando nuestros antepasados avanzaban hacia el futuro, la raza

humana recorri este camino y lo que est sucediendo ahora no aconteci entonces. De modo que la raza humana avanz hacia nuestro futuro y llegaron los extraterrestres. Ahora regresamos para huir de los extraos y est sucediendo esto; la historia queda modificada y a partir de este momento nada ser igual. La historia ha sido alterada, pero no por la nuestra, la que condujo al momento que abandonamos. Es la historia de ustedes la que ha sido alterada. Nuestra accin les conduce a otra senda del tiempo. No podemos saber si los intrusos atacarn tambin en esta otra senda del tiempo, si bien los indicios sealan que ellos... - Todo esto es absurdo - coment Douglas, lacnico. - Cranme - pidi Gale -, no son tonteras. Los hombres que lo resolvieron eran sabios prestigiosos y reconocidos. - No podemos decidir esto ahora - dijo el Presidente -. Puesto que ya est hecho, podemos aplazarlo un da ms. Al fin y al cabo, lo hecho, hecho est y debemos aceptarlo. Hay otra cosa que me desconcierta. - Por favor, dgalo, seor - pidi Gale. - Por qu regresar veinte millones de aos? Por qu tan lejos? - Deseamos ir lejos para que nuestra irrupcin en ese perodo terrestre no influya en la evolucin de la humanidad. Probablemente no permaneceremos mucho tiempo aqu. Nuestros historiadores afirman que el hombre, con el estado actual de nuestra tecnologa, no puede subsistir ms de un milln de aos en la Tierra, quiz mucho menos. En un milln de aos, o en un plazo muy inferior, todos habremos desaparecido de la Tierra. En nuestra propia poca estbamos a pocos siglos de poder construir naves espaciales, si no nos hubiramos visto amenazados. En pocos miles de aos habramos perfeccionado los medios para viajar por el espacio y probablemente habramos abandonado la Tierra. Cuando el hombre est en condiciones de abandonar la Tierra, probablemente lo har. Denos un milln de aos y, sin duda, ya no estaremos all. - Pero ustedes dejarn huellas all - seal Williams -. Consumirn los recursos naturales. Extraern carbn y hierro, petrleo y gas. Harn... - Muy poco hierro; tan poco que no se notar. Dado lo poco que tenamos en nuestra poca, hemos aprendido a ser muy frugales. Y no usamos combustibles fsiles. - Necesitarn algn tipo de energa. - Tenemos la energa de fusin atmica - seal Gale -. Nuestra economa les resultara muy sorprendente. Ahora fabricamos cosas duraderas. No para diez o veinte aos, sino para siglos. La obsolescencia ya no es un factor de nuestra economa. Por tanto, la produccin del ao 2498 no llega ni al uno por ciento de lo que hoy fabrican ustedes. - Eso es imposible - exclam Sandburg. - Tal vez, segn los mtodos actuales - admiti Gale -. Pero no segn los nuestros. Tuvimos que reformar nuestro estilo de vida. No nos quedaba otra alternativa. El expolio de los recursos naturales durante los pasados siglos nos condujo a la pobreza. Tenamos que arreglarnos con lo que nos quedaba, e inventamos la manera de hacerlo. - Si es verdad que el hombre permanecer en la Tierra menos de un milln de aos - dijo el Presidente -, no comprendo por qu tienen que retroceder veinte millones de aos. Podran viajar slo cinco y ya estara bien. Gale mene la cabeza.

- Entonces quedaramos demasiado cerca de los precursores de la humanidad. Es verdad que el hombre, tal como lo conocemos, apareci hace menos de dos millones de aos, pero los primeros primates aparecieron hace aproximadamente setenta millones de aos. Naturalmente, seremos unos intrusos para los primeros primates, aunque confiamos en no perjudicarles, y de todos modos no podemos retroceder ms, pues ello nos situara en la poca de los dinosaurios, perodo nada favorable. No slo por los dinosaurios, sino por otras razones. El perodo crtico para la humanidad, o sea la aparicin de los antepasados del australopiteco, no pudo ocurrir hace menos de quince millones de aos. No estamos muy seguros de estas cifras. Casi todos nuestros antroplogos creen que si regresramos tan slo diez millones de aos, probablemente sera suficiente. Pero queremos estar seguros. Y nada impide que nos internemos ms profundamente en el tiempo. De ah los veinte millones. Y tambin hay otra razn. Queremos dejarles un hueco suficiente. Douglas se puso de pie de un salto. - A nosotros? - chill. El Presidente alz la mano para imponer silencio. - Espere, Reilly. Escuchemos hasta el final. - Creemos que no sera mala idea. Piensen en esto: dentro de quinientos aos se produce la invasin del espacio exterior. Aunque, como los hemos colocado en otra senda del tiempo, tal vez no ocurrir, nuestros sabios creen, estn casi seguros de que s. Por qu habran de continuar hasta tropezar con ese problema? Por qu no regresar con nosotros? Tienen un plazo de quinientos aos. Podran aprovecharlo. Podran regresar, no con prisas como nosotros, sino tomndolo con calma. Por qu no evacuar la Tierra y retornar a un nuevo principio? Sera un nuevo comienzo para la raza humana. Nuevas tierras que explotar... - Es una locura! - grit Douglas -. Si nosotros, sus antepasados, nos furamos, ustedes no estaran all para comenzar y... - Olvida lo que ha dicho sobre una senda de tiempo distinta - seal Williams. Douglas se sent. - Me lavo las manos - concluy -. No quiero tener nada que ver con esto. - No podemos regresar con ustedes - dijo Sandburg -. Somos demasiados y... - Con nosotros, no. Como nosotros. Juntos seramos demasiados. Hoy por hoy, ustedes ya son demasiados. Ahora tienen la oportunidad de reducir la poblacin a cantidades ms razonables, si lo desean. Nosotros retornaremos veinte millones de aos. La mitad de ustedes podra hacerlo a diecinueve millones; la otra mitad, a dieciocho. Cada grupo estara separado por un milln de aos. No nos molestaramos unos a otros. - Hay un inconveniente - seal Williams -. No seramos como ustedes. Causaramos un efecto desastroso sobre la humanidad. Agotaramos el carbn, el hierro... - No - interrumpi Gale -, si tuvieran nuestra filosofa, nuestra ciencia, nuestra tecnologa... - Ustedes nos daran todo eso? La energa de fusin... - Si regresaran, tendramos que hacerlo - respondi Gale. El Presidente se puso en pie y dijo:

- Considero que por ahora es suficiente. Hay mucho que hacer. Seor Gale, agradecemos su visita y la de su hermosa hija. Me gustara saber si tendremos el privilegio de volver a conversar con usted. - Sin duda - afirm Gale -. Ser un placer. Deberan hablar con otros hombres y mujeres que saben mucho ms que yo sobre muchos aspectos que les conviene conocer. - Les gustara ser mis huspedes? - pregunt el Presidente -. Me alegrara hospedarlos. Alice Gale habl por primera vez. Palmote encantada: - Quiere decir aqu, en la Casa Blanca? El Presidente sonri. - S, querida, en la Casa Blanca. Nos alegrara hospedarla. - Debe disculparla - intervino su padre -. Sucede que la Casa Blanca es una de sus aficiones personales. Se ha dedicado a ella; lo ha ledo todo sobre la Casa Blanca. Su historia, su arquitectura, todo. - Eso es un gran cumplido para nosotros - concluy el Presidente.

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La gente continuaba saliendo por la puerta. La polica militar los haca circular a derecha o izquierda - a fin de despejar la boca del tnel para los que empujaban desde atrs, avanzando en filas apretadas - y contena a las multitudes de curiosos que se agolpaban en torno. Una voz estridente daba rdenes y cuando callaba poda orse el dbil rumor de una radio que alguien haba dejado encendida en uno de los centenares de coches aparcados en la calle, algunos en doble fila y otros - con olmpico desprecio a los derechos de la propiedad ajena - estacionados en los jardines. Camiones militares y autocares recorran la calle, se detenan para cargar una salida de refugiados y luego se alejaban con estrpito. Pero las personas salan del tnel ms aprisa de lo que se tardaba en evacuarlas, y la multitud se haca cada vez ms numerosa y embotellaba las calles. El teniente Andrew Shelby telefone al comandante Marcel Burns: - Apenas podemos hacer nada, seor. Cristo, nunca vi tanta gente! Sera ms fcil si pudiramos alejar a los mirones; hacemos lo que podemos pero no quieren irse y aqu faltan refuerzos para un trabajo de este tipo. Hemos cortado todo el trfico civil del sector y ordenado por radio a la gente que no se acerque, pero no hacen caso y los accesos estn embotellados. No quiero pensar lo que pasar cuando se haga de noche. Dnde estn los tcnicos que deban instalar los reflectores? - Estn en camino - respondi Burns -. No abandone su puesto, Andy, y haga lo que pueda. Es preciso evacuar a esa gente de all. - Necesito ms camiones - inform el teniente. - Se los enviar cuando pueda - replic el comandante. Y otra cosa: le envo una patrulla armada. - No necesitamos armas. Para qu las queremos? - Lo ignoro - repuso el comandante -. Son rdenes; nadie me ha explicado a qu van.

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- No me diga que se ha tragado ese cuento - protest Douglas -. Es demasiado descabellado. Parece algo salido de un relato de ciencia ficcin. Le aseguro que nos ha tomado el pelo. Serenamente, Williams dijo: - Entonces, tampoco es verdad que sale gente de los tneles del tiempo? Debe haber alguna explicacin. Quiz Gale sea un poco fantasioso, pero su relato no es del todo absurdo. Admito que me cuesta un poco... - Y sus credenciales... - objet el ministro de Justicia - , o mejor dicho, su documentacin: ombudsman de la comunidad de Washington. Una especie de asistencia social; ni siquiera es empleado de un Gobierno... - Quiz no tengan un Gobierno de verdad - seal Williams -. Comprenda que dentro de cinco siglos las cosas habrn cambiado. - Qu opina, Steve? - intervino el Presidente -. Usted lo trajo. - Una prdida de tiempo - terci Douglas. - Si quiere que me haga responsable de esa historia, naturalmente, me abstengo - respondi Wilson. - Qu dijo Molly? - inquiri Sandburg. - En realidad, nada. Simplemente me lo entreg. Estoy seguro de que l no quiso franquearse con ella, pero se dej sonsacar una descripcin del mundo del que provienen. A Molly le pareci convincente. - Global News intent asegurarse la exclusiva? - pregunt Douglas. - Claro que s. Cualquier agencia de noticias o cualquier periodista que valga el pan que come habra hecho lo mismo; lo contrario sera una negligencia inexcusable. Pero Manning no presion demasiado. Saba tan bien como yo que... - No lleg a un acuerdo? - inquiri Douglas. - Usted ya sabe que no - respondi el Presidente. - Lo que necesito ahora - intervino Wilson -, es saber qu debo decirle a la Prensa. - Nada - dijo Douglas -. Absolutamente nada. - Saben que he estado aqu. Saben que se prepara algo. No se conformarn as por las buenas. - No es preciso que se enteren. - Claro que s - asegur Wilson -. No se puede tratar a la Prensa como a un enemigo. Ellos cumplen una funcin definida. El pueblo tiene derecho a saber lo que ocurre. La Prensa suele colaborar con nosotros y lo har esta vez, pero no podemos ignorarla. Debemos darles algo y ms vale que sea la verdad. - Podramos decirles que segn nuestras informaciones esta gente podra ser, como dicen, del futuro, pero que necesitamos tiempo para comprobarlo propuso Williams -. De momento, no podemos decir ms; necesitamos estudiar la cuestin. - Querrn saber a qu vienen - agreg Sandburg -. Steve debe tener preparada alguna respuesta. No podemos enviarlo con las manos vacas. Adems, pronto sabrn que hemos emplazado armas delante de los tneles. - Sera el pnico si supieran por qu se hizo - dijo Williams -. O cundira una protesta mundial si creyeran que recurrimos a las armas para clausurar los tneles.

- Por qu no nos limitamos a decir que los habitantes del futuro temen una gran catstrofe y huyen para salvar el pellejo? - propuso el Presidente -. Sobre las armas, supongo que ser preciso decir algo. No podemos permitir que nos pillen en falso. Bastar declarar que se trata de una precaucin habitual. - Pero slo si lo preguntan - agreg Sandburg. - Bien - dijo Wilson -, pero esto no es todo. Hay otras cuestiones: Hemos consultado a los dems pases? Y qu me dice de la ONU? Se emitir ms tarde un comunicado oficial? - Es obligado mencionar los contactos con otros gobiernos - respondi Williams -, puesto que les transmitimos la... advertencia relativa a las armas. - Procure sacudrselos cuanto antes, Steve - termin el Presidente -. Hay mucho que hacer. Dgales que ms tarde convocaremos otra conferencia.

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DE MOLLY KIMBALL WASHINGTON (Global News): Las personas que salen de los tneles son refugiados del tiempo. Esto fue confirmado a ltima hora de hoy por Maynard Gale, uno de los refugiados. No se han facilitado explicaciones sobre los motivos de esta huida desde quinientos aos despus de nosotros. El portavoz afirm que las circunstancias de la huida slo podan ser reveladas a la autoridad competente. Agreg que procurara establecer contacto con tal autoridad. Se identific como ombudsman de la comunidad de Washington en su poca futura y encargado de las relaciones con el Gobierno Federal al llegar aqu. Ha sido posible conseguir sorprendentes declaraciones acerca de la sociedad en que vive o, mejor dicho, viva: un mundo en el que no habr naciones y donde la nocin de guerra habr desaparecido. Ser una sociedad sencilla, dijo, necesariamente frugal a causa de los problemas ecolgicos que nosotros estamos creando. Ya no es una sociedad industrial. Su produccin importa aproximadamente el uno por ciento de la nuestra. Lo que se fabrica es duradero. Se abandonar la obsolescencia planificada poco despus de nuestra poca, explic, debido al agotamiento de los recursos naturales, como durante aos nos ha sido anunciado por economistas y eclogos. Gale ha declarado que la desaparicin del carbn y de los combustibles fsiles har depender el mundo futuro de la energa nuclear. Agreg que ese tipo de energa ser el nico sustento del delicado edificio econmico futuro. Dentro de 500 aos el mundo estar totalmente programado y la mayor parte de la poblacin vivir en ciudades elevadas. Media docena de torres, algunas de un kilmetro y medio de altura, constituirn una ciudad. Los solares habrn desaparecido, despejando extensas superficies para la agricultura. Las ciudades estarn construidas en gran parte con chatarra recuperada que poco despus de nuestra poca habra sido utilizada para rellenar terrenos, y se gobernarn por computadoras, de un modo casi totalmente automtico. Gale afirm que desaparecern las desigualdades actuales. No habr ricos, pero tampoco existir la abyecta pobreza que hoy oprime a millones de seres. Evidentemente, esto supone un cambio en el estilo de vida as como en los

valores morales. La vida ser ms sencilla, ms amable y menos competitiva. No habr acaparadores en ese mundo de dentro de 500 aos...

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La multitud se manifestaba en el parque Lafayette, pacfica y silenciosa como tantas manifestaciones de masas al correr de los aos -; miraban hacia la Casa Blanca sin exigir ni esperar nada. No era ms que una intil muestra de solidaridad ante la crisis nacional. Dominaba la multitud, como siempre, el presidente Jackson sobre su corcel encabritado; tanto el caballo como el jinete, amigos de los pjaros, ostentaban la ptina del tiempo. Nadie saba en realidad lo que significaba la crisis, o si era una verdadera crisis. Todava ignoraban cmo se haba producido o qu consecuencias poda representar para ellos, aunque algunos lo haban meditado a fondo desde sus particulares puntos de vista y estaban dispuestos a compartir sus opiniones con los vecinos, con gran insistencia en ocasiones. En la Casa Blanca empezaba a amontonarse un aluvin de mensajes: llamadas de los miembros del Congreso o de correligionarios del partido, llenas de sugerencias y consejos; consultas de hombres de negocios e industriales inquietos; cartas de pobres diablos que ofrecan soluciones radicales. La unidad mvil de la televisin avanz y se dispuso a trabajar, filmando a la multitud del Lafayette frente a la Casa Blanca, bajo el resplandor del sol estival, mientras al fondo un periodista improvisaba su reportaje ante el micrfono. Algunos turistas despistados recorran la avenida, un poco confusos al verse as metidos en una accin histrica; las ardillas de la Casa Blanca saltaban la cerca para sentarse en la acera, con un gesto gracioso, pidiendo ms migajas a los transentes.

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Alice Gale se acerc a la ventana para ver por el lado de la Avenida Pennsylvania a la multitud que se manifestaba en el parque. Se ci el cuerpo con emocionado xtasis, casi dudando de que no fuera un sueo. All estaba ella, en el Washington del siglo veinte, en la histrica residencia donde haban vivido tantos hombres legendarios, y en el mismo dormitorio que haba alojado a muchas testas coronadas. Testas coronadas, pens. Qu expresin tan rara, casi medieval. Pero tena cierto tono, cierta elegancia que su poca no haba llegado a conocer. Haba logrado entrever el monumento a Washington mientras ella y su padre eran trasladados a la Casa Blanca. Fuera tenan una estatua de Lincoln sentado, con los brazos apoyados en el silln, y su rostro rudo y de grandes patillas con aquella expresin de grandeza, dolor y comprensin que inspiraba un silencio respetuoso a tantos millares de visitantes mientras suban la escalera para encontrarse con l.

Al otro lado del pasillo, su padre ocupaba el dormitorio de Lincoln, con su maciza cama victoriana y los sillones tapizados en terciopelo. Record que, en realidad, Lincoln nunca haba dormido all. Era como revivir la Historia; una Historia resucitada. Y era algo magnfico, que siempre recordara, por muchas vicisitudes que pudieran ocurrirle. Sera un recuerdo para conservar durante el mioceno. Y cmo sera el mioceno?, se pregunt con un ligero estremecimiento. Lo alcanzaran alguna vez, si las personas de este siglo accedan a ayudarles? Pero, en todo caso, ella siempre podra decir: una vez dorm en la Alcoba Real. Se alej de la ventana y contempl con renovada admiracin la inmensa cama de cuatro columnas con su dosel y su colcha rosa y blanca, el secreterlibrera de caoba situado entre las ventanas, la mullida alfombra blanca. Saba que era una muestra de egosmo el pensar en ello cuando tantos habitantes del mundo, en aquellos instantes, se hallaban perdidos y sin hogar, sin saber si recibiran buena acogida, preguntndose tal vez cmo cenaran y dnde dormiran esa noche. Sin embargo, no logr sentir ningn remordimiento.

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- Terry? Habla Sam Henderson - dijo el Presidente por telfono. - Me alegro de orle, seor Presidente - respondi Terrance Roberts al otro lado de la lnea -. En qu puedo serle til? El Presidente ri entre dientes. - Quiz pueda hacer mucho, aunque ignoro si querr. Se ha enterado de lo que pasa? - Algo raro - respondi el dirigente sindical -. He odo muchos rumores. Ustedes los de Washington han logrado sacar algo en limpio? - Un poco - contest el Presidente -. Por lo visto es verdad que estas personas vienen del futuro. Se les ha presentado una catstrofe y la nica escapatoria consista en regresar a travs del tiempo. Todava desconocemos muchos detalles y... - Regresar a travs del tiempo, seor Presidente? - Lo s, parece imposible. An no he hablado con nuestros fsicos, aunque pienso hacerlo, y supongo que me dirn que es imposible. Pero uno de los que salieron por el tnel del tiempo jura que es as. Aceptara cualquier otra explicacin, si la tuviera. Pero las circunstancias me obligan a aceptar la idea, al menos por ahora. - Quiere decir que regresan todos los de all? Cuntos son? - Supongo que unos dos mil millones. - Seor presidente, qu vamos a hacer con ellos? - Bien, Terry, en realidad era eso lo que deseaba consultarle. Parece ser que no piensan quedarse. Quieren regresar an ms atrs en el tiempo... aproximadamente unos veinte millones de aos. Pero necesitan ayuda; quieren construir nuevos tneles del tiempo y tendrn que llevarse algunas herramientas... - Nosotros no sabemos construir tneles del tiempo.

- Ellos nos ensearn a hacerlo. - Costara mucho, tanto en mano de obra como en materiales. Van a pagarlo? - Lo ignoro. No se me ocurri preguntrselo. Supongo que no. Pero me parece que no hay ms remedio. No podemos permitir que se queden aqu. Tal como estn las cosas, ya somos demasiados. - Me parece, seor Presidente, que ya adivino lo que va a pedirme - coment Terrance Roberts. El Presidente se ech a rer. - No slo a usted, Terry. Tambin a los empresarios. De hecho, a todos, pero antes he de asegurarme de su colaboracin. Le molestara venir para hablar del asunto? - Ir; dgame cundo podr recibirme. Aunque por ahora no le garantizo nada. He de consultarlo, hablar con los dems muchachos. Qu se propone usted exactamente?. - No estoy del todo seguro. Necesitar que me ayuden a decidirlo. Salta a la vista que no podemos cumplir la tarea con los recursos actuales. El Gobierno no puede asumir sin ayuda el coste que esto supondra... y no hablo nicamente de los tneles. Por ahora ignoramos cunto pueden costar. Pero tendramos que proporcionar recursos para el trasplante de toda una civilizacin, y eso costar mucho dinero. Al contribuyente no podemos sacrselo, conque tendremos que pedir ayuda a otros sectores. Los trabajadores tendrn que ayudar, la industria tendr que ayudar. Estamos ante una emergencia nacional, y esto exige algunas medidas extraordinarias. Ni siquiera sabemos por cunto tiempo ms podemos alimentar a estas personas y... - No estamos solos en esto - intervino Roberts -; el problema es mundial. - Exacto. Los dems pases tambin habrn de contribuir. Si fuese posible, crearamos algn organismo internacional, pero eso requiere tiempo y no lo tenemos. De momento, al menos, debe ser una accin nacional. - Ha consultado al Gobierno de alguna otra nacin? - A Gran Bretaa y Rusia - respondi el Presidente -. Con otras lo haremos luego, aunque no sobre esto. Cuando tengamos una o dos ideas claras, averiguaremos lo que piensan los dems. Uniremos nuestras ideas, las intercambiaremos. Pero no podemos perder mucho tiempo. Cualquier cosa que hagamos debe comenzar en seguida y hacerse con la mayor rapidez. - Est seguro de que los viajeros podrn explicarnos lo de los tneles? Sabrn hacerlo de modo que nuestros cientficos e ingenieros comprendan sus principios y su tecnologa? Seor Presidente, esto es una locura! Los obreros americanos construyendo tneles del tiempo! Me parece un sueo o una broma pesada. - Sospecho que no es ninguna de las dos cosas - puntualiz el Presidente -. Terry, estamos metidos en un lo. Y no s hasta qu punto puede ser arriesgado. Supongo que dentro de uno o dos das conoceremos la historia completa y sabremos realmente a qu nos enfrentamos. Ahora slo le pido que medite la cuestin. Pinselo y ya le dir cundo puede venir. Por ahora sera intil; antes hemos de solucionar algunas cosas. Le llamar cuando sepa algo ms. - Cuando quiera, seor Presidente - respondi Roberts -. Avseme y acudir. El Presidente colg y llam a Kim por el intercomunicador.

- Dgale a Steve que pase - dijo cuando ella abri la puerta. Se reclin en la silla, cruz las manos detrs de la nuca y contempl el techo. Haca menos de cinco horas, pens, se haba echado a dormir la siesta, con la esperanza de pasar una tarde de domingo tranquila. No disfrutaba de muchas tardes libres y, cuando se le presentaban, las apreciaba como un tesoro. Apenas cerr los ojos, se le haba venido el mundo encima. Qu hacer? Cmo acertar? Sin proponrselo, un hombre poda cometer errores, pero, en una situacin como aquella, evidentemente, no poda permitrselos. Steve Wilson llam a la puerta. El Presidente baj las manos y se irgui en el asiento. - Ha recibido a la Prensa, Steve? - No, seor. Estn a punto de derribar la puerta, pero no los he dejado entrar. No me atreva a salir con lo poco que me dieron. Esperaba que... - De acuerdo - cort el Presidente - Ha hecho bien en retrasarlo. Pngales al corriente de todo, salvo dos cosas. No debe decir por qu emplazamos las armas. Eso lo explicar como una precaucin de rutina, segn habamos convenido. Y no se le ocurra mencionar que Gale propuso que les acompasemos a travs del tiempo. - Entonces tampoco puedo decir por qu abandonan el futuro. Nada sobre los monstruos? El Presidente mene la cabeza. - Diga que la razn no ha quedado clara y que continuar el interrogatorio. - No les gustar - seal Wilson -, pero supongo que ser suficiente. Qu hay de la televisin? He avisado a las emisoras que tal vez esta tarde har usted una declaracin ante las cmaras. - Est bien a las diez? Quiz sea un poco tarde, pero... - Est bien. - Entonces, preprelo. Dgales que no hablar ms de diez o quince minutos. - Preparar un texto para que lo lea. - Steve, usted est muy ocupado. Que lo hagan Brad y Frank. - Necesitarn saber a quines se ha consultado. - Habl con Sterling de Londres, y con Menkov de Mosc. Diga que Menkov se ha entrevistado con el equivalente ruso de Gale y obtuvo en lneas generales el mismo relato que nosotros. Cuando habl con Sterling, en Londres an no saban nada. Diga tambin que pienso hablar hoy mismo con otros jefes de Estado. - Piensa convocar una reunin de gabinete? Sin duda, me harn esta pregunta. - He visto a todos los miembros del gabinete durante las ltimas horas. Desde que esto comenz, ahora es la primera vez que no est ninguno de ellos en esta oficina. Estar en conferencia con los del Capitolio, naturalmente. Se le ocurre algo ms, Steve? - Probablemente harn muchas ms preguntas, pero creo que con esto basta; es imposible preverlo todo. - Qu opina de Gale, Steve? Me refiero a su opinin personal. Qu le parece? - Es difcil responder - repuso Wilson -. Supongo que an no me he formado una opinin. Pero no veo qu ganara no diciendo la verdad o, al menos, la verdad que l conoce. De cualquier modo que se mire la cuestin, estn en un grave aprieto y esperan que los ayudemos. Es posible que nos hayan ocultado

algo; tal vez no sea todo como Gale lo explic, pero me parece que es verdadero en conjunto. Aunque resulte difcil de comprender, me siento inclinado a creerle. - Espero que tenga razn - dijo el Presidente -. Si nos equivocramos, bamos a quedar como unos tontos.

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El automvil enfil el camino sinuoso hasta la elegante mansin separada de la calle por un extenso parque. Se detuvo ante el prtico y el chofer baj para abrir la puerta trasera. El anciano sali con dificultad, tanteando con su bastn. Apart con impaciencia la mano del chofer cuando ste quiso ayudarle. - Todava soy capaz de bajar solo del coche - jade cuando lo hubo conseguido al fin, algo tembloroso y vacilante -. Espreme aqu. Tal vez tarde un poco, pero espreme aqu. - A sus rdenes, senador - respondi el chofer -. Seor, esa escalera... parece algo empinada. - Usted espere aqu - orden el senador Andrew Oakes -. Regrese a su puesto. El da que yo no pueda subir esa escalera, me ir a casa y dejar que algn joven ocupe mi escao. Pero ese momento an no ha llegado - continu resoplando -. Todava no. Quiz dentro de uno o dos aos, pero no ahora. Depende de cmo me encuentre. Anduvo hacia la escalera, golpeando rtmicamente con su bastn. Franque el primer escaln y se detuvo all un momento antes de atacar el segundo. A medida que suba, miraba hacia ambos lados, contemplando el paisaje con desafo, como si esperase una ovacin por la hazaa. Lo cual era del todo innecesario, ya que all no haba nadie salvo el chofer, que estaba sentado al volante y finga ignorar la progresin del anciano por la escalera. La puerta se abri al llegar hasta las columnas del prtico. - Me alegro de verle, senador - dijo Grant Wellington -, aunque no era necesario que se molestase. Yo podra haber ido a su casa. El senador se detuvo, plantndose ante su anfitrin con gesto de tozudez. - Hace buen da para dar un paseo en coche - observ - y usted dijo que estara solo. Wellington asinti. - La familia est en Nueva Inglaterra y es el da libre de los criados. Estaremos a solas. - Bien - dijo el senador -. En mi casa nunca se sabe; la gente entra y sale, los telfonos suenan sin cesar. As es mejor. Trastabill en el zagun. - A la derecha - le inform Wellington mientras cerraba la puerta. El anciano entr en el estudio, arrastr los pies por la alfombra y se dej caer en un inmenso silln situado junto a la chimenea. Dej cuidadosamente a su lado el bastn, apoyndolo en el suelo, y contempl las estanteras cubiertas de libros, el lujoso escritorio, el cmodo mobiliario y los cuadros de las paredes. - Vive usted muy bien, Grant - coment -. A veces, eso me preocupa. Demasiado bien, tal vez.

- Quiere decir que no ser capaz de luchar, que tendr miedo de ensuciarme las manos? - Algo as, Grant. Pero procuro convencerme de que estoy equivocado. Usted ha luchado lo suyo en sus tiempos, en el mundo de los negocios - seal los cuadros -. No s si fiarme de un hombre que es propietario de un Renoir. - Qu le parecera un trago, senador? - A esta hora de la tarde - respondi el senador con nfasis - cae bien un trago de bourbon. Es una gran bebida el bourbon. Tpicamente americana. Tiene personalidad. Creo que usted prefiere el escocs. - Con usted - opuso Wellington -, bebo bourbon. - Se ha enterado de lo que pasa? - Vi algo por televisin. - Nuestro hombre podra pillarse los dedos o algo por el estilo - coment el senador -. Podra meterse en un verdadero apuro. - Se refiere a Henderson, verdad? - Me refiero a todos. Son cosas que pueden ocurrir. Wellington le sirvi bebida al senador y regres al bar para llenar su propio vaso. El senador se arrellan en el silln, acariciando el vaso. Tom un trago e infl las mejillas en seal de aprobacin. - Para ser aficionado al escocs, tiene una buena marca de bourbon coment. - Me guo por usted - respondi Wellington, regres y se sent en un sof. - Supongo que el inquilino del nmero 1600 debe tener mucho en qu pensar - prosigui el senador -. Tal vez ms de lo que es capaz de abarcar. Hay que tomar una cantidad tremenda de decisiones. S, seor, demasiadas. - No le envidio - dijo Wellington. - Es lo peor que puede pasarle a un hombre - coment el senador -. Y el ao que viene hay elecciones. l lo sabe, y eso no le facilita los asuntos. El problema es que ahora se ve obligado a decir y hacer cosas. No hay ms remedio. - Si quiere aconsejarme que por mi parte me abstenga de hacer ni decir nada, hace muy bien - puntualiz Wellington -. No intente ser diplomtico, senador. No le va. - En fin, no s - respondi el senador -. No se puede ir por lo derecho y ordenarle a un hombre que mantenga la boca cerrada. - Si los intrusos realmente proceden del futuro... - Pues claro que son del futuro! De dnde podran venir si no? - Entonces no hay error posible con ellos - respondi Wellington -. Son nuestros descendientes. Hacen lo que una pandilla de nios cuando vuelven corriendo a casa despus de hacerse dao. - Tal vez - respondi el senador -, aunque no es eso precisamente lo que quera decir. No me refiero a esa gente, sino al viejo Sam, de la Casa Blanca. Al verse obligado a actuar, probablemente cometer errores. A nosotros nos toca estar atentos y estudiar esos errores. Podremos denunciar algunos, y otros no. Tal vez haga algunas cosas que debamos apoyar. No nos conviene parecer demasiado intransigentes. Por ahora la cuestin es no comprometernos. Usted y yo sabemos que muchas personas no quieren que el viejo Sam sea candidato este prximo verano y quiero decir, si no me equivoco, que nuestro candidato ser usted. Algunos chicos creern que las acciones de ese hombre les dan una oportunidad, se impacientarn y no sabrn tener el

pico cerrado. Le aseguro, Grant, que la gente no recordar quin fue el primero, sino quin tuvo ms razn. - Naturalmente, agradezco su inters - dijo Wellington -, pero siento que se haya molestado por nada. No me propona hacer ninguna clase de declaraciones. Por ahora ni siquiera s si hay alguna postura que merezca ser defendida. El senador levant su vaso vaco. - Si no le importa, agradecera otro traguito. Wellington sirvi otro traguito y el senador se apoltron en el asiento. - La postura a defender exigir un anlisis largo y detenido - dijo -. Todava no se ve con claridad, pero las opciones no tardarn en salir al paso, y habr que estudiarlas y escogerlas con sumo cuidado. Lo que usted ha dicho acerca de que esos intrusos son nuestros descendientes me parece muy bien. Naturalmente, un hombre como usted, con largos y gloriosos antecedentes familiares, no puede pensar de otro modo. Pero no olvide que hay mucha gente con antecedentes familiares poco o nada gloriosos; a ellos, que forman la mayora de la noble y gloriosa nacin americana, no les importarn un comino sus descendientes. Al contrario, pensarn que son un estorbo. Actualmente muchas familias ya tienen graves problemas con sus vstagos inmediatos. Varios millones de intrusos han atravesado los tneles, siguen saliendo y, aunque podemos levantar las manos llenos de compasin y preguntarnos cmo los atenderemos, la verdadera reaccin surgir cuando estos millones de recin llegados empiecen a influir en la economa. De repente podr escasear la comida y otras cosas; los precios subirn, habr problemas de alojamiento y de paro obrero, y faltarn los recursos. Lo que ahora no pasa de ser una conversacin sobre economa, dentro de muy poco se convertir en algo ms serio, y todos los hombres y mujeres de este gran pas nuestro sentirn las consecuencias, y entonces se armar la de San Quintn. Para entonces, un hombre como usted debe tener elegida su postura, estudindola, desde todos los ngulos antes de hacerlo. - Santo Dios - murmur Wellington -. Con lo que est ocurriendo, con nuestra poblacin futura que huye hacia nuestra poca, y nosotros aqu sentados, intentando hallar una postura poltica segura y favorable... - La poltica - puntualiz el senador - es un asunto muy complicado y sobre todo prctico. Hay que ser duro; no puede uno permitirse el lujo de tener emociones. Debe tenerlo presente: jams se emocione por nada. Desde luego puede aparentar emociones; a veces eso impresiona a los electores. Pero antes de conmoverse debe tenerlo todo solucionado de antemano. Emocinese si eso ha de causar buen efecto, pero nunca se deje llevar de verdad. - No suena bien lo que usted dice, senador. Deja un ligero mal sabor de boca. - Seguro; lo s - afirm el senador -. Conozco ese mal sabor de boca. Procure olvidarlo, no le digo ms. Naturalmente, es bueno ser un gran estadista y una persona humanitaria; pero antes de ser un estadista hay que ser un sucio poltico. Primero hay que ganar las elecciones, y eso no se logra sin ensuciarse un poco. Dej el vaso sobre una mesita junto al silln, busc el bastn a tientas, lo encontr y se incorpor. - Recuerde que antes de decir cualquier cosa debe advertirme. He pasado por esto antes, muchas veces. Supongo que se me podra calificar como un

perro de presa poltico, y pocas veces fallo. En el Senado nos enteramos de algunas cosas. Tenemos algunos canales secretos realmente buenos. Como cuando est a punto de pasar algo lo sabr, tendremos tiempo de estudiarlo.

19
La conferencia de prensa haba salido bien. Se haba preparado la aparicin del Presidente por televisin. El reloj de pared marcaba algo ms de las seis. Los teletipos seguan repicando quedamente. Wilson le dijo a Judy: - Ser mejor que lo dejemos por hoy. Es hora de cerrar. - Y t? - Me quedar un rato. Llvate mi coche. Tomar un taxi y lo recoger delante de tu casa. Se llev la mano al bolsillo, sac las llaves y se las arroj. - Cuando llegues - dijo Judy -, sube a tomar algo. Estar despierta y esperndote. - Quiz sea tarde. - Si es demasiado tarde, para qu vas a molestarte en regresar a tu casa? La ltima vez te dejaste en la ma el cepillo de dientes. - No tengo pijama - dijo. - Desde cundo necesitas pijama? Le sonri perezosamente. - Vale - dijo -. Slo el cepillo, nada de pijama. - Tal vez pueda resarcirme por lo de esta tarde - agreg Judy. - Lo de esta tarde? - Lo que te dije, recuerda. Lo que pensaba hacer. - Ah!, eso. - S, eso. Nunca lo hemos hecho as. - Eres una desvergonzada. Vete ya. - La cantina enviar caf y bocadillos al saln de Prensa. Si eres amable te dejarn algunas migajas. Wilson se sent y la mir mientras sala. Caminaba con seguridad, pero al mismo tiempo con una delicadeza que le intrigaba y desconcertaba, como si fuese un hada que deliberadamente quisiera parecer una criatura terrestre. Amonton los papeles del escritorio y los apil a un lado. Cuando hubo terminado se sent y se puso a escuchar los extraos rumores del lugar. En una lejana oficina sonaba el telfono. Ms lejos se oa el sonido de unos pasos. Alguien escriba a mquina en el saln y, justo al lado, las mquinas del teletipo seguan repiqueteando. Era como una pesadilla, se dijo. Todo el asunto era una locura. Ninguna persona sensata lo creera. Tneles del tiempo e intrusos del espacio: era como las necedades que los jvenes vean por televisin. Sera un engao, una alucinacin colectiva?, se pregunt. Al da siguiente, cuando saliera el sol, habra desaparecido todo regresando el mundo a la vieja rutina familiar? Ech hacia atrs la silla y se levant. En la centralita abandonada por Judy parpadeaban un par de luces, pero no se molest en contestar. Recorri el

pasillo y gan la salida. En el parque, el calor estival se haba disipado, y largas sombras proyectadas por los rboles se extendan sobre el csped. Los planteles se presentaban en toda su gloria: rosas, heliotropos, geranios, nicotianas, colombinos y margaritas. Se detuvo y mir hacia donde se ergua el monumento a Washington en su clsica blancura. Oy pasos a su espalda y se volvi. Se le haba acercado una joven vestida con una tnica blanca que llegaba hasta sus pies calzados con sandalias. - Qu agradable sorpresa, seorita Gale - dijo algo confuso. - Espero no haber cometido una incorreccin - repuso -. Nadie me detuvo. Se puede estar aqu? - Claro que s. Como husped... - Deseaba ver el jardn. He ledo tanto sobre l... - Entonces, nunca haba estado aqu? Dud antes de responder: - S, he estado. Pero no era lo mismo. No se pareca en nada a esto. - Bien - coment -. Todo cambia, supongo. - S, as es - admiti ella. - Algo va mal? - No, creo que no - volvi a dudar -. Veo que no me comprende. Y me parece que no hay ninguna razn para no decrselo. - El qu? Algo sobre este lugar? - Ver usted - respondi -. En mi poca, dentro de quinientos aos, no existen jardines, ni Casa Blanca. La mir fijamente. - Por lo que veo, no me cree - agreg -. No importa. All no tenemos naciones... sino una gran nacin, aunque esto tampoco sea absolutamente exacto. No hay naciones ni ninguna Casa Blanca. De ella slo quedan paredes ruinosas y rotas, y un trozo de cerca oxidada que sobresale del suelo y puede hacer tropezar. No hay parque ni macizos de flores. Lo entiende ahora? Comprende lo que significa todo esto para m? - Pero cmo? Cundo? - An falta mucho tiempo - explic -. Como un siglo, o quiz ms. Y ahora tal vez no ocurra. Ahora estn en otra senda del tiempo. La delgada muchacha permaneca all, con su casta tnica blanca recogida en la cintura, hablando de distintas sendas del tiempo y de un futuro en el que la Casa Blanca no existira. Desconcertado, Wilson mene la cabeza. - Qu sabe de eso de las sendas del tiempo? - pregunt -. Recuerdo que su padre lo mencion, pero como haba tantas cosas... - Hay que estudiar las ecuaciones para entenderlo del todo - repuso -. Creo que muy pocos hombres lo entienden de verdad. Pero en el fondo es muy sencillo. Es una situacin de causa y efecto, y si modificamos la causa o, mejor dicho, las diversas causas, como tuvimos que hacer para venir aqu... Wilson hizo un gesto de impotencia con la mano. - Todava no puedo creerlo - explic -. No slo lo de la senda del tiempo, sino todo lo dems. Esta maana pensaba ir a un picnic. Sabe qu es un picnic? - No s lo que es - respondi -. Ahora estamos empatados. - Algn da la llevar de picnic. - As lo espero - dijo -. Es algo divertido?

20
Bentley Price regres a casa algo atolondrado pero triunfante, pues haba logrado pasar la barricada montada por los militares despus de discutir con ellos, haba apartado un jeep del camino y avanzado a bocinazos por dos calles atestadas de refugiados y espectadores, que se apiaban en la zona a pesar de todos los esfuerzos de la polica militar por dispersarlos. La entrada estaba medio bloqueada por un coche pero consigui rodearlo, arrancando al hacerlo un rosal. Era de noche; el da haba sido ajetreado y Bentley arda en deseos de meterse en cama; pero antes deba sacar del coche sus cmaras y accesorios pues, como haba tantos forasteros en el barrio, no sera prudente dejarlos en el coche como sola. Un coche cerrado con llave no disuadira a quien estuviese realmente decidido a robar. Se colg las tres cmaras al hombro, y estaba sacando la pesada bolsa de accesorios del coche, cuando repar con indignacin en lo que haban hecho con el jardn de Edna. Haba un can en el centro, con las ruedas profundamente hundidas en la tierra, y a su alrededor se hallaba la dotacin. El emplazamiento estaba fuertemente iluminado por un gran reflector colgado de las ramas de un rbol. Las flores haban sufrido verdaderos estragos. Bentley se adelant sin dudarlo, apartando a un desconcertado artillero, y se detuvo como un boxeador dispuesto para la pelea frente a un joven que ostentaba galones de oficial. - Habrse visto! - exclam Bentley -. Irrumpir aqu en ausencia del propietario... - Es usted el propietario, seor? - pregunt el capitn de la dotacin. - No - respondi Bentley -. No soy el propietario, pero s el responsable. Estoy a cargo de la casa y... - Lo sentimos, seor - se excus el oficial -. Pero debamos cumplir rdenes. Bentley le grit: - Tena rdenes de montar ese trasto en medio del macizo de flores de Edna? No me diga que se le orden colocarlo en medio de un macizo de flores; ni ms lejos ni ms cerca, sino exactamente en medio del macizo que tantos desvelos cuesta a la duea de este jardn... - No es eso - repuso el oficial -. Se nos orden cubrir la boca del tnel del tiempo y, para hacerlo, necesitbamos una lnea de tiro despejada. - Eso es absurdo - dijo Bentley -. Por qu han de cubrir el tnel por donde sale esa pobre gente? - Lo ignoro - respondi el oficial -. Nadie nos lo explica; se limitan a ordenarlo, y estoy decidido a cumplir, con o sin macizo, y guste o no al propietario. - Me parece que usted no es un caballero, como dicen que debe ser - se acalor Bentley - un oficial y un caballero. Ningn caballero emplazara un can en medio del jardn, y ningn oficial apuntara a un grupo de refugiados y... Un grito agudo cort la noche; Bentley se volvi y comprob que algo terrible ocurra en el interior del tnel. An sala gente, pero no avanzaban en grupos ordenados como antes. Corran, forcejeaban por salir y, por encima de ellos y pisndolos, apareci una cosa horrible que Bentley no pudo distinguir bien de momento. Tuvo una visin fugaz de dientes asquerosos y mandbulas babosas,

de fuertes pezuas sobresaliendo de patas macizas y peludas, de un poder y una ferocidad terribles. Automticamente, sus manos cogieron la cmara y la alzaron hasta sus ojos. A travs del visor descubri que las bestias eran dos, una casi al final del tnel y otra que la segua. Vio los cuerpos de las personas volando como muecos destrozados, y otros aplastados bajo las patas destructoras de los monstruos. Y tambin vio tentculos retorcidos, como si aquellos seres fuesen algo intermedio entre felinos y pulpos. A sus espaldas sonaron voces de mando y, casi a su lado, el can escupi una llamarada que ilumin las casas, los patios y los jardines. Una explosin le arroj fulminantemente al suelo y, mientras caa y rodaba, pudo ver algo de lo que ocurra. De repente, el tnel estall con una explosin casi inmediata a la primera, aunque ms ensordecedora y terrible. Vio personas muertas y un monstruo muerto que humeaba como si lo hubieran asado. Aunque ste yaca sobre el csped bajo el gran roble, donde haba estado la boca del tnel, el otro monstruo segua vivo. Entre ste, el can y los soldados se form una horrible mezcolanza y la gente hua lanzando gritos de pnico. Bentley se puso en pie con dificultad, ech una rpida mirada a su alrededor y vio que los hombres de la dotacin yacan muertos, destrozados y pisoteados. El can estaba tumbado, humeando todava por la boca. De la calle llegaba un fuerte gritero, y por un instante pudo adivinar algo grande y oscuro, que avanzaba con gran rapidez, destruyendo la esquina de un patio. Una cerca de estacas puntiagudas estall en una lluvia de astillas blancas cuando la cosa oscura se abri paso a travs de ella. Corri hacia la casa y entr por la puerta de la cocina, cogi el telfono y marc casi a ciegas, rogando que la lnea estuviera libre. - Global News - respondi una voz ronca -. Habla Manning. - Tom, habla Bentley. - S, Bentley, qu pasa ahora? Dnde ests? - En casa. En la de Joe. Y tengo noticias. - Ests sobrio? - Bueno, he tomado un par de tragos en un lugar que yo me s. Es domingo y ninguno de los sitios de costumbre est abierto. Y al regresar a casa me encuentro en el patio una pieza de artillera, en medio de las flores de Edna... - Diantre - dijo Manning -, eso no es noticia. Por algn motivo, hace un par de horas emplazaron caones frente a la boca de todos los tneles. - Pues he averiguado el motivo. - Eso est bien - coment Manning. - S, un monstruo atraves el tnel y... - Un monstruo! Qu clase de monstruo? - No lo s - respondi Bentley -. No pude verlo con claridad. Pero eran dos y el can mat a uno, pero el otro escap. Todos los soldados han muerto y el can est inutilizado. La gente huy entre gritos y el monstruo ha escapado. Le vi romper una cerca de estacas puntiagudas... - Oye, Bentley - le interrumpi Manning -, no hables tan deprisa. Habla despacio y contstame. Has visto un monstruo que escapaba. Hay un monstruo suelto... - Te lo juro. Mat a los soldados y quizs a otras personas. El tnel est cerrado y hay un monstruo muerto all afuera. - Ahora hblame del monstruo. Qu clase de monstruo era?

- No puedo describirlo, pero tengo fotos - contest Bentley. - Del muerto, supongo. - No, del vivo - puntualiz Bentley con voz cargada de desdn -. Jams me ocupara de un monstruo muerto habiendo uno vivo. - Oye, Bentley. Ests en condiciones de conducir? - Claro que s. Conduje hasta aqu, o no? - De acuerdo. Enviar a alguien. Y t... quiero que vengas a toda prisa con tus fotos. Ah!, Bentley... - S? - Seguro que no te equivocas? De veras hay un monstruo? - Seguro - respondi Bentley armndose de paciencia -. Slo tom uno o dos tragos.

21
Steve Wilson entr en la sala de Prensa para tomar caf y bocadillos. Quedaban all unos doce periodistas. - Algo nuevo, Steve? - pregunt Carl Anders, de la AP. Wilson mene la cabeza. - Todo parece tranquilo. Si sucediera algo importante, debera ser el primero en saberlo. - Y nos lo diras? - Claro que s - respondi Wilson, malhumorado -. O es que no he jugado limpio con vosotros? - Y qu nos cuentas de esos caones? - Una mera precaucin de rutina. Quedan bocadillos o los habis terminado todos? - En aquel rincn, Steve - respondi John Gates, del Post de Washington. Wilson tom dos bocadillos y una taza de caf. Mientras cruzaba la sala, Gates le hizo sitio en el canap donde estaba sentado. Wilson se sent y dej el plato y la taza sobre la mesita que se hallaba delante del canap. Anders ocup una silla cercana. Henry Hunt, del Times de Nueva York, se sent al otro lado de Wilson. - Ha sido una jornada muy larga, Steve - coment. Wilson mordi el bocadillo. - Y difcil - explic. - Qu estar ocurriendo ahora mismo? - pregunt Anders. - Quiz muchas cosas. No s nada y nada puedo decir. - Se te ha comido la lengua el gato? - se burl Gates. - Claro que no, pero no puedo deciros nada. Ya conocis las normas. Si dijese algo nuevo, sera con carcter extraoficial. - Desde luego, desde luego - asegur Anders -. T tambin has sido periodista y sabes cmo son esas cosas. - Lo s, en efecto - asegur Wilson. - Estaba preguntndome - intervino Hunt - cmo alguien, aunque sea el Presidente, puede saber lo que debe hacerse en una situacin as, sin precedentes. Nunca ha ocurrido nada que se le parezca ni remotamente. Por lo

corriente, las crisis van acercndose poco a poco; las ves venir y te hallan medio preparado. Pero esta vez no. La crisis estall sin previo aviso. - Eso pensaba yo - coment Anders -. Cmo hallar una orientacin? - Hay que apechugar con el caso - respondi Wilson -. No puedes ignorarlo. Procuras no equivocarte y averiguar de qu se trata. En un asunto as debes mostrarte un poco escptico y esto no permite actuar con la rapidez necesaria. Has de consultar a muchas personas, averiguar lo que ocurre a tu alrededor y sacar alguna conclusin. Y rezar, supongo. No como en la iglesia, claro est, pero rezar... - Eso hizo el Presidente? - pregunt Anders. - No he dicho eso. Slo trataba de imaginarme el panorama. - Qu crees t, Steve? - pregunt Gates -. Dinos tu opinin, no la del Presidente. - Es difcil contestar - dijo Wilson -. Todo ha ocurrido con demasiada rapidez. Hace un momento me preguntaba si no sera una pesadilla y si no desaparecera de la noche a la maana. Naturalmente, s que no ocurrir eso, por ms que trastorne nuestras ideas. He acabado por creer que estas personas provienen realmente del futuro. Pero aunque no fuera as, aqu estn y hemos de ocuparnos de ellas. En realidad, no importa de dnde vengan. - T, personalmente, an lo dudas? - No, creo que no. Su explicacin es lgica. Por qu iban a mentir? Qu ganaran con ello? - Sin embargo, dijiste... - Espera un momento. No quiero que empieces a especular sobre mis palabras. Sera poco realista. Hablbamos entre amigos, recuerdas? Era slo una conversacin particular. La puerta de la sala de Prensa se abri y Wilson levant la mirada. Brad Reynolds se detuvo en el umbral. Su rostro mostraba una expresin preocupada. - Steve - dijo -, hemos de hablar. - Qu pasa? - pregunt Hunt. Por la puerta abierta se colaba el timbre de un teletipo, que avisaba la recepcin de un boletn. Wilson se puso en pie con tal brusquedad, que empuj la mesita y volc su taza. El lquido inund la mesa y empez a gotear sobre la alfombra. Cruz corriendo la sala y cogi del brazo a Reynolds. - Uno de los monstruos ha logrado escapar! - estall Reynolds -. Lo ha comunicado la Global. Lo dijeron por radio. - Por Dios! - exclam Wilson. Mir de reojo a los periodistas y comprendi que lo haban odo. - Qu es eso de los monstruos? - grit Anders -. No nos dijiste nada de eso. - Ms tarde - repuso brutalmente Wilson. Empuj a Reynolds para sacarle de la sala de Prensa y cerr de un portazo. - Cre que Frank y t estabais redactando la alocucin televisiva - dijo -. Cmo es que...? - La radio - respondi Reynolds -. Lo omos por radio. Qu haremos con la alocucin? No puede presentarse ante la televisin sin mencionar esto, y slo falta una hora. - Ya veremos - asegur Wilson -. Lo sabe Henderson?

- Frank fue a decrselo. Yo vine a verte a ti. - Sabes cmo fue? Dnde ocurri? - En Virginia. Dos monstruos salieron por el tnel. El can se carg a uno, pero el otro pas. Dio muerte a los soldados y... - Quieres decir que uno anda suelto? Reynolds asinti, compungido.

22
Tom Manning se volvi ante su escritorio y meti una hoja en blanco en la mquina de escribir. Escribi: TERCER MONSTRUO LEDE WASHINGTON, D. C. (Global): Esta noche una bestia desconocida anda suelta por la Tierra. Nadie sabe dnde est. Se ha escapado de un tnel del tiempo de Virginia y desapareci despus de dar muerte a la dotacin de la pieza de artillera que estaba emplazada frente al tnel precisamente para tratar de impedir lo que sucedi. Otro monstruo muri bajo el fuego del can. Informaciones no confirmadas aseguran que varias personas, adems de los soldados, fueron muertas por el monstruo del tnel. Algunos testigos afirman que la bestia era grande y de movimientos increblemente rpidos. Nadie logr verla bien. Se mova con demasiada rapidez para distinguirla, ha declarado uno de los testigos. Desapareci pocos instantes despus de salir del tnel. Se ignora dnde puede hallarse ahora. - Seor Manning - dijo alguien a su lado. Manning levant la mirada. Era un botones de la agencia. - Las fotos del seor Price - dijo el muchacho, entregndoselas. Manning mir la primera y solt un bufido. - Jess! - exclam en voz alta. Era la clase de foto que un publicitario espabilado habra deseado para anunciar una pelcula de horror, pero en ms autntico. La criatura saltaba, quiz sobre los artilleros, y respiraba una sensacin de tremenda fuerza y agilidad. La pelcula ultrarrpida de Bentley la haba captado en toda su ferocidad: la boca llena de colmillos, las pezuas resplandecientes entre los pelos de su pata levantada, el collar de retorcidos tentculos alrededor de su cuello cuadrado y grueso. Los ojos tenan un brillo malfico y el pelo del lomo pareca erizado. Su misma forma era perversa; ms que bestial, era tan anormal que provocaba un estremecimiento, no de horror sino de terror alucinante, insensato e irracional. Manning se volvi de nuevo hacia el escritorio, sobre el cual dej las fotos. Con un gesto las despleg en abanico, como si abriera un mazo de cartas. Todas producan horror. Algunas mostraban la gente que hua: sombras oscuras escurriendo el bulto a toda prisa. Otra, no tan clara como Manning hubiera querido, reproduca la hecatombe frente a donde haba estado el tnel, con el monstruo muerto entre cuerpos humanos pisoteados. - Condenado Price - dijo Manning con nfasis -. Olvid tomar una instantnea del monstruo entre los soldados.

23
- No podemos cancelar la alocucin televisada - inform Wilson al Presidente -. El asunto est muy feo, y ser peor si la cancelamos. Podramos arreglarlo en pocas palabras. Decir que lo de Virginia es demasiado reciente y no se tienen comentarios. Asegurar que se ha iniciado la persecucin. Que ya lo estamos cercando... - Pero no es as - le interrumpi el Presidente -. Ni siquiera sabemos dnde diablos est. No hemos recibido ninguna noticia al respecto. Recuerde que segn Gale podan moverse con mucha rapidez. Viajando de noche, la bestia podra refugiarse en las montaas de Virginia occidental para esperar a que se haga de da. - Por eso es ms importante que nunca hablarle al pueblo - intervino Frank Howard, que haba preparado con Reynolds el texto de la alocucin -. Todo el pas estar alarmado y debemos evitar que cunda el pnico. - Le aseguro que ahora me importa poco tranquilizar al pas - afirm el Presidente -. No comprende que no estamos ante un conflicto corriente? Es mucho ms grave. Desconozco la gravedad del peligro, pero s que existe un peligro. Que baje Gale y nos d su opinin. Sabe ms que nosotros. - Comprenda, seor, que el pas espera or sus palabras - seal Wilson -. Necesitan alguna garanta, pero si no podemos drsela, al menos diga que nos ocupamos del problema. Bastar que le vean y le oigan para dar a entender que no todo se ha ido a pique. Necesitan una demostracin de que el Gobierno se ha enterado de lo que ocurre... Se oy el zumbido del telfono presidencial. - Diga - respondi el Presidente. - Una llamada urgente para el seor Wilson. Puedo pasarla? El Presidente cogi el auricular y se lo pas a Wilson. - Habla Henry - dijo la voz de Hunt -. Disculpa la interrupcin, pero cre que debas saberlo. Un tnel se ha quebrado en Wisconsin. Es una informacin de la AP. - Dices que se quebr? No es como en Virginia. No sali nada? - Por lo visto, no. La noticia dice que se quebr. Desapareci, dej de estar all. - Gracias, Henry. - Se dirigi al Presidente -: Se ha cerrado un tnel. Lo cortaron o desapareci. Supongo que lo hara la gente del otro lado. Gale dijo que haba dejado hombres dispuestos a destruir los tneles si algo sala mal, - Lo recuerdo - asinti el Presidente -. Los invasores deben estar cerca. Es desagradable pensarlo. Se necesita mucho valor para sacrificarse as. A lo que parece, los que vigilaban el tnel de Virginia no pudieron hacer lo mismo. - Hablemos del discurso, seor - rog Reynolds -. Se acerca la hora. - De acuerdo. Supongo que no habr ms remedio. Hagan lo que puedan, pero no mencionen para nada que lo hayamos rastreado y cercado. - Habr que decirles la verdad - observ Wilson -. Es necesario admitir que existen esos monstruos, y explicarle al pueblo que son ellos los que persiguen a la gente de los tneles. - Exigirn que sean cerrados los tneles - intervino Reynolds. - Que lo hagan - dijo el Presidente -. No hay manera de cerrarlos, salvo a caonazos, y no podemos disparar sin ms ni ms contra unos refugiados... nuestros refugiados.

- Tal vez no sea necesario, dentro de poco - intervino Howard -. Uno de los tneles se ha cerrado por s solo. Quizs ocurra lo mismo con otros. Tal vez con todos, dentro de pocas horas. - Espero que no - opin el Presidente -. No importa lo que suceda ni los problemas que puedan presentarse, pero yo espero que se salven todos esos seres humanos. Kim asom la cabeza por la puerta. - El seor Gale est aqu, seor. - Hgale pasar. Gale entr en la sala. Se aproxim con alguna vacilacin, pero luego se irgui y no se detuvo hasta llegar junto al escritorio. - Lo siento muchsimo, seor - se disculp - No acierto a manifestarle la condolencia que sentimos mi pueblo y yo. Cremos que nuestras precauciones seran suficientes. - Sintese, por favor, seor Gale - dijo el Presidente -. Ahora puede ayudarnos. Le necesitamos. Gale tom asiento en el silln. - Se refiere a los seres extraterrestres. Quiere saber ms cosas sobre ellos. Quise explicarle ms cosas esta tarde, pero haba tanto que decir, y cmo iba yo a figurarme... - Acepto su palabra; ustedes tomaron sus precauciones lo mejor que pudieron. Ahora necesitamos su ayuda para localizar a esa bestia. Hemos de conocer sus costumbres, saber a qu nos enfrentamos. Debemos cazarla. - Afortunadamente - dijo Reynolds -, slo hay una. Cuando la hallemos... - Lo malo es que son hermafroditas - interrumpi Gale. - Qu significa eso? - Que se reproducen espontneamente. Cualquier adulto puede poner huevos fertilizados, y en gran cantidad. Una vez puestos, las cras no necesitan cuidados; mejor dicho, no reciben cuidados y... - Entonces - dijo el Presidente -, hay que matarlo antes de que comience a poner huevos. - Exacto - concedi Gale -, aunque temo que ya sea demasiado tarde. Por lo que sabemos de ellos, el animal debi aovar pocas horas despus de salir del tnel. Sera la mejor solucin para l. Sobre todo, no crean que esos extraterrestres son nada ms que unos monstruos. Poseen una inteligencia muy desarrollada. Sus procesos mentales y fsicos se fundan en la agresin, o al menos as lo suponemos, pero eso no significa que sean estpidos. Esta bestia, sabiendo que es el nico individuo de su especie en este momento, y que quiz no reciba refuerzos, habr comprendido que el futuro de la especie en este sector del tiempo podra depender de ella. Y no slo eso, sino que su organismo, de acuerdo con lo que sabemos, tambin se adaptar a la situacin encaminando todas sus fuerzas a producir tantos huevos como pueda. Adems, al comprender que luego va a ser perseguida y muerta, dispersar los huevos para evitar que sean destruidos. Buscar sitios aislados y deshabitados donde hacer los nidos, los ocultar con cuidado y los emplazar en lugares poco accesibles. Como comprenden, no slo lucha por s misma sino por la especie. Quiz lo haga slo por la supervivencia de la especie. Sus cuatro oyentes guardaban silencio, anonadados. Por ltimo, el Presidente se sobrepuso y habl:

- Entonces, cree que no podremos encontrarla antes de que inicie la puesta? - Creo que no hay ninguna probabilidad - opin Gale -. Quizs haya puesto ya algunos, y seguir hacindolo. Supongo que debera darle algn consejo, aunque slo fuese por reducir mi culpa y la de mi pueblo. Pero sera peor no decirle la verdad. Lo siento muchsimo, seor. - Imagino que se habr encaminado a las montaas - dijo el Presidente -. Pero esa teora se funda en que yo s que hacia el oeste hay montaas. - Ella tambin lo sabr - dijo Gale -. Sus conocimientos geogrficos de esta zona son tan exactos como los nuestros. En quinientos aos la geografa apenas habr variado. - Suponiendo que se haya dirigido hacia las montaas, para matarla tendremos que evacuar la zona - dijo el Presidente. - Est pensando en la bomba atmica! - exclam Wilson -. Aniquilar la zona con bombas. No puede hacer eso, seor. Slo como ltimo recurso, y an as la potencia destructiva tendra que ser enorme, y la precipitacin radiactiva... - No se precipite en sus conclusiones, Steve. Estoy de acuerdo con usted... slo como ltimo recurso y tal vez ni aun as. - Quiero decir algo - pidi Gale -. No subestimen la inteligencia ni la ferocidad del enemigo. Aun cuando se vea en desventaja, es un asesino. Aunque bajo las presentes circunstancias, tal vez prefiera evitar el enfrentamiento, huir y no luchar, salvar la vida para asegurar el mayor margen posible a la supervivencia de la especie. Pero si lo cercan, devolver el golpe. No le importa morir. No tienen miedo a la muerte. El Presidente asinti con gravedad. - Agradezco sus palabras, pero deseo exponer algo por mi parte. - Lo que quiera - respondi Gale. - Nos dijo que ustedes podan ensearnos a construir los tneles. - Es verdad - afirm Gale. - Esta es la cuestin - prosigui el Presidente -. Lo que hagamos, debe hacerse pronto. De lo contrario puede producirse una peligrosa situacin social y econmica, por no hablar de la poltica. Estoy seguro de que me comprende. Lo del monstruo nos deja menos tiempo del que pensbamos. Por eso me parece importante que recibamos instrucciones y hablemos pronto con personas que sepan ayudarnos. - Seor Presidente - intervino Reynolds -, nos quedan menos de dos horas para preparar su alocucin. - Es verdad - dijo el Presidente -. Lamento haberlos entretenido. Steve, por favor, tenga a bien quedarse un momento. - Gracias, seor - salud Howard y sigui a Reynolds hacia la salida. - Bien, dnde estbamos? - pregunt el Presidente -. Ah, s! Deca que necesitamos ponernos a trabajar en los tneles. Creo que algunos de nuestros fsicos e ingenieros podran venir y hablar con los suyos. - Seor, eso significa que nos ayudar? - En efecto, seor Gale, aunque por ahora no puedo formular un compromiso definitivo. Me parece que no hay otra solucin. Es imposible tenerlos aqu para que se sumen a nuestra poblacin. Ser el hundimiento econmico. Lo ms urgente, pues, ser hablar con sus fsicos y averiguar qu se necesita: qu instalaciones, qu maquinarias, cunta mano de obra. Mientras no lo sepamos no se podr organizar nada. Adems, habr que estudiar los emplazamientos.

- Nosotros lo hemos resuelto - seal Gale -. Nuestros gelogos han realizado un estudio a fondo de los estratos del mioceno. Existe el peligro de que algn tnel desemboque en el mar, en medio de un lago o en una zona volcnica. Los terrenos estables fueron sealados en mapas. Como es natural, no podemos estar del todo seguros, pero nuestros cientficos han apurado al mximo sus conocimientos. - Entonces, dejmoslo - decidi el Presidente -. Pero hemos de saber por dnde comenzar. - Los hombres que necesita fueron de los primeros en pasar - respondi Gale -. Estarn donde hayan concentrado a la gente que sali del tnel de Virginia. - En Fort Myer - dijo el Presidente -. La mayora fueron trasladados all. El ejrcito instal unos refugios inflables. - Puedo darle sus nombres - dijo Gale -, pero ser preciso que yo acompae al representante de su Gobierno para ponerle en contacto con ellos. De lo contrario, se negaran a venir. Comprenda nuestra situacin, seor. No podamos arriesgarnos a que cayeran en manos de personas no autorizadas. El Presidente frunci el ceo. - No quiero que se vaya, aunque por supuesto puede salir de aqu si lo desea. No crea que le retenemos. Pero podramos necesitar sus consejos en cualquier momento. Por ahora, disponemos de poca informacin. Claro que usted ya nos ha ayudado bastante, pero podran surgir situaciones... - Lo comprendo - resumi Gale -. Que vaya Alice. La conocen, y si llevara una nota ma en un papel con membrete de la Casa Blanca... - Sera la solucin, si ella no tiene inconveniente - coment el Presidente -. Me gustara saber si Steve querra acompaarla. - Cmo no, seor. Pero no dispongo de mi coche aqu. Se lo llev Judy. - Tome un coche con chofer de la Casa Blanca. Quiz sea mejor que le acompae un agente del servicio secreto. Puede parecer una precaucin absurda, pero no es cuestin de exponerse - alz la mano y se la pas por la cara -. Quiera Dios, seor Gale, que usted y yo, que su pueblo y el nuestro, podamos colaborar. Nuestro trabajo no ha hecho sino comenzar; ser muy difcil. Habr obstculos de todas clases y oposiciones frenticas. Tiene buena espalda y capacidad de aguante? - Creo que s - respondi Gale.

24
El visitante del ministro de Justicia era un antiguo y querido amigo. Haban sido compaeros de curso en Harvard y desde entonces no haban dejado de frecuentarse. Reilly Douglas no ignoraba que deba su cargo, en buena parte, a las recomendaciones de Clinton Chapman y al peso poltico de su amistad; aquel hombre diriga uno de los grupos industriales ms poderosos del pas y cotizaba con generosidad para el partido. - Como s que estars muy ocupado - le dijo Chapman a Douglas - y teniendo en cuenta las circunstancias, no te har perder tiempo. - Me alegro de ver un rostro amigo - dijo Douglas -. No me importa confesarte que no estoy de acuerdo con lo que est pasando. No porque sea

un error, sino porque nos precipitamos demasiado. El Presidente se ha tragado al pie de la letra la historia del viaje a travs del tiempo y, aunque por ahora no veo ninguna otra explicacin, me parece que convendra estudiar la cuestin ms a fondo antes de comprometernos. - Bien - respondi Chapman -, estoy de acuerdo contigo... totalmente de acuerdo. Esta tarde he hablado con algunos de mis fsicos. Como ya sabes, entre nuestras diferentes empresas reunimos un respetable equipo de investigadores. Pues, como deca, hace un rato me reun con algunos de ellos para estudiar a fondo este asunto de los tneles del tiempo... - Y te dijeron que era imposible. - No precisamente - puntualiz Chapman -. Nada de eso. Nadie sabe cmo se hacen, pero me dijeron, y esto me sorprendi, que el problema de la direccin en que discurre el tiempo, y por qu ocurre as, ha sido tema de estudio y polmicas cientficas desde hace varios aos. Hablaron de muchas cosas que no entend y emplearon palabras que no haba odo nunca. Vectores de tiempo y condiciones lmite, por ejemplo; y parece que los vectores de tiempo de que hablan pueden analizarse desde diversos puntos de vista: el estadstico, el biolgico, el termodinmico y otros que he olvidado. Hablaron sobre desfases de ondas y causalidad y discutieron mucho sobre ecuaciones de campo simtricas con respecto al tiempo. Al fin, parece que se pusieron de acuerdo en que, si bien con los conocimientos actuales no parece realizable, de hecho nada indica que no se pueda hacer. Parece que la puerta est entreabierta. Si alguien le diera un empujoncito a la puerta, quiz sera factible. - Quieres decir que dentro de cien aos, ms o menos... Chapman asinti. - Creo que eso quisieron decir. Aunque intentaron explicrmelo, no sirvi de mucho. Me falta formacin para entender lo que me explicaron. Estas personas tienen su propia jerga Y, por lo que se refiere a personas como t y como yo, es como un idioma del que ignorbamos hasta la misma existencia. - Conque podra ser cierto - resumi Douglas -, segn lo que est ocurriendo, debe ser verdad. No cabe otra explicacin. Empero opino que no debamos movernos antes de saber si es verdad. Personalmente, me resulta muy difcil creerlo. - Qu piensa hacer exactamente el Gobierno? - pregunt Chapman -. Tengo entendido que construirn nuevos tneles y enviarn al pueblo del futuro ms atrs en el tiempo. Saben cunto va a costar y cunto tiempo podra llevar? O... - No tienen ni idea - contest Douglas -. Ni una cifra, ni indicio alguno de lo que todo esto supone. Pero si puede hacerse algo, hay que hacerlo. Esa gente del futuro no puede seguir aqu, desde luego. De un modo u otro, hemos de quitrnoslos de encima. - Sospecho que ser muy caro - dijo Chapman -. Y habr jaleo cuando se conozca el coste. La opinin pblica est muy sensibilizada en eso de los impuestos y un caso as podra justificar una contribucin obligatoria. - Algo ests insinuando, Clint. - S, eso creo. Podras llamarlo una jugada. - Siempre fuiste buen jugador - afirm Douglas -. Hasta tienes cara de jugador de pquer. - Costar mucho dinero - dijo Chapman. - Dinero del contribuyente - seal Douglas.

- Lo s. Dinero del contribuyente. Y eso podra significar que perderemos las elecciones del ao prximo. Sabes que siempre he sido muy generoso en las contribuciones a la campaa y que rara vez he pedido favores. Ahora tampoco voy a hacerlo. Pero, bajo determinadas condiciones, estara dispuesto a hacer lo que podramos llamar una contribucin algo ms jugosa. No slo a favor del partido, sino en pro del pas. - Eso sera muy generoso de tu parte - respondi Douglas, no muy seguro de si le agradaba el giro que estaba tomando la conversacin. - Naturalmente, me faltan algunos nmeros y algunos datos - prosigui Chapman -, pero, a menos que el coste supere mis posibilidades, creo que podra encargarme de la construccin de los tneles, siempre contando con que sea posible construirlos. - A cambio de qu? - A cambio de un contrato en exclusiva para la construccin de los tneles y su explotacin - respondi Chapman. Douglas frunci el ceo. - No s. No estoy seguro de si sera legal un acuerdo de este tipo. Intervienen factores de orden internacional... - Si te tomaras inters, podras encontrar un recurso - interrumpi Chapman -. Estoy seguro. Eres un gran abogado, Reilly. - Hay algo que no comprendo. No entiendo de qu te servira la exclusiva. Para qu quieres los tneles? - Cuando todo esto haya terminado, la gente sentir enorme curiosidad hacia la idea de viajar en el tiempo - explic Chapman -. Es un modo totalmente nuevo de viajar. Se podrn vivir aventuras que antes estaban vedadas. - Pero eso es una barbaridad! - No tanto como crees. Imagina cunto estara dispuesto a pagar un cazador a cambio de una partida de caza por pocas prehistricas. Las universidades querrn enviar grupos de paleontlogos a la Era de los Reptiles con objeto de estudiar y fotografiar los dinosaurios. Los historiadores clsicos venderan su alma por regresar y averiguar qu ocurri realmente en el sitio de Troya... - Y la Iglesia - agreg Douglas con cierto sarcasmo - pedira una entrada de palco para presenciar la Crucifixin. - Eso tambin - convino Chapman -. Como t indicas, surgiran situaciones que podran resultar algo dudosas. Sera preciso dictar normas y reglamentos, as como tomar algunas precauciones para no modificar el curso de la historia, pero... - No sirve - le interrumpi Douglas sin rodeos -. Nos han dicho que el viaje en el tiempo slo funciona en una direccin hacia el pasado. Cuando retrocedes, no puedes volver, no puedes regresar al futuro. - No estoy tan seguro de esto - seal Chapman -. Ser lo que te han dicho, y tal vez sea cierto por ahora. Pero esta tarde los fsicos me aseguraron que, si es posible moverse en el tiempo, debe poder hacerse en ambos sentidos. Lo afirmaron sin lugar a dudas. Dijeron que se poda solucionar, que no admitan el flujo temporal en un solo sentido. Si puedes ir al pasado, indudablemente puedes ir hacia el futuro, e incluso debera ser sa la direccin preferente. As estn las cosas. - No puedo aceptarlo, Clint. - Pinsalo. Espera a ver cmo se resuelven los asuntos y tenme al corriente. Si funcionase, habra una buena tajada para ti.

25
- Ahora va a explicarme qu es un picnic - dijo Alice Gale -. Esta tarde me dijo que pensaba ir de picnic. El agente del servicio secreto intervino en la conversacin. - Steve la ha invitado a un picnic? Ser mejor que no vaya... - Ni siquiera s qu es un picnic, seor Black - respondi. - Es algo bastante sencillo - explic Wilson -. Se mete comida en una cesta, se va uno a un parque o un bosque y merienda all. - Eso lo hacamos en nuestra poca - dijo -, pero no lo llambamos picnic. Creo que no le dbamos ningn nombre. Nunca supe que se llamara de algn modo en especial. El coche baj despacio por el camino hacia la salida. El conductor se mantena muy digno y erguido. El coche se detuvo y se acerc a la ventanilla del conductor un soldado. Haba otros militares junto a la puerta. - Qu pasa? - inquiri Wilson -. No se me ha informado de esto. Black se encogi de hombros. - Alguien ha dado la alarma y se ha montado el dispositivo de seguridad. Est atestado de militares. Hay morteros diseminados por el parque y qu s yo. - Lo sabe el Presidente? - No estoy seguro - respondi Black -. A lo mejor no se lo han dicho. El soldado cedi el paso, la puerta se abri y el coche sali. Rodaron silenciosamente por la calle, en direccin al puente. Wilson mir por la ventanilla. - Dnde est la gente? - inquiri -. Domingo por la noche, en plena temporada turstica, y no hay nadie en la calle. - No ha odo las noticias? - dijo Black. - Claro que s. - Estn todos escondidos en sus casas. Temen que el monstruo se los coma. - Tenamos lugares hermosos para ir de picnic - coment Alice Gale -. Muchsimos bosques, muchos lugares desiertos. Ms lugares solitarios que ustedes. Hay mucha gente ahora, aunque esto me gusta. Hay tantas personas, tantas cosas para ver. - Parece que le gusta - coment Wilson. - S, claro que me gusta, aunque al mismo tiempo me hace sentirme culpable. Mi padre y yo deberamos estar con nuestro pueblo. Pero, volviendo a nuestra poca, se viva bien hasta que llegaron los extraterrestres, e incluso despus, cuando an eran pocos. Slo en los ltimos aos se volvieron contra nosotros. Pero creo que siempre nos preocup su presencia. Jams hablbamos de otra cosa; en realidad, no podamos olvidarlos. Creo que han estado en mi recuerdo durante toda mi vida. Finalmente llegaron a ser una obsesin. Mirbamos por encima del hombro para ver si estaban all. Hablbamos de ellos y los estudibamos... - Dice que los estudiaron? - la interrumpi Wilson -. Puede explicarme cmo lo hicieron? Quines pudieron hacerlo?

- Los bilogos, naturalmente - respondi -. A veces se apoderaban del cadver de un extraterrestre. Y tambin los psiclogos y los psiquiatras. Los evolucionistas... - Evolucionistas? - Claro, los evolucionistas. La evolucin de estos seres era muy rara. Parecan capaces de controlar sus procesos evolutivos. Creo que mi padre lo explic en parte. Por lo visto, durante la historia de la evolucin, ellos no renunciaron a ninguna ventaja evolutiva. No se comprometieron cambiando una cosa por otra. Conservaron lo que tenan y necesitaban, y le agregaron todo lo que podan adquirir. Naturalmente, significa que son animales adaptables. Pueden reaccionar prcticamente frente a cualquier condicin o situacin... - Se dira que usted... bueno, no usted misma, quiz, sino su pueblo... parece que admiran a estos animales - coment Black. La joven mene la cabeza. - Los odibamos y les temamos. Y con razn, puesto que finalmente nos obligaron a huir. Pero, s; supongo que sentamos como una respetuosa admiracin, aunque no nos gustaba confesarlo. Creo que nadie se atrevi a decirlo hasta ahora. - En seguida veremos a Lincoln - anunci Wilson -. Naturalmente, usted sabr quin es. - S - afirm -. Mi padre ocupa el dormitorio de Lincoln. El monumento se alzaba suavemente iluminado contra la negrura del cielo. La figura sedente pareca ms meditativa que nunca, en su silln de mrmol. El coche continu y el monumento qued atrs. - Si nos da tiempo - propuso Wilson -, en los prximos das visitaremos algunos lugares. A lo mejor ya los conoce. Pero como dijo que la Casa Blanca... - Y tambin el monumento - se adelant Alice -. Slo queda una ruina, menos de la mitad. Los bloques de piedra se estn desmoronando. - Cmo es eso? - pregunt Black. - En la poca de donde proceden ellos, Washington estar destruida explic Wilson -. La Casa Blanca ser un yermo. - Eso es imposible. No lo comprendo. Por una guerra? - No fue una guerra - respondi Alice Gale -. Es difcil de explicar aunque se domine el tema, y yo apenas lo conozco... he ledo muy poco sobre ello. Quizs un colapso econmico sea la mejor definicin. Probablemente hubo tambin una decadencia del sentido moral. Hubo una poca de inflacin incontenible que alcanz cotas absurdas, acompaada de un creciente escepticismo, de una prdida de confianza en el Gobierno, que contribuy al fracaso de ste y abri un abismo cada vez mayor en los recursos y en la comprensin entre ricos y pobres. Hubo un auge tremendo y despus una cada, y no slo en este pas, sino en todas las grandes potencias. Cayeron una tras otra. La economa se hundi, el Gobierno se derrumb y las masas se echaron a la calle. Las multitudes ciegas atacaban, no algo determinado, sino a todo y a todos. Les ruego que me perdonen por explicarlo tan mal. - Y eso es lo que nos espera? - pregunt Black. - Ahora no - repuso Wilson -. Ya no; al menos, no necesariamente. Ahora estamos en otra senda del tiempo.

- Te explicas tan mal como ella - afirm Black -. Ninguno de los dos ha dicho una sola palabra sensata. - Lo siento, seor Black - se disculp Alice. - No se preocupe - dijo Black -. No soy un intelectual, sino un polica un poco instruido. Steve puede decrselo.

26
El reverendo doctor Angus Windsor era una buena persona. Viva en estado de gracia y cumpla con sus obras de caridad. Era pastor de una iglesia arraigada en la riqueza, en una larga historia y en cierta distincin, pero ello no le impeda acudir all donde las necesidades fuesen mayores: no en su parroquia, por supuesto, pues en ella pocas necesidades haba. Se le vea en los barrios pobres y estaba presente cuando los jvenes manifestantes caan bajo la lluvia de cachiporras esgrimidas por la polica. Cuando se enteraba de que una familia necesitaba alimentos, se presentaba con una bolsa del mercado y antes de irse procuraba encontrar en sus bolsillos unos dlares de los que pudiera desprenderse. Era un visitante asiduo de las prisiones, y muchos ancianos solitarios abandonados para morir en el asilo conocan su paso majestuoso, sus hombros cados, su larga cabellera blanca y su rostro sereno. Algunos parroquianos influyentes de su congregacin murmuraban que su aficin a la publicidad - que a veces pareca perseguirle - no dejaba de ser impropia en persona de su condicin, pero l segua su camino sin hacer caso de estas crticas. Se refera que, en cierta oportunidad, haba comentado con un viejo y querido amigo que era barato el precio pagado por el privilegio de hacer el bien. Nunca se supo bien si con esto aluda a la publicidad o a la crtica. Por eso, y aunque ya era de noche, a los periodistas no les extra verle aparecer en el jardn donde haba estado el tnel invadido por los monstruos. Los periodistas se agruparon alrededor del anciano. - Qu le trae, doctor Windsor? - le pregunt uno. - He venido a ofrecer a estas pobres almas el modesto consuelo que est en mi mano dispensar - respondi el doctor Angus -. Tuve algunas dificultades con los militares. Por lo visto no dejan entrar a nadie. Pero veo que ustedes pasaron. - Algunos hemos parlamentado y nos dejaron entrar. Otros dieron un rodeo de un par de kilmetros y se han colado. - El Seor intercedi por m - agreg el doctor Angus - y me dejaron pasar la barricada. - Cmo intercedi l por usted? - Abland sus corazones y as fue como me dejaron pasar. Ahora he de hablar con estos pobrecillos. Apunt a los grupos de refugiados diseminados por los patios y la calle. El monstruo muerto yaca de espaldas, alzando al aire sus patas armadas de garras; los flccidos tentculos desparramados por el suelo parecan serpientes. La mayora de los cadveres humanos que haban quedado en la boca del tnel ya haban sido evacuados. Quedaban algunos, montculos de

oscuridad sobre el csped, cubiertos con mantas. El can estaba en el mismo lugar donde fue derribado. - El ejrcito ha llamado a unos especialistas para trasladar el monstruo - dijo uno de los periodistas -. Quieren echarle una ojeada. Los reflectores colgados de los rboles lanzaban un resplandor fantasmal sobre la zona donde haba estado la boca del tnel. El grupo electrgeno tosa y repiqueteaba en la oscuridad. Menudeaban idas y venidas de camiones. De vez en cuando se oan rdenes lanzadas a travs de altavoces. El doctor Windsor, con instinto adquirido en larga prctica, localiz infaliblemente el grupo ms numeroso de refugiados, que se agrupaban en una esquina alrededor de un farol macilento. Muchos permanecan en pie, pero algunos estaban sentados en los bordillos y pequeos grupitos se haban diseminado por los jardines contiguos. El doctor Windsor se acerc a un grupo de mujeres. Siempre prefera las mujeres; eran ms receptivas que los hombres a su cristianismo de frmula particular. - He venido - comenz, procurando no dar excesiva solemnidad a su tono - a ofreceros el consuelo del Seor. En momentos como ste, siempre debemos dirigirnos a l. Las mujeres le miraron con algn desconcierto. Algunas retrocedieron instintivamente. - Soy el reverendo Windsor, de Washington - les inform -. Voy adonde me llaman. Estoy al lado de los necesitados. Por eso os digo si vais a orar conmigo. Una mujer alta y esbelta, pero con aspecto de abuela, se puso a la cabeza del grupo. - Por favor, vyase - pidi. El doctor Windsor, sorprendido, hizo un amplio gesto con las manos. - No entiendo - dijo -. Slo intentaba... - Sabemos lo que intentaba - le respondi la mujer -. Muchas gracias. No ignoramos que su intencin era buena. - No estar hablando en serio - dijo el doctor Windsor, ya algo corrido -. No creer que slo con su palabra impedir a los dems... Un hombre se abri paso a travs del grupo y tom del brazo al pastor. - Vamos, abuelo - dijo -. Djelo correr. - Pero esta mujer... - Ya s. O lo que dijo. Todos opinamos lo mismo. - No logro entenderlo. - No es necesario que lo entienda. Ahora, por favor, vyase. - Me echan? - A usted no, seor. No tenemos nada contra usted. Rechazamos el principio que representa. - Rechazis el cristianismo? - No slo el cristianismo. Durante la Revolucin Lgica del siglo pasado fueron abolidas todas las religiones. Nuestro atesmo es tan inconmovible como su fe. No le imponemos nuestros principios. Tendr la amabilidad de no imponernos los suyos? - Esto es increble! - exclam el reverendo doctor Windsor -. No puedo creer lo que oigo. No lo creer. Aqu hay algn error... Slo intentaba unirme con vosotros en una plegaria.

- Nosotros ya no rezamos, seor prroco. El doctor Windsor se volvi y anduvo trastabillando hasta la calle, al encuentro de los periodistas curiosos que le haban seguido. Mene la cabeza, desconcertado. Era increble. No poda ser cierto. Inconcebible. Blasfematorio. Despus de tantos aos de angustia humana, despus de tanto buscar la verdad, despus de tantos santos y mrtires... no se poda llegar a aquello...

27
El general Daniel Foote, comandante de Fort Myer, les aguardaba en su despacho con otros tres hombres. - No deban venir solos - le dijo a Wilson -. Se lo expliqu al Presidente, pero no quiso escucharme. Ofrec una escolta y rechaz la idea. Dijo que no quera que el coche llamara la atencin. - Haba poco trfico - explic Wilson. El comandante mene la cabeza. - Vivimos horas inciertas - coment. - General Foote, deseo presentarle a la seorita Alice Gale. Su padre es la persona que se puso en contacto con nosotros. El general respondi: - Celebro conocerla, seorita Gale. Estos tres caballeros me han hablado de su padre. Seor Black, me alegro de que nos acompae. - Gracias, seor - repuso Black. - Concdanme el privilegio de presentar a mi gente - dijo Alice -. El doctor Nicholas Hardwicke, el seor Wilson, el seor Black. El doctor Hardwicke es una especie de Albert Einstein de nuestra poca. El hombre robusto, desgarbado y parecido a un oso, correspondi con una sonrisa: - Querida, no debes elogiarme demasiado. Me exigiran ms de lo que puedo hacer. Caballeros, celebro esta oportunidad de conocerles. Era hora de ponernos a trabajar en este asunto que para ustedes debe representar bastantes molestias. Me alegro de que hayan reaccionado tan pronto. Su Presidente debe ser un hombre extraordinario. - Eso creemos - afirm Wilson. - El doctor William Cummings - prosigui Alice -. El doctor Hardwicke era nuestro vecino, pero el doctor Cummings viva en la regin de Denver. Mi padre y los dems creyeron conveniente que tomara parte con el doctor Hardwicke en la reunin con los cientficos de esta poca. Cummings era un hombre bajito, calvo, con cara arrugada y expresin de duende. - Mucho gusto - dijo -. Deseo expresarles mi sentimiento por lo que sucedi en el tnel. - Y, por ltimo, el doctor Abner Osborne - concluy Alice -. Es amigo de mi familia desde hace mucho tiempo. Osborne abraz a la muchacha. - Estos caballeros - explic - son fsicos, pero yo soy un ser inferior; soy gelogo. Querida, cmo est tu padre? Le busqu al llegar, pero no pude encontrarle.

El comandante de Fort Myer tir a Wilson de la manga y se llev a un lado al secretario de Prensa. - Dgame lo que sepa acerca del monstruo - solicit el general Foote. - No hemos tenido ms noticias. Creemos que se dirigi hacia las montaas. Foote asinti. - Supongo que tienen razn. Nos faltan informaciones exactas y nos sobran rumores, en su mayora procedentes del oeste: Harpers Ferry, Strasburg, Luray. Deben ser falsos, pues es imposible que se desplace con tanta rapidez. Est seguro de que slo haba uno? - Es usted quien debera saberlo - respondi Wilson concisamente -. Sus hombres estaban all. Segn se nos comunic mataron a uno. El otro escap. - S, s, lo s - dijo Foote -. Tenemos el cadver. El general estaba nervioso, pens Wilson, inquieto. Sabra algo que la Casa Blanca ignorase? - Tiene algo que decirme, general? - No, en absoluto - repuso. El muy hijo de puta, se dijo Wilson. Slo se propona sonsacar algo de la Casa Blanca. Algo que pudiera comentar ms tarde, en el casino de oficiales. - Me parece que ser mejor empezar - agreg Wilson. Salieron y subieron al coche, Black al lado del conductor, y Wilson y Osborne atrs. - No le extraa la presencia de un gelogo en el grupo? - coment Osborne. - Lo he pensado - seal Wilson -. Esto no significa que no sea bienvenido. - Cremos que tal vez querran preguntarnos algo acerca del mioceno agreg Osborne. - Quiere decir, por si decidimos ir all? Por si retornamos como ustedes, verdad? - Es una manera de decirlo. - Significa que estaban seguros de que algunos monstruos pasaran? De que pasaran tantos como para obligarnos a irnos? - Claro que no - respondi el gelogo -. Estbamos convencidos de que no pasara ninguno. Tomamos nuestras precauciones. No comprendo lo que ocurri, y no creo que este nico monstruo... - Pero no est seguro. - Tiene razn. Son seres monstruosos e inteligentes. Muy hbiles. Algunos de nuestros bilogos podran darle ms explicaciones. - Entonces, por qu opina que debemos regresar al mioceno? - Se acercan a un punto peligroso - repuso Osborne -. Nuestros historiadores podran explicrselo mejor que yo, aunque los sntomas estn a la vista. Ya s que han sido desplazados a una senda del tiempo distinta y recorrern una evolucin diferente de la nuestra. Pero tambin es posible que el cambio se haya producido demasiado tarde. - Se refiere al colapso econmico y social? Alice nos explic que Washington desaparecer al llegar su poca, y supongo que tambin Nueva York, Chicago, y todas las dems... - Ustedes estn en crisis - dijo Osborne -. Se han excedido del punto de equilibrio. Creo que ya es demasiado tarde para detenerse. Tienen una economa incontrolable; la desmoralizacin social es cada da mayor y... - Y retornar al mioceno sera la solucin?

- Representara un nuevo comienzo. - No estoy tan seguro - opin Wilson. Black intervino: - Es la hora de la alocucin del Presidente. Enciendo la radio? Sin esperar respuesta, conect el aparato. El Presidente ya estaba hablando: - ...poco lo que puedo deciros. Por eso mismo ser breve. Todava nos hallamos en plena tarea de recopilacin de datos y os haramos un flaco servicio si quisiramos ir ms lejos. Estad seguros de que el Gobierno hablar con franqueza. Os tendremos al corriente de lo que consigamos averiguar. Esto es lo que sabemos por ahora: en el futuro, aproximadamente dentro de quinientos aos, nuestros descendientes sern atacados por una raza extraterrestre. Durante cerca de veinte aos podrn detenerlos, pero comprendern que no se les podr frenar por un tiempo indefinido. Se impondr una retirada. Por fortuna, habrn inventado la manera de viajar a travs del tiempo, y eso harn, regresando a nuestra poca. No piensan permanecer aqu; piensan retroceder an ms en el tiempo tan pronto como les sea posible. Pero necesitan nuestra ayuda para hacerlo. No slo para construir nuevos tneles del tiempo, sino para proveerse de materias primas que les permitan comenzar de nuevo. Por razones econmicas que fcilmente se comprenden, las naciones del mundo actual no podemos negarnos a ayudarles. Adems, estamos moralmente obligados a hacerlo. Son los hijos de nuestros hijos, varias generaciones despus. Son de nuestra misma carne y de nuestra misma sangre, y no podemos negarles nuestro auxilio. Las modalidades de esa ayuda se hallan en estudio. Existen problemas que deben ser resueltos y lo sern. No hay que perder tiempo, y nuestra colaboracin habr de ser incondicional. Exigir el sacrificio y la dedicacin de todos vosotros. Habr muchos detalles que necesitaris conocer, se os ocurrirn muchas preguntas. De todo daremos cuenta y se os responder plenamente; esta noche no hay tiempo para detallarlo. Hace pocas horas que comenz todo; ha sido una jornada muy difcil. La voz era confiada, vibrante, sin muestras de flaqueza... y sin embargo, pens Wilson, aquel hombre estara sintiendo cierto grado de flaqueza. Pero segua siendo el poltico veterano y astuto de siempre. An saba hablar con acento de conviccin, tranquilizar al pas. Erguido en su asiento, Wilson experiment un repentino sentimiento de orgullo. El Presidente segua hablando: - Como sabis, dos extraterrestres cruzaron el tnel en Virginia. Uno fue muerto y el otro escap. Debo confesar que desconocemos su paradero. Estamos tratando de localizarlo y destruirlo y, aunque quiz sea difcil, lo conseguiremos. Os ruego que no os alarmis demasiado por la presencia de un extraterrestre suelto. Slo es uno de los muchos problemas que se nos plantean esta noche, y con vuestra ayuda lo resolveremos todo. Se interrumpi y Wilson se pregunt si habra terminado, aunque el Presidente no haba pronunciado ninguna frmula de despedida. La voz volvi a vibrar: - Tengo que decir algo desagradable y, aunque as sea, se que lo comprenderis. Hace pocos minutos he firmado un decreto estableciendo el estado de sitio. Por consiguiente, se declara un perodo no hbil a efectos comerciales y bancarios. Esto significa que ningn banco ni institucin

financiera abrir sus puertas, quedando suspendidas las operaciones hasta nuevo aviso. Asimismo, todas las transferencias de acciones, valores, bonos u otros efectos, quedarn tambin canceladas hasta nueva orden. Se congelarn precios y salarios. Naturalmente, tal situacin es intolerable y no puede mantenerse mucho tiempo. Se trata de un decreto de excepcin que dejar de estar en vigor cuando el Congreso y dems organismos gubernamentales puedan publicar las normas restrictivas oportunas segn la situacin. Confo en que estaris a nuestro lado mientras dure la emergencia. Slo despus de meditarlo largamente he llegado a la conclusin de que esto era necesario. Wilson exhal un prolongado suspiro, dndose cuenta de que hasta ese momento haba contenido la respiracin. Menudo lo iban a formarle, tanto el pas como el cuerpo de Prensa de la Casa Blanca! Por Dios, Steve, podas avisarnos. Podas haberlo dicho. Y nadie le creera cuando asegurase que ni l mismo lo saba. Era una medida lgica; lo extrao era que a nadie se le haba ocurrido; l mismo debi pensar en ello. Pero no lo hizo. Se pregunt si el Presidente lo habra consultado con alguien, y supuso que no. Dispona de poco tiempo y tena que ocuparse de otras cuestiones. El Presidente se despeda de sus oyentes. - Buenas noches, seor Presidente - le salud Wilson, y luego se pregunt porqu los dems le miraban tan extraados.

28
La oficina de la sala de Prensa estaba a oscuras, salvo la dbil iluminacin procedente de los teletipos alineados junto a la pared. Wilson se acerc a su escritorio y se sent. Quiso encender la lmpara, pero en seguida desisti. No necesitaba luz, y la oscuridad era reconfortante. Se repantig en la silla; por primera vez en muchas horas no tena nada que hacer, aunque senta un indefinible desasosiego. El Presidente se habra acostado haca rato, pens. Era cerca de medianoche, mucho ms tarde de su hora habitual de acostarse, y adems haba perdido la siesta de la tarde. Samuel Henderson, pens, se estaba haciendo viejo, demasiado viejo para un asunto as. Le haba parecido agotado y ojeroso durante la ceremonia de presentacin de los cientficos refugiados a los miembros de la Academia Nacional. - Oy mi discurso, Steve? - le haba preguntado el Presidente cuando se retiraron los dems. - Lo o en el coche. - Qu opina? Estar el pas con nosotros? - Al principio, no. No de manera voluntaria. Pero cuando lo piensen, creo que no les quedar ms remedio que aceptarlo. Wall Street protestar... - De momento, Wall Street es lo que menos me preocupa - replic el Presidente. - Vaya a acostarse, seor Presidente. Ha sido una jornada larga y ardua. - En seguida - admiti el Presidente -. Pero antes he de hablar con Hacienda, y Sandburg ha llamado preguntando si poda venir.

En seguida, haba dicho, pero probablemente pasaran horas antes de que pudiese acostarse. Los cientficos discutan en algn lugar, en algn saln secreto. Fuera, en la inmensidad de la nacin - de hecho, en todo el mundo - la gente del futuro llegaba por los tneles. Mientras tanto, en las montaas, hacia el oeste, el monstruo acechaba en la oscuridad. Era increble; todo haba sucedido con demasiada rapidez. La gente no haba tenido tiempo de acostumbrarse. Dentro de pocas horas, el mundo despertara a un nuevo da, que sera totalmente distinto del anterior en muchos sentidos, distinto a cualquier da de toda la historia humana, y conocera problemas y dificultades que nunca se haban conocido. La luz se colaba por las rendijas de las puertas que daban a la sala de Prensa. Algunos periodistas continuaran all, aunque no trabajando. No se oan las mquinas de escribir. Record que no se haba comido los bocadillos. Haba puesto dos en un plato y al primer mordisco, Brad Reynolds haba entrado avasalladoramente. Al recordarlo se dio cuenta de que estaba hambriento. An quedaran algunos bocadillos, aunque ya estaran secos, pero por alguna razn prefiri quedarse a oscuras, a solas, sin tener que aguantar la conversacin de nadie. Pens que tal vez debera leer los boletines de los teletipos. Sigui sentado, sin ganas de moverse, pero luego se puso en pie y cruz la sala acercndose al grupo de teletipos. Los de la AP primero, decidi. La vieja y segura Associated Press. Nunca sensacionalista, y casi siempre verdica. La tira de papel haba salido de la mquina y se amontonaba al pie de la misma. Estaba picando una nueva noticia... WASHINGTON (AP): Esta noche, en las montaas situadas al oeste de la capital, se ha iniciado la bsqueda de un monstruo que escap de un tnel del tiempo de Virginia hace pocas horas. Se han recibido numerosas informaciones de testigos oculares, pero ninguna ha podido ser confirmada; hay razones para suponer que muchas proceden de imaginaciones febriles o atemorizadas. Fuerzas del ejrcito y de los cuerpos de orden pblico se han desplegado por la zona, pero existen pocas esperanzas de lograr algn resultado positivo antes del amanecer... Wilson tir del papel, dejndolo caer y enroscarse luego a sus pies mientras lea rpidamente: LONDRES, INGLATERRA (AP): Al amanecer, el Gobierno an segua reunido en la residencia del primer ministro. A lo largo de toda la noche se han producido entradas y salidas constantes... NUEVA DELHI, INDIA (AP): Durante las ltimas diez horas han seguido saliendo personas y trigo de los tneles del futuro. Ambas cosas presentan dificultades... NUEVA YORK, N. Y. (AP): Durante la noche se multiplicaron los sntomas de que al amanecer podrn estallar manifestaciones y motines no slo en Harlem, sino en todas las zonas de la ciudad ocupadas por minoras. El temor a que el gran nmero de refugiados del futuro ocasione una reduccin en las cuotas de alimentos y otras prestaciones de la seguridad social podra dar lugar a manifestaciones multitudinarias. Han sido cancelados todos los permisos a los agentes de la autoridad y se ha notificado al departamento de polica que su personal debe prepararse para intervenir durante las veinticuatro horas del da...

WASHINGTON, D. C. (AP): La decisin del Presidente ordenando la suspensin de actividades comerciales y la congelacin de precios y salarios ha sido comentada en muy distintos tonos... Mosc, Madrid, Singapur, Brisbane, Bogot, El Cairo, Kiev y luego: NASHVILLE, TENN, (AP): El reverendo Jake Billings, famoso predicador evangelista, ha convocado hoy una cruzada para reintegrar el pueblo del futuro a los brazos de Cristo. La proclama fue lanzada desde su parroquia al enterarse de que un grupo de refugiados procedentes del tnel del tiempo de Falls Church, actualmente cerrado, haban rechazado la asistencia del reverendo doctor Angus Windsor, famoso eclesistico de Washington, D. C. Los refugiados adujeron que haban vuelto la espalda no slo al cristianismo, sino a todas las religiones. Han venido a nosotros en busca de ayuda, declar el reverendo Billings, pero no es esa clase de ayuda la que deben recibir. En vez de contribuir a hundirles ms en el tiempo, debemos socorrerlos para que retornen a la hermandad en Cristo. Huyen del futuro para salvar sus vidas, pero ya han perdido algo ms valioso que la vida. Ignoro cmo se produjo su abjuracin del cristianismo, pero s que es nuestro deber indicarles el camino de la virtud y la salvacin. Ruego a todos los cristianos que se unan a m para orar por ellos. Wilson dej caer el largo pliego de papel y regres al escritorio. Encendi la luz, descolg y llam a la centralita. - Jane... ya conozco tu voz. Habla Steve Wilson. Hazme el favor de llamar a Nashville, al reverendo Billings. S, Jane, s qu hora es. Ya s que estar durmiendo; habr que despertarle. No, ignoro su nmero. Gracias, Jane. Muchsimas gracias. Se arrellan en la silla, maldiciendo en voz baja. Por la tarde, mientras hablaba con el Presidente, haba mencionado a Jake Billings y prometi telefonearle, pero se le haba olvidado por completo. Quin demonios habra imaginado lo que iba a ocurrir? Windsor, pens. Haba que ser un viejo chismoso, un tonto entrometido como Windsor para armar semejante jaleo. Primero lo armaba y luego, cuando se las daban en los dos carrillos, se iba llorando a los periodistas para contarles lo que le pasaba. Era lo nico que nos faltaba, pens. Que todos los Windsor y los Billings del pas se pusieran en pie, rasgndose las vestiduras, y exigieran una cruzada. Una cruzada, se dijo malhumorado, era lo menos indicado en aquellos momentos. Ya haba bastantes problemas sin que los voceros de plpito se sumaran a la confusin. El telfono tintine. Alz el auricular y Jane dijo: - Aqu tiene su comunicacin con el reverendo Billings, seor. - Hola - salud Wilson -. Hablo con el reverendo Billings? - Dios le bendiga - respondi la voz profunda y solemne -. En qu puedo servirle? - Jake, habla Steve Wilson. - Wilson? Ah!, s, el secretario de Prensa. Deb adivinar que eras t. No me dijeron quin llamaba, sino que era desde la Casa Blanca. El muy cabrn, pens Wilson. Se ha llevado una decepcin. A lo mejor crey que era el Presidente. - Cunto tiempo sin vernos, Jake - coment. - S - afirm Billings -. Cunto? Diez aos?

- Ms bien quince - puntualiz Wilson. - Ya lo creo - jale Billings -. Los aos tienen esa costumbre de... - Te llamo - le interrumpi Wilson - para hablar de esa cruzada que ests montando. - Cruzada? Ah!, te refieres a lo de lograr que la gente del futuro retorne al buen camino? Celebro tu llamada. Necesitamos que todo el mundo colabore. Ha sido una suerte que regresaran a nuestra poca, cualesquiera que fueren sus razones. Cuando pienso que dentro de quinientos aos la raza humana abandonar la fe tradicional, la fe que nos ha servido de gua tantos siglos, me estremezco. Me alegro mucho de que ests de nuestra parte... - Te equivocas, Jake. - Qu quieres decir con eso? - Que no estoy de vuestra parte, Jake. Eso es lo que quiero decir. Te he llamado para pedirte que anules esa estpida cruzada. - Pero no puedo... - S que puedes. Ya tenemos bastantes problemas sin esa cruzada tan inoportuna. Hars un mal servicio al pas si insistes. Nos sobran problemas y no necesitamos ms. En nuestra situacin, no estamos para demostraciones de celo por parte de Jake Billings. Es una cuestin de vida o muerte, no slo para los refugiados sino para todos nosotros. - Me parece, Steve, que te expresas con demasiada brutalidad. - Si lo hago - respondi Wilson -, es porque me molesta lo que ests haciendo. Hablo en serio, Jake. Tenemos una misin: conseguir que los refugiados se vayan a donde quieren antes de arruinar nuestra economa. Y, mientras tanto, no nos faltarn protestas: por parte de la industria, de los obreros, de los acogidos a la seguridad social, de los polticos que aprovecharn la ocasin para criticarnos a mansalva. Con todo eso, no podemos hacer caso de tus monsergas. Quin te ha dado a ti vela en este entierro? Te ests metiendo con gente del futuro, de un sector del tiempo a donde, normalmente, no llega tu responsabilidad. Los refugiados han venido aqu, indudablemente, pero los molinos de viento que t atacas sern edificados mucho despus de que t y yo hayamos muerto. - Los caminos del Seor son impenetrables - seal Billings. - Oye - le interrumpi Wilson -, bjate del plpito. Quiz puedas convencer a otro, pero no a m. T no me impresionas, Jake, nunca lo lograste. - Steve, ests hablando en nombre del Presidente? - Si me preguntas si l me orden que hiciera esta llamada, la respuesta es que no. Seguramente no se ha enterado an de lo que hiciste. Pero cuando se entere, le va a molestar. Estuvimos hablando de ti hace un rato. Sospechbamos que trataras de explotar la situacin. Naturalmente, no podamos prever lo que iba a pasar, pero t siempre lo aprovechas todo. Quedamos en que yo te llamara para frenarte. Pero han ocurrido tantas cosas, que se me olvid. - Entiendo tu actitud - dijo Billings, conciliador -. Creo que incluso la apruebo. Pero t no. Tenemos puntos de vista distintos. Para m, la idea de que la raza humana vaya a convertirse en una gente sin Dios constituye un fracaso personal. Va contra todo lo que me han enseado, contra todo aquello por lo que he vivido, por lo que he luchado. - Puedes dormir tranquilo - seal Wilson -. Esto no ocurrir. El porvenir de la raza humana concluye de aqu a quinientos aos.

- Pero retornarn atrs en el tiempo... - Esperamos que lo hagan - le interrumpi Wilson con severidad -. Retornarn si personas como t no nos impiden llevarlo a cabo. - Si regresan - protest Billings -, comenzarn de nuevo. Nosotros vamos a facilitarles lo que necesitan para comenzar de nuevo. Construirn una civilizacin sin Dios en una tierra y en un tiempo nuevos. Ms adelante podran explorar el espacio, hacia otras estrellas, y lo hara una gente sin Dios. No podemos permitirlo, Steve. - Tal vez t no puedas. A m no me importa, y a otras muchas personas tampoco. Ests ciego si no ves que el origen, las races de su rechazo de la religin, estn en el tiempo presente. A lo mejor es eso lo que te joroba en realidad. Te habrs preguntado si no habrs tenido parte de culpa en que eso llegue a ocurrir. - Quiz sea as - admiti Billings -. No se me haba ocurrido. Pero, aunque fuese cierto, nada cambiara. Debo cumplir con mi obligacin. - O sea que ests decidido a continuar, incluso sabiendo lo que significa para todos nosotros? Quieres acaudillar a la gente montado en tu gran caballo blanco... - Debo hacerlo, Steve. Mi conciencia... - Lo pensars? Puedo volver a telefonearte? No tena sentido continuar la discusin. No vala la pena tratar de hacer entrar en razn a aquel fantico. Wilson record que le conoca desde su poca de estudiante. Ya deba figurarse que era intil tratar de hacerle comprender un punto de vista que no fuera el suyo. - S, vuelve a llamar si quieres - repuso Billings -. Pero no cambiar de opinin. S lo que debo hacer. No podrs convencerme de lo contrario. - Buenas noches, Jake. Siento haberte despertado. - No lo hiciste. Supongo que esta noche no dormir. Me alegro de haber odo tu voz, Steve. Wilson colg y se recost en el silln para descansar. Pens que si hubiera actuado con ms tacto, sin precipitarse tan impetuosamente, tal vez habra logrado algo. Pero lo dudaba. Era imposible razonar con aquel hombre; siempre lo haba sido. Si le hubiera llamado por la tarde, cuando lo coment con el Presidente, quizs habra evitado la iniciativa de Billings, aunque tambin dudaba de esto. Se dijo que la empresa era inabordable desde el principio. El propio Billings era inabordable. Mir la hora. Eran casi las dos. Cogi el telfono y marc el nmero de Judy. La muchacha respondi con voz soolienta. - Te he despertado? - No; te esperaba. Es muy tarde, Steve. Qu ha pasado? - Tuve que ir a Myer para recoger a algunos refugiados, unos cientficos. Estn aqu para discutir con los de la academia. No he podido escaparme, Judy. - No saldrs? - Debo permanecer en contacto. Estn ocurriendo muchas cosas. - Por la tarde no podrs mantenerte en pie. - Voy a acostarme en un divn de la sala y descansar. - Podra ir yo y montar guardia. - No es necesario. Ya me llamarn si me necesitan. Acustate y qudate hasta media maana si quieres. Puedo arreglrmelas.

- Steve? - S? - Las cosas no marchan, verdad? - Todava es demasiado pronto para saberlo. - Vi al Presidente por televisin. Se va a armar. Nunca nos hemos visto en nada parecido. - No, desde luego. - Tengo miedo, Steve. - Yo tambin - dijo Wilson -. De da ser distinto. Cuando amanezca lo veremos de otro modo. - Tengo presentimientos horribles - prosigui Judy -. Corno si la tierra firme fuese a temblar bajo mis pies. Me he acordado de mi madre y mi hermana, que estn en Ohio. Hace muchsimo tiempo que no veo a mam. - Telefonale, habla con ella. Te sentirs mejor. - Lo he intentado muchas veces, pero las lneas estn ocupadas. Todos hablan por telfono. Como la vspera de vacaciones. Todo el pas est alterado. - Pues yo acabo de poner una conferencia. - Claro, como ests en la Casa Blanca te dan lnea en seguida. - Puedes llamar maana. Maana todo habr vuelto a la normalidad. - Steve, seguro que no puedes venir? Te necesito. - Lo siento, Judy, lo siento de veras. Algo me dice que debo permanecer aqu. No s por qu, pero as es. - Entonces nos veremos maana. - Intenta dormir. - T tambin. Intenta olvidar esto y descansar. Lo necesitars. El da ser difcil. Se despidieron y Wilson colg. Se pregunt por qu se haba quedado. En aquel momento no haca ninguna falta, aunque en el fondo no poda estar seguro de ello. El infierno poda estallar de un momento a otro. Necesitaba dormir, se dijo, pero por algn motivo no lograba conciliar el sueo. Estaba demasiado excitado, demasiado tenso. El sueo se presentara ms tarde, cuando no hubiera posibilidad de acostarse. Sali afuera y rode el edificio hasta llegar al jardn delantero. La noche era apacible, anunciando un da de bochorno. La ciudad estaba en silencio. Se oa un motor lejano, pero la avenida estaba desierta. Las columnas del prtico daban una nota de claridad en la noche. El cielo estaba despejado, tachonado de estrellas. Una luz roja parpade en lo alto y se oy el apagado ronquido de los motores. Una sombra se destac entre el arbolado. - Ocurre algo, seor? - pregunt una voz. - No - respondi Wilson -. Sal a tomar el fresco. Vio que era un soldado, con un rifle terciado sobre el pecho. - Tenga cuidado - aconsej -. Alguno de los hombres podra ponerse nervioso. - No se preocupe - asegur Wilson -. Voy a entrar. Se detuvo a escuchar el silencio de la ciudad y trat de sondear la paz de la noche. No era lo mismo, se dijo; haba algo raro. A pesar del silencio, haba cierta tensin que se perciba casi como un contacto.

29
Un ruido despert a Elmer Ellis de su profundo sueo, Se sent en la cama, desorientado al principio. De la mesita de noche le lleg el tic-tac del despertador, y a su lado Mary, su esposa, se alz sobre los codos. Ella pregunt con voz soolienta: - Qu pasa, EImer? - Las gallinas - respondi, dndose cuenta entonces de lo que le haba despertado. Volvi a orse el ruido. Eran cacareos asustados y revoloteos de las gallinas. Apart las mantas y puso los pies tan bruscamente en el suelo fro que se hizo dao. Busc a tientas los pantalones, se los puso y meti los pies en los zapatos, sin perder tiempo en atarse los cordones. El alboroto segua. - Dnde est Tiger? - pregunt Mary. - Maldito perro - gru -. Habr salido a cazar zarigeyas. Sali del dormitorio y pas a la cocina. Busc a tientas la escopeta y la descolg. Sac un puado de cartuchos del morral y se los guard en el bolsillo, menos dos que meti en las recmaras. Unos pasos de pies descalzos se le acercaron. - Coge la linterna, Elmer. No veras nada sin ella. La noche era oscura como boca de lobo. Encendi la linterna para alumbrar los escalones del porche. En el gallinero segua el cacareo y no haba seales de Tiger. Pasaba algo raro. Aunque al principio crey que el perro haba ido a cazar zarigeyas, ahora caa en la cuenta de que no poda ser cierto. Tiger nunca sala a cazar solo. Estaba demasiado viejo y reumtico, y adoraba su jergn bajo el porche. - Tiger - llam en voz baja. El perro le contest con un gemido apagado. - Qu diablos te pasa? - pregunt Elmer -. Qu hay all fuera, muchacho? De repente tuvo miedo... ms miedo que nunca. Incluso ms que aquella vez, cuando cay en una emboscada del Vietcong. Un miedo diferente, como si se hubiera alargado una mano fra para sujetarle y l supiera que no podra zafarse. El perro volvi a gemir. - Ven, muchacho - dijo Elmer -. Busca! Tiger no sali. - Como quieras - aadi Elmer -. Qudate si lo prefieres. Cruz el corral, alumbrndose con la linterna, y se acerc a la puerta del gallinero. El cacareo era ms fuerte que antes, espantado y frentico. Record que deba reparar el gallinero y tapar los agujeros. Tal como se hallaba, a cualquier zorra le sera fcil entrar. Aunque, si se trataba de una zorra, era extrao que an estuviera all. Una zorra habra escapado al primer resplandor, al primer sonido de la voz humana. Tal vez fuese una comadreja, o un visn. Quizs un mapache. Se detuvo junto a la puerta, con pocas ganas, de entrar. Pero ya no poda volverse atrs, o tendra que morirse de vergenza. De qu tena miedo?, se

pregunt. Era por lo de Tiger, pens, Tiger estaba tan asustado que le contagi parte del miedo. - Maldito perro - murmur. Se irgui, quit el seguro y abri la puerta de par en par. Levantando la escopeta con la derecha, apunt la linterna con la izquierda. Lo primero que vio en el crculo de luz fueron plumas... plumas que volaban por el aire. Luego gallinas que corran, cacareaban y aleteaban y, entre ellas... Con un grito, Elmer Ellis dej caer la linterna; simultneamente se llev la escopeta al hombro y dispar a ciegas dentro del corral, primero el can derecho y luego el izquierdo. Los dos disparos fueron tan seguidos que parecieron una sola explosin. Entonces se le echaron encima a travs de la puerta abierta. Parecan cientos, apenas entrevistos a la luz de la linterna cada en el suelo; pequeos monstruos horribles como los que se ven en las pesadillas. Sin darse apenas cuenta de lo que haca, cogi la escopeta con ambas manos por los caones para utilizarla como una cachiporra, e hizo un desesperado molinete cuando ellos se acercaron. Unas mandbulas se clavaron en su tobillo y algo pesado le golpe en el pecho. Unas garras le rasguaron la pierna izquierda desde la cadera hasta la rodilla. Supo que iba a caer y que, cuando estuviera en el suelo, acabaran con l. Se desplom de rodillas y mientras uno le morda el brazo y l intentaba rechazarlo, otro le despedazaba la espalda. Cay a un lado y agach la cabeza, resguardndose con el brazo libre y encogiendo las rodillas para hurtar el estmago. Eso fue todo. Sus agresores soltaron la presa. Levant la cabeza y los vio como sombras fugaces movindose en la oscuridad. La luz de la linterna cada cay un instante sobre ellos, y por primera vez pudo ver realmente qu clase de seres haban invadido el corral. Grit, presa de un pnico cerval. Luego todos huyeron dejndole a solas. Intent levantarse, pero le fallaron las piernas y volvi a caer pesadamente. Se arrastr hacia la casa, clavando las uas en el suelo para ayudarse. Not humedad en un brazo y una pierna, y empezaba a sentir un dolor ardiente en su espalda. Haba luz en la cocina. Tiger sali de debajo del porche y se arrastr hacia l, gimiendo, con la barriga pegada al suelo. Mary, en camisn, bajaba corriendo la escalera. - Llama al sheriff - le grit Elmer, jadeando por el esfuerzo -. Telefonea al sheriff! Ella cruz el patio corriendo y se arrodill a su lado. Quiso ayudarle a levantarse. Elmer la rechaz. - Llama al sheriff! No pierdas el tiempo. - Ests herido! Vas lleno de sangre. - Estoy bien - le respondi con impaciencia -. Se han ido. Pero hay que avisar a los dems. T no lo has visto, no sabes cmo son. - Primero entrars y llamaremos al mdico. - Primero al sheriff - la corrigi -. Luego al mdico. Mary se puso en pie y corri hacia la casa. Elmer intent avanzar, recorri algunos metros y luego se desmay. El perro se arrastr a su encuentro y se puso a lamerle la cara.

30
Cuando todos quedaron reunidos alrededor de la mesa de conferencias, el doctor Samuel Ives inici la discusin. - A pesar de la solemnidad de esta ocasin que nos rene en plena noche, esta reunin constituye para nosotros un acontecimiento sensacional. Durante toda nuestra vida profesional, a la mayora de nosotros nos ha preocupado el problema fundamental de la irreversibilidad del tiempo. Dos de nosotros, el doctor Asbury Brooks y yo, hemos dedicado muchas horas a su estudio. Creo que el doctor Brooks no se ofender si digo que hemos adelantado poco o nada en nuestro examen de esta cuestin fundamental. Aunque un lego podra negar la validez de tal estudio, al entender el tiempo como un concepto filosfico ms que fsico, es innegable que las leyes fsicas que conocemos estn en funcin de esta cosa algo misteriosa que denominamos tiempo. Puesto que es necesario definir de una manera satisfactoria los conceptos que utilizamos, tanto en nuestra vida cotidiana como en nuestras investigaciones dentro de las diversas disciplinas cientficas, hemos de preguntarnos cules podran ser las ecuaciones fsicas que expliquen la expansin del universo, la teora de la informacin y los vectores de tiempo termodinmicos, electromagnticos, biolgicos y estadsticos. En la descripcin de cualquier fenmeno fsico, la variable tiempo es un parmetro fundamental. Nos hemos preguntado si existe el tiempo como magnitud absoluta, o si es una caracterstica de las condiciones lmite. Algunos de nosotros creemos que la explicacin autntica podra ser la segunda, segn la cual el factor tiempo qued definido al azar desde el origen del universo, y ha persistido desde entonces. Creo que ninguno de vosotros ignora que nuestro pensamiento con respecto al tiempo se halla necesariamente afectado por las nociones intuitivas acerca del sentido en que discurre el tiempo. Quiz sea sta una de las causas que nos impiden comprender y formular una teora sobre lo que llamamos tiempo - mir a los tres hombres del futuro, sentados enfrente -. Les ruego que disculpen esta digresin preliminar teniendo en cuenta que, comparada con lo que ustedes saben, puede parecer algo estpida. Creo que interesa exponer nuestras propias opiniones y plantear una perspectiva. Dicho esto, opino que les toca el turno de hablar, y les aseguro que sern escuchados con la mayor atencin. Quin desea hacer uso de la palabra? Hardwicke y Cummings cambiaron una mirada interrogante. Luego, aqul empez: - Lo har yo. Deseo manifestarles que todos apreciamos la buena voluntad de ustedes al acudir a esta reunin intempestiva. Sospecho que les defraudaremos, ya que sabemos poco ms que ustedes sobre la naturaleza fundamental del tiempo. Nos hemos planteado las mismas preguntas que ustedes y no hemos hallado respuestas vlidas... - Pero ustedes son capaces de viajar a travs del tiempo - interrumpi Brooks -. Esto implica que saben algo sobre ello. Deben poseer al menos ciertos datos fundamentales... - Hemos descubierto que nuestro universo no es nico - seal Hardwicke -. Al menos dos universos coexisten en el mismo espacio, pero son tan

fundamentalmente distintos que ninguno de ambos puede ser observado desde el otro, en condiciones normales. Por ahora no describir cmo detectamos este otro universo ni lo que sabemos de l. Sin embargo, no se trata de un universo contraterrenal y, por lo que sabemos, su existencia no implica ningn peligro. Slo dir que el primer indicio de su existencia surgi durante un estudio de ciertas partculas raras. No es que stas formen parte del otro universo, pero bajo determinadas condiciones obedecen a ciertas leyes, an no bien estudiadas, del universo complementario. Ambos universos difieren totalmente. El otro est definido por partculas e interacciones que guardan poca relacin con las partculas e interacciones del nuestro aunque, como ya he sealado, existen algunas influencias. Pero bajo una probabilidad tan reducida, que slo mediante un azar excepcional poda ser detectada. Por fortuna, nuestros investigadores tropezaron con ese azar excepcional. Tambin fue prcticamente por azar cmo llegamos a saber algo ms sobre el segundo universo. A veces me pregunto si el azar, a falta de un trmino ms exacto, no podra ser un factor digno de estudio, al objeto de calcular con ms aproximacin sus parmetros. Como digo, descubrimos algo ms sobre el otro universo, algo muy sencillo pero que, si se piensa a fondo, resulta un concepto devastador. Descubrimos que el vector de tiempo del segundo universo es de sentido opuesto al que define nuestro universo. Indudablemente, en ese universo se mueve desde su pasado hacia su futuro, pero en relacin con el nuestro se mueve desde nuestro futuro hacia nuestro pasado. - Hay una cosa que no entiendo - intervino Ives -. Estudiaban ustedes problemas muy complejos, pero en cuestin de veinte aos pudieron resolverlos hasta el punto de... - No es tan notable como parece - repuso Cummings -. Se traz un programa de urgencia para conseguir el viaje a travs del tiempo, pero antes de comenzar ya disponamos de esos conocimientos que ha resumido el doctor Hardwicke. Siguiendo el cmputo de ustedes, el segundo universo ser descubierto antes de cien aos a contar desde ahora. Lo investigamos durante casi cuatro siglos, hasta que finalmente aprendimos a utilizar el vector tiempo del segundo universo. De hecho, casi todos los progresos importantes para la posibilidad de utilizar el decurso opuesto del tiempo en el segundo universo haban sido realizados ya. Lo nico que hicimos fue dar el impulso definitivo a los trabajos. Supongo que habra sido posible hallar el mtodo antes, incluso antes de la invasin de los extraterrestres, si hubiramos tenido un motivo. Pero, exceptuando la curiosidad cientfica, no lo tenamos. En condiciones normales, el viaje a travs del tiempo no es interesante si uno slo puede desplazarse en un solo sentido y no se conoce el medio de regresar. - Cuando llegamos a la conclusin de que nuestra nica oportunidad para sobrevivir era retroceder en el tiempo, gran parte de la tarea estaba ya realizada - intervino Hardwicke -. Durante toda la historia de la investigacin cientfica, han existido sectores de la poblacin que han negado el valor de la investigacin pura. Para qu sirve?, preguntan. En qu nos ayudar? A qu podemos aplicarla? Considero que nuestra situacin es un ejemplo perfecto del valor de la investigacin fundamental. Los estudios realizados sobre el segundo universo y su acontecer temporal en sentido opuesto fueron investigacin pura, inversin de medios y esfuerzos en algo que no pareca presentar oportunidades rentables. Pero no fue as, ya que ofreci a la raza humana la oportunidad de salvarse.

- Segn lo entiendo - dijo Brooks -, ustedes utilizaron el sentido opuesto del tiempo del otro universo para llegar hasta aqu. De algn modo, sus tneles del tiempo captan el devenir opuesto; ustedes entran en su poca actual y salen en nuestra poca actual. Pero para ello han de acelerar enormemente el paso del tiempo y ser capaces de controlarlo. - Eso fue lo ms difcil - coment Hardwicke -. No en teora, pues la tenamos solucionada, sino en la aplicacin. En realidad, result increblemente sencillo, aunque al principio pareca complicado. - Cree que est al alcance de nuestra tecnologa actual? - Estamos convencidos de ello - respondi Hardwicke -. Por eso escogimos esta poca determinada. Debamos elegir un objetivo que comprendiera hombres capaces de entender y aceptar la teora y otros, los ingenieros, aptos para construir el material necesario. Tambin tuvimos en consideracin otros factores. Necesitbamos alcanzar una poca que por su clima moral e intelectual estuviera dispuesta a proporcionarnos la ayuda necesaria. Esa poca deba caracterizarse adems por una productividad econmica tal, que pudiera desprenderse de los elementos y utensilios que precisaramos para rehacer nuestra vida en el mioceno. Tal vez hayamos sido injustos al esperar tanto de ustedes. Tenemos una justificacin. Si no hubiramos regresado a este u otro sector del tiempo, la raza humana desaparecera dentro de quinientos aos a contar desde ahora. Tal como estn las cosas, les hemos trasladado a diferente senda del tiempo, fenmeno que si lo desean podemos discutir luego. Ahora existe la posibilidad, aunque no la seguridad, de que puedan continuar hacia su futuro sin que se produzca la invasin de los extraterrestres. - El doctor Osborne no ha participado hasta ahora en esta discusin - seal Ives -. Tiene algo que decir? Osborne mene la cabeza. - Todo esto excede de mi competencia, caballeros. No soy fsico, sino un gelogo aficionado a la paleontologa. Me he limitado a acompaarles. Si luego alguno de ustedes desea hablar sobre el mioceno, que es nuestro destino final, podremos hacerlo. - A m me gustara orle ahora - dijo Brooks -. Tengo entendido que ustedes proponen que la poblacin actual de la Tierra regrese tambin al mioceno. Supongo que esto podra interesar a los ms aventureros. Muchas personas lamentan el no haber nacido en la poca de los grandes descubrimientos geogrficos. La posibilidad de retornar a una poca donde la mayora de las limitaciones actuales podran dejar de existir, les resultara muy atractiva. Deseo saber si va a informarnos acerca de lo que cabe esperar del mioceno. - Si as lo desea - respondi Osborne -, no tengo inconveniente. Como es lgico, no podremos descartar una parte de conjeturas, aunque ciertos hechos estn suficientemente demostrados. El motivo principal de escoger el mioceno reside en que durante esa poca apareci por primera vez la hierba sobre la Tierra. Tenemos razones para creerlo, pero no voy a exponerlas ahora. En primer lugar, fue en esta poca cuando aparecieron verdaderos herbvoros con dentadura adaptada a la ingestin de hierbas. Al comienzo de dicha era, los herbvoros por lo visto se multiplicaron rpidamente. El clima era bastante rido, aunque segn nuestros clculos las lluvias son suficientes para la agricultura. La mayor parte de las grandes selvas fue reemplazada por sabanas que sustentaban inmensos rebaos. Sabemos algo de estos herbvoros,

aunque supongo que debieron existir ms especies, de las que no poseemos fsiles. Habra gran nmero de oreodontes, animales del tamao del carnero, que pudieron ser parientes lejanos de los camellos, y tambin camellos, aunque mucho ms pequeos que los actuales. Esperamos encontrar pequeos caballos, con una alzada como la del pony, y algunos rinocerontes. En cierto momento del mioceno, probablemente al principio, los elefantes pasaron a Amrica del Norte por el istmo de Bering. Tambin habra animales de cuatro colmillos, ms pequeos que los elefantes actuales. Uno de los ms peligrosos sera el cerdo gigante, grande como un buey y con un crneo de un metro veinte de longitud. No sera muy agradable toparse con l. Con tan numerosas especies herbvoras, podemos esperar que el mioceno tenga una proporcin de carnvoros, tanto caninos como felinos. Probablemente conoceremos a los viejos antepasados del tigre de dientes de sable. Esto no es ms que un ligero repaso. Hay muchsimas ms cosas. Sea como fuere, creemos que el mioceno fue una poca de desarrollo evolutivo bastante rpido, con aparicin de nuevos gneros y especies; poca caracterizada, quiz, por una tendencia de los animales a aumentar de tamao. Podra haber algunos supervivientes del oligoceno, incluso del eoceno. Algunos mamferos quiz resulten agresivos. Poda haber serpientes e insectos venenosos... aunque no estoy del todo seguro. De hecho, tenemos pocas certezas en ese aspecto. - Segn sus clculos, no obstante, sera posible vivir - intervino Brooks -. El hombre podra desenvolverse. - Seguro - afirm Osborne -. Los grandes bosques de eras anteriores cedieron terreno a las praderas y, aun quedando bosques suficientes para uso del hombre, grandes terrenos despejados admitiran el arado. Habra hierba para alimentar el ganado. Los terribles diluvios que caracterizaron algunas de las eras anteriores, habran disminuido. Al principio, el hombre podra vivir de la tierra. Habra suficiente caza, nueces, granos, frutas, races. La pesca sera buena. No sabemos tanto como quisiramos acerca del clima, pero algunas pruebas indican que sera ms uniforme que el actual. Probablemente los inviernos no tan fros. Como los veranos seran igual de clidos y los comprender, esto no puede afirmarse con seguridad. - Comprendo - dijo Brooks -. Pero, de cualquier modo, estn decididos a hacerlo, verdad? - No tenemos otra opcin - repuso Osborne.

31
Steve Wilson entr en la sala de Prensa. La lmpara del escritorio an estaba encendida, trazando un crculo de luz en la habitacin a oscuras. Los teletipos repiqueteaban junto a la pared. Casi las tres, pens. Necesitaba descanso. Aunque consiguiera dormir, le quedaban cuatro horas a lo sumo antes de volver al trabajo. Mientras se acercaba a su escritorio, Alice Gale se levant del silln, donde le esperaba sentada a oscuras. An llevaba su tnica blanca. Steve pens que quizs era lo nico que tena, pues la gente del futuro llevaba poco equipaje.

- Le esperaba, seor Wilson - dijo -. Confiaba en que regresara. Mi padre quiere hablar con usted. - Cmo no - dijo Wilson -. Buenos das, seor Gale. Gale sali de entre la oscuridad y dej un maletn sobre el escritorio. - Estoy algo confuso - explic -. Mi situacin es un poco difcil y no quiero cometer ningn error. Dgame si puede escucharme y darme un consejo. Usted parece un hombre que sabe cmo actuar. Wilson se detuvo, expectante. Not que la situacin, como haba dicho Gale, se prestaba a cometer errores, y supo que iban a plantearle un asunto espinoso. Guard silencio. - Comprendemos que nuestra llegada significa una carga terrible para los gobiernos y los pueblos del mundo actual - empez Gale -. Hicimos lo que podamos. Nos ocupamos de enviar trigo y otros vveres a las zonas donde sabamos que escasearan los alimentos. Estamos dispuestos a realizar cualquier trabajo que surja, pues representamos una fuerza laboral numerosa y desempleada. Como la construccin de los tneles y el suministro de las herramientas que precisaremos en el mioceno sin duda representarn un fuerte desembolso... Se acerc al crculo de luz del escritorio, quit el candado al maletn y lo abri. Estaba lleno de bolsitas de cuero. Cogi una, la abri y verti sobre el escritorio una lluvia de piedras talladas que relampaguearon bajo la luz. - Diamantes - murmur. Wilson trag saliva. - Pero, por qu? - susurr -. Por qu diamantes? Qu quiere que haga yo? - Era el nico valor de volumen suficientemente pequeo que podamos transportar - respondi Gale -. No ignoramos que, si se lanzasen al mercado de una sola vez, se hundiran los precios. Pero si fueran saliendo poco a poco, el efecto no sera tan desastroso. Sobre todo, si se mantuviera en secreto su existencia. Y hemos cuidado de no incluir repeticiones, y de que no se produzcan paradojas. Habra sido fcil traer del futuro muchas gemas famosas que existen actualmente. Pero no lo hicimos. Todas las piedras de este maletn fueron descubiertas y talladas en nuestra poca. Ninguna es conocida hoy por hoy. - Qudeselas - suplic Wilson, horrorizado -. Pero hombre! Se da cuenta de lo que podra pasar si alguien supiera lo que hay en el maletn? Miles de millones de dlares... - S, muchos millones - seal Gale con tranquilidad -. A los precios actuales, un billn quizs. Valen mucho ms de lo que llegarn a valer en nuestra poca. Nosotros, dentro de quinientos aos, no damos un valor tan grande a estas cosas como hacen ahora ustedes. Cogi las piedras sin apresurarse, las guard en la bolsita, meti la bolsita en el maletn, lo cerr y le puso el candado. - Habra preferido que no me dijera nada de esto - murmur Wilson. - Tenamos que hacerlo - observ Alice -. No comprende? Usted es la nica persona que conocemos, la nica en quien podemos confiar. Slo usted puede aconsejarnos. Wilson trat de serenarse al tiempo que deca: - Sentmonos y examinemos la cuestin. No hablen demasiado alto. Creo que no hay nadie por aqu, pero podran ornos.

Se alejaron del crculo de luz, acercaron tres sillas y se sentaron. - Ahora van a contarme qu se proponen - dijo Wilson. - Creamos que el producto de estas piedras, vendidas con prudencia, compensara en parte los gastos de la ayuda que nos prestan - explic Gale -, no un Gobierno ni un pas, sino todos los gobiernos y pases de la Tierra. Tal vez se podra constituir un depsito y, una vez vendidas las piedras preciosas, repartir el dinero en proporcin a los gastos reales. - En ese caso... - Adivino su pregunta. Por qu no se dividieron las piedras para ofrecrselas a todos los gobiernos? Por dos razones: a mayor cantidad de gente enterada, mayores posibilidades de que la noticia se divulgase. La nica solucin consista en reducir al mnimo el nmero de conocedores del secreto. Entre nosotros, slo seis lo saben. Aqu, el nico que lo sabe por ahora es usted. Del otro lado, es un problema de confianza. Por la Historia sabamos que podamos confiar en pocos gobiernos de hecho, slo en dos, en ustedes y en los britnicos. Basndonos en nuestros estudios, elegimos los Estados Unidos. Algunos opinaban que la organizacin depositaria de las gemas deban ser las Naciones Unidas pero, si he de ser franco, tenamos poca confianza en la ONU. Pensaba entregar las piedras preciosas al Presidente. Decid no hacerlo cuando vi lo ocupado que estaba y cmo dependa de los consejos de tantas otras personas. - Slo le dir una cosa - dijo Wilson -. No puede andar por aqu con ese maletn. Necesita escolta hasta que el maletn haya sido guardado en algn sitio seguro. Como Fort Knox, probablemente, si el Gobierno no dispone otra cosa. - Seor Wilson, quiere decir que van a vigilarme? No creo que me guste. - Yo qu s - murmur Wilson -. Ni siquiera s por dnde empezar - cogi el telfono y marc -: Jane, an ests de guardia? Sabes... a qu hora se acost el Presidente? - Hace una hora - respondi Jane. - Bien - coment Wilson -. Debi hacerlo antes. - Es importante Steve? Dej mandado que se le despertara si haba algo importante. - No corre prisa. Podrs localizar a Jerry Black? - Lo intentar. Creo que an anda por aqu. En el silencio de la sala slo se escuchaban los teletipos. Gale y Alice esperaban inmviles en sus asientos. La luz an se colaba desde la sala de Prensa, pero no se oan las mquinas de escribir. - No queramos molestarle - dijo Alice a Wilson -, pero estbamos desesperados. No sabamos qu hacer. - Est bien - respondi Wilson. - No sabe cunto significa esto para nosotros - agreg la muchacha -. Aunque por ahora la humanidad no lo sabr, no se dir que vinimos como mendigos. Queremos pagar, es importante para nosotros. Se oyeron pasos en el corredor, detenindose junto a la puerta. - Qu pasa, Steve? - pregunt Jerry Black. - Necesito dos hombres - respondi Wilson. - Aqu estoy - resolvi Black - y puedo buscar otro.

- Ser un favor, pues no tengo autoridad - respondi Wilson -. Acto por mi cuenta y tendr que ser hasta maana por la maana, cuando pueda ver al Presidente. - De acuerdo - repuso Black -, si es cosa del Presidente. - Supongo que as se podra interpretar - explic Wilson. - De qu se trata? - dijo Black. - El seor Gale lleva un maletn. No te dir lo que contiene. No te gustara saberlo, pero es importante. Quiero que lo tenga l y nadie ms, hasta que sepamos qu hacer con el maletn. - Descuida. Crees que se necesitan dos hombres? - Estar ms tranquilo si son dos. - No hay problema - le asegur Black -. Djame usar tu telfono.

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El cielo se tea de gris hacia el este cuando Enoch Raven se puso a la mquina de escribir. A travs de la ventana se divisaban las verdes colinas de Virginia, y en rboles y matorrales los pjaros despertaban para dar comienzo a sus gorjeos y trinos. Apoy los dedos sobre el teclado, y comenz a escribir de corrido, sin detenerse a pensar. Desde haca aos se haba acostumbrado a redactar mentalmente sus textos antes de ponerse a escribir; analizaba el tema, le daba forma y lo pula, para que los lectores de su columna no tuvieran que interrogarse acerca del significado. Las conclusiones deban ser evidentes para que todos las entendieran, y la argumentacin deba estar bien articulada. Escribi: Hoy el mundo se enfrenta con una crisis que podra ser la peor de su historia. Lo peculiar de esta situacin reside en que no se ajusta a ningn precedente de los que asociamos con una crisis. No obstante, y pensndolo bien, podemos compararla a otra situacin crtica que hemos diagnosticado desde hace tiempo: la superpoblacin y los problemas econmicos que sta podra plantear. Pero, hasta muy recientemente - hasta el pasado domingo por la maana - ninguna persona razonable habra supuesto que la superpoblacin, tan temida y discutida, iba a caer sobre nosotros de un da para otro. Por consiguiente, se nos ha planteado un problema que habremos de resolver en pocas semanas, y no despus de un largo perodo de cuidadosa planificacin. La dura realidad es que slo podremos seguir alimentando durante un plazo muy limitado a las multitudes que han acudido a nosotros en busca de ayuda. Ellos han admitido sinceramente que conocan los problemas originados por su llegada y, en consecuencia, nos han aportado los conocimientos y los medios que necesitaremos para resolverlos. Slo nos queda utilizar en seguida esos medios. Para lograrlo se precisa la colaboracin voluntaria de todos nosotros. Esta frase no la empleamos a la ligera ni en su habitual sentido poltico admonitorio, sino de un modo muy concreto: todos y cada uno de nosotros, hasta el ltimo. Lo que se nos exige es paciencia, disposicin para soportar ciertos sacrificios, para tolerar ciertos inconvenientes. Podra significar que habr

menos alimentos y de menor calidad. Quiz tengamos que esperar antes de pedir el nuevo coche. Quiz no podamos comprar una nueva cortadora de csped cuando se rompa la vieja, que ya se halla en las ltimas. La energa y los recursos econmicos que en situaciones normales se canalizaran hacia la produccin y distribucin de bienes y servicios, deben servir no solo para que nuestros lejanos descendientes regresen ms atrs en el tiempo, sino para suministrarles mquinas, herramientas y provisiones que precisarn para construir una cultura viable. Quiz se encargue a Detroit la fabricacin de arados y otros aperos en lugar de automviles. Es posible que haya de imponerse un racionamiento, voluntario o por decreto oficial. Si bien las decisiones tomadas por el Presidente Henderson - la congelacin de las operaciones bancarias, y la de precios y salarios - pueden estimarse acertadas, cabe argir que debi dar un paso ms y legislar con energa contra el acaparamiento. Aunque las medidas burocrticas apenas bastarn para hacer frente a los acontecimientos, creemos que se impone avanzar pronto hacia un estricto racionamiento de los alimentos y los bienes esenciales para la actividad econmica. Entendemos que ciertos motivos polticos hayan disuadido al seor Henderson de tomar tales medidas. Pero estas decisiones deben tomarse aunque sean impopulares, y debe imponerse su cumplimiento porque de ello depende nuestra supervivencia. Es obvio que tales decisiones a tomar por el Presidente tambin deberan ser adoptadas por otras naciones. Creemos posible que Gran Bretaa, Rusia, Francia, Alemania, Japn, China y probablemente otros pases hayan reaccionado antes de que se publiquen estas lneas. Pero la accin debe ser mundial, pues no depende exclusivamente de las naciones ms poderosas. El problema es mundial y, para resolverlo, deben imponerse restricciones econmicas provisionales no slo a las economas rectoras, sino a todo el mundo. Inexplicablemente, la aparicin de la gente del futuro suscitar la controversia entre los distintos grupos ideolgicos, si bien con poco fundamento en la mayora de los casos. As lo demuestra la pblica indignacin del reverendo Jake Billings, uno de nuestros evangelistas ms pintorescos, al serle revelado que dentro de quinientos aos el pueblo habr abandonado la religin como un factor inoperante en la vida de la humanidad. Aunque esto pueda molestar al sacerdocio, la cuestin apenas afecta al problema principal que tenemos planteado. Esto no es ms que un ejemplo de los muchos interrogantes que surgirn, pero ahora no es momento de dedicar nuestras energas al intento de responder o resolverlos. Con eso no se ganara ms que dividir a una poblacin que, aun en las mejores circunstancias, se expone a inevitables enfrentamientos en lo que respecta a la definicin de las prioridades de la tarea. Todava no hemos tenido tiempo ni datos suficientes para un autntico repaso de la situacin. Aunque se nos han comunicado algunos hechos bsicos, puede haber otros que todava ignoremos, o que debido a varias circunstancias no se hayan revelado todava. Tambin podra ocurrir que no supiramos interpretar bien nuestros datos, no porque alguien haya tratado de oscurecerlos, sino porque no hemos podido valorar los diversos factores y asignar a cada uno la importancia que se merece. Como es natural, no hay tiempo de analizar largamente la crisis; por tanto, el mundo se ve obligado a actuar con ms urgencia de la que suele ser

conveniente. La misma precipitacin exige una tolerancia que por lo general no es conveniente cuando estn en juego asuntos fundamentales. Pero las crticas y divergencias de opinin respecto de los criterios y actos oficiales slo serviran para dificultar una solucin que, si se toma, ha de imponerse pronto. Los hombres de Washington, Whitehall y el Kremlin pueden equivocarse en muchas cosas, pero la opinin pblica debe creer que no actan movidos por la perversidad o la estupidez, sino con la mejor buena fe al hacer lo que consideran adecuado. Ni que decir tiene que no es as como deben hacerse las cosas en un pas democrtico. Es justo que todos los hombres tengan voz en las decisiones y acciones gubernamentales, que se preste atencin a todas las opiniones, que no se tomen decisiones arbitrarias en contra de la voluntad pblica. Pero hoy no podemos permitirnos el lujo de una nocin tan idealista. Quiz la situacin no pueda resolverse de la manera que muchos quisiramos; sin duda habr que pisar algunos callos, atacar cierto concepto de la justicia y del derecho de propiedad. Pero aceptar todo esto, si no resignadamente, al menos sin crear demasiada confusin, forma parte del sacrificio que se nos pide. No es un pas, un partido poltico, una carrera poltica, un pueblo ni una regin lo que est amenazado, sino toda la Tierra. Este comentarista no sabe lo que puede suceder, ni tiene medios de adivinarlo. S que muchas cosas me desagradarn; en muchos casos pensar que algo pudo hacerse mejor o de otra manera. En el pasado nunca dej de publicar mi opinin personal y supongo que, cuando todo haya concluido, no dejar de sealar los errores garrafales que yo crea haber descubierto. Pero de hoy en adelante, como aportacin personal al sacrificio que considero tan necesario, ejercer una firme censura, no sobre mis pensamientos, sino sobre mi mquina de escribir. As pues, me declaro miembro fundador del Club Mantenga La Boca Cerrada, To. La inscripcin queda abierta e invito a todos a que se hagan socios.

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Sin saber cmo, se haba subido a un rbol, haba trepado hasta una rama y all colgaba absurdamente, cuando sopl un viento sbito y violento, obligndole a sujetarse con todas sus fuerzas. Saba que de un momento a otro podra soltarse y caer al suelo. Cuando mir hacia abajo descubri, horrorizado, que no haba suelo. Oy una voz muy lejana, pero estaba tan ocupado en aferrarse a la rama que no pudo entender lo que deca. El viento le azot con ms intensidad. - Steve - deca la voz -. Steve, despierta. Cuando abri los ojos se dio cuenta de que no estaba en un rbol. Un rostro deformado flotaba sobre el suyo. No era un rostro humano. - Despierta, Steve - dijo la voz, perteneciente a Henry Hunt -. El Presidente ha preguntado dnde estabas. Wilson levant una mano y se restreg los ojos. El rostro, que ya no pareca deformado, era en efecto el de Henry Hunt. La cara se alej a medida que se ergua el redactor del Times. Wilson baj las piernas y se sent. Por las ventanas de la sala de Prensa entraba la luz del da.

- Qu hora es? - pregunt. - Casi las ocho. Wilson se fij en Hunt. - Has descansado? - inquiri. - Estuve en casa un par de horas. No pude dormir. Todo daba vueltas dentro de mi cabeza. Por eso vine temprano - recogi una chaqueta del suelo y pregunt -: Es tuya? Wilson asinti, no muy despejado todava. - He de lavarme y peinarme - dijo ponindose en pie. Cogi la chaqueta de manos de Hunt y se la acomod debajo del brazo -. Qu ha pasado? - Lo que era de esperar - repuso Hunt -, los teletipos slo transmiten lamentos y quejas por lo del embargo comercial. Cmo no nos lo dijiste, Steve? - Lo ignoraba. El jefe no hizo ningn comentario. - No importa - agreg Hunt -. Debimos adivinarlo. Te imaginas la que se armara si abriera la Bolsa hoy? - Alguna noticia del monstruo? - Rumores. Nada seguro. Se dice que ha escapado otro en frica, en algn lugar del Congo. Cristo!, no podrn cazarlo. - No todo el Congo es selva, Henry. - S donde dicen que ocurri. Wilson se fue al cuarto de bao. Cuando regres, Hunt le esperaba para darle una taza de caf. - Gracias - murmur. Tom un trago del brebaje caliente y se estremeci -. No s si aguantar toda la jornada. Sabes si ha dicho algo el Presidente? Hunt mene la cabeza. - Ha llegado Judy? - Todava no, Steve. Wilson se dej la taza a medias sobre la mesita. - Gracias por despertarme y por el caf - dijo -. Hasta luego. Cruz la puerta de la sala de Prensa. La lmpara que haba olvidado apagar an alumbraba dbilmente el escritorio. En el corredor se oan pasos apresurados que iban y venan. Se puso la chaqueta y sali. El Presidente estaba con dos hombres: el general Daniel Foote y uno de los refugiados, que vesta de montas. - Buenos das, seor Presidente - salud Wilson. - Buenos das, Steve. Ha descansado? - Ms o menos una hora. - Ya conoce al general Foote - continu el Presidente -. Este otro caballero se llama Isaac Wolfe. El doctor Wolfe es bilogo. Nos trae noticias bastante alarmantes. Me pareci conveniente escucharle. Wolfe era un hombre grueso, ancho de cuerpo, de pecho voluminoso y piernas cortas y slidas. Su cabeza, coronada por un revoltijo de cabello entrecano, pareca de tamao superior al normal. Se adelant con vivacidad y estrech la mano de Wilson. - Lamento ser portador de noticias tan desagradables - se disculp. - Anoche - intervino el Presidente -, o mejor dicho durante la madrugada de hoy, un granjero que vive cerca de Harper's Ferry fue despertado por unos ruidos en su gallinero. Sali y encontr el gallinero lleno de bestias extraas, aproximadamente del tamao de unos jabals. Dispar y huyeron, menos una

que casi qued partida en dos por la perdigonada. El granjero fue atacado. Se encuentra en el hospital. Me han dicho que vivir, pero sus heridas son terribles. A juzgar por su relato, es seguro que los seres del gallinero eran una nueva camada de monstruos. - Pero eso es imposible! - exclam Wilson -. El monstruo escap hace slo... - El doctor Wolfe vino a verme anoche - intervino Foote -, poco despus de que el monstruo escapara del tnel. La verdad es que no le cre, pero cuando recib el parte sobre lo ocurrido en el gallinero, transmitido por el jefe de una patrulla del oeste de Virginia, le llam y le ped que viniera a la Casa Blanca. Doctor, disclpeme por no haber dado crdito a sus palabras desde el principio. - Pues yo sigo diciendo que es imposible - afirm Wilson. - No, no es imposible. Son seres muy diferentes de cuantos conocemos explic Wolfe -. Los procesos evolutivos de estos monstruos no se parecen a nada de lo que usted pueda concebir. Su reaccin a las exigencias del medio desafa a toda descripcin. Sabemos algo y hemos deducido lo dems, pero estoy convencido de que, en una situacin de peligro, el desarrollo de esos monstruos puede acelerarse hasta lmites fantsticos. Una hora puede bastarles para empollar y, una hora despus, salen a buscar alimento. La urgencia percibida por el progenitor se transmite a la prole, en una situacin de crisis para ambos. El progenitor lo sabe conscientemente, y aunque las cras normalmente no deberan saberlo, de algn modo extrao y desconocido para m la reaccin de temor se comunica al embrin. Esto acelera su desarrollo y le hace alcanzar ms pronto la madurez reproductora, a su vez. Es una reaccin gentica ante un peligro para la supervivencia. Los monstruos jvenes experimentan una mutacin que resultara inconcebible en una especie terrestre. Son seres de una raza extraa que tiene la capacidad nica e innata de aprovechar todos los recursos del mecanismo evolutivo. Wilson busc una silla y se dej caer sin fuerzas. Mir al Presidente. - Se ha filtrado algo de esto? - No - repuso el Presidente -, nada. La esposa del granjero telefone al sheriff. La patrulla acababa de llegar al sector y el oficial estaba hablando con el sheriff cuando se recibi la llamada. El oficial se ocup de echarle tierra al asunto. Por eso ha venido el doctor Wolfe. No podremos ocultarlo indefinidamente. Se sabr... si no esta vez, s la prxima. Puede haber centenares de cras en los montes; sern vistas y se sabr todo. No podemos ni debemos callarlo. - El problema estriba en cmo dar la noticia sin crear el pnico - dijo Wilson. - Si lo callamos - afirm el Presidente -, perjudicaremos nuestra credibilidad y se dudar de todo lo que digamos. Adems, es una cuestin de seguridad pblica. - Dentro de pocos das - intervino Foote -, todas las montaas estarn pobladas de monstruos adultos. Lo ms probable es que se dispersen. Podremos cazar algunos, pero no a todos; tal vez slo un pequeo porcentaje. El nico modo de lograrlo sera lanzar a ello todos los hombres disponibles. - Se dispersarn, en efecto - dijo Wolfe -. Al hacerlo, aseguran sus posibilidades de supervivir. Y se desplazan con rapidez. En un da pueden ir de Nueva Inglaterra a Georgia. Al principio se mantendrn en terreno montaoso para ocultarse, pero luego comenzarn a bajar de las montaas.

- Cunto supone que tardarn en poner huevos a su vez? - pregunt Wilson. Wolfe abri las manos. - Quin puede saberlo? - pregunt. - Usted qu cree? - Una o dos semanas, supongo. - Cuntos huevos en una nidada? - Un par de docenas. Comprenda que no lo sabemos. No pudimos estudiar muchos nidos. - Cundo comenzarn a matar? - Ahora mismo. Necesitan comer para crecer. Matarn mucho, animales salvajes o de granja, y quiz seres humanos. No muchos, al principio. Si devorasen hombres llamaran demasiado la atencin. Aunque guerreros, conocen la vulnerabilidad momentnea que representa su escaso nmero. Puede haber asesinos psicpatas entre ellos, pero no son estpidos. - Ahora disponemos de pocas fuerzas - dijo el Presidente -. Tendremos que emplear muchas ms, con aviones y helicpteros para localizar a los monstruos. Cuando venga Sandburg nos dir lo que podemos hacer. Seguramente habr que declarar la movilizacin general y repatriar tropas del extranjero. No slo hemos de cazar los monstruos, sino adems atender a los campamentos de refugiados. - No queremos estar mano sobre mano. Somos muchos miles. Faciltenos armas y ayudaremos a su Ejrcito. Conocemos a esos seres, y somos culpables de su venida. Tenemos el deber y... - No les faltar quehacer, ms adelante - le interrumpi el Presidente -. Movilizarles a ustedes sera una tarea ingente. De momento slo recurriremos a nuestros hombres. - Qu hacemos con los habitantes de la regin? - pregunt Wilson -. Los evacuamos? El Presidente mene la cabeza. - Me parece que no, Steve. Ya son muchos refugiados a nuestro cargo y prefiero esperar que por ahora nuestros monstruos no sean demasiado agresivos. Tal vez opten por ocultarse. Aunque se produzcan algunos accidentes, hay que aceptarlos. Es todo cuanto podemos hacer. - Creo que tiene razn - dijo Wolfe -. Por ahora estn en inferioridad numrica y deben ganar fuerzas. Durante algn tiempo, los cachorros no constituirn un peligro demasiado grande. Tendrn que ganar en tamao y peso. Tambin supongo que vacilarn en desafiar ms armas mortferas, con una densidad de fuego mucho mayor de la que nosotros pudimos esgrimir contra ellos. Nosotros habamos vivido en paz durante tanto tiempo, que olvidamos la mayor parte de las tcnicas militares y tuvimos que partir de cero en la construccin de armamentos. - Le espera una jornada movida, seor Presidente - coment Foote -. Si no desea nada ms de nosotros... El Presidente se puso en pie y rode el escritorio para tomar a ambos de la mano. - Agradezco su visita - dijo -. Vamos a ocuparnos de esto en seguida. Wilson hizo intencin de irse. - Convoco ahora mismo a la Prensa? - pregunt -. O espero a que haya hablado con el Ejrcito?

El Presidente dud un momento. - Creo que ahora mismo - respondi -. Conviene que seamos los primeros en comunicarlo. Los militares lo han ocultado pero no podrn hacerlo por mucho tiempo. Voy a recibir una delegacin del Senado. Sera mejor publicarlo antes de que entren. - Hay otro asunto - agreg Wilson -. Usted dorma y no quise despertarle. Un maletn lleno de diamantes... - Diamantes? A qu viene eso? - Es un asunto bastante raro, seor - respondi Wilson -. Recuerda el maletn que llevaba Gale...? - Haba diamantes en ese maletn? - Completamente lleno, en bolsas. Abri una y esparci los diamantes sobre el escritorio. Dijo que las dems bolsas tambin contenan diamantes y me parece que podemos creerlo. Los refugiados se proponan pagar con ello lo que se gastara en facturarlos al mioceno. - Ya me habra gustado ver la cara que puso usted cuando le ensearon los diamantes - dijo el Presidente -. Qu hizo? - Llam a Jerry Black y puse a Gale bajo escolta. Insist en que se guardara los diamantes. - Bien hecho - coment el Presidente -. Voy a llamar al Tesoro para que se haga cargo del depsito provisional, y que Reilly Douglas compruebe la legalidad de todo esto. Ha calculado cunto pueden valer los diamantes? - Gale dice que, a los precios actuales, hasta un billn de dlares. Eso si pueden lanzarse al mercado poco a poco, sin baja de los precios. Como comprender, son para todo el mundo y no slo para nosotros. Gale nos los deja en depsito; dijo que ramos el nico Gobierno en quien confiaban. - No se da cuenta de que puede ser muy peligroso? Si se supiera... - Lo nico que entend, a decir verdad - respondi Wilson -, es que trataban de ayudar. Quieren pagar su viaje. - Lo creo - concluy el Presidente -. Sepamos qu opina Reilly.

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Desde primeras horas de la maana, la multitud empez a congregarse en el Parque Lafayette, frente a la Casa Blanca. Era el mismo grupo silencioso pero desafiante que haba montado guardia todo el domingo. Ahora llevaban algunos carteles. Uno, escrito con letras muy burdas, deca: RETORNO AL MIOCENO. Otro: TRAED VUESTROS DIENTES DE SABLE. Y un tercero: QUEREMOS DEJAR ESTE PIOJOSO MUNDO. Un periodista se abri paso entre el grupo y se acerc al melenudo que portaba el cartel de RETORNO AL MIOCENO. - Quiere explicarme qu ocurre? - pregunt. - Hombre - respondi el joven con impaciencia -, aqu lo puede leer. Lo dice bien claro. - No entiendo qu pretenden manifestar - dijo el periodista -. O no hay nada que manifestar esta vez?

- Esta vez no - replic el portador del cartel -. Otras veces hemos intentado manifestar algo y nunca nos hicieron caso - apunt con el pulgar hacia la Casa Blanca -. Ese fulano parece estar sordo. Todos parecen sordos. - Esta vez - intervino una muchacha que se hallaba junto al portador del cartel - no nos manifestamos. Sencillamente, exigimos retornar al mioceno. - O al eoceno - dijo otra muchacha -. O al paleoceno. A cualquier sitio que est lejos de este maldito lugar. Queremos dejar este mundo cruel y empezar de nuevo. Deseamos regresar y fundar la clase de mundo que queremos. Hace aos que intentamos reformar la sociedad y no hemos conseguido nada. En vista de que no podemos cambiarla, hemos intentado salir de ella. Por eso se fundaron las comunas. Pero la sociedad no nos deja tenerlas. Van y nos devuelven a casa. No quieren soltarnos. - Pero ahora tenemos la solucin - intervino el portador del cartel -. Si la gente del futuro se va al pasado, a nosotros no pueden prohibrnoslo. A nadie le molestar que nos larguemos. La mayora lo celebrarn. - Creo que podramos llamar a esto un movimiento - resumi el periodista -. Casi todo lo que ustedes hacen recibi ese nombre. Les molestara decirme cuntos son? - En absoluto - respondi la muchacha -. Ahora no seremos ms de quince o veinte. Pero escriba usted su artculo, consganos un espacio en televisin, y seremos miles. Vendrn de Chicago, Nueva York, Boston y Los Angeles. Seremos ms de los que esta ciudad pueda contener. Porque, como comprender, esta es nuestra primera posibilidad autntica de irnos. - En efecto - admiti el periodista -. Lo entiendo. Pero, qu piensan hacer? Echar abajo la puerta de la Casa Blanca? - Si quiere decir que nadie nos har caso, tal vez tenga razn - repuso el portador del cartel -. Pero dentro de veinticuatro horas, nos harn caso. Y dentro de veintiocho saldrn a la calle para parlamentar con nosotros. - No ignoran ustedes que todava no existen los nuevos tneles del tiempo. Y tal vez no lleguen a existir. Se necesitaran materiales y mano de obra... - Aqu est la mano de obra, seor. No tienen ms que pedirla. Entrguennos picos y palas. Entrguennos llaves inglesas. Entrguennos cualquier cosa y digan qu hemos de hacer. Trabajaremos sin parar. Haremos cualquier cosa con tal de salir de aqu. No pedimos ni salario ni nada, slo que nos dejen ir. - Escrbalo - dijo la muchacha -. Pngalo tal como se lo hemos explicado. - No queremos crear dificultades - agreg el melenudo -. No somos alborotadores. Slo deseamos que ellos se enteren y ste es el nico modo de hacerlo. - Si nos dejan, no pediremos nada - afirm la muchacha -. Nos gustara tener algunas azadas y hachas, y quizs ollas y sartenes. Pero si no nos lo dan, nos iremos con las manos vacas. - Los hombres prehistricos se las arreglaron con hachas de piedra coment el portador del cartel -. Podemos hacer lo mismo si es necesario. - Por qu pierde el tiempo escuchndoles? - terci un individuo corpulento, de cuya boca colgaba un cigarro -. No saben ms que hablar. Son unos cagones. No quieren ir a ningn sitio; lo nico que quieren es fastidiar. - Se equivoca - dijo el hombre del cartel -. Queremos que se nos haga caso. Por qu bamos a quedarnos, habiendo idiotas como usted?

El hombre del cigarro intent agarrar el cartel y una de las muchachas le dio un puntapi en la espinilla. Retrocedi y se le escap el cartel. El melenudo le golpe en la cabeza con el palo, y un hombre que acompaaba al tipo del cigarro golpe al portador del cartel en la mandbula. Estall una pelea, pero lleg la polica y los disolvi.

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Judy ocupaba su escritorio. Empezaban a acumularse notas en el pincho. Los avisadores de la centralita lanzaban destellos. - Has dormido? - pregunt Wilson. Ella le mir. - Un poco. Me desvel pensando. Tuve miedo. Esto no marcha, verdad, Steve? - No marcha - respondi -. Es demasiado para nosotros. De no existir el factor tiempo, sera ms fcil. Si tuviramos un poco de tiempo... Judy indic la puerta que daba a la sala. - No les dirs eso, verdad? Wilson sonri. - No, eso no. - Han preguntado cundo hablaras con ellos. - En seguida - inform. - Ser mejor que te lo diga, pues no servira de nada ocultrtelo - agreg la muchacha -. Me voy a casa. Regreso a Ohio. - Pero si te necesito aqu. - Pide otra secretaria. Dentro de dos das no notars diferencia. - No quise decir eso... - Ya te entiendo. Me necesitas para la cama. As hemos pasado... seis meses? Es esta maldita ciudad, que ensucia todo lo que toca. En otro lugar nos habramos entendido bien, pero no aqu. - Maldita sea, Judy - dijo -, qu te pasa? Slo porque no fui a tu casa anoche... - Quiz sea eso, en parte. Pero naturalmente hay ms. Tenas que cumplir con tu deber. Pero me sent muy sola y haban ocurrido demasiadas cosas. Estuve pensndolo y me asust. Quise llamar a mi madre pero las lneas estaban ocupadas. Una pobre muchacha asustada, corriendo a reunirse con su mam. Fue como si hubiera cambiado de repente. Ya no era la eficaz y desenvuelta ciudadana de Washington, sino una chiquilla pueblerina de Ohio. Eso fue porque estaba asustada. Dime, no es normal que tuviera miedo? - Es natural - respondi, lacnico -. Yo tambin estoy asustado. Todos tenemos miedo. - Qu va a pasar ahora? - Que me parta un rayo si lo s. Pero no hablbamos de eso. - Monstruos sueltos - agreg Judy -, exceso de bocas que alimentar. Y todos luchando contra todos o preparndose a luchar. - Estbamos en que te ibas a Ohio. No te preguntar si lo has dicho en serio, porque me consta. Es una suerte que sepas dnde refugiarte. La mayora de

nosotros no tenemos adnde ir. Querra convencerte, pero eso sera injusto y egosta de mi parte. Sin embargo, te ruego que te quedes. - He reservado pasaje - explic -. Con todo ese lo del telfono, lo consegu de milagro. El pnico est cundiendo por todo el pas. En momentos as, una se siente muy desvalida. - Ohio no te gustar. Te arrepentirs en seguida. Si tienes miedo en Washington, tambin lo tendrs en Ohio. - Me voy, Steve. Tomar el avin a las seis y cuarto de esta tarde. - No hay nada que hacer? - Est decidido - repuso. - Entonces, ser mejor que hagas pasar a los periodistas. Tengo algunas novedades para ellos.

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El senador Andrew Oakes se incorpor un poco desde las profundidades del silln donde estaba hundido. - Seor Presidente, no estoy muy seguro de que sea acertado repatriar las tropas - dijo -. Nuestras bases necesitan guarnicin. Me parece que nos estamos poniendo demasiado nerviosos. Unos bichos sin importancia atacan un gallinero al oeste de Virginia, y nosotros repatriamos varias divisiones. Parece exagerado. Y tampoco creo que haya sido acertado hablar de esos bichos a los periodistas. Todo el pas quedar trastornado. - Senador - intervino el congresista Nelson Able -, creo que confunde usted la cuestin. No se nos ha llamado para decidir si haba que repatriar divisiones, sino para comunicarnos que ya estn en camino, y por qu lo hacen. - De todas formas, creo que al Presidente Henderson le interesar conocer nuestra opinin - repuso el senador Oakes -. Aunque no coincida con nosotros, me parece que debemos decrsela. - Exacto, Andrew - intervino el Presidente -. Como sabes, llevo muchos aos escuchndote y casi siempre me ha interesado lo que decas, aunque esto no significa que coincidiese contigo. Por lo general, discrepamos. - Lo s - dijo Oakes -, pero eso no me impedir decir lo que pienso. Y opino que es una gran idiotez repatriar las tropas. La persecucin de algunos monstruitos aficionados a matar gallinas no exige todo nuestro poder militar. - Se nos ha dicho - coment el senador Brian Dixon - que estos seres dejarn de ser monstruitos. El modo ms inteligente de combatirlos es liquidarlos antes de que haya ms o lleguen a crecer. - Cmo sabemos si crecern o se multiplicarn de verdad? - insisti Oakes -. Confiamos en unas personas que se vinieron corriendo porque no fueron capaces de luchar. Y no lucharon, porque haban bajado la guardia. Desatendieron los gastos militares y de armamento... - Alto, senador! - protest el congresista Able -. Gurdese sus discursos militaristas para el Senado. All le sirven de propaganda y causan impresin al pblico. Pero aqu estamos entre nosotros, que no nos dejamos impresionar. - Caballeros - interrumpi el Presidente -, nos estamos apartando del tema. Con toda la consideracin debida a las opiniones del senador, los militares sern repatriados. El motivo es que el secretario de Defensa y los jefes de

Estado Mayor me han asegurado que las fuerzas se necesitan aqu. La cuestin ya ha sido discutida, y el criterio predominante es que no podemos arriesgarnos a fallar. Tal vez hayamos exagerado nuestro celo, pero eso vale ms que la negligencia. Es posible que la gente del futuro tenga pocas cosas que ensearnos, pero yo me inclino a pensar lo contrario. Se han enfrentado a los monstruos durante veinte aos y me parece que sabrn de ellos mucho ms que nosotros. He hablado con miembros de la Academia de Ciencias, y dicen que si bien las caractersticas atribuidas a los monstruos son singulares, no contradicen ninguna de las leyes biolgicas que conocemos. As pues, nadie dir que haya faltado responsabilidad en nuestras decisiones. Debido a la urgencia nos hemos movido con rapidez, pues no tenamos tiempo de someter esto a debate. Sin replicar, Oakes se hundi en el silln, refunfuando. - Se dijo que haba un monstruo suelto en el Congo - inform el congresista Wayne Smith -. Seor, han averiguado algo ms? - No - respondi el Presidente -. No estamos seguros de si escap. Los informes son de escasa confianza. - No han solicitado ayuda para cazarlo? - No - respondi el Presidente -, nada oficial. - Y sobre los tneles, seor? Las ltimas noticias parecen contradictorias. Sabemos que algunos han cerrado, pero en conjunto no se entiende lo que pasa. - Seguramente sabes tanto como nosotros, Wayne. El tnel de Virginia est cerrado. Otros dos se cerraron sin nuestra intervencin, uno en Wisconsin y el otro en Texas. Supongo que sos los cerraron las personas del futuro cuando se acercaron demasiado los monstruos. O eso; o hubo una avera. Los dems tneles de los Estados Unidos siguen funcionando. - No le parece que pudieron cerrar esos dos tras haber pasado todos los fugitivos? Tarde o temprano habr de cesar su venida. - Sabemos que el tnel de Wisconsin cerr porque hubo un ataque al otro lado. Nos lo dijo el ltimo que sali. Ignoro el motivo del cierre en Texas. Pero, respondiendo a su pregunta, espero que pronto los tneles empiecen a cerrar por haber terminado su funcin. - Seor Presidente - dijo el senador Dixon -, qu se sabe en cuanto al aspecto prctico de la construccin de nuevos tneles? Podemos construirlos para evacuar al pasado a esas personas? - A lo que parece, s - respondi el Presidente -. En estos momentos, nuestros fsicos e ingenieros colaboran con cientficos e ingenieros de los refugiados. Estos ltimos han elegido los emplazamientos de los tneles. Lo mejor es que no necesitamos construir tantos tneles como ellos para venir aqu. Para regresar al mioceno no existe la urgencia inmediata que haba para llegar aqu. Los del futuro construyeron muchsimos tneles porque les corra prisa el salir, para salvar una parte considerable de la poblacin. Tengo entendido que no se construirn tneles en los pases ms pequeos. Con nuestros medios de transporte normales podrn alcanzarse los tneles desde varios cientos de kilmetros de distancia. De hecho, es ms fcil transportar a los refugiados que construir muchos tneles. El caso es tenerlos terminados y evacuar a la gente antes de que los refugiados se nos coman vivos. - As pues, la construccin de los tneles no excede de nuestros medios. Slo necesitamos tiempo, dinero y mano de obra.

- Exacto, Brian. La mano de obra no ser problema. Los refugiados suman una fuerza laboral ingente y dispuesta. Hace una hora me llam Terry Roberts para decirme que nuestros obreros no se oponen a que los empleemos en esto que podramos calificar de proyecto federal. Terry me asegura que los sindicatos han ofrecido su colaboracin hasta el punto de renunciar, si fuese necesario, a la prioridad de sus afiliados sobre los nuevos puestos de trabajo. El problema no son los obreros, sino la financiacin. Aunque la industria est tan dispuesta a colaborar como los sindicatos, es necesario transformar las cadenas de produccin para lanzar la fabricacin de piezas para los tneles. Normalmente, el replanteo de las cadenas es un proceso caro y que requiere tiempo. Pero como hemos de empezar en seguida y sin interrupciones para terminar en una fraccin del tiempo normalmente necesario, el coste se multiplica de un modo casi inconcebible. Todos los productos industriales subirn. Tengan presente que el problema no es slo nuestro, sino de todo el mundo. La mayor parte del trabajo ser realizado por las naciones industrializadas: nosotros, Alemania, Rusia, Francia, Gran Bretaa, China, Japn y algunos pases ms deben construir, no slo para s mismos, sino para todo el mundo. Aunque no hemos de fabricar tantos tneles como la gente del futuro construy para venir aqu, deben ser suficientes para una distribucin uniforme cuando regresen al mioceno. Pues, aunque la poblacin del futuro no es tan numerosa como la nuestra, an sigue siendo necesario repartirla. No sera posible construir una nueva civilizacin en el pasado si lanzramos demasiada gente en un solo lugar. Y la preparacin de los tneles es slo una parte, aunque la mayor y la ms importante, del problema industrial que se nos plantea. Tambin hay que suministrar a los refugiados herramientas, ganado y semillas para comenzar de nuevo. Slo para los aperos, ocuparemos una capacidad industrial considerable. - Ha hablado con los representantes de la patronal? - Personalmente, no. Entre los empresarios hemos realizado algunos tanteos para ver cmo reaccionan. An no tengo noticias, pero espero que la reaccin sea positiva. Lo contrario me decepcionara. Ellos tambin se juegan el pellejo. Oakes habl desde su silln. - Seor Presidente, cunto va a costar todo esto, en nmeros redondos? - Ni idea - respondi el Presidente. - Pero ser caro. - Lo ser. - Quiz mucho ms que el presupuesto de Defensa que tanto suele espantarles? - Naturalmente, usted desea que se lo confirme. Pues no tengo inconveniente - dijo el Presidente -. S, ser ms costoso que el presupuesto de Defensa, mucho ms. Costar incluso ms que una guerra. Quiz nos arruine. El mundo entero podra quedar en bancarrota, pero, qu quiere que hagamos? Salir y disparar contra los refugiados? Eso resolvera el problema. Prefiere esa solucin? Con un gruido, Oakes volvi a hundirse en el silln. - Se me acaba de ocurrir una cosa - intervino Able -. Cualquiera que sea el coste, creo que hay una oportunidad de recuperar la inversin. Los refugiados provienen de una poca que habr resuelto muchos problemas tecnolgicos, que habr desarrollado nuevas tcnicas. Ellos mencionaron la energa de la fusin atmica. Nosotros no estamos cerca de conseguirla; quiz nos cueste

aos llegar a ello. Sera un gran paso hacia adelante contar con la energa de fusin. Sin duda, habr muchas cosas ms. Supongo que a cambio de lo que estamos dispuestos a hacer por ellos, podran darnos a conocer los fundamentos de estos avances tecnolgicos... - Sera la ruina - seal Oakes, iracundo -. Eso acabara la destruccin que ellos han comenzado. Tomemos como ejemplo la energa de fusin. Caballeros, en un abrir y cerrar de ojos se hundiran las industrias del gas, el petrleo y el carbn. - Y la profesin mdica tambin - dijo Able -, si la gente del futuro ha descubierto la curacin del cncer. Dixon seal: - Es verdad lo que ha dicho. Si conociramos todos los adelantos cientficos y tecnolgicos, y tal vez los progresos sociales y polticos que se alcanzarn durante los prximos quinientos aos, estaramos frescos. Cualquiera sabe a quin perteneceran los nuevos conocimientos y mtodos. Al hombre que logr obtener la informacin, sin tener en cuenta cmo la consigui? A los gobiernos? O al mundo en general? Si perteneciera a los gobiernos y al mundo, cmo sera administrada o llevada a la prctica? En el mejor de los casos, habra que resolver muchos problemas difciles. - Todo esto es hablar por hablar - afirm el congresista Smith -. Por ahora no son ms que especulaciones. Considero que ahora tenemos dos problemas inmediatos. Debemos librarnos de los monstruos, y hacer lo posible por evacuar la gente del futuro hacia el mioceno. Opina lo mismo, seor Presidente? - Exactamente - dijo el interpelado. - Tengo entendido que va a entrevistarse usted con el embajador ruso - rugi Oakes. - Andy, se supone que t eso no puedes saberlo. - Bueno, ya sabe lo que pasa, seor Presidente. Uno lleva bastante tiempo en el Senado y se entera de muchas cosas. Incluso de algunas que no debera saber. - No es ningn secreto - asegur el Presidente -. No s a qu viene. En este asunto hemos procurado trabajar codo a codo con todos los gobiernos. He hablado por telfono con varios jefes de Estado, incluido el ruso. Supongo que la visita del embajador ser para detallar algn punto de las conversaciones. - Quiz - dijo Oakes -. Me pongo un poco nervioso cuando los rusos se interesan demasiado por algo.

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En el bosque de avellanos contiguo al minsculo maizal se intua vagamente una presencia, un algo inquietante que no acababa de definirse. Algo acechaba all. El sargento Gordy Clark estaba seguro, pero ni l mismo saba cmo lo haba adivinado... Algn instinto desarrollado en cientos de patrullas por campo enemigo; el sexto sentido del veterano que sabe cubrirse y sobrevivir donde otros mueren. Algo que ni l mismo ni nadie poda definir le adverta que estaba siendo observado por entre los rboles.

Permaneci quieto, conteniendo la respiracin en su esfuerzo por mantener una inmovilidad perfecta, tendido sobre un caballn en la linde del maizal. Con el tubo lanzacohetes apoyado en un tronco viejo y podrido y la mira apuntando a la arboleda. Poda ser un perro o un nio, se dijo, o tal vez nada. Pero no consegua persuadirse de que no fuese nada. Se haba cubierto detrs de un arbusto cuyas ramas le ocultaban a los ojos de quien pudiera estar escondido entre los rboles. Oy el dbil murmullo del arroyo que discurra detrs del maizal; desde la hondonada donde se hallaban los edificios de la granja llegaba el cacareo estpido de las gallinas. No se vea a los dems hombres de la patrulla. Saba que deban estar cerca, pero tenan buen cuidado de no delatar su presencia. Eran soldados profesionales y competentes en su trabajo. Podan moverse como sombras por entre los rboles. Ningn ruido ni agitacin de matorrales les descubrira. El sargento sonri con expresin feroz. Eran buenos hombres. l los haba entrenado. El capitn se atribua a s mismo ese mrito, pero no. Haba sido el sargento Gordon quien los instruy a golpes. Por supuesto, todos le odiaban y no poda ser de otro modo. A veces, del odio poda surgir el respeto. Por miedo o por respeto, pens, lo que importaba era ser obedecido sin rechistar. Algunos, en el pasado - no ahora, sino en algn momento del pasado - tal vez soaron con volarle de un tiro la tapa de los sesos. Y no les faltaran ocasiones, pero no lo hicieron. Porque le necesitaban, se dijo el sargento; no tanto a su persona, como al odio que sentan hacia l. Nada mejor que una buena dosis de odio para mantener la moral del soldado. El granjero de la hondonada crey que haba visto algo. No pudo distinguir bien lo que era, pero el atisbo que tuvo fue de algo horroroso, algo nunca visto, que ningn hombre poda imaginar. El granjero se haba estremecido al contrselo al capitn. La cosa que se ocultaba en la arboleda sali. Sali a tal velocidad que pareca difuminarse. Luego, no menos sbitamente, se detuvo en la franja de terreno despejado entre la arboleda y el campo. Al sargento se le cort la respiracin y se le revolvieron las tripas, mas no por eso dej de apuntar su lanzacohetes centrando la mira en la gran panza del monstruo, y su dedo empez a curvarse sobre el disparador. Entonces desapareci. A travs de la mira slo se vea el matorral espinoso del lindero del bosque. El sargento sigui mirando a travs del anteojo, pero apart el dedo del gatillo. El monstruo no se haba movido. Estaba seguro de ello. Sencillamente haba desaparecido. Estuvo una fraccin de segundo all y, a la siguiente, ya no. No poda ser tan rpido. Cuando sali del matorral pareca una mancha difuminada por la rapidez de sus movimientos. Pero luego no qued ni mancha ni nada. El sargento Clark alz la cabeza y se arrodill. Se pas una mano por la cara y se asombr al comprobar que la retiraba cubierta de una humedad grasienta. No se haba dado cuenta de que sudaba.

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Fyodor Morozov era buen diplomtico y buena persona - dos cosas no tan incompatibles como pudieran parecer -, y no le haca muy dichoso aquella

gestin. Adems, se dijo, conoca a los americanos, y con ellos no servira. Evidentemente, los pondra en un aprieto y los hara quedar mal a los ojos de todo el mundo; normalmente, eso no le habra importado. Pero en las circunstancias actuales los americanos, por lo que haca al caso, cualquier otro pas, no estaran para florituras diplomticas, y por tanto era imposible prever qu resultara de aquella reaccin. El Presidente le esperaba; cuando entr vio que le acompaaba el secretario de Estado, como era de esperar. El Presidente se deshizo en amabilidades, pero Fyodor not que Thornton Williams estaba algo desorientado, si bien haca grandes esfuerzos por ocultarlo. El Presidente inici la conversacin despus de los saludos protocolarios. - Siempre es un placer su visita, seor embajador - comenz -, cualquiera que sea el motivo. Dgame, podemos complacerles en algo? - Mi Gobierno solicita entablar conversaciones con el suyo, tan extraoficiales como lo permitan nuestros respectivos cargos oficiales, sobre una cuestin de seguridad que a mi entender concierne a ambos, si no a todos los gobiernos. Hizo una pausa y ellos aguardaron a que continuara. Si algo adivinaban, no lo dieron a entender. Aquello no facilitaba su papel. - Se trata del monstruo extraterrestre que escap de un tnel del Congo explic -. Segn nuestras referencias, no cabe duda de que los monstruos deben ser exterminados. Puesto que el Congo no tiene fuerza militar ni polica suficiente para hacerlo, mi Gobierno ha ofrecido enviar voluntarios, y nos disponemos a consultar a Gran Bretaa, Francia y otras naciones, para saber si desean tomar parte en una expedicin conjunta para cazar al monstruo. - Seor embajador - intervino Williams -, no creo que su Gobierno haya estimado necesaria nuestra autorizacin para emprender tan humanitaria iniciativa. Supongo que asumir la responsabilidad de retirar todas las fuerzas tan pronto como el monstruo haya sido capturado. - Claro que s. - Entonces, no comprendo el motivo de su visita. - Tambin hay que contemplar la cuestin del monstruo, o de los monstruos, pues segn tengo entendido hay varios, que andan sueltos por el territorio de ustedes - explic Fyodor -. Estamos dispuestos a prestarles la misma ayuda que ofrecimos al Congo. - Es decir, que estaran dispuestos a prestarnos algunas fuerzas para perseguir a los monstruos - resumi el Presidente, divertido. - Creo que preferimos una palabra algo ms enrgica que la de dispuestos empleada por usted - especific el embajador -. A menos que puedan garantizar una eficacia absoluta en la contencin y destruccin de los monstruos, tendremos que exigirlo. El problema no es de orden nacional; afecta a la comunidad internacional. Esos animales deben ser aniquilados. Si no pueden asegurarlo, debern aceptar cualquier ayuda que se les ofrezca. - Naturalmente, se habr enterado de que repatriamos nuestras tropas de ultramar - coment Williams. - Lo s, seor secretario; pero faltara saber en qu plazo podrn hacerlo. Nuestros militares calculan que tardaran ustedes treinta das como mnimo, Y que quiz no sean suficientes. Tambin faltara saber si tienen bastantes efectivos para cubrir el territorio amenazado. El Presidente dijo: - Le aseguro que agradecemos su inters.

- Mi Gobierno opina que, si bien ustedes preferirn emplear sus propias tropas, como es natural, el terreno quedar controlado mejor y ms pronto si aceptan la ayuda que ofrecemos y que, sin duda, tambin ofrecern otras naciones si ustedes se muestran dispuestos a... - Seor embajador - le interrumpi el Presidente -, estoy convencido de que usted sabe que no deba proponernos una oferta tan improcedente. Si la buena voluntad de su Gobierno fuese sincera, habran planteado la cuestin de un modo muy diferente. El nico propsito de su visita es ponernos en apuros. Naturalmente, ha fracasado. No nos sentimos apurados en lo ms mnimo. - Me alegro de que as sea - respondi Fyodor con serenidad -. Pensamos que lo correcto era hablar extraoficialmente, antes de tomar otras medidas. - Supongo - dijo Williams - que ahora presentarn la cuestin ante la ONU, donde intentarn ponernos en aprietos ante la opinin mundial. - Caballeros, no se empeen en tergiversar la cuestin - seal el embajador -. Es verdad que nuestros pases han tenido diferencias en el pasado. No siempre nos hemos sentado a pensar juntos. Pero en las circunstancias actuales, todo el mundo debe estar unido. Tal es el nico motivo de nuestra proposicin. Para nosotros est totalmente claro, aunque no lo est para ustedes, que la rpida eliminacin de los monstruos es de inters internacional, y que estn obligados a aceptar toda la ayuda que puedan necesitar. No nos gustara tener que comunicar a las Naciones Unidas que no cumplen con sus obligaciones. - No nos corresponde sugerirles lo que deben comunicar a la ONU - seal Williams, cortante. - Si deciden aceptar nuestra oferta - agreg el embajador -, permitiramos que la iniciativa quedara en sus manos. Si desean ser los primeros en solicitar a otras naciones, como por ejemplo el Canad, Gran Bretaa, Francia y nosotros, la formacin del cuerpo expedicionario que precisan, no mencionaremos esta conversacin extraoficial. Naturalmente, los periodistas sabrn de mi visita, y me harn preguntas, pero les dir que era parte de los contactos permanentes entre ambos pases sobre el problema de los refugiados. Es algo lgico. - Querr comunicar una respuesta a su Gobierno - coment el Presidente. - No es preciso que sea en seguida - respondi Fyodor -. Entendemos que han de deliberar. La ONU no se rene hasta maana a medioda. - Supongo que si pidiramos a nuestros amigos en la comunidad de naciones que nos suministraran fuerzas y no les incluyramos a ustedes, lo consideraran como una ofensa y publicaran una nota de protesta. - No puedo responder con seguridad, aunque creo que s. - Esto me parece una triquiuela diplomtica - coment el secretario de Estado -. Hace aos que le conozco, y le apreciaba. Son tres o quiz cuatro... en fin, ms de tres aos los que lleva entre nosotros, y sin duda habr aprendido a conocernos. Espero que personalmente no estar de acuerdo con la ndole de esa propuesta. Fyodor Morozov se puso lentamente en pie. - Les he comunicado el mensaje de mi Gobierno - dijo -. Agradezco su atencin.

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En Nueva York, en Chicago, en Atlanta, los manifestantes cargaban contra los cordones policiales. Los carteles decan: NADIE LES PIDI QUE VINIERAN. ABAJO LA CARESTA DE LA VIDA. NO QUEREMOS MORIRNOS DE HAMBRE. Las multitudes lanzaban objetos: piedras, ladrillos, botes de hojalata aplastados y afilados para que tuvieran bordes cortantes, bolsas de plstico llenas de excrementos. En los barrios miserables estall la rebelda y la violencia. Algunas personas murieron, y hubo muchos heridos. Se hicieron hogueras. Se incendiaron casas y, cuando los equipos de bomberos intentaban llegar hasta las llamas, se alzaban barricadas para impedrselo. Barrios enteros quedaron abandonados al saqueo. En las ciudades pequeas, hombres de rostro preocupado hablaban sentados en los bancos delante de los almacenes, en las gasolineras, en los mercados, parados en las esquinas o reunidos en los bares o mientras aguardaban turno en las barberas. Comentaban desconsolados: Esto va mal. Esto no marcha. No es como en otros tiempos, cuando uno saba a qu se expona. Ahora es imposible prever lo que va a pasar, ni saber qu est pasando. Demasiadas novedades. Se estn perdiendo las tradiciones. Ya no hay nada seguro... Decan, sentenciosos: Claro que, si lo que ellos dicen es verdad, habr que hacer un esfuerzo. Ya oy usted lo que dijo el Presidente. Los hijos de nuestros hijos, eso es lo que son. Aunque no s cmo piensan arreglarlo. No ser con ms impuestos. No podemos pagar ms de lo que ya pagamos, y los tneles costarn un potos. Impuestos sobre todo lo que compras, sobre todo lo que haces, sobre todo lo que tienes. No importa cunto se deslome uno, que todo se lo llevan en impuestos... Decan, santurrones: Ese predicador de Nashville tena razn. Cuando uno pierde la religin, ha perdido todo lo que vale la pena. No le queda ninguna razn de vivir. Si olvidas la Biblia, lo pierdes todo. Quin iba a decir que dentro de quinientos aos los hombres habrn renunciado a su Dios. Slo se explica por la maldad del mundo moderno, por la vida en esas grandes ciudades. All la gente es ruin. Aqu no podran perder a Dios, no seor. Te acompaa en todas partes. Lo respiras con el aire. Lo ves en el color del cielo al amanecer. Lo oyes en el silencio de la tarde. Dan pena esas gentes del futuro, dan lstima, de verdad. No saben lo que se han perdido... Refirindose a las manifestaciones, comentaban con rabia: Deberan liquidarlos a todos. Yo no me andara con tantas contemplaciones. No me lo pensara ni un segundo. La mayora de esa gente no han dado golpe en la vida. Lo nico que hacen es mendigar. No me negars que si un hombre busca trabajo, o aunque sea una mujer, puede encontrarlo. En cambio nosotros, venga a sudar, venga a currelar y qu conseguimos? Pues nada, porque no hacemos manifestaciones, no incendiamos, no alargamos la mano para mendigar... De los jvenes que paseaban sus carteles por el parque Lafayette decan: Si quieren largarse al mioceno o a donde sea, por qu no los dejamos? Que se vayan; estaremos mejor sin ellos. El banquero del pueblo anunciaba con solemnidad: Acurdense de lo que voy a decirles. Tendremos suerte si esta gente del futuro no arruina todo el pas. S seor, todo el pas; y quiz todo el mundo. El dlar no valdr nada y los precios subirn... Inevitablemente, cuando lo vean todo negro sacaban esta conclusin: Espera y vers. Te digo que es un

complot comunista. Un maldito complot comunista. No s cmo lo han conseguido pero, al bajar la marea, estarn los rusos en el fondo... Se desencaden una peregrinacin en todo el pas, una verdadera marcha sobre Washington. Llegaban en autostop, en autobs, en viejos coches destartalados. Un tremendo movimiento juvenil de la contracultura. Algunos llegaron a la ciudad antes del anochecer y desfilaban con pancartas en las que se lea: Todos al mioceno! Adelante con los dientes de sable! Otros siguieron manifestndose durante la noche o se echaron a dormir tumbados sobre los bancos de los parques para continuar al da siguiente, comiendo bocadillos, haciendo proselitismo y conspirando en susurros alrededor de las fogatas. Otros grupos desfilaban por las calles de Washington dando escolta a jvenes manifestantes que se tambaleaban bajo el peso de grandes cruces, que trastabillaban y caan y volvan a levantarse cien veces para continuar la procesin. Algunos llevaban coronas de espinas y les corra la sangre por las frentes. A ltimas horas de la tarde se declar en el parque Lafayette una batalla campal: una multitud indignada, en la que figuraban muchos de los jvenes que esperaban retornar al mioceno, quiso impedir una crucifixin cuando ya la vctima estaba atada a la cruz y el agujero para plantarla cavado a medias. La polica intervino y, despus de quince minutos de sangrienta lucha, disolvi la manifestacin. Hecho esto los guardias recogieron cuatro cruces burdamente fabricadas y las retiraron. - Estos chicos estn locos - dijo un oficial, nervioso -. No dara ni un centavo por toda esa chusma. El senador Andrew Oakes telefone a Grant Wellington. - Ha llegado el momento - dijo en tono conspiratorio - de guardar la mayor discrecin. No haga declaraciones; debe fingir total desinters. La situacin, como usted dira, es fluida. No hay nada firme. Nadie sabe por dnde saltar la liebre, pero se est tramando algo. El ruso estuvo en la Casa Blanca esta maana y eso no presagia nada bueno. Se cuece algo que no sabemos. Clinton Chapman llam a Reilly Douglas. - Sabes algo, Reilly? - Nada, salvo que existe realmente el viaje en el tiempo y ellos tienen los planos. - Los has visto? - No. Estn a buen resguardo. Nadie dice ni po. Los cientficos que trabajan con la gente del futuro no abren la boca. - Pero t... - Lo s, Clint. Soy el ministro de Justicia pero, diantre!, en un caso as eso no cuenta. Es un secreto de Estado. Lo conocen algunos sabios y nadie ms. Ni siquiera los militares, y creo que si los pidieran, tampoco... - Pero tendrn que permitir que alguien se entere. No se puede construir una cosa desconocida. - Al contrario. Basta saber cmo se construye. Pero no cmo funciona, ni porque, ni los principios de su funcionamiento. - No veo la diferencia. - Pues s hay diferencia - respondi Douglas -. Aunque, por mi parte, no me gustara construir algo que no comprendo. - Has dicho que el viaje a travs del tiempo existe. No cabe duda. Existe de verdad.

- Evidentemente - confirm DougIas. - Es una mina de oro - dijo Chapman - y no descansar hasta que... - Pero si funciona en un solo sentido... - Debe funcionar en ambos - afirm Chapman -. Lo aseguran mis tcnicos. - Exigir una fuerte financiacin - puntualiz Douglas. - Tengo respaldo - asegur Chapman -, personas en quienes puedo confiar. La mayora se muestran interesados. Claramente interesados. Han comprendido las posibilidades. No nos faltarn fondos si nos salimos con la nuestra. Judy Gray subi al avin y ocup su plaza. Mir por la ventanilla y vio idas y venidas de camiones... Los vio entre lgrimas y enseguida alz una mano para secarse los ojos. El muy hijo de puta! El maldito hijo de puta!, se dijo apretando los dientes. Pero el tono de su voz era casi carioso.

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Tom Manning hablaba por telfono midiendo cada una de sus palabras. - Me he enterado de algo - murmur. - Envalo por teletipo, Tom - repuso Wilson -. Para eso ests all. Transmtelo para mayor gloria de la vieja y gloriosa Global News. - Ahora que has demostrado tu extrao sentido del humor, hablamos de negocios? - pregunt Manning. - Si es una trampa para sacarme la confirmacin de algn rumor que hayas odo, ya sabes que es intil - repuso Wilson. - T ya me conoces, Steve. - Por eso mismo, porque te conozco. - De acuerdo - admiti Manning -. Si lo pones as, empecemos por el principio. Esta maana el Presidente ha recibido al embajador ruso... - El Presidente no le recibi. Vino por su propia iniciativa. El embajador hizo una declaracin a la Prensa, como sabes. - Claro. Sabemos lo que dijo el embajador y lo que t dijiste en el boletn de la tarde y que, en mi opinin, no aclara mucho las cosas. En esta ciudad nadie que est en sus cabales se ha credo ni media palabra. - Lo siento, Tom. Dije lo que saba. - Acepto lo que dices - respondi Manning -. A lo mejor a ti no te lo han dicho. Pero por la sede neoyorquina de la ONU corre un rumor bastante feo. Al menos, tal como se lo contaron a nuestro hombre all. Ignoro si ya es del dominio pblico. Nuestro hombre no lo pas por el teletipo. Me telefone y le dije que esperase hasta que yo hubiese hablado contigo. - No s de qu me hablas, Tom. Cre honradamente que el embajador lo haba dicho todo. Existen esas conversaciones con Mosc, y pareca lgico. El Presidente tampoco ha dicho otra cosa. Creo que lo mencion sin entrar en ms detalles. Haba otros asuntos. - Muy bien - dijo Manning -. Te contar la noticia tal como la recib. Morozov habl con Williams y el Presidente para ofrecer ayuda militar al objeto de dar muerte al monstruo, y la oferta fue rechazada... - Tom, es de confianza tu fuente? Ests seguro de lo que dices?

- Cmo voy a estarlo? Es lo que le dijeron esta tarde a nuestro hombre en la ONU. - Te refieres a Max Hale? - Uno de los mejores - afirm Manning -. Tiene criterio para saber cundo un rumor es consistente. - S, es cierto. Le recuerdo de mis tiempos en Chicago. - El informante de Hale agreg que maana se comunicar a la ONU nuestra negativa y se exigir que aceptemos la ayuda de otras naciones. Se nos acusar de negligencia criminal si no aceptamos. - El viejo truco de todas las invasiones - pontific Wilson. - Pero esto no es todo. Si no se aceptan las tropas y no es posible dominar a los monstruos, la ONU podr decidir que toda la zona sea destruida con armas nucleares. El mundo no puede correr el riesgo... - Espera - dijo Wilson precipitadamente -. Dijiste que no lo habas pasado por los teletipos, verdad? - Todava no, y espero no tener que hacerlo nunca. Por eso te he llamado. Si Hale se enter, probablemente otros lo sabrn tambin y, como hay Dios que llegar a los teletipos o ser publicado en alguna parte. - No puede ser - afirm Wilson -. Estoy seguro. Al fin y al cabo viajamos todos en el mismo tren. En este momento las maniobras de la lucha poltica deberan quedar aparte. Al menos, as opino. Tom, no puedo creerlo. - No sabas nada? Ni por asomo? No recuerdas ningn indicio? - Ni el ms mnimo - repuso Wilson. - Steve, te aseguro que no me gustara trabajar en lo tuyo ni por un milln de dlares - coment Manning. - Retrsalo, Tom. Danos un poco de tiempo para verificarlo. - Por supuesto. Slo que, si me aprietan demasiado... si alguien... Te avisar antes. - Gracias, Tom. Algn da... - Algn da, cuando todo esto haya terminado - le interrumpi Manning -, nos meteremos en un rincn escondido de un bar escondido, donde nadie pueda encontrarnos, y cogeremos una trompa a medias. - Yo pago - afirm Wilson -. Lo que quieras. Colg y se hundi en la silla. Precisamente cuando estaba a punto de terminar, pens. Algunos das eran interminables. No se acababan nunca. Ayer y hoy no fueron dos das, sino una eternidad poblada de pesadillas que, al recordarlo, pareca del todo irreal. Haba perdido a Judy; los manifestantes seguan desfilando por la calle; los empresarios daban voces de protesta porque con el embargo no se les dejaba hundir a sus competidores; los curas sermoneaban desde sus plpitos decididos a lanzar otra quema de brujas; los monstruos corran por las montaas, y el futuro segua arrojando a sus habitantes en la actual senda del tiempo. Se le caan los prpados, y se oblig a permanecer erguido. Aquella noche tendra que descansar; buscara tiempo para dormir de un modo u otro. Quiz tuviese razn Judy. Tal vez largarse fuera lo mejor, aunque, se dijo, faltaba saber de qu se alejaba uno. La echaba en falta... haca una o dos horas que se haba ido y ya la echaba en falta. De repente se dio cuenta de que la haba aorado durante todo el da, incluso cuando an no se haba ido. Empez a echarla en falta cuando supo que se marchara. Pens que tal vez debi insistir ms para convencerla, pero le haba faltado tiempo y no supo

hacerlo... al menos, sin perder la dignidad, y uno hace las cosas con dignidad o no las hace. Aunque seguramente no le habra escuchado. Descolg. - Kim, ests ah? Quiero ver al Presidente. Es muy urgente. Aprovecha la primera oportunidad para hacerme pasar. - Quiz tarde un poco, Steve - explic -. Hay una reunin de gabinete.

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El sargento Gordon Fairfield Clark le dijo al coronel Eugene Dawson: - Lo tena en la mira y se esfum de repente. Desapareci, se evapor. Estoy seguro de que no se movi. Le vi moverse cuando sali al lindero. Pareca difuminado, como cuando un caricaturista dibuja algo que corre mucho, ponindole un letrero de ZOOOM, pero la segunda vez no pas eso. Desapareci sin hacer ningn movimiento. La primera vez pude distinguir cmo se mova. Pero no cuando lo apunt por la mira. En ese momento, ni se desplaz ni se difumin, sencillamente desapareci. - Debi verle a usted, sargento - dijo el coronel. - Creo que no, seor. Estaba bien escondido y no me mov. Desvi el tubo lanzacohetes un par de centmetros, eso fue todo. - Entonces, debi ver a uno de sus hombres. - Seor, yo mismo he entrenado a esos hombres. Nadie los ve ni los oye. - Entonces debi ver u or otra cosa. Not un peligro y por eso desapareci. Sargento, est seguro de que desapareci? - Estoy seguro, seor. Dawson estaba sentado en un tronco cado. Se agach, cogi una ramita del suelo del bosque y la desmenuz hasta convertirla en astillas. CIark permaneca en cuclillas a un lado, empuando el lanzacohetes, con la culata en el suelo, para apoyarse. - Sargento - dijo Dawson -, no s qu vamos a hacer al respecto. Ignoro qu se propone el ejrcito. Encontramos uno de esos bichos y, antes de poder zurrarle, desaparece. Estoy seguro de que podramos acabar con ellos, aun cuando crezcan y adquieran malicia como asegura la gente del futuro. Podremos con ellos; tenemos potencia de fuego, tenemos tecnologa. Si ellos se pusieran en fila y nosotros tambin y se lanzaran contra nosotros, podramos con ellos a garrotazos. Tenemos ms y mejores armas que la gente del futuro y podemos hacerlo. Pero no si procuran darnos esquinazo en un terreno como ste. Si aqu bombardesemos cuatro mil hectreas, tal vez mataramos uno, pero sabe Dios qu ms mataramos, incluyendo personas. No tenemos tiempo ni personal para evacuar a la poblacin y poder bombardear. No hay ms remedio que cazarlos de uno en uno... - Pero aunque los cazramos, seor... - S, lo s. Pero supongamos que tiene suerte. Digamos que liquida uno de vez en cuando. Quedarn centenares de monstruos empollando y en un mes o una semana pondrn miles de huevos. Y los primeros no tardarn en crecer y volverse ms peligrosos. Mientras los cazamos, acaban con una o dos ciudades, una o dos bases militares...

- Seor - dijo el sargento Clark -, es peor que lo del Vietnam. Y eso que lo del Vietnam fue peliagudo. El coronel se puso en pie. - Todava no nos ha ganado nadie - afirm -. Nadie nos ha ganado con todas las de la ley, y no suceder esta vez. Pero tendremos que descubrir cmo hacerlo. Toda la potencia de fuego y toda la tecnologa del mundo no sirven de nada si uno no halla un objetivo contra el cual dirigirlas, algo que se est quieto mientras uno aprieta el gatillo. El sargento se puso de pie y se coloc el lanzacohetes bajo el brazo. - Bien; vuelvo a mi puesto - coment. - Ha visto un fotgrafo por aqu? - Un fotgrafo? - pregunt el sargento -. Cul? No he visto a ningn fotgrafo. - Dijo que se llamaba Price. De alguna asociacin de prensa. Andaba dando la lata. Le dije que se largara. - Si le encuentro - dijo el sargento -, le atar una cuerda al rabo.

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El reverendo Jake Billings conferenciaba con Ray MacDonald, ex-director suyo de relaciones pblicas, al que haba nombrado, desde haca doce horas, jefe de operaciones de la cruzada. - Desde luego, no creo que este asunto de la crucifixin sea til para nuestra campaa - dijo el reverendo Billings -. Me parece demasiado burdo y podra volverse contra nosotros. Fjate en lo que ha escrito la Prensa sobre el ensayo de Washington... - Quieres decir que ya han publicado un editorial sobre ello? No esperaba una reaccin tan rpida. - La reaccin es desfavorable - seal el reverendo Billings, acalorndose -. El editorialista escribi que era una trampa vulgar y una ocurrencia chabacana. Resulta que los brazos del joven estaban sujetos al travesao con correas... no con clavos, sino con correas. Naturalmente, todo el editorial tiene un tono jocoso pero, sin embargo... - Estn en un error - le interrumpi MacDonald. - Significa que usaron clavos? - No, no es eso. Quiero decir que deba hacerse con correas. Normalmente los romanos no empleaban clavos... - Pretendes decirme que el Evangelio miente? - No he dicho eso. Lo que digo es que normalmente... Fjate en que he dicho normalmente, no siempre, los reos eran atados, y no clavados. Hicimos algunas investigaciones sobre el tema y... - Tus investigaciones no me interesan - cort Billings con frialdad -. Lo que me preocupa es que has permitido a un editorialista espabilado burlarse de nosotros. Y aunque no hubiera sucedido, opino que ha sido una psima idea. Por qu no me consultaste antes? - Estabas ocupado, Jake. Dijiste que lo dejabas en mis manos. Dijiste que yo era hombre capaz de sugerir ideas, y eso hice.

- Recib una llamada de Steve Wilson - continu Billings - Me puso verde. No hay duda de que la opinin en Washington, o al menos en la Casa Blanca, nos es decididamente contraria. Cuando Wilson comente el asunto dir que somos unos comediantes. Habl con desprecio de nosotros en su conferencia de Prensa de esta tarde. Eso fue antes de que ocurriera ese estpido asunto de la crucifixin. La prxima vez nos hundir. - Pero tenemos a mucha gente a nuestro favor. Vete al campo, a las ciudades pequeas... - S, lo s; los campesinos. Estarn a nuestro favor, sin duda, pero, desde cundo importan a nadie las opiniones de los campesinos? Qu me dices de los pastores influyentes en las grandes ciudades? Qu dir el reverendo doctor Angus Windsor a su congregacin, a los peridicos y al mundo? l fue quien puso en marcha todo esto, pero no van a gustarle esos jvenes fanticos que acarrean cruces por la calle y se hacen crucificar en la plaza pblica. Durante aos he procurado desempear mi ministerio con dignidad, y ahora hemos descendido al nivel de la algarada callejera. A ti debo agradecrtelo, y... - No es tan diferente de otras maniobras que hemos empleado con anterioridad - protest MacDonald -. Son los viejos trucos circenses de siempre, el fabuloso mundo del espectculo! Nunca ha sido otra la base de tu tinglado. - Pero con discrecin. - No veo la discrecin por ninguna parte. Aviones escribiendo palabras en el cielo, procesiones y kilmetros de pancartas... - Publicidad legal - puntualiz Billings -, publicidad veraz dentro de la gran tradicin norteamericana. Tu error ha sido lanzarte a la calle. No conoces la calle. Ah te enfrentas con otros que saben ms que t. Esos manifestantes del regreso al mioceno dominan la calle. Han nacido en ella y siempre han vivido all. Te hicieron dos boicots antes de que empezaras a organizarte. Cmo se te ocurri que podras competir con ellos? - Pues entonces, qu hacemos? Segn dices, no podemos controlar la calle, de modo que nos retiramos. Y qu nos queda? Cmo llamamos la atencin? El reverendo Jake Billings mir hacia la pared con ojos vidriosos. - No lo s - repuso -. Sencillamente, no lo s. Creo que no importa mucho lo que hagamos. Me parece que ese ruido gorgoteante que oyes es nuestra cruzada yndose por el desage del lavabo.

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Fue culpa del perro. Bentley Price no haba probado gota en todo el da. Iba por una estrecha y sinuosa carretera de montaa, indeciblemente molesto por lo que le haba ocurrido, y conduca ms rpido de lo prudente. Despus de varias horas de bsqueda haba acabado por encontrar el campamento. Por su aspecto era un campamento provisional, pues no se vea la meticulosa limpieza de los campamentos del ejrcito; un simple retn frente a la espesa arboleda, junto a un rumoroso arroyo que corra valle abajo. Lleno de honda satisfaccin al ver su deber cumplido y su perseverancia recompensada, se haba colgado del cuello las cmaras y se acerc dificultosamente a la tienda principal. Casi

haba llegado cuando el coronel sali y lo detuvo. Quin diablos es usted y adnde va?, le haba preguntado el coronel. Soy de la Global News, le haba respondido Bentley, y he venido a tomar algunas fotos de la caza del monstruo. Le dije a mi jefe que no vala la pena, pero l no opina lo mismo y como no era cuestin de llevarle la contraria, hganme el favor de moverse y acosar al monstruo para que yo pueda tomar algunas fotos. Se ha pasado de la raya, seor, le haba dicho el coronel. Se ha pasado en ms de un sentido. No s cmo ha podido llegar hasta aqu. No han intentado detenerle? Seguro, repuso Bentley. Por el camino, unos soldados; pero no les hice caso. Nunca hago caso de quien intenta detenerme. He de hacer mi trabajo y no puedo perder el tiempo. Entonces fue cuando el coronel le ech de all. Haba hablado con voz cortante y militar, mirndole framente. Tenemos muchos problemas, explic, y no necesitamos que un maldito fotgrafo se entrometa y nos complique la vida. Si no se va por su propia voluntad, har que sea expulsado por la guardia. Mientras deca esto, Bentley levant la cmara y le sac una foto. Esto empeor an ms la situacin y Bentley, con su gil intuicin de siempre, vio que llevaba las de perder, conque prefiri retirarse dignamente para evitar que le expulsaran. Cuando pas junto a los soldados que haban intentado detenerlo, ellos le gritaron y le hicieron burla. Bentley redujo la velocidad, dispuesto a bajar y encararse con ellos, pero luego se lo pens mejor. No vale la pena, se dijo. Y entonces pas lo del perro. El perro sali de entre las malezas y matorrales que haba junto a la cuneta. Tena las orejas echadas hacia atrs, la cola entre las patas y aullaba presa de puro y ciego pnico. El perro se meti en la carretera y el coche rodaba a mucha velocidad. Bentley gir el volante, el coche se sali de la carretera y choc contra unos arbustos. Los neumticos chirriaron cuando Bentley pis el freno. El morro del coche embisti un inmenso nogal y hubo un golpe estremecedor. La puerta izquierda se abri y Bentley, con su orgulloso desdn frente a necedades como el cinturn de seguridad, sali disparado. La cmara que llevaba colgada al hombro describi una trayectoria y se estrell contra su odo, dndole un golpe que reson en su crneo como si tuviera una campana dentro. Cay de espaldas y rod, lastimndose las manos y las rodillas. Logr ponerse en pie y descubri que haba ido a parar a la cuneta. En medio del camino haba un monstruo. Bentley conoci lo que era; el da anterior haba visto dos. Pero ste era pequeo, del tamao de un caballito de las Shetland. Lo cual no significaba que fuese menos horroroso. Pero Bentley tena ms temple que otros. No trag saliva ni se le revolvi el estmago. Sus manos se alzaron con rpida precisin, cogieron firmemente la cmara y la acercaron a su vista. El monstruo qued enmarcado en el visor y el dedo del fotgrafo apret el disparador. La cmara hizo clic y en ese instante el monstruo desapareci. Bentley baj la cmara y la solt. Su cabeza an le retumbaba por el golpe en la oreja. Llevaba la ropa destrozada y por un agujero del pantaln le asomaba la huesuda rodilla. Tena ensangrentada la mano derecha, pues se haba herido la palma sobre la grava. A su espalda, el coche emita leves crujidos de metal martirizado. El motor herva por efecto del agua que se escapaba del radiador roto, desparramndose sobre el metal caliente.

A lo lejos, el perro segua corriendo entre gemidos. En un rbol, cerca de la cuneta, una ardilla espantada castaeteaba los dientes con la intensidad de un tableteo de ametralladora. La carretera estaba vaca. Un monstruo haba pasado por all. Desde donde estaba, Bentley vea sus huellas impresas en el polvo. Pero haba desaparecido. Bentley sali cojeando a la carretera y mir a todos lados. No haba nada. Estaba ah, se dijo Bentley tercamente. Lo tena encuadrado. Estaba ah cuando tom la foto. Cuando se descorri el obturador de la reflex haba desaparecido. Le asalt una duda. Estuvo all o no al tomar la foto? Habra quedado registrado en la pelcula? Habra perdido una foto a causa de su desaparicin? Pensndolo bien, le pareci que s estaba, pero no qued muy convencido. Dio media vuelta y coje carretera abajo tan rpido como pudo. Slo haba un modo de averiguarlo. Tena que conseguir un telfono y un coche. Deba regresar a Washington.

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- Hemos tenido tres contactos con los monstruos - dijo Sandburg -. Los resultados estn por verse. Nadie pudo dispararles. Desaparecen y eso es todo. - Querr decir que se escabullen - seal Thorton Williams. - No, seor - repuso el secretario de Defensa -. Simplemente desaparecen, los que lo vieron juran que no se haban movido. Primero estn y luego no estn. Los observadores, que dieron parte independientemente y sin conocer el resto de los informes, coinciden en ello. Un solo hombre pudo equivocarse, y hasta es posible que dos fallen. Pero parece difcil que tres observadores se equivoquen exactamente en el mismo punto. - Ustedes los militares, tienen alguna teora, alguna opinin acerca de lo sucedido? - Ninguna - repuso Sandburg -. Debe ser que han desarrollado una nueva adaptacin defensiva. Como ahora sabemos, esos seres estn a la defensiva. Saben que deben sobrevivir. Por el bien de la especie, no pueden arriesgarse. Supongo que si se les acorralase lucharan, aunque slo si no hubiera otra salida. Evidentemente, han inventado una nueva tctica para esta clase de situacin. Hemos consultado al doctor Isaac Wolfe, el bilogo refugiado que sin duda es quien ms sabe sobre los monstruos, y este asunto de la desaparicin lo desconoce por completo. Ha sugerido, slo como conjetura, que tal vez sea una aptitud que slo poseen los monstruos jvenes, un mecanismo juvenil de defensa. Quiz los del futuro no tuvieron suficientes oportunidades de observar a los monstruos jvenes. Estaban ocupados luchando contra los adultos. - Cmo va la movilizacin en esta zona? - pregunt el Presidente. - No tengo datos - respondi Sandburg -, pero los trasladamos all con la mayor rapidez posible. Los campamentos de refugiados han creado su propio servicio de orden y eso facilita las cosas y nos permite disponer de ms tropas. Agricultura y seguridad social se encargan de buena parte de los transportes de alimentos y otros artculos de primera necesidad a los campamentos, y eso tambin libera personal militar. Suponemos que esta noche empezarn a

regresar las primeras divisiones aerotransportadas y podremos contar con ms hombres. - Morozov estuvo aqu esta maana y nos ofreci ayuda - inform Williams -. De hecho, insisti en ello. Nosotros, naturalmente, rechazamos la oferta. Pero eso nos crea un problema. Es conveniente pedir ayuda al Canad, o quizs a Mxico, Gran Bretaa, Francia, Alemania u otros pases amigos? - Seguramente podran sernos tiles - seal Sandburg -. Me gustara sondear a los jefes de Estado Mayor. Lo que necesitamos y no hemos podido obtener son fuerzas numerosas en los lmites norte y sur... digamos en Georgia y Nueva York. Hemos de frenar la dispersin de los monstruos... si es, como supongo, lo que se proponen. Si logramos contenerlos, podremos exterminarlos. - Si no se escapa ninguno - agreg el Presidente. - Exacto - admiti Sandburg -. Si no se escapan. - Pasemos a otro asunto - propuso el Presidente -. Reilly, creo que tienes una noticia. - Todava no estoy demasiado seguro, pero se trata de una cuestin a discutir - dijo Reilly Douglas -. Sinceramente, opino que se podran suscitar dificultades jurdicas bastante complicadas, pero todava no he podido analizar este aspecto. Clinton Chapman me visit anoche. Creo que casi todos ustedes conocen a Clint. Mir en torno; la mayora de los hombres asintieron con la cabeza. - Vino a verme - repiti Douglas -; ms tarde hablamos tres o cuatro veces por telfono y hoy hemos almorzado juntos. Creo que algunos de ustedes saben que fuimos compaeros en Harvard y tenemos amistad desde entonces. Supongo que por eso se dirigi a m. De buenas a primeras, se ofreci para la construccin de los tneles, asegurando que financiara su coste sin recurrir al crdito federal. A cambio, conservara la tenencia de los tneles una vez evacuados al mioceno los refugiados, y nos pedira una licencia para explotarlos. Desde entonces... - No entiendo de qu iban a servirle - le interrumpi Williams -. Qu diablos va a hacer con los tneles? La fuerza de tiempo, o como se llame, segn tengo entendido slo funciona en una direccin: hacia el pasado. Douglas mene la cabeza. - Clint no lo cree. Ha hablado con sus investigadores, que son probablemente los mejores del mundo, y le han asegurado que si existe el viaje a travs del tiempo, debe funcionar en ambas direcciones: hacia el pasado y hacia el futuro. De hecho, le explicaron que parecera ms sencillo viajar hacia el futuro, ya que el discurrir natural del tiempo es hacia el futuro. Williams lanz un suspiro ruidoso. - No s - murmur -. Suena raro. Cmo podemos ceder a un hombre o a una empresa la exclusiva de los viajes a travs del tiempo en ambos sentidos, suponiendo que sea realizable? Imaginen los abusos a que podra dar lugar... - Durante el almuerzo habl de eso con Clint - agreg Douglas -. Le expliqu que, si se llegaba a ello, habra de ser bajo estricto control. Se habran de crear comisiones para redactar un cdigo de viaje a travs del tiempo. El Congreso tendra que legislar. Adems, tanto el cdigo como la legislacin tendran que ser internacionales; habra que llegar a un acuerdo mundial y es fcil suponer lo que eso podra tardar. Clint estuvo de acuerdo en todo y dijo que esperara lo que hiciese falta. Est obsesionado por esta idea. Como viejo amigo, intent

convencerle de que lo dejara, pero est empeado en continuar. Es decir, si le permitimos hacerlo. Al principio quera financiarlo l slo pero, evidentemente, ahora ya sabe qu cantidad de dinero expondra. Creo que est intentando formar una sociedad para hacerse cargo de la fabricacin. Sandburg frunci el ceo. - A primera vista dira que no. Los viajes a travs del tiempo han de estudiarse ms a fondo. Es algo que no habamos pensado en serio. Tendramos que estudiarlo de cabo a rabo. - Podra tener aplicaciones militares - seal Williams -. No estoy seguro de cules seran. - Se necesitaran acuerdos internacionales bajo garantas adecuadas, para impedir su uso militar - puntualiz el presidente -. Si tales acuerdos fuesen rotos en algn momento futuro, poco importara quin tuviera la licencia. Las necesidades nacionales siempre tendran prioridad. No importa lo que ocurra, pero el viaje a travs del tiempo es algo que ya tenemos aqu. Habremos de plantearnos la cuestin y mirar de solucionarla. - Apoya usted la propuesta de Clint, seor Presidente? - pregunt Douglas algo sorprendido -. Cuando habl con usted... - Yo no he dicho que la apoye - respondi el Presidente - Pero, dada la situacin, opino que nos interesa considerar todas las posibilidades y propuestas. Ser muy difcil obtener los capitales y crditos necesarios para construir los tneles. No slo para nosotros, sino para todo el mundo. Quiz le sea ms difcil al resto del mundo que a nosotros. - Este es otro problema - apunt Williams -. Imagino que Chapman y sus socios slo se proponen construir los tneles en los Estados Unidos. - No puedo responder a eso - seal Douglas -. Supongo que si Chapman lograse formar sociedad, podra incluir capital extranjero y establecer acuerdos con otras naciones. No creo que pases como el Congo, Portugal e Indonesia cerrasen las puertas a quien se ofreciese a construir sus tneles. Otras naciones podran dudarlo pero, si llevramos a cabo el plan y se nos unieran un par de grandes potencias, por ejemplo Alemania o Francia, supongo que la mayora de las dems nos seguiran. Despus de todo, si alguien realizara un plan as, ninguna nacin querra quedarse sin un tnel. - Esto costar mucho dinero - intervino Manfred Franklin, secretario del Tesoro -. Miles de millones... - Hay muchos jugadores en el mundo financiero - observ Ben Cunningham, de Agricultura -, pero en su mayora juegan con inteligencia. Chapman parece bastante seguro de s mismo. Es posible que l sepa algo que nosotros ignoramos? Douglas neg con la cabeza. - Creo que no. Como dije, se funda en las afirmaciones de sus investigadores, principalmente de los fsicos, en el sentido de que los viajes a travs del tiempo han de ser posibles en ambos sentidos. Es el primer invento nuevo, realmente la primera idea nueva desde hace cincuenta aos o ms, con verdaderas posibilidades tecnolgicas y de explotacin comercial. Clint y su pandilla quieren sacar tajada del negocio. - La cuestin es si debemos permitrselo - explic Williams. - Aunque nos sepa mal - contest el Presidente -, quiz tengamos que hacerlo. Si nos negamos, la poblacin lo sabr y ya pueden imaginar cul ser su reaccin. A algunos les parecera bien, pero seran anulados por los que

veran el asunto como una solucin para que alguien corra con un gasto gigantesco que, de lo contrario, saldra del Tesoro y sera cubierto mediante impuestos. Sinceramente, caballeros, podra crearse tal situacin, que oponernos a la sociedad equivaldra a nuestro suicidio poltico. - Esto no parece preocuparle demasiado a usted - murmur Williams con acidez. - Thornton, cuando lleves en la poltica tanto tiempo como yo te tomars las cosas con ms calma. Aprenders a ser prctico. Contemplars los asuntos con ecuanimidad. Admito que particularmente, este negocio me repugna un poco, pero soy polticamente realista para saber hasta dnde se puede llegar nadando contra la corriente. Hay casos en que no puedes echarlo todo a rodar. - Sigue sin gustarme - asegur Williams. - Ni a m - agreg Sandburg. - Sera una solucin - dijo Franklin -. Los obreros estarn a nuestro lado. Si la alta finanza mundial llegase a un acuerdo con nosotros, como ocurrir si se constituye la sociedad, nuestro principal problema quedar resuelto. Queda lo de alimentar a la gente del futuro, pero tengo entendido que podremos hacerlo durante ms tiempo del que suponamos. Luego habremos de suministrarles todo lo que necesiten para establecerse en el pasado, pero bastan para ello nuestras capacidades normales de produccin. Alguien tendr que darse prisa en calcular qu proporcin de nuestras instalaciones fabriles y nuestros recursos tendr que dedicarse a la fabricacin de carretillas, azadas, hachas, arados y otros artculos similares, y durante cunto tiempo; pero esto es slo una cuestin econmica. Supongo que los prximos aos nos enfrentaremos a una caresta notable de carne, productos de granja y otros recursos agrcolas, pues tendremos que enviar ganado reproductor al mioceno, pero no es imposible, aunque hayamos de apretarnos un poco el cinturn. Los tneles eran lo importante, y la sociedad de Chapman los construir si se lo permitimos. - Qu hacemos con esos jvenes manifestantes que quieren regresar al pasado? - pregunt Cunningham -. Yo opino que les dejemos ir. Se despejaran las calles y, por otra parte, hace tiempo que muchas personas se quejan de la superpoblacin. Quiz sea ste el remedio. - Naturalmente, est bromeando - dijo el Presidente -, pero... - Le aseguro, seor, que no bromeo. Hablo en serio. - Y yo estoy de acuerdo - agreg el Presidente -. Quiz nuestros motivos no sean los mismos, pero creo que no debemos detener a quienes quieran dejarnos. Quiz no convenga que vayan a la misma poca que la gente del futuro. Sera mejor un milln de aos despus. Pero antes de dejarles partir, deben poseer las mismas convicciones y la visin ecolgica de la gente del futuro. No podemos enviarlos para que agoten los recursos que nosotros ya hemos utilizado. Esto sera una paradoja, que no pretendo entender, aunque supongo que podra resultar fatal para nuestra civilizacin. - Quin va a ensearles esas convicciones y esa visin ecolgica? - Los hombres del futuro. No todos han de regresar en seguida al pasado. Naturalmente, la mayora deben hacerlo, pero algunos se quedarn aqu. De hecho, han ofrecido dejar un grupo de especialistas que nos ensearn la mayor parte de lo que se ha... No, supongo que debo decir de lo que ser descubierto durante los prximos quinientos aos. Personalmente, me parece que esta oferta debemos aceptarla.

- A m tambin - corrobor Williams -. Lo que nos enseen tal vez altere en parte las actuales instituciones econmicas y sociales, pero a la larga habremos adelantado. En veinte aos o menos podramos recorrer esos quinientos aos sin cometer los errores en que cayeron nuestros descendientes. - No s - murmur Douglas -. Hay demasiados factores en una cuestin as. Debe meditarse. - Se nos olvida una cosa - record Sandburg -. nada nos impide adelantar y proyectar, pero hagmoslo con rapidez. La solucin debe ponerse en marcha antes de un mes pues, de lo contrario, se nos acabar el tiempo. Lo que quiero decir es esto: que nuestras previsiones pueden quedar destruidas si no logramos exterminar a los monstruos, o al menos dominarlos.

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Wilson se dijo que tal vez los jvenes manifestantes tuvieran razn. Empezar de nuevo, con la pizarra limpia y el cuaderno en blanco, ejerca un atractivo bien lgico. Lo malo era que, aun comenzando de nuevo, la raza humana seguramente repetira casi todos sus errores pretritos. Aunque al retornar llevara cierto tiempo cometerlos y, con buena voluntad, quiz se lograse corregirlos antes de hacerlos demasiado grandes, torpes y definitivos. Alice Gale dijo que llegara a ser un yermo el lugar donde otrora se alzaba la Casa Blanca; y el doctor Osborne, durante su viaje desde Fort Myer, haba manifestado dudas sobre la posibilidad de romper la serie de causas y efectos que conducira a la ruina de la Casa Blanca. Afirm que se haba ido demasiado lejos. Estn desequilibrados, haba dicho; han perdido la sensatez. Era posible, se confes Wilson en su fuero ntimo: el Gobierno central cada vez ms ubicuo; las grandes empresas cada vez ms ricas y poderosas; los impuestos aumentando siempre en vez de disminuir; los pobres cada vez ms pobres y cada vez ms numerosos, condenados a depender de la Seguridad Social; los abismos entre ricos y pobres, entre el Gobierno y el pueblo, ms profundos a medida que pasaban los aos. Se pregunt si pudo ocurrir de otro modo. As las cosas, se habra podido organizar el mundo de un modo mejor? Mene la cabeza. No tena ni idea. Quizs hubiera hombres capaces de analizar la evolucin poltica, econmica y social, para demostrar dnde se hallaban los errores, y sealar con el dedo tal decisin de tal ao diciendo: Aqu se dio un paso en falso. Pero tales hombres seran tericos, y nada podran resolver en la prctica con sus teoras. El timbre del telfono empez a sonar, y descolg. - Seor Wilson? - S. - Habla el vigilante de la puerta sudoeste. Aqu hay un caballero que quiere verle para un asunto muy importante. Es el seor Thomas Manning. Le acompaa el seor Bentley Price. Los conoce? - S. Hgalos pasar, por favor. - Los enviar con una escolta, seor. Los recibir en su despacho? - S, les espero.

Wilson colg, preguntndose qu podra traer a Manning. Por qu habra venido en persona? Dijo que se trataba de algo importante. Y Bentley... Seor!, por qu con Bentley? Habran averiguado algo sobre el asunto de la ONU? Mir el reloj. La reunin del gabinete se prolongaba ms de lo previsto. Tal vez haba terminado y el Presidente estaba sumergido en otros asuntos. Aunque sera extrao... Normalmente, Kim le habra hecho pasar. Manning y Bentley entraron en el despacho mientras el vigilante se quedaba en la puerta. Wilson le hizo una sea. - Espere afuera. Ha sido un placer inesperado - se volvi a sus dos visitantes -. Nos vemos muy poco ahora, Tom. Y a ti, Bentley, casi nunca. - Tengo demasiados negocios - brome Bentley -. Voy de un lado a otro. Me paso la vida corriendo. - Bentley acaba de llegar de Virginia occidental - inform Manning -. Es el motivo de esta visita. - Haba un perro en la carretera - explic Bentley -, luego apareci un rbol y me di un batacazo. - Bentley fotografi a un monstruo en la carretera - aclar Manning - en el instante de desaparecer. - Ya he descubierto lo que pas - agreg Bentley -. Vio que la cmara le apuntaba y oy que haca clic. Los monstruos no se quedan quietos cuando ven que les apuntan con algo. - Han habido ms noticias de desapariciones - coment Wilson -. Es como un mecanismo de defensa. A los muchachos les est resultando difcil cazarlos. - No opino lo mismo - discrep Manning -. Obligarlos a desaparecer puede ser tan til como cazarlos. Abri un delgado maletn que traa y sac un montn de fotos, comentando: - Mira - puso la primera foto sobre el escritorio de Wilson. Wilson ech una rpida ojeada y luego mir de hito en hito a Bentley. - Qu clase de truco fotogrfico es ste? - inquiri. - Nada de trucos - respondi Bentley -. La cmara no miente. Siempre dice la verdad. Te muestra lo que hay. Lo que ves aqu es lo que ocurre cuando un monstruo desaparece. Estaba cargada con pelcula rpida... - Pero... Dinosaurios! - exclam Wilson. Bentley meti una mano en el bolsillo y sac un objeto que entreg a Wilson. - Un cuentahilos - explic -. Echa una mirada. Se ven rebaos de dinosaurios en segundo trmino. Nadie puede hacer un truco as. El monstruo se vea difuminado como una especie de fantasma del monstruo, pero lo bastante claro como para no dar lugar a dudas sobre lo que era. Al fondo se distinguan claramente los tres dinosaurios. - Y ornitorrincos - seal Manning -. Si le ensearas la foto a un paleontlogo, seguramente acertara a situarla con exactitud en cuanto a la poca. Los rboles eran extraos. Algunos semejaban palmeras, y otros helechos gigantescos. Wilson abri el cuentahilos, acerc la foto e hizo girar la lente de aumento. Bentley tena razn. Haba otros animales extraos en el paisaje, en manadas, solos, o emparejados. Un diminuto mamfero corra para ocultarse bajo un arbusto.

- Tenemos algunas ampliaciones del fondo - observ Manning -. Quieres verlas? - No. Es suficiente. - Hemos consultado un libro de geologa - dijo Bentley -. Es un paisaje del cretceo. - Lo s - asever Wilson. Cogi el telfono y dijo -: Kim, est el seor Gale en su habitacin? Gracias. Por favor, dile que baje. Manning puso el resto de las fotos sobre el escritorio. - Son tuyas - seal -. Las transmitiremos por telfono. Queramos que fueras el primero en saberlo. Ests pensando lo mismo que yo? Wilson asinti. - Supongo que s, pero, por favor, a m no me metas. - No hace falta - respondi Manning -. La foto habla por s misma. El monstruo, supongo que podramos llamarlo el monstruo madre, descubri el principio de los viajes a travs del tiempo cuando pas por el tnel. Este principio se grab en su mente, en sus instintos o como haya que llamarlo. Transmiti ese conocimiento a las cras... un instinto hereditario. - Pero los humanos necesitan tneles del tiempo y artefactos mecnicos para lograrlo - objet Wilson -. Necesitan ciencia e ingeniera... Manning se encogi de hombros. - Diablos, Steve, yo qu s. No pretendo saberlo. Pero la foto indica que los monstruos huyen hacia otra poca. Quiz escapan todos a la misma. Tal vez el cretceo sea lo mejor para ellos. Quizs han descubierto que nuestra poca actual es demasiado dura, las dificultades demasiado grandes para ellos. - Se me acaba de ocurrir algo! - grit Wilson -. Los dinosaurios desaparecieron! - En efecto - repuso Manning. Cerr el maletn y dijo -: Ser mejor que nos vayamos. Tenemos trabajo. Gracias por habernos recibido. - No, Tom - neg Wilson -. Las gracias son para ti y para Bentley. Gracias por venir. Pudo costarnos varios das el descubrir esto, si es que lo descubramos... Se puso en pie para despedirlos y luego se derrumb en su asiento. Increble, pens. Aunque, en cierto sentido, tena su propia lgica monstruosa. Los seres humanos tienden a pensar segn hbitos humanos. Los monstruos eran diferentes. Los refugiados del futuro haban insistido una y otra vez en que no deban considerarlos unos monstruos estpidos, sino seres sumamente inteligentes. Y tal inteligencia, indudablemente, deba ser tan rara como sus cuerpos. Su inteligencia y habilidad no copiaban la inteligencia y la habilidad humanas. Aunque resultara difcil de comprender, tal vez fuesen capaces de hacer instintivamente algo que un ser humano no podra conseguir sin la ayuda de una mquina. Maynard y Alice Gale entraron tan silenciosamente en el despacho que no se dio cuenta de que estaban all hasta que alz la vista y los hall junto a su escritorio. - Llamaba usted? - dijo Gale. - Quiero que vean estas fotos - pidi Wilson -. Primero la de arriba. Las dems son ampliaciones de detalles. Me gustara conocer su opinin. Aguard mientras ambos estudiaban las fotos. Por ltimo, Gale coment: - Esto es el cretceo, seor Wilson. Cmo tomaron la foto? Qu tiene que ver con el monstruo?

- El fotgrafo estaba tomando una foto del monstruo. En ese instante, el monstruo desapareci. - Desapareci? - Es la segunda noticia de una desaparicin, que yo sepa. Quiz hubo otras, pero lo ignoro. - S - murmur Gale -, es posible. Ya sabe que no son como nosotros. Los que pasaron por el tnel conocieron el viaje a travs del tiempo... experiencia tan breve, que slo dur una fraccin de segundo. Mas pudo ser suficiente - se estremeci -. Si esto es cierto, si con tan breve exposicin son capaces de viajar por su cuenta a travs del tiempo, y si su progenie est en condiciones de hacerlo tambin... En una palabra, si pueden notar, aprender y copiar algo tan complicado en tan poco tiempo y con tanta perfeccin, me extraa que pudiramos resistirles durante veinte aos. Es decir, que jugaban con nosotros, procurando no exterminamos. Un coto de caza, eso ramos. Un coto de caza. - No es seguro - observ Wilson. - Desde luego. En este sentido, hemos de consultar al doctor Wolfe. El nos lo dir; al menos, estar en condiciones de formular una conjetura ms fundada. - Pero usted lo duda? - En absoluto - respondi Gale -. Podra ser esto una falsificacin? Wilson mene la cabeza. - No, tratndose de Tom Manning. Le conozco bien. Trabajamos juntos aqu, para el Post. ramos compaeros de juergas; fuimos como hermanos hasta que este maldito trabajo se interpuso entre nosotros. No es que no tenga sentido del humor, pero sera incapaz de hacer algo as. Y Bentley tambin. La cmara es su dios. No la usara para una falsedad. Vive y respira por y para sus cmaras. Todas las noches, antes de acostarse, les reza una oracin. - Entonces, esto prueba que los monstruos huyen al pasado. - Creo que s - agreg Wilson -, pero quise saber su opinin. Usted conoce a los monstruos y nosotros no. - Hablar con Wolfe? - S, lo haremos. - Hay otra cuestin, seor Wilson, que desebamos comentar con usted. Mi hija y yo la hemos discutido y estamos de acuerdo. - De qu se trata? - pregunt Wilson. - Es una invitacin - repuso Gale -. No sabemos si la aceptar; quiz no, o tal vez le ofenda. Sin embargo, creo que muchas personas la aceptaran. Para muchos sera muy interesante. Me cuesta decirlo, pero es esto: cuando regresemos al mioceno, si usted quiere acompaarnos, ser bienvenido en nuestro grupo. Nos alegrara tenerle con nosotros. Wilson no dijo nada. Busc palabras, pero no pudo encontrarlas. Alice dijo: - Usted ha sido nuestro primer amigo, tal vez nuestro nico amigo verdadero. Solucion el problema de los diamantes. Ha hecho tanto por nosotros... impulsivamente, rode el escritorio y se inclin para besarle en la mejilla. - No es necesario que conteste en seguida - explic Gale -. Seguramente querr pensarlo. Si decide no venir, no volveremos a mencionar la cuestin. Creo probable que ustedes tambin recurran a los tneles del tiempo para regresar algunos millones de aos hacia el pasado. Aun esperando que no ocurra, me parece que no sern capaces de superar la crisis que alcanz a

nuestros antepasados, o sea a ustedes, naturalmente, en la senda del tiempo original. - No s - dijo Wilson -. Sinceramente, no lo s. Denme tiempo para pensarlo. - Sin duda - afirm Gale. Alice se le acerc y susurr suavemente: - Tengo tantas ganas de que decida acompaarnos... Luego salieron, tan serenos y discretos como haban llegado. Anocheca y la oficina quedaba ya envuelta en sombras. En la sala de Prensa, una mquina de escribir tecleaba con irregularidad, reproduciendo las dudas de su usuario. Junto a la pared, los teletipos seguan con su rumoroso funcionamiento. Un piloto de la centralita de Judy lanzaba destellos. Ya no era la consola de Judy, pens. Judy se haba ido. El avin de Ohio ya estara volando hacia el oeste. - Judy - murmur -. Qu pas contigo? Por qu tuviste que hacerlo? Saba que iba a sentirse solo sin ella. Hasta ese momento no haba comprendido cunto le haba acompaado ella. Haba sido un refugio contra la soledad que siempre acecha al hombre, aunque crea tener muchos amigos. Incluso cuando no estaba presente, la idea de tenerla cerca bastaba para vencer la soledad, para alegrar el corazn. Ella estaba cerca, pens. Ohio no quedaba lejos; en esta poca, ningn lugar del mundo era inaccesible. Los telfonos funcionaban y el correo reparta cartas, aunque no era lo mismo que tenerla a ella. Pens en alguna frase que pudiera escribirle, pero supo que nunca lo hara. Son el timbre del telfono. Kim anunci: - La reunin ha terminado. Pasa. - Gracias, Kim - respondi Wilson. Haba olvidado la entrevista con el Presidente. Era como si hubiera transcurrido una eternidad. Haban sucedido demasiadas cosas. Cuando entr en el despacho, el Presidente dijo: - Lamento haberle tenido esperando, Steve. Haba mucho que discutir. Qu hay? Wilson sonri. - Ahora ya no es tan importante. Creo que todo ir mejor. Corrieron rumores por la ONU. - Sobre el asunto de los rusos? - S. Me llam Tom Manning. Su hombre en la ONU... Max Hale, le recuerda?... - Creo que no, pero leo sus artculos. Es persona seria. - Hale oy que los rusos eran partidarios del bombardeo atmico sobre las zonas donde pudieran haber monstruos sueltos. - Esperaba algo as - seal el Presidente -. Nunca se lo perdonaremos. - De todos modos, me parece que ahora es una posibilidad terica - coment Wilson, extendiendo las fotos sobre el escritorio -. Acaban de llegar. Las tom Bentley Price. - Price - repiti el Presidente -. Es aquel que...? - Es aquel de quien tratan todas las ancdotas. Borracho la mayor parte del tiempo, pero fotgrafo de primera. El mejor que hay. El Presidente estudi la primera foto con el ceo fruncido. - Me parece que no lo entiendo. - Tienen su historia, seor. Sucede que...

El Presidente le escuch con atencin y sin interrumpirle ni una sola vez. Cuando Wilson hubo concluido, pregunt: - Steve, cree que su explicacin es fundada? - Me inclino a pensar que s, seor, y Gale tambin. Dijo que debamos hablar con Wolfe. Pero l estaba seguro. Lo nico que hemos de hacer es seguir empujndolos. Empujarlos al pasado, y se marcharn. Si hubiera ms monstruos, o si tuviramos tan pocas armas como habr dentro de quinientos aos cuando ellos lleguen a la Tierra, probablemente intentaran quedarse. Nosotros presentamos una gran batalla, somos antagonistas dignos. Pero creo que saben cundo estn vencidos. En el cretceo tampoco les faltarn oponentes de talla formidables. Los tiranosaurios y toda su familia, los triceratops, los celurosaurios, los dinosaurios cazadores. Lucharn cuerpo a cuerpo, con armas iguales. Tal vez guste ms que lo que podemos ofrecer los humanos. Habr ms gloria para ellos. El Presidente guard un silencio pensativo. Luego coment: - Si no recuerdo mal, los cientficos nunca han llegado a descubrir por qu desaparecieron los dinosaurios. Tal vez ahora lo sepamos. - Podra ser - afirm Wilson. El Presidente hizo ademn de descolgar el telfono, pero luego cambi de opinin. - No, Fyodor Morozov es un hombre honrado. Lo que hizo esta maana era su deber; cumpla las rdenes recibidas. Es intil telefonearle para decrselo. Lo descubrir cuando se publique la foto. Lo mismo pasar con los de la ONU. Me gustara ver qu cara ponen. Se lo tienen merecido. - Opino lo mismo, seor - concluy Wilson -. No quiero ocuparle ms tiempo... - Qudese un momento, Steve. Hay algo que debe saber. Conviene que est avisado por si se plantea la cuestin y tenemos que enfrentarnos a ella. Lo saben slo seis de los nuestros, y no hablarn. Tampoco lo dirn los refugiados del futuro. Es un secreto de Estado. Un secreto no oficial. No hay pruebas. El secretario de Estado no lo sabe y tampoco el de Defensa. - Me pregunto, seor, si debo... - Quiero que usted lo sepa - insisti el Presidente -. Cuando lo oiga, quedar ligado al secreto como los dems. Conoce la propuesta de Clinton Chapman? - La conozco y no me gusta. Hoy mismo me hicieron esa pregunta y no quise hacer comentarios. Respond que slo era un rumor y que no saba nada. - A m tampoco me gusta - manifest el Presidente -. Pero por lo que a m respecta, se le alentar para que siga adelante. Cree que puede comprar el viaje a travs del tiempo, que ya lo tiene en el bolsillo y puede disfrutarlo. Jams he visto un caso ms evidente de afn de lucro. No estoy muy seguro de que su gran amigo Reilly Douglas sea inmune a ese mismo afn. - Pero si es afn de lucro... - Lo es - afirm el Presidente -. Pero yo s algo que l ignora, y procurar que no se entere hasta que sea demasiado tarde para l. Se trata de esto: lo que descubrieron los refugiados del futuro no era el viaje a travs del tiempo segn nosotros lo interpretamos, sino algo distinto. A ellos les sirvi, pero no fue un viaje a travs del tiempo tal como se concibe tradicionalmente. No s si me explico, pero parece ser que, junto al nuestro, coexiste otro universo. La gente del futuro sabe que existe, pero, en realidad, de l slo sabemos una cosa: que el transcurso del tiempo en el segundo universo es exactamente

opuesto al del nuestro. Su futuro fluye hacia nuestro pasado. El pueblo del futuro viaj hacia su pasado colgndose del movimiento futuro del otro universo... - Pero eso significa... - Exacto - le interrumpi el Presidente -. Significa que pueden ir al pasado, pero no regresar. Pueden viajar hacia el pasado, pero no hacia el futuro. - Si Chapman lo supiera, rescindira el contrato. - Supongo que s. No se ofreci a construir los tneles por razones patriticas. Steve, le parece mal mi engao... mi deshonestidad premeditada? - Seor, me parecera mal si realmente fuese posible lo que Chapman quiere hacer y usted no lo impidiera. De este modo, en cambio, el mundo recibe ayuda y los nicos perjudicados son los que se excedieron en esta ocasin. Nadie se compadecer de ellos. - Algn da se sabr - se lament el Presidente -. Algn da se conocer mi deshonestidad. - Cuando eso ocurra - observ Wilson -, como sin duda ocurrir, una gran carcajada recorrer el mundo. Ser famoso, seor. Le harn un monumento. El Presidente sonri. - Eso espero, Steve. Me siento un poco hipcrita. - Una cosa ms, seor - rog Wilson -. El secreto est bien guardado? - Creo que s - repuso el Presidente -. Las personas que usted trajo de Myer hablaron slo con tres sabios de la Academia; luego se me entreg un informe. Slo a m. Para entonces ya saba de la propuesta de Chapman y les ped que no lo divulgaran. Slo algunos cientficos del futuro han trabajado en el programa de evacuacin de los suyos, y no todos saben lo que supone en realidad. Casualmente todos estn aqu por un motivo parecido a lo de los diamantes. Estn aqu porque les pareci que ramos la nica nacin en la que podan confiar. Se ha transmitido el mensaje a Myer. Los cientficos del futuro no hablarn. Nuestros hombres, tampoco. Wilson asinti. - Me parece bien. Ha mencionado los diamantes, qu va a ocurrir con ellos? - Hemos aceptado la custodia provisional. Estn en lugar seguro. Despus, cuando todo esto haya concluido, veremos qu se puede hacer. Probablemente, venderlos con discrecin, previa explicacin suficientemente verosmil. Muy pocos cada vez. El dinero ser colocado en plicas para ser posteriormente distribuido entre las dems naciones. Wilson se puso en pie para salir. A mitad de camino se detuvo y se volvi. - Yo dira que todo ha salido bien, seor Presidente. - S - afirm el Presidente -. Los comienzos han sido difciles pero ahora todo marcha bien. Todava queda mucho que hacer, pero ya estamos en el buen camino. Haba alguien en el escritorio de Judy cuando sali Wilson. El despacho estaba a oscuras. Slo se vean los destellos de la centralita, sin que nadie la atendiese. - Judy? - pregunt Wilson con incertidumbre -. Judy, eres t? Saba que era imposible, pues en aquel momento ella seguramente llegaba a Ohio. - He vuelto - respondi Judy -. Sub al avin y luego me baj. Estuve varias horas sentada en el aeropuerto sin saber qu hacer. Eres un cabrito, Steve

Wilson, y lo sabes. No s por qu me baj del avin ni tampoco por qu he venido aqu. Steve cruz a grandes zancadas el despacho y se acerc a ella. - Pero, Judy... - No me pediste que me quedara. En realidad, no me lo pediste. - Lo hice; te lo ped. - Pero con mucha dignidad. As eres t, demasiado orgulloso. No se te ocurri ponerte de rodillas y rogrmelo. Ahora mis maletas van camino de Ohio y yo... l se inclin, la oblig a incorporarse y la abraz con fuerza. - Han sido dos das muy duros - murmur -. Es hora de que nos vayamos a casa, los dos. FIN