Chapter 1.  DOCTOR DOLITTLE AND ANIMAL LANGUAGE    Do animals have language? When they make sounds, are they really speaking? Can you imagine how  the world would change if we found out that they really do have something to say?

 People have  long been fascinated with the idea that animals can talk. I have been interested in this idea for a  long time, which has prompted me to spend many years decoding the language of prairie dogs  through experiments in the field and the laboratory. As far back as 2,500 years ago, Aesop’s fables  featured animals talking to one another. Even today, we might watch two dogs barking and think  that they might be talking about how strong and fierce they are, or they might be telling each other  about the humans they have to live with. We have longed to know if there is any meaning behind  the barks, meows, whistles, raised feathers, chemical sprays, and all the other elements that are  grouped by scientists into the general category of animal communication. When our cat looks up at  us and meows, wouldn’t it be wonderful to know what the cat means? And when we tell our darkest  secrets to our dog, wouldn’t it be wonderful to know that our dog really understands us like no  human friend could? This is the Doctor Dolittle fantasy—that we can learn to decode animal signals  and find that underneath, there is language we can understand.    In the books by Hugh Lofting, Doctor Dolittle learned to interpret the whistles, grunts, groans, and  body postures of different animal species from his parrot, Polynesia, who in her long life of more  than 160 years had learned all animal languages. She dictated to Doctor Dolittle a complete  dictionary of all of the words that animals use, telling him that each species of animal has its own  language, but all of the animals can understand one another’s languages. With that dictionary,  Doctor Dolittle was able to speak to his dog, to a pig, to white mice, to monkeys, and to a variety of  other animals, leading him on to many adventures around the world.    In this book, I invite you to be Doctor Dolittle. Dare to imagine that animals say meaningful things to  one another. Let me play the role of Polynesia while I show you the many signals that animals use to  increase their success at locating food, telling friend from foe, escaping danger, and finding a mate.  After reading this book, you might not be able to set up a practice like Doctor Dolittle’s, but you will  have a much better idea of what animals may really be saying to one another.    Let me begin by explaining that my using the term animal language is equivalent to waving a red  cape in front of a bull for many scientists and academics: It’s very controversial. That’s because,  according to many scientists and linguistic professionals, language is the last gulf that separates us  from all of the other animals. Over time, all of the other barriers have fallen by the wayside. Not too  long ago, people thought that we were the only tool users, the only ones with culture, the only ones  with a sense of self. All of that has crumbled as we have found out more and more about other  animals. We can’t even claim that we are the only ones with warfare who indiscriminately kill one  another, because ants have been doing that for millions of years before us. So all we have left to  cling to—that makes us special and separate, that sets us apart from all of the rest of the natural  world—is language.    In my view, that separateness does not exist. We are all part of the natural world. We are the 

product of the same evolutionary process that has shaped every species on earth. I believe that  animals might have languages that are designed to fit their needs, just has we humans have  languages that are designed to fit ours. We simply don’t know enough about the lives of animals to  make the sweeping assumption that language is outside their capabilities. To study animal  communication systems most effectively, we need to be able to understand the world from the  animals’ point of view, and the context may not yet be apparent to us because it might be too subtle  for us to recognize with our current limited sense of understanding.    The idea that animals have language is frightening to some people, but it is also empowering to  animals. When people find out that an animal species has a language, they often look at that species  in a more compassionate way. The prairie dogs that I have studied for many years are considered by  many people to be pests and vermin, suitable only for eradication, despite the fact that they are a  keystone species in grassland ecosystems, who prop up some two hundred other vertebrate species  that depend to a greater or lesser extent on the activities of these animals. In just one hundred  years, human activities and a disease introduced by humans have caused prairie dogs to decline to  about 2 percent of their previous numbers. Many people would like to see that 2 percent decline to  0, despite the fact that it would rip to shreds the ecological functioning of grasslands.    But when I tell people that prairie dogs have a sophisticated language, opinions change. I have given  a number of presentations to city councils and citizen groups about both the ecological value and  the language of prairie dogs, and what really causes them to rethink their attitudes about these  animals is the language aspect. It’s as if they suddenly start to empathize with this creature, not as  some kind of mindless pest that is bent on destroying agricultural crops and grass intended for  cattle, but as a living, breathing partner in the natural world that surrounds us. And with that  realization, people are far more willing to extend the opportunity to prairie dogs to coexist with  humans. Instead of poisoning or shooting the animals, they suddenly become receptive to other  alternatives, such as relocating them to places where they are not interfering with human activities.  Changing our attitudes in order to rebuild the bridge linking our species with other species is a risky  business because of its enormous implications on our own attitudes and behaviors. We might have  to start looking at animals in a different light, but it is possible to do so.    However, even with a change in attitude, that still leaves the challenge of how to design scientific  experiments to determine the language capabilities of any given species. If we back off from our  initial judgments about animals and open ourselves to the possibility that they don’t just signal, but  they actually might have a language, how do we design experiments that would allow us to  determine whether or not they do?    Looking for language in animals involves questions about whether they have some awareness of  themselves as individuals, because one of the main driving forces in the use of language is its power  to affect the behavior of others, usually to the advantage of the speaker. Many species make signals,  but as we will see, some of these signals are hardwired in an animal’s genetic code and are given  involuntarily when the proper cue triggers them. Other animal species can decide to produce signals  that are specific to different contexts. We tend to think of language as something that is just verbal,  but my view of language includes a variety of signals, such as body postures and mixes of chemical  odors. Once we open ourselves to the possibility that an individual animal has the capability of  distinguishing itself from the other animals around it, then we also open the door to the idea that  animals might actually intend to communicate with one another. It is this intentionality that  separates mere signaling from language. 

  Fortunately, attitudes about animals are now starting to change and many more scientists are  willing to ascribe emotions, personality, and individuality to at least some species. And it turns out  that once we look at animals with an open mind, we can find a lot of evidence to show that they  intentionally communicate with each other, deliberately selecting the best signals in their repertoire  to transmit a lot of information about the world around them and often using their signals to  influence others.    It’s my contention—one that I will expand upon in this book—that those communication systems  can be considered “language.” To avoid the barriers and pitfalls that have stalled animal language  debates up until this time, I am drawing upon my extensive scientific experience in studying animal  behavior to present a new theory of language—the Discourse System—that shows how language is  part of a series of structural and physiological adaptations that animals have for communicating  information to others. I will explain the Discourse System in more detail in chapter 3, but its chief  highlight is that it takes language off its ethereal cloud as some sort of angelic gift granted only to  humans, and places it back where it belongs—as part and parcel of a functioning physiological and  structural system, a system common to many species.    Although down the road, many species may eventually prove to have language, we have to keep in  mind that these languages need not be the same, or even operate in the same way, as ours. (Even  Doctor Dolittle knew this!) This is because, as I emphasize when I talk about the Discourse System,  language can be shaped by evolution. As such, our language evolved to meet our ecological needs,  just as other animal languages serve the ecological needs of other species.    After I explain some of the characteristics of language and share my Discourse System Theory, I’ll  take you on a tour of the situations where animals use language—in avoiding danger, feeding,  mating, fighting, and greeting. These examples are based on my own judgments. There are hardly  any studies done that explicitly say that they are dealing with animal language, simply because the  prevailing scientific paradigm is that it’s not possible for animals to have language. After all, if  something doesn’t exist, why should anyone try to study it? But I believe that someone has to stand  up and pose the possibility that animals might have language. We have to get off our human‐ dominated pedestals and begin to open our minds to the idea that we have more in common with  other species than we’d like to think. Language is the last bastion separating us from all other living  beings on earth, and I say, let’s have a go at breaking down that wall. Doctor Dolittle, here we come!            From Chasing Doctor Dolittle by Con Slobodchikoff, Ph.D. Copyright © 2012 by the author and          reprinted by permission of St. Martin’s Press, LLC.   

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful