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Matar es fcil

Agatha Christie

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GUA DEL LECTOR


En un orden alfabtico convencional relacionamos a continuacin los principales personajes que intervienen en esta obra:
ABBOT: Abogado de Wychwood. ANSTHRUTHER: Ta de Brgida Conway. BATTLE: Inspector de polica de Scotland Yard. BELL: Un viejo vecino del citado pueblo. BONES (Billy): Inspector de polica. BONNER: Agente de polica. CARTER (Enrique): Tabernero en el pueblo de Wychwood. CARTER (Luca): Bella muchacha, hija del anterior. CONWAY (Brgida): Joven hermosa, ex secretaria de lord Whitfield y prima de Jaime Lorrimer. CHURCH: Una vieja antiptica, ta de Ana Gibbs. ELLWORTHY: Propietario de una tienda de antigedades. FITZWILLIAM (Lucas): Joven polica retirado, que regresa a Londres. Protagonista de esta novela. GIBBS (Ana): Muchacha de servicio. HARVEY (Jaime): Joven mecnico, prometido de la anterior. HORTON: Comandante retirado, vecino de Wychwood. HUMBLEBY (Juan): Viejo mdico del ya citado pueblo. HUMBLEBY (Rosa): Hermosa y excelente muchacha, hija del anterior. HUMBLEBY (Jessie Rosa): Esposa del viejo doctor y madre de Rosa. JONES: Director de un Banco local. JONES (Enriqueta): Hija del anterior. LORRIMER (Jaime): Antiguo amigo de Fitzwilliam PIERCE: Estanquera y madre de Toms Pierce. PIERCE (Toms): Un chiquillo travieso y revoltoso, hijo de la anterior. PINKERTON (Lavinia): Solterona, vecina de Wychwood y compaera de tren de Lucas Fitzwilliam en un viaje que hizo a Londres. REED (Juan): Alguacil en el pueblo ya repetido. RIVERS: Chfer de lord Whitfield. THOMAS (Geofredo): Joven e inteligente mdico de Wychwood. WAKE (Alfredo): Prroco de ese mismo pueblo. WAYNFLETE (Honoria): Solterona de esta localidad. Bibliotecaria y ex prometida que fue de lord Whitfield. WHITFIELD (Lord Gordon): Propietario de varios peridicos locales. Hombre acaudalado y prometido de Brgida Conway.

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Dedicado a Rosalinda y Susana, primeros crticos de este libro.

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Captulo primero UN VIAJERO


Inglaterra! Otra vez Inglaterra despus de tantos aos! Cmo la encontrara? Lucas Fitzwilliam se hizo esta pregunta al descender de la pasarela del barco y durante la larga espera en la Aduana, hasta que estuvo sentado en el tren. Al marcharse de Inglaterra fue distinto. Mucho dinero que ganar (bueno, aunque al principio fuese poco), despedir a los viejos amigos, hallar nuevos compaeros, y aquellas frases pronunciadas entre una atmsfera de simpata. No tardar. Puede que me divierta! Hasta pronto! Mas ahora no le preguntaban cundo volvera. Se acabaron las noches calurosas, el sol y la belleza de la rica vegetacin tropical, y los ratos de soledad empleados en leer y releer ejemplares atrasados del viejo The Times... Y all estaba, retirado, cobrando una respetable pensin, y con algunos medios propios, convertido en un caballero desocupado de regreso a su patria: Inglaterra. Qu iba a hacer ahora? Inglaterra! Volva a ella en un da de junio, de cielo gris y viento fro. La bienvenida no era muy acogedora! Y la gente! Millares de seres de rostro ensombrecido como el cielo... caras ansiosas, serias y preocupadas. Y las casas! Alzbanse por todas partes como hongos. Qu feas! Enormes jaulas sembradas por todo el pas! Haciendo un esfuerzo, Lucas Fitzwilliam apart sus ojos del paisaje y se dispuso a echar un vistazo a los peridicos que acababa de comprar: The Times, Daily Clarion y Punch. Empez por el Daily Clarion, dedicado a las carreras de caballos. Pens: Es una lstima que no llegsemos ayer. No he estado en el Derby desde los diecinueve aos. En el club haba apostado por un caballo y quiso ver lo que el corresponsal del Clarion opinaba de su favorito. Esta frase le desilusion completamente: Y en cuanto a Jujube II, Mark, Mille, Santory y Jerry Boy, es difcil que lleguen a clasificarse. Un posible finalista es... Pero Lucas no se fij en el posible finalista. Sus ojos recorran las apuestas. Jujube II se pagaba slo a 40 por 1. Mir su reloj. Las cuatro menos cuarto. Bueno, ahora ya habr terminado, se dijo. Y dese haber apostado por Clarigold, que era

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otro favorito. Luego abri el Times para absorberse en asuntos ms serios, aunque no por mucho tiempo, pues un coronel de aspecto imponente sentado ante l, acalorado por lo que acababa de leer, quiso hacerle partcipe de su indignacin. Y pas una buena media hora antes de que se cansara de repetir lo que pensaba de esos malditos agitadores comunistas. El coronel se call por fin, quedndose dormido con la boca abierta. Poco despus el tren disminuy la marcha y se detuvo. Lucas mir por la ventanilla. Se hallaba en una gran estacin con muchos andenes, pero desierta. Alcanz a ver un letrero sobre el kiosco de revistas que deca: Resultados del Derby, abri la portezuela y tras apearse corri hasta el puesto de peridicos. Momentos despus contemplaba con el ceo fruncido las letras impresas. Resultados del Derby JUJUBE II MAZEPPA CLARIGOLD Lucas sonri satisfecho. Cien libras cadas del cielo! Bien por el bueno de Jujube II, injustamente juzgado por todos los entendidos. Con la sonrisa en los labios se volvi... encontrando slo el vaco. Excitado por la victoria de Jujube II no haba notado que el tren sala de la estacin. Dnde diablos se ha metido el tren? pregunt a un mozo de rostro ablico. Qu tren? No ha llegado ninguno desde las 3,14. Ahora mismo acaba de llegar uno, y yo me he apeado. Es el que enlaza con el barco. El mozo replic: Ese tren es expreso y va directo a Londres. Pero ha parado le asegur Lucas. Yo he bajado de ese tren. No se ha detenido en ninguna estacin hasta Londres repiti el mozo. Ya le he dicho que yo me he apeado de ese tren en esta estacin. No debi hacerlo dijo, reconvinindole. No para aqu. Pero lo hizo. Sera por la seal. Esperara a que le dieran paso. No puede llamarse propiamente una parada. Yo no entiendo tanto como usted ni hago tan finas distinciones dijo Lucas. La cuestin es: qu hago ahora? El empleado, hombre de ideas lentas, repiti: No debi apearse.

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Bien, lo admito y recit: El mal est hecho, dejmonos de lamentaciones. Lo que yo quiero saber es lo que un hombre de experiencia en este servicio me aconseja que haga. Me pregunta qu debe hacer? Eso precisamente. Supongo que habr algn tren que pare, que pare oficialmente, quiero decir. Djeme pensar dijo el mozo. Lo mejor es que coja el de las 4.25. Si el de las 4.25 va a Londres repuso Lucas, se es el tren que me conviene. Tras asegurarse, empez a pasear por el andn. En una pizarra ley que se hallaba en Fenny Clayton, estacin de empalme con Wychwood-under-Ashe, y un tren de un solo vagn arrastrado por una anticuada locomotora entr en la estacin para colocarse modestamente en una de las vas. Seis o siete personas fueron las nicas en apearse y cruzando un pequeo puente pasaron al andn de Lucas. El mozo empez a descargar cestas y jaulas. Otro empleado se uni al primero y oyse el tintinear de jarros de leche. Fenny Clayton despertaba de su letargo. Por fin, dndose mucha importancia, arrib el tren de Londres. Los vagones de tercera estaban abarrotados. Slo haba tres compartimientos de primera clase y en cada uno de ellos uno o varios pasajeros. El primero, para fumadores, estaba ocupado por un caballero de aspecto marcial, fumando un cigarro habano. Lucas, por aquel da, tena bastante de coroneles, y se dirigi al siguiente, cuyos ocupantes eran una joven de aspecto cansado, posiblemente seorita de compaa, y un niito de unos tres aos. Pas de largo. La puerta del departamento contiguo estaba abierta, y en su interior hallbase un solo pasajero: una dama de cierta edad. Le record vagamente una de sus tas, ta Mildred, que cierta vez, cuando tena diez aos, le permiti conservar una serpiente. Ta Mildred haba sido todo lo buena que puede ser una ta. Lucas entr en el compartimiento y se sent. Tras unos minutos de intensa actividad en la descarga de la leche, maletas y otras zarandajas, el tren se puso lentamente en movimiento. Lucas desdobl su peridico para volver a las noticias con la desgana de quien ya ha ledo los diarios de la maana. No esperaba leer mucho rato. Siendo como era un hombre con varias tas, estaba casi seguro de que su compaera no podra guardar silencio hasta Londres. Estaba en lo cierto... una ventanilla que no cerraba bien, una paraguas que se cae... y la buena seora le estaba contando las excelencias de aquel tren. Slo tarda una hora y diez minutos. Es magnfico, ya lo creo. Mucho mejor que el de la maana, que tarda una hora y cuarenta minutos.

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Y prosigui: Casi todo el mundo toma el de la maana. Quiero decir que si hay que regresar el mismo da es una tontera ir en el tren de la tarde. Yo quise salir esta maana, pero Wonky-fu se haba perdido (es mi gato persa, una preciosidad, slo que ltimamente ha tenido una oreja enferma), y claro, no sal hasta que lo encontraron. Claro que no murmur Lucas mirando significativamente a su peridico, pero no le vali, pues ella sigui charlando. As que me las arregl como pude y tom el tren de la tarde, lo que en cierto modo es una ventaja porque no va tan lleno... aunque eso no importa cuando se viaja en primera. Quiero decir que lo considero un despilfarro, con las tasas, menos rentas, el sueldo del servicio ms alto y todas esas cosas... pero la verdad es que estaba tan trastornada... porque, sabe?, voy a Londres para un asunto muy importante y quera poder pensar lo que voy a decir... con tranquilidad, sabe? Lucas reprimi una sonrisa. Y cuando viajan personas conocidas... hay que mostrarse amable... as que pens que por una vez el gasto estaba perfectamente justificado... aunque yo creo que hoy en da se gasta demasiado... y nadie piensa en el porvenir. Claro agreg con presteza, mirando el rostro bronceado de Lucas, que los soldados con permiso deben viajar en primera. Sobre todo si son oficiales... Lucas se sustrajo a la inquisitiva mirada de un par de ojos brillantes y capitul. Al fin lo haba hecho. No soy militar le dijo. Oh, cunto lo siento! No quise decir... Cre... como est tan tostado... que quiz regresaba del Este con permiso. Vengo del Este dijo Lucas; pero no con permiso. y dio por terminados los comentarios con esta declaracin: Soy polica. Es de la polica? Eso es muy interesante. El hijo de una buena amiga acaba de ingresar en la polica de Palestina. Yo vengo de Mayang Straits repuso Lucas tratando de volver a cortar la conversacin. Oh, qu interesante! Realmente es una coincidencia; me refiero a que viaje en este tren, pues, sabe?, voy a Scotland Yard por ese asunto tan importante. De veras? pregunt Lucas. Y pens para s: Se le acabar pronto la cuerda o seguir as hasta Londres? Mas la verdad es que no le importaba. Quiso mucho a su ta Mildred, y recordaba cmo saba soltar un discurso en el momento preciso. Adems, hay algo muy curioso y muy ingls en las seoras como aqulla y su ta Mildred. No encontr ninguna como ellas en Mayang Straits. Pueden clasificarse con el pastel de ciruelas del da de Navidad, el criquet y los hogares con los troncos ardiendo en las chimeneas. Entre esas cosas que se echan de menos cuando no se

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tienen y que agobian cuando se tienen en demasa, mas, como ya hemos dicho, Lucas haca slo tres o cuatro horas que haba llegado a Inglaterra. S, yo tena la intencin de haber venido esta maana, pero luego, como le dije, me trastorn el paradero de Wonky-fu. Cree usted que ser demasiado tarde? Quiero decir si tienen horas especiales de oficina en Scotland Yard. No creo que cierren a las cuatro repuso Lucas. No, claro que no. Cmo iban a hacerlo? Me refiero a que si alguien tiene necesidad de comunicar un crimen a cualquier hora, cmo iban a cerrar? Exacto dijo Lucas. Por unos instantes la anciana seora permaneci en silencio. Pareca angustiada. Siempre cre lo mejor ir directamente a la fuente principal dijo al fin. Juan Reed es un hombre muy agradable, es el alguacil de Wychwood, muy sociable, pero, sabe?, yo no creo que sea una persona capaz de resolver asuntos serios. Est acostumbrado a tratar con gente que ha bebido demasiado, o que conduce a demasiada velocidad, o que no saca la licencia para sus perros, e incluso con algn ratero, pero no creo... estoy segura... que pueda desentraar un crimen. Lucas arque las cejas. Crimen? La dama asinti con energa. S, veo que le sorprende. Yo tambin lo estuve al principio... y no poda creerlo. Pens que eran imaginaciones mas. Y est segura de que no lo eran? Oh, s! afirm con la cabeza. Pude equivocarme la primera vez, pero no la segunda, ni la tercera, ni la cuarta. Despus de tantos asesinatos una ya sabe. Lucas pregunt: Quiere decir que ha habido varios asesinatos? La dama repuso sin alterar la voz: Me temo que bastantes. Y prosigui: Por eso creo lo mejor ir a Scotland Yard directamente y contarlo todo. No cree usted que es lo mejor? Lucas la miraba pensativo. S, creo que tiene razn y continu para s: All sabrn cmo tratarla. Seguramente deben ir ms de media docena de seoras como sta por semana, con el cuento de los asesinatos cometidos en sus tranquilos pueblecitos. Deben tener un departamento especial para las pobres infelices. Y en su imaginacin se apareci un paternal inspector murmurando

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con mucho tacto: Muchas gracias, seora, se lo agradecemos mucho. Ahora mrchese, djelo todo en nuestras manos, y no se acuerde ms de este asunto. Sonri ante la escena, pensando: Me pregunto de dnde sacarn todas estas historias. Estarn mortalmente aburridas y en su ignorancia imaginan dramas. He odo decir que algunas ancianas tienen la monomana de que quieren envenenarlas. La suave voz de su interlocutora le sac de sus meditaciones. Sabe?, recuerdo que le una vez... creo que era el caso Abercrombie... que el asesino haba envenenado a muchas personas sin que nadie sospechara... Qu estaba diciendo? Ah, s. Alguien dijo que miraba de un modo especial a su vctima... y poco despus sta empezaba a sentirse mal. La verdad es que entonces no lo cre... pero, es cierto! Qu es lo cierto? La mirada de ciertas personas... Lucas la observ. Temblaba ligeramente y sus mejillas haban perdido su tinte rosado. La vi por primera vez en los ojos de alguien que miraba a Ana Gibbs... y muri. Luego fue Carter. Y Toms Pierce. Pero ahora... ayer... le toc al doctor Humbleby... y es una persona tan agradable y tan buena. Cartes beba y Toms Pierce era un chiquillo impertinente y entrometido, que maltrataba a los nios menores que l. No me importaron gran cosa, pero el doctor Humbleby es distinto. Debe ser salvado. Y lo terrible es que fui y se lo dije y no quiso creerme. Y Juan Reed tampoco. Pero en Scotland Yard ser distinto, porque, claro, all estn acostumbrados a los crmenes. Se puso a mirar por la ventanilla. Oh, mire, llegaremos en seguida y se dispuso a recoger su paraguas, y abri y cerr el bolso, preparando su billete. Gracias... muchsimas gracias... dijo a Lucas cuando ste le cogi el paraguas, que se le haba cado por segunda vez. Ha sido un alivio hablar con usted... Ha sido muy amable... y celebro que crea que hago bien. Lucas dijo con gentileza: Estoy seguro de que en Scotland Yard la aconsejarn convenientemente. Le estoy muy agradecida revolvi en su bolso. Mi tarjeta. Oh, qu lstima, slo tengo una... y debo guardarla para Scotland Yard... Claro, claro... Pero mi nombre es Pinkerton. El mo es Lucas Fitzwilliam repuso el joven, sonriendo. Y cuando el tren entraba en la estacin, agreg: Quiere que le busque un taxi? Tiene usted prisa?

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Oh, no, gracias! miss Pinkerton pareci escandalizarse. Tomar el metro hasta la plaza Trafalgar, y bajar andando por Whitehall. Bien, buena suerte le dese Lucas. La seorita Pinkerton le salud cariosamente con la mano. Muy amable murmur de nuevo. Sabe?, al principio pens que no me creera. Lucas tuvo el acierto de enrojecer. Bueno le dijo. Tantas muertes! Es bastante difcil cometer tantos asesinatos, verdad? No, no, muchacho; se equivoca. Es muy fcil matar... Y, sabe?, el culpable es la ltima persona de quien se sospechara. Bueno; de todas formas, buena suerte. La seorita Pinkerton desapareci entre la multitud, y el joven fue en busca de su equipaje pensando: Estar algo perturbada? No. No lo creo. De imaginacin algo excitada, eso es todo. Espero que la traten bien. Es bastante simptica.

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CAPTULO II NECROLGICAS
Jaime Lorrimer era uno de los amigos ms antiguos de Lucas. Y tan pronto lleg a Londres se puso en contacto con l. Con Jaime se desayun a la maana siguiente con la cabeza dolorida y fue la pregunta de Jaime la que qued sin respuesta mientras lea por segunda vez un prrafo insignificante del peridico de la maana. Perdona, Jaime le dijo recobrndose con sobresalto. Qu es lo que te interesa tanto? La situacin poltica? Lucas frunci el ceo. Qu va! No. Es bastante extrao... Han atropellado a una anciana que viajaba en el tren en que vine. Cmo sabes que es la misma? Claro que puede ser otra, pero el nombre es el mismo.., Pinkerton... fue derribada y arrollada por un automvil al cruzar Whitehall. El coche huy. Qu desagradable! S. Pobrecilla. Lo siento. Me recordaba a mi ta Mildred. El que condujera el automvil tendr trabajo. Le acusarn de homicidio casual... o no casual. Te digo que hoy en da da miedo conducir un coche. Qu coche tienes ahora? Un Ford ocho cilindros...; como te deca... Y la conversacin deriv hacia la mecnica. Jaime la interrumpi para preguntar: Qu demonios ests mascullando? Lucas tarareaba: Fiddle de dee, fiddle de dee, the fly has married the humble bee1. Se disculp: Es una cancin que cantaba cuando nio. No s por qu se me vino a la memoria.

Qu simpleza, qu simpleza! la mosca se cas con la zumbona abeja. (Cancin infantil inglesa.) (N. del T.)

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Y fue una semana ms tarde cuando Lucas, que estaba leyendo la primera plana del Times, exclam: Cielos, esto es una maldicin! Jaime Lorrimer alz la cabeza. Qu pasa? Lucas, sin responder, miraba un nombre impreso en una columna. Jaime repiti la pregunta. Lucas levant sus ojos para mirar a su amigo, con una expresin tan peculiar que le desconcert. Qu es, Lucas? Parece como si hubieses visto un espectro. Por espacio de un par de minutos el otro no habl. Dej caer el diario y anduvo hasta la ventana. Jaime le miraba regresar con creciente sorpresa. Lucas dejse caer sobre una silla. Jaime, amigo mo, recuerdas lo que te cont de aquella anciana que viaj conmigo el da que llegu? Aquella que dijiste que se pareca a tu ta Mildred, y que atropellaron? sa precisamente. Escchame, Jaime. La pobre vieja me cont una larga historia. Que vena a Scotland Yard para denunciar una serie de asesinatos. En su pueblecito por lo visto, andaba suelto un asesino... cometiendo ejecuciones rpidas. No me dijiste que estaba loca repuso Lorrimer. Y no creo que lo estuviera. Oh, vamos, hombre! Y todas esas muertes... Lucas intervino, impaciente: No cre que estuviera perturbada, sino que se dejaba llevar de su imaginacin, como sucede con las mujeres de cierta edad. Bueno, supongo que pudo ser as; pero me parece que estara algo trastornada. No me importa lo que t pienses, Jaime. Ahora soy yo el que hablo, entendido, amigo? Est bien, est bien. Contina. Me lo cont circunstancialmente, mencionando una o dos de las vctimas, y luego dijo que lo que la aturrull fue el saber quin iba a ser la prxima. S? inquiri Jaime interesado. Algunas veces un nombre se graba en nuestra mente por una razn u otra, aunque sea una tontera. Y ese nombre se grab en la ma porque lo relacionaba con una cancioncilla que cantaba en mi niez. Fiddle de dee, fiddle de dee, the fly has married the humble bee. Muy acadmico, pero a qu viene? Pues a que el nombre de la vctima era Humbleby... doctor Humbleby. La buena mujer dijo que el siguiente sera el doctor Humbleby, y estaba angustiada porque era tan buena persona. Ese nombre se me qued grabado a causa de la susodicha cancin.

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Y bien? quiso saber Jaime. Mira esto. Lucas tendi el peridico, sealndole con el dedo una esquela de la seccin necrolgica. Humbleby. El da 13 de junio falleci repentinamente en su residencia de Sandgate, en Wychwood-under-Ashe, Juan Eduardo Humbleby (que en paz descanse), esposo de Jessie Rosa Humbleby. Los funerales tendrn efecto el viernes. No se admiten coronas. Lo ves, Jaime? se es el nombre del doctor y del pueblo. Qu deduces de todo esto? Jaime tard unos momentos en contestar y al fin repuso con voz grave y poco convincente: Supongo que ser slo coincidencia. Simplemente pura coincidencia. T lo crees, Jaime? Tantas? Lucas empez a pasear de nuevo. Y qu va a ser, si no? Lucas volvise en redondo. Suponte que todo lo que me dijo la buena anciana fuese cierto! Supn que esta historia fantstica sea la pura verdad. Oh, vamos, vamos, criatura! Sera un poco difcil de creer. Esas cosas no suceden en la realidad. Y qu me dices del caso Abercrombie? Quin supuso que haba cometido tantos crmenes? Ms de los que descubrieron repuso Jaime. Un amigo mo tiene un primo que fue el mdico forense, y me cont muchas cosas. Descubrieron que Abercrombie haba envenenado al veterinario con arsnico, desenterraron a su esposa y haba fallecido de lo mismo, y es casi seguro que su cuado tambin, eso no fue todo. Ese amigo me dijo que la opinin extraoficial era que por lo menos se haba deshecho de quince personas. Quince personas! Quince personas! Exacto. Por lo tanto, esas cosas suelen suceder. S; pero las menos de las veces. Cmo lo sabes? Puede que ocurran ms a menudo de lo que crees. Habla el espritu policaco! No puedes olvidarte de que eres un polica ahora que ests retirado? Cuando se ha sido polica se sigue sindolo siempre dijo Lucas. Ahora escucha, Jaime. Suponiendo que antes de que Abercrombie hubiese cometido la equivocacin de ejecutar sus crmenes ante las narices de la polica hubiera ido una anciana charlatana a contrselo a las autoridades, crees que la habran escuchado? Jaime sonri.

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Ni pensarlo! Lo ves? Hubieran dicho que tena la cabeza a pjaros. Lo mismo que t dijiste. O demasiada imaginacin, como dije yo. Y los dos nos hubiramos equivocado, Jaime. Lorrimer medit unos segundos y luego dijo: Cul es, a tu parecer, la situacin exacta? Lucas habl despacio. El caso es el siguiente. Me cuentan una historia... poco probable, pero no imposible. Una prueba evidente: la muerte del doctor Humbleby. Existe otro factor insignificante. La seorita Pinkerton se diriga a Scotland Yard a contar su leyenda. Pero no lleg a su destino. Fue atropellada y muerta por un coche que no se detuvo. Jaime objet: T ignoras si lleg. Puede ser que la matasen despus y no antes de su visita. Puede ser... aunque no lo creo. Eso son meras suposiciones. Y esto destruira este... melodrama... en que t crees. Lucas alz la cabeza con violencia. No. Yo no digo eso. Lo que digo es que es un caso que debera investigarse. En otras palabras. Vas a dirigirte a Scotland Yard? No. No he llegado a eso... todava. Como dices, la muerte de ese Humbleby puede ser una extraa coincidencia. Entonces, puedo preguntarte qu piensas hacer? Pues ir a ese pueblo y ver lo que pasa. Conque eso es lo que quieres hacer? No ests de acuerdo conmigo en que es lo nico sensato? Jaime le mir antes de decir: Has tomado en serio este asunto, Lucas? Absolutamente en serio. Y si todo esto fuera agua de borrajas? Sera lo mejor que pudiera suceder. S, claro Jaime frunci el entrecejo. Pero t no crees que lo sea, verdad? Mi querido amigo, trato de ver las cosas con imparcialidad. Jaime no habl durante un rato. Luego quiso saber: Tienes algn plan? Me refiero a que tendrs que alegar alguna razn para presentarte en este pueblo tan de improviso. S, supongo que s. No. No lo supones. No te das cuenta de lo que es un pueblo? Todo el mundo se conoce! Tendr que adoptar otra personalidad dijo Lucas sonriendo. Qu me sugieres? Artista? Es difcil... ni siquiera s dibujar. Puedes ser un artista moderno sugiri Jaime. As no importar.

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Y un novelista? Los novelistas van a otras comarcas para escribir. Puede que s, quizs un pescador... pero tendra que saber si pasa un ro por all cerca. Y un invlido que tuviera que hacer reposo? No. Casi todo el mundo va a un hospital o una clnica. Puedo estar buscando una casa en aquellos parajes... No. No me convence tampoco. Que me aspen, Jaime. Debe de existir alguna razn plausible para que un forastero visite un pueblecito. Jaime dijo: Espera un segundo... dame el peridico. Y cogindolo volvi a leer la esquela antes de anunciar triunfalmente: Me lo imaginaba, Lucas!, te lo dir en pocas palabras. Te lo puedo arreglar a las mil maravillas. Y en un abrir y cerrar de ojos! Lucas sorprendindose. Qu? Jaime continuaba con orgullo: Ya deca yo que me sonaba! Claro, Wychwood-under-Ashe! El mismsimo sitio! Tienes algn amigo que conozca al inspector de ese pueblo? No. Mucho mejor que eso, muchacho. Ya sabes que la naturaleza me ha dotado de gran cantidad de tas y primos... mi padre tuvo trece hermanos. Ahora escucha esto. Tengo un pariente en Wychwood-under-Ashe! Jaime, eres maravilloso! No est mal, verdad? dijo Jaime con tono de modestia. Cuntame quin es l. No, es una prima. Se llama Brgida Conway. Durante estos dos ltimos aos fue la secretaria de lord Whitfield. El propietario del nico peridico de ese pueblecito? Eso es. Es un hombre poco agradable! Fatuo! Ha nacido en Wychwood-under-Ashe, y es de esa especie que no cesa de hablar de su nacimiento y educacin y de que se ha hecho a s mismo. Regres a su pueblo natal y compr la nica casa grande de la vecindad (a propsito, esta casa haba pertenecido a la familia de Brgida) y se preocupa en que aquel lugar sea un pueblo modelo. Y tu prima es su secretaria? Lo fue dijo Jaime. Ahora ha ascendido. Es su prometida! Oh! repuso Lucas bastante sorprendido. Es un buen partido. Nada en la abundancia. Brgida estuvo bastante enamorada de un sujeto y por culpa del dinero es deshizo su noviazgo. Me atrevo a asegurar que ste saldr bien. Ella le tratar con dulzura, pero tambin con firmeza y l comer en la palma de su mano. Y cundo entro yo en escena? Jaime replic prontamente: T vas all a pasar unos das... puedes ser otro de nuestros primos.

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Brgida tiene tantos que uno ms o menos no importa. Lo arreglar, y me pondr de acuerdo con ella. Y en cuanto a la razn de tu estancia... pues brujera. Brujeras? Costumbres populares supersticiosas... todas esas cosas. Wychwood-under-Ashe es popular por ello. Es uno de los pocos sitios que celebraron aquelarres los sbados por la noche, donde quemaban a las brujas... y todas esas tradiciones. T estars escribiendo un libro, comprendes? Comparando las costumbres de Mayang Straits y el viejo folklore ingls... sus puntos de contacto, etc. Ya sabes cmo se hace. Te vas por todo el pueblo con un librito de notas en la mano y te dedicas a interrogar a los habitantes ms ancianos sobre las costumbres y tradiciones. Ya estn acostumbrados, y al estar en la Casa de los Fresnos te abrirn las puertas. Y qu opinar lord Whitfield? Pues nada. Es completamente analfabeto y crdulo... cree lo que publica en sus peridicos. De todas formas Brgida le convencera. Es buena chica. Respondo de ella. Lucas, parece como si fuese muy fcil. Eres maravilloso. Si de veras puedes arreglarlo todo con tu prima... Todo saldr bien. Djame a m. Nunca podr pagrtelo. Todo lo que te pido es que ya que vas a la caza de un asesino, me lo comuniques cuando lo cojas. repuso Jaime, y aadi: En qu piensas? Lucas repuso lentamente: En algo que dijo aquella mujer. Le dije que era duro de tragar que pudieran cometerse tantas muertes impunemente y me contest que estaba equivocado... que asesinar es muy fcil... se detuvo y luego concluy: Ser cierto, Jaime? Quisiera saber si es... Qu? ...Fcil asesinar.

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Captulo III UNA BRUJA SIN ESCOBA


Bajo un sol brillante, Lucas descendi por la colina de Wychwoodunder-Ashe. Haba adquirido haca poco un cochecito de segunda mano y lo detuvo unos momentos en la cumbre. Era un da de verano muy caluroso. Ante l extendase el pueblo tranquilo a pesar de los ltimos acontecimientos, pacfico e inocente. Su calle principal se prolongaba hasta la cima de la colina de los Fresnos. Se le vea lejos e impecable. Lucas pens: Probablemente estoy loco. Es todo tan fantstico. Haba ido all a detener a un asesino slo por las charlataneras de una anciana y una esquela mortuoria? Mene la cabeza. Con seguridad que esas cosas no ocurren murmur, o s? Lucas, muchacho, debes averiguar si eres el ms tonto de los crdulos, o si tu nariz de polica ha olfateado un rastro seguro. Puso el motor en marcha y deslizse por la pendiente y zigzagueante carretera que se una a la calle principal. Wychwood consista, puede decirse, en esa calle. En ella haba tiendas, casitas georgianas, lindas y aristocrticas, de escalones limpios y llamadores relucientes y tambin villas pintorescas con sus jardines llenos de flores. Y un poco ms all estaba la posada Cascabeles y Arlequn. Haba un prado y un estanque con patos, y presidiendo todo esto una gran mansin georgiana que Lucas tom por su destino: La Casa de los Fresnos, pero al aproximarse pudo apreciar un gran letrero que deca: Museo y Biblioteca. Ms all se alzaba un edificio moderno contrastando por su austeridad con la alegre despreocupacin del resto del lugar. Era el Instituto y Club de los muchachos. Y fue en aquel sitio donde par para preguntar el camino que deba seguir. Le dijeron que la Casa de los Fresnos estaba a una media milla y que podra verla a la derecha. Lucas prosigui su viaje. Encontr las verjas con facilidad, stas eran nuevas y de hierro forjado; pasando a travs de ellas distingui el edificio de ladrillo entre los rboles y, al volver el ltimo recodo del camino, qued estupefacto ante aquella masa, semejante a un castillo, que le daba la bienvenida. Mientras contemplaba aquella visin de pesadilla, el sol se ocult tras

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una nube. Y de pronto se percat de la amenaza que pesaba sobre la Casa de los Fresnos. Una rfaga de viento sacudi las hojas de los rboles y una muchacha hizo su aparicin por una esquina de la mansin castellana. Sus cabellos negros revoloteaban alrededor de su rostro a impulsos de la brisa y a Lucas le record un cuadro de Nevinson: la Bruja, por su rostro alargado y fino, y sus flotantes cabellos negros. Poda imaginrsela volando sobre una escoba hacia la luna. Ella fue derecha a l. Usted debe ser Lucas Fitzwilliam. Yo soy Brgida Conway. Estrech la mano que le tenda, y pudo verla como era en realidad... y no un rapto de imaginacin. Alta, esbelta, de rostro delicado en el que se marcaban ligeramente los pmulos... cejas irnicas y oscuras... como los ojos y el pelo. Era un delicioso aguafuerte... acerbo y hermoso. Durante su viaje de regreso a Inglaterra llevaba en su mente la imagen de una muchacha sonrosada y tostada por el sol, acariciando el cuello de un caballo, parndose a cortar una hierba del camino o sentada con las manos extendidas hacia el fuego de la chimenea. Fue una visin encantadora. Ahora... No saba si le gustaba o no Brgida Conway, pero ante su presencia, la imagen se desvaneca tornndose tonta y sin sentido... Le dijo: Cmo est? Debo pedirle perdn por invadir su casa de esta manera. Jaime me dijo que no la molestara. Oh, claro que no. Estaremos encantados y sonri, Jaime y yo siempre nos hemos llevado bien. Si est escribiendo un libro no ha podido usted encontrar un sitio mejor. Est lleno de leyendas y cuentos pintorescos. Esplndido! repuso Lucas. Y caminaron juntos hacia la casa. Lucas la observ de nuevo descubriendo trazos sobrios de la poca de la reina Ana, suavizados con florida magnificencia. Record que Jaime haba dicho que aquella casa haba pertenecido a la familia de Brgida. Entonces no debi de estar tan adornada, pens mirando el perfil y las manos largas y bellas de la joven. Deba tener unos veintiocho o veintinueve aos. Y era inteligente, una de esas personas de quien no se sabe absolutamente nada hasta que ellas lo juzgan oportuno. El interior de la casa era confortable y de buen gusto... del gusto de un decorador de primera categora. Brgida Conway le condujo hasta una habitacin con libreras y cmodos butacones donde se hallaban dos personas sentadas ante una mesa de t. Ella dijo: Gordon, ste es Lucas, una especie de primo de un primo mo.

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Lord Whitfield era un hombre de corta estatura, bastante calvo, y su cara redonda e ingenua, de ojos saltones y labios gordezuelos. Iba vestido como un campesino y con desalio... lo que no le sentaba bien pues tena bastante estmago. Recibi a Lucas con amabilidad. Celebro conocerle. He odo decir que acaba de llegar del Este. Es un lugar interesante. Brgida me dijo que va a escribir un libro. Dicen que se escriben demasiados, pero yo no opino as, siempre hay lugar para un buen libro. Mi ta, la seora Anstruther le present Brgida, y Lucas estrech la mano de una mujer de mediana edad con una boca graciosa. Mistress Anstruther, como Lucas supo muy pronto, era muy aficionada a la jardinera. No saba hablar de otra cosa y se ocupaba constantemente de las plantas que iba a agregar a su jardn. Tras corresponder a la presentacin, sigui su conversacin. Gordon, ya sabes que el mejor sitio para plantar flores entre las rocas es detrs de la rosaleda, y luego podras tener un jardn acutico maravilloso ah en el arroyo. Lord Whitfield se acomod mejor en su butaca. Arrglalo todo a tu gusto con Brgida le dijo con prontitud. Yo creo que las plantas de roca son muy insignificantes... pero eso no importa. Las plantas de roca no son suficientes para ti, Gordon repuso Brgida. Sirvi una taza de t a Lucas y luego lord Whitfield habl plcidamente: Es cierto. No las considero de valor. Unas pequeeces que apenas se ven. Me gustan la gran variedad de flores de invernadero o algunos arriates de geranios rojos. La seora Anstruther, que posea el don par excelence de seguir con su tema sin que le distrajeran los comentarios de los dems, continu: Yo creo que esas nuevas rosas de roca crecern muy bien en este clima a continuacin se absorbi en la lectura de los catlogos. Dejndose caer sobre el respaldo de su silln lord Whitfield sorbi su t estudiando detenidamente a Lucas sin reparos. As que es escritor murmur. Lucas sintise algo nervioso, y se dispona a dar explicaciones, cuando comprendi que no era eso lo que el lord buscaba. He pensado muchas veces dijo Su Seora que me gustara escribir un libro. S? repuso Lucas. Le advierto que podra, y por cierto haba de ser muy interesante. Me he cruzado con personas muy complejas. La dificultad estriba en que no he tenido tiempo. Soy un hombre muy ocupado.

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Desde luego debe serlo. No se imagina la tarea que pesa sobre mis espaldas dijo lord Whitfield. Me intereso personalmente por todas nuestras publicaciones. Me considero responsable de la formacin de la mentalidad del pblico. La semana que viene millones de seres pensarn y sentirn exactamente como yo he querido que piensen y sientan. Es una seria consideracin, y de responsabilidad. Pues bien, a m no me asusta ni la temo. Puedo afrontar esa responsabilidad. Lord Whitfield irgui su pecho, tratando de contener su estmago, y mir a Lucas con simpata. Eres un gran hombre, Gordon Brgida habl con ligereza. Toma un poco ms de t. Soy un gran hombre repuso simplemente. No. No quiero ms t. Luego, tras descender de sus alturas olmpicas hasta los mortales pregunt a su husped: Conoce a alguien de esta parte del globo? Lucas neg con la cabeza. Y pensando que cuanto antes empezara su trabajo mejor, agreg: Pero vive aqu una persona a la que he prometido visitar, amigo de un amigo. Se llama Humbleby. Es mdico. Oh! Lord Whitfield irguise en su butaca. El doctor Humbleby? Qu lstima! Por qu es una lstima? Hace una semana que muri dijo el lord. Dios mo! repuso Lucas. Cunto lo siento! No creo que le hubiese tomado simpata dijo lord Whitfield. Era un estpido, obstinado y daino. Lo que significa intervino Brgida que no estaba de acuerdo con Gordon. Por cuestin de nuestros depsitos de agua dijo lord Whitfield. Puedo decirle que soy un hombre entregado por entero al pblico. Y he tomado muy en serio la prosperidad de este pueblo. Yo nac aqu. S, en esta ciudad campesina. Lucas se percat de que se haban desviado del tpico del doctor Humbleby para derivar hacia el de lord Whitfield. No me avergenzo de ello, ni me importa que se sepa prosegua el caballero. No poseo ninguna de sus ventajas naturales. Mi padre tena una zapatera s, una zapatera, y yo despach en esa tienda cuando era joven. Yo me levant con mi propio esfuerzo, Fitzwilliam, y me propuse salir de la rutina y lo consegu. La perseverancia, el trabajar firme y la ayuda de Dios lo hicieron. Esas cosas han hecho de m lo que soy en la actualidad. Y lord Whitfield se extendi en detalles y ms detalles de su carrera en honor de Lucas, concluyendo:

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Y aqu me tiene, todo el mundo se alegra al conocer cmo he llegado hasta aqu. No me avergenzo de mis comienzos, no, seor, y he vuelto a mi pueblo natal. Sabe lo que han construido en lo que fue la tienda de mi padre? Pues un hermoso edificio patrocinado por m para Instituto de muchachos donde todo est a la orden del da. Contrat al mejor arquitecto del pas! Debo confesar que hizo un trabajo muy sencillo... parece una prisin o un hospicio, pero dicen que est bien... y supongo que debe estarlo. Algrate dijo Brgida. En esta casa has hecho tu gusto! Lord Whitfield rise complacido. S, quisieron llevarme la contraria, y continuar el estilo primitivo del edificio, pero yo les dije: Voy a vivir en esta casa y quiero que sea algo digno de mi posicin! Cuando un arquitecto no haca lo que yo quera, buscaba otro. El ltimo interpret mis deseos a las mil maravillas. Hizo realidad tus psimos gustos dijo Brgida. Ella quera que lo dejase como estaba le acarici una mano. No hay que vivir en lo pasado, querida. Esos antiguos no saban nada. Yo no quera una casa sencilla. Siempre so con un castillo... as que di carte blanche a un buen decorador para el interior y debo confesar que no lo hicieron del todo mal... aunque algunas cosas son un poco deslazadas y confusas. Bueno dijo Lucas cuando pudo tomar la palabra, es una gran cosa saber lo que se quiere. Y acostumbro conseguirlo dijo el otro riendo. Aunque por poco no lo consiguen cuando los planos del agua le record Brgida. Oh, eso! Humbleby era un estpido. Esos hombres mayores tienen tendencia a la testarudez. No atienden a razones. El doctor Humbleby era un hombre de pocas palabras, verdad? Lucas se aventur a decir. Y supongo que por eso tendra muchos enemigos: No. No creo que podamos decir eso refunfu lord Whitfield frunciendo la nariz. No es as, Brgida? Era muy popular dijo Brgida. Slo le vi una vez que me torc un tobillo, pero me pareci muy agradable. S; era muy popular entre todo el mundo admiti Gordon. Aunque yo s de dos personas que no le podan ver. Tambin por su testarudez. Viven aqu esas personas? Lord Whitfield asinti. Hay muchos grupos y enemistades en un sitio como ste. Lo supongo repuso Lucas sin saber cmo proseguir. Qu clase de gente vive aqu principalmente? La mayora viudas dijo Brgida. Hijas de pastores protestantes,

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y sus hermanas y esposas. Unas seis mujeres para cada hombre. Pero hay algunos hombres? aventurse Lucas. Oh, s, el seor Abbot, procurador, el joven doctor Thomas, colega del seor Humbleby, mister Wake, el doctor... y, quin ms, Gordon? Ah! El seor Ellworthy, dueo de la tienda de antigedades y que es tan, tan amable. Y el comandante Horton y sus perros bulldogs. Creo que debe de haber alguien ms dijo Lucas, pues mis amigos me hablaron de una anciana muy simptica que charlaba por los codos. Brgida se ech a rer. sa es la descripcin de la mitad de los habitantes de este pueblo. Cul era su nombre? Ya me acuerdo. Pinkerton. Lord Whitfield dijo con risa contenida: La verdad es que no tiene usted suerte. Tambin ha fallecido. La atropellaron el otro da en Londres. Parece que ha habido muchas defunciones dijo Lucas. En absoluto rechaz en el acto lord Whitfield. ste es uno de los lugares ms saludables de Inglaterra. Los accidentes son cosa corriente, y ya nadie se fija en ellos. Pueden sucederle a cualquiera. A decir verdad, Gordon dijo Brgida muy pensativa, hemos tenido muchas muertes este ltimo ao. Siempre estamos de funerales. Qu tontera, querida! El doctor Humbleby tambin muri de accidente? pregunt Lucas. Lord Whitfield neg con la cabeza. Oh, no! Muri de un ataque de septicemia como corresponde a un mdico. Se hizo un rasguo en el dedo con un clavo herrumbroso... no le dio importancia y se le infect. Falleci a los tres das. S, los mdicos acostumbran ser as repuso Brgida. Y claro, estn muy expuestos a una infeccin si no toman las debidas precauciones. Fue una lstima. Su esposa est inconsolable. De nada sirve revelarse contra la Providencia sentenci lord Whitfield. Pero, fue la Providencia quien decret su muerte? Lucas se hizo esta pregunta mientras se vesta para la cena. Septicemia? Poda ser. Aunque de todos modos fue una muerte muy repentina. Y en su cabeza martillearon las palabras de Brgida: Han ocurrido muchas muertes este ao.

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Captulo IV LUCAS EMPIEZA SU TAREA


Lucas haba preparado su plan de campaa con sumo cuidado y se dispuso a ponerlo en prctica cuando baj a su habitacin a desayunarse a la maana siguiente. La ta jardinera brillaba por su ausencia, pero lord Whitfield estaba tomando un plato de riones y su taza de caf, y Brgida Conway, que ya haba concluido, se hallaba en pie junto a la ventana. Despus de intercambiar los Buenos das de rigor y una vez sentado ante un apetitoso plato de huevos con jamn, les habl as: He de comenzar mi trabajo. Lo difcil es hacer hablar a la gente. Ya saben a qu me refiero... no a las personas como usted y Brgida. (Se acord a tiempo de no decir la seorita Brgida.) Ustedes me dicen lo que saben..., pero el caso es que ignoran lo que yo deseo saber... que son las supersticiones de este lugar. No me creeran si les contase la cantidad de supersticiones que an existen en algunas partes del mundo. Por ejemplo, en un pueblecito de Devonshire el prroco tuvo que hacer demoler unos menhires de granito que se hallaban cerca de la iglesia porque la gente segua dando vueltas a su alrededor cada vez que alguien mora. Es extraordinario cmo persisten algunos viejos ritos. Creo que tiene usted razn repuso lord Whitfield. Lo que la gente necesita es educacin. Le dije que he fundado una biblioteca en esta localidad? Era una casa antigua, y ahora es una de las mejores bibliotecas... Lucas procur que la conversacin girara en torno a las actividades de lord Whitfield. Esplndido! dijo de corazn. se es un buen trabajo. Veo que ha comprendido la ignorancia en que aqu viven. Claro que desde mi punto de vista es eso lo que quiero... Viejas costumbres... consejos... y una ligera idea de los antiguos ritos, tales como... Y en este punto les repiti, casi al pie de la letra, un escrito que haba estudiado para el caso. Los fallecimientos son una buena fuente informativa concluy Lucas, los ritos y costumbres funerarias perduran ms que otros. Adems, no s por qu razn los pueblos gustan de hablar de muertes y tragedias... Y les divierten los funerales agreg Brgida desde la ventana. Creo que comenzar por ah continu Lucas. Si puedo conseguir una lista de las ltimas defunciones pienso visitar a los familiares y

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hacerles hablar sobre el particular, y no dudo de que pronto tendr una pista de lo que ando buscando. No creen que el seor prroco podr darme los datos? Seguramente le interesar el seor Wake dijo Brgida. Es una persona encantadora y muy aficionado a las antigedades. Creo que puede servirle de ayuda en este caso. Lucas estuvo unos momentos en silencio, durante los cuales dese que el sacerdote no fuese capaz de drselos, y en voz alta dijo: Bien. Ustedes no tendrn idea de las personas que murieron este pasado ao, imagino. Brgida murmur: Djeme pensar. Carter, s, claro, era el hostelero de un tabernucho que hay cerca del ro, el de las Siete Estrellas. Era un borrachn dijo lord Whitfield. Uno de esos socialistas ofensivos. Nos libramos de un indeseable. Y la seora Rosa, la lavandera prosigui Brgida. Luego Toms Pierce..., que si t quieres era un muchacho antiptico. Ah, y aquella chica, Ana... como se llame. Su voz cambi ligeramente de tono al pronunciar este nombre. Ana? pregunt Lucas. Ana Gibbs. Fue nuestra doncella, pero luego, se march a casa de la seorita Waynflete. Hubo investigaciones sobre su muerte. Por qu? Porque la muy tonta se confundi de botella en la oscuridad dijo lord Whitfield. Y se tom barniz de sombreros en vez del jarabe para la tos aclar Brgida. Lucas alz las cejas. Una tragedia. Brgida repuso: Exista la creencia de que se lo haba tomado adrede. Por un escndalo que dio a causa de un hombre. Habl despacio... casi de mala gana. Se hizo un silencio. Lucas sinti instintivamente la presencia de un sentimiento del que no le hablaban. Y pens: Ana Gibbs? S, se es uno de los nombres que o mencionar a la seorita Pinkerton. Tambin le haba hablado de un muchacho... Toms No S qu... que, era evidente, no tuvo en buen concepto (en esto por lo visto coincida con Brgida). Y si... tambin estaba casi seguro de haberle odo mencionar a Carter. Ponindose en pie, les dijo: Esta conversacin me hace sentir un poco vampiro..., aunque slo acto en los cementerios. Las ceremonias nupciales tambin son

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interesantes..., pero es muy difcil hablar de ello sin conocer a las personas. Me figuro que s repuso Brgida con una leve sonrisa. Las desavenencias y deslices son otro punto interesante prosigui Lucas intentando demostrar entusiasmo. En estos lugares se encuentran con frecuencia. Saben de algn chisme de esta clase? Lord Whitfield neg lentamente con la cabeza, y Brgida repuso: No acostumbramos escuchar ciertas cosas... Lucas interpret su idea antes de que concluyera: No lo dudo, tendr que moverme en otro ambiente para conseguir lo que deseo. Primero ir a la vicara para ver lo que puedan decirme all. Luego tal vez visite la taberna esa... de las Siete Estrellas. No se llama as? Y qu me dicen del muchacho antiptico? Ha dejado parientes? La seora Pierce tiene un estanco y papelera en la calle Alta. Esto es poco menos que providencial dijo Lucas. Me pilla de camino. Brgida se apart de la ventana con graciosos movimientos. Si no le molesta ir con usted le dijo. Claro que no. Habl con toda la sinceridad posible, pero se haba dado cuenta de que le haba pillado por sorpresa. Le hubiese sido ms fcil su entrevista con el sacerdote sin la presencia de una inteligencia como la de Brgida. Est bien pens para s. Tendr que representar mi papel de un modo convincente. Brgida le deca en aquel momento: Lucas, quiere esperar a que me cambie de zapatos? El orle pronunciar su nombre de pila con tal naturalidad le produjo un sentimiento muy dulce, y sin embargo, cmo deba haberlo llamado si no? Puesto que haban acordado hacerse pasar por su primo, es natural que no le llamase seor Fitzwilliam. Y de pronto se pregunt: Qu pensar ella de todo esto? Era extrao que no se hubiese ocupado hasta ahora. La prima de Jaime haba sido una solucin... abstracta. No pens en ella, se limit a aceptar la opinin de su amigo cuando dijo: Brgida lo arreglar todo a su gusto. Se la haba imaginado.., como una de esas secretarias rubias... lo suficientemente lista como para pescar a un hombre rico. En vez de esto era voluntariosa, inteligente, posea un cerebro privilegiado e ignoraba lo que pensaba de l. Se dijo: No es una persona fcil de engaar. Ya estoy lista. Se haba aproximado tan silenciosamente que no se dio cuenta de ello. Iba sin sombrero y con el cabello suelto. Al salir de la casa el

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viento que soplaba en la esquina del edificio castellano lo alborot alrededor de su rostro. Le dijo sonriendo: Me necesita para que le ensee el camino? Es muy amable repuso por cumplido. Era imaginacin suya? Le pareci verla sonrer con irona. Mirando la casa que dejaban a sus espaldas, coment: Qu detestable! Es que nadie consigui impedrselo? Para un ingls su casa es su castillo repuso Brgida, ste es el caso de Gordon, y est encantado con ella. Consciente de que su comentario iba a ser de mal gusto, pero sin poderse contener, dijo: Era la casa de sus antepasados, verdad? A usted tambin le encanta verla as? Ella le mir divertida. No quisiera desilusionarle murmur. Pero me fui de ella a los dos aos y ni siquiera recuerdo cmo era. Tiene usted razn dijo Lucas. Perdone mi error. La muchacha se ech a rer. La verdad es que es usted muy romntico. Y hubo en su voz una irona que le sorprendi, hacindole enrojecer bajo su piel tostada, aunque comprenda que no iba dirigida a l, sino a su propia amargura. Lucas guard silencio, pero hubiese querido saber muchas cosas de Brgida Conway... Cinco minutos tardaron en llegar a la iglesia y pasaron a la vicara, donde encontraron al prroco. Alfredo Wake era un hombrecillo menudo de ojos azules e inocentes. Pareci complacido por la visita un tanto inesperada. El seor Fitzwilliam se hospeda con nosotros en la Casa de los Fresnos le dijo la joven, y desea consultarle sobre un libro que est escribiendo. Mister Wake dirigi su mirada hacia Lucas, que empez a explicarse. Estaba muy nervioso, en primer lugar porque aquel hombre deba de saber mucho ms sobre folklore y ritos supersticiosos que lo poco que l haba aprendido en la rpida lectura de unos cuantos libros, y en segundo lugar, porque Brgida estaba a su lado escuchando interesada. Lucas sintise aliviado al saber que la especialidad del prroco eran las ruinas romanas, y al orle confesar que entenda muy poco de costumbres medievales y brujeras. Mencion algunos hechos ocurridos en Wychwood, y se ofreci a acompaarlo hasta una colina determinada donde decan se celebraban los aquelarres, pero lamentndose de no poder prestarle su colaboracin personal. Lucas, disimulando su satisfaccin, procur parecer desilusionado y se dispuso a hacerle algunas preguntas sobre supersticiones

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mortuorias. Mister Wake movi la cabeza. Me temo que soy la ltima persona que puede informarle sobre este particular. Mis feligreses procuran que no llegue a mis odos nada que atente contra la religin. Claro, es lgico. Pero, sin embargo, tenga la certeza de que an existen muchas supersticiones. Estos pueblecitos viven bastante atrasados. Lucas prosigui: Le he pedido a la seorita Conway una lista de las ltimas defunciones. Creo que de este modo podr obtener algunos datos. Tal vez usted pueda drmela, y as podr escoger los ms apropiados. S, eso puede arreglarse. Gil, el sepulturero, le ayudar; es un buen hombre, aunque muy sordo. Djeme que piense. Ha habido bastantes fallecimientos, demasiados, ya lo creo: tuvimos una primavera muy mala y un invierno muy crudo... y muchos accidentes. Hemos tenido una racha de mala suerte. Algunas veces se atribuye mala suerte a la presencia de una persona determinada. S. Recuerde la historia de Jons. Mas yo no creo que hubiese ningn forastero... ni nadie que se destacase en ese sentido; tampoco he odo ningn rumor a este respecto; pero repito, eso puede pasarme inadvertido. Djeme ver... hace poco muri el doctor Humbleby y la pobre Lavinia Pinkerton... una bellsima persona el doctor Humbleby... Brgida intervino: El seor Fitzwilliam conoce bastante a un amigo suyo. Es cierto? Qu pena! Su muerte se sentir mucho. Tena muchos amigos. Pero seguramente tambin tendra enemigos dijo Lucas. Me pareci orselo decir a mi amigo declar rpidamente. El seor Wake suspir. Era un hombre que deca lo que pensaba... podramos decir que no tena mucho tacto, y eso no es del agrado de todo el mundo. Pero era muy querido entre las clases humildes, a las que atenda generosamente. Lucas dijo con sumo cuidado: Sabe?, yo creo que uno de los factores con que hay que contar en esta vida es que cada muerte reporta un beneficio para alguien... no me refiero slo monetariamente. El vicario asinti pensativo: S, comparto su punto de vista. Leemos en las esquelas que sus deudos estn desconsolados, pero me temo que eso raramente es cierto. En el caso del doctor Humbleby es innegable que su colega, el doctor Thomas, mejorar de posicin.

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A qu se debe? Thomas, segn creo, vale mucho, por cierto que Humbleby siempre lo deca, pero aqu no le van muy bien las cosas. Me figuro que Humbleby le haca sombra, pues era un hombre con una atraccin definida. A su lado su colega pareca perder personalidad, y por otra parte no impresionaba a sus pacientes. Esto le preocupaba y le haca peor, ms nervioso y reservado. A decir verdad, ya he notado una gran diferencia. Tiene ms aplomo, ms personalidad. Creo que ha recobrado la confianza en s mismo. Muchas veces no se ponan de acuerdo. Thomas era partidario de los tratamientos modernos y en cambio Humbleby prefera el sistema antiguo. Ms de una vez tuvieron discusiones..., pero yo no debo hablar tanto. Brgida dijo con claridad: Pero yo creo que a mister Fitzwilliam le gustara que hablase. Lucas le dirigi una mirada inquieta. El prroco movi la cabeza sin saber qu partido tomar, y al fin prosigui sonriendo: Me temo que uno acostumbra tomar demasiado inters en los asuntos de sus vecinos; Rosa Humbleby es una muchacha muy bonita; no es de extraar que Geofredo Thomas perdiera la cabeza por ella. El punto de vista de Humbleby era incomprensible. La muchacha es muy joven y no tuvo oportunidad de ver muchos hombres, retirada en este apartado lugar. Se opona? dijo Lucas. Ya lo creo. Deca que eran muy jvenes. Y naturalmente, a la gente joven le disgusta que se lo digan. Entre los dos hombres exista una tirantez evidente. Pero me atrevo a asegurar que el doctor Thomas tuvo un gran disgusto cuando muri su colega. De septicemia, tengo entendido. S... un rasguo sin importancia que se le infect. Los mdicos corren muchos riesgos en su carrera, seor Fitzwilliam. S, desde luego repuso Lucas. Mister Wake tuvo un sobresalto. Pero nos hemos apartado de la cuestin. Soy un viejo charlatn. Estbamos hablando de los ritos paganos y de las ltimas muertes. S, tambin muri Lavinia Pinkerton, una de nuestras mejores feligresas. Luego esa pobre muchacha Ana Gibbs... puede que le interese, seor Fitzwilliam, sabe?, sospecharon que pudo haberse suicidado..., existen unos ritos supersticiosos especiales para estos casos. Tiene una ta, no demasiado simptica y poco amante de su sobrina, aunque muy charlatana. Es un dato valioso replic Lucas. Luego Toms Pierce... haba formado parte del coro... una bonita voz... angelical, pero l no lo era tanto, por desgracia. Tuvimos que librarnos de l porque revolucionaba a los otros nios. Pobre chico,

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me parece que en ninguna parte era bien recibido. Le despidieron de la oficina de Correos, donde le encontramos trabajo como repartidor de telegramas. Estuvo algn tiempo en la oficina del seor Abbot, pero tambin fue despedido..., creo que por retener unos documentos confidenciales. Luego trabaj en la Casa de los Fresnos de jardinero. No es cierto, seorita Conway? Y lord Whitfield tuvo que despedirle por su impertinencia. Yo lo sent por su madre..., una mujer honrada y trabajadora. La seorita Waynflete le dio un empleo. Consista en limpiar los cristales de las ventanas, fue muy amable. Al principio se opuso lord Whitfield, pero al fin cedi... y es una lstima que lo hubiera hecho. Por qu? Porque el chico muri. Estaba limpiando las ventanas de la biblioteca e intent bailar no s qu danza estpida en un repecho o algo parecido... perdi el equilibrio, o le dara vrtigo, y cay... Qu desgracia! No volvi a recobrar el conocimiento y muri pocas horas despus de llevarle al hospital. Le vieron caer? pregunt Lucas, interesado. No. Estaba en la parte del jardn... no en la parte delantera. Se cree que permanecera en el suelo una media hora hasta que lo encontraron. Quin lo descubri? La seora Pinkerton. Recuerda? La dama que como le dije muri en un accidente de circulacin el otro da. Pobre mujer. Estaba trastornada. Vaya un hallazgo! Haba obtenido un permiso para cortar algunas plantas y se encontr al muchacho tal como haba cado. Debi ser un choque terrible dijo Lucas meditativo. Ya lo creo se dijo para s, ms de lo que se figura... Ver truncada una vida joven es muy desagradable segua diciendo el sacerdote. Muchos de los defectos de Thomas puede que debiramos atribuirlos a las personas mayores. Era muy impertinente dijo Brgida. Usted sabe que es cierto, seor Wake. Siempre estaba atormentando a los gatos y cachorros y pinchando a los otros muchachos. Lo s, lo s el prroco mene la cabeza con tristeza. Pero usted ya sabe, mi querida seorita Conway, que algunas veces la crueldad no es innata, sino el resultado de una inteligencia retrasada. Por eso, si usted imagina a un hombre adulto con la mentalidad de un nio, comprender que la malicia y la brutalidad de un luntico son completamente desconocidas para ese hombre. Estoy convencido que un desarrollo deficiente es la raz de la estupidez y crueldad del mundo hoy en da. Deben dejarse a un lado los infantilismos... Brgida dijo con voz sbitamente enronquecida: S, tiene usted razn. S lo que quiere decir. Un hombre que sea

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tan slo un nio es lo peor del mundo... Lucas la miraba con curiosidad, convencido de que se refera a alguna determinada persona, y aunque en algunos aspectos lord Whitfield era muy infantil, no crea que fuese l. Y Lucas Fitzwilliam se pregunt muchas veces quin sera esa persona.

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Captulo V UNA VISITA A LA SEORITA WAYNFLETE


El seor Wake segua musitando algunos nombres. Veamos quin ms..., la pobre seora Rosa, el viejo Bell y el nio de los Elkins... y Enrique Carter. Hizo un mes de marzo tan fro que se llev al pobre Benjamn Stanbury; ya tena noventa y dos aos por lo menos. En abril muri Ana Gibbs dijo Brgida. S, pobre muchacha..., cometi una equivocacin lamentable. Lucas alz los ojos, encontrndose con los de Brgida, que le observaban. Al verse sorprendida, los baj rpidamente. Aqu hay algo que tengo que averiguar pens el joven contrariado , y que se relaciona con Ana Gibbs. Una vez se hubieron despedido del vicario y estuvieron en el exterior, le dijo: Quin era Anna Gibbs? Brgida tard unos momentos en contestar, y luego dijo con voz contrariada: Ana era una de las doncellas ms ineptas que he conocido. Y por eso la despidieron? No. Se pasaba las horas hablando con un hombre. Gordon tiene unos principios muy morales y anticuados. Segn l los pecados se cometen slo despus de las once de la noche. As se lo dijo y ella se puso muy impertinente. Lucas quiso saber: Era bonita? Mucho. Es la que confundi el barniz de sombreros con el jarabe para la tos? S. Es una cosa bastante tonta dijo Lucas. Una estupidez. Ella lo era? No, era una muchacha muy aguda. Lucas estaba perplejo. Sus respuestas tenan todas el mismo tono indiferente. Mas, detrs de sus palabras, ocultaba algo que no deca. En aquel momento la joven se detuvo para hablar con un hombre alto que, quitndose el sombrero, la salud efusivamente. Tras intercambiar unas palabras, le present a Lucas. ste es mi primo, el seor Fitzwilliam, que pasa una temporada en

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Los Fresnos. Ha venido para escribir un libro. El seor Abbot. Lucas le contempl con inters. Era el abogado que haba empleado a Toms Pierce. Lucas tena un prejuicio especial contra los leguleyos en general por su costumbre de no comprometerse. Sin embargo, el seor Abbot no perteneca al tipo corriente; no era ni delgado ni reservado, sino un hombre corpulento, vestido elegantemente, de unos modales corteses y una efusiva jovialidad. Sus ojos estaban rodeados de pequeas arrugas y parecan ms perspicaces vistos de cerca. Conque escribiendo un libro? Una novela? Costumbrista repuso Brgida. Entonces, ha dado usted con el sitio adecuado dijo el procurador . Esta parte del globo es muy interesante. Eso tengo entendido dijo Lucas. Creo que pueden ayudarme mucho. Deben de tener muchos ritos curiosos... o conocer algunas costumbres interesantes. Pues yo no sabra decirle..., pero puede que... Creen en los espritus? le pregunt Lucas. La verdad es que no lo s. Hay casas encantadas? No. Existe la supersticin, ya debe conocerla dijo Lucas, del nio muerto. Si un nio muere de muerte violenta... dicen que sigue andando indefinidamente..., pero si es una nia, no. Interesante supersticin, verdad? Mucho dijo el seor Abbot. No lo haba odo decir nunca. No era extrao, puesto que Lucas lo acababa de inventar. Parece ser que tuvo empleado en su oficina a Toms no s cuntos. Tengo razones para creer que piensan que sigue andando. El rostro ya de por s enrojecido del seor Abbot se torn purpreo. Toms Pierce? Un mequetrefe intil, espa y entrometido. Los espritus siempre hacen travesuras. Los buenos ciudadanos, cuando mueren, no vuelven a molestar a este mundo. Qu significa esa historia? Quin le ha visto? Estas cosas son difciles de explicar dijo Lucas. La gente no lo pregona con aseveraciones, pero es algo que se palpa en la atmsfera. S, s, claro. Lucas cambi de tema. La persona ms indicada para ayudarme es el doctor de la localidad. Los mdicos se enteran de muchas cosas cuando visitan en ciertas barriadas. De toda clase de supersticiones, filtros amorosos y dems extravagancias. Debe usted ver al doctor Thomas, es un buen muchacho muy del da. No como el pobre Humbleby.

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Algo refractario, verdad? Muy testarudo..., una cabeza dura en el peor sentido de la palabra. Tuvieron una discusin por causa del proyecto del agua, verdad? Otra vez enrojeci mister Abbot. Humbleby se opona a los adelantos del progreso. No quiso aprobar el proyecto. Me dijo cosas muy desagradables. No me importan sus palabras, por las que pude haberle procesado. Brgida murmur: Pero los abogados nunca recurren a la ley. Ellos saben ms, verdad? Abbot echse a rer. Su enojo ces tan pronto como haba venido. Muy bueno, seorita Brgida! No anda muy equivocada. Los que estamos siempre entre leyes sabemos demasiado. Ja, ja...! Bueno, debo continuar. Telefoneme si cree que puedo ayudarle en algo, seor... Fitzwilliam dijo Lucas. Gracias; as lo har. Siguieron andando y Brgida coment: Por lo menos, veo que su mtodo consiste en dar las cosas por hechas y ver las reacciones que provocan. Lo que usted quiere decir es que mis mtodos no son muy exactos. No es eso? Es lo que he notado. Con ligero desasosiego pens lo que iba a decirle, pero antes de que pudiera hablar lo hizo ella: Si le interesa saber ms acerca de Ana Gibbs puedo acompaarle a ver una persona que puede ayudarle. Quin es? La seorita Waynflete. Ana trabaj all cuando dej Los Fresnos, y fue en esa casa donde muri. Ah, ya... estaba algo sorprendido. Me parece bien... muchas gracias. Vive aqu mismo. Hallbanse en el prado del pueblecito, y Brgida, inclinando la cabeza para indicarle la gran casa georgiana que Lucas observara el da anterior, le dijo: Esto es Wich Hall. Ahora est convertido en biblioteca. Al lado se alzaba una casita que, comparada con la otra, pareca de juguete. Los blancos escalones resplandecan de limpios, sus picaportes brillaban y las cortinas de las ventanas eran un primor. Brgida empuj la puertecita del jardn y subi los escalones de la entrada. Antes de que llamara se abri la puerta, dando paso a una mujer de algunos aos. Lucas la consider el modelo tipo de solterona. Cubra su cuerpo delgado con una falda y chaqueta de lana y una blusa de seda gris, y llevaba el sombrero encasquetado en su bien formada cabeza. Su

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rostro era agradable y sus ojos denotaban inteligencia a travs de los cristales de sus gafas. A Lucas le record esos chivos negros que se ven en Grecia. Su mirada expresaba ingenua sorpresa. Buenos das, seorita Waynflete le dijo Brgida. ste es el seor Fitzwilliam Lucas salud. Est escribiendo un libro... sobre los fallecimientos y costumbres de un pueblo y relatos espeluznantes. Oh, Dios mo, qu interesante! Y le contempl con admiracin, mientras Lucas pensaba en la seorita Pinkerton. He pensado dijo Brgida, y de nuevo not en su voz un matiz de indiferencia que usted podra decirle algunas cosas sobre la muerte de la pobrecita Ana. Ah! exclam la seorita Waynflete. De Ana? S. Observ una nueva expresin en su rostro, y al fin, como si hubiese tomado una decisin, les introdujo en el vestbulo. Entren, hagan el favor. Yo puedo salir ms tarde. No, no dijo en respuesta a las protestas del joven. En realidad no tengo nada que hacer con urgencia. Slo unas compras. La salita era reducida, pero muy aseada y con un ligero aroma de lavanda. Sobre la repisa de la chimenea haba varias figuritas representando pastores y pastorcillas de linda sonrisa. Unos cuadritos a la acuarela y otros dos bordados a mano adornaban las paredes, junto con retratos de sobrinos y sobrinas. Algunos muebles eran buenos..., un escritorio Chippendale, una mesita de palisandro... y un sof victoriano bastante incmodo. La seorita Waynflete les ofreci sendas sillas para que se sentaran y luego dijo a modo de disculpa: Como yo no fumo, no tengo cigarrillos para ofrecerles, pero pueden fumar si lo desean. Lucas no hizo uso del permiso, pero Brgida sac en seguida un cigarrillo y lo encendi. La seorita Waynflete, sentada muy tiesa en una silla, estudi a sus invitados por unos instantes hasta que baj los ojos satisfecha de su examen. Desea saber la desgracia ocurrida a Ana Gibbs? Fue una trgica equivocacin. No fue... suicidio? pregunt Lucas. No, no, no puedo pensarlo ni un momento. Ana no era de las de ese tipo. A qu tipo perteneca? Me gustara saber muchas cosas de esa chica. Pues la verdad es que no era una buena doncella; pero hoy en da uno se conforma con tener alguien. Descuidaba su trabajo y siempre estaba dispuesta a salir... claro que era joven y ahora todas las chicas son as. No comprenden que su tiempo pertenece a sus

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seoras. Lucas la mir con simpata y la seorita Waynflete se dispuso a desarrollar su tema. No era de esas muchachas por las que hay que inquietarse (era bastante atrevida), aunque no quiero hablar mal de ella ahora que ha muerto. No es cristiano, aunque no veo la razn para ocultar la verdad. Lucas asinti, pensando que la seorita Waynflete se diferenciaba de miss Pinkerton en que tena ms lgica y pensaba ms las cosas. Deseaba verse admirada prosegua miss Waynflete, y siempre estaba pendiente de su persona. El seor Ellworthy, el que tiene la tienda de antigedades, pero es todo un caballero (es aficionado a las acuarelas), hizo uno o dos bocetos de la cabeza de la muchacha. Yo creo que esto le dio otras ideas. Siempre se estaba peleando con su prometido... Santiago Harvey. Es mecnico, trabaja en el garaje y la quera mucho. Hizo una pausa antes de proseguir: Nunca olvidar aquella horrible noche. Ana estuvo indispuesta... tena mucha tos (con esas medias de seda y esos zapatos prcticamente de papel que llevan las jvenes de hoy en da no es de extraar que pillen resfriados) y aquella tarde fue a ver al mdico para que le recetase algo. Lucas pregunt con rapidez: El doctor Humbleby o el doctor Thomas? El doctor Thomas. Y l le dio la botella de jarabe para la tos, completamente inofensivo, segn creo. Se acost temprano, y aproximadamente a la una de la madrugada empec a or unos horribles lamentos. Me levant y fui hasta su cuarto, pero tena la puerta cerrada por dentro. La llam, pero no respondi. La cocinera estaba conmigo y las dos nos asustamos mucho. Nos fuimos a la puerta de la casa y por suerte pasaba por all en aquel momento Reed, nuestro alguacil, y le llamamos. Dio la vuelta a la casa y se las arregl para subirse hasta su ventana, y como estaba abierta pudo entrar y abrirnos la puerta. Pobre chica. Fue terrible. No pudimos hacer nada por ella y muri pocas horas despus en el hospital. Y fue por ese... barniz de sombreros? S. Dijeron que muri envenenada por cido oxlico. La botella era aproximadamente del mismo tamao que la de jarabe. sta estaba en su lavabo y la del barniz al lado de la cama. Debi cogerla por equivocacin y la dej all para poderla tomar a oscuras si se encontraba mal. sa fue la teora del jurado. La seorita Waynflete hizo una pausa. Sus ojillos de cabra inteligente le miraron con cierto significado oculto. Tuvo el presentimiento de que no le contaba toda la historia... pues por algn motivo quera mantenerle ajeno al resto de sus conocimientos.

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Hubo un silencio... largo y violento. Lucas se senta como un actor que ha olvidado su papel; al fin dijo sin demasiada firmeza: Y usted cree que no fue suicidio? Desde luego. Si hubiese decidido matarse, lo ms probable es que hubiese comprado algn veneno. Esta botella haca aos que deba de tenerla. Y, de todas formas, ya le he dicho que no era de esa clase de chicas. Entonces, qu es lo que usted cree? dijo Lucas bruscamente. Creo que fue una desdichada equivocacin. Apret los labios y le mir con inters. Cuando Lucas pensaba que deba decir algo lo antes posible, se oy rascar en la puerta y un maullido lastimero. La seora Waynflete se levant para abrir la puerta, por la que entr un magnfico gato persa, que se par para observar a los visitantes y luego sentse sobre el brazo del silln de miss Waynflete. Dime, Wonky-fu, dnde ha estado mi Wonky-fu toda la maana? Aquel nombre hizo vibrar una cuerda en su memoria. Dnde haba odo algo de un gato persa llamado Wonky-fu? Es un gato muy bonito. Hace mucho tiempo que lo tiene? La seorita Waynflete mene la cabeza. Oh, no, perteneca a una antigua amiga ma, la seorita Pinkerton. La atropello uno de esos horribles automviles y, claro, no pude consentir que Wonky-fu fuese a parar a manos extraas. Lavinia se hubiera disgustado. Le adoraba... y es bonito, no es cierto? Lucas contemplaba el gato con seriedad. La seorita Waynflete le advirti: Tenga cuidado con sus orejas... Hace poco le dolan mucho. Lucas lo acarici con cuidado, mientras Brgida se pona en pie. Debemos marcharnos. La seorita Waynflete estrech la mano de Lucas. Tal vez nos volvamos a ver pronto le dijo. As lo espero repuso Lucas con jovialidad. Y le pareci que ella estaba algo desconcertada. Mir a Brgida interrogadoramente y Lucas pens que haba algo entre las dos mujeres que l ignoraba, pero se propuso averiguarlo pronto. La seorita Waynflete sali con ellos. Lucas se detuvo unos momentos antes de bajar los escalones de la entrada para contemplar el impecable verdor del prado y el estanque de los patos. Este lugar est maravillosamente intacto dijo en voz alta. El rostro de miss Waynflete se ilumin. S, es cierto. Est igual como lo recuerdo desde que era nia. Sabe?, vivamos en el Hall. Pero cuando lo hered mi hermano no quiso vivir all... Como tampoco poda sostenerlo, lo puso en venta. Un constructor que quera explotar el pas hizo una oferta. Por suerte adquiri la propiedad lord Whitfield y la salv, convirtindola

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en museo y biblioteca... la verdad es que prcticamente est intacta. Yo trabajo de bibliotecaria dos veces por semana... claro que sin sueldo, y puedo decirle el placer que se siente al estar en un sitio como ste y saber que no lo han convertido en una cueva de ladrones. Y la verdad es que es perfecto. Debe visitar nuestro pequeo museo, seor Fitzwilliam. Hay algunas cosas muy interesantes. Desde luego, pienso verlo, seorita Waynflete. Lord Whitfield ha sido un gran bienhechor para Wychwood dijo la seorita Waynflete. Y lo que me apena es que hay personas muy desagradecidas. Sus labios se unieron hasta formar una lnea delgada. Lucas no hizo preguntas y se despidi de nuevo. Cuando atravesaron la verja, Brgida pregunt complaciente: Quiere continuar las averiguaciones o volver a casa por el camino del ro? Es un paseo muy agradable. Lucas no tena intencin de seguir investigando en su compaa y repuso en el acto: Desde luego, prefiero volver por el ro. Caminaron a travs de la Calle Alta. Una de las ltimas casas ostentaba el letrero en letras doradas con la palabra Antigedades. Lucas se detuvo y meti la cabeza por una de las ventanas para curiosear el fro local. Veo un plato de porcelana bastante bonito observ. Le gustara a una de mis tas. Cunto cree usted que puede valer esa pieza? Quiere que entremos a preguntarlo? No le importa? Me gusta husmear en los anticuarios. Algunas veces se encuentran verdaderas gangas. Pues aqu no creo que las encuentre dijo Brgida con frialdad. Ellworthy conoce el valor de todos sus objetos. La puerta estaba abierta. En la tienda veanse sillas y canaps con diversos objetos colocados sobre ellos. A ambos lados haba dos habitaciones repletas de cachivaches. Lucas entr en la de la derecha y cogi el plato de porcelana. En aquel preciso momento apareci el propietario de la tienda, que cuando entraron se hallaba sentado en su escritorio estilo reina Ana. Oh, querida seorita Conway, cunto celebro verla! Buenos das, seor Ellworthy. El seor Ellworthy era un hombre joven y atractivo, vestido de color castao, de rostro alargado y boca femenina. Llevaba el cabello largo y sus andares eran afectados. Brgida los present, y en seguida dedic su atencin a su cliente. Autntica porcelana antigua. Delicioso, verdad? Adoro todo lo que hay en mi tienda y siento que alguien lo compre. Siempre so con vivir en el campo y tener una tiendecita. Wychwood es un sitio

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maravilloso... tiene ambiente. Sabe lo que quiero decir? Temperamento artstico murmur Brgida, y Ellworthy se volvi hacia ella. No, por favor. No emplee esa frase, seorita Conway. No, no, se lo suplico. No me diga que soy todo arte y gusto porque no puedo soportarlo. Claro que yo no vendo ropas ni nada de eso; ya lo saben; pero soy un tendero, eso es, slo un tendero. Pero usted es un artista, verdad? dijo Lucas. Quiero decir que usted pinta acuarelas, eh? Quin le ha dicho eso? exclam el seor Ellworthy juntando las manos. Este lugar es maravilloso, no se puede guardar un secreto. Por eso me gusta, es tan distinto de ese inhumano ocpese en sus asuntos, que yo cuidar de los mos de las ciudades. Los chismes y los escndalos son deliciosos si uno los toma por el lado bueno. Lucas se content con responder a la pregunta de Ellworthy haciendo caso omiso de sus vulgares comentarios. La seorita Waynflete nos dijo que haba hecho bocetos de esa muchacha... Ana Gibbs. Oh, Ana! Dio un paso atrs e hizo rodar un barrilito de cerveza, mientras lo observaba cuidadosamente. Luego dijo: S? Oh, s!, supongo que deb hacrselos. Pareca algo sobresaltado. Era una muchacha muy bonita dijo Brgida. El seor Ellworthy haba recobrado su aplomo. Ah, usted cree? Yo la encontraba muy vulgar. repuso. Y prosigui, dirigindose a Lucas: Tengo un par de pjaros de porcelana preciosos. Lucas fingi un ligero inters por los pjaros y pregunt el precio del plato. Ellworthy nombr una cifra. Gracias dijo Lucas; pero no creo que vaya a privarle de su posesin de momento. Sabe que siempre me alegro de no vender un objeto? Qu tontera, verdad? Mire, se lo dejo por una guinea menos. A usted le ha gustado. Me he dado cuenta... y eso es distinto. Despus de todo, esto es una tienda. No, gracias dijo Lucas. El seor Ellworthy los acompa hasta la puerta, desde donde salud con la mano... por cierto desagradable. Las manos de aquel hombre eran tan blancas que tenan ms bien un tinte verdoso. Qu desagradable es el seor Ellworthy! dijo Lucas una vez estuvieron fuera de la tienda. Mejor dira que lo son su mentalidad y sus costumbres dijo Brgida. Por qu habr venido a un sitio como ste?

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Creo que practica la magia negra. La reputacin de este pueblo le sirve de ayuda. Lucas dijo bastante sorprendido: Dios mo... me parece que sta es la clase de tipo que necesito! Deb haberle hablado de mis propsitos. Usted cree? Sabe bastantes cosas. Lucas repuso bastante inquieto: Le ver otro da. Brgida guard silencio. Ya estaban fuera de la poblacin. Siguieron un sendero y pronto llegaron al ro. All encontraron a un hombrecillo de tieso bigote y ojos saltones. Llevaba consigo tres perros bulldog y a ellos se diriga por turno. Nero, ven aqu; Nelly, deja eso. Tralo. Oye lo que te digo. Augusto... Augusto... te digo... Se interrumpi para quitarse el sombrero y saludar a Brgida y mirar con asombro a su acompaante, hasta que satisfecha su curiosidad prosigui sus amonestaciones. Es el comandante Horton y sus perros? pregunt Lucas. Precisamente. Vaya, hemos visto a todos los miembros importantes de este pueblo, eh? Casi. Me siento violento prosigui Lucas. Me figuro que deben notar que soy forastero a una milla de distancia agreg recordando los comentarios de Jaime Lorrimer. El comandante Horton nunca disimula su curiosidad le dijo Brgida. Es un hombre que no puede negar que ha sido militar dijo Lucas. Brgida exclam de pronto: Vamos a sentarnos un poquito? Tenemos tiempo de sobra. Se sentaron sobre un tronco cado que haca las veces de banco y Brgida prosigui as: S. El comandante Horton tiene un aire muy castrense y un tanto autoritario. No lo querr creer, pero hace un ao era un hombre dominadsimo por su esposa, antiptica y tirnica. Quin, ese individuo? S. Tena por esposa a la mujer ms desagradable que he conocido nunca. Adems, tena dinero y nunca se recataba de recordrselo en pblico. Pobre... me refiero a Horton. l la trataba muy bien... siempre ha sido caballeroso. Personalmente no s por qu no se separaba un instante de ella. No deba ser muy bien vista por aqu, me figuro. Nadie la apreciaba. Se enfad con Gordon y conmigo y en todas partes molestaba su presencia y su insolencia,

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Pero supongo que la Providencia le librara de ella. S, har cosa de un ao. Gastritis aguda. Fue un infierno para su esposo, el doctor Thomas y las dos enfermeras, pero al fin se muri. En el acto se alegraron los perros. Inteligentes animalitos! Se hizo un silencio. Brgida cortaba briznas de hierba y Lucas contemplaba la orilla opuesta sin verla. Una vez ms se preguntaba el motivo de su misin. Cules eran los hechos... y cul es el fruto de su imaginacin? No era un error estudiar a todas las personas que encontraba como si fuesen posibles asesinos? Este punto de vista era algo degradante. Maldita sea! pens. He sido polica demasiado tiempo! Le sac de su abstraccin la voz fra de Brgida, que le deca: Seor Fitzwilliam. Dgame la verdad, a qu ha venido usted aqu?

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Captulo VI BARNIZ DE SOMBREROS


A Lucas le haba sorprendido la pregunta en el momento de acercar una cerilla encendida a su cigarrillo. Su inesperada observacin le paraliz la mano y le hizo permanecer inmvil hasta que se quem. Maldicin! dijo Lucas arrojando la cerilla. Le ruego me perdone. Me he sobresaltado Y le sonri con tristeza. S? S. Oh, est bien, supongo que cualquiera que sea inteligente tiene que haber ledo a travs de m, y me figuro que no habr credo, ni por un instante, que estoy escribiendo una novela de costumbres populares. Despus que le hube visto, no. Y lo crey entonces? S. De todas formas no era un buen ardid dijo Lucas. Claro que cualquiera puede querer escribir una novela, pero el hecho de venir aqu y hacerme pasar por su primo, no le hizo sospechar que haba gato encerrado? Brgida mene la cabeza. No. Le encontr una explicacin... por lo menos eso cre. Presum que deba ser muy presuntuoso... muchos de los amigos de Jaime y mos son as... y cre que le haba sugerido la idea de hacerse pasar por primo para... bueno, podramos decir para salvar su orgullo. Pero cuando llegu mi aspecto denotaba tal opulencia que al instante descart esa explicacin, verdad? Sus labios se curvaron en una sonrisa. Oh, no! le dijo. No fue por eso. Sino porque usted no era le persona adecuada. Quiere decir que no le parec lo suficiente inteligente como para escribir un libro? No hiera mis sentimientos. Usted podra escribirlo, pero no sera un libro as... sobre antiguas supersticiones... tratando de descubrir lo pasado... Nada de eso! No es de esos hombres para quien lo pasado representa mucho... puede que ni siquiera le preocupe el futuro... tan slo piensa en lo presente. Hum! Ya comprendo Hizo una mueca. Maldita sea! Desde que he llegado no ha dejado de ponerme nervioso. Es usted demasiado inteligente. Lo siento repuso la joven. Qu es lo que usted esperaba encontrar?

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Pues... la verdad, no lo haba pensado detenidamente. Ella continu con calma: Una joven rubia... con un cerebro capaz de realizar su sueo de casarse con el jefe? Lucas hizo un gesto indefinible. Ella le dirigi una mirada divertida. Lo comprendo. Est bien, no me enfado. Lucas procur mostrar su desenvoltura. Pues... tal vez fuese algo parecido; pero no pens mucho en ello. No, no pens nada le dijo ella. Usted es de los que no abre una puerta hasta estar seguro que va a pasar por ella. Mas Lucas repuso, evasivo: Oh, ya me doy cuenta de que deb representar psimamente mi papel! Lo ha adivinado tambin lord Whitfield? Oh, no! Si le dijera que ha venido a estudiar la vida de los escarabajos, le creera lo mismo. Tiene una mentalidad muy crdula! De todas formas deb hacerlo muy mal. No fui demasiado convincente. Vi que estaba representando una comedia dijo Brgida. Y me temo que casi me divirti. Oh, ya me lo figuro! Las mujeres inteligentes acostumbran a ser fras y crueles. Brgida susurr: En esta vida hay que tomar las diversiones cuando se presentan. Hizo una pausa y luego pregunt: Para qu ha venido, seor Fitzwilliam? Haban vuelto al punto inicial de la conversacin. Lucas ya imaginaba qu sucedera. Durante los ltimos instantes haba tratado de tomar una determinacin. La mir a los ojos... vio en ellos una serenidad que no esperaba encontrar. Lo mejor ser dijo, pensativo no decirle ms mentiras. Mucho mejor. Pero la verdad es difcil de explicar... Veamos. Ha formado alguna idea... quieto decir si se le ha ocurrido alguna explicacin que justifique mi presencia? Ella mene la cabeza lenta y pensativamente. Cul era? No quiere decrmelo? Puede que me sirviera de ayuda. Brgida repuso con serenidad: Pens que haba venido por algo relacionado con la muerte de esa muchacha, Ana Gibbs. Entonces era eso! Es lo que yo vi... y senta... cada vez que la nombraba. Saba que haba algo. As que pens que vine por eso? No es as? En cierto modo, s. l estaba callado... frunciendo el ceo. La muchacha, junto a l, tampoco hablaba para no distraer sus pensamientos.

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Al fin se decidi: He venido por una mera suposicin fantstica y probablemente absurda. Ana Gibbs es slo una parte, pero tengo inters en saber de qu muri exactamente. S, eso es lo que pens. Pero confiselo todo. Por qu lo pens? Qu hubo en su muerte que despertase su tan desmedido inters? Siempre he credo que hubo algn error. Brgida contest: Por eso le llev a la seorita Waynflete. Por qu? Porque ella tambin piensa como yo. Oh! Lucas record, comprendiendo ahora las insinuaciones de la inteligente solterona. Piensa como usted, que... que hubo algo extrao? Brgida asinti. Y exactamente, qu? En primer lugar, el barniz de sombreros. Qu quiere decir con eso? Pues que hace unos veinte aos la gente barnizaba sus sombreros... una temporada lo llevaba color rosa y la siguiente compraba una botella de barniz y lo converta en azul oscuro... y luego otra botellita y negro. Pero hoy no se hace. Los sombreros son baratos y cuando se pasan de moda se desechan. Incluso las chicas como Ana Gibbs? Antes lo hubiese pintado yo que ella! El economizar no se estila. Y adems hay otra cosa. El barniz era rojo. Y bien? Ana Gibbs tena el pelo rojo... zanahoria. Quiere decir que no le iba bien ese color? Brgida asinti. Si una tiene el pelo rojo no se pondr nunca un sombrero de ese color... pero... No... un hombre no lo comprendera. Para nosotros lo que sienta bien a una sienta bien a todas. Jaime tiene algunos amigos en Scotland Yard dijo Brgida. Usted no es... Yo no soy un detective oficial... ni privado, con un hermoso despacho en la calle Baker, etc., etc. Soy simplemente lo que Jaime le dijo... un polica que ha vuelto licenciado. Y estoy investigando a causa de una conversacin muy curiosa que sostuve en el tren durante el viaje de regreso del Este. Y le hizo un breve resumen de su charla con la seorita Pinkerton y los acontecimientos que siguieron y que le haban llevado hasta Wychwood. As que ya ve usted... concluy. Es todo tan fantstico. Estoy

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buscando a un hombre... un asesino secreto... que est aqu en Wychwood considerado y respetado. Si la seorita Pinkerton tuvo razn y usted y esa seorita no s cuntos tambin... ese hombre asesin a Ana Gibbs. Brgida limitse a contestar: Ya. Claro que pudiera hacerlo desde fuera, no le parece? S. Me figuro que s repuso Brgida lentamente. Reed, el alguacil, subi hasta su ventana abierta. Era un poco difcil, pero un hombre normalmente gil poda escalarla sin dificultad. Y qu hara despus? Sustituira con la botella de barniz de sombreros la del jarabe. Con la esperanza de que hiciera exactamente lo que hizo... despertarse, beberlo y que todos pensasen que se haba equivocado o que se suicid. S. Y durante el juicio no hubo sospechas de que todo hubiese sido tramado de antemano? Se supuso premeditacin? No. Se mencionaron sus observaciones sobre el barniz de sombreros durante el proceso? No. Entonces se le ocurri a usted? SI. Y a la seorita Waynflete? Han hablado de esto las dos? Brgida sonri ligeramente. Oh, no, en ese sentido no. La verdad es que no s lo que ella habr pensado. Yo dira que estaba angustiada... y cada vez lo estaba ms. Es muy inteligente, sabe?, no tiene la imaginacin limitada como la mayora de las personas de este pueblo. Desde luego es indudable que vale mucho. Me figur que la seorita Pinkerton tena la mente algo retrasada dijo Lucas. Por eso no cre que su historia pudiera ser cierta. Siempre la consider muy astuta repuso Brgida. La mayora de estas ancianas son algunas veces ms agudas que clavos. Y dice usted que mencion otros nombres? Lucas afirm con la cabeza. S. Un muchachito llamado Toms Pierce. Lo record en cuanto o hablar de l. Y estoy casi seguro que tambin nombr a Carter. Carter, Toms Pierce, Ana Gibbs, doctor Humbleby dijo Brgida, pensativa. Como usted dice es demasiado fantstico para ser verdad. Quin iba a querer matar a toda esa gente? Eran tan distintos! Lucas quiso saber: Tiene alguna idea de quin pudo desear la muerte de Ana Gibbs?

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Brgida mene la cabeza. No puedo imaginrmelo. Y qu me dice de Carter? A propsito, cmo muri? Se cay al ro y se ahog, cuando regresaba a su casa. Era una noche de niebla y estaba borracho. El puentecillo tiene barandilla slo a un lado. Se dio por hecho que debi perder pie y caerse. Pero alguien pudo haberle empujado? Oh, s! Y cualquiera pudo empujar tambin a Toms Pierce cuando limpiaba las ventanas? S, tambin. As que los hechos nos conducen a ver lo fcil que resulta deshacerse de tres seres humanos sin levantar sospechas. La seorita Pinkerton s sospech le record la joven. S. Dios la bendiga. No eran cosas de su imaginacin. A menudo me deca que el mundo era un lugar lleno de maldad. Y supongo que usted sonreira con sorna cuando lo dijo? Con aire de suficiencia! En este juego el que gana es el que sea capaz de creer seis cosas imposibles antes de haberse desayunado. Me imagino que ser intil preguntarle prosigui Lucas si ha visto algo fuera de lo corriente. No hay nadie en Wychwood que le haga estremecer cuando le ve, o que tenga una mirada extraa, o que ra como un manitico? Todo el mundo que conozco me ha parecido muy sano, respetable y normal. Tema que me dijera eso lamentse Lucas. Usted cree que ese hombre tiene que estar loco? Oh, lo asegurara. Desde luego es un luntico... pero muy astuto. La ltima persona de quien sospechara...; probablemente un pilar de la sociedad como el director del Banco. El seor Jones? No puedo imaginarlo cometiendo todos esos asesinatos. Entonces se es el hombre que buscamos. Puede ser cualquiera repuso Brgida. El carnicero, el panadero, el tendero, un hortelano, un picapedrero o el que nos trae la leche... S... puede que s. Pero me parece que nuestro campo es algo ms reducido. Por qu? La seorita Pinkerton me habl de su mirada cuando escoga su prxima vctima. Por el modo en que habl saqu la conclusin, le hago observar que es slo una impresin, de que ese hombre perteneca a su misma esfera social por lo menos. Claro que puedo equivocarme. Lo ms probable es que est en lo cierto! En esas minucias uno no

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suele equivocarse. Sabe que me siento aliviado ahora que usted lo sabe todo? le confes el polica. As no tendr que seguir representando una comedia y es probable que pueda ayudarle. Su ayuda me ser muy valiosa. De veras quiere continuar investigando conmigo? Pues claro. Lucas le dijo con ligero embarazo: Y qu pensar lord Whitfield? Usted cree...? No le diremos ni una palabra le interrumpi Brgida. Quiere decir que no lo iba a creer? Oh, claro que s. Gordon se lo cree todo! Se emocionara y ordenara a seis de sus mejores hombres que vigilasen la vecindad. Estara encantado! En ese caso es mejor no decrselo. S. No podemos permitirle que se deje llevar de sus impulsos. Lucas la mir dispuesto a decirle algo, pero cambi de opinin y se puso a mirar el reloj. S le dijo Brgida, debemos volver a casa. Y se puso en pie. Y entre los dos se alz un muro de reserva como si las palabras que Lucas no haba pronunciado flotasen en el ambiente. Y silenciosos desanduvieron el camino hasta la casa.

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Captulo VII POSIBILIDADES


Lucas se hallaba en su habitacin. A la hora de la comida contest a un interrogatorio de la seora Anstruther sobre qu flores tena en su jardn de Mayang Straits. Le dijo las que podan cultivarse all. Tambin escuch hasta saciarse las charlas para hombres jvenes sobre mi persona, de lord Whitfield. Ahora, por fin, se hallaba a solas. Cogi una hoja de papel y escribi en ella una lista de nombres en la forma siguiente: Doctor Thomas. Seor Abbot. Comandante Horton. Seor Ellworthy. Seor Wake. Seor Jones. El novio de Ana Gibbs. El carnicero, el panadero, el cerero, etc. Luego en otra hoja encabez una nueva lista con la palabra: VCTIMAS. Y escribi debajo: Ana Gibbs: Envenenada. Toms Pierce: Arrojado desde una ventana. Enrique Carter: Cado desde el puente. Empujado? Doctor Humbleby: Envenenamiento de la sangre. Seorita Pinkerton: Atropellada por un automvil. Y agreg: Seora Rosa? El viejo Ben? Y tras dejar un espacio: Seora Horton? Se puso a considerar las series de nombres, mientras fumaba un cigarrillo; luego cogi su lpiz una vez ms para escribir:

Bebido?

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Doctor Thomas: Posibilidades contra l. Con motivos definitivos para desear la muerte del doctor Humbleby. Modo de proporcionar la muerte de este ltimo a su alcance, por ejemplo, envenenamiento cientfico de ciertos grmenes. Ana Gibbs le visit la tarde de su fallecimiento. Hubo algo entre ellos? Chantaje? Toms Pierce? Sin relacin conocida. (Conoca Toms alguna relacin entre l y Ana Gibbs?) Enrique Carter? Sin relacin conocida. Estuvo ausente el doctor Thomas el da que la seorita Pinkerton fue a Londres? Lucas suspir y puso otro encabezamiento. Seor Abbot: Posibilidades contra l. (Un abogado es siempre una persona sospechosa. Posibles prejuicios mos.) Su personalidad, carcter, etc.. seran muy sospechosos en una novela..., siempre se recela de los hombres con genialidad. Objecin: esto no es una novela, sino la realidad. Motivos para asesinar al doctor Humbleby: Evidente rivalidad existente entre ellos. Humbleby desafi al seor Abbot. Motivo suficiente para un cerebro perturbado. Sus desavenencias pudieron ser observadas con facilidad por la seorita Pinkerton. Toms Pierce? Revolvi entre los papeles del seor Abbot? Encontr algo que no deba haber sabido? Enrique Carter? Sin relacin directa. Ana Gibbs? Sin relacin conocida. El barniz de sombreros muy apropiado para una mentalidad como la de Abbot... anticuada. Estuvo ausente el seor Abbot el da que mataron a la seorita Pinkerton? Comandante Horton: Posibilidades contra l. Sin relacin conocida con Ana Gibbs, Toms Pierce o Carter. Qu hizo cuando muri su esposa? Su muerte pudo ser producida por arsnico. De ser as otras muertes pudieron ser el resultado de sta... Chantaje? Ntese bien. El doctor Thomas la asista. (Ms sospechas sobre Thomas.) Seor Ellworthy: Posibilidades contra l.

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Tiene montones de cachivaches... practica la magia negra. Puede tener el temperamento de un asesino sediento de sangre. Relacionado con Ana Gibbs. Y con Toms Pierce? Y Carter? Se ignora. Humbleby? Pudo haber descubierto las condiciones mentales de Ellworthy. Y la seorita Pinkerton? Estuvo lejos del pueblo el seor Ellworthy el da en que falleci dicha seorita? Seor Wake: Posibilidades contra l. Muy poco probable. Una posible mana religiosa? Una misin que cumplir? En las novelas los religiosos ancianos son todos santos, pero (como dije antes) esto es realidad. Nota. Carter, Toms, Ana, todos ellos de mal carcter. No juzg mejor eliminarlos? Seor Jones: Datos: ninguno. El novio de Ana. Probablemente tena razones para matarla..., pero parece inverosmil sobre el terreno. Los etcteras? No los imagino. Reley lo que acababa de escribir, murmurando por lo bajo: Lo cual es absurdo! Qu bien resolva las cosas Euclides! Rompi las listas y las quem, dicindose para s: Este caso no va a ser fcil precisamente.

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Captulo VIII EL DOCTOR THOMAS


El doctor Thomas recostse en su butaca y pas su mano delicada por sus rubios cabellos. Era un hombre joven, aunque su aspecto lo era an ms. A primera vista podra crersele todava en los veinte e incluso menos. Su expresin ingenua, sus rebeldes cabellos rubios y su tez sonrosada le daban una apariencia infantil. Poda parecer joven, pero, sin embargo, su diagnstico sobre el reuma de la rodilla de Lucas coincida casi exactamente con el emitido por un eminente especialista de la calle Harley haca tan slo una semana. Gracias dijo Lucas. Me alegra saber que ese tratamiento de corrientes elctricas que me recomienda acabar con mi dolencia. No quisiera quedarme cojo a mi edad. El doctor Thomas exhibi una sonrisa de nio. Oh, no creo que haya peligro de eso, seor Fitzwilliam. Bueno, me ha quitado un peso de encima. Pensaba ir a que me viera un especialista, pero ahora estoy seguro de que no hay necesidad. El doctor volvi a sonrer. Vaya usted si eso le tranquiliza. Despus de todo, siempre es conveniente conocer la opinin de un experto. No, no. Tengo plena confianza en usted. Con franqueza: no es un caso complicado. Si sigue mis consejos, estoy seguro de que no volver a molestarle. Me ha tranquilizado usted, doctor. Ya crea que iba a volverme artrtico y que pronto no podra ni moverme. El doctor Thomas mene la cabeza con benevolencia. Lucas prosigui rpidamente: Se ha fijado con qu facilidad perdemos el dominio de los nervios hoy en da? A veces creo que el mdico tiene que sentirse un poco hechicero... una especie de mago con la mayora de los enfermos. La fe es muy necesaria. Lo s. El doctor me dice es una frase que se repite siempre con reverencia. El doctor Thomas encogise de hombros. Vaya usted a saber! y prosigui: Est escribiendo un libro sobre magia, verdad, seor Fitzwilliam? Cmo lo sabe? exclam Lucas con una sorpresa un tanto exagerada. El doctor Thomas pareci divertido.

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Oh, querido amigo, las noticias corren muy de prisa en un sitio como ste. Tenemos tan pocas cosas de qu hablar! Y seguramente le habrn exagerado, y puede que le hayan dicho que estoy convocando a los espritus de esta comarca y emulando a la bruja de Endor. Es bastante curioso que diga eso. Por qu? Porque ha corrido el rumor de que ha hecho resurgir el espritu de Toms Pierce. Pierce? Pierce? Ese muchacho que se cay desde una ventana? S. Pues no s cmo... claro que le hice unos comentarios al abogado... Cmo se llama? Abbot. S, la historia empez ah. Y no dijeron que he convertido a un abogado testarudo en un creyente espiritista? Entonces, usted cree en los espritus? Por su tono deduzco que usted no, doctor. No. No me atrever a decir creo en fantasmas... Pero he sabido de varios fenmenos curiosos en casos de muerte violenta. Pero estoy ms interesado en las supersticiones concernientes a estas muertes, por ejemplo, como la de que un hombre asesinado no puede reposar en su tumba. Existe una creencia muy interesante, dicen que la sangre de un muerto vuelve a manar si su asesino la toca. Muy curioso dijo Thomas. Pero no creo que haya muchas personas que lo recuerden actualmente. Ms de las que usted supone. Claro que no creo que aqu haya muchos asesinos... as que es difcil de comprobar. Lucas haba sonredo al pronunciar estas palabras, mientras sus ojos escrutaban el rostro de su interlocutor. Mas el doctor Thomas permaneci inmutable y le devolvi la sonrisa. No, no recuerdo que haya habido ningn asesino desde... Oh, hace muchsimos aos... desde luego no en mi tiempo. No. ste es un lugar tranquilo. Nadie obra de mala fe. A menos que alguien empujase a Toms cmo se llame para que cayese desde la ventana. Lucas ri, y de nuevo el doctor Thomas repuso con una sonrisa... completamente natural, llena de ingenuo regocijo: Muchas personas hubiesen deseado retorcer el pescuezo de ese chicuelo. Pero no creo que llegasen al extremo de arrojarle por una ventana. Parece ser que fue chiquillo muy impertinente... El librarse de l pudo ser considerado como un beneficio para la localidad. Es una lstima que no pueda aplicarse esa teora ms a menudo. Siempre he pensado que unos cuantos asesinos al por mayor seran

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muy beneficiosos para la Humanidad dijo Lucas. Por ejemplo, un miembro molesto de un club, no podra ser eliminado con una copa de coac envenenado? Luego existe el tipo de mujer que critica a sus mejores amigas. Solteronas anticuadas, corazones endurecidos que se oponen al progreso. Si pudiramos suprimirlas sin dolor, cmo cambiara en absoluto el ambiente social! La sonrisa del doctor convirtise en mueca. En resumen, usted aprueba el crimen en gran escala. Justa eliminacin. No cree usted que resultara beneficioso? Oh!, sin duda alguna. Ah, pero usted no habla en serio dijo Lucas. Yo tampoco. No tengo el respeto por la vida humana de los ingleses normales. Todo hombre que es un estorbo en el camino del progreso debera ser eliminado. sta es mi opinin. Pasndose la mano por sus cortos cabellos rubios, el doctor repuso: S, pero quin es el llamado a juzgar si un hombre es un estorbo? Ah est la dificultad, naturalmente admiti Lucas. Los conservadores consideraran que un comunista deba morir..., el rojo sentenciara a muerte al sacerdote, y el mdico al paciente, el pacifista al soldado, y as todos. Tendramos que tener un hombre de ciencia por juez. Alguien con una mentalidad muy amplia... un mdico, por ejemplo; puestos a decir, creo que usted sera un buen juez, doctor. Para decidir los que debieran conservar la vida? S. El doctor Thomas mene la cabeza. Mi trabajo consiste en arreglar lo que funcione mal. He de admitir que a veces es una tarea muy dura. Sigamos con mi argumento dijo Lucas, consideremos a Enrique Carter... El doctor repuso: Carter? Se refiere al tabernero de las Siete Estrellas? S, se mismo. No lo conoc, pero mi prima, la seorita Conway, estuvo hablando con l. Parece ser que fue un pillo redomado. S dijo el otro, se emborrachaba, maltrataba a su mujer y tena amedrentada a su hija. Era pendenciero y camorrista y se haba peleado con la mitad de los habitantes de este pueblo. En resumen, que el mundo ha mejorado desde que l muri. Convengo en que s. En suma, si una persona le hubiese empujado para que cayese al ro en vez de su amable eleccin de caer por su propio acuerdo, esa persona hubiera actuado en favor del pblico. Esos mtodos que usted define dijo el doctor los puso en prctica en... cmo dijo...? Mayang Straits? Lucas echse a rer.

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Oh, no. Son teoras que nunca puse en prctica. No. No creo que tenga madera de asesino. Por qu no? le pregunt Lucas. He sido bastante franco al exponerle mis puntos de vista. Exacto. Demasiado franco. Quiere usted decir que si fuese de los que se toman la justicia por su mano no expondra tan libremente mi opinin? Eso es. Pero pudiera ser mi evangelio y ser un fantico. Incluso en este caso, su sentido de autodefensa le protegera. Es decir, que para encontrar a un asesino hay que buscar al tipo de hombre incapaz de matar a una mosca. Quizs exagere un poquito repuso el doctor Thomas, pero no est lejos de la verdad. Dgame... me interesa, ha tropezado alguna vez con alguien que usted considerase un asesino? El doctor Thomas repuso: La verdad es que es una pregunta extraordinaria! S? Despus de todo, un mdico tiene que conocer tantos caracteres, y puede descubrir, por ejemplo, los sntomas de mana homicida antes de que se manifiesten exteriormente en el individuo. Thomas contest bastante impaciente: Usted tiene la idea general del manitico homicida, que va corriendo con un cuchillo en la mano y echando espumarajos por la boca. Permtame decirle que esa mana es la ms fcil de pronosticar. Su apariencia puede ser la de cualquier otra persona sana... incluso un hombre que se asuste con facilidad... que le diga, tal vez, que tiene enemigos. Ni ms, ni menos, un individuo inofensivo y pacfico. De veras? Claro que s. Un luntico con la idea de homicidio a menudo mata, segn l, en defensa propia. Pero claro que muchos asesinos son seres tan sanos como usted o como yo. Doctor, usted me alarma! Figrese si usted descubriera que tengo cinco o seis muertes en mi haber. El doctor Thomas sonrise. No lo creo probable, seor Fitzwilliam. No? Le devuelvo el cumplido. Yo tampoco lo creo capaz de haber cometido cinco o seis asesinatos. No cuenta mis fracasos profesionales? dijo alegremente. Me temo que le he hecho perder mucho tiempo dijo a modo de disculpa. Oh!, no estoy ocupado. Wychwood es un lugar muy saludable. Es un placer charlar con alguien de fuera. Me gustara saber... empez a decir Lucas, pero se detuvo. Diga.

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La seorita Conway me dijo, cuando me envi a verle, que era usted... un hombre... bueno... muy superior. Me pregunto si no se siente como enterrado aqu. No es un lugar adecuado para su talento. Oh!, para empezar no va mal un poco de prctica general. Es una experiencia muy valiosa. Pero usted no se contentar en vivir aqu toda la vida? Su socio, el malogrado doctor Humbleby, era un hombre sin ambicin, segn he odo... se resignaba con la prctica que haca. Creo que llevaba muchos aos aqu, verdad? Prcticamente toda su vida. Me dijeron que deja una hija muy bonita dijo Lucas. Y tuvo el placer de ver cmo el color sonrosado del doctor Thomas pasaba al rojo oscuro. Oh..., creo... s dijo. Lucas le mir con simpata. Le satisfizo poder borrar al doctor Thomas de la lista de sospechosos. Este ltimo recobrse antes de contestar bruscamente: Hablando de crmenes, puedo prestarle un buen libro, puesto que le interesa este particular. Est traducido del alemn. Es de Kreurhammer y se titula Inferioridad y crimen. Gracias respondi Lucas. El doctor busc en uno de los estantes y al cabo sac el libro en cuestin. Aqu lo tiene. Algunas teoras son algo desconcertantes y, claro, aunque slo son teoras, resultan interesantes. Por ejemplo, los primeros aos de Menzheld, el carnicero de Francfort, como le llamaban, y el captulo de Ana Hedm, la criadita asesina, son extraordinariamente interesantes. Segn tengo entendido, mat a doce nios encomendados a su cargo antes de que la descubrieran dijo Lucas. S. Tena una personalidad muy atrayente... le gustaban mucho los nios... y aparentemente se le parta el corazn a cada una de sus muertes. Esta psicologa es sorprendente. Lo sorprendente es cmo esa gente puede deshacerse de las personas dijo Lucas con admiracin. Estaban ya en la puerta y el doctor sali con l. No me sorprende dijo el mdico. Ya sabe que es muy sencillo. El qu? El deshacerse de las personas sonrea de nuevo con su sonrisa infantil. Si uno tiene cuidado. Slo hay que ser cuidadoso... eso es todo. Y un hombre listo, si es cuidadoso, no comete ningn error. Eso es todo lo que hay que hacer. Y volviendo a sonrer entr en la casa. Lucas permaneci unos momentos inmvil. Hubo algo de condescendencia en la sonrisa del doctor. Durante su conversacin se

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consider un hombre en plena madurez ante un joven muy ingenioso. En aquel momento los papeles se cambiaban. La sonrisa del doctor haba sido la de un adulto divertido ante la precocidad de una criatura.

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Captulo IX HABLA LA SEORA PIERCE


En una tienda pequeita de la calle Alta, Lucas estaba comprando un paquete de cigarrillos y un ejemplar del semanario Juerga, que proporcionaba a lord Whitfield una buena parte de sus rentas. Al pasar a la seccin deportiva, Lucas se lament en voz alta de haber perdido ciento veinte libras en las apuestas de ftbol. La seora Pierce, duea de la tienda, le demostr su simpata explicndole las desilusiones que por este motivo sufra su esposo. Una vez establecidas las relaciones amistosas por este sencillo procedimiento, no encontr dificultad en prolongar la conversacin. Mi esposo tiene mucha aficin al ftbol le dijo la seora Pierce. Lee los resultados antes de las noticias, y, como le digo, sufre cada desilusin! Todo el mundo no puede ganar, es lo que yo le digo, y no se puede hacer nada contra la suerte. Lucas se uni de corazn a sus sentimientos y procedi a hacer una pequea transaccin para pasar a otros temas de ms profundidad, diciendo que los males nunca vienen solos. Ah, no, es bien cierto, seor. Lo s muy bien y la seora Pierce exhal un suspiro. Y cuando una mujer tiene marido y ocho hijos... seis vivos y dos enterrados... bien puede decir que sabe perfectamente lo que son pesares. Desde luego supongo que debe saberlo... dijo el polica. Y dice que se le murieron dos? Uno de ellos no har ms de un mes dijo la seora Pierce con melancola. Dios mo, cunto lo siento! Fue ms que triste, seor. Ocurri tan de repente! Cuando me lo dijeron no poda creerlo. Nunca pens que pudiera sucederle una cosa as a Toms, bien puede usted decirlo, porque aunque me daba trabajo, no es natural pensar que iba a llevrsemelo. Y mi Emma Juana, tan buenecita como era. No podrs criarla, me deca. Es demasiado buena para vivir. Y era verdad, seor. El Seor conoce a los suyos. Lucas se apresur a pasar de la santa Emma Juana, al no santo Toms. Y su hijo muri hace tan poco? Fue un accidente? De accidente, s, seor. Estaba limpiando las ventanas del antiguo Ayuntamiento, que es ahora biblioteca, y debi perder el equilibrio y caer... eran las ventanas superiores.

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Mistress Pierce se extendi un poco ms sobre los detalles del accidente. No se dice por ah... dijo Lucas con suma cautela que le vieron bailando en el repecho de una ventana? La seora Pierce dijo que ya se sabe lo que son los nios, y sin duda hizo volver la cabeza al comandante Horton a pesar de ser un hombre que siempre caminaba de prisa. El comandante Horton? S, seor; el caballero de los perros bulldog. Despus de ocurrido el accidente dijo por casualidad que haba visto a Toms haciendo cosas muy extraas... y claro, eso quiere decir, que si algo le haba sorprendido repentinamente pudo haberse cado con facilidad. Alegra, seor, se era el problema de Toms. En muchos sentidos era una carga para m, pero sus nicos defectos eran la excesiva alegra y vivacidad como cualquier otro muchacho. Puedo asegurarle que no haba nada malo en l. No, no, claro que no, pero a veces, ya sabe usted, seora Pierce, que la gente... sobre todo las personas de mediana edad, olvidan que tambin ellas han sido jvenes. La seora Pierce suspir. No sabe cunta verdad hay en sus palabras, seor. Pero no puedo dejar de desear que algunos caballeros, que no nombro, tengan remordimiento de cmo trataron al pobre nio... slo porque era demasiado alegre. Les gastaba algunas jugarretas a sus jefes, verdad? pregunt Lucas sonriendo con indulgencia. La madre del nio fallecido repuso en el acto: Esa era toda su diversin. Toms era un buen imitador. Nos haca desternillar de risa cuando remedaba al seor Ellworthy en su tienda de antigedades... o al viejo seor Hobbs, el sacristn... y una vez que estaba imitando a Su Seora en la Casa de los Fresnos ante el regocijo de los dos jardineros, apareci l en persona y le despidi. Naturalmente, era de esperar, y despus de todo Su Seora no le guard rencor y le ayud a encontrar otro empleo. Pero otras personas no fueron tan magnnimas, verdad? No, seor. Y no nombro a nadie. Nunca lo pensara al ver al seor Abbot, tan amable y siempre con un chiste o una palabra cariosa a flor de labios. Toms se disgust con l? Estoy segura de que mi hijo no llevaba mala intencin repuso la seora Pierce. Y despus de todo si un papel es un documento de inters y no quieren que sea visto, no debieron dejarlo sobre una mesa... es lo que yo digo. Oh, cierto! dijo Lucas. Los documentos de importancia deben guardarse con sumo cuidado, sobre todo en el despacho de un

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abogado. Eso mismo, seor. sa es mi opinin y la de mi marido. Y adems Toms apenas pudo leer nada. De qu se trataba... alguna factura? quiso saber Lucas. Pens (con bastante lgica) que el preguntar sobre la condicin del documento levantara las sospechas de la seora Pierce. Pero su directa pregunta tuvo inmediata respuesta. Oh, no, seor, nada de eso. En realidad no tena importancia. Era una carta particular... de una seora... pero Toms ni siquiera pudo leer el nombre. Tanto revuelo por nada, es lo que yo digo. El seor Abbot debe ser de esos hombres que se ofenden con facilidad dijo Lucas. Y no lo parece, verdad? Como ya le dije, siempre tiene una conversacin tan agradable... Pero es bien cierto que es un hombre difcil de manejar, y que l y el doctor Humbleby disputaron poco antes de que muriera el pobre. No debi ser muy agradable para el seor Abbot. Porque cuando hay una muerte, uno quisiera olvidar las palabras que dijo y poder retirarlas. Lucas mene la cabeza asintiendo y murmur: Cierto, muy cierto y prosigui. Qu coincidencia! Tuvo unas palabras con el doctor Humbleby y ste muere, se enfada con Toms... y tambin fallece. Me atrevo a decir que esta experiencia har que en adelante el seor Abbot tenga cuidado con su lengua. Y adems, Enrique Carter, el de las Siete Estrellas le dijo la seora Pierce. Tuvieron una discusin muy violenta y antes de una semana Carter se ahog... aunque no hay que echarle la culpa al seor Abbot. La ofensa fue por parte de Carter... se fue a casa del seor Abbot en plena borrachera, y a voz en grito le insult. La pobre seora Carter tuvo un gran disgusto, y su muerte ha sido un gran alivio por lo que a ella respecta. Dej una hija, verdad? Ah dijo la seora Pierce. No me gustan las habladuras. Esta salida era inesperada, pero prometedora. Lucas aguz el odo y aguard. Yo no digo que sean slo habladuras. Luca Carter era una muchacha muy bonita, en su estilo, y a no ser por su posicin no hubiese habido ninguna diferencia. Pero se habl mucho, y uno no puede negarlo... sobre todo despus que Carter se fue a su casa gritando y maldiciendo. Lucas trat de asimilar el significado de aquel confuso discurso. El seor Abbot parece capaz de apreciar la belleza de una muchacha le dijo. Es corriente en los hombres dijo mistress Pierce. Eso no significa nada... slo una palabra o dos al pasar por su lado, pero la gente es como es, y lo observaron. Slo poda suceder en un sitio

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como ste. Es un lugar muy bonito le dijo l e inmaculado. Eso es lo que dicen todos los artistas, pero creo que estamos algo atrasados. No tenemos ni un solo edificio digno de mencin. En Ashevale, por ejemplo, tienen muchas casas nuevas y encantadoras, algunas con tejados verdes y vidrieras de colores. Tienen ustedes un gran instituto le dijo Lucas. Dicen que es un edificio muy bonito dijo la mujer con gran entusiasmo. Claro est que Su Seora ha hecho mucho por el pueblo. Todos conocemos su buena voluntad. Pero usted no cree que sus esfuerzos hayan tenido mucho xito? dijo Lucas, regocijado. Pues bien, seor, claro que l no pertenece a la clase elevada como la seorita Waynflete o la seorita Conway, por ejemplo. Aunque el padre de lord Whitfield tuvo una zapatera, casi todo el mundo lo ignora. Mi madre le recuerda despachando en la tienda. Claro que ahora es lord y muy rico... pero no es lo mismo, verdad, seor? Evidentemente que no repuso su interlocutor. Me perdonar que le diga una cosa. Ya s que vive en la Casa de los Fresnos, y que est escribiendo un libro, pero es primo de la seorita Brgida, y eso es distinto. Estaremos muy satisfechos de volverla a ver duea de su antigua casa. Me alegro dijo Lucas. Pag el importe de los cigarrillos con bastante brusquedad. Pens en su interior: El vulgo! Uno debe apartarse de l. Diablos, estoy aqu para atrapar a un criminal. Qu me importa a m que se case o no se case esa bruja de cabellos negros? Ella no entra en este asunto para nada. Camin despacio por la calle, y haciendo un esfuerzo apart a Brgida de sus pensamientos. Ahora veamos djose. Abbot. Probabilidades contra Abbot. Le he relacionado con tres de las vctimas. Tuvo una pelea con Humbleby, Carter y Toms... y los tres murieron. Qu hubo entre l y Ana Gibbs? Era de ella la carta que vio el endiablado chiquillo? Supo de quin era? O no? Pudo habrselo ocultado a su madre. Supongamos que s. Supongamos que Abbot juzgase necesario cerrarle la boca. Eso pudo ser! Eso es todo lo que puedo decir: Que pudo ser as! No es bastante! Lucas apresur el paso, mirando a su alrededor con repentina exasperacin. Este condenado pueblo me saca de quicio. Tan sonriente y pacfico... tan inocente... y con un loco criminal suelto por ah. O ser yo el loco? Estara loca Lavinia Pinkerton? Despus de todo... pudieron ser coincidencias. S, la muerte de Humbleby... y todo lo dems...

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Volvi la cabeza para mirar la calle Alta en toda su extensin y le asalt un sentimiento de irrealidad. Se dijo a s mismo: Esas cosas no acostumbran a suceder... Luego alz los ojos, dirigiendo su mirada hacia la colina Ashe... y la sensacin desapareci. Aquella colina estaba all... con un significado extrao; aquelarres, crueldad y ritos endiablados... Tuvo un sobresalto. Vio a dos figuras que paseaban por la ladera, y las reconoci fcilmente... eran Brgida y Ellworthy. El joven gesticulaba con sus manos extraas y repugnantes, inclinando su cabeza hacia Brgida. Parecan dos personajes salidos de un sueo. Daba la sensacin de que no hacan ruido al caminar. Pudo ver su cabello negro ondeando al viento, y de nuevo sintise preso de su poder mgico. Embrujado, eso es, estoy embrujado, se dijo interiormente. Y qued inmvil, preso de una extraa sensacin, mientras pensaba con tristeza: Quin romper el hechizo? Nadie.

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Captulo X ROSA HUMBLEBY


Oy un ligero ruido a sus espaldas que le hizo volverse rpidamente. Hallse ante una muchacha, muy hermosa por cierto, de cabellos castaos y rizosos y ojos azules, de tmido mirar, que antes de hablar enrojeci. Es usted el seor Fitzwilliam? pregunt. S. Yo... Yo soy Rosa Humbleby. Brgida me ha dicho... que usted conoci a unos amigos de mi padre. Lucas tuvo el acierto de sonrojarse bajo su tostada piel. Eso fue hace mucho tiempo dijo con bastante embarazo. Le... conocieron en su juventud... antes de su matrimonio. Ah, ya! Rosa Humbleby pareci algo desilusionada, pero prosigui: Est escribiendo un libro, verdad? S. Tomo notas para mi prxima novela sobre supersticiones. Ya. Me parece muy interesante. Probablemente ser muy aburrida. Oh, no! Estoy segura que no. Luego le dirigi una sonrisa mientras pensaba: El doctor Thomas es un hombre de suerte. Existen ciertas personas dijo en voz alta capaces de convertir el tema ms apasionante en insoportable. Me temo que soy una de ellas. Por qu haba de serlo? No lo s. Tengo esa conviccin. Usted debe ser de los que convierten un tema aburrido en uno terriblemente apasionante. sa es una opinin muy gentil. Gracias. Rosa Humbleby le pregunt con una sonrisa: Usted cree en supersticiones? sa es una pregunta difcil de contestar. Uno puede interesarse por ciertas cosas y no creer en ellas. S. Puede ser que s repuso la joven, pensativa. Es supersticiosa? No... no. No creo. Pero opino que los acontecimientos vienen a rachas. Cmo dice? Quiero decir que hay temporadas de buena o mala suerte. Creo que

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Wychwood est bajo el signo de la desgracia, desde un tiempo a esta parte. La muerte de mi padre, el atropello de la seorita Pinkerton y ese muchacho que se cay de la ventana. Empiezo a sentir... como si odiase este lugar... como si debiera marcharme. Su respiracin se aceler mientras Lucas la contemplaba pensativo. S? Oh, s que parece una tontera! Supongo que debe ser consecuencia de la repentina muerte de mi padre... fue tan rpida Se estremeci. Y luego miss Pinkerton. Ella dijo... La muchacha hizo una pausa. Qu es lo que dijo? Era una dama muy simptica. Muy parecida a una ta ma. Oh, usted la conoca? El rostro de Rosa se ilumin. Yo la apreciaba mucho y ella a mi padre. Pero a veces me pregunto si no sera lo que vulgarmente se dice un pjaro de mal agero. Por qu? Porque... es extrao... pareca temerosa de que fuese a sucederle algo a pap. Casi me previno. Sobre todo que tuviese cuidado con los accidentes. Y aquel mismo da (el anterior al que fue a la ciudad) se mostr tan alterada que incluso temblaba. Creo sinceramente, seor Fitzwilliam, que era una de esas personas que presienten lo que va a suceder. Saba lo que iba a sucederle, y tambin debi saber lo que le pasara a pap. Me asustan tanto esas cosas! La muchacha se aproxim un poco ms a l. Algunas veces uno puede prever lo futuro dijo Lucas; pero eso no es siempre cosa sobrenatural. No. Puede ser que sea natural... una facultad de la que carece la mayora de la gente. Pero aunque as sea, inquieta sobremanera... No debe angustiarse dijo Lucas con gentileza. Recuerde que ya pas todo. De qu sirve mirar hacia atrs? Slo hay que mirar para el porvenir. Lo s; pero an hay ms, sabe?... Rosa vacilaba. Hay algo ms... algo que se refiere a su prima. Mi prima? Brgida? S. La seorita Pinkerton estaba angustiada por ella. Siempre me preguntaba cosas... Creo que tambin tema por ella... Lucas se volvi en redondo, escudriando la ladera de la colina. Le embargaba un sentimiento de temor. Brgida se hallaba sola con el hombre cuyas manos tenan el tinte verdoso de la carne en descomposicin! Imaginaciones, todo imaginaciones! Ellworthy era un inofensivo aficionado que jugaba a ser tendero. Como si leyera sus pensamientos, Rosa pregunt: Le gusta a usted el seor Ellworthy? Categricamente, no. A Geofredo... ya sabe, el doctor Thomas, tampoco.

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Y a usted? Oh, no..., es terrible! Ella se aproxim ms. Hay mucho que hablar sobre l. Me dijeron que hubo una extraa ceremonia en el prado de las brujas... muchos de sus amigos vinieron de Londres... son gente muy rara, y Toms Pierce hizo una especie de monaguillo. Toms Pierce? pregunt Lucas. S. Llevaba sobrepelliz y sotana roja. Cundo fue? Oh, hace mucho tiempo, creo que en marzo. Parece ser que Toms Pierce estaba mezclado en todos los acontecimientos de este pueblo. Era muy entrometido. Siempre tena que saber lo que se haca. Probablemente cuando muri sabra muchas cosas dijo con tristeza. Rosa no capt el exacto significado de las palabras. Era un nio bastante antiptico. Le gustaba hacer travesuras y maltratar a los perros. Vaya, de esos nios que casi hay que celebrar su desaparicin. No, eso no. Fue muy doloroso para su madre. Creo que le quedan cinco ms para consolarla. Tiene buena lengua esa mujer. Verdad que habla mucho? Despus de comprarle unos cigarrillos, creo que me s la vida y milagros de cada habitante de este lugar. Rosa dijo tristemente: Eso es lo peor de un sitio as. Todo el mundo conoce la vida de los dems. Oh, no! repuso Lucas. Ella le mir interrogadoramente y l aclar: Ningn ser humano conoce a fondo todo lo referente a otra persona. El rostro de Rosa ensombrecise y un ligero estremecimiento recorri su cuerpo. No dijo despacio. Creo que tiene mucha razn. Ni siquiera de las ms cercanas y las ms queridas prosigui Lucas. Ni siquiera... hizo una pausa. Oh, s, es cierto, pero preferira que no dijera esas cosas que me asustan, seor Fitzwilliam. La he asustado? Ella asinti con la cabeza y luego dijo: Debo marcharme. Si... si no tiene nada mejor que hacer... quiero decir si puede... venga a vernos. A mi madre le gustar... le gustar verle, ya que ha conocido a amigos de mi padre. Y lentamente, con la cabeza inclinada, como si algn pesar la obligara a hacerlo, tom el camino de regreso.

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Lucas la miraba marchar mientras una oleada de ternura le invada, comunicndole el deseo de cuidar y proteger a aquella muchacha. Contra qu? Hacindose esta pregunta, sacudi la cabeza con un movimiento de impaciencia. Era cierto que Rosa Humbleby acababa de perder a su padre, pero tena madre y estaba prometida para casarse a un hombre joven y atrayente plenamente facultado para cuidar de ella. Entonces, por qu l, Lucas Fitzwilliam, vease asaltado por aquel complejo de proteccin? Viejo sentimentalismo de vuelta a la actualidad pens Lucas. La mujer necesitada de proteccin! Lo que estuvo de moda durante la poca victoriana y la del rey Eduardo, y todava daba muestras de vida durante lo que nuestro amigo lord Whitfield llamara la prisa y vorgine de la vida moderna. De todas formas se dijo a s mismo al subir la ladera de la colina esa chica me agrada. Es demasiado buena para Thomas... Ese diablo fro y engredo. El recuerdo de la ltima sonrisa del doctor vino a su memoria. Decididamente fue presuntuosa y complacida! Un rumor de pasos, un poco ms arriba, le distrajo de sus meditaciones. Alz los ojos y vio al seor Ellworthy que bajaba de la colina. Tena la mirada baja y sonrea. Su expresin impresion desagradablemente a Lucas. Ellworthy caminaba como si llevase en su cerebro una idea diablica. Su sonrisa era una extraa contraccin de sus labios, que le daba un aspecto muy desagradable. Lucas se haba detenido. Ellworthy no le vio hasta que estuvo ante l. Sus ojos, inquietos y maliciosos, se encontraron con los del otro hombre y pasaron unos instantes antes de que le reconociera. Entonces se oper un cambio completo en l, o por lo menos eso le pareci a Lucas. Donde unos momentos antes viera la maldad de un stiro, qued slo un hombre afeminado y pedante. Buenos das, seor Fitzwilliam. Buenos das contest Lucas. Ha estado usted admirando las maravillas de la Naturaleza? Las manos largas y plidas del seor Ellworthy se alzaron en un gesto raro. Oh, no, no! Desde luego que no. Aborrezco la Naturaleza. Qu cosa ms vulgar! Siempre he sostenido que no se puede gozar de la vida hasta que se deja la Naturaleza en su sitio. Y cmo dice usted que se hace? De muchas maneras! repuso el seor Ellworthy. En un sitio como ste, deliciosamente provinciano, existen muchas otras diversiones deliciosas si uno tiene got. Yo disfruto de la vida, seor Fitzwilliam. Y yo tambin repuso Lucas. Mens sana in corpore sano dijo Ellworthy con ligera irona. Creo

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que ste debe ser su lema. No es cierto? Hay cosas peores. Mi querido amigo! La salud es un fastidio terrible. Uno debe estar loco... deliciosamente loco... perverso... o ligeramente desviado... entonces es cuando se ve la vida desde un ngulo nuevo y fascinante. En ngulo indirecto sugiri Lucas. Ah, muy bueno, muy bueno... muy ingenioso. Pero tiene algo, sabe? Un punto de mira muy interesante, mas no debo entretenerle. Est usted haciendo ejercicio... hay que hacer ejercicio... eso ensean en las escuelas pblicas. Como guste dijo Lucas, y con una inclinacin de cabeza prosigui su camino, pensando: Me estoy volviendo demasiado imaginativo. Este individuo es un estpido, eso es todo. Pero una inexplicable sensacin le hizo apresurar el paso. La sonrisa extraa, triunfante, que viera en el rostro de Ellworthy, era slo producto de su imaginacin? Y de la subsiguiente impresin de su naturaleza en el momento que viera aproximarse a Lucas? Y pens con desasosiego: Y Brgida? Estar a salvo? Antes los vi juntos y ahora bajaba l solo. Ech a correr. El sol, que haba salido mientras estaba hablando con Rosa Humbleby, se ocultaba ahora de nuevo. El cielo apareca triste y amenazador, y el viento soplaba a rfagas intermitentes. Era como si hubiese escapado de la vida normal y entrado en un extremo mundo encantado, de cuya existencia tuvo conocimiento desde que vino a Wychwood. Dobl un recodo y lleg hasta el prado de hierba verde que le haban mostrado desde abajo, y que llevaba el nombre de Prado de las Brujas. All era donde, segn la tradicin, celebraron sus orgas la noche vspera de Todos los Santos. Un suspiro de alivio brot de sus labios. Brgida estaba all sentada, con la espalda apoyada en una roca, y la cabeza, entre las manos. Casi corriendo se acerc a ella. El csped pareca ms verde y ms fresco. Brgida! Alz su rostro, un rostro ausente que le turb. Pareca despertar de un sueo remoto, y como si le costase adaptarse al mundo que la rodeaba. Lucas le dijo, con bastante inoportunidad: Est usted... bien?, no es cierto? Pasaron unos momentos antes de su respuesta... como si todava no hubiese despertado del todo. Lucas sinti que sus palabras venan de muy lejos antes de llegar a l. Claro que estoy bien. Por qu no haba de estarlo?

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Su voz denotaba una frialdad casi hostil. Que me ahorquen si lo s. De pronto se me ocurri pensarlo. Por qu? Principalmente por la atmsfera de melodrama en que vivo en la actualidad. Todo me parece fuera de lo normal. Si la pierdo de vista durante unas horas me imagino que la voy a encontrar muerta en una cuneta. Eso pasa en las comedias y en las novelas. La protagonista nunca muere dijo Brgida. No, pero... Lucas se detuvo a tiempo. Qu es lo que iba a decir? Nada. Gracias a Dios que haba callado a tiempo. No debe decirse nunca a una mujer joven y bonita: Pero usted no es la protagonista. Brgida prosegua: Son secuestradas o hechas prisioneras, se las dejaba expuestas a morir con un escape de gas, o en un stano lleno de agua... pero nunca les pasa nada. Ni siquiera adelgazan dijo Lucas, y continu. Con que ste es el Prado de las Brujas? S. Y la mir. Slo le falta una escoba le dijo con gentileza. Gracias. El seor Ellworthy dijo lo mismo. Le acabo de encontrar le explic. Ha hablado con l? S. Creo que intent molestarme. Y lo ha conseguido? Su mtodo es bastante infantil Hizo una pausa antes de continuar con brusquedad. Es un individuo muy extrao. Unas veces parece que es estpido y otras me pregunto si no ser algo ms. Tambin usted piensa as? Entonces usted tambin es de mi opinin? S. Lucas esper. Hay algo raro en l dijo la muchacha. Sabe? Yo tambin quisiera saber... La otra noche me despert pensando en todo este asunto. Me pareci... que si aqu hay un asesino, yo debiera saber quin es. Quiero decir, por vivir en este lugar. Y pens, y pens hasta llegar a esta conclusin. Si existe ese asesino, debe de estar loco. Recordando lo que le dijera el doctor Thomas, Lucas pregunt: No cree que un criminal pueda estar tan sano como usted y yo? Esa clase de asesino, no. Segn yo lo veo, tiene que estar loco. Y naturalmente, eso me llev a pensar en Ellworthy. De todas las personas que conozco, l es el ms extrao. Eso no puede negarse!

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Lucas repuso, vacilando: Existen muchos como l, aficionados, fanticos, pedantes, por lo general completamente inofensivos. S, pero yo creo que es algo ms que todo eso. Tiene unas manos tan repulsivas! Lo ha notado? Qu curioso! Yo tambin. No son blancas... sino verdosas. Producen ese efecto. De todas formas, no se puede pensar que sea un asesino slo por el color de sus manos. Oh, es muy cierto. Lo que necesitamos son pruebas. Pruebas! repiti Lucas. Precisamente eso es lo que no tenemos. Ha ido con mucho cuidado. Un asesino cauteloso! Un luntico prevenido! He tratado de ayudarle dijo Brgida. Se refiere a su conversacin con Ellworthy? S. Cre que tal vez me dijera ms cosas que a usted, y lo estuve intentando. Cunteme. Pues bien, parece ser que tiene una especie de pea... una pandilla de amigos indeseables. De cuando en cuando vienen aqu a celebrar. Se refiere a eso que llaman orgas annimas? Annimas, no s, pero desde luego, les llaman orgas. En la actualidad eso suena a tontera e infantilismo. Supongo que adoran al diablo y que danzan ritos mortuorios. Algo por el estilo. Yo puedo aadir algo dijo Lucas. Toms Pierce tom parte en una de esas ceremonias como aclito. Llevaba una sotana roja. As que l lo saba? S. Y acaso eso explique su muerte. Insina que habl de ello? S... o que tal vez intentara una especie de chantaje. Brgida repuso pensativa: S que todo parece fantstico... pero si se aplica a Ellworthy, no tanto. No, de acuerdo, parece posible en vez de irreal. Hemos encontrado relacin entre dos de las vctimas dijo la muchacha: Toms Pierce y Ana Gibbs. Pero y Humbleby y el tabernero? Por el momento no veo conexin ninguna. El tabernero no, pero puedo suponer un motivo que justificase la muerte de Humbleby. Era mdico y pudo haber descubierto el estado mental de Ellworthy. S, es posible. Brgida se ech a rer. Esta maana he representado muy bien mi papel. Mi fsico me ha

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ayudado mucho, cuando le dije que una de mis tatarabuelas haba escapado de milagro de ser quemada en la hoguera acusada de brujera. Casi temo que me invite la prxima vez que se renan a celebrar sus satnicas diversiones. Lucas dijo: Brgida, por lo que ms quiera, tenga cuidado. Ella le mir sorprendida, mientras Lucas se pona en pie. Acabo de ver a la hija de Humbleby. Estuvimos hablando de la seorita Pinkerton. Y me dijo que miss Pinkerton estaba angustiada por usted. Brgida, que se dispona a levantarse, qued inmvil, como privada de movimiento, como paralizada. Cmo dice? La seorita Pinkerton angustiada por m? Eso es lo que me dijo Rosa Humbleby. Eso dijo? S. Y algo ms? No. Est seguro? Completamente. Hubo una pausa y al fin Brgida dijo: Ya. La seorita Pinkerton estuvo inquieta por Humbleby, y falleci. Y ahora, al or decir que tambin tema por usted... Brgida echse a rer, inclinando la cabeza hacia atrs, con lo que sus cabellos flotaron alrededor de su cabeza. No se inquiete por m le dijo. El diablo protege a los suyos.

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Captulo XI
LA VIDA HOGAREA DEL COMANDANTE HORTON
Lucas acomodse contra el respaldo de la butaca que ocupaba ante la mesa del director del Banco. Bien, creo que todo est arreglado dijo. Temo haberle entretenido demasiado. El seor Jones hizo un gesto con la mano, al mismo tiempo que en su rostro apareca una expresin satisfecha. De ninguna manera, seor Fitzwilliam. ste es un lugar tranquilo, ya sabe. Siempre nos complace hablar con un forastero. Es un pueblo que me fascina repuso Lucas. Tiene tantas supersticiones! El seor Jones suspir, diciendo que se precisaba mucho tiempo para que la educacin desarraigara las supersticiones, y Lucas le hizo observar que la educacin de la actualidad resultaba muy cara, cosa que sorprendi al seor Jones. Lord Whitfield ha sido un gran bienhechor en esta localidad le dijo . Comprende las desventajas que l mismo tuvo que soportar durante su infancia, y quiere que la juventud de hoy en da est bien educada. Esas desventajas no le han impedido amasar una gran fortuna coment Lucas con aplomo. No, ha sido muy hbil... mucho. O ha tenido suerte objet Lucas. El seor Jones pareci extraarse. La suerte es lo nico que cuenta dijo el polica. Tomemos por ejemplo a un asesino. Qu es lo que hace que logre pasar sin ser visto? Su destreza o su maldita suerte? El seor Jones tuvo que admitir que probablemente su suerte. Lucas prosigui: Consideremos a ese hombre, Carter, el tabernero. Se emborrachaba seis das de cada siete..., llega una noche en que se cae desde el puente al ro. Mala suerte. Para algunas personas fue buena suerte dijo el director del Banco. Qu quiere decir? Que fue una suerte para su mujer y su hija. Un empleado llam con los nudillos a la puerta y entr portando unos papeles. Lucas puso un par de firmas y le entregaron un talonario de cheques. Acto seguido se puso en pie.

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Bueno, celebro que est todo arreglado. He tenido algo de suerte en las carreras este ao. Usted no juega? El seor Jones repuso sonriendo que l no acostumbraba apostar, y agreg que su mujer tena muy mala opinin de las carreras de caballos. Entonces supongo que no ir al magnfico Derby. Desde luego que no. Va mucha gente de aqu? El comandante Horton, que es un jinete consumado. Y el seor Abbot ese da siempre hace fiesta. Aunque me parece que nunca acierta. No creo que acierten muchos repuso Lucas, y sali a la calle, tras intercambiar las frases rituales de despedida. Al salir del Banco encendi un cigarrillo. No vea razn, aparte de su teora la persona menos probable, para conservar al seor Jones en la lista de los sospechosos. No mostr ninguna reaccin interesante ante las preguntas del polica. Pareca casi imposible considerarle un criminal. Adems, no estuvo ausente el da del Derby. No haba malgastado el tiempo, puesto que le haba proporcionado ciertas informaciones. El comandante Horton y el abogado seor Abbot se ausentaron de Wychwood el da de la gran carrera. Y por lo tanto, cualquiera de los dos pudo haber estado en Londres en el preciso momento en que la seorita Pinkerton mora atropellada por un automvil. A pesar de no sospechar del doctor Thomas, hubiese preferido saber positivamente que este ltimo estuvo ocupado en los trabajos de su profesin en aquel preciso da, y mentalmente se propuso comprobarlo. Quedaba Ellworthy. Habra estado en el Derby? De ser as, se debilitaban sus suposiciones de que fuera asesino. Era posible que la muerte de la seorita Pinkerton no fuese ni ms ni menos que un accidente. En el acto rechaz esta teora. Su defuncin fue demasiado oportuna para ser casual. Lucas mont en su coche, que le aguardaba al lado de la acera, y en l se dirigi al garaje Pipwell, situado al otro extremo de la calle Alta. Quera que le arreglasen algunos defectillos de su motor. Un mecnico joven y de buen aspecto le atendi. Su rostro pecoso denotaba inteligencia. Levantaron el capot y se absorbieron en una discusin tcnica. Una voz llam: Jaime, ven un momento. El mecnico de cara pecosa obedeci. Jaime Harvey. Exacto. Jaime Harvey, el novio de Ana Gibbs. Volva ya, disculpndose, y reanudaron la conversacin tcnica. Lucas se avino a dejar el coche en el garaje.

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Qu tal le ha ido el Derby esta temporada? pregunt cuando ya se marchaba. Mal, seor. Apost por Clarigold. No hubo muchos que apostaran por Jujube II, el ganador. Desde luego, seor. Ni creo que ningn peridico le nombrara como posible ganador. Lucas mene la cabeza. Las carreras son un juego de azar. Ha estado alguna vez en el Derby? No, seor, y me gustara. Este ao le ped fiesta al patrn. Pusieron un billete barato de ida y vuelta a la ciudad, pero no quiso ni or hablar de ello. Estbamos faltos de personal, sa es la verdad, y aquel da tuvimos mucho trabajo. Lucas asinti y esta vez se fue. Jaime Harvey fue tambin eliminado de su lista. Aquel muchacho de cara simptica no poda ser un oculto asesino... ni pudo haber matado a Lavinia Pinkerton. Regres a casa por el camino del ro, donde, como la otra vez, se encontr al comandante Horton con sus perros. El comandante segua dando rdenes a sus bulldogs: Augusto, Nelly..., Nelly, no oyes? Nero..., Nero..., Nero. Y tambin esta vez le asustaron sus ojos saltones... y otras cosas. El militar dijo: Perdneme, seor Fitzwilliam, se es su nombre, verdad? S. Yo soy Horton... el comandante Horton. Sabe? Maana nos veremos en la Casa de los Fresnos. Jugaremos al tenis. La seorita Conway ha tenido la gentileza de invitarme. Es prima suya, verdad? S. Eso pens. En un sitio como ste en seguida se nota una cara nueva, sabe? Al llegar a este punto sufrieron una interrupcin. Los dos perros se haban acercado a otro chucho callejero. Augusto..., Nero. Venid aqu os digo. Cuando los dos bulldogs obedecieron su mandato de mala gana, el comandante Horton reanud la conversacin, Lucas acariciaba a Nelly, que le miraba tristemente. Hermoso animal, no le parece? Me gustan los perros dijo el comandante. Siempre tengo alguno. Los prefiero a cualquier otro animal. Mi casa est cerca, venga conmigo, le invito a una copa. Lucas acept, y los dos hombres caminaron juntos mientras el comandante Horton desarrollaba el tema de los canes que haba tenido y que prefera. Lucas supo de los premios que haba ganado Nelly, del injusto comportamiento de un juez que slo le dio una medalla a Augusto y

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de los triunfos de Nero. Ya haban llegado a la casa del comandante. ste abri la puerta principal, que no estaba cerrada con llave, y entraron. Tras acompaarle hasta la salita, que ola a perro, el comandante prepar las bebidas. Lucas mir a su alrededor. La habitacin tena varias estanteras de libros, fotografas de canes, ejemplares del Field y Country Life y un par de cmodos sillones. Sobre las libreras veanse varios trofeos de plata y un gran cuadro sobre la chimenea. Es mi mujer dijo el comandante al notar la direccin de la mirada de Lucas. Una mujer extraordinaria. Puede leerse en su rostro que tena mucho carcter. No le parece? S, desde luego repuso Lucas mirando a la malograda seora Horton. El pintor la haba representado vestida de raso color rosa y con un ramo de lirios silvestres entre sus manos. Sus cabellos castaos estaban partidos sobre la frente, y los labios fuertemente apretados. Sus ojos, grises y fros, parecan mirar airados y retadores. Una mujer extraordinaria repiti el comandante, tendiendo un vaso a su invitado. Muri hace un ao. Desde entonces soy otro hombre. De veras? dijo Lucas, sin saber qu decir. Sintese invit el otro, indicndole uno de los butacones. Y ocupando l otra butaca tom un sorbo de whisky con sifn. No volvi a decir; no he vuelto a ser el mismo de antes. Debe echarla mucho de menos dijo Lucas. El comandante mene la cabeza tristemente. El hombre necesita un esposa que le haga discutir dijo. De otro modo se vuelve uno dbil. S, dbil. Uno se abandona por completo. Pero seguramente... Muchacho, s de lo que hablo. Tal vez el matrimonio sea un poco duro al principio. Uno se dice: Maldita sea, no puedo hacer lo que me viene en gana! Pero se acostumbra. Es cuestin de disciplina. Lucas pens que la vida domstica del comandante Horton debi ser ms parecida a una batalla campal que a un idilio arrobador. Las mujeres segua diciendo el comandante son muy extraas. Aparentemente nada las satisface. Pero voto al diablo!, saben conservar a raya a los hombres. Lucas guard un silencio respetuoso. Es usted casado? le pregunt con curiosidad el militar. No. Ah, ya se casar! Y como le digo, muchacho, no hay cosa mejor que el matrimonio. Es consolador or hablar a alguien bien de ese estado dijo Lucas especialmente en estos tiempos de tantos divorcios. Bah! repuso el comandante. Los jvenes me crispan los

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nervios. No tienen fibra... ni paciencia. No son capaces de soportar nada. Carecen de entereza! Lucas estuvo a punto de preguntar por qu se requera una entereza especial, pero se contuvo. Como le deca segua diciendo Horton, Lydia era una mujer entre mil..., entre mil! Todo el mundo la quera y respetaba. De veras? No poda soportar ninguna impertinencia. Tena un modo tan particular de mirar a la gente... que la persona en cuestin acababa por marcharse con el rabo entre piernas. Esas muchachas medio tontas que se hacen llamar doncellas creen que pueden permitirse ciertas insolencias, pero Lydia pronto supo meterlas en cintura. Sabe usted cuntas cocineras y camareras tuvimos en un ao? Quince! Lucas pens que no era precisamente un tributo a la seora Horton por el buen gobierno de su casa, pero viendo que su anfitrin no pensaba as, se abstuvo de hacer comentarios. Si no eran de su agrado las despeda en el acto. Siempre suceda as? pregunt Lucas con inters. Pues ver, algunas veces eran ellas las que queran irse. Un trabajo menos, como deca Lydia! Pero, no le resultaba algo molesto? pregunt Lucas. Oh! A m no me importaba hacer las cosas dijo Horton. Soy bastante buen cocinero y s encender un fuego mejor que nadie. No me importa lavar los platos cuando hay que hacerlo..., no hay ms remedio. Lucas asinti. Luego quiso saber si la seora Horton era diestra en las tareas domsticas. Yo no soy de esos hombres que consienten que sus mujeres trabajen para ellos. Y de todas formas, Lydia era demasiado delicada para hacer las faenas de la casa. No era muy fuerte? El comandante Horton neg con la cabeza. Tena un alma maravillosa. Lo que sufri la pobre! Ni siquiera tuvo la simpata de los mdicos. Son unos brutos. Slo comprenden las dolencias fsicas. Cualquier cosa que se salga de lo corriente est fuera de sus conocimientos. Humbleby, por ejemplo, todo el mundo cree que era un buen mdico. No obstante no comprendi a mi esposa. Usted no...? Este hombre era completamente ignorante. Desconoca los adelantos modernos. Dudo que hubiese odo hablar de neurosis! Supongo que entenda de huesos rotos, sarampin y paperas, pero nada ms. Al fin tuve una discusin con l. No entenda el caso de Lydia. Se lo dije y no le gust. Dijo que mandase a buscar otro mdico, y desde entonces nos visit el doctor Thomas.

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Les gustaba ms? Desde luego es un hombre muy inteligente. Si alguien hubiese podido curar su ltima enfermedad hubiese sido el doctor Thomas. A decir verdad estaba ya mucho mejor, pero de repente sufri una incomprensible recada. Fue muy dolorosa su enfermedad? Hum! S. Gastritis. Dolores agudos, mareos... y dems. Cunto sufri la pobrecita! Fue una mrtir. Y tuvimos un par de enfermeras de lo ms antiptico! La paciente esto, la paciente lo otro... No podan olvidar que no estaban en un hospital! el comandante mene la cabeza y bebi un poco de whisky. Y tan presumidas! Lydia tena la obsesin de que la estaban envenenando. Claro que no era cierto, sino una fantasa propia de su debilidad. El doctor Thomas dijo que pasa muchas veces... pero haba mucho de verdad... aquellas mujeres la odiaban. Eso es lo peor de las mujeres, que odian a las de su propio sexo. Supongo dijo Lucas tratando de desviar la conversacin que la seora Horton tendra buenas amistades en Wychwood. La gente fue muy amable con ella dijo el comandante de mala gana. Whitfield nos mandaba uvas y melocotones de su invernadero, y Honoria Waynflete y Lavinia Pinkerton solan venir a hacerle compaa. Vena a menudo la seorita Pinkerton? S. Era bastante mayor, pero muy agradable! Estaba muy angustiada por mi esposa. Acostumbraba preguntar qu medicinas tomaba y qu rgimen segua. Todo con mucha amabilidad, sabe?, pero a pesar de su buen carcter yo la encontraba algo impertinente. Lucas asinti, comprensivo. No puedo soportar tanto ajetreo dijo el comandante. Con tantas mujeres en mi casa era imposible organizar una partida de golf. Y el joven de la tienda de antigedades? dijo Lucas. No juega al golf. Hace mucho que vive en Wychwood? Har unos dos aos. Es un individuo muy desagradable. Odiaba a las dos buenas mujeres. Aunque le parezca raro, Lydia le apreciaba. No se puede confiar en el juicio de las mujeres para conocer a los hombres. Se reunan con otras personas alegres, pero muy extraas. Incluso quiso tomarse no s qu bebedizo curalotodo hecho por l en un vaso rojo con signos del Zodaco. Es de suponer que las hierbas habran sido cogidas una noche de luna llena. Tonteras, pero las mujeres se lo tragan todo... todo se lo tragan..., ja.., ja... Lucas cambi bruscamente de tema, pensando acertadamente que el comandante no se percatara de ello. Qu clase de individuo es Abbot, el procurador? Entiende mucho de leyes? Necesito que me aconseje en un asunto y he pensado en

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verle. Dicen que es muy astuto. Yo no lo s. Tuve una pelea con l. No he vuelto a verle desde que vino a hacer el testamento de Lydia poco antes de que muriera. En mi opinin es un pesetero, pero eso no quiere decir que no sea buen abogado. No, claro que no dijo Lucas. Aunque parece un hombre muy pendenciero. Por lo que he odo se ha peleado con mucha gente. Lo que pasa es que es muy testarudo dijo Horton. Se cree todopoderoso, y el que no es de su opinin ofende a lse majest. Le han contado su discusin con Humbleby? Tuvieron discrepancias, verdad? Una pelea de primera. Aunque a m no me sorprende. Humbleby era un estpido! Fue una lstima que muriera. Quin? Humbleby? S, quiz s. No tuvo cuidado. El envenenamiento de la sangre es una cosa muy peligrosa. Siempre que me corto me pongo yodo. Simple precaucin. Humbleby, que era mdico, no lo hizo. Eso demuestra su modo de ser. Lucas se puso en pe, mirando su reloj. Tiene que ir a comer? le dijo el comandante Horton. Bien, celebro haber podido charlar con usted. Me gustan los hombres que han corrido mundo. Tenemos que vernos en otra ocasin. Dnde estuvo destinado? En Mayang Straits? Nunca estuve all. He odo decir que escribe un libro sobre supersticiones. S..., yo... Pero el comandante continuaba: Puedo contarle muchas cosas interesantes. Cuando estuve en la India... de eso hace ya bastantes aos... Lucas logr escapar unos instantes despus de soportar las usuales historias de faquires. Al salir al aire libre y or la voz del comandante que llamaba a Nero, se maravill de la vida matrimonial. El comandante Horton pareca verdaderamente apenado por haber perdido una mujer que, a todas luces, debi ser una verdadera devoradora de tigres. No sera un inteligente ardid?, preguntse Lucas de pronto.

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Captulo XII HOSTILIDADES


Afortunadamente, la tarde del partido de tenis fue esplndida. Lord Whitfield estaba del mejor humor, y representaba el papel de anfitrin muy satisfecho. Con frecuencia hizo alusin a su humilde origen. Los jugadores eran ocho. Lord Whitfield, Brgida, Lucas, Rosa Humbleby, el seor Abbot, el doctor Thomas, el comandante Horton y Enriqueta Jones, una joven muy animada, que era hija del director del Banco. En el segundo partido, Lucas, de pareja con Brgida, jug contra lord Whitfield y Rosa Humbleby. Rosa era muy diestra y su drive potente y rpido. Esto compensaba los fallos de lord Whitfield; y Brgida y Lucas, que no eran demasiado buenos, pudieron igualar su juego. Estaban tres games iguales, y Lucas, en una racha de buena suerte, logr, con Brgida, adelantarlos por cinco a tres. Entonces pudo observar que lord Whitfield perda el dominio de sus nervios. Discuti por una pelota que haba dado en la lnea, dijo que un saque era malo, a pesar de que Rosa lo haba aceptado, y comportse como un chiquillo mal educado. Estando treinta a cero, Brgida fall una pelota muy fcil que fue a parar a la red e inmediatamente sirvi dos saques malos. El juego se haba igualado. Enviaron la pelota al centro de la pista, y Lucas, al querer devolverla, tropez con su compaera. Dos saques ms fallados por Brgida y haban perdido aquel game. La muchacha se disculp: Lo siento, estoy muy cansada. Pareca ser cierto. Los golpes de raqueta de la muchacha eran dbiles y no daba una. El partido termin con la victoria de lord Whitfield y su pareja por ocho a seis. Hubo unos momentos de discusin por los que deban tomar parte en el prximo partido. Al fin Rosa volvi a jugar, esta vez de pareja con el seor Abbot y contra el doctor Thomas y la seorita Jones. Lord Whitfield sentse para secarse el sudor de su frente, con sonrisa complacida. Volva a estar de buen humor. Charl con el comandante Horton de una serie de artculos que preparaba su peridico. Enseme el huerto le pidi Lucas a Brgida. Por qu el huerto? Estoy buscando coles. No seran lo mismo guisantes? S, me irn de primera. Se alejaron del campo de tenis hasta llegar al cercado del huerto.

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Como era sbado por la tarde, no haba ningn jardinero y apareca tranquilo y apacible bajo la luz del sol. Aqu tiene los guisantes le dijo Brgida. Lucas hizo caso omiso del objeto de su visita. Por qu diablos les ha regalado el partido? Lo siento. Estaba rendida y mi juego no es constante. Pero no tanto! Esos dobles saques no engaan ni a una criatura. Y esas pelotas lanzadas sin tino...! Eso es porque soy mala jugadora repuso Brgida con calma. Si fuese un poco mejor, lo hubiera hecho ms disimulado. Pero si quiero que una pelota vaya fuera justita, da en la lnea y trabajo perdido, por eso tengo que tirar lejos. Entonces, lo admite? Evidentemente, querido Watson1. Y la razn? Igualmente evidente. A Gordon no le agrada perder. Y yo? Suponga que a m me gusta ganar. Me temo, mi querido Lucas, que no sea tan importante. Quiere explicarse un poquito mejor? Desde luego, si usted me lo pide. No hay que enojarse con quien representa para una el pan de cada da. Gordon es mi pan. Usted no. Lucas exhal un profundo suspiro. Pero al fin dijo sin poder contenerse: Por qu diablos quiere casarse con ese absurdo hombrecillo? Por qu? Porque como su secretaria gano seis libras a la semana, y siendo su esposa tendr cien mil a mi nombre, un joyero lleno de perlas y diamantes, una hermosa renta y otros requisitos del estado matrimonial. Pero por un trabajo muy distinto! Es que siempre hay que tomar actitudes melodramticas ante cualquier circunstancia de la vida? Gordon, como puede haber comprendido, es un nio grande. Lo que necesita es una madre y no una esposa. Desgraciadamente perdi la suya cuando tena cuatro aos. Lo que desea es una persona con quien poder fanfarronear, que le reafirme en sus opiniones y que est preparada para escucharle desarrollar perpetuamente su tema preferido, que es siempre invariable: hablar de s mismo. Est usted muy amargada, verdad? No creo en cuentos de hadas repuso airada la muchacha, si es eso a lo que se refiere. Soy una mujer joven con algo de inteligencia, ambiciones moderadas y sin dinero. Intento ganarme honradamente la vida. Mi empleo de esposa de Gordon no se diferenciar en nada del de secretaria. Cuando haya pasado un ao, dudo que se acuerde 1
Amigo y ayudante del famoso detective Sherlock Holmes.

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de besarme antes de acostarse. La nica diferencia es el sueldo. Se miraron a los ojos. Los dos estaban plidos de rabia. Brgida continu: Siga. Es usted bastante anticuado, seor Fitzwilliam, verdad? Diga que me vendo por dinero..., aunque no lo considero cosa despreciable. Es usted una diablesa sin corazn! Lo que es mejor que ser tonta y tenerlo. S? S. Cmo lo sabe? S lo que es querer a un hombre! Conoce a Juan Cornis? Pues fui su prometida tres aos. Era encantador, le adoraba... le quise tanto que hasta me dola el corazn. Pues bien, me dej para casarse con una viuda de acento norteo con tres sotabarbas y una renta de mil libras al ao. No cree que una cosa as cura de romanticismos? Lucas se volvi con un gemido ahogado. Quiz. Ya lo creo! Hubo una pausa. El silencio pesaba como una losa. Brgida fue la primera en romperlo con voz que expresaba vacilacin. Espero que comprenda que no tiene derecho a hablarme como lo ha hecho. Est viviendo en casa de Gordon y es una muestra de mal gusto! Lucas haba recobrado su compostura. Y eso no es anticuado? Brgida enrojeci. Pero es cierto! No lo es. Tengo derecho. Eso son ganas de discutir! Lucas la mir. Su rostro estaba plido como el que sufre un dolor fsico, y le dijo: Tengo derecho. El derecho que me da quererte... Qu dices ahora...? De quererte tanto que me duele el corazn! Ella dio un paso atrs. T...? S. Divertido, verdad? Es de esas cosas que deben hacerte rer. Vine aqu para trabajar y t sales de detrs de esa casa y... cmo te dira..? Me hechizaste! Eso es lo que pas. Hace poco has mencionado los cuentos de hadas. T me embrujaste. Sent que si me sealabas con el dedo diciendo: Convirtete en rana, hubiera empezado a andar dando saltos. Se acerc a ella. Te quiero con locura, Brgida Conway. Y querindote como te quiero, no esperars que me conforme a verte casada con un

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hombrecillo ridculo que pierde el dominio de sus nervios si no gana un partido de tenis. Y qu puedo hacer, si no? Casarte conmigo! Pero seguramente esta solucin te producir un ataque de risa. La risa es muy escandalosa. Exacto. Bueno, ahora ya sabemos a qu atenernos. Quieres que volvamos a la pista? Puede que ahora me encuentres una pareja que sea capaz de ganar! La verdad dijo Brgida dulcemente es que me parece que te molesta perder tanto como a Gordon. Lucas la cogi fuertemente por los hombros. No te parece que tienes una lengua muy larga? Me temo que no te gusto mucho a pesar de tu gran pasin. Creo que no me gustas nada. Brgida le dijo sin dejar de mirarle: Pensabas casarte cuando regresases a tu pas, verdad? S. Pero con una persona muy distinta a mi, eh? Nunca imagin que pudiera parecerse a ti. No soy... tu tipo. S cul es. Eres tan lista, querida Brgida! Una chica encantadora..., enteramente inglesa..., amante del campo y los perros... Probablemente la soaste con una falda de lana, arreglando los troncos de la chimenea con la punta de su zapato. La imagen me parece muy atractiva. Lo es. Volvemos con los dems? Puedes jugar con Rosa Humbleby. Es tan buena jugadora, que ganars casi seguro. Siendo tan anticuado, es natural que seas t quien diga la ltima palabra. De nuevo se hizo el silencio. Lucas retir sus manos de sus hombros, y los dos quedaron inmviles como si an quedara algo por decir. Brgida volvise bruscamente y emprendi el camino de regreso. El partido conclua. Rosa se negaba a volver a jugar. He jugado dos partidos seguidos. Estoy muy cansada insisti Brgida. No quiero jugar ms. T y mi primo podis jugar contra la seorita Jones y el comandante Horton. Mas Rosa sigui en sus trece y se combin un doble masculino. Despus sirvieron el t. Lord Whitfield conversaba con el doctor Thomas, refirindole con aire importante la visita que hizo a unos importantes laboratorios qumicos de Wellerman Wreitz. He querido comprobar personalmente los adelantos de los ltimos

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descubrimientos deca con voz apasionada. Soy responsable de lo que se publica en mis peridicos. sta es una Era cientfica. La ciencia debe ser asimilada con facilidad por las masas. La qumica puede resultar peligrosa dijo el doctor Thomas. Lo que hemos de aprender es la qumica del hogar repuso lord Whitfield. Y saber manejar los tubos de ensayo coment Brgida. Me impresion mucho dijo lord Whitfield. Wellerman, el dueo de los laboratorios, me acompa personalmente. Yo le ped que me atendiera un empleado, pero no quiso de ninguna manera. Es muy natural dijo Lucas. Lord Whitfield le mir, agradecido. Y me lo explic todo con la mayor claridad... los procedimientos... los sueros... y se ofreci a colaborar en el primer artculo de la serie. La seora Anstruther intervino. Creo que utilizan conejos de Indias... Qu crueldad!... Aunque peor sera que fueran perros o gatos domesticados. Los individuos que emplean perros para sus experimentos deberan ser ahorcados dijo el comandante Horton con pasin. La verdad es, Horton, que usted valora ms la vida de un perro que la humana dijo el seor Abbot. Eso siempre! repuso el comandante. Los perros no se vuelven nunca contra uno. Ni pronuncian palabras malsonantes. Nunca. Slo algn mordisco de cuando en cuando dijo Abbot. Verdad, Horton? Los canes son buenos jueces del carcter de los hombres repuso con energa el comandante. Uno de los suyos casi me muerde en una pierna la semana pasada. Qu dice a esto, Horton? Lo mismo que antes! Brgida, con mucho tacto, se interpuso. Qu les parece si jugamos otra partida de tenis, caballeros? Se jugaron otros dos sets. Y cuando Rosa Humbleby se dispuso a marchar, Lucas se le acerc. La acompaar a casa le dijo. As le llevar la raqueta. No ha venido en coche, verdad? No, pero est cerca. Me gusta andar. No dijo ms, sino que, tomando su raqueta y sus zapatos, ech a andar a su lado sin decir palabra. Rosa inici dos o tres frases triviales; Lucas responda con monoslabos, aunque ella pareci no darse cuenta. Al llegar a la puerta de la casa se ilumin el rostro del polica. Ahora me siento mejor le dijo. Es que no se encontraba bien?

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Es muy amable al pretender que no se haba dado cuenta. Usted ha hecho desaparecer mi malestar. Es extrao, pero me siento como si hubiera pasado una nube negra y ahora volviese a lucir el sol. Y as ha sido. Estaba nublado cuando salimos de la Casa de los Fresnos y ahora brilla el sol. Entonces es cierto en la realidad, lo mismo que en mi estado de nimo. Bien, bien, el mundo al fin y al cabo es un lugar agradable muchas veces. Claro que s! Seorita Humbleby, me permite un comentario indiscreto? Creo que de usted no puede serlo. Oh, no est tan segura! Quiero decirle que considero al doctor Thomas un hombre muy afortunado. Rosa enrojeci, sonriendo. As que se ha enterado? Es que era un secreto? Lo siento. Oh! En este pueblo todo se sabe dijo Rosa, dolida. As es cierto que est prometida? Rosa asinti. Slo que... an no lo hemos anunciado oficialmente. Sabe? pap se opona... y nos parece poco delicado... pregonarlo a los cuatro vientos ahora que acaba de morir. Su padre se opuso? Bueno, oponerse abiertamente, no; pero yo creo que hubiese llegado a eso. Crea que eran demasiado jvenes? dijo Lucas con simpata. Eso es lo que deca. Pero, usted cree que haba algo ms? S Rosa lade la cabeza, pensativa. Me temo que lo que pasaba era que a pap... le disgustaba Geofredo. Vaya usted a saber por qu! No se llevaban bien? A veces crea que era eso... Claro que mi padre tuvo bastantes prejuicios. Supongo que debi de estar muy encariado con usted y no se avendra a la idea de perderla. Rosa asinti, pero con una sombra de reserva. O fue ms? Le dijo que no quera que se casase con Thomas? No. Sabe?, pap y Geofredo eran tan distintos... que chocaban en algunas cosas. Geofredo era muy paciente..., pero el saber que mi padre no aprobaba nuestras relaciones le haca reservado y tmido... y mi padre no pudo conocerle mejor. Los prejuicios son difcil de combatir dijo Lucas. Pero si no tena razn! Expuso alguna de sus razones?

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Oh, no! No las tena! Quiero decir que no poda decir nada contra Geofredo, a no ser que no le agradaba. No tena a qu aferrarse? Quiero decir, si su novio no bebe, o apuesta en las carreras. Oh, no! Ni siquiera creo que sepa quin gan el Derby. Es extrao dijo Lucas; pero jurara que vi al doctor Thomas en Epson el da del Gran Derby. Por unos momentos tuvo miedo de haber mencionado el da que lleg a Londres, pero Rosa contest en seguida sin recelos: Cree haberle visto? Oh, no! No pudo haber estado, por una razn. Estuvo casi todo el da en Ashewold, donde asisti a un parto muy difcil. Qu buena memoria tiene! Rosa ech a rer. Lo recuerdo porque me dijo que al nio le llamaron Jujube como apodo, claro. Lucas asinti, distrado. De todas formas, Geofredo nunca va a las carreras. Le aburren soberanamente. dijo la muchacha, agregando en otro tono: Por qu no entra? A mi madre le gustara conocerle. Si usted lo cree as, entrar. Rosa le condujo a una habitacin que a la luz del atardecer le pareci triste. Una mujer se hallaba sentada en una butaca en posicin muy extraa. Mam, ste es el seor Fitzwilliam. La seora Humbleby le mir al estrecharle la mano. Rosa sali de la estancia. Celebro conocerle, seor Fitzwilliam. Creo que hace aos unos amigos suyos conocieron a mi marido. Rosa me lo cont. S, seora Humbleby no le agradaba mentir a la viuda, pero no vio el modo de evitarlo. Me gustara que le hubiese conocido dijo la seora Humbleby. Era un gran hombre y un gran mdico. Cur a muchas personas que ya haban perdido la esperanza con la fuerza de su personalidad. Desde que estoy aqu he odo hablar mucho de l refiri con marcada amabilidad. Se acuerdan mucho de l. No poda ver claramente el rostro de su interlocutora. Su voz era montona, pero esa misma falta de expresividad pareca probar que disimulaba su emocin. El mundo es un lugar maldito, seor Fitzwilliam. No lo cree as? dijo de repente. S. Puede que s. Pero, no lo sabe? Pues es muy importante. Hay tanta maldad por ah... Hay que estar preparado para luchar. l lo saba, y estaba al lado de la razn.

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Estoy seguro dijo Lucas. Conoca la maldad de este lugar... Saba... y la seora Humbleby se ech a llorar. Lo siento murmur el polica. Ella contuvo sus lgrimas con gran rapidez. Debe usted perdonarme le dijo tendindole la mano. Venga a vernos a menudo mientras est aqu. A Rosa le gustar. Le aprecia mucho. Y yo a ella. Creo que es la muchacha ms encantadora que he conocido desde hace mucho tiempo. Es muy buena conmigo. El doctor Thomas es un hombre de mucha suerte. S la seora Humbleby dej caer su mano sobre su regazo. Su voz perdi de nuevo expresin. No s... es todo tan complicado! Lucas la dej en pie, retorcindose las manos, nerviosa. Mientras caminaba hacia su casa recordaba fragmentos de su conversacin con Rosa. El doctor Thomas haba estado ausente buena parte del da del Derby. Y se march de Wychwood en su automvil. Londres distaba slo treinta y cinco millas. Se supona que haba estado atendiendo un parto. Existan otras pruebas aparte de su palabra? Poda comprobarse. Luego sigui con la seora Humbleby. Qu quiso decir al insistir tanto en aquella frase: El mundo est lleno de maldad...? Eran slo sus nervios y el trastorno por el golpe de la muerte de su esposo? O haba algo ms? Es que tal vez saba algo? Algo que conoci el doctor Humbleby bastante antes de morir? Tengo que salir adelante djose. Tengo que continuar. Y con resolucin, apart de su memoria el recuerdo de la escena vivida por l y Brgida.

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Captulo XIII HABLA LA SEORITA WAYNFLETE


A la maana siguiente Lucas tom una resolucin. Haba llegado tan lejos como era posible con sus interrogatorios. Era inevitable que le descubrieran. Lleg el momento de desmentir su papel de escribir y revelar que haba ido a Wychwood con un proyecto definido. Dispuesto a poner en prctica su plan, se dirigi a visitar a Honoria Waynflete. No slo le haba impresionado favorablemente su discrecin y aspecto inteligente... sino que tal vez pudiera darle informaciones muy tiles. Ella le cont lo que saba. Esta vez quera que le dijese lo que pudo haber adivinado, pues consideraba que las suposiciones de la seorita Waynflete no andaran muy lejos de la verdad. Fue a verla al salir de misa. Miss Waynflete condujo a Lucas al interior sin mostrar la menor sorpresa. Al verla sentada cerca de l, con las manos enlazadas sobre su regazo, y sus ojos fijos en su rostro, no supo cmo explicar el motivo de su visita. Al fin le dijo: Me atrevo a suponer, seorita Waynflete, que habr adivinado que la razn de mi presencia en este pueblo no es meramente el escribir un libro costumbrista. Miss Waynflete inclin la cabeza dispuesta a escuchar. Lucas no tena la intencin de ir directamente al grano. La seorita Waynflete poda ser discreta... por lo menos daba esa impresin; pero segn la opinin de Lucas sobre las solteronas, era difcil que resistiera la tentacin de confiar una historia tan excitante a sus amigas ms ntimas. Y por lo tanto propuso adoptar una medida intermedia. Estoy aqu para investigar la muerte de esa pobre muchacha, Ana Gibbs. La seorita Waynflete pregunt: Quiere decir que le ha enviado la polica? Oh, no! dijo Lucas con tono risueo. Yo dira que soy lo que llamamos una especie de investigador privado. Ya. Entonces fue Brgida quien le hizo venir? Lucas vacilaba. Al fin decidi que lo creyera. Era difcil justificar su presencia sin explicar toda la historia Pinkerton. La seorita Waynflete deca con profunda admiracin: Brgida es muy prctica y muy eficiente! Creo que si hubiese tenido

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que confiar en mi propio juicio, no hubiera hecho nada... Quiero decir que si no se est completamente seguro de una cosa es difcil decidirse a actuar. Pero usted est segura, verdad? No, seor Fitzwilliam. ste no es un caso muy claro. Puede que sean slo imaginaciones. Al vivir sola y sin nadie con quien cambiar impresiones, puede una volverse neurastnica e imaginar cosas sin fundamento. Lucas asinti a su razonamiento reconociendo su parte de verdad, pero aadi amablemente: Pero en su interior no tiene dudas. Al llegar a este punto, la seorita Waynflete mostrse algo contrariada. Espero que no hablaremos siempre en sentido figurado. Lucas sonri. Quiere que lo traduzca en palabras? Muy bien. Cree usted que Ana Gibbs fue asesinada? Honoria Waynflete se sobresalt un tanto ante la crudeza de su lenguaje. No estoy tranquila por lo que respecta a su muerte. En absoluto. Fue poco clara, segn mi opinin. Lucas repuso pacientemente: Pero considera su muerte natural? No. No cree que fue un accidente? An lo considero menos verosmil. Existen tantos... tantos... Lucas la ataj: Suicidio? Categricamente, no. Entonces dijo Lucas, usted cree que fue asesinada. La seorita Waynflete vacil, trag saliva y al fin se resolvi con valenta: S! repuso. Eso creo! Bien. Ahora podemos continuar. Pero en realidad no tengo ninguna prueba en que basar mi opinin. Es solamente una idea! Desde luego. Esto es una conversacin privada. Estamos hablando de lo que suponemos y sospechamos. Suponemos que Ana Gibbs fue asesinada. De quin sospechamos como asesino? La seorita Waynflete mene la cabeza. Estaba muy nerviosa. Quin tena motivos para matarla? dijo Lucas, mirndola. Tuvo una discusin con su novio, Jaime Harvey. Es un hombre fuerte y atractivo. A veces, se lee en los peridicos que un muchacho mata a su novia y cosas parecidas, pero la verdad es que no puedo creer que hiciera una cosa as.

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Lucas asinti. La seorita Waynflete continuaba: Adems, tampoco creo que lo hubiese hecho en esta forma. Trepando hasta la ventana para cambiar la botella de jarabe por una que contena veneno. No me parece... Lucas intervino cuando ella tomaba aliento. No le parece propio de un amante enfurecido? De acuerdo. En mi opinin podemos eliminar a Jaime Harvey. Ana fue asesinada (hemos supuesto que lo fue) por alguien que quiso quitarla de en medio y que plante el crimen con sumo cuidado para que pareciera un accidente. Tiene usted alguna idea... alguna corazonada, de quin pudo hacerlo... de quin pudo ser...? No... la verdad... no tengo la menor idea. Est segura? S, s. Lucas observ pensativo. Su negativa haba sido poco sincera, pero continu: No conoce otros motivos? No. Esta vez fue ms categrica. Estuvo en muchas casas de Wychwood? Estuvo un ao en casa de los Horton antes de ir a la de lord Whitfield. Lucas habl con rapidez. Entonces, tenemos que alguien quiso eliminar a la muchacha. Por los hechos deducimos: primero, que es un hombre de gustos anticuados (como lo demuestra el barniz empleado), y segundo, que deba ser un hombre gil, puesto que pudo trepar hasta la ventana de su habitacin. Est usted de acuerdo en estos puntos? Por completo. Le importa que vaya a probarlo? En absoluto. Creo que es una buena idea. Le condujo hasta la parte de atrs de la casa. Lucas consigui llegar al tejado del porche, sin gran trabajo, desde all asirse al repecho de la ventana y tras un ltimo esfuerzo introducirse en la habitacin. Minutos ms tarde se reuna con la seorita Waynflete, limpindose las manos en su pauelo. Es ms fcil de lo que parece le dijo. Lo que se necesita es msculo. No encontraron algunas huellas? No lo creo. Claro que el alguacil subi por el mismo sitio. De modo, que si hubiese habido algunas las hubiese confundido con las suyas. Cmo ayud al criminal! Bueno, eso es todo. La seorita Waynflete le acompa de nuevo a la casa. Dorma muy profundamente su doncella? le pregunt. Miss Waynflete contest: Era muy difcil despertarla por las maanas. Algunas veces tena

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que llamar y llamar, antes de que respondiera. Pero ya sabe, seor Fitzwilliam, que hay un refrn que dice que no hay peor sordo que el que no quiere or. Es cierto asinti Lucas. Bueno, ahora, seorita Waynflete, llegamos a los mviles. Comenzando por los ms evidentes, cree usted que hubo algo entre Ellworthy y la muchacha? y se apresur a aadir: Slo le pido su parecer. Si es slo mi opinin lo que pide, creo que s. Lucas asinti con un ademn. Segn usted, pudo Ana Gibbs haber llegado a emplear el chantaje? Repito que si es slo mi opinin, me atrevo a decir que es posible. Sabe usted si tena mucho dinero en el momento de su fallecimiento? La solterona reflexion unos instantes. No creo. Si hubiese tenido ms de lo corriente lo hubiese sabido. No se compr alguna cosa extraordinaria? Creo que no. Entonces, eso destruye la teora del chantaje. La vctima acostumbra pagar antes de llegar al asesinato. Existe otra teora. La muchacha deba saber algo. Qu clase de cosas? Pudo tener conocimiento de algo peligroso para alguna persona de Wychwood. Esto es una suposicin hipottica. Suponiendo que conociera algo que pudiera perjudicar... digamos, por ejemplo, la profesin del seor Abbot. El seor Abbot? Lucas repuso rpidamente: O algn descuido o comportamiento poco correcto del doctor Thomas... La seorita Waynflete comenz a decir: Pero seguramente... y se detuvo. Lucas prosegua: Ana Gibbs estuvo de doncella, segn dice usted, en casa de los Horton cuando muri la seora. Hubo unos momentos de silencio, luego la seorita Waynflete respondi: Quiere decirme por qu mezcla a los Horton en este asunto, seor Fitzwilliam? La seora Horton falleci hace un ao. S, y esa chica, Ana Gibbs, estaba en su casa. Ya. Qu tienen que ver los Horton con todo esto? No lo s. Estaba haciendo cbalas. La seora Horton muri de gastritis aguda, verdad? S. Fue una muerte inesperada?

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Para m, s repuso miss Waynflete despacio. Sabe?, estaba mucho mejor... pareca en vas de restablecerse... y de pronto, tuvo una recada y falleci. Se sorprendi el doctor Thomas? No lo s, pero me figuro que s. Y las enfermeras, qu dijeron? Segn he podido experimentar, las enfermeras de los hospitales nunca se sorprenden cuando un enfermo empeora. Es la mejora lo que les parece anormal. Pero su muerte la sorprendi a usted? insisti Lucas. S. El da antes haba estado con ella, pareca encontrarse mucho mejor, y charl durante algn tiempo con gran animacin. Qu opinaba de su propia enfermedad? Tena la obsesin de que las enfermeras la estaban envenenando. Haba despedido a unas, pero nos dijo que aqullas eran tan malas como las otras. Supongo que usted no le hara mucho caso. Pues, no. Cre que eso era propio de su enfermedad. Era una mujer muy desconfiada... puede que no sea muy caritativo decirlo... pero le gustaba darse importancia. Ningn mdico entenda su caso... lo suyo era muy complicado... deba tener una enfermedad muy difcil o alguien trataba de quitarla de en medio. Y no sospechaba de su esposo? Lucas trat de hablar con naturalidad. Oh, no! Nunca se le ocurri semejante cosa! La seorita Waynflete hizo una pausa y luego pregunt: Es eso lo que usted cree? Muchos esposos lo han hecho sin que les descubrieran. A todas luces se ve que la seora Horton era una mujer como para que su marido deseara verse libre de ella! Y tengo entendido que hered mucho dinero a su muerte. S, es cierto. Qu opina usted, seorita Waynflete? Quiere saber mi opinin? S, slo su opinin. Y ella repuso lenta y deliberadamente: Segn mi parecer, el comandante Horton estaba muy enamorado de su mujer y nunca imagin siquiera hacer una cosa as. Lucas la mir y encontrse con sus ojos de color mbar que denotaban inocencia. Bien le dijo. Espero que tenga razn. Probablemente usted lo sabe bien. La seorita Waynflete se permiti una sonrisa. Las mujeres somos muy buenas observadoras, verdad? De primera. Cree que la seorita Pinkerton habra pensado como

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usted? No la o nunca opinar sobre esto. Qu concepto tena de lo ocurrido a Ana Gibbs? Miss Waynflete frunci el ceo como si tratase de recordar. Es difcil de decir. Lavinia tena una opinin muy particular. Cul? Pensaba que ocurra algo extrao aqu, en Wychwood. No sera por casualidad que alguien empuj a Toms Pierce desde la ventana? Cmo lo sabe, seor Fitzwilliam? pregunt extraada. Ella me lo dijo. No con estas mismas palabras, pero me lo dio a entender. Cundo fue eso, seor Fitzwilliam? inclinse hacia delante, interesada. El da que fue atropellada repuso con tranquilidad. Viajamos juntos hasta Londres. Qu fue lo que le dijo exactamente? Qu haban ocurrido demasiados fallecimientos en Wychwood. Nombr a Ana Gibbs, a Toms Pierce y ese hombre... Carter. Y tambin que la prxima vctima sera el doctor Humbleby. Le dijo quin era el culpable? Un hombre con una extraa mirada respondi Lucas. Una mirada que no dejaba lugar a dudas, segn ella. Y la haba visto en sus ojos mientras hablaba con el doctor Humbleby; por eso dijo que sera el prximo que morira. Y as fue susurr la seorita Waynflete. Oh, Dios mo, Dios mo! Echse hacia atrs. Sus ojos tenan una mirada como sorprendida. Quin es ese hombre? dijo Lucas. Vamos, seorita Waynflete, usted lo sabe, tiene que saberlo. No. No me lo dijo. Pero puede adivinarlo dijo Lucas astutamente. Debe tener una idea exacta en su mente de quin fue. De mala gana, la seorita Waynflete asinti con la cabeza. Entonces, dgamelo. Pero ella sacudi la cabeza enrgicamente. No, de ninguna manera. Me pide algo imposible! Me pide que adivine en quin pudo... slo pudo, haber pensado una amiga que ya ha muerto. Yo no puedo hacer una acusacin semejante! No sera una acusacin, sino slo su parecer. Pero la seorita Waynflete se mantuvo firme. No tengo nada ms que decir. Lavinia no me dijo nada. Puedo pensar que s quin es, pero comprenda que podra equivocarme. Eso influira en usted y quiz traera serias consecuencias. Sera una maldad por mi parte mencionar su nombre. Puedo estar equivocada.

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Probablemente lo estoy! Y apret los labios mirndole con determinacin. Lucas saba aceptar la derrota cuando era inevitable. Comprendi que el sentido de rectitud de la seorita Waynflete y algo ms que no alcanzaba a comprender le impedan hablar. Acept su fracaso de buen grado y se puso en pie para despedirse. Es natural que obre como le dicte su conciencia le dijo. Gracias por la ayuda que me ha prestado. La seorita Waynflete pareci no estar tan segura de s cuando le acompa hasta la puerta. Espero que no crea... comenz a decir, pero cambi de frase. Si puedo hacer algo ms por usted, no deje de decrmelo. Lo har. No repita esta conversacin. Podra ser muy perjudicial, querr usted? Claro que no! No dir ni una palabra a nadie. Lucas esper que no le engaase. Dle muchos recuerdos a Brgida. Es una muchacha tan encantadora, no le parece? Y muy lista tambin... Espero... que sea muy feliz. Y como Lucas la miraba interrogadoramente, an agreg: Quiero decir, cuando se case con lord Whitfield. Se llevan tantos aos de diferencia! S. Sabe que habamos sido novios? solt de repente. Lucas la mir atnito. Ella meneaba la cabeza, sonriendo con tristeza. Hace muchsimo tiempo. Era todava un muchacho. Yo le ayud a educarse. Estaba tan orgullosa de l... y de su espritu que le llevaba hacia el triunfo. Suspir. Mi familia, naturalmente, estaba escandalizada. En aquellos tiempos las diferencias de clases eran barreras infranqueables. y sigui tras una pausa: Siempre he seguido su carrera con inters. Y creo que los mos estaban equivocados. Luego, con la cabeza hizo una inclinacin y entr en la casa. Lucas trat de ordenar sus pensamientos. Haba clasificado a la seorita Waynflete como una vieja. Ahora comprenda que no llegaba a los sesenta. Lord Whitfield pasara de los cincuenta. Poda llevarle un ao o dos, pero no ms. E iba a casarse con Brgida, que tena veintiocho aos. Brgida, que era joven y llena de vida. Maldita sea! djose Lucas. No quiero pensar ms en eso. Al trabajo. Sigamos con mi trabajo.

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Captulo XIV REFLEXIONES DE LUCAS


La seora Church, ta de Ana Gibbs, era lo que se dice una mujer repulsiva. Su nariz afilada, sus ojos hundidos y su mala lengua daban nuseas. Lucas adopt modales corteses y tuvo un xito inesperado. Lo que tiene que hacer le dijo es responder a mis preguntas lo mejor que sepa. Si me oculta algo, o me miente, las consecuencias pueden ser muy serias para usted. S, seor. Ya comprendo. Estoy deseando decirle todo lo que sepa. Nunca me he visto mezclada con la polica... Ni quiera estarlo... concluy Lucas. Pues bien, si hace lo que le he dicho no habr necesidad de eso. Deseo que me hable de su sobrina... qu amigos tena... el dinero que ganaba... y todo lo que dijo, que pudiera darnos una pista. Empezaremos por sus amistades. Quines eran? La seora Church le dirigi una recelosa mirada por el rabillo del ojo. Se refiere a sus amigos, verdad? Tena amigas tambin? Pues, apenas. Claro que conoca algunas chicas que haban trabajado con ella... pero Ana no las trataba mucho. Ver usted... Prefera el sexo masculino. Contine. ltimamente iba con ese muchacho del garaje, Jaime Harvey. Es un chico muy atractivo y fuerte. No podas haber elegido mejor, le dije muchas veces. Y los otros? la ataj Lucas. De nuevo le dirigi su repulsiva mirada. Supongo que se refiere al caballero de la tienda de antigedades. No me gustaba nada, seor, se lo digo sinceramente! Siempre he sido una mujer muy respetable y no soporto a esos conquistadores. Pero las muchachas de hoy en da no hacen caso de lo que se les dice. Hacen slo su voluntad, y a menudo tienen que arrepentirse. Y Ana, tuvo que arrepentirse? pregunt el polica bruscamente. No, seor... eso no lo creo. Fue a visitar al doctor Thomas el da de su muerte. No sera por esa razn? No, seor. Estoy segura de que no fue. Oh! Puedo jurarlo! Ana no se encontraba bien, pero era un simple resfriado con mucha tos. No era nada de lo que usted sugiere. Estoy segura. La creo, si usted lo dice. Hasta dnde haban llegado sus relaciones con Ellworthy?

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No puedo decrselo exactamente, seor. Ana no confiaba en m. Pero estaban muy avanzadas? La seora Church repuso suavemente: Ese caballero no tiene muy buena reputacin. Cuando vienen sus amigos de la ciudad hacen cosas muy extraas a medianoche, en el Prado de las Brujas. Iba tambin Ana? Creo que fue una vez. Pas toda la noche fuera de casa y Su Seora se enter (entonces trabajaba en su casa) y le habl muy severamente, ella le contest y la despidieron, como era de esperar. Le hablaba de lo que suceda en las casas donde estuvo empleada? No mucho, seor. Le interesaban ms sus propias andanzas. Estuvo bastante tiempo en casa del comandante Horton, verdad? Cerca de un ao. Por qu se march? Por mejorar. Haba una plaza libre en la Casa de los Fresnos y, naturalmente, el sueldo era mayor. Estuvo en casa de los Horton cuando muri la seora? pregunt Lucas. S, seor. Y estaba bastante fastidiada... con las dos enfermeras y el trabajo que le daban, las bandejas y unas cosas y otras. No estuvo en casa del abogado seor Abbot? No, seor. El seor Abbot tiene un matrimonio que le cuida. Ana fue a verle una vez a su oficina, aunque ignoro para qu. Lucas consider este dato muy interesante. Y aunque era evidente que la seora Church saba algo ms sobre eso, no sigui con el tema. Haba otros caballeros que fuesen amigos suyos? Pues ninguno que pueda tomarse en consideracin. Vamos, seora Church. Recuerde que tiene que decirme la verdad. Es que no era un caballero, seor, ni nada parecido. Le dije que se estaba rebajando a s misma. Quiere explicarse ms claramente, si le es posible, seora Church? Ha odo hablar de las Siete Estrellas? No es un sitio recomendable, y el tabernero, Enrique Carter, un individuo de lo ms bajo, que pasaba la mayor parte del da borracho. Ana era amiga suya? Sali de paseo con l un par de veces. No creo que hubiera ms, desde luego. Lucas asinti pensativo y cambi el rumbo de la conversacin. Conoci usted a un muchachito llamado Toms Pierce? Quin? El hijo de la seora Pierce? Claro que s. Siempre estaba haciendo diabluras. Se meti mucho con Ana?

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Oh, no, seor. Ana le hubiera despachado con un buen tirn de orejas si hubiese intentado hacer de las suyas. Estaba ella satisfecha de su empleo en casa de la seorita Waynflete? Lo encontraba un poco aburrido, y el sueldo no era mucho. Pero despus que la despidieron de la Casa de los Fresnos, no era fcil encontrar otro buen empleo. Podra haberse marchado a otro sitio. A Londres, quiere decir? O a cualquier otra parte del pas. La seora Church mene la cabeza, diciendo despacio: Ana no quera marcharse de Wychwood... tal como estaban las cosas. Qu quiere insinuar? Me refiero a Jaime y a ese caballero de la tienda de antigedades. Lucas asinti, meditativo. La seora Church prosigui: La seorita Waynflete es una mujer muy simptica, si bien tiene algunas manas. Quiere que el metal y la plata estn siempre relucientes, que no haya ni una mota de polvo y que se d vuelta a los colchones cada da. Ana no hubiese podido soportarla si no se hubiese divertido de otras formas. Me lo imagino dijo Lucas con sequedad. Repas sus preguntas en su mente. No vea por dnde seguir. Estaba seguro de que no haba sacado todo lo que saba de la seora Church. Se decidi a hacer una ltima tentativa. Supongo que habr adivinado el motivo de este interrogatorio. Las circunstancias que rodean la muerte de Ana fueron bastante misteriosas. No estamos convencidos de que fuese un accidente. Si no lo fue, ya sabe lo que debi ser. Asesinato! dijo la seora Church con cierto placer. Exacto. Ahora, suponiendo que su sobrina fue asesinada, quin cree usted que fue el responsable? La seora Church se limpi las manos en su delantal. Debe de haber una recompensa por dar informaciones que conduzcan a la polica a la verdadera pista insinu. Puede que la haya repuso Lucas. No quisiera decir nada concreto La seora Church se pas la lengua por sus resecos labios. Pero el caballero de la tienda de antigedades es muy extrao. Recuerdo el caso Castor... cmo encontraron a la pobre chica hecha pedacitos en la cabaa de Castor, junto al mar, y cmo descubrieron que otras cinco o seis muchachas haban muerto de la misma forma. Puede que el seor Ellworthy sea uno de esos tipos. sa es su opinin? Bueno, pudiera ser, no le parece?

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Lucas lo admiti antes de decir: Estuvo ausente el seor Ellworthy el da del Derby? Es un detalle muy importante. El da del Derby? se extra la seora Church. S... el viernes hizo quince das. La verdad, no puedo responder a esa pregunta. Acostumbraba ausentarse los viernes... Unas veces iba a la ciudad y otras no. Los viernes se cierra ms pronto. Oh! dijo Lucas. Cierran ms temprano. Se despidi de la seora Church, desentendindose de sus insinuaciones de que su tiempo era muy valioso y que esperaba recibir una compensacin. Le disgustaba intensamente la seora Church. Sin embargo, su conversacin, aunque no le haba dado nuevas luces, le haba proporcionado algunos detalles interesantes. Repas todos los datos de los cuatro personajes. Thomas, Abbot, Horton y Ellworthy. La actitud de la seorita Waynflete pareca probarlo. Su reserva y repugnancia por mencionar un nombre deba significar que la persona en cuestin era vecino de Wychwood, alguien a quien una sola insinuacin podra perjudicar. Y coincida con la determinacin de la seorita Pinkerton de ir directamente a Scotland Yard. La polica local hubiese considerado ridcula su historia. Y no poda ser el carnicero, ni el panadero, ni el cerero, ni un mero mecnico de un garaje, sino alguien para quien una acusacin de asesinato resultaba algo fantstico y adems un asunto muy serio. Haba cuatro posibles candidatos. As, l tena que repasar con sumo cuidado el caso y tomar una determinacin. Primero examin la reserva de la seorita Waynflete. Era una persona consciente y escrupulosa. Crea conocer al hombre de quien sospechara la seorita Pinkerton, pero eso era, como bien dijo una suposicin. Era fcil que estuviese equivocada. En quin pensaba la seorita Waynflete? Le turbaba el pensar que su acusacin pudiera calumniar a un inocente. Adems deba tratarse de un hombre de posicin, apreciado y respetado por la vecindad. Por lo tanto, esto eliminaba automticamente a Ellworthy. Era casi un forastero, y su reputacin mala, no buena. Lucas crea que si Ellworthy hubiese sido la persona que la seorita Waynflete tena en su mente, no hubiera tenido inconveniente en decrselo. As que, por lo que respecta a la seorita Waynflete, quedaba eliminado Ellworthy. Ahora haba que seguir con los dems. Lucas consideraba que poda eliminar tambin al comandante Horton. La seorita Waynflete rechaz calurosamente la idea de que hubiese podido envenenar a su esposa. Si le hubiera considerado capaz de cometer otros crmenes no estara tan segura de su inocencia en la muerte de la seora

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Horton. Quedaban el doctor Thomas y el seor Abbot. Ambos cumplan todos los requisitos. Eran hombres de buena posicin, y nadie osara levantar un escndalo contra ellos. Eran bien vistos, apreciados, tenidos por personas rectas y honradas. Lucas consider otro aspecto del asunto. Poda eliminar a Ellworthy y Horton? En el acto pudo ver que no era tan fcil. La seorita Pinkerton supo, de verdad, quin era el asesino. Lo cual estaba probado, en primer lugar, por su muerte, y en segundo, por el fallecimiento del doctor Humbleby. Pero no se lo dijo a Honoria Waynflete. Por lo tanto, aunque sta supiese quin era, poda equivocarse con facilidad. Muchas veces suponemos lo que piensan otras personas... pero algunas nos equivocamos. Por todo lo cual los cuatro presuntos culpables continuaban en la balanza. La seorita Pinkerton haba muerto y no poda ayudarle. Tena que hacer lo que hiciera el da antes de llegar a Wychwood, esto es, pesar las pruebas evidentes y considerar todas las posibilidades. Comenz por Ellworthy. Aparentemente era el mejor: anormal y de perversa personalidad. Poda ser lo que se llama un asesino morboso. Hagmoslo as se dijo Lucas. Sospechemos de cada uno por turno. Por ejemplo, Ellworthy. Pensemos que el asesino era l! De momento, tommoslo como cierto. Y ahora consideremos a las posibles vctimas por orden cronolgico. Primero la seora Horton. Es difcil saber qu motivos pudieron impulsarle a librarse de ella. Pero hubo un medio. Horton habl de una pcima que le hizo tomar. Pudo poner arsnico y hacrselo tomar por este conducto. La pregunta... Por qu? Ahora veamos las dems. Ana Gibbs. Por qu mat Ellworthy a Ana Gibbs? La evidente razn es porque estorbaba! Tal vez le amenaz por incumplimiento de promesa. O puede que habiendo asistido a una de las orgas, le amenazase por contarlo. Lord Whitfield tena bastante influencia en Wychwood, y segn Brgida, era un hombre muy moral. Poda haber descubierto lo de las reuniones y prohibirlas. Por lo tanto tuvo que eliminar a Ana, aunque el mtodo empleado no corresponda al de un asesino sdico. Quin sigue ahora? Carter? Por qu Carter? Era poco probable que conociera la celebracin de las orgas. O se lo haba dicho Ana? Estara mezclada su bella hija? Le hizo el amor Ellworthy? Deba entrevistarse con Luca Carter. Quizs insultase a Ellworthy, y ste se ofendiera. Quien ha cometido dos o tres asesinatos no debe precisar demasiados motivos para cometer otro. Ahora sigue Toms Pierce. Por qu mat Ellworthy a Toms Pierce? Muy fcil. Toms haba asistido a uno de los rituales de medianoche,

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y le amenaz con contarlo. Quiz lo hubiese hecho, y por ello le cerr la boca para siempre. Doctor Humbleby. Por qu le mat Ellworthy? ste es el ms sencillo de todos! Humbleby era mdico y haba notado que su mentalidad no era normal. Puede que se dispusiese a hacer algo, y por eso le elimin. El mdico era algo desconcertante. Cmo supo que morira por envenenamiento de la sangre? O muri de otra cosa? Fue mera coincidencia lo del envenenamiento por el rasguo en su dedo? La ltima del lote era la seorita Pinkerton. Los viernes se cierra ms temprano. Ellworthy pudo haber ido a la ciudad ese da. Me figuro que en un coche. Nadie le vio, pero eso no prueba nada. Pudo saber que la seorita Pinkerton sospechaba de l y no quiso dar ocasin a que Scotland Yard creyera su historia, donde puede que ya le conocieran. ste es el caso contra Ellworthy. Ahora veamos su defensa. En primer lugar no es el hombre, segn la seorita Waynflete, de quien pudo sospechar la seorita Pinkerton, y por otra parte no encaja... en la vaga impresin que de l tengo. Al orla me imagin un hombre muy distinto a Ellworthy. Un hombre normal... fuera de toda sospecha, es decir, una persona de quien nadie sospechara. Ellworthy no inspira esa confianza. No. Ms bien saqu la impresin de un hombre como... el doctor Thomas. Veamos. Qu hay del doctor Thomas? Le elimin de la lista despus de mi entrevista. Es un sujeto muy simptico y de aspecto inofensivo. Pero la principal caracterstica del criminal, a menos que estuviese completamente equivocado, es que debe ser una persona as. La ltima a quien uno considera un asesino! Lo cual es exactamente lo que se piensa al ver al doctor Thomas. Ahora sigamos repasando. Por qu mat el doctor Thomas a Ana Gibbs? La verdad es que no me parece probable que lo hiciera, pero ella fue a verle aquel mismo da y fue quien le dio la botella del jarabe para la tos. Supongamos que fuese cido oxlico. Hubiese sido muy sencillo...! A quin llamaron cuando la encontraron en aquel estado, a Humbleby o a Thomas? De haber sido Thomas pudo llevar una botella vieja de barniz y ponerla sobre la mesa sin que se percatasen... y llevarse las dos botellas para analizarlas. Todo eso puede hacerse si se tiene suficiente sangre fra! Toms Pierce? Tampoco veo una razn plausible. Es lo ms difcil de nuestro doctor Thomas. No encuentro ni siquiera un motivo absurdo. Y Carter? Por qu habra de querer hacerle desaparecer? Lo nico posible es que Ana, Toms y el tabernero, saban alguna cosa del doctor Thomas que debieran ignorar. Ah! Supongamos que esa cosa fue la muerte de la seora Horton. l era su mdico. Y muri de una inesperada recada. Pudo producrsela con facilidad.

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Recordemos que Ana Gibbs estaba en la casa por aquel entonces. Pudo ver u or lo sucedido. Eso explicara su muerte. Sabemos que Toms Pierce era muy entrometido, y no es de extraar que se enterara. Ahora interviene Carter. Ana Gibbs se lo dira, y l debi repetirlo ante los contertulios, por lo que Thomas quiso hacerle callar. Todo esto, claro, son meras conjeturas. Pero qu otra cosa puedo hacer? Ahora vamos con Humbleby. Ah! Por fin llegamos a una vctima perfectamente explicable por los motivos y el medio empleado. Nadie mejor que el doctor Thomas pudo producir el envenenamiento de la sangre de su colega, infectando la herida, cada vez que le vendaba. Quisiera que las otras muertes estuviesen algo ms explicadas. Y la seorita Pinkerton? Es algo ms difcil, y sin pruebas definitivas. El doctor Thomas estuvo ausente de Wychwood buena parte del da. Dijo que fue a atender un parto. Puede ser. Pero subsiste el hecho de que sali del pueblo en coche. Algo ms? S, una cosa. La mirada que me dirigi cuando sala de su casa el otro da. "Superior, condescendiente, con la sonrisa de un hombre que se sabe suficiente." Lucas suspir, y menando la cabeza se dispuso a seguir sus razonamientos. Abbot? Tambin es un hombre a propsito. Normal, educado, respetable, el ltimo de quien se sospechara... etc., etc. Engredo y resuelto. Los asesinos acostumbran a serlo! Tienen un complejo de superioridad. Creen que nadie ha de descubrirlos. Ana Gibbs fue a verle. Para qu? Tal vez quera un consejo profesional? O fue por un asunto ntimo? Toms vio "una carta de una dama". Sera suya? O era una carta escrita por la seora Horton de la que se haba apoderado Ana Gibbs? Qu otra seora o seorita poda haber escrito al seor Abbot una carta tan personal que le hizo perder el dominio de sus nervios cuando la ley el botones? Qu ms podemos pensar de Ana Gibbs? El barniz de sombreros? S, era muy propio de Abbot emplear un color tan pasado de moda. Los hombres como l siempre ignoran lo que llevan las mujeres. Y Toms Pierce? Evidentemente... por lo que respecta a la carta deba ser muy interesante. Carter? Hubo alguna discusin, por causa de la hija de Carter? Abbot no estara dispuesto a dar un escndalo porque un rufin como Carter se atreviese a amenazarle. l, que acababa de cometer dos asesinatos! Pues otro ms, y aqu no ha pasado nada! La noche era oscura y bast un empujn. La verdad es que esto de asesinar es casi demasiado fcil. He conseguido captar la mentalidad de Abbot? Creo que s. Vio que una anciana le miraba con recelo... que sospechaba de l... Luego Humbleby. Pobre Humbleby, osando descubrir a Abbot el asesino inteligente! Qu poco imaginaba lo que iba a ocurrirle!

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Y luego, qu? Volvamos a la mirada de Lavinia Pinkerton. Comprendi que sus ojos acababan de delatarle. l, que confiaba en no levantar sospechar, haba confesado su culpabilidad. La seorita Pinkerton conoca su secreto... Lo que haba hecho... S, pero no tena pruebas. Mas, y si las buscaba? Supongamos que hablase... Supongamos que fuese un buen psiclogo y hubiera adivinado lo que se dispona a hacer. Si iba a Scotland Yard con su historia pudiera ser que la creyesen... y empezasen a hacer averiguaciones. Haba que impedirlo. Sali en coche de Wychwood o alquilara uno en Londres? Sea como fuere, el caso es que estuvo lejos del puente el da del Derby. De nuevo hizo Lucas una pausa. Estaba tan absorto en su trabajo que se le haca difcil hacer una transicin entre cada uno de los sospechosos. Tuvo que esperar un minuto, antes de imaginar al comandante Horton como presunto asesino. Horton mat a su esposa. Comenzamos por ah! Tuvo sobrados motivos, y adems, gan mucho con su muerte. Para poder llevar a cabo con xito su plan tuvo que simular estar muy enamorado. Y algunas veces creo que exager un poco. Perfecto, un crimen cometido impunemente. Quin sigue ahora? Ana Gibbs. S, muy verosmil. Ana estaba en su casa, pudo ver algo... por ejemplo, cmo administraba un soporfero a su esposa en una taza de t. Tal vez ella no comprendi el significado hasta mucho despus. El truco del barniz para sombreros poda habrsele ocurrido al comandante, hombre muy masculino, poco al corriente de los gustos femeninos. Y el borracho Carter? La misma sugestin anterior. Ana debi decrselo. Otro al que no haba ms remedio que eliminar. Ahora Toms Pierce. Tenemos que volver a insistir en que era muy entrometido. La carta que ley en el despacho del seor Abbot, no pudo ser la confesin de la seora Horton de que su esposo la estaba envenenando? Es slo una atrevida suposicin, pero pudo ser. De esta manera, el comandante cae en la cuenta de que Toms es una amenaza; as que sigue la misma suerte de Ana y Carter. Es fcil asesinar? Cielos, vaya si lo es! Pero ahora llegamos a un punto ms difcil. Humbleby! Motivos? Muy pocos, Humbleby atenda primero a la seora Horton. No supo comprender su enfermedad. No influira Horton en su esposa para que cambiase de mdico? Thomas era ms joven... menos suspicaz... De ser as, por qu se convirti en peligroso tanto tiempo despus? Ah est la dificultad, en el motivo de su muerte, y en el medio: una herida infectada. Todo ello no se relaciona con el comandante Horton. Y la seorita Pinkerton? Era muy posible. Tena coche. Yo lo vi. Y ese da no estuvo en Wychwood, se supone que fue al Derby. Puede ser. Ser Horton un asesino de sangre fra? Lo es? Me gustara

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saberlo... Lucas repas sus deducciones desde el principio. Su ceo fruncido demostraba el esfuerzo mental que realizaba. Es uno de ellos... No creo que sea Ellworthy; pero quin sabe! Es el ms sospechoso! Thomas el menos probable... a no ser por el medio empleado en la muerte de Humbleby. El envenenamiento de la sangre indica un asesino cientfico. Pudo ser Abbot... no hay tantas pruebas contra l como contra los dems, pero encaja. Y pudo ser Horton! Dominado durante aos por su esposa, consciente de su insignificancia... s pudo ser. Mas la seorita Waynflete no opina as, y no es tonta... le conoce... y vive en este pueblo, seguramente. De quin sospecha, de Abbot o de Thomas? Debe ser uno de los dos... Si se lo hubiese preguntado directamente puede que me lo hubiese dicho. Puede estar equivocada. Cmo probar que tiene razn...? Lo que necesito son pruebas. Si se cometiera otro asesinato... slo uno ms... entonces lo sabra... Dios mo! dijo por lo bajo. Lo que estoy pidiendo es otra muerte... Y se detuvo sobresaltado ante su idea.

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Captulo XV EXTRAA CONDUCTA DEL CHFER


En la barra del bar Las Siete Estrellas, Lucas beba una cerveza con bastante embarazo, a causa de los seis pares de ojos que seguan sus menores movimientos. Las conversaciones cesaron al verle entrar. Lucas hizo algunos comentarios de inters general, como son las cosechas, el tiempo, el ftbol, pero no hall respuesta. Slo le quedaba el recurso de piropear a la bella muchacha de cabellos negros y rojas mejillas que serva tras el mostrador, y que supuso era Luca Carter. Sus amables frases fueron recibidas de buen grado. La seorita Carter ri al decir: Vamos! Apuesto a que no piensa lo que dice! y otras cosas por el estilo. Viendo que no sacaba nada quedndose, termin su cerveza y sali. Una vez junto al ro se detuvo en el lugar donde estaba el puente. Una voz dijo a sus espaldas: Aqu es donde cay el viejo Enrique. Lucas se gir en redondo, encontrndose ante uno de los contertulios, precisamente el ms silencioso. Por lo visto, ahora se dispona a divertirse guindole al ttrico lugar. Fue a parar encima del barco le dijo el campesino. Y qued cabeza abajo. Es extrao que pudiera caerse desde aqu coment Lucas. Estaba bebido dijo el otro con indulgencia. S, pero deba de haber pasado muchas veces por este sitio en ese mismo estado. Casi todas las noches dijo el improvisado gua. Siempre estaba borracho. Puede que alguien le empujara dijo Lucas como si se le acabara de ocurrir. Pudiera ser. Pero no s quin. Debi tener algunos enemigos. No dicen que tena bastante mal genio cuando andaba bebido? Daba miedo orle! No meda sus palabras. Pero nadie empujara a un hombre borracho. Lucas no discuti esta opinin. Era evidente que no es muy divertido aprovecharse de la inferioridad de un hombre en este estado. El campesino pareca afectado por el recuerdo. Fue una lamentable desgracia dijo Lucas.

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Para sus familiares no dijo el viejo. Su esposa y Luca no tienen por qu estar tristes. Puede que haya otras personas que se alegren de su muerte. El viejo no pareca estar muy seguro. Puede ser dijo; pero nunca quiso mal a nadie. Y con este epitafio dedicado al fallecido seor Carter se separaron. Lucas dirigi sus pasos al antiguo Ayuntamiento. Las dos habitaciones de la fachada estaban dedicadas a la biblioteca. Lucas entr por la parte de atrs y por una puerta en la que se lea Museo. Una vez dentro, fue de una vitrina a otra contemplando lo que en ellas se exhiba. Algo de alfarera romana y monedas. Curiosidades de los mares del Sur y un tocado de cabeza malayo. Varios dolos indios donados por el comandante Horton, junto con un Buda de aspecto malvado y una vitrina llena de abalorios de dudosa procedencia egipcia. Lucas dirigise al vestbulo. No haba nadie. Sin hacer ruido subi la escalera, hasta llegar a dos habitaciones llenas de revistas, peridicos y libros. Subi un piso ms. Otras dos estancias repletas de lo que l llamaba cachivaches: pjaros disecados, retirados del museo por los desperfectos ocasionados por la polilla, montones de revistas deterioradas y estantes cubiertos de trabajos pasados de moda y libros infantiles. Se aproxim a la ventana. Toms Pierce se haba sentado all, silbando, para limpiar los cristales, y entonces debi entrar el asesino. S. Alguien haba entrado. Toms se afanara en la limpieza; la persona en cuestin se fue aproximando a l, mientras hablaba, y le dio un empujn. Lucas, dando media vuelta, se dispuso a desandar lo andado y no se detuvo hasta llegar al vestbulo. Nadie le haba visto entrar por la puerta, ni nadie le vio subir la escalera. Cualquiera pudo hacerlo! djose. Es la cosa ms sencilla del mundo. Se oyeron pasos procedentes de la biblioteca. Puesto que era inocente y no tena por qu ocultarse, quedse donde estaba. Si no hubiese querido ser visto, fcil hubiera sido entrar en el museo! La seorita Waynflete vena de la biblioteca con un montn de libros bajo el brazo. Se estaba calzando los guantes, y pareca feliz y satisfecha. Al verle se ilumin su semblante y exclam: Oh, seor Fitzwilliam!... Ha estado viendo el museo? No tenemos muchas cosas interesantes. Lord Whitfield quiere traernos algunas realmente buenas. S? S, algo moderno, sabe usted?, y de actualidad, como tienen en el

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museo de Londres. Modelos de aeroplanos, locomotoras y algo de qumica. Eso quiz lo animar. S. No creo que un museo deba tratar solamente de cosas antiguas, no le parece? Tal vez. Luego podan ponerse algunas muestras alimenticias... caloras y vitaminas... y todo eso. Lord Whitfield ha tenido un gran acierto con su ltima campaa de este ao. Eso le o decir la otra noche. Es el tema de la actualidad, no le parece? Lord Whitfield me cont que haba visitado el Instituto Wellerman... donde vio tantos grmenes y bacterias... Me daban escalofros. Me habl de mosquitos, enfermedades del sueo y otras cosas demasiado complicadas para m. Probablemente lo sern para l tambin -dijo Lucas riendo. Apuesto a que lo entendi todo mal, usted tiene una inteligencia mucho ms clara que l, seorita Waynflete. Es usted muy amable, seor Fitzwilliam, pero me temo que las mujeres somos muy inferiores al hombre. Lucas contuvo su deseo de hablar mal de lord Whitfield. Y en vez de eso dijo: He visitado el museo y luego me sub a echar una ojeada a las ventanas de arriba. Quiere usted decir donde Toms...? La seorita Waynflete se estremeci. Es horrible. S. No es un recuerdo agradable. He pasado cerca de una hora con la seora Church..., ta de Ana. Qu mujer tan desagradable! Desde luego. He tenido que darme importancia dijo Lucas. Me parece que me debe creer un superpolica. Se detuvo al ver el cambio de expresin de la seorita Waynflete. Seor Fitzwilliam, cree usted que hizo bien? Lucas repuso: La verdad es que no lo s. Creo que era inevitable. La historia de escribir un libro se agotaba... no poda seguir con ella. Tuve que preguntarle gran cantidad de cosas sin rodeos. La seorita Waynflete mene la cabeza con la misma expresin de inquietud. En un sitio como ste, ya sabe, todas las cosas circulan con gran rapidez. Quiere usted decir que todo el mundo dir, cuando me vean doblar una esquina: Ah va el detective. No creo que me importe. As podr averiguar muchas ms cosas. No pensaba en eso La seorita Waynflete pareca algo impaciente

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. Me refiero a... que l sabr que est sobre su pista. Lo supongo. Pero no ve... que es peligrossimo para usted? Es horrible! Quiere decir... Lucas comprendi su punto de vista. Que el asesino intentar eliminarme? S. Es curioso repuso Lucas. No se me haba ocurrido. Y creo que tiene razn. Bueno, eso es lo mejor que puede ocurrir. No se da usted cuenta de que es un hombre muy listo? Y prevenido! Recuerde que tiene mucha experiencia... tal vez ms de lo que suponemos. S dijo Lucas, pensativo. Eso indudablemente es probable. No me gusta nada! La verdad es que estoy muy asustada. No necesita inquietarse dijo Lucas amablemente. Le aseguro que estar alerta. Sabe?, he reducido mucho el crculo de sospechosos. Tengo una ligera idea de quin es el asesino... Ella le mir sorprendida. Lucas se le acerc para susurrarle: Seorita Waynflete, si le pidiera que me dijese cul de los dos considera que es: el doctor Thomas o el seor Abbot... Qu me contestara? Oh!... repuso la seorita Waynflete apoyando sus manos sobre el pecho. Dio un paso atrs mirndole con una expresin mezcla de impaciencia y algo ms que no supo interpretar. No puedo decir nada. Y se volvi con una especie de sollozo. Lucas se resign. Va para casa? le pregunt. No. Iba a llevar estos libros a la seora Humbleby. Queda a medio camino de Los Fresnos. Podemos ir juntos. Encantado dijo Lucas. Bajaron la escalera, y una vez fuera se dirigieron a la parte izquierda del prado. Lucas volvise para mirar la silueta majestuosa del edificio que acababan de abandonar. Debi ser una casa preciosa en tiempo de su padre le dijo. S, fuimos muy felices aqu suspir. Me alegro tanto de que no la hayan derruido, como hacen con la mayora de las casas antiguas. S. Es una lstima. Y la verdad es que las que construyen no son tan bonitas. Y dudo que duren tanto tiempo. Naturalmente dijo la seorita Waynflete las nuevas son ms cmodas... no cuestan tanto, ni tienen tantos pasillos que limpiar. Lucas asenta. Al llegar a la casa del doctor Humbleby, la seorita Waynflete dijo: Hace una tarde esplndida. Si no le importa, voy a seguir un poco

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ms en su compaa. Me encanta respirar este aire. Aunque algo sorprendido, Lucas expres su complacencia con una frase corts. No era precisamente una tarde apacible. Soplaba un fuerte viento, que doblaba las hojas de los rboles. Segn su parecer, no tardara en estallar una tormenta. A pesar de todo, la seorita Waynflete caminaba a su lado muy contenta, sujetando su sombrero con la mano y charlando animadamente. Tomaron un sendero solitario, que acortaba la distancia desde la casa del doctor Humbleby hasta los Fresnos, aunque no iba hasta la puerta principal, sino a una entrada de la parte de atrs. Aqulla tena una verja de hierro entre dos grandes pilares rematados por una pia enorme de piedra. Lucas no se explicaba por qu las pusieron. Lord Whitfield debi considerarlas signo de distincin y buen gusto. Al acercarse a la casa lleg hasta ellos el rumor de voces airadas. Momentos despus vieron a lord Whitfield y a un joven con uniforme de chfer. Queda usted despedido! gritaba lord Whitfield. Lo oye? Est despedido! Si quisiera perdonarme por esta vez... milord... no volver a suceder. No, no le perdono! Salir en mi coche! Mi coche..., y lo que es peor, borracho..., s, no lo niegue! Hay tres cosas que no tolero en mi finca..., una es el exceso en la bebida..., otra la inmoralidad y la tercera las impertinencias. Aunque el joven no estaba borracho en aquel momento, no pudo contenerse y cambi de modales seguidamente. Conque no consiente esto, ni lo otro, perro impostor! Su finca! Es que ignoramos que su padre tena una zapatera? Nos hace morir de risa al verle cacarear como un gallo. Quin es usted? Me gustara saberlo. No es mejor que yo. Eso es. Lord Whitfield tornse del color de la prpura. Cmo se atreve a hablarme as? Cmo se atreve? El joven dio un paso hacia delante en actitud amenazadora. Si no fuese un miserable le pegara un buen golpe en la mandbula..., ya lo creo. Lord Whitfield se apresur a retroceder, pero pis una raz y qued sentado en el suelo. Lucas se haba aproximado. Salga usted de aqu le dijo duramente al chfer. ste pareci recobrarse. Lo siento, seor. No s lo que me ha pasado, se lo aseguro. Yo dira que lleva un par de copas de ms le dijo Lucas, ayudando a levantarse a lord Whitfield. Le... le ruego me perdone tartamude el hombre.

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Se arrepentir de esto, Rivers repuso lord Whitfield con voz temblorosa por la ira. El joven vacil unos momentos, y al cabo ech a andar despacio. Valiente impertinente! exclam el dueo de la casa. Hablarme as! Le va a pasar algo muy serio! No tiene respeto... ni sentido de su posicin en la vida. Cuando pienso en lo mucho que he hecho por esta gente... buen sueldo... comodidades... una pensin cuando se jubilen... Ingratitud... siempre ingratitud... Qu asco! Entonces se percat de la presencia de la seorita Waynflete, que permaneca silenciosa. Eres t, Honoria? Cunto lamento que hayas presenciado una escena tan desagradable! Ese hombre emplea un lenguaje... Me parece que no estaba en sus cabales dijo miss Waynflete. Estaba bebido, eso es, bebido! Slo un poco alegre repuso Lucas. Sabe usted lo que haba hecho? explic lord Whitfield, con la mirada fija en ellos. Cogi mi coche... mi coche! No pens que yo regresara tan pronto. Brgida me llev a Lyme en el coche de dos plazas. Y ese sujeto tuvo la desfachatez de llevarse una muchacha, Luca Carter segn creo, en mi coche! Qu te parece? Est muy mal hecho repuso la seorita Waynflete. Lord Whitfield sintise comprendido. S, verdad? Pero estoy segura de que se arrepentir. Ya lo creo! Le ha despedido, verdad? Lord Whitfield asinti con la cabeza. Ese individuo acabar mal. Y enderezando sus espaldas dijo: Entremos en casa, Honoria, y tomars una copita de jerez. Gracias, pero debo llevar estos libros a la seora Humbleby. Buenas noches, seor Fitzwilliam. Ahora est usted a salvo. Le dirigi una inclinacin de cabeza y ech a andar de prisa. Su actitud era la de una institutriz que acompaa a un nio a una fiesta, y Lucas vise asaltado por una idea repentina. Sera posible que le hubiese acompaado para protegerle? Le pareca ridculo, pero... La voz de lord Whitfield interrumpi sus meditaciones. Honoria Waynflete es una mujer muy competente. Mucho, ya lo creo. Su Seora ech a andar hacia la casa con bastante dificultad y frotndose la parte dolorida. De pronto se puso a rer. Honoria y yo fuimos novios... hace muchos aos. Era una muchacha muy atractiva... no tan flaca como en la actualidad. Ahora me parece extrao. Su familia era la ms aristocrtica del lugar. S?

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El coronel Waynflete presida la parada militar. Haba que saludarle con la mano en la gorra, sin la menor imperfeccin. Era ms soberbio que Lucifer. Y de nuevo se puso a rer. La que se arm cuando Honoria les anunci que iba a casarse conmigo! Le dijo que era una radical y que haba que abolir las distinciones de clase. Era una chica muy valiente. As que su familia deshizo el idilio? Pues... exactamente no Lord Whitfield frotse la nariz. A decir verdad, rompimos por una discusin. Ella tena un canario... uno de esos que no paran de cantar... siempre los he aborrecido... Bueno... para qu hablar de ello? Olvidmoslo. Y se encogi de hombros como quien se sacude un recuerdo desagradable, uno de esos recuerdos molestos, antes de aadir: No creo que me lo perdone jams. Bueno... puede que sea natural... Yo opino que ya le ha perdonado dijo Lucas. De veras? El rostro del lord se ilumin. Ya sabe que la respeto. Es una mujer muy capaz y toda una seora. Eso es muy importante, incluso en nuestros das. Lleva muy bien la biblioteca. De pronto su voz cambi. Hola! dijo. Ah viene Brgida.

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Captulo XVI LA PIA


Al aproximarse Brgida, Lucas sinti que todos sus msculos se ponan en tensin. No haban vuelto a verse a solas desde el da del partido de tenis. De mutuo acuerdo procuraban evitarse, mas ahora la mir. Ella se mostraba tranquila, fra e indiferente. Ya empezaba a preguntarme qu haba sido de ti, Gordon dijo alegremente. He tenido una discusin! Ese individuo, Rivers, ha cometido la impertinencia de coger el Rolls. Lese majeste repuso Brgida. No me parece bien que hagas chistes. Esto es serio. Sali con una muchacha. No creo que le divirtiera mucho salir solo! En mi casa quiero que todos se comporten con moralidad. Hoy en da no se considera inmoral el pasear en coche con una chica. Lo es cuando se trata de mi coche. Lo cual, naturalmente, constituye algo peor que una inmoralidad. Casi es una profanacin. Pero t no puedes alterar la atraccin fsica, Gordon. Hay luna llena, y esta noche es vspera de San Juan. De veras? pregunt Lucas, sorprendido. Brgida se dign mirarle. Parece que le interesa. S. Acaban de llegar tres personajes extraordinarios Brgida se dirigi a Lord Whitfield. Un hombre vistiendo short, anteojos y una preciosa camisa de seda estampada. Una seora sin cejas, con una especie de tnica, una libra de abalorios egipcios y sandalias, y un hombre gordo en traje de verano. Supongo que deben ser amigos del seor Ellworthy! He ledo en un comentario del peridico: Se rumorea que esta noche habr jarana en el Prado de las Brujas. Ser verdad eso? Lord Whitfield enrojeci y dijo: No lo permitir! No puedes evitarlo, cario. El Prado de las Brujas es pblico. No consentir que celebren all sus danzas rituales! Lo publicar en la seccin Escndalos. hizo una pausa antes de continuar: Recurdame que d una nota a Siddely. Tengo que ir maana a la

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ciudad. La campaa de lord Whitfield contra las brujeras cant Brgida. Las supersticiones del medievo an perduran en los pueblecitos. Lord Whitfield la miraba con el ceo fruncido, luego dio media vuelta, echando a andar hacia la casa. Debas representar mejor tu papel, Brgida! dijo Lucas, complacido. Qu quieres decir? Sera una lstima que perdieras tu empleo! An no tienes los mil dlares ni las perlas y diamantes. Si estuviese en tu lugar aguardara a que se hubiese celebrado la ceremonia matrimonial para emplear frases tan sarcsticas. Piensas tanto, querido Lucas! dijo ella mirndole framente. Eres muy amable al inquietarte por mi porvenir! La amabilidad y consideracin han sido siempre mi punto flaco. No lo haba notado. No? Qu raro! Brgida arranc una hoja de una enredadera. Luego quiso saber: Qu has hecho hoy? Las investigaciones de costumbre. Con resultado? S y no, como dicen los polticos. A propsito, tienen herramientas en esta casa? Supongo que s. Qu clase de herramientas? Oh!, tan slo unos ganchos manejables. Puedo escogerlos yo mismo. Diez minutos ms tarde Lucas haba seleccionado lo que le interesaba entre el contenido de un cajn. stos me irn de primera dijo introduciendo en su bolsillo unas ganzas. Es que te propones forzar alguna casa? Tal vez. No eres muy comunicativo. Despus de todo, mi situacin est erizada de dificultades. Estoy en una posicin endiablada. Supongo que deb marcharme despus de nuestra entrevista del sbado. Si quieres comportarte como un caballero, desde luego. Pero, puesto que estoy convencido que sigo de cerca la pista de un homicida manitico, me veo obligado a quedarme. Si se te ocurre alguna razn convincente para marcharme de aqu y trasladarme a la posada de Cascabeles y Arlequn, ruego me la comuniques. No es posible. Te creen primo mo. Adems, la posada est ocupada por los amigos del seor Ellworthy. Slo tiene tres habitaciones. As que me veo obligado a quedarme, lamentndolo tanto como t.

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No lo creas Brgida le sonri dulcemente. Estoy acostumbrada a soportar a mis admiradores. Eso dijo Lucas me ha hecho gracia. Lo que ms admiro de ti, Brgida, es la carencia total de amabilidad. Bien, bien, el amante despreciado va a cambiarse para la cena. La velada pas sin ms incidentes. Lucas ganse la simpata de lord Whitfield por la aparente atencin con que escuchaba su discurso nocturno. Cuando pasaron a la salita, Brgida les dijo: Nos han dejado solas mucho rato, caballeros. Lord Whitfield tiene una conversacin tan interesante que se ha pasado el tiempo volando dijo Lucas. Me ha contado cmo fund su primer peridico. Estos arbolitos frutales en tiestos son una maravilla, Gordon intervino la seora Anstruther. Tengo que probar unos cuantos en la terraza. La conversacin se fue generalizando. Lucas retirse temprano, aunque no para dormir. Tena otros planes. Al dar las doce descendi la escalera con sus zapatillas de tenis para no hacer ruido, y pasando a la biblioteca se descolg por una ventana. El viento segua soplando con violencia, aunque en rfagas intermitentes. Las nubes cruzaban el cielo, cubriendo la luna de modo que de cuando en cuando la oscuridad alternaba con su brillante luz. Lucas, dando un rodeo, se dirigi al establecimiento del seor Ellworthy. Hall el camino libre para proceder a una pequea inspeccin. Estaba casi seguro de que el dueo y sus amigos estaran ausentes en una fecha como aqulla. Vspera de San Juan. Segn Lucas, deba ser muy apropiada para sus ceremonias; por lo tanto, era una buena ocasin para inspeccionar la casa del seor Ellworthy. Tras saltar una tapia se hall en la parte posterior de la casa, y sacando las herramientas de su bolsillo seleccion la que crey conveniente. Una ventana se ofreca a sus propsitos. Pocos minutos despus haba saltado el pestillo, y entraba en su interior. Iba provisto de una linterna y su luz le permiti explorar el camino que deba seguir, evitando tropezar con los muebles. Un cuarto de hora ms tarde se hallaba convencido de que no haba nadie en la casa. El propietario estaba fuera ocupado en sus propios asuntos. Lucas sonri satisfecho, dispuesto a comenzar su tarea. En un cajn de un mueble encontr unas pinturas, muestras de los esfuerzos artsticos del seor Ellworthy, que le hicieron alzar las cejas con un silbido. Su correspondencia no le dijo nada, pero algunos de sus libros, amontonados en la parte de atrs de un armario, llamaron su atencin.

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Adems de esto, encontr tres detalles interesantes. El primero, una nota escrita con lpiz en una libretita: Acab con Toms Pierce... y con fecha de dos das despus de la muerte del muchacho. El segundo, un boceto a lpiz de Ana Gibbs atravesado por una cruz roja, hecha, sin duda, con furia. Y el tercero, una botella de jarabe para la tos. Ninguna de estas cosas era una prueba decisiva, pero juntas constituan una esperanza. Lucas comenzaba a colocar las cosas en su lugar cuando, de repente, qued inmvil e inmediatamente apag la linterna. Acababa de or el ruido de una llave al penetrar en la cerradura. Se dirigi a la puerta de la habitacin donde se hallaba con la esperanza de que si era Ellworthy fuese arriba directamente. La puerta de la calle se abri. Ellworthy encendi las luces del vestbulo. Al verle qued sin aliento. Estaba irreconocible. El paso inseguro, la boca espumeante y los ojos iluminados por una expresin de locura. Pero lo que priv de respiracin a Lucas fueron sus manos. Estaban teidas de rojo oscuro... el color de la sangre seca... Desapareci por la escalera. Momentos despus se apag la luz. Lucas aguard un poco ms, y volviendo al vestbulo sali por la ventana con grandes precauciones. La casa estaba oscura y silenciosa. Dios mo! dijo, exhalando un profundo suspiro de alivio. Ese hombre est loco! Qu es lo que habr hecho? Jurara que llevaba las manos tintas en sangre. Dando una vuelta por el pueblo y por el camino ms largo, regres a la Casa de los Fresnos. Al llegar al ltimo recodo oy un ruido entre los arbustos. Quin anda ah? Una figura alta, envuelta en una capa oscura, sali de detrs de un rbol. Pareca una aparicin y Lucas sinti que se le helaba la sangre. Al fin reconoci el semblante plido y semioculto por la capucha. Brgida! Cmo me has asustado! Dnde has estado? le dijo con aspereza. Te he visto salir. Y me has seguido? No. Ibas demasiado lejos. He esperado a que volvieras. Qu tontera! gru Lucas. Ella repito impaciente su pregunta: Dnde has estado? Visitando la mansin del seor Ellworthy repuso jocosamente Encontraste... algo? No lo s. S algunas cosas ms sobre l..., sus gustos pornogrficos... y encontr tres cosas que pueden resultar interesantes. Ella escuch con atencin el relato de sus pesquisas. No es que sean muy evidentes, sabes? concluy; pero cuando

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iba a salir regres Ellworthy. Y oye lo que te digo: ese hombre est ms loco que una cabra! De veras? Vi su cara... su expresin era indescriptible. Dios sabe de dnde vena! Era presa de un delirio de locura. Y llevaba las manos teidas de sangre..., lo jurara. Brgida estremecise. Es horrible... No debas haber salido, Brgida. Es una locura. Alguien poda haberte dado un golpe en la cabeza. Aplcate el cuento, querido dijo ella riendo. Yo s cuidar de m mismo. Yo tampoco lo hago mal. Ya me imagino que vas a llamarme testaruda. Sopl una fuerte rfaga de aire. Lucas exclam: Qutate la capucha. Por qu? Con un brusco movimiento se la arranc para ver cmo el viento alborotaba sus cabellos. La verdad es que te falta la escoba, Brgida. As es cmo te vi por primera vez le mir a los ojos durante unos instantes. Eres muy cruel. Con un suspiro de impaciencia le dio de nuevo la capucha. Toma... pntela. Volvamos a casa. Espera. Por qu? Se acerc para hablarle en un susurro. Porque tengo algo que decirte antes de que entremos en las propiedades de Gordon, por eso te esper aqu... Necesito hablarte. Y bien? Oh, es muy sencillo! se ri. T ganas, Lucas. Eso era! Qu quieres decir? Quiero decir que he renunciado a la idea de ser lady Whitfield. Es cierto? pregunt, acercndose seguidamente a ella. S, Lucas. Te casars conmigo? S. Y por qu, si puede saberse? No lo s. Me has dicho cosas tan horribles..., pero me gustaron. l la tom en sus brazos para besarla. El mundo est loco! Eres feliz, Lucas? No demasiado. Crees que sers feliz conmigo? No lo s. Me arriesgar.

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S... eso es lo que yo creo... Somos bastante raros, querida Rode su cintura con su brazo. Vmonos. Tal vez maana estemos ms sensatos. S, es sorprendente cmo suceden las cosas... Mir al suelo y le hizo detenerse. Lucas... Lucas... qu es eso?... La luna acababa de salir tras una nube. Lucas mir el lugar donde el pie de Brgida temblaba junto a un bulto irreconocible. Con una exclamacin la solt, arrodillndose junto al hallazgo, y desde all alz la vista para mirar el poste de la entrada. La pia de piedra ya no estaba all. Al fin se puso en pie. Brgida, a su lado, se tapaba la boca con las manos. l le dijo: Es el chfer, Rivers. Est muerto... Esa maldita piedra... hace tiempo que se haba soltado; supongo que ha debido caer sobre l. No puede haber sido el viento. Oh! Eso ha procurado que parezca... eso es lo que quiere aparentar, otro accidente. Pero es mentira. Ha vuelto a actuar el asesino... No, no, Lucas... Te digo que s. Sabes lo que he encontrado en la parte de atrs de su cabeza?... Granos de arena. Aqu no la hay. Te digo que alguien se ocult para golpearle cuando regresaba a su casa. Luego le tendera aqu y despus arroj esa pia sobre l. Lucas... tienes sangre en las manos... Brgida habl con voz desmayada. Alguien ms tena sangre en las manos esta noche. Sabes lo que pensaba esta tarde?... Que si cometa otro crimen podra identificar al asesino. Y ahora puedo hacerlo. Es Ellworthy! Esta noche haba salido y regres con el aspecto de un posedo y con las manos tintas en sangre. Pobre Rivers! gimi Brgida, temblorosa. S. Pobre hombre. Qu mala suerte! Pero ste ser el ltimo, Brgida. Ahora ya sabemos quin es y le cogeremos! Vio cmo se tambaleaba, y dando dos zancadas lleg a tiempo de cogerla entre sus brazos con todas sus fuerzas. Lucas, estoy asustada... dijo con voz dbil. Ya pas todo... cario. Ya pas todo... S bueno conmigo... por favor. Me has hecho sufrir mucho. Y t a m, pero no volveremos a hacerlo.

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Captulo XVII LORD WHITFIELD HABLA


El doctor Thomas mir a Lucas por encima de su mesa de despacho. Es extraordinario! dijo. Extraordinario! De veras habla usted en serio, seor Fitzwilliam? Desde luego. Estoy convencido de que Ellworthy es un manitico peligroso. No le he prestado atencin especial, aunque no niego que puede ser un tipo anormal. Yo voy mucho ms lejos repuso Lucas con seguridad. Cree usted seriamente que Rivers fue asesinado? S. Observ usted los granitos de arena pegados a su herida? Me fij despus que me lo hizo notar, y tengo que confesar que estaba en lo cierto. Entonces, est claro que le mataron descargando un saco de arena sobre su cabeza, o por lo menos le derribaron. Forzosamente no. Qu quiere decir? El doctor Thomas recostse en su silln y junt las puntas de sus dedos. Supongamos que ese hombre, Rivers, hubiese estado tumbado sobre el arenal durante el da..., hay muchos en este lugar. Eso explicara la presencia de los granos de arena en sus cabellos. Le digo que fue asesinado! Usted puede decirlo repuso el doctor Thomas, pero eso no constituye un hecho fehaciente. Lucas domin su exasperacin. Supongo que no cree ni una palabra de lo que le estoy diciendo. Debe admitir, seor Fitzwilliam le dijo con una sonrisa de superioridad, que es una teora bastante absurda. Usted asegura que Ellworthy ha matado a una muchacha de servicio, un nio, un tabernero borracho, a Rivers y a mi propio colega. No lo cree? Conozco algo del caso Humbleby. Me parece improbable que el causante de su muerte fuese Ellworthy, y no veo que tenga ninguna prueba. No s cmo lo hara confes Lucas; pero todo concuerda con el relato que me hizo la seorita Pinkerton. Tambin asegura que Ellworthy la sigui hasta Londres para arrollarla con su automvil. Tampoco tiene ninguna prueba. Todo

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son... imaginaciones sin ningn fundamento. Ahora que s a qu atenerme me dedicar a la busca de pruebas. Maana voy a ir a Londres a ver a un amigo mo. He ledo en el peridico que le han nombrado ayudante del comisario de Polica. Me conoce y escuchar lo que tengo que decirle. Estoy seguro de que ordenar una investigacin en toda regla. El doctor Thomas se frot la barbilla, pensativo. Bien... lo creo muy acertado... Y as comprender su error... De modo que no ha credo ni una palabra? le interrumpi Lucas. De los asesinatos en gran escala? Con franqueza, seor Fitzwilliam, no. Es demasiado fantstico. Tal vez, pero concuerda. Tiene que admitir que todo encaja, si admite como cierta la historia de la seorita Pinkerton. Si conociera a esas solteronas tan bien como las conozco yo... Lucas se puso en pie, incapaz de contener su contrariedad. Sea como fuese, usted tiene autoridad. Dme pruebas, querido amigo repuso de buen humor. Es todo lo que le pido y djese de galimatas basado en lo que crey ver una anciana. Lo que imaginan esas damas acostumbra ser cierto. Mi ta Mildred no fallaba nunca. Tiene usted tas, seor Thomas? Pues... no. Grave error! dijo Lucas. Todos los hombres deberan tenerlas. Son la demostracin del triunfo de la corazonada sobre la lgica. Es privilegio de ellas el conocer que el seor X es un bribn por parecerse a un carnicero poco honrado que conocamos. Otras personas opinan que un hombre tan respetable no puede ser un pcaro. Pero ellas siempre tienen razn. El galeno volvi a dedicarle una sonrisa de suficiencia, y Lucas sinti crecer su exasperacin. No se da cuenta de que soy un polica y no un simple aficionado? En Mayang Straits! repuso el otro, sonriendo. El crimen es un crimen aunque sea en Mayang Straits. Claro, claro. Lucas abandon la clnica del doctor Thomas presa de irritacin y fue a reunirse con Brgida. Bueno, cmo te ha ido? No ha querido creerme le dijo Lucas. Lo cual, si lo meditas bien, no deja de ser bastante lgico. Es una historia absurda, sin prueba alguna, y el doctor Thomas es un hombre que no cree seis cosas imposibles antes de desayunarse. -Y quin las creera? Probablemente nadie, pero maana empezar a marchar este asunto. Interrogar a nuestro melenudo amigo Ellworthy, y es posible que consigamos algo.

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Brgida repuso, pensativa: Estamos revelando todo lo que sabemos, no te parece? Tenemos que hacerlo. No podemos permitir que se cometan ms asesinatos. Por amor de Dios, Lucas, ten cuidado dijo Brgida con un escalofro. Ya lo tengo. No me acerco a las verjas rematadas con pias de piedra, evito pasar por el bosque al atardecer, y vigilo los alimentos que ingiero. Conozco los ardides. Es horrible pensar que ests sealado. Y quin sabe si t tambin lo ests, cario. Puede que s. No lo creo, pero no tengo intencin de arriesgarme. Voy a vigilarte como si fuese el ngel de tu guarda. Y no sera mejor decrselo a la polica local? No. Creo que es mejor ir directamente a Scotland Yard. As opinaba la seorita Pinkerton murmur la muchacha. S, pero yo estar prevenido. Ya s lo que har maana dijo Brgida. Har que Gordon vaya a la tienda de ese hombre y compre algo. Para asegurarse de que Ellworthy no podr atropellarme ante la escalera de la Comisara. Exacto. Y, en cuanto a lord Whitfield... dijo con algo de violencia. Brgida apresurse a contestar: Esperemos a que vuelvas maana. Entonces le hablaremos. Crees que se desesperar? Pues... Brgida pens lo que iba a decir, le contrariar. Contrariarle slo? Cielos! No lo pones demasiado fcil? No, porque a Gordon no le gusta que le contraren. Eso le enfurece! Me siento muy intranquilo dijo Lucas sinceramente. Y aquel sentimiento creci en su mente, mientras escuchaba aquella noche por ensima vez el discurso de lord Whitfield sobre lord Whitfield. Tena que admitir que era una mala pasada estar en casa de un hombre y encima quitarle la novia. Sin embargo, le consolaba pensar que un pelele como l no debi aspirar nunca al cario de Brgida. Como su conciencia le remorda, le escuch ms atento que nunca y por lo tanto su anfitrin qued muy bien impresionado. Aquella noche, lord Whitfield estaba de muy buen humor. La muerte de su chfer pareca haberle regocijado ms que deprimido. Ya le dije que ese individuo acabara mal dijo contemplando al trasluz su vaso de Oporto. No se lo deca ayer tarde, precisamente. S, seor.

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Y ya ve que tena razn! Es sorprendente cmo acierto! Debe ser una suerte coment Lucas. Mi vida ha sido maravillosa... s, maravillosa! El camino iba limpindose ante m. Siempre he tenido fe y he confiado en la Providencia; se es mi secreto, seor Fitzwilliam. S? Soy un hombre religioso. Creo en el bien y el mal y la divina justicia. No hay nada como la justicia divina, no lo dude, Fitzwilliam. Tambin yo creo en la justicia divina. Como de costumbre, lord Whitfield no mostr inters por las creencias de los dems. Al que se porta bien con nuestro Creador, ste no le abandona. Estoy suscrito a varios centros caritativos, y he ganado mi dinero honradamente. No estoy obligado a nadie! Recuerdo el pasaje de la Biblia que nos habla de los patriarcas, que prosperaban unindose a la chusma para derrotar a sus enemigos. Cierto, cierto repuso Lucas, ocultando un bostezo. Es sorprendente dijo lord Whitfield la forma en que son eliminados los enemigos de los hombres honrados. Fjese en lo de ayer. Ese individuo me insult... hasta el extremo de llegar a levantarme la mano. Y qu ha sucedido? Dnde est ahora ese sujeto? Hizo una pausa significativa y luego respondi a su propia pregunta con voz inexpresiva: Muerto! Aniquilado por la ira divina! Un castigo tal vez excesivo por unas palabras dichas con unas copas de ms not Lucas, abriendo un poco los ojos. Siempre es as! El castigo llega de prisa y terrible. Recuerde a aquellos nios que se mofaron de Elseo cmo fueron devorados por los osos. As ocurren las cosas, Fitzwilliam. Siempre lo consider demasiado riguroso. No, no. Est usted equivocado. Elseo era un gran hombre. Quien le insultase no poda seguir viviendo! Yo lo comprendo porque es mi propio caso! Lucas mirle extraado y lord Whitfield elev la voz. Al principio no quera creerlo. Pero as ha ido sucediendo cada vez. Mis enemigos y detractores fueron castigados y exterminados. Exterminados? Uno tras otro. Uno de los casos fue muy parecido al de Elseo... era un muchachito. Le tena empleado en mi casa, y un da me lo encontr en el jardn... sabe lo que estaba haciendo? Imitndome... a m! Burlndose de m! Y ante todo un auditorio. Divirtindose a mi costa en mi propia casa. Sabe lo que ocurri? Diez das ms tarde cay desde una ventana y se mat! Luego ese rufin de Carter... un borracho de lengua endiablada. Vino aqu para insultarme... ahogado

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en el barro. Y aquella muchacha de servicio. Me alz la voz y me puso motes. Pronto lleg su castigo. Bebi veneno por error! An puedo contarle ms. Humbleby os oponerse a mis proyectos de conduccin de agua, y muri por envenenamiento de la sangre. Y as ha ido sucediendo aos y aos... La seora Horton, por ejemplo, fue muy poco amable conmigo y no pas mucho tiempo antes de que abandonara este mundo. Hizo una pausa, e inclinndose hacia delante le ofreci la botella de Oporto. S continu. Todos fallecieron. Es sorprendente, verdad? Lucas se le qued mirando. Una sospecha monstruosa, increble, se iba agrandando en su mente! Vea bajo un nuevo aspecto al hombrecillo rechoncho sentado a la cabecera de la mesa, que tan bonachonamente sonrea. A su cerebro acudieron recuerdos sin ilacin. El comandante Horton diciendo: Lord Whitfield estuvo muy amable, nos mandaba uvas y melocotones de su invernadero. Fue l quien insisti para que dejasen limpiar las ventanas de la biblioteca a Toms Pierce. Y fue lord Whitfield quien visit el Instituto Wellerman Wreitz con sus grmenes y sueros poco tiempo antes de la muerte del doctor Humbleby. Todo sealaba la misma direccin, y l, que tonto haba sido!, sin sospechar nada... Lord Whitfield repeta, sonriente y feliz: Todos murieron...

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Captulo XVIII CONFERENCIA DE LONDRES


El seor William Ossington, conocido entre sus camaradas de juventud por Billy Bones, contemplaba con incredulidad a su amigo. Es que no tuviste bastantes crmenes en Mayang? Has tenido que volver a casa y meterte en nuestro trabajo? En Mayang no se cometen crmenes al por mayor repuso Lucas. Ahora ando persiguiendo el autor de una docena de muertes, por lo menos, y que no ha levantado la menor sospecha! Eso suele suceder suspir William. Cul es su especialidad... esposas? No. No se trata de eso. An no se cree un dios... pero no tardar. Est loco? Oh, sin duda alguna! Ah! Pero es probable que no est loco legalmente. Y ya sabes que eso es muy distinto. Yo dira que conoce la naturaleza y consecuencias de sus actos dijo Lucas. Exacto convino Billy Bones. Bueno, no vamos a discutir por cuestin de tecnicismos legales. Todava no estamos ante el jurado, y puede que no lleguemos al juicio. Lo que yo espero de ti son unos cuantos datos. El da del Derby tuvo lugar un accidente callejero, a eso de las cinco o seis de la tarde. Una seora de edad fue arrollada en Whitehall por un automvil que se dio a la fuga. Su nombre era Lavinia Pinkerton, y quiero que averiges todo lo que se sepa sobre este atropello. En seguida podr complacerte. Bastarn unos veinte minutos. Y fue fiel a su palabra. En menos tiempo del anunciado Lucas hablaba con el oficial de polica encargado del caso. S, seor. Recuerdo todos los detalles, la mayora estn anotados aqu y le sealaba la hoja que Lucas tena en sus manos. Se hicieron pesquisas judiciales dirigidas por el seor Satcherverell. La culpa fue del conductor del automvil. Consiguieron detenerle? No, seor. Cul era la marca del coche? Pues parece que era un Rolls... un coche grande conducido por un chfer. Todos los testigos coincidieron. La mayor parte de gente sabe distinguir un Rolls a simple vista. Recordaban el nmero de la matrcula?

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Desgraciadamente, no. A nadie se le ocurri mirarlo. Anotamos el nmero FZX 4498... pero estaba equivocado. Una mujer se lo dijo a otra que me lo dio a m; no s de dnde lo habra sacado, pero de todas formas no sirvi de nada. Cmo sabe que no era ste? pregunt seguidamente Lucas. El oficial se sonri. FZX 4498 es la matrcula del automvil de lord Whitfield. Ese coche estaba parado ante la Casa Boomington en el momento del accidente, y el chfer estaba tomando el t. Una coartada perfecta... y el coche no abandon aquel lugar hasta las seis y media que sali Su Seora. Ya repuso Lucas. Siempre pasa lo mismo suspir el oficial. Cuando llega el agente han desaparecido la mitad de los testigos. Supusimos que sera un nmero parecido al FZX 4498... que probablemente comenzara con dos cuatros. Hicimos lo que pudimos, pero ni rastro del automvil. Investigamos todas las matrculas parecidas, pero todos pudieron dar explicaciones satisfactorias. El seor William mir a Lucas para ver si quera hacer ms preguntas. ste neg con la cabeza y sir William dijo: Gracias, es suficiente. Una vez se hubo marchado, Billy Bones pregunt a su amigo: Qu piensas de todo esto, Fitz? Todo son trabas Lucas suspir. Lavinia Pinkerton vena a contar al personal inteligente de Scotland Yard lo que saba sobre el malvado asesino. No s si la habrais escuchado... probablemente, no... S... repuso William. Muchas veces las noticias nos llegan por ese conducto. Muchas son slo habladuras, pero no dejamos de averiguar, te lo aseguro. Eso es lo que pens el asesino. Y no quiso arriesgarse. Elimin a Lavinia Pinkerton y aunque una mujer fue lo bastante lista cmo para ver su matrcula, nadie quiso creerla. No querrs decir... dijo Billy Bones irguindose en su silln. S. Te apuesto lo que quieras a que fue lord Whitfield quien la atropell. No s cmo se las arreglara. El chfer estaba merendando. Supongo que de un modo u otro cogera el coche, y una vez en l, se puso el abrigo y la gorra de uniforme. Pero lo hizo, Billy! Imposible! No tanto. Lord Whitfield ha cometido siete asesinatos por lo menos, que yo sepa, y acaso alguno ms. Imposible! volvi a decir William. Mi querido amigo, si casi se vanaglori de ello la otra noche! Entonces, est loco? Desde luego, pero es un diablo astuto. Tendrs que ir con cuidado. No le descubras que sospechamos de l. Increble... murmur Billy Bones.

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Pero verdad! dijo Lucas, poniendo su mano sobre el hombro de su amigo. Mira, Billy, tenemos que resolver esto. Aqu estn los hechos. Los dos hombres conferenciaron largo y tendido. Al da siguiente, Lucas regres a Wychwood a primera hora de la maana. Podra haber llegado el mismo da por la noche, pero senta una marcada repugnancia a dormir bajo el techo de lord Whitfield, y a aceptar su hospitalidad en aquellas circunstancias. Al entrar en Wychwood, su primera visita fue para la seorita Waynflete, a cuya casa dirigi su automvil. La doncella le mir con asombro, pero le introdujo en el reducido comedor, donde la duea de la casa estaba desayunndose. Al verle, se levant para saludarle, un tanto sorprendida. Debo pedirle perdn por molestarla a estas horas dijo Lucas sin perder tiempo en indecisiones. Mir a su alrededor. La muchacha haba salido cerrando la puerta tras de s. Voy a hacerle una pregunta, seorita Waynflete. Es bastante personal, pero espero que me perdonar. Pregnteme lo que desee. Estoy segura que sus motivos son bien intencionados. Gracias hizo una pausa. Quisiera saber, exactamente, por qu rompi su compromiso con lord Whitfield. Ella no esperaba esta pregunta. El color acudi a sus mejillas, mientras llevaba su mano al pecho. Le ha dicho algo l? Me habl de un pjaro... un canario replic Lucas. Eso le dijo? estaba sorprendida. Lo ha confesado? Es extraordinario! Quiere hacer el favor de explicarse? S; pero le suplico que nunca hable de esto con... Gordon. Pertenece a lo pasado... y no quiero removerlo. Lucas asinti. Gracias haba recobrado su compostura, y su voz fue firme al proseguir. Fue as. Yo tena un canario... le quera mucho... y como a todas las nias de entonces, me volvan loca los animalitos... Comprendo que eso deba ser muy desagradable para un hombre. S dijo Lucas. Gordon estaba celoso del pjaro. Un da, me dijo muy enfadado: Me parece que le quieres ms que a m. Y yo, con la tontera propia de las muchachas de entonces, me ech a rer y ponindolo sobre mi dedo, le dije algo as: Claro que s! Entonces, oh, fue horrible...! Gordon me quit el canario, y le retorci el pescuezo. Fue tan desagradable... No lo olvidar nunca! Su rostro se haba puesto muy plido.

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Y por eso rompi su compromiso? quiso saber Lucas. S. Ya no senta como antes. Sabe, seor Fitzwilliam...? vacilaba , no era slo por la accin... pudo haberlo hecho en un arrebato de celos y furor... sino porque tuve la terrible sensacin de que haba disfrutado hacindolo... eso fue lo que me atemoriz. Incluso ahora que hace tanto tiempo... murmur Lucas. Ella puso la mano en su brazo. Seor Fitzwilliam... Lucas afront su atemorizada mirada. Es lord Whitfield el autor de todos esos crmenes! le dijo. Usted lo saba con toda seguridad, verdad? Ella mene la cabeza con energa No lo saba! De haberlo sabido... lo hubiese dicho. No, slo tena ese temor. Y no me hizo la menor insinuacin? Y cmo poda hacerlo? dijo retorcindose las manos con desesperacin. Una vez le quise... S dijo Lucas. Comprendo. La seorita Waynflete volvise de espaldas para secar sus ojos con un pauelito de encaje. Me alegro tanto dijo otra vez, duea de s de que Brgida haya roto su compromiso. Va a casarse con usted, verdad? S. Ser mucho mejor. Lucas no pudo reprimir una sonrisa. Mas el rostro de la seorita Waynflete permaneca grave y preocupado. Se inclin hacia delante y volvi a apoyar su mano en su brazo. Debe andar con cuidado dijo. Los dos deben tener mucho cuidado. Se refiere... a lord Whitfield? S. Ser mejor que no le digan nada. Lucas frunci el ceo. No creo que seamos de su opinin. Oh! Y eso qu importa? Parece como si no se diese cuenta de que est loco... loco. No lo soportar, ni por un momento. Y si le sucediera algo a Brgida...? No va a pasarle nada! S. Lo s..., pero piense que usted no representa nada para l... Es tan ladino! Llvesela en seguida... es la nica esperanza. Llvesela al extranjero! O, mejor, vyanse los dos! Sera lo mismo que ella se marchase repuso Lucas pensativo. Yo me quedar. Me tema que dijera eso. Pero de todos modos, que se marche ella. Inmediatamente, inmediatamente! Creo le dijo Lucas que tiene usted razn.

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Ya lo s! Que se marche... antes de que sea demasiado tarde.

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Captulo XIX SE DESHACE UN COMPROMISO


Brgida, al or aproximarse el coche de Lucas, sali a recibirle. Se lo he dicho le indic sin prembulos as que estuvo a su lado. Qu? Lucas estaba tan contrariado que ella lo not. Lucas, qu te pasa? Pareces muy disgustado. Cre que habamos quedado en aguardar mi regreso. Lo s; pero creo que es mejor acabar cuanto antes. No haca ms que planes para nuestra boda... nuestra luna de miel! No tuve ms remedio que decrselo! y aadi en son de reproche: Era lo ms decente. S, desde tu punto de vista. Oh, s, lo comprendo! Me parece que desde cualquier punto de vista! Algunas veces uno no puede permitirse el ser decente. Lucas, qu es lo que quieres decir? No puedo explicrtelo ahora y en este sitio repuso haciendo un gesto de impaciencia. Cmo lo ha tomado lord Whitfield? Extraordinariamente bien repuso Brgida, muy despacio. Me siento muy avergonzada. Me parece que le juzgu demasiado mal... porque es fatuo y superficial. Ahora creo que es... bueno... un gran hombrecillo. S, es posible que lo sea... en algunos aspectos asinti Lucas. Escchame, Brgida debes marcharte de aqu lo ms pronto posible. Naturalmente. Recoger mis cosas y me ir hoy mismo. Puedes llevarme hasta el pueblo. No podemos hospedarnos los dos en la posada de Cascabeles y Arlequn... aunque se hayan marchado los amigos de Ellworthy. No, es mejor que vayas a Londres. Entretanto yo ver a Whitfield. Supongo que es lo que debe hacerse... No te parece una canallada? Me siento como una vulgar cazadora de dotes. Has obrado rectamente. De todas formas, no sirve de nada lamentarse sobre lo que no tiene remedio. Voy a verle ahora mismo. Encontr a lord Whitfield paseando de un lado a otro del comedor. Aparentemente no estaba nervioso, y aun pudo ver una sonrisa en sus labios, mas Lucas not que tena el pulso alterado. Oh!, es usted, Fitzwilliam exclam al entrar Lucas. No voy a decir que siento lo que ha ocurrido..., sera un hipcrita! Admito que desde su punto de vista no me he portado bien y tengo poco que alegar en mi defensa. Son cosas que suceden. Claro, claro!

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Lord Whitfield prosigui su paseo. Nuestro comportamiento ha sido vergonzoso. Pero ya est hecho! Nos queremos... y no podemos hacer otra cosa que decrselo y aclarar esta situacin. Lord Whitfield se detuvo, mirndole con sus ojos saltones. No le dijo. No puede hacerse absolutamente nada! Su voz tena un extrao matiz, y quedse mirando a Lucas. Qu quiere usted decir? pregunt ste. Que ustedes no pueden hacer nada repuso lord Whitfield. Es demasiado tarde! Explqueme lo que insina dijo Lucas, aproximndose. Pregntele a Honoria Waynflete. Ella le enterar. Sabe lo que pasa, y me habl de ello en una ocasin. Qu es lo que he de comprender? El mal nunca queda sin castigo. Hay que hacer justicia! Lo siento porque aprecio a Brgida, y, en cierto modo, lo siento por los dos! Es que nos amenaza? pregunt Lucas con gran inters. No, no, querido amigo lord Whitfield pareca ingenuamente sorprendido. Yo no tengo nada que ver! Cuando le hice el honor de escogerla por esposa, Brgida acept ciertas responsabilidades. Ahora las rechaza..., pero tendr su castigo en esta vida. Quien quebranta la ley sufre el castigo... Insina que puede pasarle algo? dijo Lucas, juntando las manos . Ahora esccheme bien, Whitfield; no va a sucederle nada a Brgida... ni a m. Si intenta algo ser su final. Ser mejor que ande con cuidado! S muchas cosas de usted! Yo no tengo nada que ver repuso lord Whitfield. Slo soy un mero instrumento del Alto Poder. Y lo que ese Poder decreta, eso sucede! Veo que es eso lo que cree dijo Lucas. Porque es la verdad! Todo el que va contra m, sufre las consecuencias. Y usted y Brgida no van a ser excepciones. Ah es donde se equivoca. Por larga que sea una racha de suerte, al final termina. Y la suya est terminando ahora. Mi querido amigo, no sabe lo que habla. Nadie puede tocarme! No? Veremos. Ser mejor que mida sus pasos, Whitfield. Un estremecimiento sacudi al lord. Su voz cambi al decir: He tenido mucha paciencia, pero no abuse de ella. Salga de aqu. Ya me voy dijo Lucas. Lo ms de prisa que pueda. Recuerde que le he advertido. Y dando media vuelta sali apresuradamente de la estancia. Subi al piso de arriba y encontr a Brgida en su habitacin, haciendo apresuradamente la maleta, con la ayuda de la doncella. Estars pronto lista? En diez minutos.

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Sus ojos le hicieron una pregunta que la presencia de la muchacha impeda formular con tranquilidad. Lucas asinti con la cabeza, y march a su habitacin a meter a toda prisa sus cosas en la maleta. Volvi al cabo de unos diez minutos y encontr a Brgida ya dispuesta. Nos vamos? Estoy lista. Al bajar la escalera encontraron al mayordomo. La seorita Waynflete desea verla, seorita Brgida. La seorita Waynflete? Dnde est? En la sala, con Su Seora. Brgida se encamin hacia all directamente y Lucas la sigui. Lord Whitfield se hallaba en pie, junto a la ventana, hablando con miss Waynflete... En su mano tena un cuchillo de larga y afilada hoja. Es un trabajo de artesana perfecto deca. Uno de mis empleados me lo trajo de Marruecos, cuando estaba all de corresponsal. Es moro, naturalmente, un cuchillo del Rif pas su dedo por el filo. Con qu placer lo acariciaba! Gurdalo, Gordon, por el amor de Dios! dijo la seorita Waynflete. Sonri, antes de depositarlo sobre la mesa, entre otras piezas de su coleccin, por all esparcidas. La seorita Waynflete haba perdido parte de su aplomo acostumbrado. Estaba angustiada, sumamente plida y nerviosa. Ah, ests aqu, querida Brgida! exclam. S, aqu est Brgida dijo lord Whitfield echndose a rer. Mrala bien, Honoria, porque nos deja. Qu quieres decir? Qu? Quiero decir que se marcha a Londres. No es cierto? Y los mir a todos. Tengo unas cuantas noticias que darte, Honoria prosigui. Brgida no va a casarse conmigo. Prefiere al seor Fitzwilliam, aqu presente! La vida tiene cosas extraas. Buenos, os dejaremos para que charlis. Y sali de la habitacin con las manos en los bolsillos y jugueteando con las monedas que en ellos llevaba. Dios mo! dijo la seorita Waynflete, Dios mo...! La contrariedad que denotaba su voz era tan ostensible que Brgida la mir sorprendida, y le dijo: Lo siento. La verdad es que lo siento muchsimo. Est furioso... terriblemente furioso... Dios mo... es terrible. Qu vamos a hacer? repuso miss Waynflete. Hacer? Qu quiere decir? pregunt la muchacha. No debieran habrselo dicho! dijo mirndolos con reproche. Qu tontera! Qu otra cosa podamos hacer? quiso saber

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Brgida. No debieran habrselo dicho ahora, sino haber esperado a estar lejos. Eso es una opinin habl Brgida. Yo creo que las cosas desagradables, cuanto antes se hagan, muchsimo mejor. Oh, querida, si slo se tratase de eso! Se detuvo y sus ojos interrogaron a Lucas con ansiedad. Lucas mene la cabeza, y sus labios pronunciaron las palabras: Todava no. Ya repuso miss Waynflete. Quera usted verme para algo en particular, seorita Waynflete? pregunt Brgida, impaciente. Pues... s. A decir verdad, vine para decirle que poda pasar unos das en mi casa. Pens... que no le resultara agradable permanecer aqu, y que pudiera necesitar algn tiempo para, bueno... madurar sus planes. Gracias, seorita Waynflete; es usted francamente amable. As estar completamente a salvo y... Brgida la interrumpi: A salvo? La seorita Waynflete, un poco sonrojada, se apresur a aadir: Cmoda... eso es lo que quise decir... que a mi lado se encontrar a gusto. No tan esplndidamente como aqu, claro... pero el agua caliente... est caliente, y mi doncella, Emilia, guisa muy bien. Oh, estoy segura de que todo ser perfecto, seorita Waynflete repuso Brgida mecnicamente. Claro que si quiere marcharse a la ciudad, ser mucho mejor... Es un poco precipitado... repuso Brgida despacio. Mi ta sali muy temprano para asistir a una exposicin de flores, y todava no he tenido oportunidad de decirle lo que ocurre. Le dejar una nota dicindole que me he marchado al piso. Va usted a ir a Londres, al piso de su ta...? S. No hay nadie all, pero puedo salir yo misma a comprarme la comida. Y estar sola? Oh, querida, yo no lo hara. No se quede all sola. No van a comerme dijo la muchacha, impaciente. Adems, mi ta puede ir maana. La seorita Waynflete, angustiada, mene la cabeza. Es mejor que vayas a un hotel le dijo Lucas. Por qu? Brgida volvise en redondo. Qu pasa? Por qu me tratan como si fuera una chiquilla? No, no, querida protest la seorita Waynflete. Slo queremos tomar precauciones, eso es todo. Pero, por qu? Qu es lo que pasa? Escchame, Brgida dijo Lucas. Quiero hablar contigo, pero aqu

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no puedo hacerlo. Ven conmigo, e iremos a algn lugar tranquilo en mi coche. Se dirigi a la seorita Waynflete: Podemos ir a su casa dentro de una hora? Deseo hablarle de varias cosas. S, desde luego. Los esperar all. Lucas tom del brazo a su novia y dio las gracias a miss Waynflete. Volveremos ms tarde por el equipaje. Vmonos. La condujo por el vestbulo hasta la puerta principal. Abri la portezuela de su coche, para que Brgida subiera. Puso el motor en marcha, y dio un suspiro de alivio al cruzar las verjas de hierro. Gracias a Dios que ests a salvo! le dijo. Te has vuelto loco, Lucas? A qu viene todo ese secreto... y no puedo explicrtelo ahora? Pues, sabes?, es difcil decir que un hombre es un asesino cuando ests bajo su techo.

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Captulo XX JUNTOS
Brgida permaneca inmvil a su lado. Gordon? Lucas asinti con la cabeza. Gordon? Gordon... un asesino? Gordon el culpable? En mi vida o una cosa ms absurda! Tanto te sorprende? S, desde luego. Porque Gordon es incapaz de matar una mosca. Puede ser. Yo no lo s. Pero lo cierto es que mat un canario, y estoy casi seguro, tambin, de que ha asesinado a un gran nmero de seres humanos. Querido Lucas. No puedo creerlo! Ya s dijo Lucas que parece increble. No le haba imaginado como posible sospechoso hasta anteayer por la noche. Pero yo le conozco muy bien! protest la muchacha. S su modo de ser. Es un hombrecillo insignificante... fatuo, eso s, pero tambin bastante sentimental. Tendrs que cambiar tu opinin con respecto a l, Brgida. Para qu, Lucas, si no puedo creerlo? Qu es lo que ha metido en tu cabeza una idea tan absurda, y por qu hace slo un par de das estabas tan seguro de la culpabilidad de Ellworthy? Lo s, lo s. Probablemente pensars que maana sospechar de Thomas, y pasado de Horton. No estoy tan loco. Admito que la idea sorprende al principio, pero poco a poco, te dars cuenta de que todo encaja a la perfeccin. No es extrao que la seorita Pinkerton no quisiera hablar con las autoridades locales. Comprendi que se reiran de ella! Scotland Yard fue su nica esperanza. Pero qu motivos puede tener Gordon para cometer tantos asesinatos? Oh, qu tontera! Lo s; pero no comprendes que Gordon tiene una elevada opinin de s mismo? Pretende ser extraordinario y muy importante, pero es slo su complejo de inferioridad dijo Brgida. Pobrecillo! Posiblemente, ah est la raz de la cuestin. No lo s, pero piensa, Brgida... piensa slo un minuto. Recuerda todas las frases que has empleado al referirte a l... lse majest. No te das cuenta de que su egosmo es desproporcionado? Querida, ese hombre est ms loco que un cencerro! Brgida medit unos instantes.

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Todava no puedo creerlo. Qu pruebas tienes, Lucas? Pues, sus propias palabras. La otra noche me dijo, sencilla y llanamente, que todo el que iba contra l mora. Contina. No s explicarme..., pero fue su modo de decirlo. Tranquilo y complacido..., cmo te dira yo...?, como acostumbrado a la idea! Se sonrea... de un modo extrao y horrible, Brgida! Luego, me dio una lista de la gente desaparecida por incurrir en su real desagrado. Y, escucha esto, Brgida, las personas mencionadas fueron: la seora Horton, Ana Gibbs, Toms Pierce, Enrique Carter, Humbleby, y el chfer Rivers. Por fin, Brgida pareca impresionada y se puso plida. Te nombr a esas personas? Precisamente sas! Lo crees ahora? Oh, Dios mo... qu remedio...! Cules fueron sus razones? Trivialidades... eso es lo ms impresionante. La seora Horton le haba desairado, Toms Pierce le remed ante el regocijo de los jardineros, Harry Carter le insult, Ana Gibbs se puso impertinente, Humbleby haba osado oponerse a su parecer pblicamente, y Rivers le amenaz en mi presencia y ante la seorita Waynflete. Brgida tapse los ojos con la mano. Es horrible... horrible... murmur. Lo s. Y luego existen otras pruebas. El coche que arroll a la seorita Pinkerton, en Londres, era un Rolls, y su matrcula la del automvil de lord Whitfield. Eso encaja dijo Brgida muy despacio. S. La polica pens que la mujer que les dio este nmero pudo haberse equivocado, al comprobar que el nmero corresponda a Su Seora. Ya entiendo dijo ella. Cuando un hombre es rico y poderoso como lord Whitfield, es natural que nadie crea una historia as. S. Se comprende las dificultades con que tropezara la seorita Pinkerton. En un par de ocasiones me dijo cosas bastante raras. Como si quisiera prevenirme contra algo... No entend a qu se refera... Ahora comprendo lo que quera explicar. Todo encaja dijo Lucas. Al principio uno se dice (como t) imposible, y una vez acepta la idea, todo se comprende con claridad. Las uvas que envi a la seora Horton... y que ella pens que las enfermeras queran envenenarla. Y su visita al Instituto Wellerman Wreitz... de una u otra forma se apoderara de algunos grmenes con que infectar a Humbleby. No veo cmo pudo hacerlo. Ni yo tampoco, pero se es el punto de referencia. Es innegable. S... encaja, como t dices. Y, claro, l poda hacer muchas cosas

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que para otras personas son imposibles. Quiero decir que l quedaba siempre libre de sospechas. Creo que la seorita Waynflete sospechaba de l. Mencion esa visita al Instituto, como de paso, pero me parece que esperaba que yo la tomase en consideracin. Entonces, lo saba? Tiene sus sospechas, pero le impeda hablar el hecho de haber estado enamorada de l. S, eso explica muchas cosas. Gordon me cont que haban sido novios. Ella no quera creer que fuese l. Pero cada vez estaba ms segura. Trat de darme algunas pistas, pero no se atrevi a ir directamente contra l. Las mujeres sois muy extraas! En cierto modo, creo que an le quiere... Despus que fue l quien la dej? Ella le dej a l. Fue una historia desagradable. Te la contar. Y le repiti el episodio. Brgida le mir sorprendida. Gordon hizo eso? S. Ya ves. Incluso en aquellos tiempos no era normal. Brgida se estremeci, murmurando: Y todos estos aos... estos aos... Puede que haya hecho desaparecer a mucha ms gente de la que suponemos! Ha sido esta sucesin de las ltimas muertes lo que ha llamado la atencin! Brgida asenta silenciosa y al cabo pregunt: Qu es lo que te dijo exactamente la seorita Pinkerton... aquel da en el tren? Cmo comenz? Lucas trat de recordar. Me dijo que se diriga a Scotland Yard. Nombr al alguacil del pueblo, dijo que era una persona muy agradable, pero que no era capaz de descubrir a un asesino. Fue sa la primera vez que pronunci esa palabra? S. Contina. Luego, dijo: Veo que est sorprendido. Yo tambin lo estaba al principio. No poda creerlo. Pens que eran imaginaciones mas. Y luego? Le pregunt si estaba segura de que no eran imaginaciones, y repuso tranquilamente: Oh, no! Pudieran haberlo sido la primera vez, pero no la segunda ni la tercera ni la cuarta. Entonces uno se convence. Maravilloso coment Brgida. Sigue. As que, claro, yo lo tom a broma... y le dije que haca muy bien. Fui ms incrdulo que Santo Toms! S. Es muy fcil drselas de suficiente! Yo hice lo mismo con la

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pobre seora. Cmo sigui la conversacin? Djame que recuerde... Oh! Me habl del caso Abercrombie, sabes? el envenenador gals. Dijo que ella no haba credo que tuviera una mirada especial... para sus vctimas, pero que ahora s, porque lo haba visto. Qu palabra utiliz exactamente? Dijo con su agradable y femenina voz Lucas frunci el ceo: Claro que al leerlo no quise darle crdito... pero es cierto. Y yo le dije: Qu es lo cierto? Y repuso: La mirada de ciertas personas. Y la verdad es que su tono me convenci! Tan sosegado y la expresin de sus ojos... como quien ha visto algo demasiado horrible para ser contado. Sigue, Lucas. Cuntamelo todo. Y luego fue nombrando las vctimas... Ana Gibbs, Carter, Toms Pierce, y dijo que Toms era un nio terrible, y Carter un borracho, agregando: Pero ayer... fue el doctor Humbleby... y es tan buena persona... Y dijo que si me lo deca no querra creerla. Ya dijo Brgida suspirando. Ya. Qu te pasa, Brgida? En qu piensas? En algo que dijo una vez la seora Humbleby. Y quisiera saber... no, no importa; contina. Qu es lo que te dijo al final? Lucas pudo repetirle las palabras porque le haban causado ya entonces gran impresin. Le dije que era muy difcil cometer tantos crmenes sin levantar sospechas, y me contest: No, no, muchacho; se equivoca. Es muy fcil asesinar. Sabe? Y el culpable es siempre la ltima persona de quien sospechara... Se hizo un silencio y Brgida exclam estremecida: Es muy fcil asesinar! Terriblemente fcil... Desgraciadamente, es cierto. No me extraa que estas palabras se grabaran en tu mente, Lucas. No las olvidar en toda mi vida! Para un hombre como lord Whitfield... oh! Claro que es sencillo. Pero no es tan fcil poder detenerle dijo Lucas. T lo crees as? Tengo una idea. Brgida, te lo prohbo... No puedes. No voy a quedarme a la expectativa. Yo estoy metida en esto, Lucas. Puede que sea peligroso... s, lo confieso..., pero tengo que representar mi papel. Brgida... Estoy metida en esto, Lucas! Aceptar la invitacin de la seorita Waynflete y me quedar aqu. Querida, te lo suplico... Es peligroso para los dos. Lo s. Pero lucharemos juntos, Lucas.

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Captulo XXI
POR QU VAS POR EL CAMPO CON LOS GUANTES PUESTOS? La tranquilidad que se respiraba en el interior de la casa de la seorita Waynflete alivi la tensin de los momentos pasados en el coche, mientras Lucas le refera lo que saba. La seorita Waynflete recibi a Brgida con ciertas vacilaciones, deseosa sin embargo de reiterarle su hospitalidad, demostrando que sus dudas eran debido a otras causas y no a que no quisiera tenerla en su casa. Puesto que es usted tan amable, creo que ser lo mejor, miss Waynflete dijo Lucas. Yo me hospedo en la posada Cascabeles y Arlequn, y prefiero tener a Brgida cerca, que no en la ciudad. Despus de todo, recuerdo lo que all pas. Se refiere... a Lavinia Pinkerton? pregunt la seorita Waynflete. S. No dijo usted misma que cualquiera puede obrar impunemente en una ciudad? Quise decir que la seguridad de cada cual depende principalmente de que nadie desee su muerte. Exacto. Dependemos de lo que se ha dado en llamar de la buena voluntad de los civilizados. Cunto tiempo hace que... sabe que Gordon es el asesino, seorita Waynflete? pregunt consternada Brgida. sa es una pregunta difcil de contestar, querida repuso tras un suspiro. Creo que interiormente estoy segura desde hace tiempo... Pero he hecho todo lo posible por no reconocerlo! No quise darle crdito, dicindome que era una idea ma perversa y malvada. Y no ha temido nunca... por usted? dijo de pronto Lucas. Insina que si Gordon hubiese sospechado que lo saba hubiese encontrado el medio de librarse de m? S. Claro que he considerado esa posibilidad... y procur tener cuidado. Pero no creo que Gordon me creyese una verdadera amenaza. Por qu? Gordon no me cree capaz de hacer nada... que pudiera perjudicarle repuso ella enrojeciendo. Lleg usted a amenazarle? S. Es decir, le dije que era muy extrao que todo el que se disgustara con l muriese al poco tiempo de accidente. Y qu dijo l? pregunt Brgida. No reaccion como yo esperaba dijo la seorita Waynflete con expresin preocupada. Pareci... eso es lo ms extraordinario!,

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pareci complacido, y me contest: As que lo has observado?, vlgame la expresin, pavonendose. Est loco, desde luego dijo Lucas. S, no cabe otra explicacin convino miss Waynflete. No es responsable de sus actos puso su mano sobre el brazo de Lucas. No le colgarn, verdad, seor Fitzwilliam? No, no; supongo que le enviarn a un sanatorio. La seorita Waynflete suspir, apoyndose en el respaldo de su butaca. Cunto me alegro. Pero an falta mucho para llegar a eso. He dado parte a la superioridad y estn dispuestos a tomar en serio el asunto. Pero hemos de reconocer que tenemos poqusimas pruebas en qu basarnos. Pues las tendremos repuso Brgida. La seorita Waynflete la mir con una expresin que Lucas record haber visto no haca mucho en alguna parte. Trat de recordar, pero fue en vano. Est muy optimista repuso miss Waynflete pensativa. Puede ser que tenga razn. Volver a Los Fresnos en el coche para recoger tus cosas dijo Lucas a su novia. Ir contigo. Ser mejor que no vuelvas. S, pero prefiero ir. Lucas repuso, irritado: No me trates como si fuera un nio, Brgida! No quiero que me protejas. Creo, Brgida, que no pasar nada... yendo en automvil y en pleno da dijo la seorita Waynflete. Soy una tonta. Este asunto me saca de quicio. La otra noche, la seorita Waynflete me acompa hasta la casa para protegerme dijo el polica. Vamos confiselo! No es cierto? Ella sonri, asintiendo. Es que estaba tan ajeno a cualquier sospecha, seor Fitzwilliam! Y si Gordon Whitfield haba cado en la cuenta de que estaba aqu para investigar las ltimas muertes, y no por otras causas... pues su posicin no era muy segura, y ste es un pas muy solitario... donde puede pasar cualquier cosa. Bueno, pues ahora ya estoy alerta refunfu Lucas. No me cogern desprevenido, se lo aseguro. Recuerde que es muy astuto y mucho ms listo de lo que nunca podra imaginar repuso la seorita Waynflete con voz angustiada. Tiene una inteligencia privilegiada. Estoy sobre aviso.

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Los hombres tienen ms valor dijo la solterona, pero se dejan engaar con mayor facilidad que las mujeres. Es verdad repuso Brgida. En serio, seorita Waynflete, cree usted realmente que corro peligro? Cree, hablando en argot peliculero, que lord Whitfield est dispuesto a cargrseme? Me parece repuso ella vacilando que quien corre el principal peligro es Brgida. Es su desprecio lo que le ha herido! Y creo que una vez se haya librado de Brgida volver su atencin hacia usted, pero sin lugar a dudas, antes probar con ella. Ojal te hubieses ido... al extranjero, Brgida gru Lucas. Pues no me marcho repuso la muchacha con los labios apretados. Es muy valiente, Brgida. La admiro dijo la seorita Waynflete. Usted hara lo mismo en mi lugar. Es posible. Y Brgida dijo en otro tono de voz: Lucas y yo lucharemos juntos. Le acompa hasta la puerta, donde l le dijo: Te telefonear de la hospedera cuando salga de la guarida del len. S, hazlo. Querida, no te preocupes. Hasta los asesinos ms sagaces necesitan tiempo para madurar sus planes. Creo que estamos a salvo, por lo menos durante uno o dos das. Hoy llegar de Londres el inspector Battle, y desde ese momento Whitfield estar constantemente bajo su vigilancia. En resumen, todo va perfectamente; se acerca el fin del melodrama. Brgida, cario; promteme que no cometers ninguna imprudencia. Lo mismo te digo, querido Lucas. Puso las manos en los hombros y subiendo a su automvil lo puso en marcha. Brgida regres a la salita, donde la seorita Waynflete haca preparativos para albergar a su husped. Querida, su habitacin todava no est del todo arreglada. Emilia ha ido a prepararla. Sabe usted lo que voy a hacer ahora? Hacerle tomar una buena taza de t! Es lo que necesita despus de todos estos incidentes. Es usted muy amable, seorita Waynflete, pero no quiero nada. Lo que Brgida necesitaba era un combinado bien fuerte, con buena ginebra, pero no lo juzg adecuado. No le gustaba el t en absoluto, generalmente se le indigestaba. Sin embargo, la seorita Waynflete haba decidido que el t era lo mejor para su invitada. Sali de la estancia, regresando unos cinco minutos ms tarde portando una bandeja con dos tazas de humeante brebaje. Autntico Lapsang Souchong anunci miss Waynflete con orgullo.

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Brgida, que aborreca an ms si cabe el t chino que el indio, ensay una desmayada sonrisa. En aquel momento, Emilia, una doncella insignificante, apareci en el umbral de la puerta. Si me hace el favor de darme las fundas para las almohadas. La seorita Waynflete se apresur a abandonar la habitacin y Brgida aprovech este respiro para arrojar el t por la ventana, y por poco escalda a Wonky-fu, que descansaba en un arriate. El gato acept sus excusas, y encaramndose por la ventana empez a restregarse contra Brgida. Precioso! le dijo la muchacha pasando su mano por el lomo del felino. Wonky-fu arque el rabo, reanudando sus caricias con ms vigor. Gatito bonito deca Brgida, acariciando sus orejas cuando regres la seorita Waynflete. Pobre de m exclam. Wonky-fu se ha echado encima de usted, no es cierto? Es tan carioso! Tenga cuidado con su oreja izquierda, la ha tenido enferma y todava le duele mucho. Pero la advertencia lleg tarde. Brgida haba tocado la oreja enferma y Wonky-fu se retir ofendido. Oh, cielos! La ha araado? exclam la seorita Waynflete. No es nada dijo la muchacha, mostrando un araazo que cruzaba su mano. Quiere que le ponga un poco de yodo? No, no; no vale la pena. La seorita Waynflete pareca disgustada, y Brgida, pensando que no haba sido muy gentil, se apresur a decir: Quisiera saber cunto tardar Lucas. Vamos, no se apresure, querida. Estoy segura de que el seor Fitzwilliam es capaz de cuidar de s mismo. Oh, Lucas es muy fuerte! En aquel momento son el telfono. Brgida corri a descolgarlo. Lucas era quien llamaba. Oiga. Eres t, Brgida? Estoy en la posada. Puedes esperar a que vaya a recoger tus cosas despus de comer? Ha llegado Battle... Sabes a quin me refiero? El inspector de Scotland Yard? S. Y desea hablar conmigo ahora mismo. Me oyes? S, desde luego. Tremelas despus de comer y cuntame lo que dice de todo esto. De acuerdo. Hasta luego, cario. Hasta luego. Brgida, tras colgar el receptor, repiti la conversacin a la seorita Waynflete. Luego bostez. De pronto le haba invadido una sensacin de cansancio. La seorita Waynflete se dio cuenta.

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Est muy cansada, querida! Puede tenderse un rato... no, no me parece bien antes de comer. Iba a llevarle unas ropas viejas a una mujer que vive no lejos de aqu... es un bonito paseo por el campo. No le gustara venir conmigo? Tenemos tiempo antes de la hora de la comida. Brgida acept de buena gana. Y salieron. La seorita Waynflete llevaba un sombrero de paja, y ante el regocijo de la muchacha se haba puesto guantes. Ni que furamos a Bond Street1!, pens para s. La seorita Waynflete fue charlando durante el camino de varios asuntos intrascendentales. Atravesaron dos campos por una senda rocosa, y tomando una vereda desigual prosiguieron el paseo entre matorrales. El da era caluroso y Brgida agradeci la sombra de los rboles. Miss Waynflete propuso sentarse a descansar unos instantes. Hace un da bochornoso. No le parece? Creo que habr tormenta! Brgida asinti adormilada. Con los ojos semicerrados record la poesa: Por qu vas por el campo con guantes, mujercita obesa que no tuvo amantes? No encajaba bien del todo! La seorita Waynflete no era gruesa, y arregl los versos. Por qu vas por el campo con guantes, mujercita enjuta que no tuvo amantes? La seorita Waynflete la sac rpidamente de sus meditaciones. Tiene mucho sueo, verdad, querida? Las palabras fueron pronunciadas con amabilidad, pero el desusado tono de su voz hizo que Brgida abriera del todo los ojos. La seorita Waynflete, inclinada sobre ella, repeta su pregunta despus de pasar la lengua ansiosamente por sus labios resecos. Tiene mucho sueo, no es cierto? Aquella vez no le quedaron dudas sobre el significado de su tono. Un relmpago cruz la mente de Brgida... un relmpago de inteligencia, seguido de otro de convencimiento. Haba sospechado la verdad..., pero no que se atentase contra ella. Crea haber calculado todo, pero no so que habra de convencerse tan pronto. Tonta... ms que tonta! Y de pronto se hizo la luz. El t... haba puesto algo en el t. Debe ignorar que no lo he tomado. sta es mi oportunidad! Fingir! Qu sera? Veneno? O tan slo un soporfero? Ella espera que yo me duerma... eso es 1
Calle elegante de Londres. (N. del T.)

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evidente. Y dej caer sus prpados como antes, y con lo que consideraba una voz soolienta, musit: S... muchsimo... Qu extrao! No s por qu he de tener tanto sueo. La seorita Waynflete asenta con la cabeza. Brgida la observaba entre sus prpados semicerrados, pensando: De todas formas soy una buena contrincante! Mis msculos son bastante fuertes y ella es una frgil viejecilla. Pero tengo que hacerla hablar... eso es... hacerla hablar. Miss Waynflete sonrea con una sonrisa astuta e inhumana. Parece un chivo! Ya lo creo! El chivo siempre ha sido el smbolo del diablo! Ahora s por qu! se dijo Brgida. Tena razn... Mi fantstica idea era cierta! El infierno es tan malo como una mujer despechada! Todo se resume en esto. No s lo que me pasa... me encuentro tan rara... murmur, y esta vez su voz denotaba recelo. La seorita Waynflete dirigi una mirada a su alrededor. El lugar estaba completamente desierto y se hallaban demasiado lejos del pueblo para que se oyera un disparo. No haba casas en los alrededores. Empez a revolver en el paquete que llevaba... que segn las apariencias debiera contener ropa vieja. Una vez libre del papel que lo envolva aparecieron unas prendas de lana. Las manos enguantadas siguieron buscando... buscando... Por qu vas por el campo con guantes? S... por qu? Para qu llevaba guantes? Claro! Claro! Todo haba sido planeado hasta el menor detalle! Las ropas cayeron a un lado. Con sumo cuidado, la seorita Waynflete extrajo un cuchillo, que sujet con precaucin para no borrar las huellas digitales ya impresas en l desde aquella maana por los dedos regordetes de lord Whitfield en la sala de la Casa de los Fresnos. Era el alfanje de afilada hoja. Brgida sintise flaquear. Haba que ganar tiempo... s, y hacer hablar a aquella mujer de cabellos grises, a quien nadie haba querido. No iba a serle muy difcil, porque lo estaba deseando... y con la nica persona que poda hacerlo era con quien se hallaba en las circunstancias de Brgida... A punto de callar totalmente para siempre. Brgida habl con voz desmayada: Para qu es... ese... cuchillo? Y entonces la seorita Waynflete echse a rer... con risa horrible, suave y musical..., pero inhumana. Es para ti, Brgida. Para ti! Ya sabes que te odio desde hace mucho tiempo.

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Brgida dijo: Porque iba a casarme con Gordon Whitfield? Eres muy lista. Muy lista! Eso ser la prueba definitiva contra l. Te encontrarn aqu, degollada... con su cuchillo... y sus huellas digitales. Fui muy astuta al pedir que me lo enseara esta maana! Luego, mientras t estabas arriba, lo escond en mi bolso envuelto en un pauelo. Qu sencillo! Todo ha sido muy fcil. Apenas puedo creerlo. Eso... es... porque... es... tan endiabladamente... lista dijo la muchacha con voz de persona dominada por los efectos de una droga. La seorita Waynflete volvi a rer con su risa horrible antes de decir con orgullo: S, siempre he sido muy inteligente... desde nia! Pero nunca me dejaron hacer nada... Tuve que estarme en casa inactiva. Luego Gordon... el hijo de un zapatero, pero que tena ambicin... y habra de alcanzar tan elevada posicin en el mundo... me dej plantada... plantada! Y todo por el asunto del pjaro. Y sus manos hicieron un gesto como si estuviesen retorciendo algo. De nuevo Brgida sintise desfallecer. Gordon Ragg, osando despreciarme... a m... la hija del coronel Waynflete. Jur que me las pagara! Pens en ello da y noche... Y nos fuimos arruinando... Tuvimos que vender nuestra casa. l la compr! Y luego vino a ofrecerme un empleo en la que fue mi propia casa. Cmo le odi entonces! Pero nunca demostr mis sentimientos. As nos lo ensean de nias... es una educacin de incalculable valor. Y es en estos casos cuando mejor se demuestra. Qued en silencio unos instantes. Brgida la observaba, sin atreverse apenas a respirar por no interrumpir su relato. No dejaba de pensar y pensar prosigui la seorita Waynflete. Al principio quise matarle, y empec a leer novelas de crmenes en la biblioteca... a escondidas, sabes? Y la verdad es que mis lecturas me fueron muy tiles en ms de una ocasin. Por ejemplo, para cerrar la puerta del cuarto de Ana desde fuera con la ayuda de unas pinzas, despus de haber cambiado las dos botellas. Cmo roncaba, qu ridculo! Hizo una pausa. Veamos, dnde estaba? Aquel don que Brgida haba cultivado y que encantaba a lord Whitfield, de ser una perfecta oyente, le sirvi de mucho en esta ocasin. Honoria Waynflete poda ser una homicida manitica, pero era algo ms: era un ser humano deseoso de hablar de s mismo. Y con aquella clase de seres Brgida encajaba perfectamente. Y al hablar de nuevo, su voz era una invitacin para proseguir: Al principio pens en matarle.

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S..., pero no me satisfizo... quise algo mejor. Y entonces se me ocurri la idea. Pagara por los crmenes que no haba cometido... Iba a convertirle en un asesino! Le colgaran por mis asesinatos. O le creeran loco y le encerraran para el resto de su vida... Eso era mucho mejor. Y echse a rer de nuevo, con ojos extraviados. Como te digo, le muchos libros de crmenes. Escog detenidamente mis vctimas para no levantar demasiadas sospechas al principio. Sabes? Su voz se ensombreci. Me diverta matar... Aquella desagradable mujer, Lydia Horton... una vez se refiri a m llamndome vieja. Y me alegr cuando Gordon se pele con ella. Pens: Matar dos pjaros de un tiro. Fue divertidsimo echar arsnico en su t mientras estaba al lado de su cama, y luego decir a la enfermera que la seora Horton se haba quejado del gusto tan amargo de las uvas de lord Whitfield. La estpida no lo repiti a nadie, lo cual fue una lstima. Y luego los otros! Tan pronto como saba que Gordon se disgustaba con alguien, arreglaba fcilmente el accidente. Y l es tan tonto... tan tonto. Le hice creer que era un ser especial. Que todo el que estaba contra l mora, y lo crey. Pobre Gordon, se lo cree todo. Es tan simple! Brgida se vio a s misma diciendo a Lucas: Gordon! Creera cualquier cosa! Ya lo creo. Y con qu facilidad! Pero deba saber ms. Fcil? Eso tambin lo era. Haba hecho varios aos de secretaria, animando a sus empleados a que hablasen de s mismos. Y aquella mujer deseaba hablar... gozarse en su propia astucia. Pero cmo se las arregl? No s cmo pudo. Oh, fue muy sencillo! Slo se necesita organizacin! Cuando despidieron a Ana de la Casa de los Fresnos la tom en seguida. La idea del barniz me pareci de perlas... y la puerta cerrada por dentro me libraba de sospechas. Aunque yo siempre quedaba al margen porque no tena motivos y no se sospecha de quien no tiene ningn motivo para cometer un crimen. Tambin fue fcil librarme de Carter... Iba tambalendose entre la niebla, le esper en el puente y le di un empujn. Sabes?, soy bastante fuerte. Hizo una pausa para volver a rer. Todo fue tan divertido! Nunca olvidar la cara de Toms cuando le empuj por la ventana. No tena la ms remota idea... Se inclin hacia Brgida. La gente es muy estpida. Antes no me haba dado cuenta. No ser que... es usted muy inteligente? dijo Brgida despacio. S, s... tal vez tengas razn. Debi serle ms difcil librarse del doctor Humbleby insinu la muchacha.

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S, es sorprendente cmo sucedi. Gordon haba estado hablando tanto de su visita al instituto Wellerman Wreitz, que pens que la gente lo recordara, y despus habran de atar cabos. La oreja de Wonky-fu supuraba, me las arregl para pinchar con mis tijeras la mano del doctor, y luego insist para que me dejara vendarle. l no supo que la venda estaba infectada primero en la oreja de Wonky-fu. Me encant poder hacerlo... sobre todo ya que el gato haba sido de Lavinia Pinkerton. Lavinia Pinkerton! su rostro se ensombreci. Ella lo adivin... Ella fue quien encontr a Toms, y cuando Gordon y el doctor discutieron, me sorprendi mirando a Humbleby. Yo estaba desprevenida, pensando cmo eliminarle... y lo adivin. Pude ver que me observaba y que lo saba. No poda probar nada, pero tem que alguien la creyese, o que la escuchasen en Scotland Yard. Estaba segura de que ira, y tom el mismo tren para seguirla. Todo fue muy fcil. Estaba cruzando Whitehall, y yo muy cerca de ella. No me vio. Pas un coche grande y la empuj con todas mis fuerzas. Soy muy fuerte! Cay bajo las ruedas. Le dije a la mujer que vi ms cerca que haba visto la matrcula y le di el nmero del Rolls de Gordon con la esperanza de que lo repitiera a la polica. Tuve suerte. El coche no par. Debi ser algn chfer que llevara el automvil sin el permiso de su amo. S, tuve suerte. Siempre la tengo. Como el otro da en la escena de Rivers, con el seor Fitzwilliam por testigo. Era difcil hacerle sospechar de Gordon, pero cuando viese muerto a Rivers tendra que hacerlo. Y ahora... bien, esto terminar con todo. Se levant, acercndose a Brgida. Gordon me dej plantada! Iba a casarse contigo. Toda mi vida he sido despreciada. No tuve nada... nada... Mujercita enjuta que no tuvo amantes Estaba inclinada sobre ella, sonriendo, con las pupilas dilatadas... el cuchillo brill un instante... Brgida dio un salto con todo el impulso de su juventud, y como una tigresa se abalanz sobre la otra mujer, retorcindole la mueca. Cogida de sorpresa, Honoria Waynflete cay antes de poder reaccionar, mas tras unos momentos de inercia comenz a luchar. Sus fuerzas no podan compararse. Brgida era joven y sana y sus msculos se haban desarrollado con los deportes. Honoria Waynflete era delgada y frgil. Mas exista un factor con el que Brgida no cont. Honoria Waynflete estaba loca. Su fuerza se la proporcionaba la locura. Luch como un demonio, y su resistencia era mayor que la de Brgida. Forcejearon una y otra vez; an no haba apartado de s el cuchillo, cuando Honoria volva a acercarlo. Y poco a poco, la fuerza de la loca se impuso. Brgida se puso a

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gritar: Socorro.. Lucas... Socorro... Pero no esperaba que llegaran en su ayuda. Estaba a solas con Honoria Waynflete, sola en un campo desierto. Con un esfuerzo supremo logr doblar la mueca de su contrincante, y por fin hacerle soltar el cuchillo. Al instante siguiente tuvo las manos de la loca crispadas sobre su garganta, amenazando con quitarle la vida. Exhal un gemido entrecortado...

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Captulo XXII HABLA LA SEORA HUMBLEBY


Lucas se sinti favorablemente impresionado por el inspector Battle. ste era un hombre robusto y agradable, de rostro enrojecido y grandes y hermosos bigotes. A primera vista no pareca muy sagaz, pero una segunda mirada bastaba para convencer a cualquiera de que era muy observador y sus ojos sumamente astutos. Lucas no cometi la equivocacin de ignorar sus cualidades. Ya haba tropezado con tipos como Battle. No pudo haber soado hombre mejor para que se encargara del caso. Debe ser usted un buen sabueso cuando le envan para un caso como ste le dijo cuando estuvieron a solas. Acaso sea ste un caso muy serio, seor Fitzwilliam. El inspector Battle sonri. Cuando se halla mezclado un hombre como lord Whitfield procuramos no equivocarnos. Ya me doy cuenta. Ha venido solo? Oh, no! Me he trado a un detective. Se hospeda en la otra posada, la de las Siete Estrellas, y su trabajo consiste en vigilar a Su Seora. Ya. No tiene ninguna duda, seor Fitzwilliam? Est bien seguro de que se es su hombre? Ante los hechos no veo otra alternativa posible Quiere que le d datos? Gracias. Me los ha dado sir William. Bien. Qu le parece? Supongo que le resultar extrao que un hombre como lord Whitfield sea un criminal. Pocas cosas me sorprenden repuso el inspector. Nada es imposible tratndose de crmenes. Es lo que siempre digo. Si usted me dijera que una vieja o un magistrado o una colegiala eran asesinos peligrosos, no le dira que no, sino que investigara. Ya que conoce usted los hechos del caso por sir William, le relatar lo que ha sucedido esta maana dijo Lucas. Y le cont a grandes rasgos su escena con lord Whitfield. El inspector Battle le escuchaba con gran inters. Dice usted que acariciaba un cuchillo? Hizo algo especial con l, seor Fitzwilliam? Amenaz a alguien? Abiertamente, no. Pas su ndice por el filo... con un placer insano. Creo que la seorita Waynflete pens lo mismo. sa es la seorita de que me habl... que conoce a lord Whitfield de

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toda su vida... y que una vez estuvieran prometidos para casarse. Eso es. Creo que no debe atormentarse ms por ella, seor Fitzwilliam. Har que la vigilen, y con eso y Jackson siguiendo los pasos de Su Seora, no hay peligro de que ocurra nada. Me ha quitado usted un peso de encima. El inspector asinti con simpata. Es una posicin muy ingrata la suya, puesto que se interesa por la seorita Conway. No creo que ste sea un caso fcil. Lord Whitfield debe de ser un hombre muy astuto y es probable que mienta durante mucho tiempo an. Es decir a menos que haya llegado el ltimo grado. A qu llama el ltimo grado? A una especie de egosmo que invade al criminal cuando cree que nadie es capaz de descubrirle. Se cree demasiado inteligente y que todos los dems son estpidos! Entonces, como es natural, es cuando le cazaremos. Bien dijo Lucas, haciendo un gesto de asentimiento. Le deseo suerte. Djeme que le ayude en lo que pueda. No me sugiere nada? Battle medit unos instantes. Por el momento, no. Slo quiero ordenar las cosas. Tal vez podamos charlar otro ratito esta noche? Encantado. Entonces, sabr mejor a qu atenerme. Lucas sentase confortado y algo ms tranquilo. Mucha gente sacaba esa misma opinin despus de una entrevista con Battle. Mir su reloj. Y si fuese a ver a Brgida antes de comer? No. La seorita Waynflete pudiera verse obligada a invitarle, y le desagradaba desequilibrar su presupuesto. A las damas de cierta edad estos problemas las contraran; el tener tantas tas le daba experiencia. Se pregunt si la seorita Waynflete tendra sobrinos. Tal vez s. Acababa de atravesar la puerta de la posada cuando una figura negra que bajaba apresuradamente la calle al verle se detuvo. Seor Fitzwilliam. Seora Humbleby. Se adelant para estrecharle la mano. Pens que se habra marchado dijo ella. No, slo be cambiado de domicilio. Ahora me hospedo aqu. Y Brgida? Me han dicho que ha dejado la Casa de los Fresnos. S, es cierto? Cunto me alegro! dijo la seora Humbleby. Cunto me alegro que haya abandonado Wychwood! Oh, todava est aqu. A decir verdad, est en casa de la seorita Waynflete.

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La seora Humbleby retrocedi unos pasos. Su rostro denotaba extraordinaria contrariedad, segn pudo apreciar Lucas con sorpresa. En casa de la seorita Waynflete? Oh, pero por qu? La seorita Waynflete la ha invitado a pasar unos das con ella. La seora Humbleby, estremecindose, se acerc a Lucas y le cogi del brazo. Seor Fitzwilliam. S que no tengo derecho a decir nada... nada en absoluto. He sufrido mucho ltimamente y... tal vez esto me hace ver lo que no existe. Estos presentimientos pueden ser slo imaginaciones. Qu presentimientos? Este presentimiento que tengo del mal. Mir tmidamente a Lucas. Al ver que se limitaba a inclinar la cabeza sin hacerle caso, continu: De tantas maldades, es un presentimiento que no me abandona... las desgracias que ocurren aqu, en Wychwood. Y esa mujer tiene la culpa de todo. Estoy segura! Qu mujer? Lucas estaba hecho un lo tremendo. Honoria Waynflete es una mujer malvada. Estoy segura! Oh, ya veo que no me cree. Tampoco nadie quiso creer a Lavinia Pinkerton. Pero las dos lo sentimos. Ella crea que saba ms que yo... Recuerde, seor Fitzwilliam, que si una mujer no es feliz es capaz de hacer cosas terribles. S, es posible dijo l como convencido por no contrariarla. No me cree? Bien, por qu iba a creerme? Pero no puedo olvidar el da que Juan lleg a casa con la mano vendada por ella, a pesar de que no hizo caso diciendo que era slo un rasguo. Se volvi. Adis. Por favor, olvide lo que le he dicho. No... no... me encuentro muy bien estos das. Lucas la mir al marchar. Se preguntaba por qu habra ella calificado de malvada a Honoria Waynflete. Es que habra sido amiga de su esposo y estara celosa? Qu ms haba dicho? Nadie quiso creer tampoco a Lavinia Pinkerton. Luego sta debi comunicarle sus sospechas. Volvi l a la escena del tren y el rostro atormentado de la anciana seora diciendo: La mirada de ciertas personas. Y apareci con claridad en su memoria el modo que su cara se haba transfigurado al hablar. Por unos instantes sus labios se juntaron en una sola lnea, y simultneamente, sus ojos tomaron una curiosa expresin. Y de pronto se dijo: Yo he visto esa expresin... hace muy poco. Cundo? Esta maana! Claro! Ha sido la seorita Waynflete cuando miraba a Brgida en la sala de la Casa de los Fresnos. Lavinia Pinkerton haba hablado de la mirada que viera en los ojos de un hombre... Y era posible que por un segundo hubiese reproducido

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la mirada que vio..., la mirada de un asesino contemplando a su propia vctima... Sin saber lo que haca, encamin sus pasos hacia la casa de la seorita Waynflete. Una voz en su interior le repeta una y otra vez: No habl de un hombre... t pensaste que se trataba de un hombre..., pero ella no lo dijo... Oh, Dios mo, estar loco? No es posible lo que estoy pensando... seguro que es imposible... es absurdo... Pero debo ver a Brgida. Debo saber que est a salvo. Esos ojos... esos extraos ojos color mbar. Oh, estoy loco! Debo estar loco! Whitfield es el criminal! Debe serlo! Casi lo ha confesado! Y como en una pesadilla volvi a ver el rostro de la seorita Pinkerton recordando una mirada extraa y demente. La doncellita le abri la puerta, y algo sorprendida por su vehemencia, le dijo: La seorita ha salido, me lo dijo miss Waynflete. Ir a ver si ella est. Y siguindola entr en el comedor. Emilia subi las escaleras, volviendo sin aliento. La seora tambin ha salido. Lucas la sujet por los hombros. Por dnde han ido? Adonde iban? Deben haberse ido por la parte de atrs. Si hubiesen salido por delante las hubiese visto, porque la cocina da a la puerta principal. Y le sigui hasta verle salir al jardincito. Un hombre se hallaba recortando un seto. Lucas le pregunt por ellas, procurando que su voz fuese normal. Dos seoras? S. Hace un rato. Yo estaba comiendo sentado detrs del seto y no me vieron repuso el hombre. Qu camino tomaron? Hizo todo lo posible por no alterar su voz, y a pesar de ello el hombre abri ms los ojos. Cruzaron esos campos... Por ah. Luego ya no s. Lucas le dio las gracias y ech a correr. Su sentido de urgencia se incrementaba. Tena que alcanzarlas! Pudiera estar loco. Probablemente estaran dando un amigable paseo, pero alguna cosa le obligaba a ir de prisa. Ms de prisa! Cruz los dos campos y se detuvo sin saber qu camino tomar. Y ahora hacia dnde? Y entonces oy su llamada... lejana... pero inconfundible: Socorro... Lucas... Socorro y otra vez: Lucas... Ech a correr en la direccin de donde provena el grito. Se oyeron otros ruidos, golpes... lucha... y un gemido apagado. Hizo aparicin entre los rboles a tiempo de arrancar las manos de la loca de la garganta de la vctima, y agarrarse a la suya hasta que entre gemidos y convulsiones qued sin sentido.

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Captulo XXIII UN NUEVO COMIENZO


Pero no lo entiendo dijo lord Whitfield. No lo entiendo. Luchaba por mantener su dignidad, pero bajo su arrogante exterior se manifestaba el desconcierto. Apenas poda dar crdito a los extraordinarios sucesos. Pues es as, lord Whitfield dijo Battle pacientemente. Para comenzar le dir que existen en su familia casos de demencia. Ahora se ha descubierto, y me atrevo a decir que ella tena esa predisposicin. Adems era ambiciosa... y estaba despechada. Primero su carrera y luego su noviazgo carraspe. Tengo entendido que fue usted quien la dej plantada. No me gusta ese trmino dijo lord Whitfield. El inspector Battle arregl la frase. Fue usted quien dio por terminadas las relaciones? Pues... s. Cuntanos por qu, Gordon dijo Brgida. Oh, bueno, lo har, si no hay ms remedio dijo enrojeciendo. Honoria tena un canario, al que quera mucho. Un da le dio un picotazo. Ella se enfureci y cogindole entre sus manos... le retorci el pescuezo. Despus de eso, yo ya no senta lo mismo por ella, y le dije que habamos cometido una equivocacin. se fue el principio dijo Battle asintiendo. Como le dijo a la seorita Conway, ella cambi los hechos y dirigi toda su indudable habilidad mental a un solo fin. Para que me creyeran un asesino? lord Whitfield no acababa de convencerse. No puedo creerlo. Es cierto, Gordon le dijo Brgida. Ya sabes que te sorprendas al ver que todo el que te molestaba desapareca inmediatamente de un modo extraordinario. Existe una razn. La razn es Honoria Waynflete repuso la muchacha. Convncete de que no fue la Providencia quien empuj a Toms desde la ventana, ni a todos los dems, sino Honoria. Me parece tan inverosmil! dijo Gordon meneando la cabeza. Dice usted que ha recibido un mensaje por telfono esta maana? pregunt Battle. S, a eso de las doce. Me pidieron que acudiese a aquel campo inmediatamente, porque t, Brgida, tenas algo que decirme. Deba ir a pie y no en mi automvil.

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Exacto afirm Battle. se hubiese sido el fin. Hubiesen encontrado a la seorita Conway degollada, y a su lado el cuchillo con sus huellas digitales. Y usted hubiese sido visto por aquellos alrededores! No tendra escapatoria. Cualquier juez del mundo le hubiese condenado. A m? exclam lord Whitfield, sorprendido y disgustado. Es que alguien hubiera credo una cosa as de m? Yo no, Gordon. Nunca lo cre dijo Brgida con calor. Por mi carcter y comportamiento durante mi estancia en este pas no creo que nadie hubiese dado crdito, ni por un momento, a esas monstruosas acusaciones! Y dicho esto sali de la habitacin, cerrando la puerta tras s. Nunca querr creer que ha corrido un serio peligro! exclam Lucas, y luego aadi: Vamos, Brgida, cuntame cmo sospechaste de la seorita Waynflete. Fue cuando me dijiste que Gordon era el asesino explic ella. No poda creerlo! Sabes? Le conozco tan bien. He sido su secretaria durante dos aos! S que es fatuo y orgulloso, y que slo piensa en s mismo, pero tambin s que es una persona amable, casi demasiado sensible. Le molesta matar incluso una mosca. Esa historia de la muerte del canario de la seorita Waynflete... tena que ser un error. No pudo hacerlo. Una vez me dijo que l fue quien la dej, y t me decas que era al revs. Bueno, eso poda ser cierto. Su orgullo no le permita admitir que fue desdeado. Pero eso del pjaro! Cmo pudo hacerlo? Si no puede disparar porque el ver las piezas muertas le pone enfermo! As que comprend que parte de la historia no era cierta. Pero en ese caso la seorita Waynflete menta. Y en realidad, si bien se piensa, era una mentira extraordinaria. Y di en pensar si no fuese la nica. Es una mujer muy altiva... cualquiera puede verlo. El haber sido despreciada debi herirla en lo ms hondo y sentir rabia y deseos de vengarse de lord Whitfield... sobre todo cuando l haba prosperado y enriquecido. Y pens: "S, probablemente intenta hacer recaer un crimen sobre l." Y entonces empezaron a girar en mi mente varias ocurrencias y me dije: "Supongamos que todo lo que ha dicho sea falso." Qu fcil es para una mujer as engaar a un hombre! Es fantstico, pero supongamos que fuese ella quien asesin a todas esas personas y le metiese a Gordon en la cabeza que la divina Providencia le libraba de sus enemigos. Como te dije una vez, Gordon es capaz de creer cualquier cosa. Y pens: "Pudo cometer todas esas muertes?" Y vi que s! Pudo empujar a un hombre borracho y a un nio desde una ventana. Ana Gibbs haba muerto en su casa, y acostumbraba visitar a la seora Horton cuando estaba enferma. El doctor Humbleby me pareci menos fcil. No saba que cuando Wonky-fu tuvo la oreja mala, ella infect la venda que puso en su

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mano. Y no pude imaginarla disfrazada de chfer para matar a la seorita Pinkerton; por eso lo consider ms difcil. Mas de repente vi que pudo empujarla por detrs, cosa fcil entre la multitud. El coche no par y tuvo oportunidad de decir a otra mujer que haba visto el nmero del automvil, y darle la matrcula del "Rolls" de lord Whitfield. Claro que todo esto giraba en mi cabeza sin orden ni concierto, pero si Gordon no ha cometido esos crmenes... y yo lo s... Quin ha sido? La respuesta es: "Alguien que odie a Gordon." Quin le odia? Honoria Waynflete, naturalmente. Y luego record que la seorita Pinkerton se haba referido a un hombre. Eso derrumbaba todas mis teoras, porque a no ser que estuviera en lo cierto, no la habran matado. Me repet las palabras de la seorita Pinkerton, y vi que no utiliz directamente la palabra hombre. Me di cuenta de que estaba sobre la verdadera pista! Decid aceptar la invitacin de la seorita Waynflete resuelta a sacarle la verdad de todo lo ocurrido. Sin decirme ni una palabra? salt Lucas, enfadado. Pero, cario, estabas tan seguro, y yo no lo estaba en absoluto. Todo era vago e indeciso. Mas no imagin que pudiera correr peligro. Cre que tena mucho tiempo... Oh, Lucas, fue horrible se estremeci. Sus ojos... y aquella risa inhumana... No olvidar nunca que llegu justamente a tiempo dijo Lucas, y se volvi hacia Battle. Cmo est ahora? Completamente desmoralizada repuso el inspector. Ya sabe, no puede soportar la idea de que no ha sido tan lista como se crea. Bueno, no soy un buen polica. No sospech ni un momento de Honoria Waynflete. Usted lo ha hecho mejor, Battle dijo Lucas, resentido. Puede que s, puede que no. Recuerde lo que le dije, que todo es posible en criminologa. Creo que nombr a una vieja dama. Y tambin a un magistrado y una colegiala. Tengo que creer que tambin les considera criminales en potencia? La sonrisa de Battle se troc entonces en una extraa mueca. Lo que quise decir es que cualquiera puede ser un asesino. Excepto Gordon dijo Brgida. Lucas, vamos a buscarle. Le encontraron escribiendo muy atareado en su despacho. Gordon dijo la muchacha con voz tierna-. Por favor, ahora que ya lo sabes todo, podrs perdonarnos? Claro, querida, claro. Lo comprendo. Soy un hombre muy ocupado y no atenda. La verdad de este asunto se resume en esta frase de Kipling: Viaja ms de prisa quien viaja solo. Tengo una gran responsabilidad, y debo sobrellevarla solo. Para m no existe camaradera, ni ayuda... debo ir solo... hasta que caiga en mi camino. Querido Gordon! Eres un encanto! exclam Brgida.

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No es cuestin de ser un encanto dijo Gordon frunciendo el ceo . Olvidemos todas estas tonteras. Soy un hombre muy ocupado. Lo s. Estoy preparando una serie de artculos que quiero publicar en seguida sobre los Crmenes cometidos por las mujeres a travs de las pocas. Gordon, creo que has tenido una magnfica idea dijo Brgida mirndole con admiracin. Ahora dejadme, por favor. No quiero que me distraigan. Tengo mucho trabajo dijo lord Whitfield irguindose. Lucas y la muchacha salieron de la estancia de puntillas. La verdad es que es encantador dijo Brgida. -Brgida, creo que ese hombre te interesa. Ya sabes, Lucas, que una vez lo cre. Me alegra marcharme de Wychwood coment Lucas mirando por la ventana. No me gusta este sitio. Como dijo la seora Humbleby, existe cierto maleficio. No me gusta la sombra que proyecta la Colina de las Brujas sobre el pueblo. Hablando de la Colina de las Brujas, qu hay de Ellworthy? Lucas echse a rer avergonzado. Lo dices porque vi sangre en sus manos? S. Por lo visto es que haban sacrificado un gallo blanco! Qu desagradable! Creo que puede suceder algo parecido. Battle se propone darle una sorpresa. Y el pobre comandante Horton no pens nunca en matar a su esposa; el seor Abbot recibira una carta comprometedora de alguna dama, y el doctor Thomas es tan slo un simptico y joven mdico resumi Brgida. Es un solemne tonto! Dices eso porque tienes celos de que se case con Rosa Humbleby. Es demasiado buena para l. Siempre he credo que te gusta ms que yo! Querida, no te parece un poco absurdo eso? No, la verdad. Qued silenciosa unos momentos y luego pregunt: Lucas, te gusto ahora? Hizo un movimiento para acercarse a ella, pero le rechaz. Oh! Ya... S, me gustas, Brgida, tanto como te quiero. T tambin me gustas, Lucas... Y sonrieron tmidamente como dos nios que acaban de hacerse amigos. El gustarse es ms importante que amarse. Es lo que atrae. Y yo quiero que estemos unidos, Lucas. No que slo nos amemos y al cabo

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de poco tiempo de casados nos cansemos el uno del otro y queramos unirnos a otra persona. Eso debemos evitarlo. Oh, amor mo, lo s! T quieres realidad. Y yo tambin. Nos amaremos siempre porque nuestro amor est fundado en la realidad. Es cierto, Lucas? Es cierto, cario. Creo que es por eso por lo que tema enamorarme de ti. Yo tambin tema amarte. Tienes miedo ahora? No. Hemos estado mucho tiempo cerca de la muerte. Ahora todo ha terminado! Y empezamos a vivir...

FIN

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