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1 CONCEPTO DE ESTRUCTURA EN INGENIERA MECNICA Una estructura es, para un ingeniero, cualquier tipo de construccin formada por uno o varios elementos enlazados entre s que estn destinados a soportar la accin de una serie de fuerzas aplicadas sobre ellos. Esta definicin es quizs excesivamente simplista, ya que al emplear los trminos elementos enlazados entre s, se induce a pensar en estructuras formadas por componentes discretos, por lo que slo puede servir como una primera definicin. La realidad es que las estructuras con componentes discretos son muy frecuentes en la prctica por lo que su estudio resulta del mximo inters. Adems lo habitual es que los elementos sean lineales, del tipo pieza prismtica, conocidos como vigas o barras, y cuyo comportamiento estructural individual es relativamente fcil de estudiar, como se hace en Resistencia de Materiales. Con la definicin anterior seran ejemplos de estructuras una viga, un puente metlico, una torre de conduccin de energa, la estructura de un edificio, un eje... La definicin anterior puede generalizarse diciendo que una estructura es cualquier dominio u extensin de un medio material slido, que est destinado a soportar alguna accin mecnica aplicada sobre l. Esta definicin ampla el concepto de estructura a sistemas continuos donde no se identifican elementos estructurales discretos, como por ejemplo: la carrocera de un automvil, la bancada de una mquina herramienta, un depsito de agua, un ala de avin, una presa de hormign..., que no estaban incluidas en la idea inicial. De esta manera se introduce en realidad el estudio de problemas de mecnica de slidos en medios continuos, que requieren del empleo de mtodos sofisticados de anlisis. Por esta razn este texto se limita al estudio de estructuras formadas por elementos discretos, de directriz habitualmente recta y en algunos casos curva. En las definiciones anteriores se dice que actan sobre la estructura unas cargas, que normalmente son de tipo mecnico, es decir fuerzas o pares. Tambin se considera la posibilidad de otros efectos, como: variaciones en la temperatura del material de la estructura, movimientos conocidos de los apoyos, errores en la longitud y forma de los elementos, esfuerzos de pretensin durante el montaje, etc. Todos estos efectos dan lugar a unas cargas mecnicas equivalentes, por lo que resulta fcil considerarlos. Respecto a la forma en que la estructura debe soportar las cargas no es fcil poner un lmite claro. Quizs lo ms general sea decir que la estructura debe tener un estado de tensiones y deformaciones tal que no se produzca un fracaso estructural que lleve a la destruccin de la misma, en ninguno de los estados de carga posibles. Por debajo de este amplio lmite se imponen limitaciones ms estrictas en funcin del tipo de estructura y de su aplicacin concreta. La limitacin que siempre se impone es la del valor mximo de las tensiones que aparecen en el material, en cualquier punto de la estructura, a fin de evitar su rotura. Este es el caso de edificios, naves industriales, bastidores de vehculos y maquinaria, tuberas, etc. Adems de la limitacin en las tensiones, es tambin muy habitual imponer un lmite a las deformaciones de la estructura, bien por motivos funcionales (p.e. bastidores de mquinas), estticos, o de resistencia de los elementos que apoyen sobre la estructura (tabiques de edificios de viviendas). En estructuras sofisticadas las tensiones alcanzadas pueden ser muy grandes, llegando a sobrepasar el lmite elstico, y permitindose incluso la existencia de alguna grieta, cuyo tamao mximo es entonces el lmite para el buen funcionamiento estructural, siempre bajo severas condiciones de control (esto ocurre por ejemplo en tecnologa nuclear). En otros casos ms complejos la idoneidad de la estructura viene controlada por la ausencia de inestabilidades en la misma (pandeo), o incluso porque su respuesta dinmica sea la adecuada (por ejemplo en brazos de manipuladores, antenas, ). El problema que trata de resolver el Anlisis Estructural es la determinacin del estado de deformaciones y tensiones que se producen en el interior de la estructura, a consecuencia de todas las acciones actuantes sobre ella. Como consecuencia tambin se determinan las reacciones que aparecen en la sustentacin de la estructura. Una vez conocidas las tensiones y deformaciones, el decidir si stas son admisibles y

si la estructura est en buen estado de funcionamiento, es objeto de otras materias especficas como el diseo de estructuras metlicas o de hormign armado, la construccin de mquinas, etc, y a veces la propia experiencia y sentido comn del analista. Como primeras reseas histricas sobre Anlisis Estructural se debe citar a Leonardo da Vinci y a Galileo1, que fue el primero en estudiar el fallo de una viga en voladizo. Posteriormente han sido muy numerosos los autores que han colaborado al desarrollo del estudio de las estructuras. Una excelente revisin de la contribucin de todos ellos ha sido publicada por Timoshenko en 1953. Asimismo una revisin bibliogrfica muy detallada sobre los fundamentos tericos del Anlisis Estructural ha sido publicada por Oravas y McLean, en 1966. La concepcin de una estructura, por parte del ingeniero, se desglosa en tres fases: fase de planteamiento, fase de diseo y fase de construccin. En la fase de diseo, que es la que interesa para el anlisis estructural, se pueden distinguir a su vez las siguientes etapas: Determinacin de la forma y dimensiones generales: se eligen el tipo de estructura y la geometra de la misma, de acuerdo con su funcionalidad y la normativa aplicable. Se determinan asimismo los materiales principales a utilizar. Determinacin de las cargas: se determinan las fuerzas exteriores que actan sobre la estructura, as como todos aquellos efectos que puedan afectar a su comportamiento (errores de forma, movimientos de los apoyos, ). Anlisis. Consiste en determinar los esfuerzos internos y las deformaciones que se originan en la estructura como consecuencia de las cargas actuantes. Para efectuar el anlisis de una estructura es necesario proceder primero a su idealizacin, es decir a asimilarla a un modelo cuyo clculo sea posible efectuar. Esta idealizacin se hace bsicamente introduciendo algunas suposiciones sobre el comportamiento de los elementos que forman la estructura, sobre la forma en que stos estn unidos entre s, y sobre la forma en que se sustenta. Una vez idealizada la estructura se procede a su anlisis, calculando las deformaciones y esfuerzos que aparecen en ella, y utilizando para ello las tcnicas propias del Anlisis Estructural. Para este anlisis siempre se dispone, como datos de partida, de los valores de las acciones exteriores y las dimensiones de la estructura, determinadas en las fases anteriores. Salvo en casos muy simples, para el anlisis de la estructura es necesario conocer las dimensiones transversales de los elementos que la componen, pero ocurre que estas dimensiones estn bsicamente determinadas por los esfuerzos internos que aparecen sobre ellos, y que en principio son desconocidos. Por esta razn el anlisis de una estructura suele ser en general iterativo, hasta lograr unos esfuerzos internos y unas deformaciones que sean adecuados a las dimensiones transversales de los elementos. Para comenzar este proceso iterativo de anlisis se deben imponer unos valores para las dimensiones transversales de los elementos, basndose en la experiencia, o en un predimensionamiento, que normalmente se basa en hiptesis simplificativas. Diseo de detalles. Son propios de la tecnologa usada en la construccin de la estructura: nudos de unin, aparatos de apoyo, armaduras de hormign, etc. El anlisis de estructuras no interviene en esta fase.