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Special Feature

At/ International Year of Older IIPersons * Ann6e internationals

Portraits of housecall patients

Hans P. Berkhout, MD, CCFP


Expression and communication through photography have played a large role in my life over the years, and I always knew that, sooner or later, I would take pictures of some of my patients. Active involvement with landscape photography is great if I need a temporary escape from daily pressures, and I certainly enjoy spending time somewhere in the mountains composing a scenic shot in the quiet dark world under my focusing cloth. Most of my time is spent with patients, however, either face-to-face or in my mind after my day's work is done. We all have patients who function independently despite the multitude or magnitude of their problems. Along with our care, they also need community services, such as home care, homemaking, and Meals on Wheels. I admire these people who manage as well as they can with few complaints. Because I make housecalls, I see my patients in their own environment, and I can sense whether they and I are on the right wavelength for taking a few pictures. I just bring the camera in my bag, but I never visit with the intent of leaving the home with a shot "in the bag." I ask for patients' permission only if I think the right feeling has developed between a patient and me. This is a delicate situation, and patients' privacy remains foremost among my priorities: this is a medical visit and I am grateful if picture-taking occurs; if it does not, that is fine too. Picture-taking circumstances are not always favourable. Most elderly people seem to live in homes with small windows; if the windows are large, the blinds or curtains are often half closed. I generally spend the brighter part of the day in my office, in the car, or in the hospital. Nonetheless, I prefer to leave tiings the way they are "on location": I do not move furniture; I do not use a flash. I use Tri-X film in a Leica M (rangefinder) camera with a 5-cm Summicron lens most of the time (usually open at F2 or F2.8) and a shutter speed about 1/15 of a second. I do not use a tripod: I know I should, but I compromise by always leaning on or against some object. Because my subjects are unable to move very fast, I can only blame blurry shots on myself.

Mr M., shown here at age 92, was still smoking cigarettes and enjoying a glass of wine until he had a fatal stroke last year. He had long-standing insulin-dependent diabetes mellitus, hypertension, tachycardia, and Paget's disease. Diabetic control was difficult because he had a tendency to adjust his insulin according to the dryness of his lips! He was almost blind, which complicated the problem; he finally allowed the home care nurse to prefill his syringes.

It gives me great satisfaction to give prints to my patients: the first few seconds there is usually no response, but almost always, following this pause, I notice a little smile on their faces along with a request for reprints for friends or family, nearby or far away, or maybe for a brother or sister they know they will never see again. Finally, both patients and I are happy with the results. Our relationship continues with mutual respect... and I carry on with my housecalls. #
Dr Berkhout practises family medicine in Calgary, Alta.

Correspondence to: Dr H. Berkhout, 208-4935 40th Ave NW, Calgary, AB T3A 2N1

2860 Canadian Family Physician Le Medecin defamille canadien * VOL45: DECEMBER * DECEMBRE 1999


Mrs J. at 82 years old was a bright and introspective lady. She died from activated chronic leukemia about a month after I took this picture. She had suffered from severe back pain due to osteoporosis related to compression fractures.

Mr M., 83 years old, is shown in his apartment just before his last hospital admission. He died from congestive heart failure precipitated by anemia secondary to myelofibrosis. Intractable pruritus was his main concern. We used to talk about painting, as he was a retired art teacher. He would spend weeks painting personal Christmas and Easter cards, despite his extreme fatigue.

VOL 45: DECEMBER . DECEMBRE 1999+ Canadian Family Physician . Le Medecin defamille canadien 2861 4


Mrs T. is 73 years old. She has trouble sitting up and tends to fall over due to severe dyskidnesia and dystonia from advanced Parkinson's disease. She loves jewelry and music and is trying to adjust to the fact that she can hardly play her piano any more.

Mr L is 91 years old. The tiny jar in his hands contains his only daily medication, warfarin. He was proud to show me the jar, confirming his care and attention to my iinstructions. I had just told him that he should stop driving his car. His wife died a few weeks after this picture was taken, and he now lives


rsing ho e.

2862 Canadian Family Physician . Le Medecin de famille canadien -l VOL 45: DECEMBER *



Mr KI, a 58-year-old, eventually had his legs disarticulated at the hips due to Buerger's disease. This was preceded by decompression laminectomy for a spinal cord tumour at the dorsal level that left him paraplegic. He used to push his wheelchair into the river on a day out fishing! Over the years, he has been hospitlized about 60 times and has had a multitude of decubitus ulcers requiring debriding, flaps, grafts, and so on; a colostomy; a vesico-ileal conduit; a myocardial infarction; chronic obstructive pulmonaly disease; a convulsive disorder, osteomyelitis in his pelvis, and septicemia. One day, Mr K promised me that, if he won the lottery, he would buy me the camera of my choice.


Mrs G. is 99 years old, as old as the 20th century. She is usually dressed in about seven layers of clothing and a knit cap with her feet on a hot water bottle. Occasionally she has some delusional thinking, which is controlled with methotrimeprazine at bedtime, nothing more. She still sews and is able to thread a needle (after cataract extraction and lens implants). She loves to talk politics and, in this picture, is ranting about Mr Chretien's government, her taxes, and so on.


DtCEMBRE 1999+ Canadian Family Physician . Le Medecin defamille canadien 2863


jInteIntemational Year of Okler esn Ann6 internationale

Des portraits de mes patients 'a domicile

Hans P Berkout, MD, CCFP

des personnes

Au fil des ans, la photographie comme moyen d'expression et de communication a toujours joue un grand role dans ma vie. J'ai toujours su qu'un jour ou l'autre, j'en arriverais a photographier certains de mes patients. Je m'adonne avec grande satisfaction a la photographie de paysages quand j'ai besoin de m'eader temporairement des pressions de la vie quotidienne. J'eprouve beaucoup de plaisir a passer du temps quelque part dans les montagnes a composer une scene pittoresque dans la sombre quietude de mon voile de mise au point. Par ailleurs, la majorite de mon temps est passee aupres de mes patients, soit en personne ou encore dans mon esprit une fois ma journee de travail terminee. Nous comptons tous des patients qui fonctionnent de maniere autonome en depit de la multitude ou de l'ampleur de leurs problemes. En plus de nos soins, ils ont besoin de services communautaires, qu'il s'agisse de soins a domicile, d'aide menagere ou de la popote roulante. J'admire ces gens qui se debrouillent si bien sans trop se plaindre. Je fais des visites a domicile et je vois mes patients dans leur propre environnement. n m'est facile de deceler si nous sommes sur la meme longueur d'ondes et si le moment est propice pour prendre quelques photos. J'apporte mon appareil photo dans mon sac, mais je ne visite jamais mes patients dans l'intention de quitter leur domicile avec une photo Adans le sac. Je demande la permission de prendre des photos seulement si je sens qu'il s'est developpe entre le patient et moi une relation qui s'y prete. C'est une situation delicate et l'intimite de mes patients vient d'abord et avant tout je suis lA pour une visite medicale et j'en suis reconnaissant s'il se deroule une seance de photographie. Si elle ne se produit pas, c'est tout aussi bien. Les conditions de prises photographiques ne sont pas toujours favorables. La plupart des personnes agees semblent vivre dans des maisons ofu les fenetres sont petites; si elles sont grandes, les stores ou les rideaux sont souvent a moitie fermes. Je passe generalement le plus clair de mon temps dans mon bureau, dans la voiture ou a l'hopital. Je tiens cependant a laisser les choses comme elles le sont naturellement>>: je ne bouge aucun meuble et je n'utilise pas de lampe-eclair. Je me sers de pellicule Tri-X dans un appareil photo Leica M (avec telemetre), muni

M. M., photographie ici A I'Age de 92 ans, fumait toujours la cigarette et prenait son verre de vin jusqu'a ce qu'il meure d'un accident vasculaire cerebral. I1 a souffert longtemps de diabete insulino-dependant, d'hypertension, de tachycardie et de la maladie osseuse de Paget. I1 tait difficile de maitriser son diabete car il avait 1'habitude d'ajuster son insuline en fonction de la secheresse de ses 1eres! II etait presque aveugle, ce qui compliquait le probleme; il a enfin conced A 1'infirmiere visiteuse de remplir ses seringues au prealable.

habituellement de lentilles Summicron de 5cm, a une vitesse d'obturation de 1/15 de seconde. Je n'utilise pas de trepied: je sais que je le devrais, mais je fais un compromis en m'appuyant toujours sur un objet quelconque. Parce que mes sujets sont incapables de bouger tres vite, je suis le seul a blamer lorsque la photographie est floue. J'ai beaucoup de plaisir a donner des copies d'epreuves a mes patients: durant les premieres secondes, il n'y a habituellement aucune reaction, mais presque toujours, apres un moment, je remarque un petit sourire sur leur visage quand ils me demandent d'autres copies pour des amis ou des membres de la famille, pre's ou eloignes, ou encore pour un frfere ou une sceur qu'ils savent qu'ils ne reverront plus. Enfin, mes patients et moi-meme sommes satisfaits des resultats. Notre relation se poursuit dans le respect mutuel.... et je continue mes visites a domicile. 4
DW Berkhout exerce la medecine familiale a Calgary
en Alberta.

Correspondance d: Dr H. Berkhout, 208-4935 40th Ave NW, Calgary, Alberta T3A 2N1

2864 Canadian Family Physician Le Medecin defamille canadien * VOL45: DECEMBER * DECEMBRE 1999


Mme J., etait a I'Age de 82 ans, une dame alerte et introspective. Elie est morte d'une leucemie chronique activ6e environ un mois apres la prise de cette photographie. Elle a souffert longtemps de douleurs aigues au dos en raison de fractures par tassement causees par


M. M., 83 ans, est photographie dans son appartement, juste avant sa derniere admission A l'hbpital. II est decede d'une insuffisance cardiaque globale, pr&cipitke par une anemie secondaire a une myelofibrose. Sa plus grande inquietude a lui, c'etait un prurit incurable. Nous avions l'habitude de parler de peinture, car c'etait un professeur d'art A la retraite. II passait des semaines A peindre ses propres cartes de Noel et de Paques, malgre son extreme epuisement.

VOL 45: DECEMBER * DECEMBRE 1999-cCanadian Family Physician . Le Medecin defamille canadien 2865



Maw T. est Ag6e de 73 ans. Elie -a de La difficulte a sasseo, r et a:tendance a tomber sur le c.ct en raison d'une grave dyskin&sie et d'une dystonie dues A un stade a'vanc6 de la Parkinson. Elle adore les bijo et Ia musique, et essaie de s'adapter au fait qu'elle 6prouve mantenant beaucoup de .peine A jouer du. piano.


qu.M. sdique. s.epltfie r6so q'ilu ... ea9 II 6tat ltot

:.i diraen dev:ait arr&ter de. coqu'il

s. etit bocalqu'i d en e main contient son seul m4di-cam-ent quoidin, de Ia- wait..

montrer son contenant, pour prouver' q'Isuivait attenativement e 6ou

ment mes instructions. Je venais de

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duke son: uto. o 6pouse. est morte qunelques semaines apitsque cette .p.hoto a bt6:prise et il vit .maintenant ds utn centre d'accueil.

2866 Canadian Family Physician . Le Medecin defamille canadien * VOL 45: DECEMBER * DtCEMBRE 1999


I M. K, un homme de 58 ans, a subi avec le temps une dislocation de la jambe A partir de la hanche, A cause de la maladie de Buerger. 11 avait eu au pr6ulable une laminectomie de dkcompression pour une tumeur A la moelle 6piniAre au niveau du dos qui l'avait laisse parapl6gique. II avait l'habitude d'amener son fauteuil roulant jusque dans l'eau pour aller a la p&he! Au fil des ans, il a (tk hospitalisk au moins 60 fois et a eu de multiples ulc6res de d6cubitus qui ont exig6 des dkbridements, des lambeaux, des greffes et ainsi de suite. 11 a subi une colostomie et une implantation de conduit vesico-ilal. II a fait un infarctus du myocarde et a souffert d'une maladie pulmonaire obstructive chronique, d'un trouble convulsif, d'une ostkomyklite au pehlis et d'une septicemie. Un jour, M. K m'a promis que s'il gagnait a la loterie, il m'ach&erait l'appareil photo de mon choix.

Mu, G. a 99 ans. Elle vit depuis aussi longtemps que le 20e si6cle. Elie porte habituellement sept kpaisseurs de v&tements, un chapeau de laine et elie pose les pieds sur tne bouillotte. Elle souffre parfois de dksillusion qui est maitris6e avec de la m6thotrim6prazine A I'heure du coucher, den de plus. Elie fait toujours de la couture et eat encore capable d'enfiler une aiguilie (apr6s l'ablation d'une cataracte et tne implantation du cristallin). Elle adore parler de politique et, sur la photo, elle s'en prend au gouvernement de M. Chrktien, A ses imp6ts et ainsi de suite.


Canadian Family Physician

. Le

Mdecin defamille canadien 2867