You are on page 1of 125

Zburatorii noptii

-George R.R. Martin-

Nodul voylburii era o minunie; ntrecea de dou ori cea mai mare piatr care fusese gsit vreodat. Chiar i ciobit, ar fi valorat o avere. Dac ns ar fi putut s-o desprind intact, evaluarea ar fi stabilit un record. Era sigur n privina asta. Ar fi fost prelucrat ca o singur piatr. Parc o vedea n faa ochilor. Un ou de cea cristalin, fumegos i misterios, cu vluri de cea acoperind culori pe jumtate estompate. Se gndi la ea i surse. Atinse uor nodulul i se ntoarse, ca s-1 strige pe Cochran. Intoarcerea i salv viaa. Trncopul vji prin aer, trecnd prin locul n care fusese capul lui i izbi cu o for teribil n perete, imediat lng voylbur. Scntei i achii de piatr zburar n toate direciile. Kabaraijian rmase nlemnit. Cadavrul ridic trncopul deasupra capului pentru urmtoarea lovitur.

Zburatorii noptii

Cnd lisus din Nazaret murea, atrnat pe cruce, volcrynul trecea la mai puin de un an-lumin de agonia lui, ndreptndu-se ctre exterior. Cnd Rzboaiele Focului bntuiau Pmntul, volcrynul se afla pe lng Btrnul Poseidon, acolo unde oceanele nu fuseser nc botezate i pescuite. Atunci cnd motosmicele transformaser Federaia Naiunilor Pmntene n Imperiul Federal, volcrynul ajunsese la hotarele spaiului hrangan. Hranganii n-au tiut-o niciodat. Ca i noi, ei erau copiii planetelor mici i strlucitoare ce le nconjurau sorii ndeprtai, manifestnd puin interes i chiar mai puin cunoatere n privina obiectelor ce traversau hurile interstelare. Rzboiul a prjolit vreme de o mie de ani, iar volcrynul l-a strbtut, netiutor i neatins, aflat n siguran acolo unde nici un foc nu putea arde vreodat. Dup aceea, Imperiul Federal s-a frmiat i a disprut, iar hranganii au pierit n bezna Prbuirii, ns pentru volcryn ntunericul a rmas acelai. Cnd Kleronomas a plecat de pe Avalon cu nava lui de cercetare, volcrynul s-a apropiat la zece ani-lumin de el. Kleronomas a descoperit multe lucruri, dar n-a gsit volcrynul. Nici atunci i nici la revenirea sa pe Avalon, cu puin nainte de moarte. Pe cnd aveam trei ani, Kleronomas era rn, la fel de ndeprtat i mort ca lisus din Nazaret, iar volcrynul trecea pe lng Daronne. Toi senzitivii de pe Crey au nceput s se comporte straniu atunci, privind ctre stele, cu ochi luminoi, plpitori. Eram adult cnd volcrynul a ajuns dincolo de Tara, dincolo chiar de raza lui Crey, ndreptndu-se mereu ctre exterior. Acum sunt btrn i, n curnd, volcrynul va strbate Vlul lui Satan, care atrn precum o cea neagr ntre stele. Iar noi l urmrim, l urmrim mereu. Prin hurile ntunecate unde nu se ncumet nimeni, prin vid, prin tcerea nesfrit, Zburtorul meu i cu mine l urmrim. *** Royd Eris a nceput s-i spioneze pasagerii din clipa n care Zburtorul Nopii a cuplat motosmicele i a prsit spaiul fizic. In docurile orbitale de deasupra Avalonului se mbarcaser nou cltori; cinci femei i patru brbai, toi oameni de tiin, cu originile tot att de diferite pe ct le erau ocupaiile. In ochii lui Royd, ei erau mbrcai identic, artau identic, ba chiar i vorbeau identic. Pe Avalon, cea mai cosmopolit dintre lumi, savanii deveniser toi ca unul n cutarea cunoaterii. Zburtorul Nopii era o nav comercial, nu de pasageri. Avea o cabin dubl i una obinuit, de mrimea unei cmrue. Academicienii dormeau n hamacuri, n cele patru cale de marf, unii dintre ei n imediata apropiere a instrumentelor i calculatoarelor pe care le aduseser la bord. In timpul liber, se puteau plimba pe cele dou coridoare scurte: unul de la cabina de comand i principala ecluz pneumatic, n sus, dincolo de cabine, pn la des frecventata bibliotecbuctrie-salon, iar cellalt erpuind n jos, ctre cale. De fapt, nu era important ncotro mergeau. Royd avea ochi i urechi pn i n instalaiile sanitare. Intotdeauna i oriunde, Royd urmrea atent. Puin i psa de dreptul la intimitate, totui tia c pasagerii ar fi putut protesta, nemulumii, dac aflau de ocupaiile lui. Se asigurase c n-aveau cum afla. Cabina lui, trei camere spaioase n prova salonului, era sigilat i inviolabil; nu ieea niciodat de acolo. Pentru cltori, Royd era un glas lipsit de trup, rsunnd din difuzoare, care-i angaja uneori n discuii prelungite, precum i un spectru holografic ce li se altura n timpul meselor. Imaginea sa prezenta un tnr slbu, cu ochi splcii i pr alb, mbrcat n straie vaporoase, pastelat colorate, cu o croial veche de cel puin douzeci de ani, avnd neplcutul obicei de a privi dincolo de persoana creia i se adresa, sau ntr-o cu totul alt direcie; totui, dup cteva zile, savanii se obinuir cu el. Oricum, holograma se deplasa numai prin salon. Dar n secret, n tcere, Royd tria peste tot i le spiona toate micile secrete.

Ciberneticiana discuta cu calculatoarele i se prea c prefera compania lor, mai degrab dect pe cea a oamenilor. Xenobiologul era un butor solitar, posac i gata oricnd de ceart. Cei doi lingviti, amani declarai n public, fceau dragoste rareori, iar ntre patru ochi se certau violent. Psipsiha era ipohondr, gata oricnd de stri depresive, ce se agravau i mai mult n interiorul strmt al Zburtorului Nopii. Royd ii urmri lucrnd, mncnd, dormind, fcnd dragoste; le ascult neobosit discuiile. Dup o sptmn, cei nou nu-i mai preau identici. Ajunsese la concluzia c fiecare dintre ei era bizar i unic. Dup dou sptmni de cltorie, doi pasageri l interesau mai mult dect ceilali. Nu neglija pe nici unul, i urmrea pe toi, ns acum se concentra n special asupra lui Karoly d'Branin i Melanin Jhirl. *** - In primul rnd, vreau s aflu de ce-ul lor, i spuse d'Branin, ntr-o pseudo-noapte, la dou sptmni dup plecarea de pe Avalon. Spectrul luminescent al lui Royd sttea lng d'Branin, n salonul ntunecat, privindu-l cum sorbea ciocolat amruie. Ceilali dormeau. Pe o nav stelar nu exist noapte i zi, ns Zburtorul Nopii mentiea ciclurile normale i majoritatea pasagerilor le urmau. Doar dBranin, eful grupului i generalist, i pstra un program aparte. - Dac sta-i cel mai important lucru, rspunse Royd cu glasul lui moale. Poi fi absolut sigur c extraterestrii acetia ai votri exist cu adevrat? - Eu pot f i sigur, ncuviin d'Branin. Asta-i de ajuns. Dac i ceilali ar fi fost tot att de siguri, poate c n locul micuului tu Zburtor am fi avut o ntreag flotil de nave. Sorbi din ciocolat i suspin mulumit. - Royd, ai auzit de Nor T'alushi? Numele i era cunoscut lui Royd, ns nu-i trebui nici o secund ca s consulte memoria calculatorului. - O ras extraterestr situat de cealalt parte a spaiului uman, dincolo de Fyndii i Damoosh. Posibil, legendar. - Informaiile tale nu-s la zi, chicoti d'Branin. Trebuie s le mprosptezi, cnd mai vii pe Avalon. Nu sunt legende, sunt realiti, dei deprtate. Deinem puine informaii despre Nor T'alushi, dar suntem siguri c exist, dei probabil c noi doi nu vom ntlni niciodat vreunul dintre ei. Ei au pornit totul. Tocmai introduceam nite date n calculator, cnd mi-a parvenit un colet de pe Dam Tullian, dup ce sttuse n tranzit douzeci de ani standard. Coninea folclor Nor T'alush. N-am habar ct timp i trebuise s ajung pe Dam Tullian, sau pe ce cale sosise acolo, dar era un material fascinant. tiai c primul meu doctorat a fost n xenomitologie? - Nu. Continu, te rog. - Povestea volcrynilor fcea parte din miturile Nor T'alushilor. M-a uluit: o ras de fiine contiente, plecate dintr-un loc de origine misterios din centrul galaxiei i navignd ctre limita acesteia. Se spunea c se ndreapt probabil chiar spre vidul intergalactic, totui rmn n spaiile interstelare, nu pe orbitele planetare, i c arareori se apropie la un an-lumin de o stea. Totul fr nici un motosmic, cu o nav care nainteaz cu numai o fraciune din viteza luminii! sta a fost amnuntul care m-a obsedat! Gndete-te ct de vechi trebuie s fie navele acelea! - Vechi, ncuviin Royd. Ai spus nave. Sunt deci mai multe? - Ah, da, sunt multe. Dup cum afirm Nor T'alushii, iniial au aprut una-dou, la limitele interioare ale sferei lor comerciale, dar le-au urmat altele. Cteva sute, solitare, izolate, ndreptndu-se ctre exterior, mereu ntr-acolo. Direcia era ntotdeauna aceeai. Timp de cincisprezece mii de ani standard, s-au deplasat ntre stelele Nor T'alushilor, apoi au nceput s prseasc regiunea aceea de spaiu. Mitul spunea c ultima nav volcryn a trecut acum trei mii de ani. - Optsprezece mii de ani, repet Royd. Att de veche este civilizaia Nor T'alushilor ti? - Nu n calitate de nomazi interstelari, zmbi d'Branin. Conform propriilor lor cronici, civilizaia Nor T'alushilor are o vechime de numai nou mii de ani. Asta m-a derutat o vreme. Povestea

volcrynilor prea n mod limpede o simpl legend. O legend minunat, ntr-adevr, totui nimic mai mult. In cele din urm, n-am mai putut lsa lucrurile aa. In timpul liber, am continuat cercetrile, verificnd alte cosmologii extraterestre, pentru a afla dac mitul aprea i la alte rase. M gndisem c poate a gsi material pentru o tez de doctorat. Era o direcie de cercetare plin de perspective. Am rmas surprins de cele descoperite. Nici o informaie de la hrangani sau de la rasele nrobite de ei, dar asta era firesc. Ei erau n afara rasei umane i volcrynii nu-i puteau ajunge dect dup ce treceau prin sfera noastr. Cnd am cutat ns n interiorul sferei, istoria volcrynilor aprea peste tot. Fyndii o aveau, damooshii preau c o accept ca adevr literal - i, dup cum stii, ei sunt rasa cea mai veche pe care am ntlnit-o vreodat -, iar printre gethsoizii de pe Aath exista o poveste remarcabil de asemntoare. Am verificat puinele lucruri cunoscute despre rasele care, se spunea, nfloriser mai departe, chiar dincolo de Nor T'alushi i am gsit i acolo legenda volcrynilor. - Legenda legendelor, suger Royd i gura larg a spectrului zmbi. - Exact, exact, aprob d'Branin. Atunci am chemat experii, specialitii Institutului de Studii pentru Inteligena Non-uman. Laolalt am scotocit vreo doi ani. Totul se afla acolo, n arhivele i n bibliotecile Academiei. Pn atunci, nimeni nu mai cutase i nici nu se obosise s potriveasc bucelele mozaicului. Volcrynii traversaser sfera oamenilor pe aproape toat durata istoriei umane, nc dinainte de nceputurile cltoriilor spaiale. In vreme ce noi deformm structura spaiului pentru a pcli relativitatea, ei cltoreau cu navele lor uriae drept prin centrul civilizaiei umane, dincolo de lumile noastre cele mai populate, cu viteze constante i subluminice, ndreptndu-se ctre Hotar i bezna dintre galaxii. Uluitor, Royd, uluitor! - Uluitor, aa este. D'Branin puse jos ceaca de ciocolat i se aplec nainte, spre proiecia lui Royd, ns mna lui trecu prin imaginea luminoas atunci cnd ncerc s-i apuce interlocutorul de bra. Pentru o clip, pru descumpnit, apoi izbucni n rs. - Ah, volcrynii mei! M-am lsat purtat de entuziasm, Royd. Acum sint atit de aproape... Vreme de doisprezece ani mi-au stapinit mintea, iar peste o luna ii voi avea. *** In scurt timp, pasagerii devin agitati pe orice navamai ales pe una atit de mica si strimta ca Zburatorul. Spre sfirsitul celei de a doua saptamini au inceput speculatiile. Royd auze totul. - De fapt, cine-i acest Royd Eris? se plnse xenobiologul, ntr-o noapte, cnd patru dintre ei jucau cri. De ce nu iese din cabin? De ce se izoleaz de noi? - De ce nu-l ntrebi? suger lingvistul. Nici unul n-a fcut-o. *** Cnd nu vorbea cu d'Branin, Royd o urmrea pe Melantha Jhirl. Ii plcea s-o priveasc. Tnr, sntoas, activ, Melantha deinea o flacr inexistent n ceilali. Era o femeie cu adevrat ieit din comun; cu un cap mai nalt dect oricare alt pasager de la bord, voinic, cu sni plini, picioare lungi, puternic, cu muchi jucnd fluid sub pielea neagr i lucioas. Apetiturile i erau pe msur. Mnca de dou ori mai mult dect colegii ei, bea serios fr s se ameeasc niciodat i se antrena zilnic, ore ntregi, cu echipamentul pe care-l instalase ntr-o cal. Dup trei sptmni, se culcase cu toi cei patru brbai din echip i cu dou dintre femei. i n privina sexului era mereu activ, epuizndu-i majoritatea partenerilor. Royd o privea absorbit. - Sunt un model mbuntit, i spusese ea odat, pe cnd lucra la paralele, cu transpiraia strlucindu-i pe pielea goal si cu prul lung si negru strns ntr-o plas. - Imbuntit? repetase Royd. Nu-i putea proiecta imaginea holografic n cal, dar Melantha l solicitase prin difuzor la o conversaie n vreme ce exersa fr s tie c, oricum, el ar fi fost acolo. Femeia se oprise, meninndu-i trupul drept prin fora braelor.

- Modificat, cpitane, folosise ea termenul cu care se obinuise. M-am nscut pe Prometheus, n elit, fiic a unor vrjitori genetici. Imbunatatit capitane. Am nevoie de doua ori mai multa energie decit tine, insa eu o folosesc integral. Nu imi cunosti povestea vietii capitane. Daca ai chef, poti sa asculti si istoria fugii mele pe Avalon, munca extraordinara din topologia non-umana si viata amoroasa, tumultoasa si pasionata. Vrei sa le auzi? - Poate cu alta ocazie, raspunse politicos Royd. - Bine, ncuviinase Melantha. Luase un prosop i ncepuse s se stearg. Oricum, eu a fi preferat s ascult povestea vieii tale. Printre modestele mele atribute se numr i o nemsurat curiozitate. Cine eti tu, cpitane? In realitate? - Un model mbuntit, ca tine, replicase Royd, ar trebui cu siguran s poat ghici. Melantha izbucnise n rs i azvrlise prosopul spre difuzor. *** Toti fceau felurite presupuneri pe atunci, cnd nu se gndeau c Royd ii ascult. Pe el l amuzau ipotezele lor. - Ne vorbete, dar nu poate fi vzut, spuse ciberneticiana. Nava n-are echipaj i pare complet automatizat, cu excepia lui. Atunci, de ce n-ar fi complet automatizat? Eu bnuiesc c Royd Eris este un program destul de sofisticat, poate chiar o Inteligen Artificial. Pn i un program modest poate susine o conversaie de nedeosebit fa de cea a unui om. *** Telepatul era un tnr fragil, nervos, sensibil, cu pr moale i ochi albastru-splcit. Il cut pe d'Branin n cabina sa, single-ul strmt, pentru o discuie ntre patru ochi. - Simt, vorbi el agitat. Ceva e-n neregul, Karoly, ceva-i complet n neregul! Incepe s-mi fie fric. D'Branin rmase surprins. - S-i fie fric? Nu-neleg, prietene. De ce te-ai putea teme? - Nu tiu, nu tiu, cltin din cap tnrul. Totui este acolo, l simt. Karoly, recepionez ceva! tii c sunt priceput, sunt, de asta m-ai luat cu tine. Clasa-nti, testat, i-i spun c mi-e fric. Simt ceva. Ceva periculos. Ceva schimbtor... i strin. - Volcrynul meu? ntreb d'Branin. - Nu, nu, imposibil. Mergem cu motosmicele i volcrynii sunt la civa ani-lumin. Rsul telepatului era disperat. Nu-s chiar att de bun, Karoly. Am auzit povestea ta despre Crey, dar eu sunt un simplu om. Nu, e vorba de ceva mult mai apropiat. Pe nav... - Unul dintre noi? - Poate. Nu-mi pot da seama. D'Branin oft i-i puse o mn printeasc pe umr. - Ii mulumesc c ai venit la mine, dar nu pot aciona pn nu deii ceva mai precis. Aceast senzaie a ta... n-ar putea fi vorba despre oboseal? Suntem toi ncordai. Inactivitatea poate fi duntoare. - E ceva real, insist telepatul, totui plec mai linitit. Dup aceea, d'Branin merse la psipsih, care sttea n hamac, nconjurat de medicamente i plngndu-se de dureri imaginare. - Interesant, coment ea dup ce brbatul i relat convorbirea. i eu am simit ceva, un fel de ameninare, foarte vag, neclar. Credeam c vina e a mea i c se datoreaz claustrofobiei, plictiselii... Uneori, strile m trdeaz. Altceva n-a mai specificat? - Nu. - O s fac un efort s dau o rait, s-l sondez i s-i sondez i pe ceilali, s vd ce pot culege. Dei, dac-i ceva real, el ar fi trebuit s tie primul. Este clasa l, eu sunt doar a lll-a. D'Branin ncuviin. Mai trziu, cnd ceilali se culcaser, i fcu o ciocolat i sttu de vorb cu Royd n timpul pseudo-nopii. Dar nu pomeni nimic despre telepat. ***

- Ai observat hainele hologramei? ntreb xenobiologul. Moda este de acum cel puin un deceniu. Nu cred c el arat exact ca holograma. Dac-i diform, sau bolnav? Dac-i este ruine s fie vzut sub adevratul lui chip? Poate c-i bolnav. Ciuma Lent poate desfigura un om, dar l ucide abia dup cteva decenii, i apoi mai exist i alte maladii: manthraxul, lepra nou, boala lui Langamen... S-ar putea ca aceast carantin auto-impus s fie cauzat tocmai de aa ceva. O carantin... Gnditi-v la asta! *** In a cincea sptmn, Melantha i mpinse pionul pe linia a asea, Royd vzu c nu-l mai putea opri i ced. Era a opta lui nfrngere consecutiv n tot attea zile. Femeia sttea aezat turcete pe podeaua salonului, cu piesele puse naintea ei, n faa unui display. Rznd, le mprtie cu mna. - Nu te supra, Royd, i spuse. Eu sunt un model mbuntit, ntotdeauna vd cu trei mutri nainte. - Ar fi trebuit s-mi cuplez calculatorul, rspunse el. Nu i-ai fi dat seama. Spectrul lui holografic se materializa brusc n faa ecranujui i zmbi. - Mi-a fi dat seama dup trei mutri, zise Melantha. Incearc... Se ridic i trecu prin proiecia holografic, ndreptndu-se ctre buctrie, de unde lu un flacon cu bere. - Cpitane, cnd o s te-nduioezi i-o s m lai napoia peretelui asta s-i fac o vizit? ntreb ea adresndu-se unui difuzor. Refuza s considere holograma ca pe o persoan adevrat. - Nu i s-a urt acolo? Nu te simi claustrat? Frustrat sexual? - Melantha, toat viaa mea am cltorit cu Zburtorul Nopii, rspunse Royd i ignorata lui proiecie dispru. Dac singurtatea, claustrofobia sau frustrarea sexual mi-ar fi afectat, o asemenea via ar fi fost imposibil. Sunt sigur c, fiind un model mbuntit, ar fi trebuit s-i dai seama de asta. Ea bu puin bere i rse n felul ei sonor i muzical. - N-o s te slbese, cpitane, l avertiz. - Perfect. Pn atunci mai spune-mi nite minciuni despre viaa ta. *** - Ai auzit vreodat de Jupiter? ntreb xenoteha. Era beat i se legna n hamacul din cal. - Ceva n legtur cu Pmntul, zise unul dintre lingviti. Cred c acelai sistem mitic a dat natere ambelor denumiri. - Jupiter, anun cu glas tare xenoteha, este o planet gigant gazoas aflat n acelai sistem solar cu Vechiul Pmnt. Nu tiai asta, nu-i aa? Erau pe punctul s-o exploreze, cnd au descoperit motosmicele... oho, cu mult vreme n urm. Dup-aia, nimeni nu s-a mai preocupat de gigantele gazoase. Bagi mare i n-ai dect s descoperi planetele locuibile, le colonizezi i dai dracu' cometele, asteroizii i gigantele gazoase - la numai civa ani-lumin deprtare, exist alt stea, cu mai multe planete locuibile. Existau ns i oameni care credeau c Jupiter s-ar putea s prezinte forme de via. 'Nelegi? - Dac pe gigantele gazoase exist via inteligent, se rsti iritat xenobiologul, ea n-a dovedit interes pentru ieirea n spaiu. Toate speciile contiente ntlnite pn acum au aprut pe planete similare Terrei i majoritatea lor sunt aerobe. Sau sugerezi c volcrynii provin de pe o gigant gazoas? Xenoteha se ridic n capul oaselor i zmbi conspirativ. - Nu volcrynii, rspunse ea. Royd Eris. Crpai batardoul prova din salon i-o s vedei cum ies aburi de metan i amoniac. Mna ei descrise o micare sinuoas i senzual prin aer, apoi femeia se convulsiona ntr-un rs isteric. ***

- L-am potolit, ii raport psipsiha lui d'Branin n cea de-a asea sptmn. Psionin-4. O s-i atenueze receptivitatea pentru cteva zile i, dac o s fie nevoie, mai am. D'Branin era ngrijorat. - Eu i cu el am discutat de cteva ori. Mi-am dat seama c devine tot mai speriat, dar niciodat nu mi-a putut preciza motivul. Era chiar necesar s-l atenuezi aa? - Ajunsese la limita nebuniei, nl femeia din umeri. N-ar fi trebuit s iei cu tine un telepat de clasa l. Sunt prea instabili. - Trebuie s comunicm cu o ras extraterestr. Ii reamintesc c asta nu-i uor. Volcrynii sunt poate mai strini dect orice fiin raional ntlnit pn acum. Acesta este motivul pentru care avem nevoie de experi cu talente din clasa I. - Perfect, dar n starea n care se afl expertul tu, e posibil s nu mai aib nici un talent. Jumtate din timp este catatonic, i jumtate e mort de fric. Insist c pe toi ne amenin un pericol fizic real, dar nu cunoate motivul sau sursa. Mai ru este c nu-i pot spune dac simte ntr-adevr ceva, sau pur simplu e un atac acut de paranoia. In mod cert, prezint anumite simptome clasice pentru paranoia. Printre altele, crede c-i permanent urmrit. Poate c starea asta n-are absolut nici o legtur cu noi, cu volcrynul si cu talentul lui. In clipa de fa, nu pot fi sigur. - Dar n privina talentului tu? ntreb d'Branin. Eti o empat, nu? - Nu m-nva pe mine care-mi sunt atribuiile, se rsti femeia. M-am culcat cu el sptmna trecut. Nu te apropii mai bine i nici nu exist o cale mai sigur dect asta. Chiar i aa, n-am avut nici o certitudine. Mintea lui era un haos i teama era att de puternic, nct se simea ca un miros. Nici la ceilali n-am citit nimic, cu excepia obinuitelor tensiuni i frustrri. Totui, am doar gradul III i asta nu-nseamn mare lucru. Capacitile mele sunt limitate. tii c nu m-am simit prea bine, d'Branin... Abia pot respira pe nava asta. Imi plesnete capul. Ar trebui s stau n pat... - Da, bineneles, aprob iute d'Branin. Nu m-am gndit s te critic. Faci tot ceea ce poi n nite condiii dificile. Totui, trebuie s te ntreb: este absolut necesar ca percepiile lui s fie anesteziate? Nu exist alt soluie? In curnd, Royd va decupla motosmicele i o s contactm volcrynul. Vom avea nevoie de el. Psipsiha i mas tmplele, obosit. - Cealalt opiune a mea a fost o injecie cu esperon. L-ar fi deschis complet i, pentru cteva ore, i-ar fi triplat receptivitatea psionic. Atunci ar fi putut analiza pericolul pe care-l simte. L-ar fi ndeprtat dac-i fals, sau I-ar fi soluionat dac-i ceva real. Psionina-4 este ns mult mai sigur. Efectele fizice colaterale ale esperonului sunt istovitoare i nu cred c din punct de vedere emoional el este suficient de stabil ca s opereze cu o asemenea for. Psionina ar trebui s ne spun ceva. Dac paranoia lui continu s persiste, o s tiu c n-are nici o legtur cu aptitudinile telepatice. - i dac nu persist? - Atunci, rnji ea, vom ti c-ntr-adevr a interceptat un soi de ameninare, nu? *** Pseudo-noaptea sosi, i fantoma lui Royd se materializa lng d'Branin, care sttea gnditor naintea ciocolatei. - Karoly, rosti holograma, nu s-ar putea s conectez calculatorul adus de echipa ta cu sistemul navei mele? M-au fascinat istoriile cu volcryinii i mi-ar plcea s le pot studia atunci cnd doresc. - Bineneles, rspunse d'Branin, nepstor i neatent. Oricum, este timpul s ne activm calculatoarele, n curnd decuplezi motosmicele, nu? - In curnd, ncuviin Royd. Peste vreo aptezeci de ore.

***

In ziua urmtoare, proiecia lui Royd nu apru la prnz. Pasagerii mncar stingherii, ateptnd ca gazda lor s se materializeze dintr-o clip n alta, s-i ocupe locul obinuit i s participe la discuii. Ateptrile nu le-au fostns rspltite, nici cnd pe mese aprur ceti cu ciocolat, ceai aromat i cafea. - Cpitanul nostru pare s fie ocupat, remarc Melantha, lsn-du-se pe spate n scaun i nvrtind un bol de coniac ntre palme - In curnd oprim motosmicele, anun d'Branin. Trebuie fcute unele pregtiri. Civa schimbar priviri. Erau prezeni toi nou, dei tnrul telepat prea pierdut n gnduri. Xenobiologul ntrerupse tcerea. - El nu mnnc. E o blestemat de hologram. Ce conteaz dac-a lipsit de la un prnz? Poate c-i chiar mai bine, Karoly, muli dintre noi au devenit destul de curioi n legtur cu Royd. Oricum, ce tii tu despre individul sta misterios? D'Branin l privi cu ochi mari i uimii. - S tiu, prietene? se aplec el nainte, umplndu-i cecua cu ciocolat groas, dulceamruie. Ce este de tiut? - Cred c ai observat c niciodat nu iese printre noi, rosti tios lingvista. Inainte de a-l fi angajat, mai remarcase cineva ciudenia asta? - i mie mi-ar plcea s aud rspunsul, ncuviin partenerul ei. Avalon este centrul unui trafic destul de intens. Cum de l-ai ales tocmai pe Eris? Ce referine ai avut despre el? D'Branin ezit. - Ce referine am avut? Foarte puine, trebuie s recunosc. Am discutat cu civa oficiali din port i de la companiile charter, dar nimeni nu-l cunotea pe Royd. El nu-i are baza pe Avalon... - Dar unde? ntrebar simultan lingvitii. Se privir ntre ei i femeia continu: - Noi l-am ascultat cu atenie. Nu deine nici un accent specific i nici un fel de idiosincrazii care s-i trdeze originea. De unde a aprut acest Zburtor al Nopii? - N-n-nu tiu, de fapt, recunoscu ezitnd d'Branin. Nu m-am gndit niciodat s-l ntreb aa ceva. Ceilali se privir stupefiai. - Nu te-ai gndit niciodat s-ntrebi? repet xenoteha. Atunci cum ai ales tocmai nava asta? - Era disponibil. Consiliul Administrativ mi aprobase proiectul i-mi pusese personal la dispoziie, dar nu putea renuna la o nav a Academiei. Existau i nite constrngeri bugetare... Toi ochii erau aintii asupra lui. - Ceea ce spune d'Branin, ntrerupse psipsiha, este c Academia a fost mulumit de studiile lui xenomitologice i de descoperirea legendei volcryn, dar s-a artat mai puin entuziasmat de ideea de a dovedi realitatea volcrynului. Aa nct, presupunnd c expediia nu va fi ncununat de rezultate, i-au pus la dispoziie un buget redus, ct s-l in fericit i productiv, precum i un personal a crui lips n-avea s se resimt pe Avalon. Se uit la fiecare n parte. - Cu excepia lui d'Branin, continu ea, nici unul dintre noi nu este un savant de vrf. - Vorbeti exclusiv n numele tu, replic Melantha. Eu m-am oferit voluntar. - Nu insist asupra acestui aspect, zise psipsiha. Principalul este c alegerea Zburtorului Nopii nu mai constituie o enigm. Ai angajat charterul cel mai ieftin pe care l-ai putut gsi, aa-i, d'Branin? - Unele dintre navele disponibile nici n-ar fi fost interesate de propunerea mea, rspunse brbatul. Trebuie s recunoatem, ideea este ciudat, n plus, muli cpitani par s aib o team superstiioas n privina decuplrii motosmicelor n spaiul interstelar, fr nici o planet n preajm. Dintre cei care au acceptat condiiile, Royd Eris oferea termenii cei mai buni i era disponibil imediat pentru plecare. - Iar noi trebuia s plecm imediat, fcu lingvista. Altfel, volcrynul ar fi putut scpa. Doar traverseaz regiunea asta de zece mii de ani, plus sau minus cteva mii, adug ea sarcastic. Cineva rse. D'Branin rmase imperturbabil. - Prieteni, fr ndoial c a fi putut amna plecarea. Aa este, am dorit s ntlnesc volcrynul, s pun ntrebrile care m-au obsedat, s descopr de ce-ul lor, dar trebuie s recunosc c o ntrziere mai mare n-ar fi nsemnat mare lucru. Totui, care-i problema? Royd este o gazd amabil, un pilot priceput i ne-a tratat ireproabil. - Este o enigm, se auzi o remarc.

- Ce ascunde? ntreb alt voce. Melantha izbucni n rs. Cnd toi ntoarser ochii spre ea, zmbi i cltin din cap. - Cpitanul Royd este perfect, un individ ciudat pentru o misiune ciudat... Nu v place i cte un mister? Zburm ani-lumin ca s interceptm o ipotetic nav strin, din centrul galaxiei, cltorind nc dinaintea rzboaielor, iar voi suntei ngrijorai pentru c nu putei numra courile de pe nasul lui Royd. Se ntinse peste mas i-i mai turn coniac. Maic-mea avea dreptate, continu ea ncet. Normalii nu sunt normali. - Mi se pare corect ce spune Melantha, zise linitit d'Branin. Obiceiurile i nevrozele lui Royd l privesc numai pe el, dac nu ni le impune. - M face s m simt stingher, se plnse un glas. - Din cte tim, spuse xenoteha, am putea cltori cu un criminal, sau un extraterestru. - Jupiter, mormi cineva. Xenoteha se nroi, iar n jurul mesei se auzir chicote. Telepatul cel tnr i albinos ridic brusc privirea i-i examina cu ochi slbatici, nervoi. - O fiin strin, vorbi el. Psipsiha njur n oapt. - Drogul i pierde efectul, ii murmur lui d'Branin. Ar trebui s-i mai fac o doz. Ceilali priveau fr s neleag; d'Branin pstrase secret starea telepatului. - Ce drog? ntreb xenoteha. Ce se-ntmpl aici? - Pericol, zise telepatul. Se ntoarse ctre ciberneticiana de lng el i-i prinse braul cu o mn tremurtoare. - Suntem n pericol, i spun, l-am citit. Este ceva strin. i ne vrea rul. - Nu se simte bine, rosti psipsiha ctre ceilali i se ridic n picioare. L-am tratat cu psionin, ca s-i atenuez nlucirile. M duc s mai iau o doz. Porni spre u. - Stai, fcut Melantha. Nu psionin. Incearc cu esperon. - Nu m-nva pe mine! - Imi pare ru, nl din umeri Melantha. Totui sunt cu un pas naintea ta. Esperonul poate alunga orice nluciri, nu? - Da, ns... - i-l poate face s se concentreze asupra acestei ameninri pe care pretinde c-a detectat-o, corect? - Cunosc efectele esperonului, se rsti psipsiha. Melantha zmbi pe deasupra bolului. - Sunt convins. Ascultai-m! Se pare c toi suntei curioi n legtur cu Royd. Vrei s tii ce ascunde, l bnuii c-i un criminal. Asemenea temeri nu ne vor ajuta s muncim mpreun ca o adevrat echip. S le punem capt. E foarte uor. Acolo, art ea, este un telepat de clasa I. Amplificai-i puterea cu esperon i va putea s recite istoria vieii cpitanului nostru, pn ne apuc plictiseala. In acelai timp, va scpa i de propriile sale obsesii. - El ne privete, opti precipitat telepatul. - Karoly, fcu xenobiologul, am ntins prea mult coarda. Unii dintre noi suntem nervoi, iar biatul sta e nspimntat. Cred c toi trebuie s aflm sfritul misterului lui Royd Eris. Melantha are dreptate. D'Branin era tulburat. - Nu avem nici un drept... - Dar avem nevoie sa tim, l ntrerupse ciberneticiana. Ochii lui d'Branin se ntlnir cu ai psipsihei, i brbatul oft. - Bine, spuse el. Adu esperonul. - O s m ucid, rcni telepatul, srind n picioare. Cnd ciberneticiana ncerc s-l potoleasc, prinzndu-l de bra, apuc o ceac de cafea i io azvrli n fa. Fu nevoie de trei oameni pentru a-l imobiliza. - Repede, porunci cineva n vreme ce tnrul se zbtea. Psipsiha se nfiora i iei din salon. *** Royd privea.

Cnd psipsiha reveni, l aezar pe telepat cu faa n sus pe mas, dndu-i prul n lturi, ca s poat vedea arterele gtului. Holograma lui Royd se materializa n scaunul gol din captul mesei lungi. - Oprii-v, rosti el calm. Nu-i nevoie de aa ceva. Psipsiha ncremeni cu fiola de esperon deasupra injectorului, iar xenoteha tresri vizibil i eliber un bra al telepatului. Acesta ns nu se clinti. Rmase ntins pe mas, gfind, prea speriat pentru a se mica, cu ochii albastru-splcit fixai pe proiecia lui Royd. Melantha nl bolul de coniac n semn de salut. - Bau! fcu ea. Ai scpat prnzul, cpitane. - Royd, vorbi d'Branin, mi pare ru. Holograma privea, fr s vad, peretele ndeprtat. - Lsai-l, i se auzi glasul din difuzoare. O s v spun marele meu secret, - dac izolarea mea v intimideaz att de mult. - Ne-a spionat, rosti lingvistul. - Povestete atunci, zise suspicioas xenoteha. Ce eti tu? - Mi-a plcut ipoteza ta despre gigantele gazoase, ncepu Royd. Din pcate, adevrul este mult mai puin spectaculos. Sunt un Homo sapiens obinuit, de vrst mijlocie. aizeci i opt de ani standard, dac v place exactitatea. Holograma pe care o vedei era Royd Eris cu nite ani n urm. Acum sunt mai btrn. - i? O poriune din faa ciberneticienei, acolo unde o oprise cafeaua, se nroise. De ce atta mister? - O s ncep cu mama mea, rspunse Royd. Iniial, Zburtorul Nopii a fost al ei, construit dup un proiect propriu n docurile spaiale de pe Newholme. Mama a fost comerciant independent, i nc unul remarcabil. A fcut avere acceptnd misiuni speciale, n afara principalelor rute comerciale, transportnd mrfuri la o lun, un an sau doi dincolo de regiunile circulate. Asemenea afaceri sunt mai riscante, dar mult mai profitabile dect transporturile potale. Pe mama n-o preocupa s revin ct mai repede acas, cminul ei era nava. Arareori a vizitat de dou ori aceeai planet. - Aventurier, coment Melantha. - Nu, replic Royd. Sociopat. Mama nu iubea oamenii. Ctui de puin. Visul ei cel mai mare era s se elibereze de necesitatea echipajului. A reuit lucrul acesta, cnd a fost ndeajuns de bogat. Rezultatul a fost Zburtorul Nopii. Dup ce s-a mbarcat pe el, pe Newholme, ea n-a mai atins niciodat o fiin uman i nici n-a mai clcat pe solul vreunei planete. i-a rezolvat toate afacerile de aici, de unde m aflu eu acum. Nu era ntreag la minte, dar i n continuare a dus o via extrem de interesant. Ce planete a vzut, Karoly! Cte lucruri i-ar fi putut spune! Te-ai fi mbolnvit. i-a distrus totui majoritatea arhivei personale, de team c, dup moate, alii ar fi putut obine profituri de pe urma experienei acumulate. sta i era felul. - i tu? ntreb xenoteha. - N-ar trebui s-i spun mam, urm Royd. Eu sunt clona ei de sex opus. Dup ce timp de treizeci de ani a zburat singur, s-a plictisit. Eu trebuia s-i fiu tovar i amant. M putea modela astfel nct s devin exact ceea ce-i dorea. Nu avea ns rbdare cu copiii i nici nu dorea s m creasc ea. Ca embrion, am fost plasat ntr-un incubator. Calculatorul mi-a fost profesor. Urma s fiu eliberat la vrsta pubertii. Adic atunci cnd, bnuia ea, aveam s fiu un companion adecvat. Moartea ei, la cteva luni dup donare, i-a dat planurile peste cap. Programase nava totui i pentru o asemenea eventualitate. Nava a decuplat motosmicele i s-a oprit, plutind vreme de unsprezece ani n spaiul interstelar, n timp ce calculatorul fcea din mine o fiin omeneasc. In felul acesta, am motenit Zburtorul Nopii. Cnd am fost eliberat, mi-au trebuit civa ani s neleg manevrarea navei i propria mea origine. - Fascinant, rosti d'Branin. - Da, ncuviin lingvista, totui nu explic de ce te menii n izolare. - Ah, ba da, chicoti Melantha. Cpitane, poate c ar trebui s povesteti mai departe, pentru modelele mai puin mbuntite... - Mama ura planetele, continu Royd. Ura mirosurile, murdria i bacteriile, neregularitatea climei, prezena altor oameni... Proiectase pentru noi un mediu perfect, pe ct de steril a reuit s-l obin. Ura, de asemenea, i gravitaia. Era obinuit cu imponderabilitatea i o prefera. Eu

10

m-am nscut i am fost crescut n aceste condiii. Corpul meu nu are nici un fel de imunitate natural. Probabil c contactul cu oricare dintre voi m-ar ucide, sau oricum, m-ar mbolnvi grav. Muchii mei sunt slabi, atrofiai. Gravitaia generat acum de Zburtorul Nopii este exclusiv pentru confortul vostru, nu i pentru al meu. Pentru mine este agonie. In clipa de fa, stau ntr-un scaun anti-g, care-mi anuleaz greutatea. M doare nc, i s-ar putea ca organele mele interne s fi fost afectate. Este unul dintre motivele pentru care nu transport pasageri prea des. - Deci eti de acord cu mama ta n privina oamenilor? ntreb psipsiha. - Nu. Mie mi plac oamenii. Accept ceea ce sunt, dar n-a fost opiunea mea. Triesc viaa oamenilor n singurul mod ce-mi este accesibil, indirect, prin rarii pasageri pe care ndrznesc si transport. In momentele acelea, sorb ct mai mult din vieile lor. - Dac ai menine imponderabilitatea n nav, ai putea lua mai muli pasageri, nu-i aa? suger xenobiologul. - Este adevrat, rspunse politicos Royd. Cu toate acestea, am constatat c majoritatea indivizilor prefer s nu cltoreasc cu un cpitan care nu folosete grila gravitaional. Imponderabilitatea prelungit le face ru, le provoac tulburri. tiu, a putea s m amestec printre pasagerii mei, dac rmn n scaunul acesta i port un costum etan. Am i ncercat aa ceva. Am remarcat c participarea mea nu-i benefic, dimpotriv. Am devenit un caz, o fptur schiload care trebuie s fie tratat cu atenie i inut la distan. Pe ct de des ndrznesc, studiez fiinele strine pe care le iau n nav. - Fiine strine? ntreb xenoteha cu o voce derutat. - Pentru mine, toi suntei nite fiine strine. In salonul Zburtorului Nopii se fcu linite. - Imi pare ru c a trebuit s se ntmple aa, prietene, rosti d'Branin. - Imi pare ru, l ngn psipsiha. Se ncrunt i vr fiola de esperon n injector. - Bine, pare veridic, dar este i adevrat? Continum s n-avem nici o dovad, nu-i dect o nou poveste nainte de culcare. Poi pretinde cu aceeai uurin c eti o creatur de pe Jupiter, un program de calculator, sau un criminal de rzboi, dement. Fcu doi pai rapizi spre telepatul ntins pe mas. - El continu s-aib nevoie de tratament i noi continum s-avem nevoie de confirmri. Nu vreau s triesc permanent n nesigurana asta, mai ales cnd o putem sfri pe loc. Mna ei mpinse capul tnrului ntr-o parte, cut artera i aps injectorul. - Nu, rosti aspru glasul din difuzor. Oprete-te. Ii ordon! Aceasta este nava mea. Oprete-te! Injectorul fi, iar cnd l ridic, pe gtul telepatului se zri un cercule rou. Tnrul ncerc s se scoale, sprijinindu-se n coate i psipsiha se aplec deasupra lui. - Acum, rosti ea cu un ton ct mai profesional, concentreaz-te asupra lui Royd. O poi face, tim cu toii ct de bun eti. Ateapt doar cteva clipe, esperonul i va amplifica percepiile. Ochii albatri-splcit erau nceoai. - Nu-i destul de aproape, murmur el. A l-a, eu sunt a l-a, testat. Bine, tii c-s bun, dar trebuie s fiu aproape. Tremura. Femeia l cuprinse cu braul, l mngie i-l ncuraja: - Esperonul i va da putere. Simte-o, simte cum devii tot mai puternic. Simi? Totul se limpezete, nu-i aa? Glasul ei devenise un murmur ncurajator: Acum, amintete-i pericolul, amintete-i-l, caut-l. Privete dincolo de zid, vorbete-ne despre el. Vorbete-ne despre Royd. A spus adevrul? Rspunde-ne. Eti bun, o tim cu toii, ne poi rspunde. Frazele sunau aproape ca o incantaie. El i ndeprt braele i se scul n capul oaselor. - Pot simi, zise i ochii i se limpezir brusc. Ceva... m doare capul... mi-e fric! - Nu-i fie team, l ncuraja psipsiha. Esperonul nu-i provoac dureri de cap, ci doar i mbuntete sensibilitatea. N-are de ce s-i fie team, l mngie pe frunte. Spune-ne ce vezi. Telepatul privi cu ochi de copil speriat spre holograma lui Royd i-i umezi cu limba buza inferioar. - El este... In clipa aceea, craniul i explod.

11

*** Dup trei ore, se rentlnir ca s discute. In isteria i confuzia ce urmaser, Melantha preluase conducerea. Dduse ordine, lsnd coniacul i mprind comenzile cu uurina unuia nscut pentru aa ceva, iar ceilali pruser s gseasc n executarea ordinelor o uurare lipsit de gndire. Trei dintre ei aduseser un cearaf, nveliser n el trupul decapitat i-l transportaser n ecluza din captul navei. Ali doi ncepuser s curee salonul cu ap i crpe. Nu izbutiser sa fac mare lucru. tergnd sngele de pe tblia mesei, ciberneticiana ncepuse s vomite violent. D'Branin, care ncremenise ocat, i revenise, luase din mna ei crpa nsngerat i condusese femeia la cabin. Melantha o ajut pe psipsih, care fusese lng telepat n clipa morii. O achie de os i perforase obrazul sub ochiul drept; era mprocat cu snge i fragmente de carne, os i creier, i intrase n stare de oc. Melantha i extrase achia, o duse n cal, o spl i-i injecta un sedativ din propria ei trus. In cele din urm, reui s-i adune pe toi n cala mare, unde trei dintre ei aveau hamacurile. Venir apte dintre cei opt rmai n via. Psipsih continua s doarm, dar se prea c ciberneticiana i revenise. Sttea aezat turcete pe podea, palid i tras la fa, ateptnd-o pe Melantha s nceap. Primul care vorbi fu ns d'Branin. - Nu neleg, zise el. Nu neleg ce s-a ntmplat. Ce s-a putut... - Royd l-a ucis, asta-i tot, rosti cu amrciune xenoteha. Secretul lui era ameninat, aa nct... l-a fcut buci. - Nu pot crede aa ceva, insist tulburat d'Branin. Nu pot! Royd i cu mine am discutat... am stat de vorb multe nopi, n timp ce voi dormeai. Este delicat, sensibil i cu mintea deschis. Un vistor, nelege problema volcrynului. Nu ar putea face aa ceva. - In orice caz, holograma lui a disprut imediat, interveni lingvista. i de atunci n-a mai aprut nici video, nici audio. - Nici voi n-ai fost prea vorbrei, spuse Melantha. Nu tiu ce s cred, dar simt pornirea de-a m altura lui Karoly. N-avem nici o dovad c Royd e responsabil pentru cele ntmplate. - Dovezi! fcu xenoteha, scond un zgomot puternic i obscen. - De fapt, continu netulburat Melantha, nici nu tiu dac cineva este cu adevrat responsabil... Pn la injecia cu esperon nu s-a ntmplat nimic. S fi fost de vin drogul? - Ce s zic, al dracului post-efect, murmur lingvista. - Nu-i domeniul meu, se ncrunt xenobiologul, dar tiu c esperonul e un drog foarte puternic, cu efecte fizice i psionice deosebite. Instrumentul morii a fost probabil nsui talentul de telepat, amplificat de drog. Pe lng faptul c i-a sporit sensibilitatea telepatic, esperonul ar fi putut s amplifice alte talente psi, latente. - Cum ar fi? ntreb cineva. - Biocontrolul... Telekinezia. - A sporit brusc presiunea din interiorul craniului, interveni Melantha, prin concentrarea n creier a sngelui din ntregul corp. Simultan, a micorat presiunea aerului din jurul capului, folosind te-ki pentru a crea un vid de scurt durat. Imaginai-v... Ii imaginar, i nu le plcu. - Deci putea fi autoprovocat, repet d'Branin. - Sau un talent mai puternic dect el i-ar fi putut ntoarce puterea mpotriva sa, insist ncpnat xenoteha. - Nici un telepat uman n-are un asemenea talent: s controleze alt individ - trup, minte i suflet - nici mcar pentru o clip. - Exact, ntri xenoteha. Nici un telepat uman. - Creaturi de pe gigantele gazoase? Tonul ciberneticienei era batjocoritor. Xenoteha o privi dispreuitoare. - A putea aminti de senzitivii Crey, sau de vampirii-de-suflete githyanki. Mai tiu vreo alte ase rase, dar n-am nevoie de ele. O s dau un singur nume: o Minte Hrangan. Ideea era, ntr-adevr, nelinititoare. Toi amuir i se foir stingherii, gndindu-se la puterile vaste, necunoscute ale unei Mini Hrangan ascuns n cabina de comand a Zburtorului Nopii, pn cnd Melantha interveni:

12

- E ridicol! exclam ea. Gndii-v la ce vorbii, dac nu v cer, cumva, prea mult. Toi suntei xenologi, experi n limbaje strine, psihologie, biologie, tehnologie. Nu v comportai ca atare. Ne-am rzboit vreme de o mie de ani cu Vechiul Hranga, dar niciodat n-am comunicat satisfctor cu o Minte Hrangan. Dac Royd Eris este un hrangan, asta nseamn c n secolele scurse de la Prbuire, ei i-au ameliorat considerabil capacitile de conversaie. Xenoteha se nroi. - Ai dreptate, mormi ea. M-am pripit. - Prieteni, vorbi d'Branin, nu trebuie s ne panicm, sau s devenim isterici. S-a petrecut un lucru teribil. Unul dintre colegii notri este mort i nu cunoatem motivul. Pn atunci nu putem dect s mergem mai departe. Nu este momentul unor aciuni nechibzuite mpotriva celor nevinovai. Poate c la revenirea pe Avalon, o anchet ne va spune ce s-a ntmplat. Corpul se afl n siguran, da? - L-am pus n anticamera ecluzei, rspunse lingvistul. Acolo e vid. O s se menin. - i va putea fi examinat la ntoarcere, ncuviin d'Branin. - Ar trebui s ne ntoarcem imediat, fcu xenoteha. Spune-i lui Eris s schimbe direcia. D'Branin pru ocat. - Dar volcrynii? Inc o sptmn i, dac am calculat corect, i vom cunoate. Rentoarcerea ar dura ase sptmni. Sunt sigur c pentru a afla dac ei exist, nc o sptmn ar fi justificat. Xenoteha se ncpna. - A murit un om! Inainte de a muri, a pomenit despre fiine strine i despre un pericol. Poate c i noi suntem ameninai. Poate c aceti volcryni constituie cauza, poate c sunt chiar mai poteni dect o Minte Hrangan. Vrei s riti asta? i pentru ce? Informaiile culese de tine pot fi nscociri, exagerri, sau erori. Interpretrile i calculele tale pot fi greite, sau poate c fore necunoscute au schimbat traiectoria. Volcrynul s-ar putea s se gseasc la ani-lumin fa de locul unde vom iei noi! - Aha, fcu Melantha, neleg. Atunci, n-ar mai trebui s mergem pentru c volcrynul va fi acolo i, n plus, ar putea fi periculos. D'Branin zmbi i lingvista rse. - Nu-i de glum, replic xenoteha, dar nu mai argument. - Nu, continu Melantha, orice pericol n care ne-am afla nu va crete semnificativ n timpul necesar revenirii n spaiul cosmic i cutrii volcrynului. Oricum ar fi trebuit s ieim, pentru reprogramare. In plus, am fcut un drum lung pentru aceti volcryni, i mrturisesc c sunt curioas. Ii privi pe fiecare n parte i nici unul n-o contrazise. Atunci, continum. - Ce facem cu Royd? ntreb d'Branin. - Dac este posibil, s ncercm s-l tratm ca i pn acum, rosti hotrt Melantha. Deschidei legturile audio i vorbii-i. Probabil este la fel de ocat i nedumerit de cele ntmplate i poate se teme s nu dm vina pe el, sau s-i facem vreun ru, sau ceva de genul sta. S-l linitim. O fac eu, dac nu vrea nimeni s-i vorbeasc. Nu se oferi nici un voluntar. - In regul. Totui ar fi bine s ncercai s v comportai normal. - De asemenea, interveni d'Branin, s continum pregtirile. Senzorii trebuie s poat intra n spaiul normal, iar calculatorul trebuie s fie pregtit. - Este montat i funcioneaz, rosti ncet ciberneticiana. Am terminat azi diminea, aa cum ai cerut. Privea gnditoare, ns d'Branin nu observ nimic. Se ntoarse ctre lingviti i ncepu s discute preliminariile contactului; n scurt vreme, spaima prsi grupul. Ascultnd, Royd era mulumit. *** Melantha reveni singur n salon. Cineva stinsese luminile. - Cpitane? ntreb i el apru, albicios, uor strlucitor, cu ochi care, de fapt, nu vedeau. Hainele lui, sclipitoare i demodate, erau umbre de alb i bleu pal.

13

- Ai auzit, cpitane? Din difuzor, glasul trda o uoar surpriz: - Da. Aud i vd tot ce se ntmpl pe Zburtorul Nopii, Melantha. Nu numai n salon. Nu numai cnd sunt conectate difuzoarele i ecranele. De ct vreme ai tiut? - De cnd am tiut? rse ea. De cnd ai pomenit de ipoteza gigantelor gazoase, oferit pentru rezolvarea misterului Royd-ian. - Eram tulburat. Pn atunci n-am fcut nici o greeal. - Te cred, cpitane. Nu conteaz. Eu sunt modelul mbuntit, i aduci aminte? Am bnuit cu sptmni n urm. O vreme, Royd rmase tcut, apoi rosti: - Cnd ncepi s m liniteti? - Asta i fac n clipa de fa. Nu te simi mai linitit? Holograma nl din umeri. - Sunt ncntat c tu i Karoly nu credei c l-am ucis pe omul acela. Ea zmbi. Ochii ncepeau s i se obinuiasc cu semintunericul. In lumina slab a hologramei, putea zri masa unde murise telepatul, cu pete ntunecate pe tblie. Snge. Auzi zgomotul slab al unei picturi i se nfiora. - Nu-mi place aici. - Dac vrei s pleci, te pot nsoi oriunde. - Nu. O s rmn. Royd, dac i-a cere, i-ai nchide ochii i urechile din ntreaga nav? Cu excepia salonului? Sunt sigur c ceilali s-ar simi mai bine. - Ei nu tiu. - Vor ti. Au auzit remarca ta despre gigantele gazoase. Pn acum unii dintre ei i-au pus deja anumite ntrebri. - Dac i-a spune c am ntrerupt legturile, n-ai avea cum s tii dac este adevrat. - Te-a crede, rosti Melantha. Tcere. Holograma pru gnditoare. - Cum vrei, zise n cele din urm. Am ntrerupt totul. Acum vd i aud numai aici. - Te cred. - Ai crezut istoria mea? ntreb Royd. - Ah, fcu femeia. O istorie ciudat i uluitoare, cpitane. Dac-i o minciun, pot oricnd schimba minciuni cu tine. Eti priceput. Dac este adevrat, atunci eti un brbat ciudat i uluitor. - Este adevrat, opti holograma. Melantha... Ezit. - Da. - Te-am privit fcnd dragoste. - Aha, zmbi ea. Sunt priceput la aa ceva. - Nu mi-am dat seama. Erai plcut la privit. Tcere. Melantha ncerc s nu aud picurul. - Da, rosti dup o lung ezitare. - Da? Ce anume? - Da, Royd, dac ar fi posibil, cred c-a face dragoste cu tine. - Cum ai tiut la ce m gndeam? - Sunt un model mbuntit, surse ea. i nu, nu sunt o telepat. N-a fost greu s deduc. Tiam spus: sunt cu trei mutri naintea ta. Royd tcu, gndindu-se. - Cred c m-am linitit, spuse n cele din urm. - Perfect, ncuviin Melantha. Acum linitete-m tu. - Cum? - Ce s-a ntmplat aici? In realitate? Royd tcu din nou. - Cred c tu tii ceva, continu femeia. Ai renunat la secretul tu numai ca s nu-l injectm cu esperon. Chiar dup ce secretul era cunoscut, ne-ai poruncit s nu facem aa ceva. De ce? - Esperonul este un drog periculos. - Mai mult dect att, cpitane. Ce l-a omort? - Eu, nu.

14

- Unul dintre noi? Volcrynul? Nici un rspuns. - Cpitane, la bordul navei se gsete o creatur strin? Asta este problema? Tcere. - Suntem n pericol? Eu sunt n pericol, cpitane? Nu mi-e team. Sunt proast pentre c nu mi-e team? - Imi plac oamenii, vorbi n cele din urm Royd. Cnd nu mai pot rezista, mi place s am pasageri, i spionez, da. Nu este ceva att de ngrozitor, n special mi placi tu, apoi Karoly. Nu voi lsa s vi se ntmple nimic ru. - Ce s-ar putea ntmpla? ntreb ea. Royd nu rspunse. - Dar ceilali, Royd? Ai grij i de ei? Sau numai de mine i Karoly? Nici un rspuns. - Nu eti prea vorbre n seara asta, constat Melantha. - Sunt nc tulburat, se auzi glasul lui. Du-te s te culci, Melantha Jhirl. Am vorbit ndeajuns. - Bine, cpitane, ncuviin ea. Zmbi ctre hologram i ridic mna. Pielea neagr, cald, i fosforescena palid se atinser, se contopir, devenir una. Melantha se ntoarse i iei. Abia pe coridor, revenit n sigurana luminii, ncepu s tremure. *** Pseudo-noapte. Discuiile sentrerupseser, comarurile se terseser i savanii dormeau. Dormea pn i d'Branin, cu apetitul pentru ciocolat spulberat de amintirile salonului. In cala cea mare atrnau trei hamace. Din dou se auzeau sforituri discrete, n al treilea, ciberneticiana era treaz i se gndea, n cele din urm se scul, cobor uor pe podea, se echip n costum i cizme i o scutur uor pe xenoteh. - Hai, opti ea. Ieir amndou pe coridor, lsnd-o pe Melantha cufundat n vise. - Ce dracu', mormi xenoteha cnd ajunser dincolo de u. Era pe jumtate dezbrcat, ciufulit i morocnoas. - Exist o modalitate prin care putem afla dac povestea lui Royd a fost adevrat, rosti ciberneticiana. Nu-i va conveni ns Melanthei. Eti gata s-ncercm? - Ce? ntreb cealalt, brusc interesat. - Vino. Una dintre cele trei cale mici fusese transformat n sala calculatorului. Intrar tiptil; era pustie. Sistemul era conectat, dar se gsea n repaus. Benzi luminoase curgeau lin n jurul canalelor cristaline din grilele de date, ntlnindu-se, contopindu-se i ramificndu-se din nou; priae multicolor fosforescente brzdnd un fundal ntunecat. Sala era n semintuneric; singurul zgomot- un bzit slab, la limita percepiei omeneti, pn cnd ciberneticiana interveni, apsnd taste, rsucind ntreruptoare i dirijnd curenii luminoi i tcui, ncet, calculatorul se trezi. - Ce vrei s faci? ntreb xenoteha. - Karoly m-a rugat s cuplez sistemul nostru la cel al navei. Spune c Royd dorete s studieze informaiile despre volcryn. Perfect, am fcut-o. Inelegi ce-nseamn asta? Xenoteha se trezise complet. - Cele dou sisteme sunt interconectate! - Exact, n felul sta, Royd se poate informa asupra volcrynului, iar noi ne putem informa asupra lui Royd. Se ncrunt. A fi vrut s fi tiut mai multe despre hard-ul Zburtorului, dar cred c-o s m descurc. Sistemul lui d'Branin este destul de sofisticat. - Il poi rsturna? - Ce s fac? Iar ai but? - S foloseti sistemul nostru ca s accezi controlul navei, s-l rstorni pe Royd, s-i contramandezi ordinele i s obligi Zburtorul s rspund la comenzile noastre. - Se poate, rspunse ciberneticiana dup o ezitare scurt. A putea ncerca, dar n ce scop? - Doar aa... Fr s comanzi efectiv. Numai s fii pregtit, n caz c apare vreo stare de necesitate.

15

- Stri de necesitate i gigante gazoase..., nl ciberneticiana din umeri. Eu vreau doar s m linitesc n legtur cu Royd. Se ndrept ctre un perete de afiaj, unde ase display-uri, fiecare de cte un metru ptrat, se curbau n jurul unei console, i activ unul dintre ele. Degetele lungi mngiar tastele holografice, ce apreau i dispreau pe msur ce le atingea, claviatura schimbndu-i forma chiar n timp ce lucra. Pe ecran ncepur s apar litere, simboluri roii ncadrate n negru strlucitor. Le privi i dup un timp opri imaginea. - Da, fcu ea, uite i rspunsul la ntrebarea cu hard-ul. Poi renuna la ideea capturrii navei, dac n-o s fim ajutai de nite gigani gazoi. Sistemul Zburtorului e mai mare i mai detept dect piticul nostru de aici. E i normal, dac stai s te gndeti. Nava este complet automatizat, exceptndu-l pe Royd. Fluier i continu programul de cutare, optind ncetior: - Se pare c-ntr-adevr exist un Royd. Configuraiile nu corespund unei nave robot. La naiba, fusesem gata s pariez orict. Simbolurile rencepuser s alunece pe ecran. - Uite, sistemele de meninere a vieii, poate-i spun ie ceva... Ciocni display-ul cu degetul i simbolurile ncremenir nc o dat. - Nimic deosebit, rosti dezamgit xenoteha. - Sistem clasic de eliminare a deeurilor... Recirculator de ap... Procesor de hran, cu magazii de proteine i vitamine... Fluier din nou. Rezervoare cu licheni Renny i neo-iarb pentru absorbia de C02. Deci, un ciclu de oxigen. Nici metan, nici amoniac. Ah, scuz-m, te rog! - Verific datele pentru incubatoare, echipamente de clonare i alte lucruri de-astea. Gsete istoria vieii lui Royd. A maic-sii. Cere lista afacerilor ei... comerul la de care pomenea. In glasul ei apru o not de aare i o prinse de umr pe cibernetician. - Un jurnal! Jurnalul navei. Trebuie s existe un jurnal. Gsete-l! Trebuie! - Bine. Incepu s fluiere mulumit, la unison cu sistemele ei, parcurgnd cu rapiditate fluxurile de date. Display-urile se colorar n rou intens i ncepur s clipeasc, dar ea se mulumi s surd. - Protecii, zise micndu-i degetele cu rapiditate i imediat roul pulsator dispru. Nimic mai uor dect s ptrunzi n sistemul de securitate al unui calculator. La fel de uor cum ai ptrunde ntr-un om. Pe coridor se auzi tritul unei sonerii de alarm. - La naiba, fcu ciberneticiana, o s-i trezeasc pe toi. Ridic privirea cnd degetele xenotehei i se nfipser n umr, strngnd-o dureros. Un panou din oel cenuiu glisa silenios peste ua spre coridor. - Ce...? exclam ea. - Ecluza pneumatic de urgen, opti xenoteha, care era expert n construcia de nave. Se nchide cnd urmeaz ncrcarea sau descrcarea unor containere n vid. Ochii li se ndreptar ctre uriaa ecluz exterioar, ce se curba deasupra capetelor. Ecluza interioar era aproape complet deschis i, n vreme ce o priveau, se nchise cu un clic, iar etanarea de pe ua exterioar se crp, apoi se deschise, alunecnd o jumtate de metru; napoia ei era neantul deformat, att de strlucitor nct ardea ochii. - Oh, rosti ciberneticiana, oprindu-se din fluierat. *** Alarmele zbrniau peste tot. Pasagerii ncepuser s se foiasc n somn. Melantha ni din hamac i se npusti pe coridor, dezbrcat, ngrijorat, alarmat. D'Branin se scul somnoros. Psipsiha murmur ceva, sedat. Xenobiologul strig, speriat. Undeva, departe, metalul scrni i se rupse, trimind o vibraie prin toat nava, azvrlindu-i pe lingviti din hamacuri i trntind-o pe Melantha. ***

16

In compartimentul de comand al Zburtorului Nopii exista o cabin sferic, cu perei albi i simpli, avnd suspendat n centru o alt sfer, mai mic - o consol. Cnd nava se afla n afara spaiului, pereii erau opaci - subsolul strmb i strlucitor al continuumului spaio-temporal era greu de suportat. Acum ns n camer apruse bezna, un holopeisaj nvia, un ntuneric rece, presrat cu stele, puncte de o sclipire ngheat, ce nu plpiau, fr jos sau sus, sau oricare alt direcie, singurul detaliu din simulacrul de ocean nocturn fiind sfera-consol plutitoare. Zburtorul Nopii revenise n spaiul interstelar. *** Melantha i regsi sngele rece i aps butonul unui intercom. Alarmele nu conteniser i era imposibil de auzit altceva. - Cpitane, strig ea, ce se-ntmpl? - Nu tiu, rspunse glasul lui Royd. Incerc s aflu. Rmi pe loc. Adun-i i pe ceilali. Il ascult i reveni la hamac, s se mbrace, numai dup ce se strnseser cu toii pe condor. Erau doar ase. Psipsiha continua s fie adormit, nu putuse fi trezit i o transportaser pe brae. Lipseau xenoteha i ciberneticiana. Toi priveau nelinitii panoul etan ce oprea accesul n cala 3. Cnd alarmele se oprir, difuzoarele cptar via. - Am revenit n spaiul normal, se auzi vocea lui Royd, dar nava este avariat. Cala 3, unde se afl calculatorul vostru, a fost deschis n timpul funcionrii motosmicelor. A fost distrus de flux. n mod automat, calculatorul ne-a scos n spaiu, altfel tensiunile puteau rupe ntreaga nav. - Royd, spuse d'Branin, dou femei din echip... - Se pare c, n momentul distrugerii calei, calculatorul vostru funciona, continu monoton Royd. Putem presupune c au murit. Nu pot fi sigur. La solicitarea Melanthei, am dezactivat majoritatea ochilor" i urechilor" mele, meninnd numai senzorii din salon. Nu tiu ce s-a ntmplat. Totui, nava aceasta este mic, Karoly, i dac ele nu sunt cu voi, putem bnui tot ce este mai ru. Se opri o clip, apoi urm: Dac poate fi o consolare, au murit repede i fr chinuri. Cei doi lingviti se privir ndelung i semnificativ. Xenobiologul era furios i rou la fa; deschise gura s rosteasc ceva. Melantha l aps, ferm, cu palma peste buze. - tim cum s-a ntmplat, cpitane? ntreb ea. - Da, rspunse el fr tragere de inim. Xenobiologul pricepuse i Melantha ndeprt mna, lsndu-l s rsufle. - Royd? l ncuraja ea. - Pare o nebunie, Melantha, replic glasul, dar se pare c tovarele tale au deschis ecluza de ncrcare a navei. Bineneles, m ndoiesc c au fcut-o n mod deliberat. Cred c foloseau conexiunea dintre sisteme pentru a obine acces la comenzile i memoria Zburtorului Nopii. - Ineleg. O tragedie teribil. - Da. Poate chiar mai teribil dect credei. Inc n-am verificat gradul de avariere a navei. - N-ar trebui s te mai reinem, cpitane, dac mai sunt probleme, spuse Melantha. Suntem cu toii ocai, i acum este greu de discutat. Investigheaz starea navei i relum convorbirea mine diminea. De acord? - Da. Femeia aps butonul comunicatorului. Oficial, legturile audio erau ntrerupte. Royd nu-i mai putea auzi. D'Branin scutur din capul su masiv, grizonat. Lingvitii stteau unul lng cellalt, atingndui minile. Psipsiha dormea. Numai xenobiologul o privi n ochi pe Melantha. - Il crezi? Izbucni el brusc. - Nu tiu, rspunse Melantha, dar i celelalte cale pot disprea precum cala 3. Eu mi mut hamacul ntr-o cabin. Le sugerez celor din cala 2 s fac acelai lucru. - O idee foarte bun, o susinu lingvista. Ne putem nghesui. Nu va fi prea confortabil, dar nu cred c voi mai putea dormi linitit n vreo cal. - Ar fi bine dac ne-am lua i costumele din cala 4, s le avem la ndemn, suger partenerul ei.

17

- Dac dorii, fcu Melantha. Este posibil ca toate ecluzele s se deschid brusc i simultan. Royd nu ne poate acuza c ne lum precauii. Dup ziua de azi, zmbi ea cu amrciune, ne-am ctigat dreptul de a aciona iraional. - N-avem timp de glumele tale idioate, se rsti furios xenobiologul. Trei mori, al patrulea nebun, poate, sau n com, iar noi toi n pericol... - Tot nu tim nc ce s-a ntmplat, i reaminti femeia. - Royd Eris ne ucide! rcni brbatul, izbind cu pumnul n palma celeilalte mini pentru a-i sublinia spusele. Nu tiu cine, sau ce este el, i nu tiu dac povestea lui e adevrat i de fapt nici nu-mi pas. Poate c-i o Minte Hrangan sau ngerul rzbuntor al volcrynului, sau lisus Hristos renviat. Ce dracu' mai conteaz? Ne ucidel - Ii dai seama, interveni calm Melantha, c, de fapt, noi nu putem ti dac bunul nostru cpitan a nchis senzorii de aici? Poate c ne urmrete i ne ascult chiar n acest moment. N-o face, desigur. Mi-a promis c n-o va face, i-l cred. Dar, n privina asta, n-avem dect cuvntul lui. Acum se pare c tu nu-l crezi pe Royd. Dac-i aa, nu te poi ncrede n promisiunile lui. Deci, din punctul tu de vedere, n-ar fi prea inteligent s spui ceea ce spui, ncheie ea zmbind subire. Xenobiologul amui. - Aadar calculatorul s-a dus, opti d'Branin. - M tem c da, ncuviin Melantha. Brbatul se ridic, cltinndu-se. - Mai am unul mic, n cabin, vorbi el. Un portabil, poate c va fi suficient. Trebuie s iau datele de la Royd, s aflu unde am ieit. Volcrynul... Porni pe coridor i dispru n cabina lui. - Gndii-v ce nefericit ar fi dac am muri cu toii, rosti caustic lingvista. Atunci n-ar mai avea cine s-l ajute n cutarea volcrynului. - Las-l n pace, o opri Melantha. Sufer la fel de mult ca noi, poate chiar mai mult, dar nu se exteriorizeaz la fel. Singura lui aprare sunt propriile lui obsesii. - i care-i aprarea noastr? - Mda, fcu Melantha. Rbdarea, poate. Toi cei care au murit doreau, n clipa morii, s afle secretul lui Royd. Noi n-am ncercat. Uite-ne, stnd i discutnd despre morile lor. - Nu i se pare ciudat? - Foarte. M-am gndit chiar la o metod de a-mi testa bnuielile. Unul dintre noi ar putea face nc o ncercare de a afla dac povestea cpitanului a fost, sau nu, adevrat. Dac cel care a ncercat moare, vom ti cu siguran. Se opri brusc. Iertai-m, totui, dac nu voi fi eu cea care ncearc. Dar nu m lsai s v opresc, dac simii chemarea. O s urmresc rezultatele cu interes. Pn atunci, m mut din zona calelor i m duc s trag un pui de somn. - Cea arogant, remarc lingvistul, pe un ton detaat, dup ieirea Melanthei. - Crezi c ne poate auzi? opti xenobiologul. - Fiecare afurisit de cuvnt, rspunse lingvista ridicndu-se. O urmar cu toii. - S ne mutm lucrurile, continu femeia i s-o punem i pe ea..., art cu degetul spre psipsih,... napoi n hamac. Lingvistul ncuviin. - Nu facem nimic? ntreb xenobiologul. Planuri? S ne aprm? Cellalt brbat l privi nimicitor i-i trase tovara n direcie opusa. *** - Melantha? Karoly? Se trezi imediat, la simpla optire a numelui i se scul n capul oaselor n cueta ngust. Lng ea, d'Branin gemu ncetior i se ntoarse, ntinzndu-se. - Royd? ntreb ea. E diminea? - Da, rspunse glasul din perei. Plutim n spaiul interstelar la trei ani-lumin de cea mai apropiat stea. Intr-un asemenea context, dimineaa are vreun neles? - Discut asta cu Karoly, cnd se trezete ndeajuns ca s asculte, rse Melantha. Royd, ai spus plutim! Ct de grav...? - Grav, dar nu periculos. Cala 3 este complet distrus, atrnnd de nava mea ca o coaj de metal rupt, dar avaria este izolat. Motoarele n-au pit nimic i calculatoarele Zburtorului nu

18

par s fi suferit de pe urma distrugerii calculatorului vostru. M temusem... Trauma morii electronice... - Eh? Royd? fcu d'Branin. - O s-i spun eu mai trziu, Karoly, l btu Melantha pe umr. Royd, pari foarte serios. Mai e ceva? - M ngrijoreaz ntoarcerea. Cnd o s cuplez motosmicele pentru a prsi spaiul, fluxul va aciona direct asupra unor poriuni ale navei care n-au fost proiectate n acest scop. Teama cea mai mare o am pentru ecluza calei 3. Am analizat nite extrapolri i nu tiu dac va suporta tensiunile. Dac cedeaz, toat nava se va crpa la mijloc. Motoarele vor zbura care ncotro, iar restul... - Am neles. Putem face ceva? - Da. Zonele expuse pot fi armate destul de uor. Bineneles, fuzelajul exterior este blindat pentru a rezista forelor din afara spaiului. Am putea s-l protejm cu un fel de scut, primitiv dar util. Cnd s-au deschis ecluzele, s-au rupt buci mari din blindaj, dar ele continu s se afle afar, plutind la un kilometru-doi deprtare i pot fi utilizate. D'Branin se trezise. - Avem patru scube pentru ieiri n spaiu. Putem recupera fragmentele. - Bine, Karoly, totui nu asta constituie principala mea grij. Nava se autorepar, n anumite limite, dar n cazul de fa limitele respective sunt depite. Va fi nevoie s intervin personal. - Tu?! exclam d'Branin. Prietene, ai spus... adic, muchii ti... slbiciunea ta... nu te putem ajuta? - Sunt neajutorat numai ntr-un cmp gravitaional, Karoly. Lipsit de greutate, m simt n elementul meu i de aceea voi decupla temporar grila gravitaional, ca s ncerc s-mi adun puterile n vederea reparaiilor. Ai neles greit, pot lucra. Am unelte i propria mea scub de intervenii. - Cred c tiu ce te-ngrijoreaz, interveni Melantha. - M bucur. Poate c atunci mi vei putea rspunde la o ntrebare: Dac prsesc securitatea cabinei mele, i poi opri prietenii de a m ucide? D'Branin era ocat. - Royd, Royd, noi suntem savani, nu soldai sau criminali, nu... suntem oameni, cum poi crede c te vom amenina? - Oameni, repet Royd, dar, pentru mine, creaturi strine, care m suspecteaz. Nu-mi oferi asigurri false, Karoly. Brbatul ncepu s se blbie. Melantha l prinse de mn i-i fcu semn s tac. - Royd, zise ea, n-o s te mint. Exist un pericol. Sper totui c ieind de acolo, i vei liniti pe toi. Atunci vor vedea c ai spus adevrul, nu-i aa? - Da, dar va fi suficient s le curme suspiciunile? Ei cred c i-am ucis pe prietenii votri, nu? - Poate c da. Pe jumtate o cred, pe jumtate se tem de idee. Sunt nspimntai, cpitane. i eu sunt nspimntat. - Nu mai mult dect mine! - A fi mai puin nspimntat, dac a ti ce s-a ntmplat cu adevrat. Tu tii? Tcere. - Royd, dac... - Am ncercat s opresc injecia cu esperon, vorbi el. Le-a fi putut salva pe cele dou femei, dac le-a fi vzut, le-a fi auzit, a fi tiut ce voiau s fac. Dar tu m-ai rugat s nchid senzorii, Melantha. Nu pot aciona dac nu am informaii. M-a simi mai n siguran, adug el ezitnd, dac i-a putea reconecta. Sunt orb i surd. M simt frustrat. Nu te pot ajuta, dac sunt orb i surd. - Atunci conecteaz-i, rosti brusc Melantha. Am greit. N-am neles. Acum ns neleg. - Ce nelegi? ntreb d'Branin. - Tu nu nelegi, spuse Royd. Nu nelegi. Nu pretinde c nelegi, Melantha Jhirl. Nu! Vocea din difuzor era acum tensionat de emoie. - Ce? ntreb din nou d'Branin. Melantha, nu pricep... - Nici eu, fcu ea gnditoare. Nici eu nu pricep, Karoly. Il srut uor.

19

- Royd, rezum femeia, mi se pare c trebuie s faci reparaiile indiferent de asigurrile pe care i le putem oferi. N-o s-i riti nava cuplnd motosmicele n condiiile astea. Alternativa este s rmnem aici pn murim cu toii. Avem de ales? - Eu pot alege, vorbi Royd cu o seriozitate glacial. V-a putea ucide pe toi, dac acesta ar fi singurul mod de a-mi salva Zburtorul Nopii. - Ai putea ncerca, aprob Melantha. - S nu mai vorbim despre moarte, interveni d'Branin. - Ai dreptate, Karoly. Nu vreau s ucid pe nici unul dintre voi. Dar trebuie s fiu i eu protejat. - Ai s fii, zise Melantha. Karoly i poate pune pe ceilali s culeag fragmentele de carcas. Eu te voi nsoi n permanen. O s te ajut i treaba va fi terminat de trei ori mai repede. - Din experiena mea, fcu politicos Royd, tiu c majoritatea celor care triesc pe planete sunt greoi i obosesc cu uurin n imponderabilitate. Dac a lucra singur, a fi mai eficient. - Nu-i chiar aa. Ii reamintese c sunt modelul mbuntit, cpitane. La fel de bun n cdere liber ca i n pat. O s te-ajut. - Cum doreti. Peste cteva momente, decuplez grila gravitaional. Karoly, pregtete-i oamenii. Scoatei scubele i pornii. Eu voi iei de pe Zburtorul Nopii peste trei ore, dup ce m voi adapta la gravitaia voastr. Atunci cnd ies, vreau ca toi s fie n afara navei. *** Aveai senzaia c un animal uria mucase din univers. Melantha atepta pe scuba ei, n apropiere de Zburtorul Nopii i privea stelele. Nu era chiar att de diferit aici, n adncul spaiului interstelar. Stelele erau reci, puncte de lumin ngheate ce nu clipeau, austere, parc mai glaciale i mai nepstoare dect aceiai sori care, vzui printr-o atmosfer, dansau i plpiau. Doar absena oricrui reper i reamintea unde se afla: n locul dintre", acolo unde oamenii nu se opresc, unde volcrynii zboar cu nave incredibil de vechi, Incerc s gseasc soarele lui Avalon, ns nu tia unde s-l caute. Configuraiile constelaiilor i erau strine, napoi, nainte, deasupra, de jur mprejur, cmpurile stelare se ntindeau la nesfrit. Privi n jos, sub scub i Zburtor, ateptnd alte stele necunoscute i imaginea o izbi cu o for aproape fizic. Iinvinse un val de ameeal. Era suspendat deasupra unui hu, o falie gigantic n univers, neagr, fr stele, imens. Pustie. Atunci i aminti: Vlul lui Satan. Un simplu nor de gaze ntunecate, nimic real, o poluie galactic ce atenua lumina stelelor Hotarului. De la o distan att de mic, ns, prea imens, amenintor. Trebuia s priveasc n alt parte, atunci cnd se simea gata s se prbueasc. Dedesubtul siluetei fragile, alb-argintie a Zburtorului Nopii se ntindea un hau gata s-i nghit. Atinse o tast de pe mana bifurcat a scubei, rotindu-se astfel nct Vlul ajunse n lateral. Asta prea s-o ajute, cumva. Se concentra asupra Zburtorului. Era obiectul cel mai mare din universul ei, puternic iluminat i masiv; trei ovoide alturate, cu dou sfere dedesubt, toate legate prin tuburi perpendiculare ntre ele. Unul din ovoide era spart acum, conferind ansamblului o lips de armonie. Putea zri i celelalte scube, deplasndu-se pe fundalul negru, urmrind bucile rupte din blindajul ovoidului, luptndu-se cu ele i aducndu-le napoi. Ca ntotdeauna, lingvitii lucrau mpreun, pe aceeai scub. Xenobiologul era singur. D'Branin avea un tovar tcut - psipsiha, sedat din nou, adormit n costumul cu care o mbrcaser. Royd insistase pentru evacuarea total a navei, iar trezirea la contiin a femeii ar f i necesitat timp i grij; aceasta fusese alternativa cea mai sigur. In timp ce colegii ei munceau, Melantha l atepta pe Royd, discutnd ocazional cu ceilali prin radio. Neobinuii cu imponderabilitatea, lingvitii se plngeau ntruna. D'Branin ncerca s-i liniteasc. Xenobiologul lucra n tcere, fr un cuvnt. Ceva mai devreme fusese vehement, opunndu-se ieirii n spaiu, dar Melantha i d'Branin l convinseser n cele din urm i se prea c nu mai avea nimic de comentat. Melantha ii privea acum traversndu-i cmpul vizual, o siluet ntr-o armur neagr, dreapt i neclintit la man. In cele din urm, ecluza circular din vrful sferei prova a Zburtorului Nopii se deschise i Royd Eris iei. Femeia l privi apropiindu-se i se ntreba cum arta de fapt. Ii imaginase attea

20

posibiliti... Uneori glasul su politicos, educat, prea formal, ii reamintea de aristocraii brunei de pe Prometheusul ei natal, vrjitorii care se jucau cu genele umane. Alteori, naivitatea lui o fcea s-i nchipuie un adolescent inocent. Holograma arta un tnr zvelt i probabil c era mult mai n vrst dect umbra aceea palid, dar, auzindu-l, Melanthei ii venea greu s cread c era un btrn. Scuba lui Royd le depea n mrime pe ale lor i avea o nfiare diferit: o plac oval, lung, cu opt membre articulate ce apreau de dedesubt aidoma picioarelor unui pianjen metalic; deasupra era montat turela unui laser-tietor de calibru mare. Costumul lui Royd era, de asemenea, straniu, mult mai masiv dect ale Academiei, cu o proeminen ntre omoplai, probabil sursa de energie, i aripioare zimate, radiale, pe umeri i casc. Cnd n cele din urm ajunse suficient de aproape de Melantha, femeia vzu un chip obinuit. Palid, extrem de palid, asta era impresia predominant; pr argintiu, tiat foarte scurt, firioare albe n jurul liniilor ascuite ale maxilarului, sprncene aproape invizibile, sub care se micau agitai ochii albatri. Pielea era albicioas i neridat, abia atins de timp. Pare obosit, se gndi Melantha. i parc puin speriat. Ii opri scuba lng a ei, printre resturile contorsionate ce alctuiser cala 3 i privi dezastrul, maldrul de buci plutitoare care fuseser cndva carne i snge, sticl, metal i plastic. Greu de deosebit acum, topite, arse i solidificate laolalt. - Avem multe de fcut, Melantha, rosti el. - Mai nti, s vorbim, rspunse femeia. Ii apropie scuba i se ntinse ctre el, ns distana continua s fie prea mare, limea celor dou aparate de zbor meninndu-i desprii. Melantha se retrase i se rsuci complet, astfel nct Royd atrna cu capul n jos n lumea ei, iar ea cu capul n jos n lumea lui. Apoi se apropie din nou, poziionndu-i scuba direct deasupra/dedesubtul lui. Minile lor nmnuate se ntlnir, se atinser, se desprir. Melantha regla nlimea. Ctile se atinser. - Nu..., ncepu nesigur Royd. - Inchide emitorul, porunci ea. Sunetul se transmite prin contactul dintre cti. Brbatul clipi i folosi tastele din dreptul limbii, ascultnd-o. - Acum putem vorbi, spuse femeia. - Nu-mi place asta, Melantha, ncepu el. Este prea evident. E periculos. - Nu exist alt cale, Royd, eu tiu. - Da, ncuviin el. Am tiut c tii. Trei mutri nainte, Melantha. N-am uitat cum joci ah. Totui este mai sigur dac te prefaci netiutoare. - Ineleg asta, cpitane. De alte lucruri sunt mai puin sigur. Putem discuta? - Nu. Nu-mi cere aa ceva. F cum i spun eu. Suntei n primejdie, cu toii, dar eu te pot proteja. Cu ct tii mai puine, cu att te pot apra mai bine. Prin vizorul transparent chipul i se ntrevedea grav. - Nava ta ne ucide, cpitane, rosti Melantha privindu-l n ochii rsturnai. Oricum, aa bnuiesc eu. Nu tu. Nava. Numai c-i lipsit de sens. Tu comanzi Zburtorul Nopii. Cum de poate aciona independent? i de ce? Care-i motivul? Cum s-a realizat crima aceea psionic? Nu poate fi nava, totui nu poate fi nici altceva. Ajut-m, cpitane. Brbatul clipi; n ochi i se citea ngrijorarea. - N-ar fi trebuit niciodat s accept propunerea lui Karoly. Mai ales c aveai un telepat printre voi. Era riscant. Dar am dorit s vd volcrynul. Deja nelegi destule. Nu-i pot spune mai multe. Nava funcioneaz incorect i asta este tot ceea ce trebuie s tii. Nu-i bine s ntinzi coarda prea mult. Atta vreme ct eu sunt la comenzi, pericolul este redus pentru tine i tovarii ti. Ai ncredere n mine. - Increderea este o legtur dubl, rosti ea hotrt. Royd ridic braul, o mpinse ntr-o parte, apoi repuse n funciune emitorul ctii. - Gata cu brfa, anun el. Avem treab de fcut. Vino. Vreau s vd ct de mbuntit eti. In singurtatea ctii ei, Melantha njur ncetior.

***

21

Xenobiologul l privi pe Royd ieind pe scuba lui enorm, o privi pe Melantha apropiindu-se de el, o privi rsturnndu-se i lipindu-i vizorul de al brbatului. De-abia i putea stpni furia. Se gndi cu ur c, ntr-un fel sau altul, erau cu toii implicai, Royd, Melantha, probabil chiar i btrnul d'Branin. Melantha l protejase din capul locului; cnd ar fi trebuit s acioneze mpreun, l oprise, descoperise cine sau ce era. Iar acum, trei oameni erau mori, ucii de nulitatea n costum grotesc i Melantha atrna cu capul n jos i faa lipit de a lui, ca ntr-un srut. Intrerupse emitorul i blestem. Ceilali se aflau n afara razei lui vizuale, pornii n urmrirea unor fragmente rotitoare de metal, pe jumtate topite. Royd i Melantha erau lipii unul de cellalt, iar nava rmsese pustie i vulnerabil. Aceasta era ansa lui. Nimic surprinztor n faptul c Eris insistase ca toi s ias naintea lui; afar, izolat de comenzile Zburtorului Nopii, era doar un om i att. Ba chiar unul nevolnic. Rnjind cu rutate, xenobiologul descrise cu scuba un cerc larg i dispru n gura cscat a slii motoarelor. Proiectorul lui clipi dincolo de cercul nuclearelor i trimise raze lungi peste cilindrii etani ai motosmi-celor, motoarele uriae ce deformau continuumul spaio-temporal, ncastrate n reele din metal i cristal. Totul era expus vidului. Era soluia optim; atmosfera coroda i distrugea. Opri scuba i cobor, ndreptndu-se ctre ecluz. Acum urmeaz partea cea mai grea", se gndi. Trupul decapitat al telepatului fusese ancorat de o travers masiv: un paznic nspimnttor al uii. Ateptnd deschiderea ecluzei interioare, xenobiologul fu nevoit s-l priveasc. De cte ori se uita n alt parte, constat c, ntr-un fel sau altul, ochii i reveneau la cadavru. Acesta arta aproape natural, de parc n-ar fi avut niciodat cap. Se strdui s-i reaminteasc chipul tnrului, dar nu reui, apoi ecluza se deschise, iar el, recunosctor, alung gndul i intr. Era singur n Zburtorul Nopii. Prudent, pstr costumul pe el, dei desfcu casca, lsnd-o pe spate, i simi estura metalic, brusc derigidizat, mulndu-se ca o glug. Dac ar fi fost nevoie, o putea fixa napoi suficient de rapid. In cala 4, acolo unde depozitaser echipamentul, gsi ceea ce cuta: un lasertietor portabil, ncrcat. De energie mic, dar suficient. Incet i stngaci n imponderabilitate, se mpinse prin coridor pn n salonul cufundat n bezn. Era frig, simea pe obraji aerul rece. Incerc s-l ignore. Se propti n pragul uii i se propulsa de-a curmeziul ncperii, plutind peste mobilierul fixat n podea. Pe cnd se ndrepta ctre obiectivul su, simi ceva umed i rece atingndu-l pe fa. Tresri, ns senzaia dispruse nainte de a-i da seama ce fusese. Intinse mna, prinse ceva i, pentru o clip, i se fcu ru. Uitase. Nimeni nu curase nc salonul. Resturile continuau s fie acolo, plutind n imponderabilitate, snge, carne, buci de os i creier. De jur mprejurul lui. Se opri lng peretele ndeprtat i se trase n jos, acolo unde dorise s ajung. Batardoul. Peretele despritor. Nu se zrea nici o u, ns metalul nu putea fi foarte gros. Dincolo de el se afla cabina de comand, accesul la calculator, securitatea, puterea. Xenobiologul nu se considera un individ rzbuntor. Nu inteniona s-i fac vreun ru lui Royd Eris; o asemenea decizie n-avea s-i aparin lui. Urma s pun stpnire pe Zburtorul Nopii, s-l imobilizeze pe Eris i s se asigure c rmnea n costum. Avea s-i duc pe toi napoi fr alte mistere i crime. Anchetatorii Academiei puteau asculta relatrile i-l puteau testa pe Eris, hotrnd dup aceea vinovia i inocena, i ce trebuia fcut. Laserul emise un fascicul subire de lumin purpurie. Xenobiologul zmbi i-l ndrept ctre batardou. Tia ncet, dar avea rbdare. N-aveau s-i dea seama c lipsete i chiar dac urmau s-i remarce absena, aveau s-l cread n urmrirea vreunei buci de blindaj. Reparaiile lui Eris puteau dura ore, poate zile. Lama strlucitoare a laserului fumeg n locul unde topea metalul. Rbdtor, i concentra atenia asupra ei. Ceva se deplas la periferia cmpului su vizual, o simpl strfulgerare, abia ntrezrit. O bucic plutitoare de creier, se gndi. O achie de os. O bucat de piele sngernd, de care atrna nc prul. Lucruri oribile, ns nimic anormal. El era biolog, era obinuit cu snge, creieri i carne. Mai mult chiar dect att; pe timpuri disecase nenumrate creaturi strine omului. Intrezri din nou micarea cu coada ochiului. Fr s vrea, se simi ispitit s priveasc. Nu putea s nu priveasc, aa cum nu putuse ignora cadavrul decapitat din ecluz. Privi.

22

Era un ochi. Xenobiologul se cutremur i laserul alunec ntr-o parte, nct fu nevoit s-l readuc n tietur. Inima i bubuia, ncerc s se liniteasc. Nu avea motiv de team, n nav nu era nimeni, iar dac Royd revenea, ei bine, putea folosi laserul drept arm i purta costumul n caz c se deschidea vreo ecluz. Se uit iari spre ochi, alungndu-i spaima. Era un simplu glob ocular, ochiul telepatului intact, nsngerat dar intact; acelai ochi albastru splcit pe care-l avusese cnd fusese viu, nimic supranatural. O bucat de carne moart, plutind n salon printre alte buci de carne moart. Cineva ar fi trebuit s curee locul, se gndi furios. Era indecent s-l lase aa, era necivilizat. Ochiul nu se clintea. Celelalte fragmente sinistre pluteau pe curenii de aer ce se deplasau prin ncpere, ns ochiul era nemicat. Fixat asupra lui. Holbndu-se. Se blestem singur i se concentra asupra laserului. Tiase o linie aproape dreapt, lung de un metru, n susul batardoului. ncepu alta, perpendicular pe prima. Ochiul l privea imperturbabil. Brusc, brbatul nu mai putu rezista. Desprinse o mn de pe laser, se ntinse, prinse ochiul i-l azvrli ct mai departe. Micarea l dezechilibra. Se rostogoli pe spate, scpnd laserul, cu braele btnd aerul ca aripile unei psri greoaie, n cele din urm, se ag de o muchie a mesei i se opri. Laserul ajunsese n mijlocul salonului. Continua s funcioneze i se rotea ncetior, n timp ce plutea. Aa ceva era imposibil. Ar fi trebuit s se decupleze n clipa cnd l scpase. O defeciune, se gndi. Raza subire i purpurie brazd mocheta, care fumeg. Infiorndu-se, xenobiologul i ddu seama c laserul se nvrtea ctre el. Se ridic, puse ambele palme pe tblia mesei i se mpinse n lateral. Acum laserul se rotea mai repede. Se izbi de un perete, gemu de durere, ricoa din podea, se mpinse cu piciorul. Laserul se rsucea rapid, urmrindu-l. Se avnt n sus, pregtindu-se pentru un ricoeu din plafon. Fasciculul se roti, dar nu ndeajuns de repede. Avea s-l poat apuca atunci cnd trgea n direcia opus. Se apropie, ntinse mna i vzu ochiul. Plutea chiar deasupra laserului. Privindu-l. Xenobiologul scoase un icnet neauzit, din fundul gtului i mna lui ezit - nu mult, dar suficient - i raza purpurie se ridic i se ntoarse. Atingerea ei fu o mngiere uoar i fierbinte pe gt. *** Trecuse mai bine de o or cnd i ddur seama c lipsea. Primul observ d'Branin, care-l chem prin radio, fr s capete vreun rspuns. Ii anun i pe ceilali. Royd i retrase scuba de lng fragmentul de blindaj pe care-l sudase i, prin vizor, Melantha vzu cum liniile din jurul buzelor i se ncordar. Ochii i erau extrem de ateni. In clipa aceea ncepur urletele. Un rcnet ascuit de durere i spaim, urmat de un suspin nbuit, chinuit. Le auzir cu toii. Rsunaser n receptoarele ctilor i-i asurziser. - El este, vorbi lingvista. - E rnit, adug tovarul ei. Strig dup ajutor. Nu-l auzii? - Unde? ncepu cineva. - Nava, fcu lingvista. Probabil s-a ntors n nav. - Nu, zise Royd. Am avertizat... - Mergem s cercetm, hotr lingvistul. Partenera lui eliber bucata de fuzelaj pe care o remorcau i aceasta se ndeprt, rostogolindu-se. Scuba lor se nclin spre Zburtorul Nopii. - Stai, rosti Royd. O s m ntorc n cabina mea i o s cercetez de acolo, dac dorii. Rmnei afar pn v dau eu permisiunea. - Mai du-te dracu'! se rsti lingvistul. - Royd, prietene, ce vrei s zici? ntreb d'Branin.

23

Scuba lui o urm pe a lingvitilor, ns fusese mult mai departe i mai avea destul pn la nav. - Este rnit, continu el, poate chiar grav. Trebuie s-l ajutm. - Nu, spuse Royd. Karoly, oprete-te. Dac colegul vostru s-a ntors singur n nav, atunci este mort. - De unde tii? ntreb lingvistul. Tu l-ai aranjat? Ai pus capcane? - Ascultai-m, urm Royd. Acum nu-l mai putei ajuta. Numai eu l-as fi putut ajuta, iar el nu ma ascultat. Credei-rn. Oprii-v. In deprtare, scuba lui d'Branin se opri. Nu i cea a lingvitilor. - Eu zic c i-aa te-am ascultat prea mult, zise femeia. Aproape c striga pentru a se face auzit peste suspine i scncete, sunetele de agonie ce le umpluser universul. - Melantha, continu ea, ine-l locului pe Eris. O s intrm prudeni, s vedem ce se-ntmpl nuntru, dar nu vreau ca el s revin la comenzi. Ai neles? Melantha ovi. Urletele de agonie i groaz i sfredeleau timpanele; era greu s se concentreze. Royd i rsuci scuba pentru a ajunge n faa ei i femeia i simi privirea. - Oprete-i, spuse el. Melantha, Karoly, poruncii-le. Habar n-au ce fac. In glas i se simea disperarea. Privindu-l, Melantha se decise. - Intr repede, Royd. F ce poi. Eu ncerc s-i interceptez. Brbatul ncuviin, ns Melantha pornise deja. Scuba ei se retrase din zona de lucru, ticsit cu fragmente de blindaj i alte resturi, apoi acceler brusc, ndreptndu-se ctre pupa Zburtorului Nopii. Chiar pe cnd se apropia, tiu c era prea trziu. Lingvitii ajunseser foarte aproape, micndu-se mai repede dect ea. - Nu! strig Melantha cu glasul cel mai autoritar. Nava nu-i sigur, lua-o-ar dracu'! - Cea, a fost singurul rspuns. Scuba lui d'Branin porni ntr-o urmrire inutil. - Prieteni, trebuie s v oprii, v rog, v implor, s discutm i s vedem ce-i de fcut. Nu se auzir dect gemetele ce nu mai conteneau. - Sunt eful vostru, insist el. V ordon s m ateptai n afara navei. M-ai auzit? V ordon, invoc autoritatea Academiei! V rog, prieteni, v rog, ascultai-m! Melantha privi lingvitii disprnd n josul cilindrului lung al slii motosmicelor. Un moment mai trziu, i opri scuba lng gaura neagr, ntrebn-du-se dac trebuia s-i urmeze nuntru. I-ar fi putut ajunge nainte de deschiderea ecluzei. Glasul lui Royd, rguit i ncordat, rspunse ntrebrii ei nerostite. - Melantha, stai. Nu mai nainta. Privi napoi. Scuba lui Royd se apropia. - Ce faci? l ntreb. Intr prin ecluza cabinei tale. Trebuie s intri! - Nu pot, Melantha, rspunse el calm. Nava nu-mi va rspunde, Ecluza nu se va deschide. Nu vreau ca tu sau Karoly s intrai n nav nainte ca eu s pot reveni la comenzi. Femeia privi n puul negru n care dispruser lingvitii. - Ce se va...? - Implor-i s se ntoarc, Melantha. Convinge-i. Poate c mai este vreme, dac te vor asculta. Ea ncerc, apoi ncerc i d'Branin. Planetele, gemetele, simfonia macabr continuau. Totui nu puteau lua legtura cu cei doi. - i-au decuplat receptoarele, rosti furioas Melantha. Nu mai vor s ne aud. Sau... nu mai vor s aud sunetele alea. Scubele lui Royd i d'Branin ajunser simultan lng ea. - Nu neleg, rosti d'Branin. Ce se ntmpl? - E simplu, Karoly, rspunse Royd. Sunt inut afar pn cnd... pn cnd mama termin cu ei. ***

24

Lingvitii lsar scuba lng cea a xenobiologului i trecur grbii prin ecluz, abia privind hidosul uier decapitat. Inuntru, se oprir doar pentru a-i scoate ctile. - Se mai aude, constat brbatul. - Dinspre salon, ncuviin femeia. Hai, repede! Parcurser coridorul, mpingndu-se i trgndu-se, n mai puin de un minut. Cu ct se apropiau, sunetele se auzeau tot mai puternic. - E nuntru, rosti lingvista cnd ajunser la u. - Da, dar e singur? Ne trebuie o arm. Dac... nseamn c Royd a minit, n nav mai exist cineva. Trebuie s avem cu ce ne apra. Femeia nu mai voia s atepte. - Suntem doi, zise ea. Haide! Apoi se lans n salon. Inuntru era ntuneric. Puinele raze de lumin rzbteau de pe coridor. Dup cteva clipe, ochii li se obinuir. - Unde eti? strig derutat. Salonul prea pustiu, sau poate c lumina le juca feste. - S ne lum dup sunete, suger brbatul. Se opri n u, privind temtor aproape un minut, nainte de a ncepe s se deplaseze n lungul unui perete, pipind cu minile. Nerbdtoare, lingvista se propulsa de-a curmeziul ncperii, cutnd. Atinse un perete n zona buctriei i asta o fcu s se gndeasc la arme. tia unde erau pstrate tacmurile. - Aici, spuse ea. Aici, am un cuit care ar trebui s te sperie. Il flutur prin aer i izbi o bul plutitoare de snge, mare ct pumnul. Bula se sparse, refcnduse ntr-o sut de bilue mai mici. - Oh, Doamne milostiv, rosti brbatul cu glasul spart de spaim. - Ce? L-ai gsit? Este...? Lingvistul pornise ctre u, trndu-se de-a lungul peretelui pe acelai drum pe care venise. - Iei de aici, o avertiz. Grbete-te! - De ce? ntreb ea, tremurnd fr s se poat controla. - Am gsit... Zbieretele, plinsetele... Vino! - Ce? - Difuzoarele..., scnci el. Oh, nu-nelegi? Se aud din difuzoarele navei! Ajunse la u, suspin puternic i n-o mai atept. Se repezi n josul coridorului i dispru. Femeia i lu avnt i-i schimb poziia, pentru a-l urma. ipetele ncetar. Pur i simplu, ca retezate. Ea se mpinse i pluti spre u, innd cuitul n mn. De sub mas se tr o mogldeaa neagr, care se ridic blocndu-i drumul. Pentru un moment, o deslui limpede, conturndu-se n lumina coridorului. Xenobiologul, n costum spaial, cu casca lsat pe spate. Ridic minile n care inea ceva. Era un laser, un banal laser-tietor. Femeia se ndrepta direct ctre el. Btu aerul i ncerc s se opreasc, dar nu reui. Cnd ajunse destul de aproape, vzu c brbatul avea sub brbie o a doua gur, care rnjea, iar din cauza micrilor, de acolo se desprindeau picturi de snge. *** Lingvistul se npusti pe coridor, cuprins de groaz, izbindu-se orbete de perei. Panica i imponderabilitatea l fceau stngaci. Indeprtndu-se, continua s se uite peste umr, spernd s-i vad tovara urmndu-l, dar i nspimntat de ceea ce ar fi putut zri n locul ei. Trecu mult, mult pn ce ecluza se deschise. Ateptnd i tremurnd, pulsul ncepu s i se domoleasc. Se strdui s se liniteasc. O dat ajuns acolo, cu ecluza interioar nchis ntre el i salon, ncepea s se simt n siguran. Brusc, nu-i mai putu aminti ce-l ngrozise ntr-att.

25

Se ruina; fugise, o abandonase. Pentru ce? Ce-l nspimntase att de ru? Un salon pustiu? Sunetele din difuzoare? Asta nsemna doar c xenobiologul era n via, altundeva, prin nav, chinuindu-se i transmindu-i agonia prin radioul ctii. Intinse mna decis i opri ciclul ecluzei, apoi l invers. Aerul care fusese parial aspirat nvli napoi n ncpere. Brbatul cltin posomort din cap. tia c ea nu avea s-l lase niciodat s uite ntmplarea. Cel puin, s se ntoarc i s-i cear iertare. Ar fi fost totui ceva. Cnd ecluza interioar se deschise, simi din nou un scurt fior de team, o clip de spaim pur, ntrebndu-se ce ar fi putut iei din salon, ateptndu-l pe coridoarele Zburtorului Nopii. Se stpni. Femeia l atepta de cealalt parte a ecluzei. Nu distingea nici furie, nici dispre n trsturile ei surprinztor de calme, dar se mpinse nainte i ncerc s gseasc o scuz: - Nu tiu dece-am... Cu o graie molatec, braul ei apru de la spate, n pumn inea cuitul. Abia atunci observ, chiar ntre sni, gaura prlit din costum. *** - Mama ta? ntreb nencreztoare Melantha, pe cnd atrnau neajutorai lng nav. - Poate s aud tot ce vorbim, rspunse Royd. Dar acum nu mai are nici o importan. Prietenul vostru trebuie s fi fcut ceva extrem de prostesc i amenintor. Acum ea este decis s v ucid pe toi. - Ea... ea... ce vrei s spui? articula uluit d'Branin. Royd, doar nu vrei s ne spui c mama ta mai triete. Ne-ai spus c a murit nainte de naterea ta. - Da, Karoly, ncuviin Royd. Nu te-am minit. - Nu, interveni Melantha, n-am crezut aa ceva. Dar nici nu ne-ai spus tot adevrul. - Mama este moart, zise Royd, dar... stafia ei continu s triasc i s anime Zburtorul meu. Chicoti amar. Poate ar fi mai potrivit s-l numesc Zburtorul ei. In cazul cel mai fericit, eu m ocup de reglaje. - Royd, vorbi d'Branin, volcrynii mei sunt mai reali dect orice stafii. Glasul lui era uor mustrtor. - Nici eu nu cred n stafii, se ncrunt femeia. - Ii putei spune cum dorii, spuse Royd. Denumirea mea este la fel de bun ca oricare alta. Realitatea rmne aceeai. Mama, sau o parte a ei, triete n Zburtorul Nopii i v va ucide pe toi, aa cum a mai ucis i pe alii, nainte. - Royd, este lipsit de sens, l opri d'Branin. Eu... - Karoly, las-l pe cpitan s explice. - Da, relu Royd. Zburtorul Nopii este foarte... foarte avansat, nelegei? Automat, se repar singur... Aa i trebuia s fie, dac mama voia s se elibereze de necesitatea echipajului. Dac v reamintii, a fost construit pe Newholme. N-am fost niciodat acolo, dar am auzit c tehnologiile lor sunt destul de sofisticate. Am senzaia c Avalonul nu ar putea duplica aceast nav. Puine planete ar putea s-o fac. - Concluzia, cpitane? - Concluzia... concluzia sunt calculatoarele, Melantha. Trebuiau s fie extraordinare. i sunt, credei-m, sunt. Matrice cu miezuri cristaline, acces prin laser i alte... alte caracteristici. - Vrei s spui c Zburtorul este o Inteligen Artificial? - Nu, nu aa cum o neleg eu. Dar este ceva destul de asemntor. Mama construise un echipament de stocare a personalitii. Ticsise cristalul central cu propriile ei amintiri, dorine, triri, iubiri i... uri. De asta a ncredinat calculatorului educaia mea, nelegei? tia c avea s m creasc aa cum ar fi fcut-o ea nsi, dac ar fi avut rbdare. In acelai timp, i-a mai introdus i alte programe. - i nu-i poi anula programarea, prietene? - Am ncercat, Karoly, sun disperat vocea lui Royd. Dar m pricep mai puin la funcionarea sistemelor, iar programele sunt foarte complicate i aparatura sofisticat. Le-am ters cel puin de trei ori i au reaprut de fiecare dat. Mama e nregistrat pe un program-fantom, cruia nu-i pot

26

da de urm. Apare i dispare, aa cum dorete. O stafie, nelegi? Amintirile i personalitatea ei sunt att de mpletite cu programele ce dirijeaz Zburtorul Nopii nct nu pot scpa de ea, fr s anulez tot sistemul. Iar asta m-ar lsa neajutorat. Nu a putea niciodat s le reprogramez i, o dat cu calculatoarele, se va prbui toat nava, motosmicele, sistemele de ntreinere a vieii, totul... Voi fi nevoit s prsesc Zburtorul Nopii, i asta m va ucide. - Trebuia s ne fi spus din timp, prietene. Pe Avalon avem muli ciberneticieni, iar unii sunt adevrate genii. Te-am fi putut ajuta. i-am fi adus experi. - Karoly, am avut experi, n dou rnduri, am adus la bord specialiste n sisteme. Prima mi-a spus exact ce v-am explicat mai i nainte: anularea programului-fantom este imposibil fr tergerea complet a tuturor programelor. A doua se instruise pe Newholme. Crezuse c m-ar putea ajuta. Mama a ucis-o. - Continui totui s omii ceva, rosti Melantha. Ineleg c stafia cibernetic poate deschide i nchide ecluzele cnd dorete, sau c poate aranja alte accidente de natur similar. Dar prima crim, telepatul nostru, cum o explici? - In cele din urm vina mi aparine, rspunse Royd. Singurtatea m-a mpins spre o eroare teribil. Credeam c v pot pzi, chiar i cu un telepat printre voi. Am transportat n siguran muli ali pasageri. l-am urmrit permanent i i-am oprit de la aciuni periculoase. Dac mama ncerca s intervin o anulam direct din cabina de comand. De obicei reueam. Nu ntotdeauna. De obicei, naintea voastr, ea a ucis numai de cinci ori, iar primii trei au murit cnd eram destul de tnr i neexperimentat. Aa am aflat de ea. Printre aceia era i un telepat. Ar fi trebuit s tiu mai bine, Karoly. Setea mea de via v-a condamnat pe toi la moarte. Mi-am supraestimat posibilitile i am subestimat teama ei de demascare. Izbete cnd e ameninat, iar telepaii constituie totdeauna o ameninare. Ei o simt, nelegei? Imi spun c este o prezen ruvoitoare, nedesluit, ceva rece, ostil i inuman. - Da, fcu d'Branin, da, aa a spus i el. O fiin strin, sunt sigur de asta. - Fr ndoial, apare strin unui telepat obinuit cu contururile familiare ale minilor organice. La urma urmei, ea nu are un creier omenesc. Nu pot spune ce este un complex de memorii cristaline, o reea diabolic de programe contopite, o fuzionare de circuite i spirit. Da, neleg de ce poate aprea ca o fiin strin. - Tot n-ai explicat cum poate un program de calculator s explodeze craniul unui om, insist rbdtoare Melantha. - Ai inut vreodat o nestemat-oapt? o ntreb Royd. - Da, rspunse femeia. O dat chiar avusese una: un cristal vineiu, coninnd amintirile unei experiene sexuale extrem de satisfctoare. Fusese inscripionat-esper pe Avalon - amintirile ei fuseser gravate n nestemat i timp de peste un an fusese suficient s-l ating pentru a se excita. In cele din urm, se tersese i-l pierduse. - Atunci tii c puterea psi poate fi stocat. Miezul central al sistemului meu de calculatoare este un cristal rezonant. Cred c, naintea morii, mama l-a inscripionat. - Numai un esper poate grava o nestemat-oapt, zise Melantha. - Karoly, nu m-ai ntrebat niciodat de ce, ncepu Royd. Nici tu, Melantha. Nu m-ai ntrebat niciodat de ce Mama i-a urt att de mult pe oameni. Ea a avut talente native. Pe Avalon ar fi putut s fie clasa l, testat, instruit i onorat, cu nzestrarea apreciat i rspltit. Cred c ar fi putut ajunge celebr. Poate c a fost mai puternic dect un clasa l, dar cred c abia dup moarte a dobndit o asemenea putere legat aa cum este, de Zburtorul Nopii. Chestiunea este discutabil. Nu s-a nscut pe Avalon. Pe planeta ei natal, acest talent era privit ca un blestem, ceva anormal i nfricotor. De aceea, au tratat-o contra lui. Au folosit droguri, electroocuri i hipnoeducaie, care i-au indus senzaii de ru fizic ori de cte ori ncerca s-i foloseasc aptitudinile. Bineneles, nu i-a pierdut niciodat puterea, doar capacitatea de utilizare efectiv, de control contient. Continua s existe o anumit prticic, reprimat i aleatorie, o surs de ruine i durere. Iar cinci ani de tratament aproape au nnebunit-o. Nu-i de mirare c ia detestat pe oameni. - Ce era talentul ei? Telepatie? - Nu. Ah, poate i vreun rudiment telepatic. Am citit c toate talentele psi posed cteva aptitudini latente, pe lng cea mai dezvoltat. Mama, ns, nu putea citi minile. Deinea ceva empatie, dei tratamentul suferit i-o deformase n mod ciudat, aa nct realmente, orice fel de

27

emoie o mbolnvea. Dar principala ei putere, talentul pentru care au avut nevoie de cinci ani ca s-l zguduie i s-l distrug, a fost te-ki. Melantha njur ncetior. - Nu-i de mirare c-a urt gravitaia. In imponderabilitate, telekinezia este... - Da, ncuviin Royd. Meninerea gravitaiei pe Zburtorul Nopii m tortureaz, dar o limiteaz pe Mama. In tcerea care urm, toi privir n josul cilindrului ntunecat al slii motosmicelor. D'Branin se foi stnjenit. - Nu s-au ntors, rosti el n cele din urm. - Probabil c au murit, coment indiferent Royd. - Ce vom face, prietene? Trebuie s facem un plan. Nu putem atepta aici la nesfrit. - Prima ntrebare este: ce pot face eu, replic Royd. Ai vzut c am vorbit fr reineri. Meritai s tii adevrul. Am depit faza n care ignorana era o pavz. Lucrurile au ajuns prea departe. Au murit prea muli oameni i voi ai fost martori. Mama nu v poate lsa s revenii vii pe Avalon. - Aha, fcu Melantha, este adevrat. Dar ce va face cu tine? Poziia ta nu-i nesigur, cpitane? - Aceasta este adevrata problem. Continui s te afli cu trei j mutri nainte, Melantha. M ntreb dac va fi suficient. In jocul acesta, adversarul are patru mutri nainte i majoritatea pionilor ti sunt deja capturai. M tem c matul este inevitabil. - Doar dac nu-l convingi pe regele adversarului s abandoneze, i nu? Il putea zri pe Royd zmbind ters. - Probabil m-ar ucide i pe mine, dac a alege s fiu de partea voastr. D'Branin pricepu mai greu. - Dar... dar ce altceva ai putea s... - Scuba mea are un laser. Ale voastre n-au. V-a putea ucide pe amndoi, chiar acum, ctigndumi astfel iertarea Zburtorului Nopii. Ochii Melanthei se ntlnir cu ai lui Royd peste cei trei metri care le despreau scubele. Degetele ei stteau neglijente lng tastele jeturilor. - Ai putea ncerca, cpitane. Nu uita, modelul mbuntit nu-i uor de ucis. - Nu te-a ucide, Melantha Jhirl, spuse cu seriozitate Royd. Am trit aizeci de ani standard, fr s fi trit de fapt. Sunt obosit, iar voi debitai nite gogomnii. Dac pierdem, vom muri mpreun. Dac nvingem, ei bine, voi muri oricum, cnd vor distruge Zburtorul Nopii - sau asta, sau voi fi internat ntr-un spital orbital i a prefera moartea... - Ii voi construi o nav nou, cpitane, spuse Melantha. - Mincinoaso, replic Royd, ns ceva mai vesel. Nu conteaz. Oricum, n-am avut o via prea grozav. Moartea nu m nspimnt. Dac nvingem, mai trebuie s-mi povesteti nc o dat despre volcrynul tu, Karoly. lar tu, Melantha, trebuie s mai joci ah cu mine, i... Glasul i se stinse. - i s m culc cu tine? ncheie ea, zmbind. - Dac vrei... Niciodat n-am... atins, tii... Mama a murit nainte de naterea mea. Inl din umeri. Bun, mama a auzit totul. Fr ndoial, va asculta orice planuri am stabili. Nu exist nici o ansa ca ecluza din cabina mea s m accepte, deoarece este legat direct de calculator. De aceea, trebuie s-i urmm pe colegii votri prin sala motosmicelor, s ptrundem prin ecluza manual i s ne ncercm ansele. Dac pot ajunge la console i s recuplez gravitaia, atunci poate... Il ntrerupse un geamt surd. Pentru o clip, Melantha crezu c Zburtorul Nopii emitea din nou scncete i rmase surprins, deoarece era stupid s utilizeze de dou ori aceeai tactic. Apoi geamtul se repet i, pe scuba lui d'Branin, cel de-al patrulea supravieuitor, uitat, se zbtu n legturi. D'Branin se grbi s-o elibereze pe psipsih, i femeia ncerc s se scoale n picioare i aproape c zbur de pe scuba, dar brbatul o prinse de mn i o trase n jos. - Ai ceva? o ntreb. M auzi? Te doare ceva? Intemniai napoia vizorului transparent, ochii ei largi i speriai se mutar cu rapiditate de la Karoly, la Melantha, la Royd i apoi la Zburtorul Nopii. Melantha se ntreb dac nu cumva femeia nnebunise i era gata s-l avertizeze pe d'Branin, cnd brusc psipsih vorbi: - Volcrynul, fcu ea, volcrynul, ah, ah, volcrynull

28

In jurul intrrii n sala motosmicelor, inelul de motoare nucleare ncepu s strluceasc palid. Melantha l auzi pe Royd trgndu-i brusc rsuflarea. Aps tastele scubei i o rsuci complet. - Grbii-v, strig ea, Zburtorul se pregtete s se mite! *** Dup ce coborser o treime din sala motosmicelor, Royd veni lng ea, rigid i amenintor n armura lui neagr, masiv. Plutir unul lng altul, dincolo de cilindrii motosmicelor i de reelele ciber; n faa lor, slab luminat, se ntrezrea ecluza principal i oribilul ei paznic. - Cnd ajungem la ecluz, sari pe scuba mea, spuse brbatul. Vreau s rmn narmat i pe scub, iar pe coridor nu au loc dou aparate. Melantha arunc o privire scurt ndrt. - Karoly, strig ea, unde eti? - Sunt afar, Melantha, veni rspunsul. Nu pot veni, prietena mea. lart-m. - Trebuie s rmnem mpreun. - Nu, rsun vocea lui d'Branin, nu, nu pot risca, nu cnd suntem att de aproape. Ar fi att de tragic, att de... inutil, Melantha, s m apropii att de mult i s dau gre. Nu-mi pas de moarte, dar dup atia ani trebuie s-i vd. Glasul i se auzea ferm i calm. - Karoly, interveni Royd, mama o s deplaseze nava. Nu-nelegi? Vei fi lsat n urm, pierdut. - Voi atepta, replic d'Branin. Volcrynii mei sosesc i-i voi atepta. Nu avur timp de conversaie, deoarece ajunseser lng ecluz. Ambele scube ncetinir i se oprir. Royd ntinse mna i declana ciclul de deschidere, iar Melantha trecu n spatele lui, pe uriaa scub oval. Cnd ua exterioar glisa, ptrunser n ecluz. - Va ncepe o dat cu deschiderea uii interioare, i spuse calm Royd. Majoritatea mobilierului este fie ncastrat, fie nituit, dar nu i obiectele aduse la bord de echipa voastr. Mama va folosi obiectele acelea drept arme. Ferete-te de ui, de ecluze i de orice alt echipament comandat de calculatorul Zburtorului. Mai este nevoie s-i spun s nu-i deschizi costumul? - N-a zice. Brbatul cobor puin scuba i braele acesteia sunar metalic, atingndu-se de podeaua ecluzei. Ua interioar se deschise i Royd aciona propulsoarele. Inuntru lingvitii ateptau, notnd ntr-o cea de snge. El fusese spintecat de sub vintre pn la gtlej i intestinele i se micau ca un cuib de erpi albi, furioi. Femeia continua s in cuitul. Pluteau unul lng cellalt, cu o graie pe care n-o avuseser niciodat n timpul vieii. Royd ridic braele anterioare ale scubei i-i izbi din lateral. Brbatul zbur ntr-un batardou, lsnd o pat mare i umed n locul impactului, iar din el se revrsar i mai multe mruntaie. Femeia scp cuitul. Royd acceler n susul coridorului, prin norul de snge. - Eu acopr spatele, rosti Melantha, ntorcndu-se i lipindu-se de spinarea lui. Cele dou cadavre rmseser mult napoia lor. Cuitul plutea inutil prin aer. Era pe punctul de a-i spune lui Royd c se aflau n siguran cnd, brusc, lama se ntoarse i porni dup ei, condus parc de o for invizibil. - Cotete! rcni ea. Scuba vira brusc. Cuitul trecu la un metru i ricoa, zngnind, din perete. Reveni aproape imediat. In fa se zrea salonul. Intunecat. - Ua este prea ngust, spuse Royd. Va trebui s abandonm scuba. Se izbir nainte s termine de vorbit; Royd condusese scuba drept In cadrul uii i impactul neateptat i arunc n lateral. Pentru o clip, Melantha pluti stngace n coridor, ncercnd s-i regseasc echilibrul. Cuitul se nfipse n umr, sfiindu-i costumul. Simi durerea ascuit i valul cald de snge. - La dracu! ip ea. Cuitul se repezi iari mprtiind picturi purpurii. Mna Melanthei ni i-l prinse. Blestem, icnind, i-l smulse din ncletarea forei ce pusese stpnire pe el.

29

Royd revenise la comenzile scubei i le manipula concentrat. Inapoia lui, n semintunericul salonului, femeia zri o form neclar, semiuman, plutind spre ei. - Royd! strig ea i n aceeai clip silueta declana laserul. Raza subire l izbi pe Royd n piept. Brbatul aps pe taste. Laserul-tietor al scubei transform n scrum arma xenobiologului i-i arse acestuia braul drept i o parte din piept. Tubul pulsator al laserului rmase fumegnd pe fundalul batardoului. Royd regla comenzile i ncepu s decupeze n perete. - Intrm n mai puin de cinci minute, rosti el scurt, fr s se opreasc sau s ridice privirea. - N-ai pit nimic? ntreb Melantha. - Nu. Costumul meu are un blindaj mai bun dect ale voastre, i laserul lui era o jucrie slab. Melantha privi din nou coridorul. Lingvitii naintau cte unul de fiecare parte a culoarului pentru un atac simultan din dou pri. Femeia i ncorda muchii. Umrul i zvcnea acolo unde fusese njunghiat. Altfel se simea puternic, aproape perfect. - Cadavrele vin dup noi, i spuse lui Royd. M ocup eu de ele. - Nu-i periculos? Sunt doi. - Eu sunt un model mbuntit, iar ei sunt mori. Prsi scuba i pluti spre lingvist. Acesta ridic minile s-o blocheze. Le izbi n lateral, i ndoi un bra la spate i auzi pocnetul osului, apoi i nfipse cuitul adnc, n gt, nainte s-i dea seama de inutilitatea gestului. Brbatul continua s ncerce s-o loveasc. Dinii i clnneau grotesc. Melantha scoase cuitul i mpinse cadavrul cu toat fora n josul coridorului. Leul se rostogoli, nvrtindu-se dezordonat i dispru n ceaa propriului su snge. Imediat, Melantha se azvrli n direcia opus. Braele lingvistei o cuprinser din spate. Unghiile i rcir viziera ctii, pn ncepur s sngereze, brzdnd plasticul cu dre roii. Melantha se rsuci cu faa spre atacatoare, i nfac un bra i-i fcu vnt pe coridor, pentru a se izbi de tovarul ei. - Am terminat, anun Royd. Se ntoarse i privi. O deschidere fumegnd de un metru ptrat fusese decupat ntr-unul din pereii salonului. Royd opri laserul, se propti n dou laturi opuse ale ptratului i mpinse cu toat puterea. O explozie sonor, ascuit, sfredeli creierul Melanthei. Se chirci de durere. Cu un gest reflex aps cu limba tasta receptorului; imediat urm o linite binecuvntat. In salon se dezlnuise furtuna. Ustensile de buctrie, pahare i farfurii, buci de trupuri omeneti, toate neau violent prin ncpere, izbindu-se zadarnic de costumul lui Royd. Doritoare s-l urmeze, Melantha fu nevoit s se retrag, neajutorat. Potopul de moarte i-ar fi fcut ferfeni costumul, mai uor i mai subire. Royd dispruse n cabina de comand a navei. Ea rmsese singur. Zburtorul Nopii se cutremur i acceleraia brusc produse o senzaie vag de gravitaie. Melantha fu azvrlit ntr-o parte. Umrul rnit se izbi dureros de scub. In susul i n josul coridoarelor, uile se deschideau. Lingvitii avansau din nou spre ea. *** Zburtorul Nopii era o stea ndeprtat, scnteind din motoarele nucleare. Erau nconjurai de bezn i ger, iar dedesubt se ntindea pustiul nesfrit al Vlului lui Satan, dar lui Karoly d'Branin nu-i era deloc team. Se simea transformat n mod straniu. Vidul era plin de promisiuni. - Vin, opti el. Pn i eu, care n-am psi, pn i eu pot simi. Istoria Crey-lor trebuie s fie adevrat, pot fi simii chiar de la ani-lumin deprtare. Magnific! Psipsiha parc se grbovise. - Volcrynii, murmur ea. Ce lucruri bune ne pot aduce? Pe mine m dor toate. Nava a plecat. D'Branin, m doare capul, scnci nspimntat. i biatul a zis tot aa, imediat dup ce i-am fcut injecia, nainte... nainte... tii tu. A spus c-l doare capul.

30

- Taci, prietena mea. Nu-i fie team. Sunt aici, cu tine. Ateapt. Gndete-te numai la ce vom vedea, gndete-te la asta! - Ii pot simi, spuse psipsiha. - Spune-mi atunci, fcu brusc d'Branin. Avem scuba. O s mergem spre ei. Cluzete-m. - Da, ncuviin ea. Da. Oh, da! *** Gravitaia revenise: ntr-o clipit, universul deveni aproape normal. Melantha czu pe podea, ateriza uor, se rostogoli i imediat sri n picioare. Obiectele ce plutiser la ntmplare prin uile deschise n lungul coridorului se prbuir. Dintr-o cea fin, sngele se transform ntr-o mzg lunecoas pe podea. Cele dou cadavre czur rigide i rmaser nemicate. Royd i vorbi. Glasul rsuna din difuzoarele pereilor, nu din radioul ctii. - Am reuit, spuse el. - Mi-am dat seama. - M aflu la consola principal de comand. Am restabilit gravitaia, manual, i decuplez ct mai multe din funciile calculatorului. Totui nu suntem nc n siguran. Ea va ncerca s gseasc o cale s ajung la mine. Deocamdat o anulez pur i simplu prin for. Nu-mi pot permite s ignor nimic i dac atenia mea ar slbi, fie i numai pentru o clip... Melantha, costumul tu a fost perforat? - Da. E tiat la umr. - Schimb-l. Imediat. Contra-programul pe care-l fac va ine ecluzele nchise, dar nu pot risca nimic. Melantha alerga deja pe coridor, ctre cala unde erau depozitate costumele i echipamentul. - Dup ce te schimbi, continu Royd, du cadavrele n sistemul de conversiune masic. O s gseti chepengul respectiv lng sala motosmicelor, n stnga ecluzei principale. Arunc acolo orice alt obiect care nu este fixat i indispensabil: aparatur tiinific, benzi, cri, tacmuri... - Cuitele, suger Melantha. - Fr discuie. - Te-ki continu s fie o ameninare, cpitane? - Intr-un cmp gravitaional, mama este mai puin periculoas, rspunse el. Trebuie s-l nving. Chiar i amplificat de puterea Zburtorului Nopii, ea poate deplasa numai cte un obiect pe rnd, i posed doar o fraciune din fora de ridicare deinut n condiii de imponderabilitate. Dar nu uita, puterea continu s fie acolo. De asemenea, este posibil s gseasc o cale s m unteze i s decupleze din nou gravitaia. De aici o pot reface ntr-o clip, dar nu vreau s existe nici un fel de arme prin jur, chiar numai pentru clipa aceea. Melantha ajunsese n cal. In timp record, i scoase costumul spaial i mbrc altul. Apoi strnse costumul gurit i un maldr de instrumente i le azvrli n compartimentul de conversie. Dup aceea se ocup de cadavre. Brbatul nu reprezenta nici o problem. Femeia se tr dup ea n josul coridorului, cnd l arunc pe lingvist i se zvrcoli cnd i veni rndul, ca o reamintire vag a faptului c puterile Zburtorului nu dispruser complet. Melantha i nvinse cu uurin convulsiile inutile i o mpinse nuntru. Leul xenobiologului nu reaciona n nici un fel, dar, pe cnd cura salonul, un cuit de buctrie se ndrept, rotindu-se, ctre ea. Zbura totui ncet, i Melantha l prinse cu uurin i-l adug maldrului pentru convertor. Se gsea n cabina a doua, crnd medicamentele psipsihei i injectorul, cnd auzi strigtul lui Royd. O clip mai trziu, o for aidoma unei mini gigantice i invizibile ii prinse pieptul, o strnse i o trase, zbtndu-se pe podea. *** Ceva se deplasa printre stele.

31

D'Branin putea zri o form vag i ndeprtat, dei deocamdat nu desluea detaliile. Se afla ns acolo, asta era limpede, un obiect imens, acoperind un sector al spaiului. Se ndrepta direct spre ei. Ct dorea s fi avut acum echipa, telepatul, experii, instrumentele... Trecu propulsoarele pe capacitate maxim. *** Strivit pe podea, ameit de durere, Melantha izbuti s cupleze radioul costumului. Trebuia s vorbeasc cu Royd. - Eti acolo? ntreb ea. Ce se-ntmpl? Apsarea era teribil i sporea ntr-una. De-abia se putea mica. Rspunsul se auzi optit, cu greutate: - ...m-a... pclit... doare... s... vorbesc... - Royd... - ...ea... fcut... te-ki... poteniometrul... cu... doi... trei... g... mai... mult... chiar... aici... pe... consol... nu... trebuie... dect... s-l... rsucesc... napoi... napoi... las-m... Tcere. Apoi, cnd Melantha ajunsese la disperare, glasul lui Royd se auzi din nou. Doar dou cuvinte: - ...nu pot... Melantha avea impresia c pieptul ei suporta de zece ori propria greutate. Ii putea imagina agonia lui Royd, Royd pentru care pn i 1 g era dureros i periculos. Chiar dac poteniometrul se afla la distana braului, tia c muchii lui slabi nu i-ar fi permis niciodat gestul. - De ce, articula ea, de ce-a mrit... gravitaia... asta nu-i... slbete puterile? - Ba...da ...ns... dup... un... un timp... o or... un... minut... inima mea... va ceda... i... atunci... tu... singur... ea... va anula... gravitaia... i te... va ucide... Cu greutate, femeia ntinse braul i se tr un metru pe coridor. - Royd... in-te... sosesc... Se tr din nou nainte. Trusa de medicamente a psipsihei ajunsese sub mna ei, dar era incredibil de grea. Ii trase braul i ncepu s-o mping ntr-o parte, apoi se rzgndi. O deschise. Fiolele erau etichetate. Le examina rapid, cutnd adrenalin, sau sintastim, orice i-ar fi putut da fora necesar pentru a ajunge la Royd. Gsi cteva stimulente, l alese pe cel mai puternic i tocmai l ncrca n injector, cu o ncetineal stngace, chinuitoare, cnd ochii i se oprir pe esperon. Ezit. Esperonul era doar unul dintre cele ase stimulente psionice din trus, dar vederea lui o tulbur, i reaminti ceva ce nu putea defini exact, ncerca s-i ordoneze gndurile, cnd auzi zgomotul. - Royd, rosti ea, mama ta... ar putea deplasa... n-ar putea deplasa nimic... prin te-ki... ntr-o gravitaie aa mare... nu? - Poate... dac... i concentreaz... toate... puterile... greu... poate... posibil... de ce? - Pentru c, spuse Melantha, pentru c ceva... cineva... intr prin ecluz. *** Volcrynul umplea universul. - Nu este tocmai o nav, nu aa am crezut c ar putea s fie, rosti d'Branin. Costumul lui, proiectat de Academie, coninea un nregistrator iar el vorbea pentru posteritate, straniu de calm naintea morii iminente. - Mrimea este greu de imaginat, greu de estimat. Uria, uria... Nu am nici un instrument, doar calculatorul din brar, nu pot face msurtori exacte, dar apreciez... vreo sut de kilometri... cel mult trei sute de kilometri lungime. Nu este o mas solid, desigur, ctui de puin. E delicat, fragil, nu e o nav aa cum le cunoatem noi. Este... oh, minunat... cristal i funigei, este vie, cu propriile ei luminie, o oper uria i complicat de pienjeniuri... cumva mi amintete de vechile nave cu vele solare, folosite n zilele dinaintea motosmicelor, dar construcia aceasta gigantic nu-i solid, nu poate fi mpins de lumin. De fapt, nu-i ctui de puin o nav. Este complet deschis spre spaiu, nu are cabine etane, sau module de ntreinere a vieii, cel

32

puin nu sunt vizibile, sau poate sunt mascate de altceva, i nu, nu pot crede aa ceva, este prea deschis, prea fragil. Se deplaseaz destul de rapid. Imi pare ru c n-am instrumente care s-i msoare viteza, dar e suficient c sunt eu aici. Imi ndrept scuba perpendicular pe traiectoria ei, ca s-o interceptez, dar nu pot spune c voi reui. Se mic mai repede dect noi. Nu cu viteza luminii, nu, mult mai ncet, dar, presupun, totui mai iute dect Zburtorul Nopii cu motoarele lui nucleare. Este numai o presupunere. Volcrynul nu are o propulsie vizibil. De fapt, m ntreb cum se poate asta - poate c este totui o corabie solar, accelerat prin laser, cu milenii n urm, de o civilizaie acum distrus n urma unei catastrofe inimaginabile - dar nu, este prea simetric, prea minunat, pienjeniurile, pnzele gigantice i scnteietoare din zona central, mreia ei... tiu c trebuie s-o descriu i s fiu mult mai precis. E greu, sunt prea surescitat. Este uria, aa cum am spus, lung de kilometri. Aproximativ - stai s numr - da, aproximativ octogonal ca form. Focarul, centrul, este o zon strlucitoare, un miez ntunecat, nconjurat de o poriune luminoas mult mai mare, ns numai zona ntunecoas pare complet solid - poriunile luminoase sunt translucide, poi zri stelele prin ele, dei cu spectrele deplasate ctre purpuriu. Pnze, le voi numi pnze. Din centru, opt piloni lungi - imens de lungi, nu tocmai egal distanai, deci nici nu-i un adevrat octogon - aha, vd mai bine acum, unul dintre piloni se mic, pnzele se onduleaz - nseamn c sunt mobile, proieciile acelea, iar pienjeniul se ntinde ntre piloni de jur mprejur, dar sunt... o structur stranie, ctui de puin simpla pnz a unui pianjen. Nu pot sesiza vreo ordonare n structurile acelea, n liniile pienjeniurilor, dar simt, sunt sigur, c ordinea exist, c nelesul ateapt s fie descoperit. Dup aceea, luminile. Am pomenit despre lumini? Strlucesc mai puternic n jurul centrului, iar acum sunt foarte puternice, de un violet pal. Deci o radiaie vizibil, dar la limit. Mi-ar plcea s fac o determinare n ultraviolet a navei, ns n-am instrumente... Luminile se deplaseaz. Pnzele parc unduiesc, iar luminile alearg ntruna n susul i n josul pilonilor, cu viteze diferite i, uneori, se pot zri alte lumini, ce traverseaz pienjeniurile, micndu-se prin structuri. Nu tiu ce sunt, sau dac provin din interiorul navei, ori din exteriorul ei. Legendele volcryn... ceea ce vd nu prea seamn cu legendele, nu ntru totul. Dei, gndindu-m, mi amintesc un raport Nor T'alush, conform cruia navele volcryn erau incredibil de uriae, dar l considerasem o exagerare. i luminile... nite lumini au fost frecvent pomenite n legtur cu volcrynii, totui relatrile au fost att de vagi nct puteau nsemna orice, puteau descrie orice, de la un sistem laser-propulsor pn la simpla iluminare exterioar, acum neleg ce voiau s spun. Ce mistere! Nava este nc prea departe de mine ca s zresc toate detaliile. Cred c zona central, ntunecat poate fi o nav real, o capsul vie. Volcrynii trebuie s se gseasc nuntru. Ct a fi dorit ca echipa mea, telepatul meu s fi fost acum cu mine... Era un clasa l, i-am fi putut contacta, am fi putut comunica... Cte lucruri am fi putut nva! Cte au vzut ei! Gndii-v ct de veche este nava aceasta, ct de btrn este rasa, de ct vreme sunt plecai! M uluiete. Comunicarea cu ei ar fi un miracol, un miracol extraordinar, ns ei sunt att de deosebii... - D'Branin, opti repezit psipsiha. Nu simi? Brbatul o privi de parc o vedea pentru ntia oar. - Tu i poi simi? Eti o III, i poi simi puternic acum? - De mult timp. De mult timp. - Poi transmite? Vorbete-le. Unde se gsesc? In centru? - Da, fcu ea i izbucni n rs. Rsul era ascuit i isteric i d'Branin trebui s-i aminteasc faptul c era o femeie foarte bolnav. - Da, n centru, d'Branin, de-acolo vin impulsurile. Numai c greeti n legtur cu ele. Nu-i ctui de puin vorba de ei. Legendele tale sint toate nite minciuni, n-a fi surprins dac noi am fi primii care au vzut vreodat volcrynul tu att de aproape... Ceilali, strinii ia ai ti, ei doar simeau - puternic, dar de la distan. Sesizau puin din natura volcrynului in visele i viziunile lor i modelau restul pentru a li se potrivi. Nave i rzboaie, i o ras de cltori eterni, totul este... este... - Ce vrei s spui, prieten? ntreb uluit d'Branin. Eti confuz. Nu pricep. - Nu, rosti psipsiha cu o voce deodat blnd. Nu-nelegi, nu-i aa? Nu poi simi, aa cum simt eu. E att de limpede acum... Pesemne aa simte tot timpul un I. Un l plin de esperon.

33

- Ce simi? Ce? - Nu-i vorba despre nite ei, Karoly. Este un ceva. Viu, Karoly, i aproape lipsit de inteligen, te asigur. - Lipsit de inteligen? Nu, cred c greeti, nu distingi corect. Accept, dac spui tu, c este o singur creatur, un singur mre i minunat cltor stelar, dar cum poate fi lipsit de inteligen? Tu i-ai simit, i-ai simit mintea, emanaiile telepatice. Tu i toi sensibilii Crey, i toi ceilali. Poate c gndurile lui sunt prea strine ie, ca s le poi citi. - Poate, recunoscu psipsiha, dar ceea ce disting nu-i ctui de puin strin. Doar animalic. Gndurile lui sunt ncete, ntunecate i stranii, cu greu se pot numi gnduri... slabe. Creierul trebuie s fie uria, cu asta sunt de acord, ns nu poate fi orientat pe gndire contient. - Ce vrei s spui? - Sistemul de propulsie, d'Branin. Nu simi? Impulsurile... Amenin s-mi explodeze easta. Nu poi ghici ce conduce blestematul de volcryn prin galaxie? De ce evit hurile gravitaionale? Nu poi ghici cum se deplaseaz? - Nu, rspunse d'Branin, dar chiar atunci lumina nelegerii i scald chipul i privi napoi, spre imensitatea volcrynului, cu luminile sale mictoare, cu pnzele unduindu-se, apropiindu-se mereu i mereu, peste ani-lumin, peste secole-lumin, peste eoni. Cnd o privi din nou pe psipsiha, rosti un singur cuvnt: - Te-ki. Tcerea umplu lumea lor. Ea ncuviin. *** Melantha se strdui s ridice injectorul i s-l apese pe o arter. Se auzi un fsit puternic i drogul i nvli n corp. Rmase ntins, ncercnd s se gndeasc. Esperon, esperon, de ce era att de important? Ucisese telepatul, l fcuse victima propriilor sale aptitudini, i triplase puterea i vulnerabilitatea. Psi. Totul revenea la psi. Ua interioar a ecluzei se deschise. Cadavrul decapitat ptrunse nuntru... Se deplasa spasmodic, cu micri nefireti, fr s desprind tlpile de pe podea. Se prbuea n timpul naintrii, pe jumtate strivit de propria-i greutate. Fiecare zvcnitur era brutal i neateptat; o for hd i purta un picior nainte, apoi pe urmtorul. Inainta ncet, cu braele rigide. Dar nainta. Melantha i adun toate puterile i ncepu s se trasc, ndeprtndu-se de el, fr s-l slbeasc din ochi. Gndurile i se nvrteau n cerc, cutnd fragmentul lips, soluia problemei de ah, fr s gseasc nimic. Cadavrul se deplasa mai repede dect ea. Clar, vizibil, se apropia mereu. Melantha ncerc s se scoale. Ajunse n genunchi, cu inima bubuind. Apoi cut s-i ndrepte un picior. Se czni s ridice sarcina imposibil de pe umerii ei. Era puternic, se autoncuraj. Era modelul mbuntit. Ins cnd i ls toat greutatea pe un singur picior, muchii nu izbutir s-o in. Czu cu stngcie i, cnd se izbi de podea, avu senzaia c se prbuise de pe o cldire. Auzi un trosnet sec i un cuit de durere i strbtu braul cu care ncercase s amortizeze impactul. Strnse din ochi, stvilindu-i lacrimile, i-i nbui iptul. Cadavrul se gsea la jumtatea coridorului. Ii ddu seama c se deplasa, probabil, pe nite picioare rupte. Nu-i psa. - Melantha... te-am auzit... tu... eti... Melantha? - Taci, se rsti ea. Nu voia s-i iroseasc puterile vorbind. Acum avea un singur bra. Utiliznd disciplinele pe care le autonvase, ndeprt durerea. Se mpinse disperat nainte, zgriind podeaua cu cizmele n cutarea unor reazeme i se trase cu braul cel bun. Cadavrul continua s se apropie.

34

Melantha se tr peste pragul salonului, croindu-i drum sub scuba prbuit i spernd c va ntrzia leul. Se gsea la un metru napoia ei. In bezn, n salon, acolo unde ncepuse totul, puterile o prsir. Tremurnd din tot corpul, se nrui pe mocheta umed i tiu c n-avea s mearg mai departe. De cealalt parte a uii, cadavrul se nepenise. Scuba ncepu s se zglie. Apoi, cu zgomotul metalului scrnind pe metal, lunec napoi, puin cte puin, n zvcnete scurte, elibernd drumul. Psi. Melantha dori s njure, sau s plng. Sper n zadar la o putere psi proprie, o arm care s distrug mortul condus prin te-ki care trgea de scub. Era mbuntit, se gndi furioas, dar nu ndeajuns de mbuntit. Prinii i dduser toate darurile genetice pe care le putuser modela, ns puterile psi erau mai presus de ea. Gena era astronomic de rar, recesiv i... i brusc gsi soluia. - Royd! rcni ea punnd n glas toat voina ce-i mai rmsese Poteniometrul... nvrte-l prin te-ki. Royd, f te-ki! Rspunsul lui sosi slab, tulburat. - ...nu... pot... tiu... Mama... doar... ea... nu eu... nu... - Nu mama, rosti ea disperat. Tu mereu... spui... mama. Am uitat... uitat asta. Nu mama ta... Ascult... eti o clon... acelea gene... le ai i tu. Ai puterea. - Nu. Niciodat... trebuie... s fie ... ceva... prin sex... - Nu! Nu este. tiu... sunt promethean, Royd... nu-i spune une prometheane... despre gene... nvrte-l! Scuba sri o treime de metru i se rsturn pe o parte. Se deschisese o potec. Cadavrul nainta. - ...ncercat, fcu Royd. Nimic... nu pot! - Ea te-a vindecat, spuse cu amrciune Melantha. Mai bine... dect a fost... ea vindecat... prenatal... dar e numai... suprimat... poti! - Nu... tiu... cum. Acum leul ajunsese deasupra ei. Se opri. Minile cu piele livid tremurau spasmodic. Incepur s se ridice. Melantha njur i plnse, i strnse un pumn inutil. i, deodat, gravitaia dispru. Departe, ht departe. Il auzi pe Royd strignd, apoi amui. Cadavrul ni stngaci n aer, cu braele atrnndu-i inerte n fa. Rostogolindu-se n imponderabilitate, Melantha ncerc s se pregteasc naintea asaltului su furios. Trupul ns nu se mai clinti. Plutea fr via, ncremenit. Femeia porni ctre el, l mpinse i l ndeprt. - Royd? ntreb ea nesigur. Nu-i rspunse nimeni. Intr prin deschiztur n cabina de comand. i l gsi pe Royd Eris, stpnul Zburtorului Nopii, ntins pe spate n costumul lui blindat, mort. Inima i cedase. Dar poteniometrul grilei de gravitaie se afla la zero. *** Am inut n minile mele sufletul cristalin al Zburtorului Nopii. Este rou intens i multifaetat, mare ct capul unui om i rece. In adncurile lui purpurii ard nestvilite dou scntei de lumin, care, uneori, parc se rotesc. M-am trt printre console, mi-am croit drum cu atenie dincolo de sistemele de securitate i ciberreele, avnd grij s nu deteriorez nimic i am pus palmele aspre pe cristalul acela mare, tiind c acolo triete ea. i nu m pot hotr s-l distrug. Aa mi-a cerut spectrul lui Royd. Asear am vorbit iari despre asta, n salon, la coniac i la ah. Desigur, Royd nu poate bea, dar i trimite holograma s-mi zmbeasc i-mi spune unde s-i mut piesele.

35

S-a oferit, pentru a mia oar, s m duc napoi pe Avalon, sau pe oricare alt planet a dori, numai s ies i s termin reparaiile abandonate acum atia ani, aa nct Zburtorul Nopii s poat reveni n locurile din afara spaiului. Pentru a mia oar, l-am refuzat. Fr ndoial, acum este mai puternic. La urma urmei, genele lor sunt aceleai. Puterea lor este aceeai. Murind, el a gsit de asemenea capacitatea s se imprime n cristalul cel mare. Nava este vie cu ei, i adesea se i lupt amndoi. Uneori, pentru o clip, ea l pclete, i Zburtorul face lucruri stranii, aleatorii. Gravitaia crete, sau dispare complet. In timpul somnului, cearafurile mi se rsucesc n jurul gtului. Diferite obiecte nesc din coluri ntunecate. Totui, n ultima vreme, asemenea ntmplri au fost tot mai rare. Cnd mai ncearc, o oprete Royd, sau eu. Impreun; Zburtorul Noptii este al nostru. Royd pretinde c-i destul de puternic i singur; c, de fapt, nu are nevoie de mine, ca s-o poat ine sub control. Eu nu cred. La ah, continuu s-l bat n nou jocuri din zece. Mai sunt i alte amnunte de considerat. Unul dintre ele ar fi munca noastr. Karoly ar fi mndru de noi. In curnd, volcrynul va intra n ceurile Vlului lui Satan, iar noi l urmm ndeaproape. Studiind, nregistrnd, fcnd tot ceea ce btrnul d'Branin ar fi dorit s facem. Totul se afl n calculator. Am nregistrat i pe benzi i fie, n cazul cnd memoriile ar fi terse. Va fi interesant de vzut cum va nainta volcrynul prin Vl. Acolo materia este mult mai dens, n comparaie cu rarefiatul hidrogen interstelar cu care creatura s-a hrnit vreme de nenumrai eoni. Am ncercat s comunicm cu ea, dar fr succes. Cred c nu-i deloc inteligent. Recent, Royd a ncercat s-o imite, adunndu-i toate energiile n ncercarea de a deplasa Zburtorul Nopii prin te-ki. Uneori, ciudat, chiar mama lui i se altur n aceste eforturi. Pn acum n-au reuit, totui vom continua s ncercm. In felul sta, munca merge mai departe i este important, dei nu-i domeniul pentru care mam pregtit pe Avalon. tim c rezultatele noastre vor ajunge la oameni. Royd i cu mine am discutat problema asta. Inainte de-a muri, voi distruge cristalul central i voi cura calculatorul, iar dup aceea voi programa, manual, traiectoria spre una dintre planetele locuite. tiu c pot face asta. Am tot timpul necesar i sunt un model mbuntit. Nu voi lua n considerare cealalt alternativ, dei pentru mine nseamn mult faptul c Royd o sugereaz mereu. Fr ndoial, a putea termina reparaiile. Poate c Royd ar putea controla nava fr mine i s continue munca. Dar nu asta este important. Cnd l-am atins n cele din urm, pentru prima, ultima i singura dat, trupul lui mai era cald nc. El ns pierise deja. Nu mi-a simit atingerea. Nu mi-am putut respecta promisiunea aceea. Dar o pot respecta pe cealalt. Nu-l voi lsa singur cu ea. Niciodat.

Dubuque, lowa Noiembrie, 1978

Comanda Prioritara

Amurgul pogora uor peste Lacurile Alpine, n vreme ce Kabaraijian si echipa sa revenir dinspre peteri. Era o dup-amiaz linitit i plcut; umbrele nserrii se contopeau cu verzuiul

36

apelor, cu brizele dulci ale nopii i cu plirea treptat a soarelui blnd al lui Grotto. De la pupa alupei, Kabaraijian privea amurgul i-i asculta zgomotele ce rzbteau peste torsul motorului. Grotto era o planet tcut, totui zgomotele existau, dac tiai s asculi. Kabaraijian tia. Sttea rigid la pupa, o siluet zvelt cu piele oache, pr lung, negru, i ochi cprui ce priveau vistori. O mn subire se odihnea pe genunchi; cealalt fusese uitat pe capota motorului. Urechile lui ascultau bolborositul apei n siajul ambarcaiunii, clipocitul vlurelelor ce unduiau la suprafa i vntul legnnd ramurile verzi ale copacilor de pe rmul apropiat. Ceva mai trziu, avea s aud i zburtorii-nopii, dar acetia nu se nlaser deocamdat. In alup se aflau patru ini, dar numai Kabaraijian asculta sau auzea. Ceilali brbai, mai voinici, cu chipuri palide i ochi inexpresivi, trecuser de mult de etapa auzului. Purtau salopetele cenuii ale morilor i n ceafa fiecruia se gsea implantat un cip. Uneori, cnd controlerul cadavrelor era activat, Kabaraijian putea asculta i vedea cu urechile i cu ochii lor. Era ns greu, foarte greu, i nu merita efortul. Imaginile i sunetele pe care un manipulator de cadavre le simea prin intermediul echipei sale reprezentau ecouri palide ale senzaiilor reale, adesea utile, ns niciodat plcute. Iar acum, amurgul rcoros de pe Grotto constituia o pauz binevenit. De aceea, controlerul lui Kabaraijian fusese dezactivat, iar mintea brbatului, detaat de mori, se odihnea relaxat n propriul ei trup. alupa nainta neabtut n lungul rmului i gndurile lui Kabaraijian rtceau lenee, atunci cnd se sinchisea s se gndeasc, n majoritatea timpului, prefera s stea pur i simplu, s priveasc apa i copacii i s asculte. In timpul zilei, lucrase din greu cu echipa i acum se simea stors, golit. Gndirea - mai ales gndirea! - reprezenta un efort mai mare dect cel pe care accepta s-l fac. Prefera s contemple nserarea. Fu o cltorie lung i tcut, peste dou lacuri mari i unul mic, printr-o peter i, finalmente, n amontele unui ru ngust i iute. Kabaraijian ambala motorul i parcursul deveni mai zgomotos, n vreme ce ambarcaiunea i croia drum mpotriva curentului. Noaptea se lsase nainte ca el s ajung la staia riveran, o construcie neregulat din piatr negru-albastr ridicat pe rm. Ferestrele birourilor continuau totui s strluceasc, proiectnd o lumin galben, voioas. Un chei lung din lemn de arbore-argintiu local se ntindea pe o poriune a rului, iar o duzin de alupe identice cu cea a lui Kabaraijian fuseser deja amarate pentru noapte. Existau, totui, i spaii goale. Kabaraijian alese unul dintre ele i-i pilot ambarcaiunea ntr-acolo. Dup ce asigur alupa, strecur caseta sub un bra i sri pe chei. Mna sa liber se ndrept ctre centur i atinse controlerul. Umbre vagi ale unor percepii i plutir n minte, dar Kabaraijian le mpinse n lturi i trezi morii cu o comand neauzit. Cadavrele se ridicar, pe rnd, i ieir din alup. Dup aceea, l urmar pe Kabaraijian n staie. Munson atepta n birou - un individ gras, leampt, cu pr sur, cute n jurul ochilor i un aer patern. Sttea cu picioarele pe mas i citea un roman. Cnd Kabaraijian intr, i zmbi, cobor picioarele i ls volumul din mn, introducnd cu atenie un semn de carte. - Salut, Matt, rosti el. De ce naiba vii-ntotdeauna ultimul? - Pentru c de obicei plec primul, surse Kabaraijian. Era replica lui cea mai nou. In fiecare sear, Munson i punea aceeai ntrebare i se atepta mereu s vin cu alt rspuns. Acum, pru doar pe jumtate ncntat de cel auzit. Kabaraijian puse caseta pe mas i o deschise. - N-a fost o zi rea, coment el. Patru pietre bune i dousprezece mai mici. Munson lu cteva pietricele cenuii din caseta metalic, capitonat, i le studie. In forma aceea nu artau deloc grozav, dar lefuite i faetate aveau s fie cu totul altceva: voylburi. Erau pietre preioase fr scnteieri, ns aveau propria lor frumusee. Cele mai valoroase preau cristale de cea mictoare, pline de culori delicate, de taine i vise fragile. Munson ncuviin din cap i arunc pietricelele napoi n caset. - Nu-i ru! ntotdeauna, faci treab bun, Matt. tii unde s caui. - Asta nseamn s vii ultimul i s nu te grbeti. M uit n jurul, meu. Cellalt strecur caseta sub mas i se rsuci spre consola calculatorului, o inserie de plastic alb n odaia lambrisat cu lemn. Trecu voylburile n inventar i ridic ochii. - Vrei s-i speli cadavrele? Kabaraijian cltin din cap. - Nu-n seara asta. Sunt obosit. O s le las aa. - Bine, zise Munson.

37

Se scul i deschise ua dinapoia mesei sale. Kabaraijian l urm, iar cei trei brbai mori se luar dup el. In spatele birourilor, se aflau barci lungi, cu acoperiuri scunde, coninnd doar iruri de paturi din lemn. Majoritatea erau ocupate. Kabaraijian i conduse morii spre trei paturi goale i-i ntinse pe ele. Dup aceea, dezactiva controlerul. Ecourile din mintea sa disprur i cadavrele rmaser nemicate. Reveni apoi cu Munson n birou i mai flecrir cteva minute. In cele din urm, cellalt reveni la romanul su i Kabaraijian iei n noaptea rcoroas. Indrtul staiei se gsea un ir de scutere aparinnd companiei, ns brbatul le ignor, prefernd s umble zece minute pe jos, de la ru la aezare. Merse cu pas relaxat i egal pe drumul forestier, oprindu-se la rstimpuri pentru a ndeprta din cale lianele i crengile joase. Intotdeauna, era o plimbare plcut. Nopile erau linitite, brizele nmiresmate cu parfumurile fructelor din arbori i la tot pasul rsunau cntecele zburtorilor-nopii. Aezarea era mai mare, mai luminat i mai zgomotoas dect staia riveran - o mas compact de locuine, localuri i prvlii, construite alturi de portul spaial. Cteva erau fcute din lemn i piatr, totui majoritatea colonitilor se mulumeau cu prefabricatele din plastic oferite gratuit de companie. Kabaraijian strbtu strzile recent pavate, pn la una dintre relativ puinele construcii din lemn. Deasupra uii tavernei se afla o firm masiv tot din lemn, dar lipsit de becuri electrice. Inuntru, gsi lumnri, jeturi masive, capitonate, i un foc adevrat, din buteni. Era un loc tihnit, cel mai vechi local de pe Grotto, barul favorit al manipulatorilor de cadavre, vntorilor i personalului din staia riveran. Un rcnet puternic l ntmpin cnd intr: - Hei, Matt! Vin-aici! Kabaraijian descoperi sursa glasului i se apropie de masa din col, unde Ed Cochran rsucea ntre palme o halb. Ca i Kabaraijian, brbatul purta uniforma alb-albastr a manipulatorilor de cadavre. Era nalt i slab, cu un chip ngust, venic zmbitor, i o claie de pr vlvoi, galbenrocat. Oftnd satisfcut, Kabaraijian se aez pe scaunul din faa lui. Cochran surse. - lei o bere? l ntreb. Am putea mpri o caraf. - Nu, mulumesc. In seara asta, am chef de nite vin. Ceva aromat, dulce i gros. - Cum a mers? - Bine, ridic din umeri Kabaraijian. Patru pietre frumoase i o duzin din cele mici. Munson mia oferit o evaluare bun. Mine ar trebui s fie i mai bine. Am gsit un locor nou. Se rsuci spre bar i ridic braul. Barmanul ncuviin, iar vinul i paharele aprur peste cteva minute. Kabaraijian i umplu un pahar i sorbi, n vreme ce Cochran povestea cum se descurcase el. Nu avusese o zi grozav - doar ase pietre i nici una mare. - Ar trebui s mergi mai departe, cltin din cap Kabaraijian. Peterile din jur au fost destul de explorate, dar Lacurile Alpine acoper suprafee ntinse. Caut un loc nou. - De ce s-mi mai bat capul? se ncrunt cellalt. Oricum nu le in pentru mine. Ce ctigi n plus c te-omori cu alergtura? Kabaraijian legn ncetior paharul, rotind vinul din interior i-i privi adncul rubiniu ca un vis. - Srmane Ed! vorbi el pe un ton jumtate trist, jumtate batjocoritor. Tu nu vezi dect oboseala. Grotto este o planet frumoas. Pe mine nu m deranjeaz kilometrii suplimentari, dimpotriv. Probabil c n timpul liber a cltori pe planet, dac n-a fi pltit s fac asta. Faptul c gsesc pietre mai mari i c-mi cresc evalurile... ei bine, asta-i de acum un bonus. Cochran zmbi i scutur din cap. - Eti nebun, Matt! spuse el cu afeciune. Eti singurul manipulator de cadavre din univers care ar fi fericit s fie pltit n peisaje. Kabaraijian zmbi i el - o uoar ridicare a colurilor gurii. - Eti insensibil, zise pe un ton acuzator. Cochran comand alt halb. - Uite ce-i, Matt, trebuie s fii practic! Cum s nu, Grotto este minunat, dar n-o s rmi aici toat viaa! Ls berea pe mas i-i ridic mneca hainei, ca s-i arate brara masiv. Aurul scnteie stins n lumina lumnrilor, iar safirele sclipir cu focuri de un albastru-ntunecat.

38

- Cndva, gunoaiele astea erau valoroase... nainte de a se descoperi tehnologia de sintetizare a lor. Acelai lucru se va petrece i cu voylburile. tii bine c aa va fi. Deja se lucreaz n direcia asta. S zicem c i-au mai rmas doi-trei ani. i dup aceea? Dup aceea, nu vor mai avea nevoie de manipulatori de cadavre. Aa c vei pleca, fr s fii mai bogat dect la venirea aici. - Nu-i chiar aa, zise Kabaraijian. Staia pltete destul de bine i evalurile mele n-au fost rele. Am economisit nite bani. In plus, poate c nu voi pleca. Imi place Grotto. Poate c voi rmne i m voi altura colonitilor, sau aa ceva. - i ce vei face? Agricultur? O s lucrezi ntr-un birou? Pe mine nu m prosteti, Matt! Eti un manipulator de cadavre i asta vei fi mereu. Iar peste doi ani, Grotto nu va mai avea nevoie de cadavre. Kabaraijian oft. - i? ntreb el. Ce propui? Cochran se aplec spre el. - Te-ai gndit la ceea ce i-am spus? - Da, dar nu-mi sun bine. In primul rnd, nu cred c-ai reui. Securitatea de la portul spaial este strict, tocmai pentru a opri contrabanda de voylburi. i chiar dac ai reui, eu nu doresc s particip la aa ceva. Imi pare ru, Ed... - Eu cred c ar merge, rosti apsat Cochran. Tipii de la portul spaial sunt i ei oameni... Pot fi ispitii. De ce s se aleag compania cu toate voylburile, iar noi doar cu oboseala? - Compania deine concesiunea. - Cum s nu! flutur Cochran din bra. i ce dac? Cine-i d dreptul sta? i noi meritm cteva blestemii dintr-astea, pentru noi, ct vreme mai au vreo valoare. Kabaraijian suspin din nou i-i reumplu paharul. - Uite ce-i, n privina asta sunt perfect de acord. Poate c-ar trebui s ne plteasc mai mult sau s ne dea un procent din voylburi. Totui, nu merit riscul. Dac ne prind, ne vom pierde echipele i vom fi evacuai. Nu vreau asta, Ed, i n-o s risc. Grotto este prea bun pentru mine i nu intenionez s-i dau cu piciorul. S tii c unii ne consider norocoi. Majoritatea manipulatorilor de cadavre nu apuc niciodat s lucreze ntr-un loc ca Grotto. Ajung la liniile de asamblare de pe Skrakky, ori n minele de pe New Pittsburgh. Eu am vzut locurile alea i nu m ncnt. N-am de gnd s risc s revin la aa ceva. Cochran ridic ochii implorator spre tavan i i desfcu braele neajutorat. - Eti incorijibil, cltin el din cap, incorijibil! Reveni dup aceea la halba sa. Kabaraijian zmbea. Mulumirea lui se risipi peste cteva minute, cnd Cochran se ncorda pe neateptate i se strmb peste mas. - La dracu', mormi el, uite-l pe Bartling! Ce naiba caut aici? Kabaraijian se ntoarse spre u, unde noul venit rmsese locului, ateptnd s-i acomodeze ochii cu semintunericul. Era un brbat voinic, cu o inut sportiv, care ajunsese s se rotunjeasc o dat cu trecerea anilor, afind acum un pntece considerabil. Individul avea pr negru, cu cteva uvie albe, o barb neagr i epoas i purta o tunic multicolor, la mod. Ali patru brbai intraser dup el i l flancau. Erau mai tineri i mai mthloi, cu chipuri dure i muchi impresionani. Grzile de corp erau ct se putea de fireti. Lui Lowell Bartling i se dusese vestea c-i detesta pe manipulatorii de cadavre, iar taverna era ticsit de acetia. Bartling i ncrucia braele la piept i i plimb privirea prin ncpere. Rnjea. Incepu s vorbeasc. Aproape nainte de a termina primul cuvnt, fu ntrerupt. Unul dintre cei aezai n faa tejghelei barului emise un zgomot sonor, vulgar i rse. - Salve, Bartling, spuse el. Ce caui p-aici? Crezusem c nu te amesteci printre noi, drojdia societii. Chipul lui Bartling se crispa, dar rnjetul ii rmase neschimbat. - De obicei, n-o fac, dar mi-am rezervat plcerea de a face personal acest anun. - Pleci de pe Grotto! rcni cineva i toi cei de la bar izbucnir n hohote de rs. - S bem pe chestia asta! adug alt voce. - Nu, cltin din cap Bartling. Nu, amice, voi plecai! - Privi n jur, savurnd momentul. - M bucur s v anun c Bartling Associates tocmai a achiziionat concesiunea voylburilor. La

39

sfritul lunii, preiau staia riveran. i, evident, primul meu act va fi s renun la toi manipulatorii de cadavre. Brusc, ncperea se cufund n tcere, o dat cu nelegerea implicaiilor afirmaiei respective. In colul localului, Cochranse ridic ncet n picioare. Kabaraijian rmase aezat, buimcit. - Nu poi face una ca asta! se rsti Cochran belicos. Avem contracte! Bartling se ntoarse spre el. - Contractele pot fi anulate, ii rspunse, i asta se va i ntmpla cu ele. - Nemernicule! uier cineva. Grzile de corp se ncordar. - Ai grij cum vorbeti, minte-moart! rosti unul dintre ei. In toat ncperea, oamenii ncepuser s se scoale de la mese. Cochran era palid de furie. - Lua-te-ar dracu', Bartling! strig el. Cine te crezi? N-ai nici un drept s ne-alungi de pe planet! - Ba am toate drepturile, rspunse Bartling. Grotto este o planet bun, curat i frumoas. Aici n-au ce cuta cei ca voi. A fost o greeal s v aducem, i am spus-o din capul locului.
Chestiile alea cu care lucrai contamineaz aerul. Iar voi suntei nc i mai ru. Lucrai cu cadavrele voluntar, pentru bani. M dezgustai! Nu aparinei lui Grotto. Iar acum sunt n msur s m-asigur c-o s v vd plecai. - Fcu o pauz, apoi zmbi: - Mini-moarte, adug el scuipnd cuvntul. - Bartling, o s-i zbor creierii! rcni unul dintre manipulatori. Se auzi un vuiet general de aprobare. Civa brbai pornir spre el. Se oprir brusc, cnd Kabaraijian rosti ncetior: - Nu, ateptai! De-abia ridicase tonul, dar atrsese atenia oamenilor furioi. Strbtu mulimea i se opri n faa lui Bartling, prnd mult mai calm dect se simea! - Ii dai seama, sper, vorbi el cu glas stpnit i raional, c, fr cadavre, costurile de exploatare vor crete, ceea ce va reduce profitul. - Bineneles c-mi dau seama, aprob cellalt. Sunt de acord s suport pierderea. Vom folosi oameni ca s extragem voylburile. Oricum, pietrele sunt prea frumoase pentru cadavre. - O s pierzi degeaba nite bani. - Nu cred. O s scap de cadavrele voastre puturoase. Kabaraijian surse tios. - Poate c de unele, dar nu de toate, domnule Bartling. Poate c ne poi anula contractele, ns nu ne poi alunga de pe Grotto. Eu unu! refuz s plec. - Atunci, vei muri de foame. - Nu fi melodramatic! O s-mi gsesc alt ocupaie. Nu eti stpnul planetei. i o s-mi pstrez cadavrele. Morii pot fi utilizai la multe treburi... Att c, deocamdat, nu ne-am gndit la toate posibilitile. Rnjetul lui Bartling se terse brusc. - Dac rmi, l fix pe manipulator cu o privire dur, i promit c-i va prea tare, tare ru! - Chiar aa? rse Kabaraijian. Ei bine, iar eu i promit c, n fiecare noapte, mi voi trimite unul dintre mori la tine acas, dup ce te-ai culcat, ca s se strmbe la ferestre i s scoat zgomote ciudate. Rse din nou, mai sonor. Cochran i se altur, apoi alii. Curnd, ntregul local hohotea. Bartling se nroi la fa, clocotind evident de furie. Venise aici ca s-i bat joc de dumanii si, si srbtoreasc triumful, dar acum situaia se inversase. Acetia rdeau n faa nvingtorului, i bteau joc de el, lipsindu-l de satisfacie. Rmase locului un minut lung, dup care se rsuci i iei mnios pe u. Grzile de corp l urmar.

Rsetele mai continuar o vreme dup plecarea lui, iar civa manipulatori l btur pe Kabaraijian pe spate, cnd reveni la masa lui. Cochran era i el ncntat. - L-ai fcut praf, i zise cnd se aezar. Kabaraijian ns nu mai zmbea. Se ls greoi pe scaun i ntinse aproape imediat mna spre paharul de vin. - Cum s nu, mormi el printre sorbituri, cum s nu... Cochran l privi intrigat. - Nu pari prea fericit.

40

- Nu! - Kabaraijian i examina paharul. - Nemernicul la m-a iritat i m-a fcut s doresc s-i dau o lecie. M-ntreb numai dac voi putea... Ce pot face cadavrele pe Grottb? Ochii i se plimbar prin taverna care, deodat, devenise foarte posomort. - Au nceput s contientizeze, i spuse lui Cochran. Fac prinsoare c toi discut despre plecare. Cochran ncetase s mai surd. - Unii dintre noi vor rmne, replic el nesigur. Putem face agricultur cu cadavrele... sau altceva. - Nu cred, l privi Kabaraijian. Roboii sunt mult mai eficieni n agricultur. Iar morii sunt prea stngaci pentru orice, cu excepia celor mai necalificate munci... sunt mult prea leni pentru vntoare... i mai turn vin i reflect cu voce tare: - Sunt buni pentru munca n ateliere sau pentru conducerea unei autocrtie n minerit, ns pe Grotto nu exist aa ceva. Pot extrage voylburi cu perforatoare, att doar c Bartling ne scoate din domeniul sta de activitate. Cltin din cap. - Nu tiu, Ed, continu el. N-o s fie uor. Ba chiar s-ar putea s fie imposibil. Avnd concesiunea voylburilor, Bartling este acum mai tare dect compania colonitilor. - Asta fusese i ideea. Compania ne pune pe picioare, iar noi o cumprm pe msur ce ne dezvoltm. - Adevrat, dar Bartling s-a dezvoltat mult mai rapid. Acum, se poate realmente folosi de puterea pe care a dobndit-o. Nu m-ar surprinde dac ar introduce un amendament prin care s interzic staionarea cadavrelor pe planet. Asta chiar c ne-ar sili s plecm. - Ar putea reui aa ceva? Cochran se enervase din nou i tonul vocii i se ridica. - Poate - dac-l lsm. M-ntreb... - Kabaraijian legn paharul gnditor. - Crezi c afacerea lui este ncheiat? Cochran pru derutat. - Pi... aa a zis. - Da, nici eu nu cred c s-ar fi ludat, dac n-ar fi ncheiat-o deja. Cu toate astea, sunt curios cum ar reaciona compania dac altcineva ar veni cu o ofert mai bun. - Cine? - Poate c noi. - Kabaraijian sorbi din vin i urm: - Ne adunm toi manipulatorii i punem la btaie tot ce avem. Ar trebui s fie o suma frumuic. Poate c am reui s cumprm noi nine staia riveran. Sau altceva - dac Bartling a parafat afacerea cu voylburile. Este o idee... - Nu cred, n-o s mearg! cltin din cap Cochran. Poate c tu ai ceva bani, Matt, dar eu n-am un sfan. Pe majoritatea i-am cheltuit aici. In plus, chiar dac o parte din biei ar avea banii tia, n-ai putea s-i aduni laolalt... - Poate c nu, dar merit s-ncerc. Organizarea mpotriva lui Bartling este singura modalitate prin care vom fi capabili s ne meninem pe Grotto, n cele din urm. Cochran i termin berea i mai comand una. - Nici vorb! Bartling este prea puternic. O s i-o trag, dac-l deranjezi prea mult. Eu am o idee mai bun. - Contrabanda cu voylburi, zmbi Kabaraijian. - Exact, ncuviin cellalt. Poate c acum o s-mi reconsideri propunerea. Dac Bartling o s ne alunge de pe planet, cel puin s lum nite voylburi cu noi. Asta ne-ar asigura, oriunde neam duce. - Eti incorijibil, cltin din cap Kabaraijian. Sunt gata s pun prinsoare c jumtate din manipulatorii de pe Grotto vor ncerca acum acelai lucru. Cnd vom ncepe s plecm, securitatea portului spaial va fi sporit. Te vor prinde, Ed, i o s-i pierzi echipa, sau i mai ru. Este posibil ca Bartling s ncerce chiar s foreze legislaia morilor i s nceap s exporte cadavre. Cochran pru tulburat de idee. Manipulatorii aveau contacte prea frecvente cu morii ca s fie ncntai de ideea de a deveni unii dintre acetia. Ei tindeau s se adune pe planete fr legislaie a morilor, unde delictele capitale continuau s fie pedepsite prin nchisoare sau execuii curate". Grotto era acum o planet curat, ns legile se puteau schimba. - Imi pot pierde echipa oricum, zise Cochran. Dac Bartling ne d afar, va trebui s vnd din cadavre, ca s-mi cumpr biletul de plecare. Kabaraijian zmbi.

41

- In cel mai ru caz, mai ai o lun la dispoziie i exist destule voylburi pe care s le gseti. Ridic paharul. - Hai noroc! S bem pentru Grotto. Este o planet frumoas i mai putem rmne aici o vreme. Cochran nl din umeri i ciocni cu halba lui. - Aa-i, aprob el, ns rnjetul nu-i ascundea ngrijorarea. *** In dimineaa urmtoare, Kabaraijian se prezent devreme la staie, pe cnd soarele lui Grotto se strduia s risipeasc pclele rului. alupele goale erau amarate la chei, legnndu-se n sus i n jos n ceaa care se destrma cu iueal. Ca ntotdeauna, Munson se afla n birou. Alturi de el se gsea, surprinztor, Cochran. Amndoi ridicar ochii, cnd Kabaraijian intr n odaie. - 'Neaa, Matt, vorbi grav Munson. Ed mi-a povestit ce s-a ntmplat asear. (Dintr-un motiv sau altul, astzi i trda vrsta mai mult ca oricnd.) Imi pare ru. N-am tiut. Kabaraijian surse. - Nici nu m gndisem c ai fi tiut. Totui, dac auzi ceva, d-mi de tire. Nu vrem s cedm fr lupt. - Se uit spre Cochran. - Ce caui aici aa de diminea? De obicei, faci ochi abia la amiaz. - Aa-i, rnji cellalt, dar acum m-am decis s-o iau devreme. Dac vreau s-mi pstrez echipa, am nevoie de evaluri bune luna asta. Munson scosese de sub mas dou casete. Le ntinse manipulatorilor i aprob din cap. - Ua din spate e deschis, le spuse. V putei lua morii oricnd dorii. Kabaraijian porni s ocoleasc masa, dar Cochran l prinse de bra. - Cred c-o s-ncerc spre est, zise el. Sunt pe-acolo nite peteri care nc n-au fost examinate cu atenie. Tu unde mergi? - Spre vest. i-am spus c-am gsit un loc nou i bun. Cochran ddu din cap. Apoi, merser mpreun n odaia din spate i-i activar controlerele. Cinci mori coborr din paturi i-i urmar, trindu-i picioarele. Inainte de plecare, Kabaraijian i mulumi lui Munson. Btrnul i splase cadavrele i le hrnise. Cnd ajunser la docuri, ceaa se risipise aproape complet. Kabaraijian i sui echipa n alup i se pregti s porneasc. Cochran ns l opri, cu o expresie stnjenit pe chip. - --... Matt, spuse el stnd pe chei, locul la nou... despre care povesteai, este cu adevrat bun? Kabaraijian ncuviin din cap, inndu-i ochii ntredeschisi. Soarele tocmai se ridicase deasupra vrfurilor copacilor i proiecta o aur n jurul capului lui Cochran. - Ai fi de acord s vin i eu? ntreb Cochran plecndu-i privirea. (Era o solicitare neobinuit. Se obinuia ca fiecare manipulator s exploreze singur, s gseasc i s-i exploateze propria peter de voylburi.) tii, dac a mai rmas doar o lun, probabil c n-o s poi culege totul... dac-i un loc att de bun pe ct spui. i am nevoie de evaluri bune - am mare nevoie de ele! Kabaraijian putea s-i dea seama c nu-i venise uor s-l roage. Ii zmbi. - Nici o problem, i spuse. Sunt destule. la-i alupa i in-te dup mine. Cochran aprob din cap i se sili s-i surd. Porni pe chei spre alupa lui, urmat de mori. Cltoria n aval era mai uoar dect cea n amonte i mult mai rapid. Kabaraijian ajunse repede la lac i ambala motorul peste ntinderea verde, scnteietoare, ridicnd o jerb de stropi. Era o diminea minunat, cu un soare puternic i un vnticel nviortor, care biciuia apa, strnind vlurele. In ciuda evenimentelor din seara anterioar, prospectorul se simea voios. Acela era efectul planetei asupra sa. Intr-un fel, atunci, cnd se afla pe Lacurile Alpine, avea impresia c-l poate nvinge pe Bartling. Se mai confruntau cu probleme similare, pe alte planete. Bartling nu era singurul care-i ura pe manipulatori. Inc de la prima operaie, cnd creierul unui om fusese extras din craniul su i nlocuit cu sintecreierui unui mort, muli protestaser, afirmnd c practica era o perversiune, iar manipulatorii - nite indivizi impuri i pgni. Se obinuise cu prejudecata aceea; fcea parte din meseria lui. O mai nvinsese i nainte, l putea nvinge i acum pe Bartling.

42

Prima parte a drumuiui era cea mai rapid. alupele traversar n goan dou lacuri mari, trecnd pe lng maluri teite de arbori-argintii i balansori din care se revrsau liane. Apoi, ns, ncepur s ncetineasc, pe msur ce lacurile se ngustau i abundau n vegetaie acvatic, iar inutul devenea mai slbatic. Pe rmuri, arborii-argintii impuntori i balansorii stranii lsau loc haosului de tufiuri dese, roii i negre, de mcei, ca i arborilor pitici i contorsionai ce nu fuseser nc botezai n vreun fel. Solul tot mai accidentat i stncos ls loc finalmente munilor. Apoi, ncepur s treac prin peteri. Acestea erau realmente de ordinul sutelor, perfornd munii ce nconjurau zona respectiv din toate prile. Nu fuseser niciodat cartate exhaustiv. Erau prea multe i preau c se leag toate ntre ele, alctuind un labirint natural incredibil de complex. Majoritatea erau pe jumtate inundate; fuseser spate n roca moale a muntelui de paralele i rurile ce continuau s le strbat. Un strin se putea rtci cu uurin n aceste peteri, dar strinii nu veneau niciodat aici. Iar manipulatorii de cadavre nu se rtceau niciodat. Era trmul lor. Aici ateptau voylburile, n mantii de piatr i bezn. Toate alupele erau echipate cu proiectoare. Kabaraijian l aprinse pe al su de ndat ce ptrunse n prima peter i ncetini. Urmndu-l ndeaproape, Cochran proced la fel. Senatele ce strbteau peterile erau puin adnci i nu merita s riti s-i distrugi fundul ambarcaiunii. La nceput, senatul era ngust, iar pereii umezi i sclipitori de piatr moale, verzuie, preau si apese din ambele pri. Treptat, ns, pereii se ndeprtar, n vreme ce curentul purt alupele ntr-o uria sal subteran. Caverna era la fel de mare ca portul spaial, plafonul fiind invizibil n semintunericul de deasupra. Nu dup mult timp, pereii nii disprur n bezn, iar ambarcaiunile cltorir ca dou emisfere micue de lumin pe suprafaa aproape nemicat a unui lac rece i negru. Apoi, n faa lor, pereii reaprur. De data aceasta, n loc de un singur coridor se zreau mai multe. Curentul spase o intrare, dar cel puin ase ieiri. Kabaraijian cunotea petera. Fr ezitare, conduse alupa n coridorul cel mai larg, din extrema dreapt. Cochran l urm, inndu-se n siajul su. Aici exista o pant descendent i ambarcaiunile rencepur s-i mreasc viteza. - Atenie! avertiz Kabaraijian la un moment dat. Plafonul coboar! Cochran flutur braul n semn de nelegere. Avertismentul venise aproape n ultima clip, n vreme ce pereii se deprtau treptat, plafonul stncos de deasupra lor se apropia ntruna, lsnd iluzia c nivelul apei se ridica. Kabaraijian i aminti cum transpirase prima dat cnd intrase aici; alupa mergea prea rapid i se temuse c avea s se ciocneasc de tavan. Fusese ns o spaim lipsit de temei. Tavanul cobor destul de mult ca s le ating capetele, dup care porni s se nale la un nivel decent. Intre timp, enalul se lrgi i mai mult, iar n lungul fiecrui perete aprur bancuri de nisip moale. In cele din urm, coridorul se ramific i, de data aceasta, Kabaraijian alese varianta din stng. Era mic, ntunecat i ngust, alupa de-abia avnd loc s se strecoare. Nu era totui lung i, dup cteva zeci de metri, i scoase ntr-o a doua cavern uria. O traversar iute i ptrunser n geamna ei, pe sub o arcad grotesc de piatr. Urm apoi un alt coridor ntortocheat, alte ramificaii i coturi. Kabaraijian le parcurse calm, aproape fr s gndeasc, de-abia avnd nevoie s gndeasc. Acestea erau peterile sale; seciunea aceasta din subteranele muntelui reprezenta domeniul lui, unde lucrase luni de zile. tia ncotro se ndrepta. i, n cele din urm, ajunser la destinaie. Sala era vast i spectral. Ht deasupra apei puin adnci, plafonul fusese erodat i lumina ptrundea prin trei sprturi mari, scldnd caverna ntr-o strlucire verzui-ntunecat, reflectnduse din pereii verde palid i din suprafaa ntins a lacului. alupele ieir dintr-o fisur ngust a peretelui peterii, purtate de curenii reci i ntunecai. Atingnd lumina, apa devenea ca de smarald, nclzindu-se i reducndu-i viteza. Ambarcaiunile ncetinir i naintar fr grab spre plajele de nisip alb ce tiveau interiorul grotei. Kabaraijian se apropie de una dintre plaje i sri n ap, trgnd alupa pe nisip. Cochran i urm exemplul i rmaser unul lng cellalt, dup ce ambele ambarcaiuni se aflau n siguran.

43

- Mda, fcu Cochran privind n jur. E frumos. Normal, de altfel. Tu eti la care-i gsete un loc frumos n care s lucreze, n vreme ce noi, restul, stm pn la genunchi n ap i ne chinuim cu proiectoarele. - L-am descoperit ieri, zmbi Kabaraijian. E absolut neatins. Uite, i art peretele, de-abia am nceput. In jurul zonei unde lucrase, bolovanii alctuiau un semicerc aproximativ, iar din perete lipsea o poriune. Cu toate acestea, acea mare parte a lui era neatins, ntinzndu-se n ambele pri, ca o perdea verde sclipitoare. - Eti sigurc nimeni nu mai tie de locul sta? ntreb Cochran. - Aproape sigur. De ce? Cellalt ridic din umeri. - Cnd treceam prin peteri, am fost gata s jur c-am auzit napoia noastr un motor de alup. - Probabil ecoul, zise Kabaraijian. - Privi ctre alupa sa. - Oricum, e timpul s-ncepem treaba. Ii activ controlerul i cele trei siluete nemicate din ambarcaiune ncepur s se mite. Brbatul rmase pe nisip, nemicat, privindu-le. In timp ce le privea, undeva n adncul minii se vedea pe sine prin ochii lor. Morii se ridicar rigizi; doi coborr pe plaj. Al treilea se apropie de lada de la prova i porni s descarce echipamentul: perforatoare, trncoape i lopei. Apoi, cu braele pline, cobor i el din alup i se altur celorlali. Desigur, n realitate, nici unul dintre ei nu se mica. Totul l fcea Kabaraijian. El le aciona picioarele, el le ntindea braele i strngea degetele. Comenzile lui, preluate de controler i amplificate de sintecreier, confereau via acestor corpuri. Sintecreierele asigurau desfurarea funciilor automate, ns manipulatorul asigura voina cadavrelor. Nu era uor i era departe de a fi perfect. Percepiile primite de manipulator erau rareori utile; n majoritatea cazurilor, el trebuia s-i supravegheze cadavrele ca s tie ce fceau. Mnuirea lor era arareori graioas; morii se micau ncet i stngaci, neavnd capacitatea de a executa aciuni de precizie. Un cadavru putea lovi cu trncopul, ns nici cel mai bun manipulator n-ar fi reuit s fac un mort s coas un nasture, ori s vorbeasc. Un manipulator nepriceput de-abia putea mica un cadavru. Pentru dirijarea chiar i a unui singur mort era necesar o coordonare, dac, la rndul su, manipulatorul se ocupa i cu altceva. Trebuia s separe comenzile adresate cadavrului de cele ctre propriii si muchi. Majoritatea reueau acest lucru, ns dificultatea sporea o dat cu numrul membrilor echipei. Recordul pentru un singur manipulator era de douzeci i ase de cadavre, dar tot ceea ce fcuse respectivul fusese s le pun s mrluiasc n coloan. Cnd morii nu executau toi aceeai aciune, munca manipulatorului devenea extrem de complex. Kabaraijian avea o echip de trei - toi mori exceleni, cadavre n stare foarte bun. Fuseser brbai zdraveni i nc erau; Kabaraijian pltea taxe suplimentare pentru hran, ca s-i in n form. Unul avea prul negru i o cicatrice pe un obraz, altul era blond, tnr i pistruiat, iar al treilea avea prul mpletit n codie castanii. Altfel, erau interanjabili; toi aveau cam aceeai nlime, greutate i constituie. Cadavrele n-au personalitate. O pierd o dat cu mintea. Echipa lui Cochran, care cobora acum pe nisip, ascultnd ordinele brbatului, era mai puin impresionant. Format numai din doi mori, nu avea nici un specimen de gradul nti. Primul cadavru era destul de voinic, cu umeri lai i muchi ce-i jucau sub piele. Avea ns picioare subiri ca scobitorile, se mpleticea adesea i umbla chiar mai lent dect cadavrele obinuite. Al doilea mort avea vrst mijlocie, era chel, slab i prea debil. Amndoi erau murdari. Cochran nu considera c echipa trebuia ngrijit, aa cum o fcea Kabaraijian. Era un obicei prost. Cochran ncepuse ca manipulator lucrnd cu cadavrele altcuiva; ngrijirea nu fcuse parte din ndatoririle sale. Membrii echipei lui Kabaraijian se aplecar i luar perforatoare din maldrul de echipament de pe nisip. Apoi, dispui n linie, avansar spre peretele peterii. Burghiele sfredelir zumzind guri n roca poroas i din fiecare gaur se nscu i crescu o reea de fisuri subiri, n zigzag. Cadavrele sfredelir la unison, pn ce burghiele se afundar aproape pn la mner i fisurile cptar limea unui deget. Apoi, toi ca unul, retraser burghiele i le abandonar n favoarea trncoapelor. Ritmul muncii deveni mai lent. Fisur cu fisur, cadavrele atacar peretele, ndeprtnd cu atenie un strat de piatr verzuie. Ridicau trncoapele ncet, dar loviturile erau teribil de puternice, neobosite, fr pauze. Erau incapabili s simt durerea - oasele lor de-abia percepeau ocurile impactului.

44

Morii fceau toat treaba. Kabaraijian sttea napoia lor - o statuie zvelt i ntunecat pe nisip, cu minile n olduri i ochii pe jumtate nchii. Nu fcea nimic altceva dect s priveasc. i totui, el fcea totul. Kabaraijian era cadavrele; cadavrele erau Kabaraijian. El era un om cu patru corpuri i mna lui dirija fiecare lovitur, cu toate c nu atingea nici o unealt. La cincisprezece metri mai departe, Cochran i echipa sa ncepuser de asemenea munca. Kabaraijian de-abia era contient de prezena lor, dei le putea auzi zumzetul perforatoarelor i bubuiturile trncoapelor. Mintea i era alturi de cadavrele sale, sprgnd peretele, atent la orice pat cenuie care putea fi nodulul unei voylburi. Era o munc istovitoare, care necesita concentrare i ncordare, o munc pe muchie de cuit. O munc pe care numai echipele de cadavre o puteau executa cu eficien real. Cu civa ani n urm, cnd fusese descoperit Grotto, cu peterile sale, se ncercaser i alte metode. Primii coloniti cutaser voylburile cu autocrtiele, pulverizatoare de roc asemntoare unor tractoare, ce puteau mesteca muni ntregi. Problema era c mestecau i voylburile fragile, ngropate adnc, care, de multe ori, erau recunoscute prea trziu. Compania ajunsese la concluzia c munca manual atent reprezenta unica modalitate de a stopa distrugerea sau stricarea unui numr prea mare de pietre. Iar cadavrele erau lucrtorii cei mai ieftini de pe pia. Acum, aceti lucrtori erau ocupai, ncordai i asudai; echipa ndeprta succesiv straturile de piatr de pe perete. Clivajul natural al rocii era vertical, ceea ce constituia un avantaj. Gseti o fisur, introduci forat vrful trncopului, te lai pe spate, tragi i, cu o pocnitur, desprinzi o felie de roc. Caui apoi alt fisur i rencepi. Kabaraijian privi neclintit cum peretele se prbui, iar mormanul de piatr verde se adun n jurul picioarelor morilor si. Doar ochii i se micau, alergnd neobosii nainte i napoi peste suprafaa rocii, n ncercarea de a zri voylburile, dar fr s gseasc ceva. Finalmente, retrase cadavrele i se apropie de perete. Il atinse, i trecu palma peste stnc i se ncrunt. Echipa dezgolise fr succes un strat ntreg de piatr. Nu era totui ceva neobinuit, nici chiar n peterile cele mai bune. Manipulatorul reveni la marginea plajei i-i retrimise echipa la munc. Lucrtorii ridicar perforatoarele i atacar din nou peretele. Pe neateptate, Kabaraijian fu contient de faptul c napoia sa se afla Cochran, spunnd ceva. Nu distingea ns nimic. Nu-i uor s fii atent la spusele altuia, cnd dirijezi trei mori. O parte a minii sale izbuti s se detaeze i ascult. Cochran ncepuse s repete. tia c atenia unui manipulator care lucreaz este concentrat asupra echipei sale. - Matt, fii atent! Cred c-am auzit ceva. Slab, dar am auzit. Mi s-a prut c-ar fi alt alup. Problema era una serioas. Kabaraijian i ndeprt mintea de la mori i se ntoarse, ca s-i ofere lui Cochran ntreaga sa atenie. Cele trei perforatoare amuir pe rnd i, brusc, n jurul lor rsun clipocitul slab al apei pe malul nisipos. - O alup? Cochran ncuviin din cap. - Eti sigur? - Nu sut-n sut. Mi s-a prut c-am auzit. La fel ca mai devreme, cnd am venit ncoace. - Nu tiu, cltin din cap Kabaraijian. Nu mi se pare foarte probabil. De ce ne-ar fi urmrit cineva? Voylburi sunt peste tot, dac te strduieti s le caui. - Aa-i. Totui, am auzit ceva i m-am gndit c-ar trebui s-i spun. - In regul, aprob Kabaraijian. Mi-ai spus. Dac apare cineva, o s-i art o seciune a peretelui i n-are dect s caute acolo. - Bine, zise Cochran, dar cumva, nu prea defel mulumit. Ochii i se plimbau de colo-colo, agitai. Se rsuci i porni pe nisip, spre peretele n faa cruia l ateptau ncremenite cadavrele. Kabaraijian se ntoarse ctre echipa sa, care renvie. Burghiele ncepur s bzie i alte fisuri se lir pe suprafaa rocii. Apoi, cnd devenir ndeajuns de mari, trncoapele nlocuir perforatoarele i ndeprtar alt strat de piatr. De data aceasta, napoia lui exista ceva. Cadavrele stteau afundate pn la glezne n achii de piatr, cnd Kabaraijian o zri: o bucat cenuie de mrimea unui pumn, ncastrat n verdele nconjurtor. Se ncorda i cadavrele ncremenir, cu trncoapele ridicate. Kabaraijian le ocoii i studie nodului voylburii.

45

Era o minunie; ntrecea de dou ori cea mai mare piatr care fusese gsit vreodat. Chiar i ciobit, ar fi valorat o avere. Dac ns ar fi putut s-o desprind intact, evaluarea ar fi stabilit un record. Era sigur n privina asta. Ar fi fost prelucrat ca o singur piatr. Parc o vedea n faa ochilor. Un ou de cea cristalin, fumegos i misterios, cu vluri de cea acoperind culori pe jumtate estompate. Se gndi la ea i surse. Atinse uor nodului i se ntoarse, ca s-l strige pe Cochran. Intoarcerea salv viaa. Trncopul vji prin aer, trecnd prin locul n care fusese capul lui i izbi cu o for teribil n perete, imediat lng voylbur. Scntei i achii de piatr zburar n toate direciile. Kabaraijian rmase nlemnit. Cadavrul ridic trncopul deasupra capului pentru urmtoarea lovitur. Kabaraijian izbuti s se desprind din paralizie i se cltin. Trncopul se abtu n jos. Nu spre perete, ci spre el. Brbatul se mic, n ultima clip, azvrlindu-se n lateral. Lovitura l rat cu civa centimetri, iar manipulatorul ateriza n nisip i se ridic iute n picioare. Ghemuindu-se uor, ncepu s se retrag. Cadavrul avansa spre el, cu trncopul ridicat deasupra capului. Kabaraijian de-abia putea gndi. Nu nelegea. Cadavrul care-l atacase era brunet i cu cicatrice, cadavrul lui. Mortul se mica ncet. Kabaraijian pstr o distan sigur. Apoi, ntoarse capul i privi ndrt. Ceilali doi mori ai si avansau din celelalte direcii. Unul inea n mini un trncop. Cellalt avea un perforator. Kabaraijian nghii un nod imens i ncremeni. Cercul de cadavre se strnse n jurul lui. Omul url. Ceva mai departe, pe plaj, Cochran privea spre el. Fcu un pas spre Kabaraijian. Dinapoia lui, se zri o micare neclar - ceva nlndu-se i cobornd -, urmat de o bufnitur surd. Cochran se rsuci sub lovitur i czu cu faa n nisip. Nu se mai ridic. Cadavrul su cu mers mpleticit rmase lng el, cu trncopul n mn; lovi o dat i nc o dat. Cellalt cadavru pornise spre Kabaraijian. Ecourile urletului nu se stinseser nc, dar acum Kabaraijian tcea. Se uit la Cochran, care zcea nemicat, i aciona brusc, azvrlindu-se spre mortul brunet. Trncopul cobor uciga, dar stngaci. Kabaraijian l evit. Il plac pe brunet i amndoi czur pe nisip. Cadavrul se scul mult mai ncet. Pn ce o fcu, Kabaraijian se afla napoia lui. Manipulatorul se retrase ncet, pas cu pas. Acum, propria sa echip se afla n faa lui, mpleticindu-se spre el cu armele ridicate. Era un spectacol care-i ddea fiori. Cadavrele continuau s nainteze i braele li se micau. Ochii lor ns erau inexpresivi, iar feele moarte MOARTE! Pentru prima dat, Kabaraijian nelese oroarea pe care o simeau unii n prezena morilor. Privi peste umr. Cadavrele lui Cochran veneau spre el, narmate. Cochran nu se sculase. Zcea cu faa n nisip i valurile i loveau ncetior cizmele. In scurtul moment de rgaz pe care-l avea la dispoziie, mintea sa rencepu s funcioneze. Brbatul duse mna la centur. Controlerul era activat; l simea cldu i bzind. Il test, i proiect gndurile spre cadavrele sale, n ele. Le porunci s se opreasc, s-i arunce sculele, s ncremeneasc. Ele continuar s avanseze. Kabaraijian se cutremur. Controlerul funciona; putea percepe ecourile n mintea lui. Dintr-un motiv sau altul, ns, cadavrele nu rspundeau. Simi cum nghea. i nghe realmente, cnd nelegerea l lovi ca un du de ap glacial. Nici cadavrele lui Cochran nu rspunseser. Ambele echipe se ntorseser mpotriva manipulatorilor lor. Comand prioritar! Auzise de aa ceva. Nu vzuse ns nici una n desfurare, i nici nu visase c ar putea vedea. Telecomenzile de prioritate erau obiecte de contraband foarte scumpe i, n primul rnd, absolut ilegale pe toate planetele pe care se legiferase manipularea cadavrelor. Iar acum, se confrunta cu una. Cineva dorise s-l ucid. Cineva ncerca s-l ucid. Folosind o telecomand de prioritate, utiliza mpotriva lui propriile sale cadavre.

46

Se azvrli mental asupra morilor, luptndu-se s reia controlul, strduindu-se s ndeprteze ceea ce-i dirija. Nu avea ns cu ce s se lupte. Pur i simplu, cadavrele refuzau s rspund. Kabaraijian se aplec i ridic de pe nisip un perforator. Se ndrept repede i se rsuci, pentru a nfrunta cadavrele lui Cochran. Cel mai voinic dintre ele, cel cu picioare subiri, se apropie, lovind cu trncopul. Kabaraijian par cu perforatorul, ridicndu-l ca o pavz. Mortul izbi din nou. Kabaraijian porni perforatorul i-l nfipse n abdomenul cadavrului. Urm o secund oribil, cu snge nind i carne sfiat. Scena ar fi trebuit s continue printr-un ipt i o agonie. Bineneles, nu se ntmpl aa. Iar trncopul se abtu oricum n jos. Contraatacul lui Kabaraijian dezechilibrase cadavrul i lovitura acestuia nu-l nimeri, totui i spintec tunica pe piept, rupnd-o pe jumtate i trasndu-i o urm nsngerat de la umr la stomac. Cltinndu-se, brbatul se rezem cu spatele de perete, lipsit de aprare. Cadavrul se apropie, ridicnd din nou trncopul, cu ochii goi. Perforatorul i rmsese nfipt n abdomen, bzind i funcionnd, iar sngele se revrsa n jeturi roii. Cu toate acestea, continua s umble. Nu simte durerea", se gndi Kabaraijian cu acel colior al minii sale care nu ncremenise de spaim. Rana nu era imediat fatal i cadavrul n-o putea simi. Avea s sngereze pn cdea, fr s-o tie, fr s-i pese. N-avea s se opreasc dect atunci cnd nu se va mai putea clinti. Nu simea durerea! Cadavrul ajunsese aproape lng el. Kabaraijian se azvrli pe nisip, nha un bolovan i se rostogoli. Morii sunt leni, foarte leni; decalajul ntre comand i gest este mare. Lovitura sosi trziu i alturi. Kabaraijian se rostogoli n picioarele cadavrului i-l rsturn. Apoi se ridic deasupra lui, cu bolovanul n pumn, izbindu-l n east, o dat i nc o dat, sprgnd osul pn la sintecreier. In cele din urm, cadavrul nu se mai clinti, ns ceilali ajunseser la el. Dou trncoape se nlar aproape simultan. Unul dintre ele rat complet inta. Cellalt, ns, i smulse o bucic din umr. Kabaraijian prinse al doilea trncop i-l rsuci, luptndu-se s-l opreasc, i pierznd. Cadavrele erau mult mai puternice dect el. Mortul i eliber trncopul i-l nl, pentru o nou tentativ. Brbatul se ridic n picioare, izbindu-se cu umrul n cadavru i rsturnndu-l. Ceilali mori l atacar, cutnd s-l prind. El nu rmase s se lupte. O lu la fug. Cadavrele pornir n urmrire, lente i stngace, dar cumva terifiante. Kabaraijian ajunse la alup, o prinse cu ambele mini i mpinse. Ambarcaiunea lunec greu peste nisip, mpinse din nou, i acum alunec mai uor. Era scldat de sudoare i snge, respira gfit, sacadat, ns continua s mping. Umrul i pulsa cumplit, trimindu-i n ntregul corp valuri de durere. Il ignor, rezemndu-l de bordul alupei i, n cele din urm, izbuti s coboare ambarcaiunea n ap. Apoi, un cadavru ajunse lng el i-l atac exact atunci cnd se urca n alup. Kabaraijian porni motorul i-l ambala la maximum. alupa rspunse imediat. Demar cu o explozie brusc de spum i stropi, strbtnd apele verzi spre despictura ntunecat i sigur din peretele ndeprtat al peterii. Kabaraijian suspin... i cadavrul l prinse de gt. Se suise n alup. Trncopul i se nfipsese n lemn, devenind inutilizabil, dar i rmseser braele, iar acelea erau ndeajuns. Le petrecu n jurul beregatei manipulatorului i strnse. Kabaraijian l lovi nnebunit, zdrobindu-i chipul calm, inexpresiv. Mortul nu schia nici un efort de a se feri de lovituri. Le ignora. Kabaraijian lovi din nou i din nou, i nfipse degetele n ochii goi, l izbi n gur, pn-i sparse dinii. Cu toate acestea, degetele din jurul gtului su se strngeau tot mai mult i, n ciuda strdaniilor, nu le putea desface. Sufocndu-se, nu mai lovi n cadavru, ci mpinse cu piciorul n volan. Ambarcaiunea vira brusc, legnndu-se ntr-o parte i alta. Petera goni pe lng ei ca o cea, iar pereii se apropiar. Urm apoi impactul dur, bubuitura lemnului care se crpa i rostogolirea scurt din alup n ap. Kabaraijian fu deasupra, ns czur amndoi. Cadavrul continua s-i menin strnsoarea, trgndu-l pe Kabaraijian n jos, o dat cu el, sufocndu-l.

47

Ins brbatul inspir adnc nainte ca undele verzi s se nchid deasupra lui. Cadavrul ncerc s respire sub ap. Kabaraijian l ajut. Ii vr ambele mini n gura lui i o meninu deschis, asigurndu-se c-i umplea plmnii cu ap. Mortul muri primul. Degetele sale slbir strnsoarea. In cele din urm, simind c plmnii lui erau pe punctul de a exploda, Kabaraijian reui s se elibereze i se mpinse ctre suprafa. Apa abia i ajungea la piept. Sttu pe cadavrul nemicat, inndu-l dedesubt, n vreme ce el inspira adnc. alupa se nfipsese ntr-o creast de steiuri ascuite care se ridica din ap n lateralul ieirii din peter. Coridorul respectiv se distingea la numai un metru deprtare, conturndu-se n umbre. Dar acum se afla n siguran? Fr o ambarcaiune? Kabaraijian se gndi s porneasc pe jos, dar abandon imediat ideea. Avea prea muli kilometri de parcurs nainte s ajung la lumina zilei, fr s pun la socoteal distana care-l desprea de staia riveran. Ar fi nsemnat s fie vnat prin bezn de ceea ce mai rmsese din echipa lui de cadavre. Ideea i trimise un fior pe ira spinrii. Nu, mai bine s rmn i s-l nfrunte pe atacator! Se ndeprt de cadavru i porni spre epava alupei, agat nc de stncile ce o sprseser. La adpostul ei, avea s fie dificil de gsit sau, cel puin, de vzut. Iar dac inamicul nu-l putea vedea, avea s-i fie greu s trimit cadavrele mpotriva lui. Intre timp, poate c-l putea zri el pe inamic. Inamicul... Cine era? Bartling, bineneles. Bartling trebuia s fie sau unul dintre oamenii si. Cine altul? Dar unde era? Trebuiau s fie n apropiere, ntr-un loc de unde puteau vedea plaja. Nu poi dirija un cadavru de la o deprtare prea mare; feedback-ul senzorial nu este suficient de bun. Singurele simuri la care ai acces sunt vzul i auzul, ele nsei neclare. Trebuie s vezi cadavrul, s vezi ce face i ce ai dori s fac. Prin urmare, omul lui Bartling se afla undeva n preajm, n peter. Dar unde anume? i cum ajunsese acolo? Kabaraijian czu pe gnduri. Era probabil alupa pe care o auzise Cochran. Fuseser urmrii de cineva care deinea o telecomand de prioritate. Poate c, n timpul nopii, Bartling i fixase un emitor pe alup. Kabaraijian i flex genunchii, pn ce numai capul i rmase deasupra apei, i privi pe lng epava alupei. Plaja era o pat alburie, dincolo de ntinderea verzuie i neclar a apei din petera uria. Nu se auzeau dect clipocelile vlurelelor pe bordul ambarcaiunii. Zrea ns micare. A doua alup fusese cobort de pe nisip, iar un cadavru suia la bord. Celelalte, micndu-se ncet, intrau n ap. Purtau trncoapele pe umeri. II cutau. Inamicul bnuia c el continua s se gseasc acolo. Il vna. Kabaraijian fu ispitit din nou s plonjeze spre ieire, s fug i s noate ctre lumina zilei, s ias din semintunericul oribil n care propriile lui cadavre l urmreau cu chipuri reci i mini chiar mai reci. Ii nbui acest impuls. Ct timp ei scotoceau petera, ar fi putut s-i asigure un avantaj. Dar cu alupa, l-ar fi ajuns imediat din urm. Putea ncerca s scape de ei prin labirintul cavernelor, ns dac i-o luau nainte, nu aveau dect s-l atepte la ieirea din sistemul de peteri. Nu, nu! Trebuia s rmn aici i s-i descopere inamicul. Unde putea fi acesta? Cercet petera cu privirea, fr s vad nimic. Era o ntindere uria de verde mohort, stnc, ap i plaje. Suprafaa apei era ntrerupt de cteva stnci mari ce-i nlau crestele deasupra vlurelelor. Inapoia lor se putea ascunde un individ. Nu ns i o alup. Nu exista nimic suficient de mare napoia cruia s se ascund o alup. Poate c inamicul purta echipament de scufundtor. Totui, Cochran auzise o alup... Ambarcaiunea traversase jumtate din cavern, ndreptndu-se ctre ieire. La comenzi, se afla mortul aten. Ceilali doi plesciau ncet prin apa puin adnc, n siajul alupei. Trei cadavre, vnnd. i pe undeva, pe aproape, se ascundea manipulatorul lor. Cel cu telecomanda de prioritate. Mintea i voina lor. Dar unde anume? alupa se apropia. Prsea grota? Poate credeau c el fugise? Sau... nu, probabil c intenionau s blocheze ieirea i apoi s cerceteze petera. Il vzuser? tiau unde se afla? Brusc, i reaminti de propriul su controler i mna i bjbijje sub ap, pentru a verifica dac rmsese intact. Nu se sprsese, n plus, funciona; controlerele erau etane. Era adevrat, nu mai controla nici un cadavru, totui putea fi util la un moment dat...

48

Kabaraijian nchise ochii i ncerc s ignore orice sunete. In mod deliberat, i nbui percepiile i se concentra asupra ndeprtatelor ecouri senzoriale ce continuau s-i murmure n minte. Nu dispruser. Erau i mai vagi dect de obicei, dar mai puin confuze; acum, nu existau dect dou seturi de imagini. Al treilea cadavru al su plutea la civa metri deprtare i nu mai emitea nimic. Ii ncorda mintea, ascult i ncerc s vad. Acele pete nceoate ncepur s prind contur. Dou imagini, ambele neclare, luar form, suprapunndu-se, alctuind o nclceal senzorial, dar Kabaraijian trase de firele ei i imaginile se limpezir. Un cadavru se afla afundat pn la bru n apa verde, micndu-se lent, cu un trncop n mn. Putea zri coada sculei i mna care o inea, precum i apa tot mai ntunecat spre adnc. Mortul nu privea ns n direcia lui Kabaraijian. Al doilea cadavru se afla n alup, cu o mn pe volan. Nici el nu se uita spre Kabaraijian. Privea n jos, la tabloul de bord. Trebuia mult concentrare pentru ca un cadavru s conduc orice fel de mainrie. De aceea, manipulatorul l obliga s nu scape din ochi comenzile. Att doar c putea vedea mai mult dect tabloul de bord. Vedea perfect ntreaga alup. i brusc, totul deveni ct se poate de clar. tiind acum c epava constituia o ascunztoare perfect, Kabaraijian se retrase mai mult la adpostul ei, apoi i trecu o mn peste bord i se prelinse ncetior nuntru, ghemuindu-se. Stnca fcuse o gaur mare n fundul ambarcaiunii, dar lada cu scule era intact. Se tr spre ea i o deschise. Cadavrele luaser majoritatea echipamentului minier, ns rmsese o trus de reparaii. Kabaraijian scoase din ea o cheie fix masiv i o urubelni. Vr urubelnia la bru i strnse cu putere cheia n mn. i atept. Cealalt alup aproape c ajunsese lng el; putea auzi torsul motorului i clipocitul apei n jurul su. Atept pn se lipi de epav. Apoi, se ridic brusc i sri. Ateriza exact n mijlocul celeilalte ambarcaiuni, care se legn violent sub impact. Kabaraijian nu-i ls inamicului timp s reacioneze - cel puin, cadavrul nu avu timp s-o fac. Pi nainte i lovi din toate puterile cu cheia n easta mortului. Cadavrul czu pe spate. Kabaraijian se aplec, l prinse de picioare i-l ridic, mpingndu-l peste bord. Imediat, mortul dispru din alup. Rsucindu-se apoi rapid, prospectorul privi n jos, spre chipul stupefiat al lui Ed Cochran. inu cheia cu o mn, iar cu cealalt pipi dup comenzile alupei i mri viteza. Ambarcaiunea acceler i se npusti spre ieire. Petera i cadavrele disprur n urm, iar bezna cobor brusc, o dat cu pereii stncoi. Kabaraijian aprinse proiectorul. - Salut, Ed, zise el, cntrind cheia n palm. Glasul i era foarte calm i foarte rece. Cochran emise un suspin zgomotos de uurare. - Matt, vorbi el, slav Domnului, de-abia acum mi-am revenit! Cadavrele mele... au... Kabaraijian cltin din cap. - Nu, Ed, nu ine! Nu m vrji cu aa ceva, te rog! D-mi telecomanda de prioritate. Cochran pru speriat. Se sili apoi s zmbeasc n stilul lui specific. - Glumeti, nu? N-am nici o telecomand de prioritate. i-am spus c-am auzit alt alup... - Nu exist nici o alt alup. A fost doar o pist fals, pentru eventualitatea c vei da gre. La fel ca lovitura aceea pe care ai primit-o pe plaj. Sunt convins c-a fost o treab foarte delicat s dirijezi cadavrul s te atace cu trncopul, astfel nct s am impresia c te-a lovit cu adevrat. Ai reuit-o ns excelent. Complimentele mele, Ed! L-ai manipulat perfect. Ca i pe celelalte. Nu-i uor s coordonezi o echip de cinci care s fac simultan lucruri diferite. O treab de nota zece, Ed! Te-am subestimat. Nu crezusem niciodat c eti un manipulator att de bun. Cochran ridic ochii de pe fundul alupei i-l privi; zmbetul ii dispruse. Dup aceea, se uit n jur, spre pereii de piatr aflai att de aproape. Kabaraijian cntri din nou cheia, simindu-i palma asudat. Cu cealalt mn i atinse umrul n treact. Sngerarea se oprise. Se aez fr grab, punnd palma pe capota motorului. - Nu m-ntrebi de unde tiu, Ed? ntreb el. Dar, ntruct Cochran tcea posac, continu: O si spun oricum. Te-am vzut. Am privit prin ochii cadavrului meu i te-am vzut ghemuit aici, n alup, ntins pe fundul ei i trgnd cu coada ochiului peste bord, cutnd s dai de urma mea. Nu preai deloc mort, ci mai degrab foarte vinovat. Atunci am neles. Tu ai fost singurul care vedea perfect toat plaja. Tu erai singurul din peter. Apoi tcu, simindu-se cumva stnjenit. Glasul i ezit i se nmuie. - Vreau doar s tiu... de ce? De ce, Ed?

49

Cochran l privi din nou i ridic din umeri. - Pentru bani, ii rspunse. Doar pentru bani, Matt. Ce altceva ar fi putut s fie? - Zmbi; nu era zmbetul lui obinuit, ci unul silit, strmb. - Imi place de tine, Matt. - Ai o modalitate aparte de a mi-o demonstra, rspunse Kabaraijian fr s-i poat opri sursul. Ai cui bani? - Ai lui Bartling. Aveam mare nevoie de bani. Evalurile mele sunt mici i n-am economisit absolut nimic. Dac ar fi fost s prsesc Grotto, ar fi trebuit s-mi vnd echipa ca s cumpr un bilet de plecare. Apoi, a fi redevenit manipulator de nchiriat. Nu doresc asta. Aveam nevoie de bani - repede. Ridic din umeri. - Voiam s-ncerc s strecor nite voylburi prin contraband, ns tu m-ai descurajat. Asear, mi-a trecut prin minte alt idee. N-am crezut c-o s mearg chestiile alea cu organizarea noastr i cu nfruntarea lui Bartling, dar m-am gndit c pe el l-ar fi interesat. Dup ce-am plecat din tavern, m-am dus la el. M gndisem c s-ar putea s-mi plteasc ceva pentru informaie, ba poate chiar s fac o excepie i s m lase s rmn pe planet. Cltin mohort din cap. Kabaraijian tcu. In cele din urm, Cochran continu: - M-am dus s-l vd. Era cu trei grzi de corp. Cnd a auzit, l-a apucat isteria. Deja l umilisei, iar acum credea c s-ar putea s ai succes. Mi-a... mi-a fcut o ofert. O grmad de bani, Matt. O grmad de bani. - M bucur c nu m-ai vndut aa de ieftin! - Nu, zmbi Cochran, Bartling dorea realmente s-i vin de hac i l-am fcut s plteasc. El mi-a dat telecomanda. Nu voia s-o ating. Mi-a zis c fcuse rost de ea pentru eventualitatea c minile-moarte" i zombii" lor l-ar fi atacat vreodat. Brbatul strecur o mn n tunic i scoase o cutiu plat, asemntoare controlerului de la centur. O arunc uurel spre Kabaraijian. Acesta nu schi gestul de a o prinde. Telecomanda i trecu peste umr i czu n ap. - Hei! rosti Cochran. Nu trebuia s-o lai s cad. Cadavrele tale n-or s te asculte, dac n-o dezactivezi. - M doare umrul, ncepu Kabaraijian i se opri brusc. Cochran se ridic n picioare i se uit la el de parc l-ar fi vzut pentru prima dat. - Imhm, zise el ncletndu-i pumnii, mhm. Era cu un cap mai nalt dect Kabaraijian i mult mai masiv. Prea c abia acum observase rnile celuilalt. Kabaraijian simi cum cheia i devine mai grea n palm. - S nu ncerci ceva, l preveni el. - Imi pare ru! spuse Cochran i se npusti asupra lui. Kabaraijian ncerc s-l izbeasc n cap cu cheia, dar Cochran par lovitura. Cu cealalt mn prinse ncheietura i i-o rsuci. Kabaraijian i simi degetele amorindu-i. Nu exista ideea de fair play ori de mil. Se lupta pentru viaa lui. Mna liber ii bjbi spre bru i nha urubelnia. O smulse i o nfipse n cellalt. Cochran icni i strnsoarea ii slbi pe neateptate. Kabaraijian lovi din nou, rsucind scula, apoi o trase, sfrtecnd tunica i carnea. Cochran se mpletici spre napoi, inndu-se cu minile de abdomen. Kabaraijian il urmri i l mpunse cu urubelnia pentru a treia oar, cu slbticie. Cochran czu. Incerc s se ridice, apoi renun i czu din nou. Rmase pe fundul alupei, sngernd abundent. Kabaraijian reveni la comenzi i meninu alupa pe un curs egal deprtat de perei. Conduse prin coridoare, peteri i tuneluri, peste lcuoarele cu ap verzuie. Iar n lumina alb, puternic a proiectorului, l privi pe Cochran. Acesta nu se mai clinti deloc i vorbi o singur dat. Imediat dup ce ieiser din peteri, sub soarele de dup-amiaz al lui Grotto, ridic ochii pentru cteva clipe. Palmele i erau acoperite de snge. Avea ochii umezu - Imi pare ru, Matt! spuse el. Imi pare al dracu' de ru! - La naibal mormi Kabaraijian cu glas tremurat. Opri brusc alupa n mijlocul apei i se aplec spre trusa de prim-ajutor. Se apropie apoi de Cochran i-i bandaj rnile.

50

Cnd reveni la comenzi, ambala motorul la maximum. Ambarcaiunea goni nebunete peste apele verzi, sclipitoare. Cochran muri nainte s fi ajuns la ru. Kabaraijian opri alupa i rmase plutind n deriv. Ascult sunetele planetei din jurul su: susurul apei rului vrsndu-se n lacul cel mare, ciripitul psrilor i flfitul aripilor, clipocitul petilor srind din unde. Rmase acolo pn ce se ls nserarea, privind n amonte i gndinduse. Se gndi la ziua de mine i la cea de poimine. Mine trebuia s revin la petera cu voylburi. Cadavrele lui ncremeniser cnd ieiser din raza de aciune a telecomenzii; ar fi trebuit s le poat recupera. Tot acolo se mai afla i un mort din echipa lui Cochran. Poate c-ar fi reuit s njghebeze o echip de trei, dac cel pe care-l mpinsese peste bord nu se necase. In plus, acolo existau voylburi din cele mari. Avea s extrag oul de cea tremurtoare, s-l predea i s obin o evaluare bun. Bani. Trebuia s fac rost de bani, de toi banii pe care-i putea aduna. Dup aceea, putea ncepe s vorbeasc cu alii. i dup aceea... dup aceea, Bartling avea s se trezeasc n plin rzboi. Cochran fusese o victim - prima. Nu ns i ultima. Kabaraijian avea s le spun celorlali c Bartling trimisese pe cineva cu o telecomand de prioritate i c de aceea murise Cochran. Era adevrat. Era perfect adevrat. In seara aceea, Kabaraijian reveni la staie cu un singur cadavru n alupa lui, un cadavru care era straniu de rigid i de nemicat. Intotdeauna, cadavrele sale l urmaser n birou, umblnd dup el. In seara aceea, cadavrul era purtat pe umrul lui.

Chicago Decembrie, 1972

Week-end intr-o zona de razboi

Smbt n zori, cu soarele ntrevzndu-se doar ca o lumini firav napoia norilor. Se mpart armele. Suntem sub cerul liber, n baza de la marginea zonei de rzboi, aliniai i plescind prin stratul de zpad amestecat cu noroi, gros de trei centimetri. Nu neleg de ce neau aliniat. Ne-ar fi putut da armele nuntru, o dat cu uniformele. Este frig aici, afar. Armurierul este acelai tip care a operat verificarea creditului. Slbnog, cu ten glbejit, ochi mici i mijii. Plictisit nainte, plictisit i acum, ctui de puin grbit. n vreme ce noi tropim prin mzg. Scrie seria fiecrei arme pe care ne-o ntinde. Cred c te taxeaz suplimentar dac pierzi blestemia aia. Te taxeaz pentru orice. Week-end-ul sta va costa o avere. M ntreb, din nou, ce dracu' caut aici? Tenisul este mult mai ieftin. n plus, rmi n via dup fiecare partid. ntotdeauna. Fr excepie. Este rndul meu. Armurierul m privete printre pleoapele ntredeschise, verific seria armei pe care o ine n mn, o scrie, mi ntinde arma. mi cere numele. - Birch, i spun. Andrew Birch. Scrie numele. lau arma i m ndeprtez. Urmtorul tip se apropie de mas. Arma este din plastic neted i negru, lung ct braul meu, cu linii line, curgnd spre rtul din captul evii. O simt rece i lunecoas n palm, i miroase a vaselin. Nu este ncrcat. Scot

51

din centur un ncrctor, l introduc n locaul lui i-I aud clicind. Acum, sunt pregtit. Ca individul la din spoturile publicitare. Prima mea patrul. Un soldat narmat. Un brbat. Aa-i! Ct rahat... Nu cred c-s mare scul de soldat. in arma stngaci, n ciuda hipnoinstruirii de companie. Nu prea tiu ce s fac cu ea. Dac a fi stiut, n-a fi dorit s fiu aici. In week-end-uri, joc tenis. Locul meu nu-i aici. Am fost un idiot c am venit. Dac voi fi mpucat? Concomii au i ei puti. Rsucesc arma i o examinez. Dedesubtul evii, simt o zon rugoas. Nite litere. Seria armei i o inscripie: PROPRIETATEA LUI MANEUVER, INC. Stancato se apropie, cu arma sub bra, ridicndu-i vizorul nocturn al ctii. Poart casca aplecat pe o parte, mecherete. sta-i genul lui. Lucrul cel mai enervant este c-i st bine. Cu bocanci i casc de campanie, n salopeta verde-cafenie despre care Maneuver ncearc s sustin c-i o uniform, el reuete s arate bine. Masculin, dur. inuta lui demonstreaz c se simte ca la el acas. N-ar trebui s fie aa. Pentru el, este tot prima dat. tiu asta. Stancato arat ntotdeauna firesc. Este mai nalt dect mine, dar numai muchi, zvelt, brunet i artos. Eu sunt scund i am o fa ca luna plin, cu pr castaniu, ondulat. Stancato mnnc precum un spart, fr s se cunoasc ceva pe trupul lui atletic. Eu m-ngra imediat ce nu-mi respect dieta. La birou, Stancato se mbrac dup ultima mod. Acum sunt n vog gulerele evazate i semimantiile, luna trecut a fost altceva. EI arat excetent, elegant. Eu port cam aceleai haine i par un handicapat nfofolit excesiv. Bnuiesc c i n uniforma asta art tot ca un handicapat. Nu-i pe msura mea. Este prea larg acolo unde nu trebuie i m strnge unde ar trebui s fie lejer. Nici mcar nu-mi ine cald. Simt cum m taie vntul. Ne-ar fi putut mbrca mai bine, la banii pe care ni-i cer. Sunt pe jumtate decis s fac o plngere la Oficiul pentru Protecia Consumatorilor. Asta dac mntorc viu. Stancato i mngie arma i-mi zmbete. - O scul apn, spune el. O s facem treab bun cu ea. De unde dracu' tie el asta? E prima lui incursiune i vorbeste deja ca un veteran. ns probabil c are dreptate. O s fac treab bun. Lng baz, elicopterul i-a pus elicele n funciune, dar nc nu-i timpul s pornim. Ceilali continu s plescie prin zpada pe jumtate topit. Am senzaia c se ateapt un comentariu din partea mea. ncerc frecvent senzaia asta, mai ales n preajma lui Stancato. Are stilul de a veni la mine i a-mi spune ceva care aproape m silete s zic o tmpenie. De data asta, m gndesc. Nu vreau s-i dea seama ct sunt de nervos. - Crezi c mo Dolecek o s ne remarce? ntreb n cele din urm. Dolecek este eful nostru. EI este motivul pentru care m aflu aici. De douzeci de ani, blestematul particip n fiecare week-end la manevre. Zice c un brbat nu-i brbat adevrat pn n-a fost rnit. Mie mi se pare ca o reclam pentru zona de rzboi. ns nenorocitul are de acordat o gradaie, iar eu nam mai primit o gradaie de doi ani. Asta ar putea s-I impresioneze. Dei n-o s-o recunoasc, Stancato a venit aici din acelai motiv. Zice c s-a plictisit de tenis, de golf i de drumeii montane, c vrea mai multe senzaii tari. Este un tip ambiios. Este cu doi ani mai tnr dect mine, dar am ajuns deja la aceeai gradaie. Acum, vrea s m depeasc. - Dolecek o s fie maior n week-end-ul sta, rnjete el. N-o s ne vad, nea Andy. Nici mcar n-o s tie c-am trecut p-aici. Aa c relaxeaz-te i distreaz-te ct poi! Toat lumea i-a primit arma. Sergentul latr ceva i pornim n pas alergtor spre elicopter. Este un aparat mare i zgomotos, numai metal verde i rotoare ce vuiesc i rscolesc aerul, purtnd emblema Maneuver pe flanc. nuntru, exist bnci dispuse n lungul fuzelajului, pe care le ocupm rapid. Nimeresc ntre Stancato i un tip mai n vrst, cu nasul spart i un burtoi imens. Un soldat ca noi toi, rcanii, ns cu nsemne de veteran pe mneci. A mai fcut asemenea incursiuni i are o multime de killpuncte la activ. i studiez chipul, ncercnd s-mi dau seama ce anume face din el un uciga, nu o victim. Nu disting nimic. Pilotul decoleaz. n jurul meu, feele sunt puin tensionate, dar fericite. Muli zmbesc, unii fac glume. De ce dracu' or fi aa veseli? Ei nu tiu c s-ar putea s fim ucii? n ceea ce m privete, simt c mi se face ru. A fost o idee complet idioat. Stancato este unul dintre cei care zmbesc larg.

52

- Te simi bine, Andy? m ntreab rcnind, ca s se fac auzit peste zgomotul elicopterului. N-ari prea grozav. Rnjete, aa c tiu c glumete. Cu toate astea, nu m pclete. i place s rd de mine. - M simt perfect. N-o s vomit, orict de mult a dori s-o fac. I-a oferi prea multa satisfacie. Dac nu m pot stpni, o s vomit peste el. - Sunt doar putin nervos, adaug. - Speriat, vrei s zici. - Hohoteste. - Haide, Andy, recunoate! Toi suntem speriai. N-are de ce s-i fie ruine. Eu sunt ngrozit. Ai fi un idiot, dac nu i-ar fi fric. Concomii o s trag-n noi cu gloane adevrate. - Rde din nou. - Dar tocmai asta face aventura interesant, este? - Este. O crede cu adevrat. Burtoiul se uit spre Stancato. - Ai zis-o bine, intervine el. (Are un glas profund, grav, i-i lipsesc jumtate din dini. Un adevrat proletar.) Eu o fac de zece ani i m sperie de fiecare dat. Dar asta-nseamn s trieti. - Un brbat nu poate spune c-a trit pn n-a ntlnit moartea, declar Stancato cu vocea lui calm i inteligent. Este unul dintre sloganele Maneuver. - Un brbat nu-i brbat pn nu-i manevrat, reproduc eu cellalt slogan al reclamei. Imediat, m simt ca un idiot. Cumva, citatul lui Stancato se ncadra n discuie. AI meu a prut o tmpenie. Era, ns, preatrziu. I spusesem. Acum, Burtoiul rde de mine. - Cum s nu! Voi, biei, de-abia acum v pregtii s devenii brbati, nu? - ncuviineaz din cap naintea propriei sale afirmaii. Da, da. Suntei rcani. Mi-am dat seama imediat. - Un ochi cunosctor, comenteaz Stancato. Ce s spun! Dac n-am fi fost rcani, am fi avut nsemnele de veterani. - Asa-i, aprob Burtoiul. S tii c eu cunosc rosturile. Stai pe lng mine. O s v-art care-s pilurile. O s-am grij ca blestemaii de concomi s nu ia killpuncte de la amicii mei. Nu-mi vine n minte alt persoan a crei amiciie mi-a dori-o mai putin, cu exceptia lui Stancato. ns poate c ar trebui s fac aa cum a spus Burtoiul. Individul nu pare s aib nici o gaur n el i nu vreau s capt nici eu vreuna. Se aude o bubuitur puternic i elicopterul se zguduie. Rotoarele amuesc cu un ultim iuit. Am ajuns. Mijlocul zonei de rzboi. Aici vom fi singuri. Plutonul pe care-I nlocuim cerceta regiunea de pdure. Cuta concomi. Sper c acetia nu ne caut pe noi. Ce naiba s-a ntmplat cu rzboaiele de mod veche, n care soldaii se ntlneau pe cmpul de lupt i se mpucau stnd fa n fa? Ne revrsm din elicopter, ntr-o mare de noroi. Soarele a ajuns sus pe cer i un crmpei din el se strecoar printre nori. Cea mai mare parte a zpezii s-a topit. Vntul ns continu s sufle i este la fel de frig ca i pn acum. Ne aflm pe un platou ngust, stncos, fr nici un detaliu caracteristic, nconjurat de conifere. Plutonul pe care-I nlocuim este aliniat, gata de mbarcare. Tipii njur din belug, totui majoritatea par s zmbeasc. Sunt acoperii de noroi, dar nu vd nici o pictur de snge. De asemenea, nu vd nici un rnit. Poate c va fi mai uor dect crezusem. Burtoiul l salut pe unul dintre ei ridicnd braul i i se rspunde printr-un rnjet. - Cum a fost? strig Burtoiul. - Ar trebui s ne dea banii-napoi. A costat cam mult pentru o simpl excursie. Individul clatin din cap, se uit spre sergentul lui i m privete n trecere, dispreuitor. Face pe mecherul. Probabil c-ntoarce banii cu lopata. Fie asta, fie c are destule killpuncte ca s-i asigure o reducere considerabil. Altfel, cum i-ar fi putut permite s cumpere o sptmn ntreag de rzboi, la preurile lui Maneuver? Probabil c ne privete de sus pe noi, soldaii de week-end. Dup ce am cobort toi, ei ncep s se mbarce, elicopterul clmpne din elice i tipii pornesc - direcia spre cas! napoi la serviciu i la suburbii, sau unde s-or duce. Graie regulii de nlocuire liber, concomii nu trag n elicopterele de transport. Se tie ns c-au ras plutoane nou-venite, imediat dup debarcare. mi reamintesc asta, uor nervos, i privesc n jur.

53

Sergentul latr un ordin i ne adunm ca nite soldei cumini. Ne inspecteaz, evident dezgustat. - Atenie! ncepe el, cu accentul cel mai cazon cu putin. Vorbete ca n vechile filme de rzboi. Nu seamn, totui, cu un personaj din asemenea pelicule. Mai degrab aduce cu un contabil. Poart ochelari, este prea tnr i surde al naibii de mult. Nu intimideaz ctusi de puin. Observ c nu poart nici nsemne de veteran. Alt lovitur pentru mine. Andy Birch, eti cu adevrat un norocos! - O s cercetm zona, ne spune sergentul rcan. Tmpiilor lora li s-a spus s-i gseasc pe concomi i-au frecat luleaua o sptmn. Aa c-o s-i gsim noi! A sosit momentul s punei osul la btaie, biei! O s vedem cum v descurcai de-adevratelea. i-ar fi bine s no luai n mn, altfel o s cptai din partea mea mai mult mizerie dect ai fi visat de la concomi. Nu uitai, cptm locpuncte dac gsim o tabr, plus killpuncte pentru fiecare concom de care avem grij. Asta-nseamn reduceri data viitoare. Constat c-i evaluez interpretarea. Prima parte a sunat binior, poate doar puin exagerat. Sergentul dur i-aa mai departe... Finalul ns m-a pus pe gnduri. M-ntreb dac el a fost instruit special, dac nva din manual, sau cum? Sau, pur i simplu, i se iau prluiele i este lsat s-i fac de cap? Acum ne repartizeaz sarcinile. Ne mprim n grupe mai mici i ne rspndim prin pdure. M ntreb de ce trebuie s ne desprim. De ce nu ne desfurm n linie sau n alt formaiune? Probabil c exist un motiv. Cred c sergentul acioneaz dupa regulament sau dup ordinele vreunui mecher care i-a tras un rang de week-end. Rmn alturi de Stancato i de Burtoi. Cnd ne mparte, m trag ct mai aproape de Burtoi, ca s fac pereche cu el. M gndesc c un veteran nu-mi stric, ba chiar s-ar putea s fie decisiv. Stancato lua-I-ar naiba! - judec la fel. Ca atare, ne strecurm prin hiul pdurii, cu armele n mini. Ne ndreptm spre interiorul regiunii, ctre muni. Ceilali sunt undeva n preajm, dar nu-i pot zri. Aerul este rece i solul mbibat de ap. Sper c sergentul ne va ngdui s ne oprim pentru mas. *** Sunt epuizat. Este mai ru dect tenisul, mult mai ru, i nu pot rezista. Gfi, inspirnd adnc aerul ngheat, iar nenorocitul la de Burtoi nu-ncetinete. Continu cu acelai pas, mpingnd n lturi vegetatia, plescind prin noroi. Parc-ar fi un trailer de grsime, i vrea s m bage-n pmnt. Stancato nici mcar nu gfie, dar eu m voi prbui. Arma cntrete o ton. Am acoperit o suprafa mare de teritoriu. Nu ncape ndoial c de acum suntem n zona de rzboi. Pot auzi focuri n deprtare, bubuituri foarte slabe de artilerie. Cu ctva timp n urm, pe deasupra nostr a trecut un aparat de zbor concom. Era foarte sus, totui Burtoiul ne-a strigat s ne culcm. Uniforma mi s-a mbibat complet de noroi. Mi-este mai frig ca oricnd, dar, din fericire, vntul s-a oprit. Ctre amiaz, poposim ca s mncm ntr-un lumini, la adpostul unei stnci. Doar noi trei. Nu tiu ncotro au luat-o ceilali. Nu nteleg nimic din ceea ce se petrece. N-ar fi trebuit s rmnem cu ei? Unde sunt? N-ar fi fost mai bine dac ntreg plutonul ar fi stat laolalt? Am pltit bani frumoi pentru week-end-ul sta. A vrea s tiu ce se-ntmpl. Stm rezemai cu spinrile de piatra acoperit de muchi, inem armele n poal i mncm raii din conserve cu nclzire instantanee. Este nemaipomenit s-mi pot scoate rania din spate i s stau jos o vreme. n plus, mi-e foame. Mncarea ns este oribil. Ar fi fost de ateptat ca Maneuver s ofere mai mult pentru preurile pe care le pltim. Cum naiba de-i pstreaz clienii? Stancato nu pare totui nemulumit. Mnnc rapid, aproape nfulecnd, apoi surde cnd m vede cum inspectez poria cu vrful furculiei. - Mnnc, Andy, mi spune. Avem nevoie de toat energia posibil. Ziua de-abia a nceput. Dup aceea, se ridic n picioare i se ntinde, continund s zmbeasc. - Asta-i viaa! Afar, departe de ora, cu dumani n jurul tu i cu o arm n mn. Da, cred c Maneuver are dreptate. Viaa-i mai dulce cnd moartea-i aproape. Burtoiul ridic ochii de la conserva lui i se strmb. - Stai jos! i nu mai vorbi aa tare. Vrei s ne-aduci concomii pe cap? n felul sta, n-o s trieti prea mult.

54

Stancato se aaz rnjind. - Stii multe despre rzboi, aa-i? - Bineneles, ncuviineaz Burtoiul. S titi c pot fi sergent, dac-a vrea. Ba chiar s-mi cumpr un rang de week-end. Am o grmad de killpuncte. Da' nu-i pentru mine. Aa-mi place mai mult, pe teren. nainte de-a m cura, o s am mai multe killpuncte dect oricare altul. Astami doresc, nu s duc rzboiul din birou, ca ia cu funduri Iate i bani grl, care se-nscriu comandanti n week-end-uri. M uit la el, mpingnd n lturi conserva din care n-am mncat nici jumtate. Un brbat urt, cu un nas urt, un burtoi imens i un creier minuscul. Cu toate astea, el a ucis oameni, soldai probabil mai buni dect el, i revine acas, pe cnd alii mor. De ce? M pregtesc s-i pun ntrebarea asta. Stancato mi-o ia nainte. - ti place s ucizi, spune el cu ochi reci i iscoditori. tiu c o s-i plac i lui. i place s fac ru oamenilor, s-i umileasc. Ciuruirea oamenilor reprezint pentru el un fel de drog. - E rzboi, zice Burtoiul. Aici, n zon, dar i acolo. Noi nu-i spunem aa, dar tot rzboi este. n fiecare minut, eti urmrit de tipi care vor s-ti ia nevasta, care vor s-i ia slujba, care abuzeaz de copiii ti i-ncearca s i-o trag. Trebuie s contraataci, i asta-i o modalitate. Da, mi place. De ce nu? Concomii ia - arat spre hisuri cu un gest brusc, violent, din cap sunt n majoritate negrotei, tiai? Se face o mulime de publicitate acolo unde locuiesc ei. Oricum, ne ursc. De ce s nu-i ajut pe civa s-o mierleasc? Ne priveste belicos, parc sfidndu-ne s-I provocm. Eu nu intentionez n nici un caz s-o fac. Este un idiot, dar s-ar putea s am nevoie de el. Probabil c Maneuver i apreciaz pe cei ca el. Ei ursc, ucid i revin aici n fiecare weekend. Este firesc s li se acorde reduceri. n acelai timp, aduc i bani pentru companie. Adun punctele alea, strng suficient de multe i finalmente Maneuver cstig rzboiul, iar Consolidated Combat trebuie s transfere un snop mricel de credite, nu invers. Fac prinsoare c Burtoiul particip la toate rzboaiele. Chestia asta i definete cumva pe oameni, nu prea mgulitor. De peste cincizeci de ani, n-a mai existat un rzboi adevrat, aa c inventm sporturi sngeroase, pentru ca nite animale ca Burtoiul s le poat juca i s ejaculeze de satisfacie. Stancato va fi priceput la asta, cum s nu! Poate c, dup o vreme, se va transforma ntr-un Burtoi. Ar fi amuzant. Merit o astfel de soart. Nu i eu, ns. Dup week-end-ul sta, nu m mai ntorc pe aici. Burtoiul se ridic i ne face semn. Ne lum armele i-I urmm, napoi n pdure. *** Este spre sfritul dup-amiezii. Ne gsim n mijlocul zonei de rzboi, iar noroiul s-a preschimbat din nou n zpad pe jumtate topit. Dedesubtul ei nu mai este ns pmnt, ci piatr, aa c avansm mai rapid. n pdure duhneste ngrozitor. Undeva, n apropiere, se aud focuri de arme. Ne ghemuim i ne furim ntr-acolo, cutnd s facem ct mai puin zgomot. Acum respir ceva mai uor. Sunt speriat n continuare, totui mi-am reglat respiraia. lar muchii nu m mai dor. Nu-i mai simt deloc. n faa noastr, putrezete un copac prbuit, cu un cadavru atrnnd peste el, a crui fa e ngropat n zpada nroit de snge. Pare un cadru dintr-un film. Nu m afecteaz, pn n clipa cnd mi dau seama c este real. Atunci tresar. A murit de ceva timp. Mirosul se nteete pe msur ce ne apropiem. Ajuns lng el, pot vedea carnea umflat i n descompunere. Vizorul ctii este cobort. A murit aadar n timpul nopii. Uniforma este cenuie, iar pielea neagr. Un concom. Primul duman pe care-I vd. Sper ca toi concomii pe care-i voi vedea s fie morti. Burtoiul trece mai departe fr nici un comentariu, doar cu un surs fluturndu-i n coltul gurii. Stancato ocoleste cadavrul, repede, de-abia privindu-I, nepstor. Pentru Stancato cel calm i detaat, nu-i dect alt crmpei din decor. Eu m opresc.

55

Nu pot vedea ochii concomului prin vizor. mi dau seama c nici n-o doresc. Cine naiba a fost? Ct a trebuit el s plteasc pentru privilegiul dubios de a putrezi aici? Pe neateptate, simt impulsul de a atinge corpul, carnea moart. Revoltat pe mine nsumi, m stpnesc. Continuu totui s m holbez. Ceva se mic pe corp. Privesc fascinat. Apoi, brusc, dintr-o dat, mi se face ru. M ntorc icnind i vomit pe pmnt. Dintr-un motiv obscur, evit s-o fac peste cadavru. Cnd ncetez, Stancato este lng mine, zmbind n felul lui reinut. - Uurel, Andy, mi spune i m cuprinde cu braul - adultul sigur pe el. E doar un vierme. N-o s-i fac nici un ru. Doar un vierme. Doar un vierme! Dumnezeule, ct l ursc! Strng din dini, m eliberez cu o smucitur violent i pornesc la drum prin pdure. *** ntlnim ali trei soldati din plutonul nostru i mergem mai departe mpreun. Nu mi-i amintesc din elicopter, dar sunt sigur c trebuie s fi fost acolo. Nu tiu dac am ctigat mare lucru. Doi tauri grsani i un prostnac, cu asta ne-am pricopsit. Prostnacul ns are nsemne de veteran. Discut acum cu Burtoiul, n oapt, privind mereu n jurul lor. Mi se par absurzi, ca dou personaje din desenele animate. Prostnacul i Burtoiul. tia sunt cei pe care trebuie s m bizui ca s m scoat la liman? La naiba! Prostnacul arat de parc ar avea probleme i la traversatul strzii. Are o fa prelung i ngust, acoperit de acnee. Nu seamn deloc cu un rzboinic. Dar poate c soldaii nu seamn niciodat cu cei din filme. Poate c tipii uri sunt cei mai buni ucigai. La dracu'! Stancato va fi iritat cnd va descoperi asta. EI vrea s fie cel mai bun n toate. Burtoiul se uit spre noi i ne face semn. - Ar fi ceva, ne spune. Spre est s-au auzit explozii de grenade i focuri de arme. Jim zice c nite bieti de-ai notri sunt ncercuii de concomi. S mergem s le dm o mn de ajutor. Rnjete. Pornim n pas alergtor, dnd ramurile n lturi cu braele i pleoscind prin petecele de zpad. Burtoiul pare fericit. Eu sunt ngrozit. n ce m-am bgat? Unde ne ducem? Vreau s ies de aici. Este o demen! Mna n care in arma mi tremur. Simt c voi vomita din nou. Rzboiul se npustete asupra noastr. Unul dintre turaii din faa mea se mpiedic pe neateptate i focuri de arm rsun n jur. EI cade, cu capul rsucindu-i-se grotesc, arma i zboar ntr-un troian i o floare de snge i se lete pe piept. Cred c este mort. Nu tim de unde s-a tras. - Un lunetist! zbiar Burtoiul. Culcat! Adpostii-v! Apoi dispare, se topete, culcat pe undeva. Ceilali dispar i ei. Numai eu rmn lng cadavru, clipind spre el, ncremenit, nehotrt. Un alt foc rsun, urmat de o rafal. Aud gloanele piuind n jurul meu i, n mod straniu, m simt n siguran. Se spune c n-auzi niciodat glonul care te ucide. Apoi, cineva m nha, m trage, m smulge i m mpinge printre copaci. Stancato, binenteles. Se trntete lng mine, cu ochii cercetnd alert, cu arma n mn, pregtit. Eu miam scpat arma i plng. Cel puin obrajii mi sunt umezi. Stancato m ignor. Ridic arma i trage, iar rtul negru al evii scuip o rafal rapid de moarte spre copaci. De acolo au venit gloantele? Nu tiu. N-am observat. Se pare ns c el a observat. i alii trag. Cred c sunt ai notri. Dar nu eu. Nu eu. Eu mi-am pierdut arma. Apoi, pentru un lung rstimp, domnete o linite absolut. Stancato ateapt, cu minile ncletate pe arm, cu ochii micndu-i-se ntruna, iar ceilali ateapt i ei. Nimeni nu se clintete. Nimeni nu trage. *** Se nsereaz. mi dau seama abia acum, vznd amurgul care se strecoar printre conifere, nvluind pdurea n perdele cenuii. A trecut mult timp. Dar noi nu ne clintim. Nu tim dac I-am dobort pe lunetist, dac el a plecat, ori dac nu pndete acolo undeva, cu arma flmnd dup

56

orice miscare din partea noastr. De aceea, Stancato rmne ncremenit. Eu la fel. Nu intenionez s fiu inta. n plus, nu pot face mare lucru. Mi-am pierdut arma. Finalmente, cu puin nainte ca ntunericul s devin complet, cineva se mic. Un salt rapid, de aici - acolo, printre copaci. Apoi un altul. Dup aceea, o rafal de foc mtur poziia lunetistului, stncile de pe panta de deasupra noastr. n cele din urm, un cap rsare din noapte. Cu vizorul cobort, pe jumtate ghemuit, Burtoiul se furieaz n loc deschis. Nu se ntmpl nimic. Concomul este mort sau a plecat. Burtoiul apare brusc, o umbr amenintoare n noapte. Se apleac deasupra corpului, l atinge i clatin din cap. M ntreb dac-i pare cu adevrat ru. Sau este doar iritat fiindc inamicul a obinut un killpunct de la un camarad? Cred c asta-i. Nu este genul de individ milos. Stancato se ridic i iese din ascunztoare, ncreztor, zmbitor. ovi, apoi l urmez. - Crezi c I-am lichidat? ntreab Stancato. Burtoiul nal din umeri. - Nu tiu. Trebuie s ne uitm. Poate c da, poate c nu. E posibil s-o fi ters. Stancato i Burtoiul pornesc spre locul de unde veniser mpucturile. Noi ceilali ateptm. Prostnacul m examineaz cu dezgust. M foiesc sub privirea lui, m uit la cellalt individ, apoi mi feresc iute ochii cnd observ c m ignor. Nici unul dintre ei nu m place. mi dau seama de asta. Rmn nemicat. Pentru ei, sunt un la. Trebuie s-mi dovedesc curajul. Nu ns i Stancato, el nu. EI a fcut totul perfect, ca de obicei. mi terg palmele de jachet, cu un gest nervos. Apoi, roind, m aplec s-mi recuperez arma. De ce n-am fcut-o mai devreme? De ce nam luptat? La dracu', Birch, de ce mereu faci totul prost? Stancato i Burtoiul revin. Stancato m bate pe spate. ntotdeauna inimos i plin de via, da, dom'le! Ba chiar protector fa de lai, blestematul! Cu aerele lui de superioritate. mi zmbete. - Se pare c-a ters-o, rostete el. Probabil c I-am speriat. - tii, ncep ezitnd, n-am vrut s scap M oprete. - Nu-i mai face probleme din asta. Important era s te pui la adpost. - Arat spre cadavru. EI n-a scpat arma, dar asta nu I-a ajutat cu nimic, nu? Mai bine s fii n via, fiindc n-avem nevoie de eroi morti, nu? Burtoiul ascultase. Acum ncuviineaz fr chef din cap. - Mda, aici poate c-ai dreptate. - Dup aceea, m privete. - Dar fii atent, putiule! Dac mai ncremeneti aa o dat, ne faci ru la toti. tii c amicu' tu putea fi ucis? Surd fr putere. Nu pot face altceva. Aadar, m-au iertat. Ce frumos din partea lor, fir-ar ei ai dracu'! Evident, totu-i opera lui Stancato. i place s-mi fac chestii d-astea. tie ct de mult l ursc i mai tie n ce situaie neplcut m pune cnd trebuie s-i fiu recunosctor. Ticlosul! Nu-i ajunge c m irit permanent, c m face s m simt ca un idiot... vrea s fiu un idiot recunosctor, l ncnt s investeasc n mine. Rahat, rahat, rahat! Noaptea nvluie pdurea. Ceilali i-au cobort vizoarele de vedere nocturn. Mi-I cobor i eu, iar copacii se preschimb n umbre negre, rigide, conturate pe un fundal rou. Doar ramurile li se vd. Dintr-un motiv necunoscut, cetina este invizibil. M strbate un fior scurt sau poate doar un tremur. Pdurea a devenit un iad ntunecat, plin cu schelete de crbune i forme pe jumtate ntrezrite. Cred c preferam ntunericul. Totusi, nu ridic vizorul. Pornim, cu Burtoiul n frunte, niruindu-ne n urma lui. Nu tiu ncotro ne ndreptm sau de ce. Nu-mi pas. Vreau doar s se termine totul. Au mai rmas numai cteva ore pn la miezul nopii. Dup aceea, alt zi, alt noapte i week-end-ul se termin. Elicopterul se ntoarce ca s ne recupereze. S m recupereze pe mine. Pn acum, am supravieuit. Poate c-o s reuesc s supravieuiesc pn mine noapte. In week-end-ul viitor, revin la tenis. Nu-mi trebuie aa ceva. Poate c lui Stancato i trebuie, dar el nu-i normal. Eu sunt. Asta-i staia final pentru Birch. Da. Pot supravieui. Gndul m alin. Strng arma i pesc mai rapid. *** Mrluim ore la rnd, fr un cuvnt; se aud doar rsuflrile greoaie i scrnetul zpezii care nghea din cauza gerului de peste noapte. Uit de rzboi, de Stancato, de toate. Singurele lucruri ce mai exist pentru mine sunt picioarele i frigul. Bocancii sunt uzi fleac i umezeala sa infiltrat peste tot. Picioarele m-au durut mult vreme, dar acum durerile au ncetat. Nu le mai

57

simt deloc. Mine ns voi avea bici. Ursc bicile. Pariez c Stancato nu face niciodat bsici. Fac prinsoare c n-a avut o bic n viaa lui. Ba chiar nici un co pe fa. Ar fi mult mai suportabil dac n adolescen ar fi avut faa acoperit de couri, ca orice persoan normal. Vntul sufl extrem de puternic, vuind printre copaci, ptrunznd tios prin uniformele astea de rahat. ntr-o lume rou-neagr, gerul muctor pare ciudat de nelalocul su. Culorile frigului sunt albastrul i albul. Totul este pe dos. Totui, senzaiile pe care le provoac sunt la fel de npraznice. Mergem. Fr int? Probabil c nu. Mie ns aa mi se pare. Tropa, tropa, tropa, bietii mrluiesc. sta-i rzboiul. Ce mai minciun! Gndul vine i pleac. Apoi, mintea mi revine la picioare i la ger. Ca ntotdeauna. Nimic altceva nu m poate interesa. Arma este foarte rece acum, plasticul e aproape ngheat. Poate c mi s-a lipit de palm. n felul sta, n-o s-o mai scap cnd vor rencepe mpucturile. Mergem ntruna. Tot n tcere. Rsuflri i pai, n faa i napoia mea. Nu stiu ns ce se ntmpl. De acum, trebuie s fi trecut de miezul nopii. Trebuie! Rzboiul pare s fi ncetat peste noapte. Nu pot auzi nimic. Dar poate c i urechile mi-au obosit, ca tot restul corpului. La dracu'! Cui i pas? Mi-e frig. Lua-te-ar dracu', Stancato! i pe tine, Dolecek! i pe tine, Burtoiule! Lua-v-ar dracu' pe toi. Idioilor! Poate c se apropie zorile. Umblm de foarte mult vreme. Ideea m a. M opresc, pentru o secund, i ridic vizorul. Spre rsrit nu se ntrevede ns nici o gean de lumin. Stelele sunt tot sus pe cer. Orion se distinge limpede, urmat de cinii lui de vntoare. Puncte strlucitoare pe fundal negru. i pot zri sabia. n ora, nu-i pot zri niciodat sabia. Stelele par ngheate. Cu vizorul ridicat, pot s vd gerul, nu doar s-I simt. Sug o bucic de ghea, simindu-m straniu de linitit. Cineva m-mpinge din spate. Stancato. - Haide, Andy! uier el. Nu renuna! Nu vrem s rmnem n urm i s ne rtcim. Mri ceva spre el i m mpleticesc mai departe. S renun, la dracu'! Nu renunasem. M oprisem doar ca s vd dac rsar zorii. Blestematul! Nu-mi acord nici cel mai mic credit? Continum s mergem, prin pduri i muni ce seamn perfect cu pdurile i munii pe care i-am strbtut deja. Printr-un pru rece ca gheaa, care-mi deteapt picioarele cu o durere ucigtoare. Apoi, revenim n pdure. Mergem. Noaptea este tcut, doar n deprtare o escadril de aparate de zbor traverseaz bolta i revars foc lichid. n vizoare, focul se vede negru. Privim. Mergem. n sfrit, n sfrit, ne oprim. Burtoiul a gsit o peter. Nu, nu o peter adevrat. Doar o adncitur ntr-un perete de stnc. Totui, e un adpost. Burtoiul i scoate rania, mormie ceva spre Prostnac, i ntinde foaia de cort i se aaza pe ea. Adoarme instantaneu i sforie. Sunt epuizat. M ntind lng el. Ceilali i scot foile de cort i se ntind. Prostnacul m anun c voi fi schimbul nti al plantonului. M scol i privesc n jur, cu muchii protestnd, cu mintea golit. Cnd ceilali adorm, mi ridic vizorul i privesc stelele. i avioanele. Orizontul vestic este luminat, sclipind cu flcri portocalii i fulgere albe, orbitoare, care nfloresc i pier pe fundalul munilor. Undeva se d o btlie. Ascult zgomotele armelor. Sunt vagi, ndeprtate. Le pot auzi. Acum, au adormit toi. Burtoiul pare un sac de cartofi i sforie asurzitor. Prostnacul s-a ghemuit ntr-un col, aidoma unui bieel speriat. Cellalt tip, taurul bun de carne de tun, doarme cu gura cscat. Stancato arat cel mai bine. S-a ntins oarecum relaxat, ca i cum gerul nu I-ar afecta, cu chipul destins, respirnd uor i regulat. Fac prinsoare c-i perfect alert. Dac o s ne atace concomii, nu va fi luat prin surprindere. Pentru o clip, m gndesc la scenariul acesta. Ce s-ar ntmpla dac a pleca acum? Poate c ar veni concomii. I-ar ucide pe toi. Ar cpta nite killpuncte. Ar fi extrem de uor. Nu. N-a putea regsi drumul de ntoarcere. n plus, ce s-ar petrece dac concomii nu i-ar ucide? Atunci a da cu adevrat de belea. De altfel, n-a putea lsa nite oameni s moar. Nici chiar pe Stancato. A putea s-o fac? Ei bine, poate c pe Stancato... Dac a fi jucat tenis, acum a fi fost acas, probabil adormit, ntr-un pat cald, alturi de Miriam. Nu-nseamn c asta ar fi ceva nemaipomenit. M-am nsurat cu ea din disperare, dup ce Glenda m prsise pentru Stancato. Glenda cea nalt i blond. Fusese mereu att de drgu, pn ce apruse el, apoi se intorsese mpotriva mea, lundu-i partea, abandonndu-m

58

cnd ncercasem s-o rein. Mare greeal a fcut. A fi luat-o de nevast. Pe Stancato nu-I intereseaz dect corpul ei. Aa c Glenda a pierdut. i eu am pierdut - am cptat-o pe Miriam cea gras i obtuz. Doar Stancato ctig. L-a putea mpuca. M-ntreb dac el tie asta. L-a putea ucide chiar aici, n timp ce doarme. Nimeni n-ar bnui nimic. Ar fi alt victim a rzboiului. Sau nu? Probabil c exist o modalitate de a determina cine pe cine a mpucat. Altfel, cum s-ar putea tine evidenta killpunctelor? L-a putea mpuca pe la spate, dar a fi depistat. Probabil c gloanele concomilor sunt diferite, sau altceva. Sunt sigur c trebuie s fie ceva legat de arme. tiu c poi fi gsit cnd i-a expirat timpul, dac n-ai pierdut arma. Poate c acelai dispozitiv ine i evidena celor pe care i-ai mpucat. I ucid pe Stancato i el se rzbun din mormnt. Rahat! O ultim victorie. N-am de gnd s io ofer. Alung gndul. N-o s-I ucid pe Stancato. O s fiu norocos dac voi ucide pe cineva. Probabil c-o s-nghe din nou. Ori una, ori alta. Stau acolo, m gndesc la toate astea i privesc noaptea. Orele trec. n cele din urm, l trezesc pe Prostnac s m nlocuiasc i somnul sosete. Pe un pat de piatr acoperit cu ghea. *** Contiina revine cu o durere de spate i un urlet. Tresar n capul oaselor, ameit, buimcit. Cineva zbiar. Privesc spre deschiztura peterii i clipesc. Gloanele iuie n jurul meu. Concomii sunt afar. Suntem prini n curs. Mori. Or s m ucid. Teama m copleete n valuri. Privesc, ocat. Stancato st ntins pe burt n partea din fat a pesterii, micnd teava armei ntr-o parte i-n alta, descriind arcuri largi de foc nimicitor. Afar zresc cadavre. Plus un cadavru pe jumtate czut n peter. Gliganul fr nume. A ncasat mai multe gloane. Trupul i este retezat n dou. Partea inferioar se gsete spre ieire. Restul zace risipit prin toat petera. Pe hainele mele e snge. I examinez, simind c mi se face ru. mi doresc s dorm din nou. Ceva explodeaz n exteriorul adpostului nostru i schije ptrund nuntru, ricond din perei. Totui nimeni nu peste nimic. Se aud o mulime de zbierete, afar i nuntru. Eu unul nu desluesc nimic din tot vacarmul la. Prostnacul st ntins lng Stancato, cu spatele spre ieire, vrnd un ncrctor plin n arm. Se uit la mine i pufnete. Apoi se ridic, mi nfac arma i m izbete cu ea n abdomen. - Trage! Lupt-te, fir-ai al dracu' de goaz de recrut - trage! Revine cu faa spre ieire, se las n genunchi. i primete un glonte n gt. Cu sngele nind n jeturi, urlnd, se prbueste n spate, peste mine. A scpat arma. O ridic i i-o ntind, dar n-o ia. - Andy, vorbete Stancato, jos! Jos, pn nu te nimeresc! Trage n timp ce vorbete, fr s se opreasc vreo clip. Att de eficient, att de calm... Nu pare nspimntat. Maina uciga, eroul, marele rzboinic. Decid s-i fac o demonstratie. I las pe Prostnac s cad n propriul su snge, m ntind lng Stancato, mi iau arma i cuprind trgaciul cu degetul. Afar rsar zorii. Zorii zilei de smbt. M aflu la jumtatea drumului spre cas, dar ei sunt pe urmele mele. Cu toate astea, nu-i pot vedea. Nu zresc dect nite punctulee de lumin din dou-trei locuri, de unde rafalele lor mtur gura peterii. lar poziiile lor se schimb. Trag. Gloanele se revars ntr-un torent continuu. Nu exist nici un recul. Arma se nclzete doar puin. Trag nu spre ceva anume, ci mtur copacii. Poate c-o s lovesc pe cineva, dar n-o doresc n mod deosebit. Focul meu i-a oferit lui Stancato un moment de respiro. Se oprete s rencarce, retrgnduse puin n peter, rmnnd ntins, scond ncrctorul plin de la centur i introducndu-I calm n arm. Fr s bjbie, fr s se grbeasc. Fr s fac greeli. Peste o secund, revine lng mine i mitraliem copacii mpreun. Cineva url.

59

- Am nimerit unul, rostesc eu i opresc focul. - Poate c vor s ne pcleasc, zice Stancato. S ne scoat de aici. Ei nu pot intra, dar tiu c suntem ncolii. ncolii. Da. mi amintesc asta. Suntem ncolii. Burtoiul, marele veteran, amicul nostru care nu tia ce-i teama, ne-a adus n situaia asta, poate c din cauza lui vom muri. Sunt furios. Stancato trage singur. Apoi mi dau seama c Burtoiul nu-i n peter. - EI unde-i? l ntreb pe Stancato. Nu tiu numele Burtoiului. Ciudat. Crezusem c-I tiam. Se pare c Stancato l cunoate. Nu-mi rspunde. i el a ncetat focul. Ateapt s se mite cineva. Ateptm cinci minute bune, n tcere, spernd c ei vor iei, ca s vad dac n-am murit. Nu i-am pclit. Trag cu armele peste bolovani, iari i iari, iar gloanele iuie n jurul nostru. n cele din urm, cineva azvrle o grenad. Va trebui s ne trdm poziia. n vreme ce m holbez, Stancato o nha i o arunc ndrt. Exact acolo de unde a venit. Stancato este arunctorul echipei de basebal de la serviciu. Bineneles, este bun. Foarte bun. Grenada explodeaz, smulgnd o bucat din pdure i din noroi. Aproape simultan, altcineva deschide focul din lateral. Urlete. I-am prins! Un concom iese cltinndu-se dinapoia unui bolovan, sngernd dintr-o gaur n piept de mrimea unui pumn. Parcurge o jumtate de metru nainte ca focul din lateral s-I doboare, ciuruindu-I nemilos, n vreme ce el se prbuete i tresare pe sol. Privesc cu o fascinaie bolnav cum url i moare i-i agit braele. Un negru slab i scund, care moare greu. Plin de ruine, mi dau seama c am o erecie. Dumnezeule! Sunt bolnav. Sunt la fel de pervers ca i ei! Burtoiul apare din lateral, cu arma sub bra. - Liber! ne rcnete. I-am curat pe toi. Stancato se ridic i se apropie de el. - Cti au fost? - Opt, rspunde Burtoiul i rde. Acum sunt opt killpuncte. Noi cum stm? les din peter, din petera plin de snge. Stancato i Burtoiul m privesc apropiindu-m i nu scot nici un cuvnt. Eu sunt rspunsul la ntrebarea Burtoiului. - La dracu'! Asta-i tot ce spune. Voia ca eu s fi murit. La fel i Stancato. Sunt un la, un blestemat de la, de nici un folos pentru ei. Brbaii cu adevrat mai buni au murit. Asta gndete Burtoiul. - Cum...? ncep fr putere. De-abia reuesc s gndesc. - Tocmai intram de planton, povestete Burtoiul. Au deschis focul spre amndoi. Pe el I-au dobort, dar eu m-am aruncat la pmnt i m-am ascuns n tufiuri. Deja amicul tu d-aici se trezise i trgea n ei, aa c nu puteau porni n cutarea mea. - Rnjete. -Tragi bine, i se adreseaz lui Stancato. Ai lovit imediat vreo doi i asta ne-a salvat. Ne-a salvat? Stancato ne-a salvat? ntotdeauna, trebuie ca el s fie eroul? Ceva se ncordeaz n mine. M ntorc cu spatele la ei, lsndu-i acolo s-i zmbeasc reciproc, s rnjeasc i s se felicite, povestind despre sngele pe care I-au vrsat. Mcelarii... Trupul negrului zace lng nite tufe fr frunze, sub ramura unui conifer. Acum, nu mai mic, dar sngele continu s se scurg ncetior n noroi. Minile i sunt de om btrn - mini ridate, tbcite, mici pentru uniforma lui cu dou numere prea larg. M aplec spre el, spre omul de a crui moarte m-am bucurat. n apropiere, pe jumtate ascuns sub tufe, i vd arma. Dau drumul armei mele i m ntind spre cealalt. Armele concomilor sunt turnate din plastic verde, ns altfel sunt la fel cu ale noastre. Bineneles. Armele trebuie s fie identice, alttel rzboiul n-ar fi cinstit. Sub eav, exist seria i o inscripie: PROPRIETATEA LUI CONSOLIDATED COMBAT, INC. Plteti taxa i alegi. Lupt n muni, Maneuver mpotriva lui Consolidated Combat! ncearc rzboiul din jungl, General Warfare mpotriva lui Battlemaster! nfrunt-te pe strzile oraelor, Tactical League mpotriva lui Risk Ltd. Exist treizeci i patru de zone de rzboi i zece cluburi de nrolare. Plteti taxa de participare i optezi. ns toate opiunile sunt la fel. M ridic cu arma concom n mn. i ceva se npustete spre mine. nete din vegetaia scldat n cenuiul neclar al zorilor i nregistrez imaginea ntr-o fraciune de secund. Uniform cenuie, chip negru, tnr - mai tnr dect mine. Un puti, un puti nsngerat, rnit. Nu i-am ucis pe toti. Acesta i-a pierdut arma. Se repede ctre mine cu o baionet n mn.

60

I privesc venind. Trebuie s parcurg ctiva metri ca s ajung la mine. Se apropie rapid, totui nu ndeajuns de iute. Ridic arma. i nu pot trage. Nu pot trage. Nu pot trage. Cnd este gata s m ating, Stancato l mitraliaz din lateral. Foarte eficient. Putiul se ncovoaie ncet i se nruie lent n noroi. Nu scoate nici un sunet. Baioneta i cade lng bocancul meu. Stancato mi-a salvat din nou viaa. M rsucesc i-I privesc. Zmbete, iar eava putii i fumeg. nc un killpunct. Este priceput la asta. O s capete o reducere important data viitoare. Eu? Nu. Nici vorb! O s-mi suspende licena. N-o s m mai lase s joc. Eu m excit privind oameni care mor, dar nu-i pot ucide. Stancato psete spre mine i ncepe s spun ceva. mi privesc arma, evitndu-i ochii. Este o arm concom. Trage gloane concom. Poate c nu vor ti cine a tras, poate c se orienteaz numai dup gloane. Stancato mi-a salvat viaa de dou ori. Nu-I pot suporta. Le va spune tuturor. n timp ce vine spre mine, ridic arma, destul de calm, i-I mpuc. Cred c-o fac foarte bine. Nu are timp s fie surprins. Arma concom trage o rafal de gloane, extrem de rapid. Pieptul lui Stancato explodeaz pur i simplu, i eu ridic eava, iar gloanele continu s curg i faa lui oache artoas calm zmbitoare eficient se dezintegreaz n carne sngernd. Burtoiul ncremenete cu gura cscat, urlnd: -i-ai mpucat camaradul! i-ai mpucat camaradul! ntorc arma i-I mpuc i pe el. La dracu' cu-nsemnele lui de veteran! Nu-i chiar att de greu de ucis. *** Am mers toat ziua, singur, prin pdure. Picioarele mi sunt ngheate, dar nu-mi pas. Am o arm Maneuver sub un bra i o arm Concom sub cellalt. Adun killpuncte. Dac strng destule, poate c sptmna viitoare voi fi sergent.

Chicago Aprilie, 1973

De om nu te-atinge
Ucide doar ct i-e nevoia i nu c i-e drag s omori; De om nu te-atinge!-i porunca, Intrit de sute de ori. Rudyard Kipling

In exteriorul pereilor atrna copiii jaenshi, un ir de trupuoare cu blan sur, nemicate, la capetele unor funii lungi. In mod evident, cei mai vrstnici dintre ei au fost mcelrii nainte de a fi spnzurai; ici un biat decapitat, legnndu-se ntr-un la cu picioarele n sus, colo cadavrul ars de blastere al unei fete. Cei mai muli ns - pruncii cu puf negru i ochi mari, aurii - au fost pur i simplu spnzurai. Spre amurg, cnd vntul coboar n volburi din dealurile zimuite, trupurile

61

copiilor mai uori se rsucesc la capetele funiilor i se izbesc de zidurile oraului, de parc ar fi n via i ar cere s li se permit accesul nuntru. Grzile de pe ziduri ignor ns izbiturile i patruleaz la nesfrit, iar porile metalice acoperite de rugin nu se deschid. - Crezi n ru? o ntreb Arik neKrol pe Jannis Ryther, n vreme ce priveau Oraul Ingerilor de Oel de pe culmea unui deal din apropiere. Sttea ghemuit printre cioburile risipite ale unei foste piramide jaenshe de venerare, iar furia se citea n fiecare linie a chipului su plat, galben-cafeniu. - In ru? repet neatent Ryther. Ochii ei nu prsiser nici o clip zidurile de piatr roie de dedesubt, pe care trupurile negre ale copiilor se conturau cu claritate. Soarele apunea, globul mare i rou pe care Ingerii de Oel l numeau Inima Bakkalonului, iar valea de dedesubt prea s noate n pcle sngerii. - Da, n ru, ncuviin neKrol. - Negutorul era un brbat scund i dolofan, cu trsturi evident mongole, exceptnd prul rou ca focul care-i ajungea aproape pn la bru. - Este un concept religios, iar eu nu sunt un individ religios. Cu mult timp n urm, cnd eram copil, pe ai-Emerel, am decis c nu exist bine sau ru, ci doar modaliti diferite de gndire. Minile sale mici i moi pipir prin colb, pn ce gsir un ciob zimat i mare, ct s-l cuprind cu pumnul. NeKrol se ridic i i-l ntinse lui Ryther. - Ingerii de Oel m-au fcut s cred n ru, ncheie el. Fr un cuvnt, ea lu fragmentul i-l rsuci n mini. Ryther era mult mai nalt i mai zvelt dect neKrol; o femeie cu oase mari, chip prelung, pr negru, scurt, i ochi inexpresivi. Salopeta ptat de transpiraie atrna larg pe corpul ei slbnog. - Interesant, coment ea n cele din urm, dup ce studie ciobul vreme de cteva minute. Era dur i neted ca sticla, ns prea mai rezilient; avea o culoare roie translucid, dar de nuan att de ntunecat nct aducea mai degrab cu negrul. Plastic? ntreb ea, aruncndu-l pe sol. - Aa am crezut la nceput, ridic din umeri neKrol, dar, desigur, e imposibil. Jaenshii lucreaz n os, n lemn i, uneori, n metal, dar plasticul se gsete la cteva secole n viitorul lor. - Sau n trecutul lor... Zici c piramide dintr-astea exist prin toat pdurea? - Da, cel puin pe unde am umblat eu. Ingerii le-au distrus ns pe toate din preajma vii lor, ca s-i alunge pe jaenshi. Pe msur ce se extind - i se vor extinde -, le vor distruge i pe celelalte. Ryther ncuviin din cap. Privi din nou n vale: ultimul crmpei din Inima Bakkalonului lunec sub munii vestici, iar luminile oraului ncepur s se aprind. Copiii jaenshi se legnau n mijlocul unor ochiuri de lumin albstruie i chiar deasupra oraului se puteau zri dou siluete subiratece care metereau ceva. La scurt timp dup aceea, ele ridicar un balot peste parapet, o funie se descolci i apoi alt umbr mic i ntunecat se zbtu i se lovi de zid. - De ce? ntreb Ryther cu glas inexpresiv. NeKrol nu era ctui de puin indiferent. - Jaenshii au ncercat s-i apere una dintre piramide. Sulie, cuite i pietre mpotriva laserelor, blasterelor i pistoalelor sonice ale Ingerilor de Oel. l-au luat ns prin surprindere i leau ucis un om. Ocrotitorul a anunat c aa ceva nu se va mai repeta. - Scuip. - Rul... tii, copiii cred n ei. - Interesant. - Poi face ceva? ntreb neKrol cu glas agitat. Ai nava ta, echipajul... Jaenshii au nevoie de protecie, Jannis. Sunt cu totul lipsii de aprare n faa Ingerilor. - Am patru oameni n echipaj, replic sec Ryther. Probabil c i patru lasere de vntoare. Nu mai adug nimic altceva. NeKrol o privi neajutorat. - Att? - Poate c mine, Ocrotitorul ne va chema. In mod sigur, a vzut asolizarea Luminilor. Poate c Ingerii doresc s fac nego. - Privi din nou spre vale. - Haide, Arik, s ne-ntoarcem la baza ta! Mrfurile trebuie descrcate. *** Wyatt, Ocrotitorul Copiilor lui Bakkalon pe Lumea lui Corlos, era nalt, rocovan i scheletic, iar muchii i se distingeau limpede pe braele goale. Prul su negru-albstrui era tuns foarte scurt, inuta i era dreapt i eapn. Precum toi Ingerii de Oel, purta o uniform din material

62

cameleonic (acum, cnd sttea la lumina zilei, la marginea micuului aerodrom improvizat, avea culoarea cafeniu splcit), o centur din plas de oel, cu laser, comunicator i pistol sonic, i un guler cleric rou, rigid. Figurina care-i atrna pe un lnior n jurul gtului - copilul Bakkalon, blai, gol, inocent i cu ochi sclipitori, dar innd o sabie mare i neagr n pumnior - era unicul nsemn al rangului su. Patru ali Ingeri se aflau ndrtul lui: doi brbai i dou femei, mbrcai identic. Exista o asemnare i n nfiarea lor: prul tuns scurt, indiferent dac era blond, rocat sau aten, ochii aleri, reci i puin fanatici, postura eapn care prea s caracterizeze membrii sectei militaroreligioase, trupurile dure i n perfect condiie fizic. NeKrol, care era moale, grbovit i flecit, ii detesta. Ocrotitorul Wyatt sosise la puin vreme dup revrsatul zorilor, trimind unul dintre oamenii si s bat n ua micuei cldiri cenuii, din prefabricate, care constituia casa i biroul comercial al lui neKrol. Somnoros i iritat, ns afind o politee rezervat, negustorul se sculase s-i ntmpine pe Ingeri i-i nsoise spre centrul aerodromului, unde pictura metalic acoperit de scrijelituri a Luminilor Jolostarului sttea pe tripodul retractabil. Trapele calelor erau sigilate acum; echipajul lui Ryther i petrecuse aproape toat seara descrcnd mrfurile lui neKrol i ncrcnd n locul lor lzi cu artefacte jaenshi, ce puteau aduce bani frumoi de la colecionarii de art extraterestr. Era imposibil de precizat ceva, pn cnd nu le examina un agent de vnzri; Ryther l adusese pe neKrol aici cu numai un an n urm i aceasta era prima livrare. - Sunt negustor independent, iar Arik este reprezentantul meu pe planet, i spuse Ryther Ocrotitorului, cnd l ntlni la marginea aerodromului. Trebuie s negociezi prin intermediul lui. - Ineleg, ncuviin Wyatt. - Continua s in n mn lista pe care i-o oferise lui Ryther: produsele pe care ngerii le doreau din coloniile industrializate Avalon i Lumea lui Jamison. NeKrol ns nu dorete s negocieze cu noi. Ryther l privi inexpresiv. - i pe bun dreptate, spuse neKrol. Eu fac comer cu jaenshii i voi i mcelrii. Ocrotitorul vorbise adesea cu neKrol n lunile scurse de cnd Ingerii de Oel i ridicaser oraul-colonie, iar discuiile se ncheiaser ntotdeauna prin nenelegeri; acum l ignora. - Paii pe care i-am ntreprins erau necesari, se adres Wyatt lui Ryther. Cnd un animal ucide un om, animalul acela trebuie pedepsit, iar celelalte animale trebuie s vad i s nvee, pentru ca fiarele s tie c omul - seminia Pmntului i copilul lui Bakkalon - este domnul i stpnul tuturor. - Jaenshii nu sunt animale, Ocrotitorule, pufni neKrol, ci o ras inteligent, cu propria ei art, religie i tradiie, i... Wyatt se ntoarse ctre el. - Ei nu au suflet. Doar copiii lui Bakkalon au suflete, doar seminia Pmntului. Mintea pe care o pot avea este relevant doar pentru tine, i poate pentru ei. Lipsii de suflete, sunt animale. - Arik mi-a artat piramidele pe care le-au construit, zise Ryther. A zice c fiinele care ridic asemenea altare trebuie s aib suflete. Ocrotitorul cltin din cap. - Greeti n aceast privin, n Carte scrie limpede. Noi, seminia Pmntului, suntem adevraii copii ai lui Bakkalon, iar nu alii. Ceilali sunt animale i, n numele lui Bakkalon, trebuie s ne ntindem stpnirea asupra lor. - Perfect, ncuviin Ryther. M tem ns c va trebui s-o facei fr ajutor din partea Luminilor Jolostarului. i trebuie s te informez, Ocrotitorule, c apreciez aciunile dumitale ca fiind extrem de nocive, motiv pentru care intenionez s le raportez la revenirea pe Lumea lui Jamison. - Nu m ateptam la altceva, coment Wyatt. Poate c la anul vei arde de iubirea pentru Bakkalon i vom sta din nou de vorb. Pn atunci, Lumea lui Corlos va supravieui. O salut i prsi cu pas rigid aerodromul, urmat de cei patru Ingeri de Otel. - La ce va ajuta faptul c-o s-i raportezi? ntreb neKrol cu amrciune, dup ce vizitatorii se ndeprtaser. - La nimic, rspunse Ryther privind spre pdure. - Vntul ridica praful n jurul lor, iar umerii femeii se grboviser, ca i cum ar fi fost extrem de obosit. - Celor de pe Lumea lui Jamison n-o s le pese, i chiar dac le-ar psa, ce-ar putea face ei? NeKrol i aminti de cartea cu scoare roii pe care Wyatt i-o dduse cu luni n urm.

63

- Iar Bakkalon, copilul blai, i-a zmislit pruncii din oel, cit el aproximativ, pentru c stelele i vor ucide pe cei din carne moale. Iar n mna fiecrui nou zmislit, El a pus o sabie, spunndu-le: Acesta este Adevrul i Calea". - Scuip dezgustat. - Asta-i credina lor. Noi nu putem face chiar nimic? Chipul femeii era acum lipsit de orice expresie. - O s-i las dou lasere. Pn la anul, asigur-te c jaenshii nva s le foloseasc. Cred c tiu ce fel de mrfuri ar trebui s aduc. *** Jaenshii triau n clanuri (aa le numea neKrol) de douzeci pn la treizeci de indivizi. Fiecare clan avea un numr egal de aduli i de copii, fiecare avea pdurea-cmin i piramida proprie de venerare. Nu-i construiau case, ci dormeau ghemuii n copacii din jurul piramidei. Se hrneau cu ceea ce gseau; fructe zemoase negre-albstrui existau peste tot, i mai existau trei varieti comestibile de afine, nite frunze halucinogene i o rdcin galben i gras pe care jaenshii o dezgropau din sol. NeKrol descoperise c erau i vntori, dei mult mai rar. Un clan putea tri luni de zile fr carne, n vreme ce rmtorii-de-tufiuri cafenii se nmuleau n jurul lor, spnd dup rdcini i jucndu-se cu copiii. Apoi, deodat, cnd numrul ramatorilor atingea un punct critic, suliaii jaenshi mergeau cu calm printre ei, ucignd doi din trei, iar n sptmna aceea, proapuri uriae ardeau n fiecare sear n jurul piramidei. Cam la fel se proceda i n cazul viermilor-de-copaci albi, care uneori acopereau pomii ca o molim, pn ce jaenshii i strngeau pentru o tocan, sau n cazul pseudomaimuelor care bntuiau prin ramurile superioare ale copacilor i furau fructele. Din cte i ddea seama neKrol, n pdurile jaenshe nu existau animale de prad. In primele luni petrecute pe planet, purtase un cuit-de-fort i un laser manual, mergnd de la o piramid la alta pe rutele lui de nego. Nu ntlnise, totui, nimic mcar vag ostil, iar acum cuitul zcea rupt n buctrie, iar laserul l pierduse de mult. A doua zi dup plecarea Luminilor Jolostarului, neKrol se narma din nou cnd porni n pdure, purtnd pe umr unul dintre laserele de vntoare ale lui Ryther. La mai puin de doi kilometri de baz, ntlni tabra jaenshilor pe care-i numea clanul cascadei". Acetia triau lng un deal mpdurit, din vrful cruia se rostogolea un uvoi de ap alb-albstruie, srind din piatr n piatr, ramificndu-se i reunindu-se, din nou i din nou, astfel c ntregul versant era o reea complex i sclipitoare de cascade, bulboane puin adnci i perdele de stropi. Piramida de venerare a clanului se gsea n iazul cel mai de jos, pe o lespede neted de piatr cenuie, n mijlocul vrtejurilor; era mai nalt dect majoritatea jaenshilor, ajungnd pn la brbia lui neKrol, prnd infinit de grea, solid, de neclintit, un bloc trifaetat, avnd o culoare roie, extrem de ntunecat. NeKrol nu se lsase pclit de aspectul acela. Vzuse alte piramide fcute ndri de laserele Ingerilor de Oel i distruse de flcrile blasterelor lor; indiferent ce puteri ar fi deinut piramidele n mitologia jaensh, indiferent ce taine s-ar fi gsit napoia originii lor, nu era ndeajuns pentru a rezista sbiilor lui Bakkalon. Poiana din jurul piramidei semiacvatice scnteia n soare cnd neKrol ptrunse n ea, iar firele lungi de iarb se legnau sub adierea blnd, dar majoritatea jaenshilor se aflau altundeva. Poate n copaci, crndu-se, mperechindu-se i culegnd fructe, sau hlduind prin pdurile de pe dealul lor. Negustorul gsi doar civa copilai clrind un ramator. tia c trebuie s atepte. Se aez n iarb i se ls ptruns de cldura soarelui. In scurt timp apru vorbitorul btrn, care veni i se aez lng neKrol. Era un jaensh micu i stafidit, cu doar cteva petece de blan alb-sur i murdar rmase pentru a-i ascunde zbrciturile pielii. Dinii i ghearele i czuser, era nevolnic, ns ochii lui mari, aurii i fr pupil, ochi de jaenshi, rmseser aleri, vii. El era vorbitorul celor de la cascad, cel aflat n cea mai strns comunicare cu piramida. In fiecare clan exista un vorbitor. - Am ceva nou pentru troc, rosti neKrol n graiul moale i trgnat al jaenshilor. Invase limba pe Avalon, nainte de a veni aici. Thomas Chung, legendarul lingvist avalonian, o descifrase cu secole n urm, cnd expediia lui Kleronomas trecuse pe lng aceast planet. De atunci, nimeni nu-i mai vizitase pe jaenshi, ns hrile lui Kleronomas i analiza abloanelor

64

lingvistice realizat de Chung se pstraser n fiierele calculatoarelor din Institutul Avalonian pentru Studiul Inteligenei Non-umane. - i-am fcut mai multe statuete, am lefuit esene noi de lemn, spuse vorbitorul btrn. Ce ai adus? Sare? NeKrol i scoase rania din spate, o aez pe jos i o deschise. Scoase una dintre crmizile de sare pe care le transporta i o puse n faa btrnului. - Sare, ncuviin el. i altele. Puse alturi puca de vntoare. - Ce este asta? ntreb jaenshul. - Ai auzit de Ingerii de Oel? Cellalt ncuviin din cap - un gest pe care l nvase de la neKrol. - Cei fr zeu care fug din valea moart vorbesc despre ei. Ei sunt cei care-i fac pe zei s tac, frmtorii de piramide. - Asta este o unealt precum cea folosit de Ingerii de Oel ca s v frme piramidele, zise neKrol. V-o ofer la schimb. Vorbitorul btrn rmase perfect nemicat. - Noi nu vrem s frmm piramidele, rosti el ntr-un trziu. - Unealta asta poate fi ntrebuinat i pentru alte lucruri, zise neKrol. Se poate ca, dup o vreme, Ingerii de Oel s vin aici pentru a frma piramida clanului cascadei. Dac pn atunci vei avea unelte ca asta, ii vei putea opri. Clanul piramidei din cercul-de-piatr a ncercat s-i opreasc pe Ingerii de Oel cu sulie i cuite, dar au fost mprtiai i hituii, iar copiii lor atrn acum mori pe zidurile Oraului Ingerilor de Oel. Alte clanuri de jaenshi nu s-au mpotrivit, iar acum ele sunt fr zeu i fr pmnt. Vorbitorule, va veni timpul cnd cei de la cascad vor avea nevoie de aceast unealt. Btrnul ridic laserul i-l rsuci, curios, n minile lui mici i zbrcite. - Trebuie s ne rugm pentru asta, spuse el. Rmi, Arik. Ii vom da rspunsul disear, cnd zeul ne va privi. Pn atunci, s facem troc. Se scul brusc, privi scurt spre piramida din iaz i dispru n pdure, fr s fi dat drumul laserului din mini. NeKrol oft. Avea s urmeze o lung ateptare; reuniunea pentru rugciune nu avea loc niciodat nainte de apus. Se apropie de marginea iazului i-i scoase bocancii grei, pentru a-i afunda picioarele transpirate i acoperite de btturi n apa rece i nviortoare. Cnd ridic privirea, observ c primul cioplitor sosise: o tnr jaensh, zvelt, cu o umbr de rou-auriu n blana corpului. Tcut (toi tceau n prezena lui neKrol - toi, mai puin vorbitorul), i ntinse lucrarea ei. Era o statuet nu mai mare dect pumnul brbatului - o zei a fertilitii cu sni mari, sculptat din lemnul aromat, albastru cu vinioare, al pomilor fructiferi. Sttea cu picioarele ncruciate pe un postament triunghiular, iar din fiecare col al triunghiului se nla cte o achie subire de os, cele trei reunindu-se deasupra zeiei ntr-o bilu de lut. NeKrol lu sculptura, o ntoarse pe toate prile i ncuviin din cap. Jaensha zmbi i dispru, lund crmida de sare. Mult timp dup plecarea ei, neKrol continu s-i admire achiziia. Fcuse nego toat viaa, petrecnd zece ani printre gethsoizii cu chip de caracati de pe Aath, i ali patru ani alturi de fyndii slbnogi ca nite bee, parcurgnd un circuit pe ase-apte planete aflate n epoca de piatr care, cndva, fuseser aservite distrusului Imperiu Hrangan; nicieri ns nu gsise artiti ca jaenshii. Nu era pentru prima dat cnd se ntreba de ce nici Kleronomas, nici Chung nu menionaser sculpturile btinailor. Pe de alt parte, era fericit c n-o fcuser i aproape sigur c, dup ce agenii de vnzri aveau s vad lzile cu creaii din lemn pe care le expediase cu Ryther, planeta avea s fie asaltat de negustori. El fusese trimis aici, pur i simplu, n urma unei simple presupuneri - n sperana c ar putea descoperi un leac jaensh, o plant ori o poiune, care s aib succes pe piaa comercial interstelar. In loc de aa ceva, gsise arta, ca rspuns la o rugciune. Ali cioplitori venir i plecar - n vreme ce dimineaa se transform n dup-amiaz i dupamiaza n amurg - aezndu-i operele n faa lui. NeKrol examina cu atenie fiecare pies, lund unele i refuznd altele, pltind cu sare pentru cele acceptate. Inainte s fi pogort noaptea cu adevrat, n dreapta lui se adunase o grmjoar de obiecte: un set de cuite din piatr roie, un giulgiu sur esut din blana unui jaensh mai vrstnic de ctre vduva i prietenii si (chipul defunctului fiind reprodus pe el, alctuit din perii mtsoi i aurii ai unei pseudomaimue), o

65

suli de os cu semne ce-i aminteau lui neKrol de runele din legenda Btrnului Pmnt, i statuete. Statuetele erau favoritele lui; de multe ori, arta unor culturi strine era la rndu-i strin, mai presus de orice nelegere, dar artitii jaenshi atingeau anumite coarde emoionale dinluntrul su. Zeii pe care-i sculptau, fiecare stnd ntr-o piramid de os, aveau chipuri jaenshi, dar n acelai timp preau arhetipuri umane: zei ai rzboiului cu fee mpietrite, creaturi aducnd n mod straniu cu satirii, zeie ale fertilitii aidoma celei pe care o achiziionase, rzboinici aproape umanoizi i nimfe. Adesea, neKrol i dorise s se fi specializat n antropologia extraterestr, ca s poat scrie o carte despre universalitatea mitului. Cu siguran, jaenshii aveau o mitologie bogat, dei vorbitorii nu se refereau niciodat la ea; nimic altceva n-ar fi putut explica sculpturile. Poate c vechii zei nu mai erau adulai, totui nu fuseser uitai. Pn ce Inima Bakkalonului apuse i ultimele raze stacojii ncetar s se filtreze printre copacii amenintori, neKrol adunase attea lucruri cte putea duce, iar sarea i se terminase. Ii puse din nou bocancii, legndu-i bine ireturile, i mpacheta achiziiile cu o grij deosebit i se instala rbdtor n iarba de lng iaz, ateptnd. Unul cte unul, membrii clanului cascadei i se alturar. In cele din urm, btrnul vorbitor reapru. Rugciunile ncepur. Continund s in laserul n mn, vorbitorul travers atent apa neagr ca noaptea i se aez pe vine lng forma ntunecat a piramidei. Ceilali, aduli i copii laolalt - acum, numrul lor crescuse la patruzeci -, i aleser locuri n iarb, pe mal, napoia i n jurul lui neKrol. Ca i el, priveau peste iaz, ctre piramid i ctre vorbitorul conturat limpede n razele unei luni uriae, deabia rsrite. Punnd laserul pe piatr, vorbitorul i lipi ambele palme de o latur a piramidei, iar corpul su pru c se tensioneaz i devine rigid; toi jaenshii se ncordar i pstrar o linite absolut. NeKrol se foi, negsindu-i locul, i-i nbui un cscat. Nu era prima dat cnd asista la un ritual de rugciune i cunotea rutina, l atepta o or bun de plictiseal; jaenshii se rugau n tcere. Nu se putea auzi dect rsuflarea lor egal, nu se puteau vedea dect patruzeci de chipuri impasibile. Suspinnd, negustorul ncerc s se destind, nchiznd ochii i concentrndu-se asupra ierbii moi de sub el i asupra brizei calde care-i zburlea coama. Aici, pentru scurt vreme, gsea pacea. Oare ct avea s dureze, se ntreb el, dac Ingerii de Oel urmau s-i prseasc valea? Ora trecu, dar neKrol, pierdut n gnduri, de-abia simi scurgerea timpului. Apoi, brusc, auzi fonetele i discuiile din jurul su - clanul cascadei se ridica i se ntorcea n pdure. Dup aceea, btrnul vorbitor apru n faa lui i puse laserul la picioarele sale. - Nu, spuse el simplu. - Ce? tresri neKrol. Dar frebuie! Stai s-ti art ce poate face. - Am avut o viziune, Arik. Zeul mi-a artat, ns tot el mi-a artat c n-ar fi bine s iau obiectul acesta. - Vorbitorule, Ingerii de Oel vor veni... - Dac vor veni, zeul nostru va vorbi cu ei, zise jaenshul cu graiul su ca un tors de felin, dar vocea blnd ii era decis, iar ochii mari i sclipitori preau reci. *** - Pentru hrana noastr, ne mulumim nou nine, nu altora. Este a noastr, pentru c am muncit pentru ea, a noastr, pentru c ne-am luptat pentru ea, a noastr prin virtutea singurului drept care exist: dreptul celui mai tare. Ins pentru tria aceea - pentru fora braelor noastre, pentru oelul sbiilor noastre i pentru focul din inimile noastre - ii mulumim lui Bakkalon, copilul blai, care ne-a dat via i ne-a nvat cum s-o pstrm. Ocrotitorul sttea n picioare, ntr-o postur rigid, n centrul celor cinci mese lungi de lemn ce se niruiau n cantina mare, pronunnd cu o demnitate solemn fiecare cuvnt al rugciunii. Minile sale acoperite de vene erau strns lipite de lama sbiei ridicate cu vrful n sus, iar luminile slabe i confereau uniformei o culoare aproape neagr. In jurul lui, Ingerii de Oel stteau i ei n picioare, cu mncarea neatins n faa lor: cartofi mari, fieri, buci de carne de ramator din care se nlau aburi, pine neagr, castroane cu neoiarb verde, crocant. Copii mai mici de zece ani - vrsta lupttorului -, n uniforme albe, scrobite, i cu nelipsitele centuri din plas de oel, umpleau cele dou mese din extremiti, de sub fantele ferestrelor; pruncii se strduiau s

66

stea nemicai sub ochii ateni ai prinilor-casei de nou ani, ce artau ncruntai i purtau la bru bastoane din lemn de esen tare. In continuare se afla fria lupttorilor, complet narmai, la dou mese egale ca lungime - acolo stteau femei alturi de brbai, veterani cu pielea tbcit alturi de bieandri de zece ani care de-abia veniser n barci. Cu toii purtau aceeai estur cameleonic ca i Wyatt, dei fr gulerul su, i doar civa aveau nsemne de rang. La masa din mijloc, aproape de dou ori mai scurt dect celelalte, se aflau conductorii ngerilor de Oel: Gruptaii i Grupmamele, Armurierii, Tmduitorii i cei patru Episcopi - toi cei care purtau gulerul cel nalt, rigid i stacojiu. Iar n mijlocul lor, Ocrotitorul. - S mncm! rosti n cele din urm Wyatt. Sabia i se mic peste mas cu un uierat, descriind tietura binecuvntrii, dup care brbatul se aez. Aidoma tuturor, Ocrotitorul sttuse la rnd, la oficiul buctriei i-i dusese singur hrana la mas, iar poria sa nu era ctui de puin mai mare dect a celor mai nensemnai dintre frai. Se auzir clinchete de cuite i furculie, ocazional zngnitul farfuriilor, i, la rstimpuri, pocnetul nfundat al unui baston, cnd un printele-casei pedepsea o nclcare a disciplinei; altfel, sala era cufundat n linite. Ingerii de Oel nu vorbeau n timpul meselor, ci meditau la leciile zilei, n vreme ce-i consumau raia spartan. Dup aceea, copiii - tcui n continuare - ieir ncolonai din sal i revenir n dormitorul lor. Ii urm fria lupttorilor; unii mergeau la capel, majoritatea la barci, civa la posturile de paz de pe ziduri. Cei pe care-i nlocuiau acolo aveau s-i gseasc poriile calde la buctrie. Rmase numai nucleul conducerii; dup ce farfuriile fur luate, cina deveni o edin de lucru. - Pe loc repaus, spuse Wyatt, dar cei de la mas se destinser prea puin sau chiar deloc. Deja, relaxarea era o stare pe care aceti oameni n-o mai cunoteau. Ocrotitorul i opri privirea asupra unuia dintre ei. - Dhallis, rosti el, ai raportul pe care l-am cerut? Episcopul Dhallis ncuviin din cap. Era o femeie voinic, de vrst mijlocie, cu muchi proemineni i piele cafenie. Pe gulerul ei exista o minuscul insign de oel, un cip ornamental de memorie care simboliza Serviciul Calculatoare. - Da, Ocrotitorule, spuse ea cu glas apsat i precis. Lumea lui Jamison este o colonie de generaia a patra, provenit n majoritate de pe Vechiul Poseidon. Acolo exist un continent mare, aproape complet neexplorat, i peste dousprezece mii de insule de diferite mrimi. Populaia este concentrat aproape exclusiv pe insule i-i asigur existena din exploatarea solului si a oceanului, precum i din industria grea. Oceanul este bogat n hran i n metale. Populaia totala este de aproape aptezeci i nou de milioane. Exist dou orae mari, ambele cu porturi spaiale: Port Jamison i Jolostar. Ii cobor ochii asupra imprimatului din faa ei i continu: - Lumea lui Jamison n-a fost nici mcar cartat pe timpul Rzboiului Dublu. N-a cunoscut aciuni militare i singura fora narmat este poliia planetar. Nu exist un program colonial i nu s-a ncercat niciodat pretinderea de jurisdicie politic n afara atmosferei proprii. Ocrotitorul ncuviin din cap. - Excelent! Prin urmare, ameninarea negustorului de a ne raporta a fost, de fapt, lipsit de orice temei. Putem continua. Gruptat Walman? - Patru jaenshi au fost capturai azi, Ocrotitorule, iar acum sunt pe ziduri, raport Walman. Era un tnr rumen la fa, cu pr blond tuns scurt i urechi mari. - Dac-mi permitei, domnule, a dori s discutm despre posibila ncheiere a campaniei. Zilnic, cutm tot mai mult i obinem tot mai puin. Practic, am eliminat toi copiii jaenshi din clanurile ce populau Valea Sbiei. Wyatt aprob din cap. - Alte preri? Episcopul Lyon, costeliv i cu ochi albatri, protest: - Adulii au rmas n via! Fiara matur este mai primejdioas dect puiul!.. - Nu i n cazul acesta, interveni Armurierul C'ara DaHan, un uria chel, cu piele de culoarea bronzului, eful Armelor Psihologice i al Contraspionajului. Datele noastre dovedesc c, dup distrugerea piramidei, nici un jaensh, fie el adult sau copil, nu mai constituie vreo ameninare pentru copiii lui Bakkalon. Practic, structura lor social se dezintegreaz. Adulii fug, spernd s se alture altui clan, ori decad, redevenind slbatici. Ii abandoneaz progeniturile, iar acestea caut s se descurce singure ntr-un mod nesigur, confuz, i nu opun rezisten atunci cnd i

67

capturm. innd seama de numrul de jaenshi de pe zidurile noastre i de numrul celor ucii de animalele de prad i n ncierrile dintre ei, ce ne-a fost raportat, consider c Valea Sbiei este practic purificat de animale. Se apropie iarna, Ocrotitorule, i sunt multe de fcut. Gruptatl Walman i oamenii si ar trebui s primeasc alte nsrcinri. Discuiile continuar, dar direcia fusese stabilit; majoritatea vorbitorilor l susinur pe DaHan. Wyatt ascult cu atenie, rugndu-se ntruna lui Bakkalon pentru cluzire. In cele din urm, fcu semn i ceru linite. - Gruptat, se adres el lui Walman, mine adun toi jaenshii pe care-i gseti - aduli i copii -, dar nu-i spnzura dac nu opun rezisten. Adu-i la ora i arat-le tovarii de clan de pe ziduri. Apoi alung-i din vale, cte unul pe rnd, in cele patru puncte cardinale. - Ii plec fruntea. - Sperana mea este c ei vor purta un mesaj, care toi jaenshii, artndu-le care este preul ce trebuie pltit atunci cnd un animal ridic braul, gheara sau sabia mpotriva seminiei Pmntului. Apoi, cnd va veni primvara i copiii lui Bakkalon vor iei din Valea Sbiei, jaenshii i vor abandona fr mpotrivire piramidele i vor prsi pmnturile solicitate de oameni, astfel ca gloria copilului blai s se poat rspndi. Lyon i DaHan aprobar din capete, la unison cu ceilali. - Imprtete-ne din nelepciunea ta, spuse Dhallis. Ocrotitorul Wyatt ncuviin. Una dintre Grupmamele de rang inferior i aduse Cartea i el o deschise la Capitolul Invturilor. - In vremea aceea, mult ru se abtuse asupra seminiei Pmntului, citi Ocrotitorul, cci copiii lui Bakkalon l prsiser i se nchinaser unor zei mai blnzi. De aceea, cerurile lor s-au ntunecat i din nlimi au pogort Fiii lui Hranga, cu ochi roii i coli de demon, iar din adncuri s-a ridicat uriaa Hoard Fyndii, ca un nor de lcuste ce au ntunecat stelele. Iar lumile au fost cuprinse de foc i copiii au strigat: Salveaz-ne! Salveaz-ne!. Iar copilul blai a venit i s-a oprit naintea lor, innd n mn sabia cea mare, i cu un glas ca de tunet i-a mustrat. Ai fost copii slabi, le-a spus El, cci n-ai fost asculttori. Unde v sunt sbiile? Nu am pus Eu sbii n minile voastre? i copiii au plns: Am fcut din ele pluguri, oh, Bakkalon! Iar El s-a mniat. Atunci, cu pluguri s v aprai de Fiii lui Hranga! Cu pluguri vrei s nfruntai Hoarda Fyndii? i i-a prsit, fr s-i mai plece urechea la planetele lor, cci Inima Bakkalonului este o Inim de Foc. Ins atunci unul din seminia Pmntului i-a ters lacrimile, pentru c cerurile ardeau att de strlucitor nct lacrimile i curgeau clocotite pe obraji. Iar setea de snge s-a ridicat n sufletul lui; i-a luat plugul, a fcut din el o sabie i s-a npustit spre Fiii lui Hranga, mcelrindu-i. Ceilali lau vzut i i-au urmat exemplul, i strigtele de lupt au rsunat peste lumi. Iar copilul blai a auzit i a venit din nou, cci sunetul btliilor este pentru urechile Sale mai plcut dect cel al bocetelor. i cnd a vzut, a zmbit. Acum suntei iari copiii Mei, a spus El seminiei Pmntului. Mi-ai ntors spatele, ca s preamrii un zeu care-i spune miel, ns nai tiut c mieii sunt dui doar la tiere? Acum ns ochii vi s-au limpezit i suntei din nou Lupii Domnului! i Bakkalon le-a dat din nou sbii tuturor copiilor Si i ntregii seminii a Pmntului, i a ridicat uriaa Lui sabie neagr, Ucigaul Demonilor, care-i nimicete pe cei fr de suflet, i a lovit. Iar Fiii lui Hranga s-au prbuit naintea puterii Sale, i marea Hoard care era Fyndii a ars sub privirea Lui. i copiii lui Bakkalon au pornit peste lumi." Ocrotitorul se opri din citit i i ridic ochii. - Mergei acum, fraii mei de arme, i gndii-v la Invturile lui Bakkalon n vreme ce dormii. Fie ca blaiul copil s v apar n vise! edina lu sfrit. *** Copacii de pe deal erau desfrunzii i acoperii de chiciur, iar zpada - imaculat, cu excepia urmelor pailor lor i a crestelor formate de tiosul vnt de miaznoapte - sclipea orbitor de alb n soarele amiezii, n valea de dedesubt, Oraul Ingerilor de Oel prea nefiresc de curat i nemicat. Troiene de zpad fuseser ridicate de vnt pe zidurile estice, ajungnd pn la jumtatea pietrei stacojii; porile nu se deschiseser de luni de zile. Cu mult timp n urm, copiii

68

lui Bakkalon i strnseser recoltele i se retrseser n ora, ca s se cuibreasc n jurul focurilor. De n-ar fi existat luminile albstrui ce ardeau pn trziu n noaptea neagr i geroas, si ocazionalele sentinele ce patrulau pe ziduri, neKrol n-ar fi tiut dac Ingerii mai triau. Jaensha pe care neKrol o denumise n sinea sa vorbitoarea amar" l privi cu nite ochi ce, n mod straniu, preau mai ntunecai dect cei ai frailor ei. - Zeul zace spart sub nea, vorbi ea, i nici chiar tonurile linititoare ale graiului jaensn nu-i putur ascunde duritatea din glas. Stteau exact n locul n care neKrol o adusese cndva pe Ryther, locul unde se aflase piramida clanului cercul-de-piatr. NeKrol era nvemntat din cap pn n picioare ntr-un termocostum prea strns pe corp, care-i accentua grotesc fiecare proeminen, i privea spre Valea Sbiei dinapoia unui plastifilm albastru-nchis, ncastrat n gluga costumului. Jaensha ns, vorbitoarea amar, era goal, acoperit doar de blana sur i groas de iarn. Cureaua laserului de vntoare i trecea printre sni. - Si ali zei, n afar de al tu, vor fi spari, dac Ingerii de Oel nu sunt oprii, rosti neKrol, nfiorndu-se, n ciuda temperaturii constante din termocostum. Vorbitoarea amar nu prea c-l ascult. - Eram o copil cnd au venit, Arik. Dac ne-ar fi lsat zeul, s-ar fi putut s fiu tot copil. Dup aceea, cnd lumina s-a stins i sclipirea din mine a murit, am rtcit departe de cercul-de-piatr, dincolo de pdurea cminului nostru, fr s tiu nimic, mncnd unde puteam. Lucrurile nu sunt la fel n valea neagr. Ramatorii guiau cnd treceam i m atacau cu colii lor, ali jaenshi m ameninau pe mine i se ameninau ntre ei. Nu nelegeam i nu m puteam ruga. N-am neles nici chiar cnd Ingerii de Oel m-au gsit i m-au dus n oraul lor, fr s le cunosc graiul. Imi amintesc zidurile i copiii - muli mai mici dect mine. Apoi, am ipat i m-am zbtut. Cnd i-am vzut pe cei din funii, ceva slbatic i fr de zeu a prins via n mine. Il privi pe brbat, iar ochii ei preau a fi din aram btut. Ii trecu greutatea de pe un picior pe cellalt, n zpada adnc pn la glezne, prinznd cureaua laserului n mna cu gheare. NeKrol o nvase bine din ziua cnd ea i se alturase, spre sfritul verii, dup ce Ingerii de Oel o alungaser din Valea Sbiei. Vorbitoarea amar era de departe cea mai bun inta din grupul su de ase exilai fr zeu, pe care-i adunase i-i educase. Aceea prea a fi singura soluie; pe rnd, oferise laserele diverselor clanuri i toate l refuzaser. Jaenshii erau siguri c zeii lor aveau s-i protejeze. Doar cei fr de zei ascultaser, i nici aceia toi; muli dintre ei copiii mici, cei tcui, primii care fugiser - fuseser acceptai de alte clanuri. Alii ns, aa cum era vorbitoarea amar, deveniser prea slbatici, vzuser prea multe ca s se mai adapteze ntr-un clan. Ea fusese prima care ndrznise s ia arma, dup ce vorbitorul btrn o alungase de la clanul cascadei. - Adesea, spuse neKrol, este mai bine s fii fr zeu. Cei de jos au un zeu care a fcut din ei ceea ce sunt acum. Jaenshii au zei i, deoarece cred n ei, mor. Voi, cei fr zei, suntei singura lor speran. Vorbitoarea amar nu rspunse. Continua s se uite n jos, la oraul tcut, asediat de zpad, i n ochii ei ardea mocnit un foc amenintor. Privind-o, neKrol czu pe gnduri. Spusese c ea i cei ase erau sperana jaenshilor; putea ns oare folosi cuvntul speran"? Vorbitoarea amar i toi exilaii deineau o nebunie, o furie care-l nspimnta. Chiar dac Ryther venea cu lasere, chiar dac un grup att de mic putea opri expansiunea Ingerilor, chiar dac totul urma s se sfreasc... ce s-ar fi ntmplat dup aceea? Dac toi Ingerii ar fi murit mine, unde i-ar fi gsit locul cei fr zeu? Continuau s stea acolo, n tcere, iar zpada se nvolbur sub picioarele lor i vntul de miaznoapte le muc din carne. *** Capela era ntunecat i tcut. In fiecare col, glovpile strluceau rou-stins, straniu, iar irurile de bnci simple, de lemn, erau pustii. Deasupra altarului masiv, pe o lespede de piatr neagr, neprelucrat, holograma lui Bakkalon era att de real nct parc tria cu adevrat - un biat, nimic altceva dect un biea, gol i alb-lptos, cu ochii mari i prul blai al copilriei inocente. In mna sa, se afla sabia cea neagr, o dat i jumtate mai lung dect propriu-i trup.

69

Wyatt ngenunche n faa proieciei, plec fruntea i rmase nemicat. Pe toat durata iernii, visele i fuseser negre i nelinititoare, astfel c n fiecare zi ngenunchea i se ruga pentru cluzire. Nu avea cui s se adreseze, n afara lui Bakkalon; el, Wyatt, era Ocrotitorul, care conducea n lupt i n credin. El singur trebuia s-i descifreze viziunile. De aceea, se luptase zilnic cu gndurile sale, pn ce troienele ncepuser s se topeasc i genunchii uniformei aproape c i se destrmaser de la frecatul pe pardoseala de piatr. In cele din urm, se hotrse, i azi i convocase pe ceilali purttori de gulere s i se alture n capel. Sosir pe rnd, n vreme ce Ocrotitorul sttea ngenuncheat i nemicat, i se aezar pe bnci napoia lui, pstrnd distan ntre ei. Wyatt nu-i bg n seam; se ruga doar ca vorbele s-i fie corecte, viziunile adevrate. Cnd venir cu toii, se scul i se ntoarse ctre ei. - Multe sunt lumile pe care au trit copiii lui Bakkalon, le spuse, dar nici una att de binecuvntat ca aceasta, Corlos a noastr. Ne ateapt timpuri mree, fraii mei de arme! Copilul blai mi-a venit n vis, aa cum, odat, a venit la primii Ocrotitori, n vremea cnd s-a ntemeiat fria. El mi-a adus viziuni. Tceau toi, cu ochi asculttori i umili; la urma urmelor, el le era Ocrotitor. Nu puteau exista ndoieli atunci cnd unul de rang superior rostea nvturi pline de nelepciune, ori ddea ordine. Acesta era unul dintre preceptele lui Bakkalon - structura ierarhic era sacr i niciodat controversat. De aceea, toi pstrar tcere. - Bakkalon nsui a pit pe aceast lume. El a umblat printre cei fr suflet i printre fiarele pmntului i le-a spus care este regatul nostru. Apoi mi-a zis mie: Cnd va sosi primvara i seminia Pmntului va iei din Valea Sbiei ca s ocupe noi pmnturi, toate animalele i vor ti locul i se vor retrage naintea noastr. Asta v profeesc! Mai mult chiar, vom asista la miracole. Copilul blai mi le-a fgduit - semne prin care vom cunoate adevrul Lui, semne ce ne vor ntri credina cu noi revelaii, ns i credina noastr va fi pus la ncercare, fiindc vor urma sacrificii, iar Bakkalon ne va cere, nu o dat, s ne artm credina n El. Trebuie s ne reamintim nvturile Sale i s fim credincioi. Fiecare dintre noi trebuie s-L asculte, aa cum un copil i ascult printele i cum un soldat i ascult ofierul - adic pe loc i fr tgad. Pentru c pruncul blai tie cel mai bine. Acestea sunt viziunile cu care m-a binecuvntat, acestea sunt visele pe care le-am visat. Frailor, rugai-v cu mine! Wyatt se ntoarse din nou ctre altar i ngenunche, iar ceilali ngenunchear o dat cu el, i toate capetele se plecar, mai puin unul. In umbrele din spatele capelei, unde glovpile plpiau stins, C'ara DaHan i privi Ocrotitorul pe sub sprncenele groase i ncruntate. In seara aceea, dup o cin tcut n cantin i o edin scurt, Armurierul l rug pe Wyatt s-l nsoeasc pe ziduri. - Ocrotitorule, sufletul mi este tulburat, i spuse. Trebuie s cer sfatul celui care este cel mai aproape de Bakkalon. Wyatt ncuviin i amndoi mbrcar mantii groase din blan neagr i estur metalic de culoarea uleiului ars, apoi merser mpreun pe lng parapetele de piatr roie, sub scnteierea stelelor. Ajuni lng ghereta sentinelei de deasupra porilor oraului, DaHan se opri i se aplec peste parapet, cercetnd mult timp zpada ce se topea ncet, nainte de a se ntoarce spre Ocrotitor. - Wyatt, vorbi el atunci, credina mea ovie. Ocrotitorul nu rspunse, ci-l privi, cu faa ascuns de gluga mantiei. Confesiunea nu fcea parte dintre riturile Ingerilor de Oel; Bakkalon spusese c nicicnd credina unui lupttor n-ar trebui s ezite. - In vremurile de demult, urm DaHan, multe arme au fost ntrebuinate mpotriva copiilor lui Bakkalon. Azi, unele exist doar n legende. Poate c nici n-au existat vreodat cu adevrat. Poate c sunt obiecte lipsite de substan, ca zeii pe care-i aduleaz oamenii slabi. Eu sunt doar un Armurier i nu pot ti asemenea lucruri. Cu toate acestea, Ocrotitorul meu, exist o istorie care m tulbur. Se spune c odat, n lungile veacuri de rzboi, Fiii lui Hranga au trimis mpotriva seminiei Pmntului vampirii ticloi ai minii, creaturile pe care oamenii le-au numit sugtorii-desuflete. Atingerea lor era invizibil, dar ajungea la distane mari, mai departe dect poate vedea omul, mai departe dect poate trage laserul, i aducea nebunie. Viziuni, Ocrotitorul meu, viziuni! Zei mincinoi i planuri nebuneti erau infiltrate n minile oamenilor, i... - Taci! rosti Wyatt.

70

Vocea i era aspr, rece ca aerul nopii care trosnea n jurul lor i-i preschimba rsuflarea n aburi. Urm o tcere lung. Apoi, cu glas mai blnd, Ocrotitorul continu: - Toat iarna m-am rugat, DaHan, i m-am luptat cu viziunile mele. Eu sunt Ocrotitorul Copiilor lui Bakkalon pe Lumea lui Corlos, nu un copil de-abia narmat, care s fie minit de zei fali. Am vorbit doar dup ce am fost sigur. Am vorbit ca Ocrotitor al tu, ca printe al tu ntru credin i ca ef al tu. Faptul c-mi pui la ndoial cuvintele, Armurierule, c te ntrebi asupra adevrului lor m tulbur nespus. Pe viitor, te vei opri oare din lupt pentru a m contrazice, pentru a supune ntrebrilor ordinele mele? - Niciodat, Ocrotitorule, rosti DaHan, ngenunchind a pocin pe zpada bttorit de pe ziduri. - Aa sper i eu. Dar, nainte de a ne despri, deoarece eti fratele meu ntru Bakkalon, Ii voi rspunde, dei a putea s n-o fac i a fost greit din partea ta s te atepi la aa ceva. i voi spune: Ocrotitorul Wyatt este un ofier bun, dar i un brbat credincios. Copilul blai mi-a prevestit c vom asista la miracole. Toate acestea le vom vedea cu propriii notri ochi. Dar dac profeiile nu se vor mplini i nu va aprea nici un semn, ochii notri vor vedea i asta. Iar atunci voi ti c poate nu Bakkalon a trimis viziunile, ci doar un zeu mincinos, poate un sugtor-desuflete al lui Hranga. Sau tu crezi c un hrangan poate face miracole? - Nu, rspunse DaHan, continund s rmn ngenuncheat, cu uriaul su cap pleuv plecat spre zpad. Aa ceva ar fi erezie. - Aa este. Ocrotitorul privi scurt dincolo de ziduri. Noaptea era geroas i nviortoare i Luna nu se zrea. Se simi transfigurat; pn i stelele preau s cnte gloria copilului blai, cci constelaia Sbiei se gsea sus, la zenit, cu Soldatul ntinzndu-se spre ea din locul unde se afla el, deasupra orizontului. - La noapte, vei face de straj fr mantie, i spuse lui DaHan, cnd i plec din nou ochii spre acesta. Iar dac vntul de miaznoapte va sufla i gerul te va muca, tu vei fi fericit, pentru c durerea va fi semnul c te supui Ocrotitorului i zeului tu. Pe msur ce carnea i amorete, flacra din inim trebuie s ard mai fierbinte. - Da, Ocrotitorul meu, rosti DaHan. Se scul i-i scoase mantia, ntinznd-o celuilalt. Wyatt schi n fata lui tietura binecuvntrii. *** Pe ecranul mural din apartamentul su cufundat n ntuneric, caseta video prezenta scenele obinuite ale unei drame, dar neKrol, tolnit ntr-un fotoliu rabatabil mare, cu ochii pe jumtate nchii, de-abia o bga n seam. Vorbitoarea amar i ali doi exilai jaenshi stteau pe podea, cu ochii aurii fixai n extaz asupra spectacolului oamenilor care se urmreau i se mpucau printre semeele orae-turn ale lui ai-Emerel; treptat, ncepuser s fie tot mai interesai de alte planete i de alte moduri de via. Totul era foarte straniu, se gndi neKrol; nici unul dintre clanurile jaenshi nu dovedise un asemenea interes. Ii aminti zilele dinaintea sosirii Ingerilor de Oel n vechea lor nav de rzboi, pe care o dezasamblaser la scurt vreme dup aceea, cnd el oferise tot soiul de mrfuri vorbitorilor jaenshi - suluri viu colorate de mtase-lucitoare de pe Avalon, nestemate-scnteietoare de pe naltul Kavalaan, cuite din duraliaj, generatoare solare i arbalete energetice din oel, cri de pe o duzin de planete, medicamente i vinuri -; adusese cantiti mici din fiecare. La rstimpuri, vorbitorii luaser cte ceva, totui niciodat cu entuziasm; singura ofert care le strnise interesul fusese sarea. Abia cnd veniser ploile de primvar i vorbitoarea amar ncepuse s-i pun ntrebri, neKrol i dduse seama, surprins, ct de rar vreunul dintre clanurile jaenshi i ceruser vreodat orice. Poate c structura lor social i religia le nbueau curiozitatea fireasc. Pe de alt parte, exilaii preau destul de curioi, mai ales vorbitoarea amar. In ultima vreme, neKrol putuse rspunde doar unei mici pri din ntrebrile ei, ba chiar existaser unele naintea crora se simise realmente derutat. Incepuse s se minuneze de dimensiunile propriei sale ignorante. Acelai lucru era ns valabil i pentru vorbitoarea amar; spre deosebire de clanuri - oare religia schimba lucrurile ntr-o msur att de mare? -, ea rspundea la ntrebri i neKrol

71

ncercase s afle multe lucruri ce-l nedumeriser. In majoritatea cazurilor, ea se mulumea totui s clipeasc a netiin i se apuca, la rndu-i, s pun ntrebri. - Nu exist poveti despre zeii notri, ii spusese odat, cnd brbatul cutase s afle ceva despre mitologia jaensh. Ce fel de poveti ar putea fi ele? Zeii locuiesc n piramidele de venerare, Arik, noi ne rugm lor i ei ne vegheaz i ne lumineaz vieile. Nu alearg de colocolo i nu se bat ntre ei, aa cum par s fac zeii votri. - Totui, cndva, nainte de a ajunge s venerai piramidele, ai avut ali zei, obiectase neKrol. Aceia pe care mi i-au dat cioplitorii votri. Mersese chiar pn acolo nct desfcuse o lad i-i artase statuetele, dei ea i le amintea cu siguran, deoarece membrii clanului cercului-de-piatr fuseser printre cei mai desvrii artiti. Vorbitoarea amar doar i netezise blana i cltinase din cap. - Eram prea tnr ca s fiu cioplitoare, aa c poate nu mi s-a spus. Toi tim ceea ce trebuie s tim, ns numai cioplitorii trebuie s fac lucrurile astea, aa c poate c numai ei tiu povetile vechilor zei. Alt dat, o ntrebase despre piramide i cptase un rspuns i mai obscur. - Cnd le-am construit? repetase ea. Dar noi nu le-am construit, Arik. Ele au existat dintotdeauna, ca pietrele i ca arborii. - Dup aceea, clipise i adugase:-Totui, ele nu sunt ca pietrele i ca arborii, aa-i? Apoi derutat, plecase s discute cu ceilali. Dac ns jaenshii fr zei erau mai gnditori dect fraii lor din clanuri, erau n acelai timp i mai dificili, i cu fiecare zi neKrol nelegea tot mai bine inutilitatea tentativei lor. Avea acum opt exilai - n toiul iernii, gsise ali doi, pe jumtate mori de foame - i, pe rnd, toi se antrenau cu cele dou lasere i-i spionau pe Ingeri. Dar chiar dac Ryther ar fi revenit cu arme, puterea lor era insignifiant pe lng ceea ce le putea opune Ocrotitorul. Luminile Jolostarului urma s vin ticsit de arme, cu sperana c toate clanurile, pe o raz de o sut de kilometri, aveau acum s fie aate i furioase, gata s se mpotriveasc Ingerilor de Oel i s-i copleeasc prin simpla for a superioritii numerice; Jannis avea s rmn mut de uimire, vzndu-i numai pe neKrol i banda lui de zdrenroi. Dac, ntr-adevr, aveau s-o fac. Pn i asta era nesigur; neKrol ntmpina dificulti n a-i menine laolalt forele de gheril. Ura lor fa de Ingerii de Oel continua s se situeze la grania demenei, ns erau departe de a alctui o formaiune unit. Nici unuia nu-i plcea s i se comande i se certau ntruna, atacndu-se cu ghearele, n tentative de stabilire a supremaiei sociale. Dac nu i-arfi avertizat, bnuia c ar fi fost n stare s se dueleze cu laserele. Ct despre meninerea n form pentru lupt, asta era de acum o glum. Dintre cele trei femele ale grupului, vorbitoarea amar era singura care nu-i ngduise s rmn nsrcinat. Deoarece jaenshele nteau de obicei patru pn la opt prunci, neKrol calculase c sfritul verii avea s-l confrunte cu o explozie a numrului exilailor. tia bine c, dup aceea, lucrurile aveau s se amplifice; cei fr zei se mperecheau din or n or i nu existau mijloace jaenshi anticoncepionale. Se mirase cum de reueau clanurile s-i menin populaia att de stabil, dar nici exilaii nu aveau habar. - Presupun c ne mperecheam mai puin, zisese vorbitoarea amar cnd o ntrebase, dar eram copil, aa c nu pot ti cu adevrat. Inainte de a ajunge aici, imboldul n-a existat niciodat. Cred c pentru c eram tnr. Totui, cnd vorbise, se scrpinase i pruse extrem de nesigur. Suspinnd, neKrol se ls pe spate n fotoliu i ncerc s ignore zgomotele ce veneau dinspre ecranul mural. Avea s fie foarte dificil, Ingerii de Oel ieiser deja dinapoia zidurilor i tancurile lor atacaser Valea Sbiei, preschimbnd pdurea n ogoare. El nsui urcase pe dealuri i vzuse c semnatul de primvar avea s nceap n scurt timp. Bnuia c, dup aceea, copiii lui Bakkalon vor ncepe s se extind. Cu o sptmn n urm, unui dintre ei - un uria fr blan pe cap", cum i-l descrisese cercetaul - fusese vzut n cercul-de-piatr, adunnd cioburi din piramida sfrmat. Indiferent ce ar fi nsemnat asta, nu putea fi ceva bun. Uneori, simea c-i vine ru gndindu-se la forele pe care le pusese n micare, i aproape ci dorea ca Ryther s fi uitat de lasere. Vorbitoarea amar era decis s atace imediat ce se narmau, indiferent care ar fi fost ansele de reuit. Inspimntat, neKrol i reamintise replica

72

dur a Ingerilor, atunci cnd un jaensh ucisese un om; n visele lui, vedea i acum copii atrnnd pe ziduri. Ea ns se mulumise s-l priveasc, cu lucirea armie a nebuniei n ochi, i replicase: - Da, Arik, mi amintesc. *** Tcui i eficieni, bieii n uniforme albe de la buctrie strnser ultimele vase ale cinei i disprur. - Pe loc repaus, se adres Wyatt ofierilor. Timpul minunilor a venit, urm el, aa cum a prezis copilul blai. Azi diminea, am trimis trei grupuri pe dealurile din sud-estul Vii Sbiei, ca s alunge clanurile jaenshe de pe terenurile de care avem nevoie. Dup-amiaz, am primit raportul lor i acum doresc s vi-l aduc la cunotin. Grupmam Jolip, vrei s povesteti ce anume s-a ntmplat cnd i-ai dus ordinele la ndeplinire? - Da, Ocrotitorule. - Jolip se ridic. Era o blond cu chip posac i cu uniforma atrnndu-i larg pe corpul zvelt. - Am primit conducerea unui grup de zece, pentru a ndeprta aa-numitul clan al stncii, a crui piramid se afl lng piciorul unei stnci de granit, n regiunea mai slbatic a dealurilor. Informaiile primite de la cercetaii notri indicau c era vorba despre un clan mic, cu numai douzeci de aduli, aa c am renunat la costumele blindate. Am luat cu noi un tun de clasa cinci, deoarece distrugerea piramidelor jaenshe dureaz mult dac se folosesc numai armele individuale, ns n rest n-am avut alt armament. Nu ne ateptam s ntmpinm rezisten, dar n-am uitat incidentul de la cercul-de-piatr, aa c am fost precaut. Dup un mar de vreo doisprezece kilometri printre dealuri, pn n vecintatea stncii, ne-am rsfirat n semicerc i am naintat ncet, cu armele sonice pregtite. In pdure, am ntlnit civa jaenshi i iam luat prizonieri, punndu-i s mearg n faa noastr, ca s-i folosim drept scuturi, n eventualitatea unei ambuscade sau a unui atac. Desigur, nu s-a dovedit necesar. Cnd am ajuns la piramid, ne ateptau. Erau cel puin dousprezece animale, domnule. Unul dintre ele sttea lng baza piramidei, cu palmele pe latura ei, iar celelalte l nconjurau, formnd un cerc. Ne-au privit, dar n-au schiat nici o micare. Se opri i se frec gnditoare cu degetul pe nas, apoi continu. - Dup cum i-am spus Ocrotitorului, din clipa aceea totul a fost straniu. Vara trecut, am condus n dou rnduri incursiuni mpotriva clanurilor jaenshe. Prima dat, netiindu-ne inteniile, nici unul dintre cei fr de suflet nu era acolo. Pur i simplu, am distrus piramida i am plecat. A doua oar, o mulime de creaturi s-a strns n jurul ei, ncercnd s-o apere cu trupurile lor, dar fr s fie ostile n mod activ. Nu s-au mprtiat pn n-am dobort unul cu arma sonic. Desigur, am studiat rapoartele Gruptatlui Ailor, despre problemele aprute la cercul-de-piatr. De data asta, a fost cu totul altfel. Am ordonat ca doi dintre oameni s instaleze tunul pe tripod i le-am dat animalelor de neles c trebuie s se fereasc. Bineneles, prin semne ale minilor, ntruct nu cunosc nici mcar un cuvnt din limba lor pgn. Au ascultat imediat, mprindu-se n dou i aliniindu-se de ambele pri ale liniei de foc. Evident, i-am inut sub supraveghere cu armele sonice, ns totul prea ct se poate de panic. Aa a i fost. Tunul a distrus imediat piramida - o minge mare de foc, urmat de un bubuit, cnd artefactul a explodat. Au zburat cteva cioburi, dar n-a fost nimeni rnit, deoarece noi ne adpostisem, iar jaenshii preau indifereni. Dup distrugerea piramidei, s-a simit un iz puternic de ozon i, pentru o clip, am zrit o flacr albstruie - poate c o imagine consecutiv. N-am avut ns vreme s-i acord prea mult atenie, pentru c toi jaenshii au czut n genunchi n faa noastr. Toi o dat, domnilor. Apoi i-au lipit frunile de pmnt, prosternndu-se. Pe moment, am crezut c ncercau s ne aduleze ca zei ai lor, pentru c le distrusesem zeul, i am ncercat s le spun c nu le doream adorarea animalic, c voiam doar s plece imediat de pe pmnturile acelea. Apoi am neles c greisem, pentru c atunci ultimii patru membri ai clanului au cobort din copacii de pe stnc i ne-au oferit statueta. Ceilali s-au ridicat n picioare i ntregul clan a pornit spre est, ndeprtndu-se de Valea Sbiei i de dealurile nconjurtoare. Am luat statueta i am adus-o Ocrotitorului. Tcu, dar rmase n picioare, ateptnd ntrebri. - Am statueta aici, rosti Wyatt.

73

Se aplec, o lu de sub scaun i o aez pe mas, dup care ndeprt estura alb n care o nvelise. Baza ei era un triunghi de coaj neagr de copac, tare ca piatra, din ale crui coluri se ridicau trei achii lungi de os, alctuind un cadru piramidal. In interior, sculptat miastru n toate detaliile, n lemn albas-tru-deschis, se afla Bakkalon, copilul blai, innd o sabie pictat. - Ce nseamn asta? ntreb Episcopul Lyon, evident surprins. - Sacrilegiu! exclam Episcopul Dhallis. - Nici chiar aa! rosti Gorman, Episcop pentru Costume Blindate. Animalele ncearc pur i simplu s ne ctige mrinimia, poate n sperana c ne vom opri sbiile. - Doar seminia Pmntului se poate prosterna lui Bakkalon, zise Dhallis. St scris n Carte! Copilul blai nu-i va pleca privirea spre cei fr de suflete! - Tcere, fraii mei de arme! spuse Ocrotitorul i la masa cea lung se ls brusc linitea. Wyatt surse subire. - Acesta este primul dintre miracolele despre care v-am vorbit ast-iarn n capel, prima dintre ntmplrile ciudate despre care mi-a spus Bakkalon. Cu adevrat, El a pit pe planeta aceasta, pe Corlos a noastr, astfel c pn i fiarele cmpului i cunosc chipul! Gndii-v la asta, fraii mei. Gndii-v la sculptura aceasta. Punei-v cteva simple ntrebri. A cptat vreun animal jaensh ngduina de a pune piciorul n acest ora sfnt? - Nu, bineneles c nu, rspunse cineva. - Atunci, este limpede c nici unul dintre ei n-a vzut holograma care se afl deasupra altarului nostru. Nici eu n-am umblat prea des printre animale, deoarece ndatoririle m in aici, ntre ziduri. Ca atare, nimeni nu putea vedea copilul blai care-mi atrn la gt, cci puinii jaenshi care m-au zrit n-au mai trit ca s poat povesti despre statuet - ei au fost cei pe care i-am judecat, cei care atrn spnzurai pe zidurile oraului nostru. Animalele nu vorbesc graiul seminiei Pmntului i nici unul dintre ai notri n-a nvat limba lor simpl. i, n sfrit, ei n-au citit Cartea. Reamintii-v toate acestea i ntrebai-v: Cum de au tiut cioplitorii lor ce chip i form s dea sculpturii lor? Tcere; conductorii copiilor lui Bakkalon se privir ntre ei, uluii. Wyatt i ncrucia ncetior minile. - Un miracol! Nu ar mai trebui s avem necazuri cu jaenshii, deoarece copilul blai a venit la ei. In dreapta Ocrotitorului, Episcopul Dhallis se ncordase. - Ocrotitorul meu, conductorul meu ntru credin, rosti ea parc cu dificultate, pronunnd lent cuvintele, cu siguran, cu siguran, nu vrei s ne spui c aceste... aceste animale... c ele l pot adora pe copilul blai, c El le-ar accepta adulaia! Wyatt prea calm, binevoitor, mulumindu-se s surd. - Nu trebuie s-i tulburi sufletul, Dhallis. Te ntrebi dac n-am comis Prima Eroare, amintindu-i poate de Sacrilegiul lui G'hra, cnd un hrangan captiv s-a nchinat lui Bakkalon pentru a se salva de moartea cuvenit animalelor, iar Falsul Ocrotitor Gibrone a declarat c toi cei care-L venereaz pe copilul blai au suflete. - Cltin din cap. - Eu am citit Cartea. Nu, episcopule, nu sa petrecut nici un sacrilegiu! Bakkalon a umblat cu adevrat printre jaenshi, dar cu siguran nu le-a oferit dect adevrul. Ei L-au vzut n gloria Lui ntunecat i narmat i, fr ndoial, L-au auzit proclamnd c sunt animale, fr suflete... Ca atare, ei i accept locul n ordinea Universului i se retrag dinaintea noastr. Nu vor mai ucide niciodat un om. Amintete-i c nu sau prosternat n faa statuetei pe care au cioplit-o, ci ne-au dat-o nou, seminiei Pmntului, singurii care o putem venera aa cum se cuvine. Cnd s-au prosternat, au fcut-o la picioarele noastre, ca nite animale n faa oamenilor, i aa trebuie s i fie. Inelegi? Lor le-a fost dat adevrul. Dhallis ncuviina din cap. - Da, Ocrotitorul meu. Sunt iluminat. lart-mi clipa de slbiciune! Dar C'ara DaHan se ridic puin, se aplec nainte i-i ncrucia minile cu ncheieturi noduroase pe tblia mesei, ncruntndu-se. - Ocrotitorul meu, rosti el apsat. - Da, Armurierule? se ntoarse Wyatt. Chipul i se nspri. - i sufletul meu s-a cltinat o clip, sub povara grijilor... Este posibil s fiu i eu iluminat? Wyatt surse. - D-i drumul, spuse cu un glas lipsit de veselie.

74

- Poate c ntr-adevr faptul acesta este un miracol, ncepu DaHan, dar mai nti trebuie s ne ntrebm pe noi nine, s ne asigurm c nu-i vicleugul vreunui duman fr suflet. Nu neleg strategia lor sau motivele pentru care au acionat aa cum au fcut-o, totui cunosc o cale prin care se poate ca jaenshii s fi aflat trsturile lui Bakkalon. - Spune... - M refer la baza comercial jamisonean i la negutorul cu pr rou, Arik neKrol. El este din seminia Pmntului, un emerelian dup aspect, iar noi i-am dat Cartea. Cu toate acestea, na fost nflcrat de iubirea pentru Bakkalon i umbl nenarmat, ca un om fr zeu. De la asolizarea noastr, ni s-a opus ntruna i a devenit mai ostil dup lecia pe care am fost silii s le-o dm jaenshilor. Poate c a colaborat cu clanul stncii, poate c le-a spus s creeze statueta, n vederea unui obiectiv necunoscut nou. Bnuiesc c a fcut comer cu jaenshii. - Cred c vorbeti adevrul, Armurierule. In primele luni de dup asolizare, m-am strduit din rsputeri s-l convertesc pe neKrol. Totul a fost zadarnic, dar am nvat multe despre animalele jaenshe i despre comerul pe care-l fcea cu ele. - Ocrotitorul zmbi. - A fcut troc cu unul dintre clanurile de aici, din Valea Sbiei, cu cei de la cercul-de-piatr, cu clanul stncii, dar i cu cel ndeprtat, din hiul fructelor, cu clanul cascadei i cu alte clanuri mai dinspre rsrit. - Atunci, este opera lui! spuse DaHan. E un iretlic! Toi ochii se ndreptar spre Wyatt. - Nu am spus asta. Indiferent care i-ar fi inteniile, neKrol este singur. El n-a fcut nego cu toi jaenshii, nici mcar nu i-a cunoscut pe toi. - Pentru o clip, sursul Ocrotitorului se li. - Aceia dintre voi care l-au vzut pe emerelian tiu c este un brbat gras i lipsit de putere. Cu greu ar fi putut umbla att de departe pe ct ar fi nevoie, i nu are nici aparat de zbor, nici sanie motorizat. - Dar a avut contacte cu clanul stncii! insist DaHan. Liniile adnc ntiprite pe fruntea lui armie se ncpnau s fie ncruntate. - Aa este, aprob Wyatt, totui Grupmama Jolip n-a plecat singur azi diminea. I-am trimis i pe Gruptaii Walman i Ailor, ca s traverseze apele Cuitului Alb. Pmntul de acolo este negru i mnos, mai bun dect cel din est. Clanul stncii, care se afl n sud-est, se gsea ntre Valea Sbiei i Cuitul Alb, astfel c au trebuit s plece. Dar celelalte piramide mpotriva crora am pornit aparineau clanurilor ndeprtate de pe ru, situate la peste treizeci de kilometri spre sud. Ele nu l-au vzut niciodat pe negutorul Arik neKrol... I-ar fi vzut doar dac ast iarn i-ar fi crescut aripi. Dup aceea, Wyatt se aplec din nou, aez pe mas alte dou statuete i le dezveli. Una era montat pe o baz de ardezie i fusese sculptat rudimentar; cealalt baz era din lemn de rdcin, lucrat n detalii minuioase. Cu excepia materialelor i a modului de realizare, statuetele erau identice cu prima. - Vezi vreun iretlic, Armurierule? ntreb Wyatt. DaHan privi i nu spuse nimic, deoarece Episcopul Lyon se scul brusc i rosti: - Este un miracol! iar ceilali l imitar. Dup ce larma se potoli, mthlosul Armurier i plec fruntea i opti: - Ocrotitorul meu, citete-ne nelepciune! *** - Laserele, vorbitoareo, laserele! -n vocea lui neKrol se simea un ton de disperare vecin cu isteria. Ryther nu s-a ntors nc, i asta-i principalul. Trebuie s ateptm! Se afla n exteriorul bazei comerciale, cu pieptul gol, transpirnd sub soarele fierbinte al dimineii, n vreme ce vntul puternic ii rvea prul lung. Vacarmul l trezise dintr-un somn agitat. Ii oprise chiar la marginea pdurii, iar acum vorbitoarea amar se rsucise s-l nfrunte, artnd aprig i aspr, extrem de ne-jaensh cu laserul petrecut pe spate, avnd o earf albastr de mtase-lucitoare nnodat n jurul gtului i inele masive cu nestemate-scnteietoare pe toate degetele. Ceilali exilai, cu excepia femelelor nsrcinate, stteau n jurul ei. Unul avea cellalt laser, iar restul aveau arbalete energetice. Fusese ideea vorbitoarei. Nou-alesul ei tovar sttea sprijinit ntr-un genunchi, gfind; venise n fug de la cercul-de-piatr.

75

- Nu, Arik, spuse vorbitoarea, iar ochii ei armii preau furioi. Dup socoteala ta, laserele trebuiau s vin acum mai bine de o lun. Ateptm zi dup zi, iar Ingerii de Oel distrug tot mai multe piramide. In curnd, vor spnzura din nou copii. - Foarte curnd, ncuviin neKrol. Foarte curnd, dac o s-i atacai. Care-i sperana voastr de victorie? Cercetaul tu zice c merg cte dou grupe i un tanc - i putei opri cu dou lasere i patru arbalete? Ai nvat aici s gndeti sau nu? - Da, spuse vorbitoarea, ns i dezgoli dinii spre el. Da, dar asta nu conteaz. Clanurile nu se mpotrivesc, aa c trebuie s-o facem noi. De jos, tovarul jaenshei i ridic ochii spre neKrol. - Ei..., gfi el, ei merg spre cascad. - Cascada! repet vorbitoarea amar. Dup moartea iernii, au distrus peste douzeci de piramide, Arik, i tancurile lor au zdrobit pdurea, iar acum un drum mare i colbuit brzdeaz pmntul din valea lor, pn la inuturile rului. Totui, n anotimpul acesta n-au fcut ru nici unui jaensh, i-au lsat pe toi s plece. Iar toate clanurile acelea fr zei s-au dus la cascad, pn ce pdurea celor de la cascad a fost golit i totul a fost consumat. Vorbitorii lor stau cu vorbitorul btrn i poate c zeul cascadei ii ia la el, poate c este un zeu foarte mare. Eu nu tiu lucrurile astea. Stiu ns c Ingerul chel a aflat acum c douzeci de clanuri s-au strns laolalt, c a auzit de adunarea a cinci sute de jaenshi aduli, i pornete cu un tanc mpotriva lor. Ii va lsa s plece i de data asta la fel de uor, mulumindu-se cu o statuet? Vor pleca ei, Arik, vor renuna la un al doilea zeu la fel de uor ca i la primul? Vorbitoarea clipi repede din ochi, apoi continu: - M tem c se vor mpotrivi cu ghearele lor jalnice. M tem c Ingerul chel i va spnzura chiar dac ei nu se vor mpotrivi, deoarece o adunare att de mare ii trezete suspiciunea. M tem de multe i tiu puine, dar tiu c noi trebuie s fim acolo. Nu ne vei opri, Arik, i nu mai putem atepta ntrziatele tale lasere. Dup aceea, se ntoarse ctre ceilali i-i ndemn: - Haidei, trebuie s alergm! Se topir n pdure nainte ca neKrol s le poat mcar striga s se opreasc. Blestemnd, acesta se ntoarse la baz. Cele dou femele exilate tocmai ieeau dinuntru. Ambele se apropiau de sorocul naterii, dar aveau arbalete energetice n mini. NeKrol ncremeni. - i voi! exclam el furios, privindu-le. Nebunie, asta-i pur i simplu nebunie! Ele l privir cu ochi tcui i aurii, apoi trecur pe lng el, ndreptndu-se spre pdure. Brbatul intr n baz, i strnse n coad prul lung, ca s nu se agate de crengi, mbrc o cma i se repezi spre u. Apoi se opri. O arm, avea nevoie de o arm! Privi n jur cu disperare i alerg n magazie. Nu mai rmsese nici o arbalet. Oare ce mai exista acolo? Incepu s scotoceasc printre lucruri i alese n cele din urm o macet din duraliaj. O simea ciudat n mn i probabil c aspectul lui era cu totul ridicol - n nici un caz, nu aducea a rzboinic -, dar cumva simise c trebuia s ia ceva. Apoi porni ctre clanul cascadei. *** NeKrol era supraponderal i cu muchi flasci, nu fusese deloc obinuit s alerge, iar drumul se ntindea pe aproape doi kilometri, prin pdurea deas a verii. Fu nevoit s se opreasc de trei ori, ca s-i trag sufletul i s-i domoleasc durerile din piept, i i se pru c trecuse o venicie pn ajunse. Totui, reui s soseasc naintea Ingerilor de Oel; un tanc este masiv i lent, iar drumul din Valea Sbiei era mai lung i mai accidentat. Jaenshii se zreau peste tot. Poiana era lipsit de iarb i de dou ori mai mare dect i-o amintea neKrol de la ultima sa cltorie acolo, la nceputul primverii. Jaenshii o umpleau ns complet - erau aezai pe sol, privind iazul i cascada, toi tcui, att de nghesuii nct nici nu aveai loc s te strecori printre ei. i mai muli se craser n copaci - n fiecare copac erau cel puin o duzin. Unii copii se suiser chiar pe ramurile din vrf, acolo unde, de obicei, domneau doar pseudomaimuele. Pe lespedea din mijlocul iazului - cascada vzndu-se napoia lor precum un decor-vorbitorii se adunaser n jurul piramidei. Erau chiar mai nghesuii dect Jaenshii de pe iarb i toi i ineau palmele apsate pe feele piramidei. Unul dintre ei, slab i fragil, se suise pe umerii altuia,

76

pentru a putea s-o ating. NeKrol ncerc s-i numere, dar abandon tentativa. Grupul era prea compact - o mas de brae, acoperite de blan cenuie, i de ochi aurii, avnd piramida n centru, ntunecat i neclintit ca ntotdeauna. Vorbitoarea amar sttea n iazul a crei ap i ajungea pn la glezne. Era ntoars spre mulime i rcnea; vocea i suna straniu de diferit de obinuitul tors jaensh - cu earfa i inelele, prea absurd de nelalocul ei acolo. In timp ce vorbea, agita laserul pe care-l inea ntr-o mn. Slbatic, pasionat, isteric, le explica celor din poian c Ingerii de Oel veneau, c ei trebuiau s plece nentrziat, c trebuiau s se separe, s intre n pdure i s se regrupeze la baza comercial. Repeta ntruna aceleai idei. Clanurile rmneau ns tcute i ncordate. Nimeni nu rspundea, nimeni nu asculta, nimeni nu auzea. In plin zi, ei se rugau. NeKrol i croi drum printre ei, pind cnd pe minile, cnd pe picioarele lor; aproape nu putea pune bocancul pe pmnt, fr s nu ating un trup jaensh. Se opri lng vorbitoarea amar, care continua s gesticuleze cu furie, fr ca ochii ei armii s-l poat vedea. Apoi, ea se opri. - Arik, rosti, Ingerii vin i ei nu vor s asculte! - Ceilali..., gfi brbatul, care nc nu-i recptase suflul. Unde sunt? - In copaci, rspunse ea, gesticulnd imprecis, l-am trimis n copaci. Lunetiti, Arik, aa cum am vzut pe peretele tu. - Te rog, spuse el, ntoarce-te cu mine! Las-i pe ei, las-i! Le-ai spus. Le-am spus i eu. Indiferent ce se va ntmpla, este opiunea lor, este vina religiei lor idioate. - Nu pot pleca, replic vorbitoarea amar. - Prea confuz, aa cum se ntmplase de multe ori cnd neKrol o ntrebase unele lucruri. - Cred c-ar trebui s plec, dar cumva tiu c trebuie s rmn aici. Iar ceilali nu vor pleca, chiar dac eu a face-o. Ei o simt mult mai puternic. Trebuie s fim aici. Trebuie s luptm, s vorbim... - Clipi din ochi. - Nu tiu de ce, Arik, dar trebuie s-o facem! Inainte ca negustorul s-i poat rspunde, Ingerii de Oel ieir din pdure. La nceput, erau doar cinci, larg rsfirai; apoi, dup puin timp, aprur ali cinci. Toi pedetri, n uniforme a cror culoare vefde-ntunecat ptat de cafeniu se contopea cu cea a frunziului, astfel nct se distingeau numai sclipirile centurilor din plas de oel i ctile de lupt. Unul dintre ei, o femeie blond i usciv, purta un guler rou nalt; toi ineau lasere n mini. - Tu! strig blonda, ai crei ochi l descoperiser imediat pe Arik, stnd n picioare, cu coada fluturnd n vnt i cu maceta atrnndu-i inutil n mn. Vorbete cu animalele! Spune-le c trebuie s plece! Spune-le c, din ordinui Ocrotitorului Wyatt i al copilului blai Bakkalon, la est de muni nu li se permite s se strng n numr aa de mare. Spune-le! O zri apoi pe vorbitoarea amar i tresri. - i ia laserul din mna animalului la, nainte s v ardem pe amndoi! Tremurnd, neKrol ls maceta s-i cad dintre degetele inerte n ap. - Vorbitoareo, rosti el n jaensh, atunc arma, te rog! Dac mai speri s vezi vreodat stele ndeprtate... Arunc laserul, prietena mea, copila mea, imediat! i cnd o veni Ryther, te voi lua cu mine la ai-Emerel i n locuri i mai ndeprtate. Glasul negustorului trda o spaim cumplit - Ingerii de Oel i fixau cu laserele, i nu crezu nici mcar o clip c vorbitoarea l va asculta. Dar, n mod straniu, ea se art docil i azvrli laserul n iaz. NeKrol nu-i putu vedea ochii, ca s citeasc n ei. Grupmama se relaxa vizibil. - Perfect, ncuviin ea. Acum, vorbete cu ei n graiul lor de animale i spune-le s plece. Dac nu, i vom zdrobi. Un tanc a pornit deja ncoace! Acum, peste vuietul cascadei, neKrol putea auzi - trosnetele puternice, provocate de tancul ce trecea peste copaci, transformndu-i n achii sub enilele late din duroel. Poate c foloseau tunul i turelele laser pentru a ndeprta bolovanii i alte obstacole. - Le-am spus, vorbi disperat neKrol. Le-am spus de multe ori, dar nu aud! Art de jur mprejurul su. Poiana era ncins de soare i ticsit de corpurile jaenshilor; nici un clan nu bgase n seam apariia Ingerilor de Oel, sau confruntarea, napoia lui, vorbitorii continuau s-i apese palmele micue pe zeul lor.

77

- Atunci, vom scoate din teac sabia lui Bakkalon, vorbi Grupmama, i poate c-i vor auzi propriile vaiete! Bg laserul n toc i scoase o arm sonic, iar neKrol, nfiorndu-se, i ghici intenia. Armele sonice foloseau unde sonore de mare intensitate pentru a distruge pereii celulelor i a lichefia carnea. Efectele lor erau teribile pe plan psihologic; nu exista o moarte mai oribil. Apoi, ns, apru un al doilea grup de Ingeri. Se auzir scrnete i trosnete de lemne rupte, iar napoia unui plc de arbori, negustorul putu vedea flancurile negre ale tancului, cu tunul rotindu-se parc n direcia sa. Doi dintre noii sosii purtau gulerul stacojiu - un tnr rumen la fa, cu urechi mari, care ltra ordine ctre soldai, i un brbat uria, musculos, cu craniu ras i piele armie, ridat. NeKrol l recunoscu: era Armurierul C'ara DaHan. Acesta puse o mn grea pe braul Grupmamei, cnd femeia ridic arma sonic. - Nu, spuse el. Nu aa se procedeaz. Ea i vr imediat arma n toc. - Ascult i m supun. DaHan privi spre neKrol. - Negutorule, bubui el, aceasta-i lucrarea ta? - Nu, rspunse neKrol. - Nu se vor mprtia, adug Grupmama. - Ne va lua o zi i o noapte s-i doborm pe toi cu armele sonice, rosti DaHan, privind poiana i copacii, apoi cercetnd cu ochii poteca stncoas ntortocheat ce suia pn n vrful cascadei. Exis ns o cale mai simpl. Distrugem piramida i ei vor pleca imediat. Se opri apoi, nainte de a termina ce avea de spus; ochii i rmseser fixai asupra vorbitoarei amare. - O jaensh cu inele i earf, zise el. Pn acum, nu teseau nimic n afar de giulgiuri. Asta m alarmeaz. - Este una dintre cei de la cercul-de-piatr, vorbi iute neKrol. A locuit cu mine. DaHan ncuviin din cap. - Ineleg. Eti cu adevrat un om fr zeu, neKrol, dac te nsoeti cu animale fr suflet i le nvei s maimureasc seminia Pmntului. Totui, acest lucru este lipsit de importan. Ridic braul semnaliznd; napoia lui, printre copaci, tunul tancului se roti uor spre dreapta. - Indeprteaz-te, mpreun cu animalul tu domestic, continu DaHan. Cnd voi cobor braul, zeul jaensh va exploda i, dac rmi pe loc, nu vei mai mica niciodat. - Dar vorbitorii! protest neKrol. Salva i va... Se ntoarse ntr-acolo, ca s-i arate. Dar vorbitorii se ndeprtau unul cte unul de piramid. Indrtul su, Ingerii murmurau: - Un miracol! opti cineva rguit. - Copilul nostru! strig altul. Stpnul nostru! NeKrol rmase paralizat. Piramida de pe lespedea de stnc nu mai era colorat n rountunecat. Acum scnteia n razele soarelui, o cupol de cristal transparent. Iar dedesubtul acelei cupole, perfect n fiecare detaliu, copilul blai Bakkalon surdea, cu Ucigaul Demonilor n mn. Vorbitorii jaenshi se ndeprtau iute acum, mpiedicndu-se i cznd n ap, n graba lor. NeKrol l ntrezri pe vorbitorul btrn alergnd mai repede dect toi, n ciuda vrstei. Nici el nu prea s neleag ce se ntmplase. Vorbitoarea amar rmsese cu gura deschis. Negustorul se ntoarse. Jumtate dintre Ingerii de Oel czuser n genunchi; ceilali coborser armele, fr s-i dea seama, i ncremeniser uluii. Grupmama se ntoarse ctre DaHan. - Este un miracol, vorbi ea. Aa cum a profeit Ocrotitorul Wyatt. Copilul blai umbl pe aceast planet. Armurierul rmase ns ferm. - Ocrotitorul nu se afl aici, spuse el cu glas tios, iar acesta nu-i un miracol. Este un iretlic al unui duman, iar eu nu m voi lsa pclit. Nu voi ngdui s rmn blasfemia aceasta pe pmntul lui Corlos. Braul su cobor brusc. Probabil c Ingerii din tanc ncremeniser, plini de veneraie; tunul nu trase. DaHan se rsuci n direcia lor, iritat. - Nu este nici un miracol! rcni el, ncepnd s ridice din nou braul.

78

Lng neKrol, vorbitoarea amar strig pe neateptate. Brbatul o privi alarmat i vzu c ochii ei cptaser o nuan aurie strlucitoare. - Zeul, murmur ea ncet. Lumina revine la mine! Iar zumzetul arbaletelor rsun din copacii din jurul poienii i dou sgei lungi se nfipser aproape simultan n spatele lat al lui DaHan. Fora impactului l trnti pe Armurier n genunchi, izbindu-l de sol. - FUGI! url neKrol i o mpinse pe vorbitoarea amar cu toat puterea, iar ea se cltin i-l privi pentru o clip, cu nite ochi ce aveau din nou culoarea bronzului i un licr de spaim. Apoi, iute, ni spre cel mai apropiat plc de copaci, cu earfa fluturndu-i n urm. - Ucidei-o! zbier Grupmama. Ucidei-i pe toi! Cuvintele ei i deteptar att pe jaenshi, ct i pe Ingerii de Oel; copiii lui Bakkalon ridicar laserele mpotriva gloatei ce se npusti pe neateptate i mcelul ncepu. NeKrol ngenunche i bjbi printre bolovanii acoperii de muchi, pn ce gsi laserul, dup care l ridic la umr i ncepu s trag. Fasciculul izbi n rafale furioase, o dat, a doua, a treia oar. innd trgaciul apsat, rafalele se transformar ntr-o raz i brbatul retez din talie un nger cu casc argintie, nainte ca mruntaiele s-i ia foc i s se prbueasc n iaz. Mult timp, nu vzu nimic; exista doar durere i zgomot, i apa care-i clipocea blnd pe fa, i ipetele ascuite ale jaenshilor care alergau pe lng el. Auzi de dou ori bubuitul i pritul tunului, iar de cteva ori fu clcat n picioare. Totul prea lipsit de importan. Se strdui s-i ridice capul pe pietre, pe jumtate afar din ap, dar dup un timp nici mcar asta nu mai pru vital. Singurul lucru care conta era focul ce-i mistuia abdomenul. Apoi, cumva, durerea pieri, i simi mult fum i duhori oribile, dar mult mai puin zgomot; rmase nemicat i ascult glasurile. - Piramida, Grupmama? ntreb cineva. - Este un miracol, replic un glas de femeie. Privete, Bakkalon este tot acolo. Vezi cum zmbete? Azi, aici, am fcut ceea ce trebuia fcut! - Cu ea ce facem? - Crai-o n tanc. Trebuie s i-o ducem Ocrotitorului Wyatt. La scurt timp dup aceea, glasurile se ndeprtar i neKrol auzi doar sunetul apei, curgnd mereu, rostogolindu-se peste bolovanii pantei i prbuindu-se n cascad. Era un sunet foarte odihnitor. Hotr s doarm. *** Brbatul vr ranga ntre dou scnduri i aps cu putere. Lemnul subire ced aproape fr s protesteze. - Alte statuete, Jahnis, anun el dup ce se aplecase i dduse la o parte materialul protector. - Fr valoare, suspin scurt Ryther. Sttea n mijlocul ruinelor bazei comerciale a lui neKrol. Ingerii o distruseser, cutnd jaenshi narmai, iar sfrmturile erau mprtiate peste tot. Totui, nu se atinseser de lzi. Brbatul trecu la urmtoarea stiv. Ryther privi gnditor spre cei trei jaenshi care se strnseser lng ea, dorindu-i ca acetia s fi putut comunica puin mai bine. Unul dintre ei, o femel zvelt, care purta o earf i o mulime de inele, se rezema mereu ntr-o arbalet i tia ceva terran, dei nu ndeajuns. Era inteligent i prindea repede cuvintele, ns pn acum spusese un singur lucru: - Lumea lui Jam'son. Arik ne ia. Ingerii ucid. Le repetase ntruna, pn ce Ryther o fcuse n cele din urm s priceap c, da, i vor lua. Ceilali doi jaenshi, femela nsrcinat i masculul cu laser, preau c nu vorbesc absolut deloc. - Tot statuete, anun brbatul, care deschisese prima lad dintr-o stiv nou, din fosta magazie a lui neKrol. Femeia ridic din umeri i el trecu mai departe. Ryther se ntoarse i se ndrept ncet spre marginea aerodromului, unde se afla Luminile Jolostarului, cu trapele deschise, din care se revrsa o lumin galben, puternic n amurg. Jaenshii o urmar, aa cum fcuser de ond sosise; fr ndoial, se temeau c avea s plece i s-i abandoneze dac ar fi scpat-o o clip din ochii lor mari, de culoarea bronzului. - Statuete, murmur Ryther pe jumtate pentru sine, pe jumtate pentru jaenshi. (Cltin din cap.) De ce a fcut-o? i ntreb, dei tia c n-o puteau nelege. Un negustor cu experiena lui?

79

Mi-ai putea spune, poate, dac ai ti ce vorbesc, n loc s se concentreze asupra giulgiurilor, asupra adevratei arte jaenshe, de ce v-a nvat pe voi s cioplii versiuni btinae ale unor zei omeneti? Ar fi trebuit s tie c nici un agent de vnzri nu va accepta asemenea falsuri evidente. Arta extraterestr este extraterestr. (Oft.) Probabil c-i vina mea. Trebuia s fi deschis lzile, concluziona ea, rznd uor. Vorbitoarea amar o privi. - Giulgiu Arik. Dat. Ryther ncuviin, neatent. Acum, acesta era atrnat chiar deasupra cuetei ei; un obiect straniu, esut parial din blan jaensh i n cea mai mare parte din uvie lungi i mtsoase de pr rou ca focul. Pe el, cenuiu pe fond rou, se afla portretul aproximativ, totui identificabil, al lui Arik neKrol. Ii pusese ntrebri i n privina aceasta. Era oare tributul unei vduve? Al unui copil? Sau doar al unei prietene? Ce se ntmplase cu Arik n anul ct Luminile fusese plecat? Dac s-ar fi putut ntoarce la timp, atunci... dar pierduse trei luni pe Lumea lui Jamison, discutnd cu nenumrai ageni de vnzri, n ncercarea de a scpa de statuetele lipsite de orice valoare. Abia la mijocul toamnei, Luminile Jolostarului revenise pe Corlos i gsise baza lui neKrol n ruine, cu Ingerii strngnd deja recoltele. Ingerii... Cnd se dusese la ei, pentru a le oferi transportul inutil de lasere, cutnd s fac un troc, vederea zidurilor roii ca sngele ale oraului o ngreoase. Crezuse c era pregtit pentru aa ceva, ns cele gsite depiser orice anticipri. Un grup de Ingeri de Oel o gsise, vomitnd n afara porilor nalte i ruginite, i o escortase n interior, naintea Ocrotitorului. Wyatt era de dou ori mai scheletic dect i-l amintea. Se gsea afar, lng baza unei uriae platforme-altar ce fusese nlat n centrul oraului. O statuie a lui Bakkalon, prnd incredibil de real, nchis sub o piramid de sticl i aezat pe un soclu nalt de piatr roie, proiecta o umbr lung peste altarul de lemn. Sub acesta, grupele de Ingeri adunau neoiarba proaspt culeas, grul i carcasele congelate de ramatori. - Nu avem nevoie de produsele tale, i spusese Ocrotitorul. Lumea lui Corlos este de multe ori binecuvntat, copila mea, i Bakkalon triete acum printre noi. A fcut multe miracole nsemnate i va mai face i altele. Credina noastr este n EL - Artase spre altar cu o mn usciv. - Vezi? Drept ofrand, ne ardem proviziile pentru iarn, cci copilul blai ne-a fgduit c anul acesta iarna nu va mai sosi. Tot El ne-a nvat s ne nmulim n pace, aa cum odinioar noi nine am fost procreai n rzboi, astfel ca seminia Pmntului s fie i mai puternic. Este epoca unor noi i mree revelaii! Ochii i ardeau n timp ce vorbea - ochi fanatici, ce alergau de colo-colo, imeni i ntunecai, i totui, n mod straniu, ptai cu fulgi aurii. Ryther prsise Oraul Ingerilor de Oel ct putuse de repede, strduindu-se din rsputeri s nu mai priveasc spre ziduri. Dup ce se suise ns pe dealuri, ndreptndu-se din nou spre baza comercial, ajunsese la cercul-de-piatr, la piramida sfrmat unde o adusese Arik. Acolo, constatase c nu mai putea rezista i, neajutorat, se ntorsese pentru a arunca o ultim privire asupra Vii Sbiei. Imaginea aceea n-o prsise niciodat. Pe exteriorul zidurilor, atrnau copiii Ingerilor - un ir de trupuoare nemicate n uniforme albe, la capetele unor funii lungi. Cu toii muriser n pace, ns moartea este rareori panic; cei mai vrstnici, cel puin, muriser repede, cu gturile frnte instantaneu. Dar pruncii blai aveau laurile petrecute n jurul mijlocurilor i Ryther era convins c majoritatea atrnaser acolo pn ce muriser de foame. - In timp ce sttea i-i amintea totul, brbatul din echipaj iei din ultima camer a bazei lui neKrol. - Nimic, raport el. Numai statuete. Ryther ncuviin din cap. - Plecm? ntreb vorbitoarea amar. Lumea lui Jam'son? - Da, rspunse Ryther, privind dincolo de nava care atepta, spre pdurea ntunecat, primitiv. Inima Bakkalonului apusese. Intr-o mie de mii de pduri i un singur ora, clanurile ncepuser s se roage. Chicago Octombrie, 1974

80

Nici flacarile multicolore ale unui inel stelar


Dincolo de fereastr, furtunile de foc continuau, dezlnuite. Panorama acoperea un perete ntreg al slii de monitorizare, o tapiserie de flcri de-a pururi mictoare, un tipar curgtor de lumin lichid de toate culorile i formele. Vrtejuri uriae de aur topit lunecau, sinuoase i erpuitoare. Sulie de portocaliu i stacojiu fulgerau, aprnd i disprnd. Trznete verzi-albastre se izbeau n fereastra de observaie ca picturile de ploaie, tentacule de fum chihlimbariu se nvolburau, dre de alb pur i ardeau imaginile persistente n ochii privitorilor. Dansnd, micndu-se, schimbndu-se; toate culorile nulspaiului urlau un cntec tcut i aleatoriu. Oamenii, cel puin, credeau c este aleatoriu. Vreme de cinci luni standard, vortexul se rotise n vidul lui Niciunde, fr ca vreun calculator s sesizeze mcar o repetiie. Inuntru, ntr-o ncpere lung, scldat de luminile vrtejului, cinci monitori stteau la consolele lor, cu faa spre fereastr, i supravegheau vortexul. Fiecare consol era un labirint de luminie i butoane sclipitoare de control, avnd n centru patru ecrane de afiare, pe care numerele curgeau la nesfrit i linii roii, subiri, trasau grafice. Exista, de asemenea, un mic contor digital, pe care sutimile de secund se adunau neobosite peste cele cinci luni deja nregistrate. Monitorii se schimbau la fiecare opt ore. Acum, de serviciu erau trei femei i doi brbai. Toi purtau halatele albastru-deschis ale tehnicienilor i ochelari de protecie, cu lentile ntunecate. Lunile scurse i fcuser ns neglijeni; doar Trotter, la consola central, mai inea ochelarii la ochi. Restul i-i ridicaser pe frunte sau pe pr. Indrtul monitorilor se gseau dou console de comand n form de potcoav i peretele de calculatoare. Al Swiderski, un blond voinic, cu oase mari, purtnd un halat alb de laborator, avea n grij calculatoarele. Jennifer Gray ocupa unul dintre scaunele de comand. Cellalt era gol, dar asta conta prea puin. In clipa aceea, ele erau singurele locuri unde te puteai aeza; totul fusese fixat pe automat i genera toarele de nulspaiu ale Inelului Stelar Niciunde ardeau cu o furie constant. Cu un teanc de imprimate n mn, Swiderski pluti spre locul unde Jennifer scria pe un clipboard. - Cred c ne apropiem de punctul critic, rosti el cu glas inexpresiv. Jennifer l fix, cu o privire preocupat. Era o femeie frumoas, nalt i zvelt, cu ochi verzi strlucitori i pr blond-rou lung i drept. Purta un halat alb cu croial sobr i un inel de aur. - Inc aproximativ opt ore, cltin ea din cap spre Swiderski. Dac am calculat corect... Dup aceea, putem opri generatoarele, ca s vedem ce am obinut. Swiderski privi afar, spre furtunile de foc ce se nvolburau. - Cinci straturi de duraliaj transparent, rosti el ncet. Patru straturi intermediare de aer refrigerat i un strat triplu de sticl. Cu toate astea, fereastra interioar este cald, dac o atingi... - Incuviin din cap. -M-ntreb peste ce-o s dm. Monitorizarea continu. *** La un kilometru i jumtate mai departe, pe alt punte a inelului, Kerin daVittio intr singur n vechea cabin de comand. Ceilali veneau rareori aici. Cabina era numai a lui. Cndva, cu ani n urm, fusese centrul nervos al Inelului Stelar Niciunde; de aici, un singur om avea sub mn toate puterile copleitoare a o mie de generatoare nulspaiu. De aici, putea trezi la via vortexul, pentru a-l privi cum se rotete. Asta ns fusese n trecut. Inelul Stelar Niciunde fusese prsit timp de aproape ase ani, iar la sosirea lor, Jennifer i echipa ei apreciaser c vechea cabin de comand era prea mic pentru scopurile lor. De aceea, o abandonaser. Acum, generatoarele rspundeau la comenzile consolelor gemene din sala de monitorizare. Cabina de comand i aparinea lui Kerin, pianjenilor si mecanici i spectrelor inelului adumbrit.

81

Cabina era un cub mic, alb imaculat. Familiara consol potcoav se gsea n centrul ei. Kerin sttea n interior, nconjurat de comenzi, cu o expresie vistoare pe chip. Era un brbat scund, subire, dar puternic, cu o claie de pr negru i ochi negri, neastmprai; uneori, era agitat, alteori, vistor. Cu mult timp n urm, renunase la halatul albastru al tehnicienilor n favoarea hainelor civile; acum, purta pantaloni negri i o cma ntunecat cu guler rscroit, tivit cu rounchis. Minile sale experte alergar peste comenzi i pereii se destrmar. Se gsea n exterior, n bezn, cu inelul stelar dedesubtul su. Proiecia holografic i oferea o imagine a inelului i ayortexului pe care fereastra din sala de monitorizare n-o putea egala. In cabin, nu mai exista nimic altceva; erau doar el i consola, plutind n vid la kilometri deasupra locului unde se desfura aciunea. Seciunea inelului care coninea cabina de control se ntindea uria sub picioarele sale; restul se curba lent n ambele direcii, micorndu-se treptat ntr-o panglic de metal, care se ndeprta tot mai mult i mai mult, nainte de a se curba din nou, pentru a descrie un cerc complet, ntlnind partea opus undeva, ntr-o deprtare neclar. Un cerc argintiu cu diametrul de o sut cincizeci de kilometri - Inelul Stelar Niciunde fusese construit conform specificaiilor standard. In interiorul inelului, nctuat de limitatoare i de blindaj, alimentat de puterea slbatic a o mie de reactoare de fuziune, vortexul nulspaiu se rotea n mreia-i lipsit de minte. Acesta era vrtejul multicolor care adusese Omului stelele. Kerin l privi pn ce lumina ncepu s-i rneasc ochii. Apoi, i examina consola. Curbura potcoavei, imediat n faa lui, era complet ntunecat; minile i se deplasar agitate peste butoanele deconectate care, cndva, controlaser vortexul. Continuau s strluceasc palid doar butoanele de pe ambele laturi; n stnga, comenzile hologramei, n dreapta, comanda pianjenilor mecanici. O mulime de grupuri de taste arznd cu o lumin pal-verzuie. Swiderski spusese c nu exista nici un motiv pentru care s-i acioneze; de aceea, vechea cabin de comand era doar pe jumtate funcional i Kerin lucra singur. Mna lui stng se ntinse ctre comenzi, iar hologramele se rotir n jurul su; acum se afla la patruzeci i cinci de kilometri n adncul inelului, cptnd input vizual din alt set de proiectoare. Imaginea rmsese n esen aceeai: furtuna de foc care continua de cinci luni. De altfel, acela era punctul cu probleme. Se roti spre dreapta i atinse alte taste. Dedesubt, un panou glisa, deschizndu-se n blindajul inelului stelar, i dinuntru iei un pianjen mecanic. Aducea ntr-adevr mult cu un pianjen construit din metal: avea opt picioare, un corp rotund, argintiu, de duraliaj sclipitor, ale crui flancuri reflectau culorile vortexului n dre, un mers familiar, grbit. Cnd Kerin l trimise ctre locul cu pricina, i folosi toate cele opt picioare ca s se prind de inelul stelar. Ajuns la destinaie, brbatul glisa alt panou i activ ochii pianjenului. Hologramele se fisurar; iluzia de a fi n exterior dispru. Pianjenul avea o mulime de ochi, majoritatea la nivelul abdomenului. Acum, sttea deasupra deschiderii din inel, cobornd n interior cu patru picioare, n timp ce celelalte patru se fixaser de laturile opuse, iar toi ochii studiau generatorul cu probleme. Peretele din faa lui Kerin i oferea input vizual - domeniu normal, infrarou, ultraviolet. Peretele din dreapta msura radioactivitatea i avea imagini luate cu raze-X, iar cel din stnga afia cele mai recente date pe care calculatorul le cpta de la monitorii respectivului generator. Cu patru brae care lucrau, treburile mergeau repede. Kerin dezactiva pentru scurt timp generatorul, urmri problema pn la surs, scoase o pies i o nlocui cu alta luat din cavitatea de stocare a pianjenului. Dup aceea, retrase braele metalice i se ls pe spate n fotoliu. Panoul glisa, nchizndu-se. Sri din ochii pianjenului, revenind la holograme. Pianjenul ncremeni; vortexul ardea. Kerin le privi fr s le vad. Mna i se deplas la stnga i hologramele se transformar din nou. Nu mai urmrea focurile rotitoare, ci privea n exterior, dincolo de cercul inelului. Spre bezna infinit i vid a lui Niciunde. Ca ntotdeauna, vreme de o secund dup ce revenise de la imaginile pianjenului, crezu c orbise. Apoi, ns, ochii i se adaptar i putu distinge consola, vag. Asta era tot. Se ls din nou pe spate n fotoliu, i ridic pe consol picioarele nclate n cizme i suspin. O spaim familiar se revrs peste el, nsoit de exaltare. Gnditor, privi neantul.

82

Vzuse holograme ale celorlalte o duzin de inele stelare, dar acesta, acesta, era unic. Primul inel, Cerberus, plutea la zece milioane de kilometri dincolo de Pluton, nconjurat de un ocean de stele. Poate c erau mici, reci i ndeprtate, dar erau stele, dovada faptului c Cerberus i oamenii si se gseau n siguran n interiorul sistemului-cmin i n linitea confortabil a universului cunoscut. Acelai lucru se putea spune despre Ua Neagr, care plutea ntr-o poziie Troian napoia lui Jupiter. Sau despre Vulcan, care ardea negru i spart n umbra Soarelui. De partea opus lui Cerberus se rotete alt inel, nconjurat de stele ciudate, i cu toate acestea la fel de confortabil. Ce conteaz c stelele acelea nu aparin istoriei Omului? Cui i pas n ce galaxie ar putea fi ele? In apropiere se afl A Doua ans, o planet verde i cald, lng un soare galben strlucitor, cu oameni i orae ce se nal iute. Dar Vulcan? Ce-i cu el? Se deschide spre un infern, de acord; vortexul su de iad este poarta spre interiorul unei stele, ns i asta putea fi neles de Kerin. Ua Neagr era mai terifiant; ptrunzi aici i ajungi n vidul imens dintre galaxii. Nu exist nici o stea, nici o planet. Doar spirale, ht departe, n configuraii complet necunoscute omului. i, din fericire, o a doua gaur, n jurul creia au construit alt inel stelar, ctre sistemul strjucitor i luxuriant al Zorilor. Ins dincolo de partea ndeprtat a Gurii spre Niciunde se ntinde trmul cel mai ntunecat dintre toate. Aici stpnete bezna, imens i vid. Nu exist stele. Nu exist planete. Nu exist galaxii. Nici o raz de lumin nu traverseaz hul acesta; nici un atom de materie nu-i mnjete perfeciunea. Pe ct de departe poate vedea omul, pe ct de departe pot simi mainriile lui, n toate direciile. Nu exista dect nefiina i vidul. Infinite, tcute i mai teribile dect orice cunoscuse Kerin vreodat. Niciunde. Locul de dincolo de Univers, aa i-au spus. Din echipajul lui Niciunde, doar Kerin continua s utilizeze vechea cabin de comand. Doar Kerin avea o meserie care-l ducea afar. Anterior, nu-i prea pasase de lucrul sta. Fusese mulumit c era singur, c avea vreme s se gndeasc, s viseze i s scrie poezii, hobby-ul lui. Incepuse s studieze Niciunde, aa cum Jenny studiase cndva stelele, pe vremea cnd amndoi se aflau pe Pmnt. Ceva ns l atrsese i acum nu se mai putea opri. Obsedat, posedat, fcea pauz dup fiecare misiune ncheiat. Ca un fluture i o lamp, aa erau Kerin i bezna. Uneori, aducea cu orbirea. Reuea s se conving c sttea ntr-o camer complet ntunecat, cu perei aflai la numai civa metri de el. Aproape c putea simi pereii. tia c existau acolo. Dar, n alte rnduri, vidul se deschidea naintea lui. Atunci putea vedea i simi adncimea ntunericului, putea simi strnsoarea rece a infinitului i tia, tia, c dac pleca i se ndeprta de inelul stelar, avea s pluteasc de-a pururi prin spaiul pustiu. Existau apoi i alte momente, cnd ochii l nelau. Atunci, putea vedea stele. Sau poate un punctule de lumina - Universul extinzndu-se spre ei? Alteori, forme de comar se zbteau pe pnza nopii. Uneori Jennifer dansa acolo, subire i seductoare. Vreme de cinci luni nesfrite, triser n Niciunde, ntr-un loc unde singura realitate o reprezentau ei. Ins ceilali membri ai echipajului, privind spre interior, spre flcri, duceau o via lipsit de pericole. In vreme ce Kerin, poetul exilat, se lupta singur cu bezna primar. *** Unde erau ei? Niciunde. Dar unde este Niciunde? Nimeni nu tie cu siguran. In primele zile petrecute n inel, Kerin se gndise mult la ntrebarea aceea. Dar se gndise i nainte, n timpul lungii cltorii spre Niciunde, i pe durata lunilor de pregtire. tia cte ceva despre Niciunde i despre inelele stelare - ca orice om obinuit. Acum, citise mai mult. El i Jenny pierduser mai multe nopi, discutnd despre asta n pat. Brbatul obinuse cele mai multe rspunsuri de la ea. Kerin nu era deloc lipsit de inteligen, ns interesele lor difereau. In parteneriatul acela, el era poetul, umanistul, amantul, filosoful de spelunc, nscut n subora i crescut ntr-o lume de meciuri pe coridoare i curse pe benzi

83

rulante i cu ascensoarele. Jenny era savanta, femeia practic, nscut ntr-o comunitate agricol religioas i crescut pentru a deveni un adult serios. In Kerin, ea i gsise inocena pierdut. Difereau complet, totui fiecare aducea putere n relaia lor. Kerin o nvase poezie, literatur, dragoste. Ea l nvase tiin... i-i oferise inelele stelare, pe care altfel el nu le-ar fi putut atinge niciodat singur. Femeia rspunsese la ntrebrile lui. De data aceasta, ns, nici ea, nici altcineva nu tia rspunsul. In memoria lui, toate discuiile, lecturile i studiile se contopiser ntr-o singur conversaie, nceoat, cu Jenny. - Depinde de ceea ce sunt inelele stelare, spusese ea. - Ui prin spaiu, nu? - Asta-i teoria acceptat, cea mai popular, totui n-a fost nc demonstrat practic. S-i spunem teoria deformrii spaiului. Ea afirm c Universul este deformat, c estura continuumului spaio-temporal are guri n ea, locuri prin care poi trece, pentru a iei altundeva. De pild, gurile negre... - Aa-zisele inele stelare naturale? o ntrerupsese brbatul. - Aa susine teoria. Dac am putea ajunge la o gaur neagr, am afla adevrul. Nu putem ajunge, ns, n nici un caz cu nave avnd viteze subluminice. Din fericire, nici nu-i necesar. Am descoperit un al doilea tip de deformare - anomaliile nulspaiu. Descoperirea accidental a unui punct, la zece milioane de kilometri deprtare de Pluton, unde materia prea s se reverse n spaiu venind de nicieri - dar i descoperirea ulterioar a faptului c, folosind suficient energie, deformarea putea fi temporar lrgit, permind trecerea unei nave - a creat premisele pentru saltul calitativ. Aa a aprut Cerberus, primul inel stelar. Am trecut prin vortexul nulspaiu i neam trezit n adncurile altui sistem, lng A Doua ans. Perfect! Dar unde se afla A Doua ans, n raport cu Pmntul? Iniial, astronomii crezuser c se gsea pur i simplu altundeva n galaxia noastr. Acum, nu mai sunt la fel de siguri. Stelele de pe cerul lui A Doua ans sunt complet nefamiliare, iar configuraia local nu poate fi gsita. Se pare, deci, c deformarea spaiului - dac despre asta-i vorba - ne-a azvrlit la mare, mare distan. - Nu pari convins. - Nici nu sunt. Acum douzeci de ani, descoperirea Gurii spre Niciunde a zguduit serios teoria deformrii spaiului. Dac, pur i simplu, atunci cnd trecem printr-un inel stelar, srim n alt poriune a spaiului, atunci unde se afl Niciunde? Singurul rspuns rezonabil l constituie ipoteza lui Whitfield. El a afirmat c Niciunde este dincolo de Universul aflat n expansiune, ntr-un punct din continuumul spaio-temporal att de ndeprtat de orice altceva nct nici chiar lumina Big Bang-ului n-a ajuns pn la el. Singurul neajuns din ipoteza lui este c vine n contradicie cu credina conform creia materia definete spaiul. Dac Whitfield are dreptate, atunci fie c spaiul poate exista fr materie - imagineaz-i un univers premergtor creaiei, coninnd numai un infinit de vid absolut -, fie c Niciunde n-a existat deloc, niciodat, pn ce prima sond n-a trecut prin vortex i l-a creat. - Ce nebunie! exclamase el. Are dreptate? Femeia izbucnise n rs. - Crezi c eu tiu? Teoria deformrii spaiale, modificat de Ipoteza lui Whitfield, continu s fie acceptat de marea majoritate a teoreticienilor nulspaiului. Exist ns cel puin dou alte ipoteze. - Care? - De pild, ipoteza universurilor alternative. Dac o accepi, ai o imagine cosmic n care inelele stelare sunt pori ntre realiti alternative ce ocup acelai spaiu. Istoria difer n fiecare realitate, geografia stelar este alta, ba chiar si legile naturii pot s difere. - Hm-m-m,fcuse Kerin.neleg... Atunci, Niciunde este o realitate n care creaia nu s-a petrecut niciodat, un univers complet lipsit de materie sau energie... pn ce am intrat noi. - Exact. Att doar c, n ziua de azi, aceast ipotez este n general discreditat, mai puin de mistici. Am construit vreo duzin de inele stelare i n-am descoperit deocamdat nici un Pmnt alternativ, sau mcar cea mai infim modificare a vitezei luminii. Cu excepia lui Niciunde, toate aceste continuumuri adiacente par destul de asemntoare cu al nostru. Pe de alt parte, ipoteza cltoriei temporale este una mult mai serioas. De altfel, are i mai muli susintori. Adepii ei pretind c inelele stelare ne propulseaz nainte sau napoi n timp, n epoci n care alte stele ocupau acelai spaiu pe care-l ocup acum Soarele, sistemele colonizate i aa mai departe.

84

- In cazul sta, navele ce se ndreapt spre Niciunde fie se ntorc ntr-un trecut dinaintea Big Bang-ului, fie merg ntr-un viitor de dup colapsul Universului... - Dac Universul va colapsa, rnjise Jenny. Nici chestia asta nu mai este foarte sigur. Ar trebui s te pui la curent cu ultimele teorii, iubitule! Ai priceput, totui, ideile principale. Evident, ipoteza este mult mai sofisticat dect am rezumat-o eu. Trebuie s in seama de faptul c anomaliile nulspaiu rmn pe loc, n raport cu Sistemul Solar, dei Soarele, galaxia i Universul se mic toate. Poster a modificat ipoteza iniial a cltoriei temporale, postulnd c vortexul nulspaiu deplaseaz navele prin timp i spaiu, iar n prezent majoritatea savanilor care nu sunt de acord cu teoria deformrii spaiului mbrieaz ipoteza lui. - i tu? - Nu tiu, ridicase din umeri femeia. Cnd a fost descoperit Niciunde i s-a nceput construirea unui inel de partea asta, s-a crezut c se gsise adevrul. Niciunde era un loc extrem de singular. Dac-l nelegi, ai neles inelele stelare i poate ntregul Cosmos. Mult vreme, oamenii au ncercat s-l exploreze, s-l descifreze. Inelul Stelar Niciunde a fost o baz de cercetare permanent, dar n cele din urm a fost abandonat. Sondele automate lansate acum douzeci de ani n cincizeci de direcii diferite continu s raporteze, dar datele lor sunt identice - un neant nesfrit. Vid absolut. Cu astfel de informaii, nu poi face mare lucru. - Nu, ncuviinase el gnditor. - Oricum, nu conteaz. Voi ngdui ca Niciunde s fie descifrat de altcineva. Propriile mele cercetri au o direcie mult mai practic. *** El se afla acolo datorit lui Jenny. Firete, avea o meserie, ba chiar una destul de important. Pe un inel stelar obinuit, pianjenii mecanici erau ntrebuinai rareori, dar experimentul Niciunde supusese generatoarele nulspaiu unui efort nemaintlnit pn atunci. Kerin ocupa un post. Alii ns l-ar fi putut suplini cu acelai succes. Jennifer i fcuse rost de slujb, n ciuda protestelor lui Swiderski; din cauza lui Jennifer, Kerin acceptase postul. Ei doi mpreau o cabin mare cu o fereastr fals la piciorul patului dublu. Pe fereastr, se zreau stelele de acas; o hologram menit s relaxeze. Pe toi pereii se ntindeau rafturi de cri. Cele ale femeii conineau texte obscure despre nulspaiu, majoritatea ticsite de formule matematice; ale lui cuprindeau poezie i ficiune, la fel de obscure. Serile, reduceau lumina i discutau ore ntregi n tandrele momente de dup sex. - Ciudat, ii spusese el n prima sptmn, cnd Jennifer i se lipise, cald, de corp, lsndu-i capul pe pieptul su. Nu tiu de ce m fascineaz n asemenea msur... Trebuie s scriu o poezie despre asta, Jenny. Trebuie s-i fac i pe alii s simt ceea ce simt eu cnd sunt acolo, n exterior, nelegi? Este, realmente, simbolul final al morii. Inelegi? Ea l srutase. - M-m-m, mormise pe jumtate adormit. Nu pot zice c da... M-am gndit mult la asta. Cred c-ai dreptate. Depinde, totui, de modul cum priveti lucrurile. - Chicotise. - Pe vremea cnd aici era o staie de cercetri, existau mai muli cnii. Locul sta i afecteaz cumva pe oameni. M rog, pe unii... Alii rmn complet neatini. Al, de pild. El zice c-s numai fleacuri. Kerin pufnise. El i Swiderski nu se plcuser din clipa cnd se ntlniser. - Sunt convins c aa s-ar exprima. El st n sala de monitorizare i evit totul. - i el te iubete la fel de mult. Chiar ieri mi-a spus c sunt o teoreticiana excepional, dar c gusturile mele n privina brbailor sunt revolttoare. Izbucnise n rs. Kerin se abinuse o clip, apoi sfrise prin a i se altura. Dar lucrurile se schimbaser. - Kerin, i spusese ea dup alte dou luni, iar brbatul o privise ntrebtor, ai fost foarte tcut n ultima vreme. S-a-ntmplat ceva? - Nu tiu, zisese el i-i trecuse gnditor degetele prin pr, privind plafonul. - Zi-mi despre ce-i vorba! insistase femeia. - E greu de exprimat n cuvinte, rostise el, apoi rsese. Poate c de-asta nu pot scrie nici o poezie. - Tcuse cteva clipe, apoi urmase: -Mai ii minte, n colegiu, cnd am fcut un picnic n rezervaia forestier?

85

Jenny ncuviinase din cap, derutat. - Ii aminteti despre ce am vorbit atunci? Ea ovise. - Nu mai tiu... Despre dragoste? Vorbeam mult despre dragoste. Exact atunci ne cunoscusem. - Zmbise. - Nu, stai, acum mi amintesc! S-a ntmplat n ziua aceea cnd am ncercat s te convertesc. Povestea cu mrul, nu? - Imhm, aprobase el, ai spus c doar Dumnezeu ar fi putut crea un mr. Cumva, existenta merelor dovedea existenta lui Dumnezeu. Apropo, n-am neles niciodat argumentaia aia. i nici mcar nu-mi plac merele. Jenny sursese i-l srutase iute. - Mi-am amintit. Seara, m-ai trt la pizzeria ta din subora. Cnd am ajuns la jumtatea unei pizze imense cu pepperoni, mi-ai spus c dac Dumnezeu ar fi existat cu adevrat i dac ar fi avut stil, ar fi creat o lume n care n copaci ar fi crescut pizza, nu mere. Ar fi trebuit s m enervez, dar a fost prea amuzant. - Probabil c-a fost, ncuviinase el. Dar vorbeam foarte serios. Merele nu mi-au spus niciodat nimic - omul s-ar fi putut descurca mai bine. De fapt, dac stau s m gndesc bine, nimic nu ma copleit cu adevrat. tii bine c niciodat n-am fost de acord cu Dumnezeul tu. Am avut ns altceva... - Ar fi trebuit s-i dau ca exemplu stelele, zisese Jenny. Sunt mult mai impresionante dect merele. - De acord. Dar i-a fi replicat cu inelele stelare-artificiale, frumoase, puternice. i gndete-te ce-nseamn! Omul a nvins pn i hurile uriae dintre stele. Amuise. Jenny se cuibrise lng el, ns nu rupsese vraja. In cele din urm, el continuase fr grab, cu seriozitate: - Niciunde este cu totul altceva, Jenny. Pentru prima dat, am ntlnit ceva ce nu pot cuprinde. Nu neleg, nu-mi place i nu-mi plac gndurile pe care mi le strnete. De fiecare dat cnd verific sau repar ceva, sfresc prin a-l privi i m apuc tremuratul. - Kerin? rostise femeia cu un fior de grij n glas. Percepuse n vocea lui ceva straniu. Simindu-i ngrijorarea, el o privise i zmbise. - Cred c-am devenit prea serios. Probabil c-am citit prea mult Matthew Arnold*. S uitm de asta! o ndemnase, apoi o srutase. Dar el nu uitase. O dat cu trecerea timpului, devenise tot mai sobru. Indatoririle l ineau departe de Jennifer n timpul cartului, iar ntre carturi i evitase tot mai mult pe ceilali oameni. Pn i n sala de mese pruse niel prea solemn, prea preocupat, pentru ca restul echipajului s fie destins. Unii ncepuser s-l ocoleasc; Kerin nu remarcase niciodat asta. Intr-o sear, spusese c nu se simea bine. Jennifer l gsise n pat, fixnd din nou plafonul. Se aezase lng el. - Kerin, trebuie s stm de vorb. Nu pricep... In ultima vreme, ai fost realmente morbid. Ce sentmpl? - Da, suspinase el, apoi fcuse o pauz de un minut, nainte de a vorbi din nou: Azi am cobort pe puntea 4 i am gsit vechea cabin de comand a sondelor automate. Jennifer tcuse. - Continu s funcioneze, dup ase ani urmase brbatul. Luminile erau stinse i praful se aternuse peste tot. In plus, existau fantome. Mi-am putut auzi paii, dar i altceva, un soi de scncet subire dinspre consolele de comand. Am rmas mult timp privind display-urile. Toate artau acelai lucru - linii albastre, drepte, deplasndu-se lent pe fundal negru. Nimic, Jenny! Nau gsit nimic. Au trecut aproape douzeci de ani de cnd au pornit, accelernd ntruna i apropiindu-se de viteza luminii, fr s descopere pn acum nici mcar o particul, un atom, o raz de lumin. Apoi, mi s-a prut c am neles ce era scncetul. Plngeau sondele-robot, Jenny. Vreme de douzeci de ani, ele au plutit prin noapte, iar singura insul de lumin, sunet i raiune se afl ht departe n urma lor, pierdut n vid. Asta-i prea mult chiar i pentru nite maini. Sunt singure, sunt speriate i plng, ntreaga cabin de comand rsun de oaptele i de tnguirile lor. Nu-i de mirare c cercettorii au plecat. Bezna i-a nvins, Jenny. Niciunde este mai presus de nelegerea omeneasc. *Matthew Arnold (1822-1888), critic i poet englez, ale crui poezii exprim dileme morale i religioase (n. trad.).

86

Tremura. - Kerin, rostise ea, nu sunt dect nite sonde spaiale. Nu pot avea sentimente. - Serios? Eu lucrez zilnic cu pianjenii mecanici i fiecare dintre ei este diferit. Sunt roboii cu cea mai mare personalitate pe care i-am vzut vreodat. Niciunde ii afecteaz i pe ei. Pentru sondele spaiale, este ns de o mie de ori mai ru. De acord, nu sunt dect nite maini, dar locul lor nu-i acolo. O privise pe femeie, apoi continuase: - i nici al nostru, Jenny, cel puin nu acum. Vom ajunge n curnd acolo. Privesc n fiecare zi i o tiu. Nu conteaz ce avem, ori n ce anume credem. Nu conteaz nimic, doar neantul de acolo. El este real, el este venic. Noi existm numai pentru un crmpei de timp lipsit de sens. Va veni ns vremea cnd vom fi acolo, scncind, ntr-un ocean de noapte etern. Invictus* este o glum de copil. Acolo, nu putem lsa un semn pe el. Nu-i un simbol al morii, Jenny. Ce naiv am fost! Este realitatea. Poate c noi suntem deja mori. i poate c acesta este iadul. Femeia nu avea ce s-i rspund - nu nelegea. *** Cnd interfonul bazai, Kerin plutea sus, deasupra inelului, examinndu-i domeniul ntunecat. Sunetul l fcu s tresar, totui i aduse un surs pe chip. Se aplec nainte i activ difuzorul. - Tocmai ai tulburat linitea infinitului cu apelul tu, rosti el. - Dintotdeauna am fost nepoliticoas, replic vocea lui Jennifer. Pari vesel. - Incerc s fiu, ce-i pot spune? Cu toii suntem sortii pieirii i tot ceea ce facem este inutil, dar poate c trebuie s luptm. Vorbise nepstor, pe un ton pe jumtate ironic. Renunase s fie serios n aceast privin; el i Jenny se contraziseser excesiv, iar dispoziia lui sumbr o fcuse pe femeie s petreac tot mai mult vreme cu Swiderski. - Suntem aproape, Kerin. Vino aici! Vreau s fii aici cnd se va petrece. Kerin i ntinse muchii amorii. - Bine, ncuviin ei, o s vin. Nu cred ns c voi fi de mare ajutor. - La fel de puin util eti i acolo. Brbatul nchise interfonul, readuse pianjenul n vizuina sa, grbindu-l n oapt, apoi alung ntunericul printr-o apsare a degetului. In lumina puternic a cabinei de control, i desfcu centurile de siguran i iei prin ua glisant. Merse pe coridor pn la o scar de legtur ntre puni, se urc ntr-o navet i cltori spre sala de monitorizare. Tot echipajul din Niciunde se adunase acolo, ca s priveasc dansul culorilor. Era cartul trei; toi monitorii stteau ateni n faa consolelor, foindu-se, privind acumularea secundelor. Erau prezeni i membrii celorlalte dou carturi, plimbndu-se prin sal, cu minile nfundate n buzunare, cu halatele bleu mototolite. Nimeni nu voia s scape momentul acela. Aezat ntr-unul din fotoliile de comand, Swiderski i ridic ochii la apariia lui Kerin. - Oho, exclam el, filosoful nostru sumbru triete! Cui datorm aceast plcere deosebit? Jenny se gsea n al doilea fotoliu luminat. Kerin veni ndrtul ei, lsndu-i o mn pe umrul femeii. Se uit ctre Swiderski. - tii, Al, am nite pianjeni c-o personalitate mai atrgtoare dect a ta. Un tehnician chicoti. - Linite, ceru Jenny, apoi i studie clipboard-ul, ignornd ncrunttura derutat a fui Swiderski. Ceilali priveau nerbdtori spre fereastr. Afar, fantasmele strlucitoare goneau de la dreapta la stnga, ntr-o curgere fr sfrit. Galben, argintiu, albastru, stacojiu, portocaliu, verde, purpuriu. Torente i fulgere, volburi i tentacule, picturi de foc i potopuri vuind. In vidul fr stele, ele se roteau, se amestecau, se contopeau i se nvrteau. Ca ntotdeauna, prin fereastr se revrsa un ocean de lumin schimbtoare. Flcrile multicolore ale inelului stelar plpiau n ochii privitorilor. - Cinci minute, anun Trotter cu glas tare. Era un brbat scund i voinic, eful echipei de tehnicieni; acum se gsea n timpul liber, ns nu putuse lipsi de aici.
* Nenvinsul, n latin n original (n. trad.).

87

- Ochelarii! vorbi brusc Jenny ridicnd privirea, n caz c se-ntmplceva... In sal, privitorii i coborr pe rnd lentilele ntunecate, ascunzndu-i ochii. Toi, mai puin Kerin. Ii uitase ochelarii undeva n cabina sa. O femeie scund, aten, pluti lng el, oferindu-i o pereche. Incerc s-i aminteasc numele ei, dar nu izbuti. O tehnician... - Mulumesc, i spuse lund ochelarii i punndu-i pe ochi. - Cu plcere, rspunse ea, ridicnd din umeri. Este un moment deosebit, nu? Kerin privi din nou spre fereastr, unde culorile i reduseser acum intensitatea. - Cred c da. Femeia nu plec ns. - Nu prea te-am mai vzut n ultima vreme. E totu-n regul? - Bineneles, ncuviin el, dar chipul i rmase ncruntat. - Dou minute, anun Trotter. Kerin amui i degetele i se ncletar pe umrul lui Jenny. Ea ridic ochii i-i zmbi. Privir apoi spre fereastr. Cu mai bine de un an n urm, Jennifer descoperise cheia. Kerin trise alturi de ea momentul acela, nceputul, cnd tnra i bgase sub ochi clipboard-ul uzat i chiuise. Acum puteau lua parte mpreun i la final. Cumva, n ciuda a tot ceea ce spusese, asta continua s fie important. - Un minut, rosti Trotter, apoi secundele se desprinser una cte una. Urmtorul glas fu al lui Jennifer. Era dreptul ei. Ea ncepuse totul. - Acum! rosti femeia i lovi comenzile de pe pupitrul din fa. Pe ntregul inel stelar, generatoarele nulspaiu amuir. Tcere mormntal n sala de monitorizare, ntrerupt doar de uierul unor inspiraii adnci. Secunde prelungi. Dup aceea, se declana explozia. Rsete, lacrimi, hrtii zburnd, tehnicieni mbrisndu-se. Dincolo de fereastr, culorile continuau s se roteasc. Swiderski apru brusc lng Jennifer, rnjind larg. - Ai reuit! Am reuit! Un vortex care se autontreine. Jenny i ngdui un surs fugar, indiferent la vacarmul din jur. - Inc nu s-a scurs un minut, preciza ea prudent. Este posibil ca vortexul s nu reziste. Inainte de a srbtori prea mult, s vedem ct timp se poate autontreine fr generatoare. Swiderski cltin din cap, rznd. - Jenny, Jenny! Nu conteaz! i o secund este ndeajuns, arat c-i posibil. Este o realizare de excepie. Gndete-te - poate c acum reuim s generm oriunde vortexuri fr anomalii! O sut de inele stelare pe orbita Pmntului! Jennifer se scul. Swiderski, continund s exulte, o prinse i o mbria, strngnd-o cu putere. Ea l accept calm, ndeprtndu-se imediat ce o ls din brae. - Ne ateapt un drum lung, Al, i spuse. Poate c nu vom tri s-i vedem captul. Mai bine s ne asigurm c toate calculele mele se adeveresc, de acord? Preia tu urmtorul cart. Se uit spre Kerin. Brbatul zmbi. Prsir mpreun sala de monitorizare. Dup ce ieir pe coridor, Jennifer l apuc de mn. *** O anomalie nu-i o poart; este prea mic. Dar poate fi deschis. Cu un pre - energie. Acela era rolul inelelor stelare construite n jurul gurilor. O mie de generatoare de fuziune ofer mult energie. Trezete-le la via i, n centrul inelului, o stea n culori vii, strlucitoare, nflorete ntr-o sclipire neateptat. Steaua devine un disc, culorile modificndu-se, rotindu-se. Discul crete cu fiecare clipire din ochi. In cteva secunde, umple inelul - vortexul nulspaiu, vrtejul multicolor al spaiului. Meninut n via de energie, el nsui este o creatur de o teribil putere. Navele blindate ale inelului ptrund n centrul acestuia i dispar brusc, ca s reapar de cealalt parte a gurii. Altundeva, cu totul i cu totul altundeva. Apoi, echipa din inel oprete generatoarele. i - ntr-o clip - vortexul dispare. Piere. Ca o lumin care a fost stins. Funcioneaz. Dar de ce? Cum?

88

Dr. Jennifer Gray reuise cel dinti progres nsemnat n domeniu. Teoretician de elit a nulspaiului, ea obinuse permisiunea de a efectua o serie de experimente controlate cu Inelul Stelar Ua Neagr. Primul pas fusese s lase vortexul s ard o zi ntreag; anterior, nici un vortex nu fusese inut n via mai mult de o or. Costurile, n termenii combustibilului i energiei, erau prea mari. La Ua Neagr, dr. Gray descoperise c, ntr-un fel oarecare, vortexul ctiga energie. Msurtorile ei fuseser foarte precise. Generatoarele revars o anumit cantitate de energie n centrul inelului - ndeajuns ca s creeze vortexul, s-l menin n via, ns energia vortexului n sine este mai mare dect ceea ce se introduce n el. La nceput, este o diferen infim, care sporete ns, cu ct vortexul se rotete mai mult. Urmaser apoi Ecuaiile Gray; vortexul se va autosusine, afirmau ele, i va menine suficient de mult un inel stelar. Astfel, inelul poate fi o surs energetic, nu un consumator. Mai important chiar, lucrrile lui Gray oferiser prima nelegere real a naturii vortexului nulspaiu. Se sperase c, n timp, se vor putea obine ndeajuns de multe informaii pentru ca inelele stelare s poat fi construite peste tot. Fuseser necesare experimente suplimentare. Deoarece Ua Neagr era o poart foarte solicitat i pentru c experimentele puteau fi periculoase, guvernul permisese lui Gray i echipei sale accesul n abandonatul Inel Stelar Niciunde. Pstraser anume o sticl de vin n cabina lor. O deschiser, Kerin umplu dou pahare i bur n cinstea Ecuaiilor Gray. - Mi-ar plcea s-i trag una-n bot lui Swiderski, rosti Kerin, aezndu-se pe pat, apoi sorbi gnditor din pahar. Jenny zmbi. - Al este un tip de treab. i tu ai fost mult mai n firea ta. - De-aia nu ne-am certat, aa-i? suspin Kerin. - Puse paharul pe noptier, se scul i cltin din cap. - Poate c-am ajuns s m resemnez, continu el. Sau poate c-am devenit mai priceput n a m preface. Nu tiu... - Crezusem c triumful meu i-a transmis o stare mai bun. - Nu tiu... - Brbatul travers cabina spre fereastra fals i privi peisajul. - Cred c, poate, un rol mai important l-a jucat apelul tu prin interfon. Nu se mai ntmplase niciodat, nelegi, m aflam n mijlocul beznei infinite i, brusc, s-a auzit un zgomot, puternic, asurzitor. - Lovi uor cu pumnul n geam. - Este o minciun! Nu exist dect moarte i bezn, Jenny, iar noi nu suntem n stare s schimbm asta. Dect... Se ntoarse ctre femeie. - Dect s facem zgomote? Nu tiu... - Kerin, de ce te lai obsedat de povestea asta? Las-o s treac de la sine. - Nu, scutur el violent din cap, sta nu-i un rspuns. Putem evita s ne gndim la ea, dar asta nu-nseamn c problema va disprea de la sine. Nu, trebuie cumva s-o nfrng, s-o nfrunt i s-o nving. Att doar c n-am cu ce s-o nving. Nici mcar vortexul, nici mcar inelele stelare... Dei zgomotul acela... evident, nici el nu-i soluia, dei... dei... - Filosoful nostru sumbru zmbi Jenny. Avea dreptate Al. Realmente, nu te neleg, iubitule, n privina asta, m tem c-i semn lui Swiderski. Pentru mine, nu-s dect o grmad de fleacuri. Ah, da, tiu ce anume te supr, dar nu-i dect un exerciiu intelectual. Pentru tine, ns, pare mult mai mult. El ncuviin din cap. - A vrea s te pot ajuta s rezolvi problema. Indiferent care ar fi ea... - Poate c poi, spuse Kerin. Poate c-ai i fcut-o deja. Trebuie s m mai gndesc. Privi n gol i-i frec brbia. Brusc, interfonul bazai. Jenny se smulse din gnduri, ls paharul din mn i se ntinse ctre noptier. - Da, rosti ea. - Se auzi glasul lui Swiderski. - Jennifer, ar fi bine s vii imediat! - Ce s-a ntmplat? Vortexul a nceput deja s se destrame? De cealalt parte a cabinei, Kerin ncremenise.

89

- Nu, rspunse Swiderski. Ceva-i n neregul. Nu se destram deloc, ci-i sporete energia... practic, de nicieri. Chiar mai repede dect nainte. - Nu se poate! zise femeia. - Ba da. *** Afar, vnturile de flcri stacojii urlau cu o furie tcut. Jenny se aez ntr-unul dintre fotoliile de comand, innd strns n mini clipboard-ul ei talisman i activ un display. - D-mi cifrele, se adres lui Ahmed. Acesta aprob din cap, aps o tast i cifrele de pe unul dintre ecranele sale se aprinser pe display-ul femeii. Jennifer le studie tcut, ridicnd la rstimpuri ochii i privind focul turbat de afar, napoia ei, Swiderski sttea lng calculatoare, scrpinndu-se n cap. Cu ochelarii cobori pe ochi, monitorii fixau ecranele lor. Degetele lui Jennifer se apropiar de o consol, ovitoare, cu pruden. Ea tast o ecuaie, se opri, se juca absent cu o uvi de pr. Dup aceea, ncuviin ferm i se apuc de lucru. Peste patruzeci i cinci de minute, ridic ochii spre Swiderski. - Ecuaiile Gray sunt greite, anun ea inexpresiv. Conform ipotezelor mele, vortexul ar fi trebuit s se menin cel puin cinci luni, nivelul de energie reducndu-se treptat, pn ce, finalmente, ar fi fost necesare impulsuri din partea generatoarelor de nulspaiu. Ori aa ceva nu se ntmpl. - Vreo eroare..., ncepu Swiderski. Ea l orjri printr-o negaie violent din cap. - Nu! ntreaga ecuaie este eronat. Undeva, am fcut o greeal fundamental. Am neles greit un amnunt - cheie legat de natura vortexului. Altfel, asta nu s-ar mai ntmpla. - Nu e cazul s te autoacuzi... - Trebuie s-o lum de la nceput. Ahmed, racordeaz toi monitorii la calculatorul central. Nu vreau s pierd nimic. Degetele ei alergar peste tastele consolei. Monitorii i continuar activitatea, schimbnd priviri derutate, ncruntndu-se, Swiderski se aez n al doilea fotoliu de comand. Lng u, Kerin sttea tcut, cu braele ncruciate, privind goana flcrilor. Dup cteva minute, se ntoarse i iei, fr a fi observat de cineva. Unul cte unul, toi membrii echipajului intrar n sal. Carturile se schimbar n tcere; cei care ieiser din schimb nu plecar, ci rmaser pe loc bnd cafea i discutnd n oapt. Uneori, se auzea cte un chicotit. Jennifer nu rjdica niciodat ochii, dar Swiderski i fulgera cu privirea pe neastmprai. Dup mai multe ore, brbatul se scul, se foi i se apropie de Jennifer. - Ar trebui s dormi puin, i spuse. Munceti de prea mult timp. Sunt aproape douzeci de ore, nu? Pe chipul ei trecu o und de enervare. - Acelai lucru este valabil i pentru tine, Al. Nu-i ceva care poate atepta. Invins, Swiderski reveni n fotoliul su i rul o serie de ecuaii personale. Alte ore de ateptare tcut, n vreme ce flcrile urlau la numai civa metri. In cele din urm, Jennifer se ls pe spate, ncruntndu-se. Degetele ei lungi rpir pe consol. Privi ctre postul central de monitorizare, unde Sandy Lindagan l nlocuise pe Ahmed. - Cheam-l pe Trotter, i spuse ea. Spune-i s-i trezeasc pe toi se uit n jur - cei care nu sunt deja aici. Lindagan o privi ntrebtor, apoi ridic din umeri i transmise apelul. - Ce faci? ntreb Swiderski. - Afieaz graficul ratei creterii nainte de dezactivare, l ndemn ea. Brbatul o ascult. O linie roie descrise pe display-ul su o curb lent ascendent. tiau rata creterii de luni bune. - i? ntreb Swiderski. - Acum, apeleaz datele monitorilor. Afieaz rata creterii dup ce am atins punctul D. Swiderski aps cteva taste, i muc uor buza, terse ecranul i repet. Rspunsul era acelai. Linia se nla brusc. Dedesubt, un irde cifre detailau etapele.

90

- Ctigul de energie nu crete aritmetic, coment el. - Nu, ci geometric! Punctul D a fost un fel de etap final. Cumva, avem de-a face cu o reacie n lan, chiar n nulspaiu. Sandy Lindagan o privi, alb la fa. - Aadar, l vrei pe Trotter..., ncepu ea. - Ca s pregteasc nava, continu Jennifer, sculndu-se brusc. Trebuie s plecm. Al, preia comanda! M duc dup Kerin. Porni spre u. Unul dintre monitorii ieii din cart se apropie de fereastr. O atinse uor cu vrfurile degetelor i scoase un ipt, vrsndu-i ceaca de cafea. Cnd i retrase degetele, erau roii i bicate. *** Dormitorul lor era pustiu. Jennifer merse la vechea cabin de comand. Pustie. Rmase locului, gndindu-se. Unde putea fi? Apoi i aminti. Il gsi n poriunea dezafectat a inelului, plimbndu-se fr grab, nainte i napoi, n semintunericul colbuit al cabinei sondelor automate. Era prima dat cnd femeia intra acolo. Singura lumin provenea de la tastele consolelor i de la liniile drepte i albastre de pe displayuri. Ins dinspre pupitrele de comand se auzea un iuit spectral, foarte slab. - Le auzi, Jenny? ntreb Kerin. Auzi sufletele mele pierdute? Le auzi bocind n bezn? - Probabil c pe undeva este o defeciune minor, rspunse ea, privindu-l cum umbla agitat printre umbre. Ii spuse dup aceea ce se ntmplase. Pe la jumtatea relatrii, ncepu s plng. Kerin veni spre ea, o cuprinse n brae i o strnse, fr s rosteasc un cuvnt. - Am dat gre, Kerin! rosti femeia, i toat dezamgirea pe care o tinuise fa de ceilali, toat agonia se revrsau acum nestvilite. Ecuaiile mele, ntreaga teorie... - Nu-i nimic, o liniti el, mngind-o pe pr. Apoi, fr s vrea, se cutremur: Jenny, ce se va ntmpla acum? Inelul se va scurtcircuita, sau ce? Noi vom rmne prini aici? - Nu, scutur ea din cap, plecm imediat. Vortexul va suprancarc inelul, dar nu i generatoarele. Ele nici mcar n-au vreun rol. Problema noastr o reprezint izolaiile i blindajul. Vortexul se autosusine acum, sporindu-i energia rapid - Dumnezeu tie cum sau de unde, dar asta se petrece. Ai vzut vreodat ce face un vortex dintr-o nav fr blindaj? In curnd, asta se va petrece i cu noi. Va genera att de mult energie nct inelul stelar n-o va mai putea conine pe toat. Atunci, se va topi. O explozie... i vortexul va fi desctuat, extinzndu-se cu viteza luminii, genernd n timpul sta tot mai mult energie. Pn atunci, sper c vom fi trecut n siguran prin gaur i vom fi ajuns de partea cealalt. Nu cred c va strpunge continuumul. Sper s n-o fac... Glasul i se stinse i se auzi doar iuitul ca un scncet. Kerin scutur din cap, ca i cum ar fi vrut s-i limpezeasc gndurile. Dup aceea, izbucni ntr-un rs slbatic. *** Bineneles, el fusese ultimul care se mbarcase pe nav. In ciuda protestelor lui Swiderski, plecaser dup aptezeci i dou de ore. - Ai greit nainte, Jenny, protesta ntruna blondul cel voinic, i poate c greeti i acum. In plus, am refcut toate calculele tale. Pereii inelului vor rezista cel puin nc o sptmn i n timpul acesta am putea face observaii de nepreuit. i am avea timp s i plecm, nainte de topirea inelului. Jennifer i era ns ef. - Nu ne putem asuma riscul sta. Deja, este foarte cald nuntru. Nu merit s riscm, Al. Plecm! Cu o or nainte de plecare, Kerin dispruse. Jennifer se urcase imediat ntr-o navet i pornise n cutare. Verificase dormitorul lor, golit acum; stelele din hologram plpiau ntr-o cabin metalic pustie. Mersese n vechea cabin de comand i vzuse c el trecuse pe acolo. Display-urile rmseser comutate pe vederea

91

multifaetat a pianjenilor si. Fotoliul ns era gol. Dup aceea, cabina sondelor spaiale. Nici urm de Kerin. Femeia deschisese interfonul navetei i apelase docul unde atepta nava. Ii rspunsese Trotter. - Este aici, vorbise acesta. A aprut n goan, la vreo zece secunde dup plecarea ta. Intoarce-te repede! Ea se ntorsese. Plecarea fusese un episod confuz. Jenny nu-l gsi pe Kerin dect dup ce nava se desprinsese de Inelul Stelar Niciunde i descria cercuri n vid, nainte de a reveni spre vortex. Brbatul edea n salonul principal. Cnd ea intr, toate luminile fuseser stinse. Ecranul era ns activat pe toat lungimea unui perete, iar Kerin i ali ase-apte priveau n tcere. In faa lor, un iad rotitor i multicolor urla n mijlocul beznei virgine, nctund flcrile, inelul era o sclipire minuscul de fir argintiu, complet pierdut n furia gigantic a focurilor furtunii. Jennifer se aez lng el. - Uite! spuse Kerin. Vezi unduiturile alea, proeminenele? Sunt ca norii de furtun, plini de fulgere, gata s detoneze. Pn acum, a fost complet plat, tiai? Practic, bidimensional. Nu i acum. Cnd o s explodeze, o va face n toate direciile, - i apuc mna i o strnse cu putere, zmbind. - Srmanele mele sonde vor fi f ericite dup douzeci de ani - lumina va aprea dinapoia lor. Gndete-te! In sfrit, ceva, ntr-un infinit de neant. - Continua s-o priveasc, surznd. - Tu ai frmat linitea din odia mea ntunecat, cu un bzit de interfon. Acum, ns, va fi un zgomot mult mai puternic, ntr-o tcere mult mai vast. In faa lor, vortexul cretea mereu, acoperind ecranul. Nava se apropia de el i-i sporea viteza. - Unde ai fost? ntreb Jennifer. - In cabina de comand, rspunse brbatul i vocea i suna eliberat de orice spectre. Am scos doi pianjeni din vizuinele lor. - De ce? - Ei sunt acum n sala de monitorizare, iubito, cocoai pe fotoliile de comand, acolo unde stteai tu i Al. Le-am programat o comand. La o or dup ce vom ajunge n siguran de cealalt parte a spaiului, pianjenii mei se vor apleca, vor apsa toate butonaele voastre i vor porni generatoarele. Jennifer fluier ncetior. - Asta va grbi considerabil explozia. Oricum, nivelul de energie cretea destul de rapid. De ce era nevoie s accelerezi rata? El o strnse din nou de mn. - Pentru ca zgomotul s fie mai puternic, iubito. Poi spune c-i vorba despre un salut. Cam ct energie crezi c se rotete acolo, ca un titirez? - Foarte mult. Explozia va porni cel puin cu fora unei supernove. Cam atta e necesar ca s topeasc inelul! - Hm-m-m... Att doar c, de data asta, explozia nu se amortizeaz, nu-i aa? Continu, vortexul se extinde i se extinde i... - ...se extinde ntruna. Da. Intr-o progresie geometric. Ecranul pulsa de culorile vortexului. Pentru o clip, avur impresia c erau napoi, n sala de monitorizare din Inelul Stelar Niciunde. Limbi de foc se repezir spre ei, iar forme albstrui demonice i fichiuir, urlnd. Apoi nava se cutremur, i stelele reaprur. Jennifer surse. - Pari foarte ncntat, i spuse lui Kerin. Brbatul o cuprinse cu un bra. - Toi prem ncntai. Avem i motive s fim aa. Am nvins blestemata aia de bezn. Un singur lucru am greit. Ea clipi nedumerit. - Care anume? - Am pus n pomi mere, nu pizza. ------------------------

92

Un cintec pentru Lya

Orasele shkeenilor sunt vechi, cu mult mai vechi dect cele ale oamenilor, iar metropola mare i ruginie ce se ridic n mijlocul inutului deluros sacru s-a dovedit a fi cea mai veche dintre toate. Oraul nu avea nume. Nu avea nevoie de un nume. Desi shkeenii au construit sute i mii de orae i orele, cel de pe dealuri nu avea rival. Era cel mai impuntor, att ca suprafa, ct i ca populatie i se nla singuratic printre colinele sacre. Pentru shkeeni era Roma, Mecca, lerusalimul, toate laolalt. Era adevratul Ora i toti shkeenii se ndreptau spre el n cele din urm, n zilele premergtoare Reunirii. Oraul fusese btrn nainte ca Roma s cad, fusese uria i cuprinztor pe cnd Babilonul era un simplu vis. Vrsta ns nu i se simea. Ochiul omenesc vedea nenumrai kilometri de domuri joase din crmid roie; movilie de lut uscat acoperind colinele ca o spuz. nuntru erau ntunecoase i aproape lipsite de aer, cu odi mici i mobil grosolan. Nu era totui o aezare sinistr. Csuele se ghemuiau pe dealurile pitice, fierbnd sub soarele arztor ca un pepene galben pe cer, ns oraul fremta de via: mirosul de bucate, rsetele i conversaiile, copiii alergnd, agitaia i sudoarea crmidarilor ce reparau domurile, clopotele Reuniilor sunnd pe strzi. Shkeenii formau un popor puternic i exuberant, aproape copilros. Cu siguran, nimic despre ei nu le-ar fi dezvluit vechimea incredibil sau nelepciunea strveche. Aceasta este o ras tnr, declarau semnele exterioare, o cultur aflat de-abia n etapa copilriei. Copilria aceea durase ns mai bine de paisprezece mii de ani. Oraul oamenilor era adevratul copil, avnd mai puin de zece ani terrani. Se ridica la marginea colinelor, ntre metropola shkeean i cmpiile colbuite i cafenii unde se construise portul spatial. Conform criteriilor umane, era un ora minunat: deschis i aerisit, plin de arcade graioase, fntni strlucitoare i bulevarde largi mrginite de copaci. Cldirile din metal, plastic colorat i lemn nativ, erau n majoritate scunde, respectnd arhitectura shkeean. Majoritatea... Turnul Administraiei constituia excepia: un ac lustruit din oel albastru care njunghia cerul de cristal. I zreai din orice direcie, de la muli kilometri deprtare. Lyanna l vzu chiar nainte de asolizare i I-am putut admira din vzduh. Poate c zgrie-norii uriai ai Vechiului Pmnt sau cei de pe Baldur erau mai nali, iar pienjeniul fantastic al citadelelor de pe Arachne prea mai fascinant... dar Turnul acela zvelt i azuriu se ridica impuntor, fr rival n domnia sa singuratic deasupra colinelor sacre. Portul spaial se gsea n umbra lui, la o distan lesne de parcurs pe jos. Oricum, eram ateptai. Cnd am debarcat, un aerocar scund i stacojiu bzia la captul rampei, cu oferul stnd alturi. Alturi se afla Dino Valcarenghi, rezemat de portier i discutnd cu un adjunct. Valcarenghi era administratorul planetar, biatul-minune al sectorului spaial. Tnr, desigur, dar tiam asta. Scund, artos, oache, cu prul negru ngrmdit n crlioni pe frunte i un zmbet cuceritor. Ne surse cnd am cobort rampa i ntinse mna: - Bun ziua, ncepu el. M bucur sa v vd. Nu pierdea timpul cu introduceri formale. tia cine eram, noi tiam cine era el, iar Valcarenghi nu inea la formalisme. Lyanna i ntinse uor mna i-l privi n stilul vampir: ochi mari i ntunecai larg deschii, buze subiri ridicate ntr-un surs slab. Este o fat micu i delicat, cu pr scurt, castaniu i chip de copil. Atunci cnd vrea, poate arta foarte fragil, lipsit de ajutor. i zpcete ns pe toi cu privirea asta. Dac oamenii ar ti c Lya este o telepat, ar crede c le scormonete secretele cele mai intime. De fapt, i pclete. Atunci cnd Lyanna i citete ntr-adevr, ntregul ei trup se ncordeaz i aproape c o poi vedea tremurnd. Iar ochii mari, absorbitori de suflet, devin nguti, duri i opaci. Puini cunosc totui adevrul, aa nct se foiesc sub privirea de vampir, se uit n alt, parte i se grbesc s ncheie ct mai repede strnsul minii. Nu ns i Valcarenghi. El zmbi, i rspunse cutturii, apoi veni spre mine.

93

I citeam cnd i-am dat mna - aa cum fac de altfei ntotdeauna. Presupun c-i un obicei prost, cci expediaz o posibil prietenie ntr-un mormnt timpuriu. Talentul meu nu-I egaleaz pe al Lyei. Nu-i nici la fel de cutat. Eu citesc emoiile. Am perceput cordialitatea lui Valcarenghi, puternic i sincer. Neascunznd nimic ndrtul ei, sau cel puin nimic prea apropiat de suprafa ca s-I pot nha. Am strns apoi mna adjunctului, un psril blond de vrst mijlocie, pe nume Nelson Gourlay. n cele din urm, Valcarenghi ne sui pe toi n aerocar i am decolat. - Presupun c sunteti obosii, rosti el, aa nct amnm turul oraului i mergem direct la Turn. Nelse o s v arate camerele, apoi poate venii s bem ceva i s stm de vorb. Ai citit materialele trimise? - Da, am rspuns i Lya ncuviin. Sunt lucruri interesante, ns nu tiu exact ce putem face noi. - Ajungem i acolo, zise Valcarenghi. Ar trebui s v las s admirai peisajul. Art spre fereastr, zmbi i tcu. Ca atare, am admirat peisajul, att ct am putut n cele cinci minute ct a durat drumul pn la Turn. Aerocarul zbura deasupra strzii principale, la nivelul copacilor, strnind un curent ce biciuia ramurile n urma noastr. n vehicul era rcoare i umbr, dar afar soarele shkeean se apropia de amiaz i puteai vedea valurile de cldur tremurnd deasupra pavajului. Traficul era foarte redus i am presupus c oamenii se adposteau nuntru, n jurul climatizoarelor. Ne-am oprit lng intrarea principal a Turnului i am traversat un hol uria i strlucitor. Valcarenghi ne-a prsit, ca s vorbeasc cu nite subalterni. Gourlay ne-a condus la unul din lifturi i am urcat cincizeci de etaje. Am trecut apoi pe lng o secretar i am intrat n alt ascensor, particular, care ne-a dus i mai sus. Camerele noastre erau superbe, cu covoare verde-crud i lambriuri din lemn. Aveam o bibliotec complet, n majoritate clasici terrani, legai n sintepiele, cu cteva romane de pe Baldur, planeta noastr. Cineva se interesase ce gusturi aveam. Unul dintre pereii dormitorului era din sticl colorat, oferind panorama oraului ce se ntindea sub noi; exista, de asemenea, un panou de control care-I putea opaciza, dac doream s dormim. Gourlay ne art totul, contiincios ca un hotelier. L-am citit iute, ns n-am descoperit ranchiun. Era doar puintel surescitat. Exista i o afeciune sincer pentru cineva. Pentru noi? Pentru Valcarenghi? Lya se aez pe unul dintre cele dou paturi identice. - Ne aduce cineva bagajele? ntreb ea. - Se ocup cineva, ncuviin Gourlay. Dac dorii ceva, ajunge s cerei. - Nu-i fie team, aa vom face. M-am trntit pe cellalt pat i i-am artat adjunctului un scaun. De ct vreme eti aici? - De ase ani, rspunse el acceptnd recunosctor scaunul. Sunt unul dintre veterani. Pn acum, am lucrat sub patru administratori: Dino... mai nainte Stuart... i mai nainte Gustaffson. Ba chiar am prins i cteva luni sub Rockwood. Lya se ridic, ncruci picioarele turcete i se aplec nainte: - Rockwood a stat de fapt numai cteva luni, nu? - Exact. Nu-i plcea planeta i a obinut un transfer rapid ca vice n alt parte. S v spun drept, nu mi-a psat prea mult. Era un tip coleric i ddea mereu ordine, ca s arate cine-i seful. - Dar Valcarenghi? m-am interesat eu. Gourlay zmbi cu o gur imens. - Dino? E cel mai bun dintre toti. E bun i tie asta. A venit numai de dou luni, dar a fcut multe, inclusiv o droaie de amici. i trateaz pe toi ca pe nite prieteni, i tutuiete, chestii deastea... I citeam i am gsit sinceritate. Asta nsemn c afeciunea simit mai devreme era ndreptat spre Valcarenghi. Credea ceea ce spunea. Aveam mai multe ntrebri, dar n-am apucat s le pun. Gourlay se ridic brusc i spuse: - De fapt, n-ar fi trebuit s mai stau. Vrei s v odihnii, aa-i? Peste vreo dou ore, venii sus i atunci o s vorbim despre toate. Stii unde-i liftul? ' Am ncuviinat i adjunctul iei. M-am ntors spre Lyanna: - Ce prere ai? Se ntinsese pe spate i admira tavanul. - Nu tiu, rspunse. Nu i-am citit. M ntreb de ce au avut attia administratori? i de ce ne-au

94

vrut pe noi? - Suntem Talentai, am zmbit. Da, da. Cu majuscul. Lyanna i cu mine am fost testai i nregistrai ca Talente psi i o putem dovedi cu licene. - Aha, fcu ea ntorcndu-se pe o parte i zmbindu-mi. Nu era ns sursul de vampir, ci cel sexy, de feti dulce. - Valcarenghi vrea s ne odihnim, i-am atras atentia. Ar fi o idee bun. - Perfect, ns trebuie s facem ceva cu paturile astea. - S le alipim. Ea zmbi din nou. Le-am mpins, unul lng cellalt. Am izbutit s i dormim puin. Totui... *** Cnd ne-am trezit, bagajele se gseau afar, lng u. Ne-am schimbat hainele cu altele, curate dar obinuite, contnd pe lipsa de pomp a lui Valcarenghi. Liftul ne-a dus pn n vrful Turnului. Cabinetul administratorului planetar nu semna deloc cu ceea ce ar fi trebuit s fie. Nu exista un birou sau alte lucruri de astea. n odaie se afla un bar, nite covoare albastre i groase n care te afundai pn la glezn i ase-apte scaune. Camera era luminoas i aerisit, cu Shkeea ntinzndu-se la picioarele noastre, dincolo de vitraliile celor patru perei. Valcarenghi i Gourlay ne ateptau i administratorul nsui ne ntinse cte un pahar. N-am recunoscut butura, ns era rece, aromat i puin acidulat. Am sorbit cu plcere. Nu tiu de ce, simteam nevoia unui sprijin. - Este un vin shkeean, zmbi Valcarenghi, rspunznd unei ntrebri neformulate. Are i o denumire, dar n-o pot nc pronuna. Mai dai-mi un rgaz. Sunt aici numai de dou luni i limba e grea. - nvei shkeeana? ntreb Lya surprins. tiam motivul mirrii. Shkeeana e greu de vorbit de ctre oameni, n vreme ce btinaii au nvat terrana cu o uurin deosebit. Majoritatea acceptau fericii situaia i, pur i simplu, uitau de dificultile limbajului strin. - mi ofer o imagine asupra modului cum gndesc ei, explic brbatul zmbind. Cel puin, aa afirm teoria. L-am citit din nou, dei nu foarte uor. Nu ntotdeauna contactul fizic ascute percepiile. N-am descifrat dect o emoie simpl aproape de suprafa - de data asta, mndrie. Combinat cu plcere. Am pus-o pe seama vinului. Dedesubt, nimic. - Oricum s-ar pronuna, mi place, am comentat eu. - Shkeenii produc o varietate larg de produse alimentare, interveni Gourlay. Multe le achiziionm deja pentru export i permanent testm altele. Este o pia bun. - Vei avea ocazia s gustai mai multe specialiti autohtone chiar n seara asta, zise Valcarenghi. Am aranjat un tur local, cu o oprire sau dou n Oraul shkeean. Avem o via de noapte destul de interesant pentru o asezare de mrimea aceasta. - Sun interesant, am spus. Lya zmbea i ea. Turul oraului reprezenta o atenie deosebit. Majoritatea Normalilor se simt stingherii n preajma Talentelor, aa nct ne zoresc s terminm ceea ce au nevoie, apoi scap de noi la fel de repede. n nici un caz nu ne iau prtai la viaa lor. - Acum... problema, rosti administratorul, punnd jos paharul i aplecndu-se nainte. Ai citit despre cultul Reunirii? - O religie shkeeana, ncuviint Lya. - Singura religie shkeean, o corect Valcarenghi. Toi sunt credincioi. Este o planet fr eretici. - Am citit materialele pe care ni le-ai trimis, zise Lya. - i ce credei? Am ridicat din umeri. - Sinistru... Primitiv... Dar nu mai ru dect alii despre care am citit. La urma urmei, shkeenii nu sunt foarte avansai. Chiar i pe Vechiul Pmnt existau religii ce includeau sacrificii umane. Valcarenghi cltin din cap i privi spre Gourlay.

95

- Nu, n-ai neles, interveni acesta lsndu-i i el paharul pe mas. Le-am studiat religia vreme de ase ani. Nu se aseamn cu nimic din istorie. Nu exist nici o tangen cu Vechiul Pmnt, nici vorb! n plus, Reunirea nu poate fi comparat cu sacrificiul uman. Ar fi o greeal. Religiile Vechiului Pmnt sacrificau una-dou victime, pentru a-i mblnzi zeii. Ucideau civa, ca s ctige mila pentru cteva milioane. Victimele nu erau ns totdeauna de acord. La shkeeni nu se ntmpl la fel. Greeshka i ia pe toi. lar ei nu se mpotrivesc. Se duc n peteri, ca lemingii, ca s se lase mncai de vii de paraziii ia. Fiecare shkeen devine Membru la patruzeci de ani i merge la Reunirea Final nainte de a mplini cincizeci. - Da, am ncuviinat oarecum zpcit. Cred c pricep deosebirea. i ce dac? Asta-i problema? Bnuiesc c Reunirea reprezint ceva neplcut, dar e treaba shkeenilor. Religia lor nui mai rea dect canibalismul ritual al hranganilor, nu? Valcarenghi i termin butura i se ridic, pornind ctre bar. Umplndu-i paharul, rosti pe un ton normal: - Din cte tiu, canibalismul hranganilor n-a convertit i oameni. Lya privi surprins. Eu am tresrit i m-am holbat: - Poftim? Brbatul reveni cu paharul plin. - Mai muli oameni s-au convertit, alturndu-se Cultului Reunirii. Cteva zeci sunt deja Membri. Nici unul n-a ajuns nc la Reunirea total, ns e doar o chestiune de timp. Se aez i privi ctre Gourlay. Adjunctul blond prelu firul explicaiilor: - Prima convertire a fost acum apte ani. Cam cu un an nainte de a sosi eu aici-cu doi ani i jumtate dup ce Shkeea a fost descoperit i s-a construit orasul. Un tip pe nume Magly... Psiholog-psi, a lucrat ndeaproape cu shkeenii. Nimic apoi, vreme de doi ani. Un altul n '08, mai mulii n anul urmtor. Numrul lor crete de atunci n permanen. n plus, printre ei a existat o personalitate. Phil Gustaffson. - Administratorul planetar? clipi Lya. - Exact. Am avut mai muli administratori. Gustaffson a venit dup ce Rockwood nu putuse rezista. Era un mo solid i rgusit. Toi l iubeau. i pierduse nevasta i copiii la ultimul post avut, ns nu i-ai fi putut da seama. Era mereu vesel i cu inima deschis. n fine... a devenit interesat de religia shkeenilor i a nceput s vorbeasc cu ei. A discutat chiar i cu Magly, i cu ali convertii. A mers apoi s vad un greeshka. Asta I-a cam zguduit pentru un timp. n cele din urm, i-a revenit i s-a ntors la cercetrile lui. Am lucrat cu el, dar n-am ghicit niciodat ce avea de gnd. S-a convertit acum mai mult de un an. A devenit deja Membru. Nimeni n-a mai fost acceptat att de repede. n Oraul shkeean, am auzit vorbindu-se c s-ar putea s fie chiar admis la Reunirea Final. Phil a fost administrator aici mai mult dect oricare altul. Oamenii l plceau i, cnd s-a dus, muli prieteni i-au urmat exemplul. Numrul lor crete permanent. - N-atinge nc un procent, interveni Valcarenghi. Nu pare mult, dar amintii-v ce nseamn. Unu la sut din oamenii mei aleg o religie care include un mod foarte neplcut de sinucidere. Lya privi de la el spre Gourlay i napoi: - De ce n-au fost raportate lucrurile astea? - Ar fi trebuit, rspunse Valcarenghi, ns dup Gustaffson a venit Stuart, cruia i era fric de un scandal. Nu exist nici o lege care s interzic oamenilor s adopte o religie strin, aa c Stuart a definit-o ca pe o nonproblem. A continuat s comunice rata de convertire i nimeni de sus nu s-a deranjat s fac corelaia i s-i aminteasc la ce se converteau oamenii aceia. Mi-am terminat butura i am pus paharul jos. - Continu, m-am adresat administratorului. - Eu definesc situaia ca pe o problem, a reluat el. Nu-mi pas ci oameni sunt amestecai, ci m alarmeaz ideea c fiine omeneti permit s fie consumate de greeshka. Am format o echip de psihologi, dar n-au ajuns la nici un rspuns. Aveam nevoie de Talente. Vreau ca voi doi s aflai de ce se convertesc oamenii tia. Atunci voi fi n stare s m ocup de situaie. Chestiunea era stranie, dar misiunea noastr prea suficient de clar. Ca s fiu sigur, I-am citit pe Valcarenghi. Sentimentele lui erau ceva mai complexe acum, dar nu cu mult. n primul rnd, exista siguran; era convins c vom putea rezolva problema. Simea i o ngrijorare sincer, dar nu team i nici mcar un grunte de disperare. Din nou, n-am putut dibui altceva mai profund. i inea bine ascunse grijile, dac le avea. Am privit spre Lyanna. Sttea rigid n scaun, cu degetele nclestate n jurul paharului. Citea.

96

Apoi se destinse, se uit la mine i ncuviina. - Bine, am rostit eu. Cred c-o putem face. - Nu m-am ndoit nici o clip de asta, zmbi Valcarenghi. Problema era numai dac vei fi de acord. Pentru seara asta, ns, ajunge cu discuiile. V-am promis o noapte n ora i ntotdeauna ncerc s m in de promisiuni. Ne ntlnim peste o jumtate de or n holul de la intrare. *** Revenii n camer, Lya i cu mine ne-am schimbat n ceva mai formal. Eu am ales o tunic bleumarin-nchis cu pantaloni albi i o earf de aceeasi culoare. Nu era ultimul rcnet, dar speram ca Shkeea s fie cu cteva luni n urma modei. Lya s-a strecurat ntr-un vemnt strmt, alb-mtsos cu o reea de dungi albastre, fine, ce pluteau n jurul ei n desene senzuale, n conformitate cu cldura trupului. Liniile erau efectiv lascive, accentundu-i silueta subire. O pelerin vineie completa vestimentaia. - E interesant Valcarenghi, rosti ea. - Da? M chinuiam cu tunica, ce refuza s se ncheie. Ai prins ceva cnd I-ai citit? - Nu. Termin i se admir n oglind. Apoi se nvrti spre mine, rotind pelerina n jurul ei. - Asta-i. Gndea ceea ce spunea. Bineneles, variaii n privina exprimrii, totui nimic important. Mintea i era concentrat la ceea ce discutam, iar napoi exista doar un zid. N-am prins nici unul din secretele lui adnci i ntunecate, zmbi ea. - Of! am fcut eu, nvingnd fermoarul. Oricum, mai ai o ans la noapte. - Pe dracu', se strmb Lyanna. Nu-i citesc pe oameni n timpul meu liber. Nu-i cinstit. n plus, e obositor. A vrea s pot prinde gndurile pe ct de uor citeti tu emoiile. - E preul Talentului, i-am rspuns. Eti mai Talentat i plteti mai scump. Am scotocit prin bagaje dup o pelerin, dar n-am gsit nimic care s se potriveasc, aa c am renunat. - Nici eu n-am citit mare lucru la Valcarenghi. La fel de multe ai fi putut spune urmrindu-i trsturile. Trebuie s fie o minte extrem de disciplinat. I iert ns. Are un vin minunat. - Exact, ncuviin Lya. Mi-a fcut bine. Am scpat de migrena cu care m sculasem. - Poate c-a fost din cauza altitudinii, am sugerat eu. Holul era pustiu, totui Valcarenghi nu ne-a lsat s-I ateptm. De data asta i pilota propriul aerocar, un model negru i cam zgriat, care prea c-i servise de mult vreme. Gourlay nu era un tip monden, ns Valcarenghi avea o nsoitoare, o rocat extraordinar pe care o chema Laurie Blackburn. Era mai tnr dect administratorul; din cte mi puteam da seama, avea vreo douzeci i ceva de ani. Cnd am plecat, soarele apunea. n deprtare, orizontul era o tapiserie fantastic de rou i portocaliu, iar dinspre cmpie sufla o adiere rcoroas. Valcarenghi oprise aerul condiionat, deschiznd ferestrele, i puteam privi oraul ntunecndu-se n amurg. Am cinat la un restaurant elegant, cu decor baldurian - presupun pentru a ne face s ne simim ct mai confortabil. Mncarea ns era extrem de cosmopolit. Mirodeniile, ierburile, stilul de gtit erau de pe Baldur, dar carnea i legumele autohtone. Rezulta o combinatie extrem de interesant. Valcarenghi a comandat pentru toti patru i am ajuns s gustm din vreo duzin de feluri diferite. Favoritul meu a fost o pasre shkeean, gtit n sos picant. Pasrea era mititic, ns avea un gust extraordinar. n timpul cinei, un clondir de veltoar de pe Baldur i un burgundy adevrat de pe Vechiul Pmnt. Discuia s-a nfiripat rapid. Valcarenghi era un povestitor nnscut i un asculttor la fel de bun. Desigur, n cele din urm conversaia a ajuns la Shkeea i la shkeeni. Laurie a adus vorba despre asta. Se afla pe planet de ase luni i lucra pentru o diplom n antropologia exterr. Incerca s descopere motivul pentru care civilizaia shkeean rmsese neschimbat de attea milenii. - tii, civilizaia lor are o vechime mult mai mare dect a noastr, ne spuse ea. Au avut orae nainte ca oamenii s foloseasc uneltele. Ar fi fost normal ca nite cltori spaiali shkeeni s-i descopere pe pmntenii primitivi, nu invers, aa cum s-a ntmplat. - Nu s-au elaborat ipoteze? - Ba da, ns nici una din ele nu este universal acceptat. De exemplu, Cullen pomenete de

97

absena metalelor grele. Este un factor, dar poate constitui oare ntregul rspuns? Von Hamrin pretinde c shkeenii n-au avut suficieni concureni. Pe planet nu exist carnivore mari, aa c nimic n-a dus la apariia agresivitii n ras. A fost supus ns unui tir violent de critici. Shkeea nui chiar att de idilic - n caz contrar, shkeenii n-ar fi atins niciodat nivelul actual. Apoi, ce este greeshka, dac nu un carnivor? Doar i mnnc. - Tu ce prere ai? ntreb Lya. - Cred c-i ceva n legtur cu religia, ns n-am terminat cercetrile. Dino m ajut s vorbesc cu oamenii i shkeenii sunt deschii, totusi nu merge prea uor. Se opri brusc i o privi aspru pe Lya. - n tot cazul, nu pentru mine. Cred c vou n-o s v fie att de greu. Mai auzisem asta. Adesea, Normalii consider c Talentele dein avantaje incorecte, ceea cei de neles. Le deinem. Laurie nu era ns ranchiunoas. Vorbise cumva speculativ, nostalgic. Valcarenghi se aplec nainte i o cuprinse cu bratul. - Hei! fcu el. Ajunge cu subiectul sta! Pn mine, Robb i Lya nu trebuie s se mai gndeasc la shkeeni. Laurie l privi i ncerc s zmbeasc. - Bine, zise ea ncet. M-am ambalat singur. Scuzai-m. - E-n regul, am intervenit eu. Subiectul e foarte interesant. Las-ne o zi i vom fi la fel de entuziati. Lya ncuviin i adug c Laurie avea s fie prima ntiinat despre orice s-ar fi putut dovedi n sprijinul teoriei ei. Eu nu prea ascultam. Stiu c nu-i politicos s-i citeti pe Normali cnd i nsoieti n societate, dar exist momente cnd nu pot rezista. Valcarenghi o cuprinsese pe Laurie cu braul, trgnd-o uor spre el. Eram curios. De aceea, am citit iute i cu vinovie. Administratorul era extrem de bine dispus - presupun c se ameise un pic - i se simea sigur i protector. Stpn pe situaie. Laurie era mult mai complicat - nesiguran, mnie nbuit, o nuan vag de team... i dragoste, confuz, totui foarte puternic. M ndoiam c era pentru mine sau Lya. l iubea pe Valcarenghi. Am cutat mna Lyei pe sub mas i i-am gsit genunchiul. L-am strns uor, iar ea m privi i-mi surse. Nu-i citea i asta era bine. M deranja c Laurie l iubea pe Valcarenghi, desi nu tiam ce motiv a fi avut i eram mulumit c Lya nu-mi vedea grijile. Am terminat ultima sticl de vin i Valcarenghi se ocup de nota de plat. Apoi se ridic. - Sus! anun el. Noaptea abia ncepe i avem multe de fcut. I-am dat drumul. Nu la holospectacole, sau alte chestii de-astea, dei oraul avea destule sli. Urmtorul pe list figura cazinoul. Jocurile de noroc erau legale pe Shkeea i, oricum, Valcarenghi le-ar fi legalizat. Ne oferi fise, pe care le-am pierdut mpreun cu Laurie. Lya n-avea dreptul s joace; Talentul ei era mult prea puternic. Valcarenghi ctig mult - se pricepea la mindspin i era destul de bun i la jocurile tradiionale. Am ajuns apoi la un bar. Alte buturi, plus distracii locale mult mai reuite dect m-a fi ateptat. Cnd am ieit, era toiul nopii i am presupus c expediia se apropia de sfrit. Valcarenghi ns ne-a surprins. Revenii n main, scotoci sub bord, scoase o cutie cu stimulente i ne oferi fiecruia. - Hei, am protestat eu. Tu eti pilotul. Mie la ce-mi trebuie astea? M-am chinuit pn am ajuns n starea asta de euforie. - Vreau s v duc la un eveniment cultural cu adevrat shkeean, spuse el. Nu vreau s facei comentarii nelalocul lor, ori s v luai la btaie. la pilula! Am nghiit-o i ameeala din cap ncepu s dispar. Valcarenghi decolase deja. M-am lsat pe spate, mi-am pus braul n jurul Lyei i ea i ls capul pe umrul meu. - Unde mergem? am ntrebat. - n Oraul shkeean, rspunse Valcarenghi fr s ntoarc privirea, la Sala Mare. n noaptea asta se ine o Adunare i am presupus c veti fi interesai. - Desigur, va fi n shkeean, interveni Laurie, dar Dino v poate traduce. Mai pricep i eu cte ceva i voi completa eventualele scpri. Lya prea excitat. Citisem despre Adunri, ns nu ne ateptasem s vedem una n chiar prima noastr zi pe Shkeea. Adunrile reprezentau un fel de ritual religios: o spovedanie public pentru pelerinii ce urmau s fie admii n rndurile Membrilor. Pelerinii coborau zilnic pe coline,

98

ns Adunrile se desfurau doar de trei-patru ori pe an, cnd numrul viitorilor Membri era destul de mare. *** Aerocarul luneca aproape fr zgomot prin oraul luminat feeric, trecnd pe lng arteziene uriae ce dansau n zeci de culori i pe sub arcade ce preau fcute din foc lichid. Mai existau i alte aerocare i, n cteva rnduri, am zburat deasupra unor pietoni care traversau bulevardele largi. Majoritatea populaiei era ns nuntru, iar lumini i muzici se revrsau din majoritatea cldirilor. Apoi, brusc, aspectul oraului ncepu s se schimbe. Solul deveni unduitor, coline se ridicar nainte, i apoi n urma noastr, iar luminile disprur. Dedesubt, strzile se transformaser n drumuri prfuite de piatr, iar domurile de sticl i metal, realizate n stilul shkeean, lsaser loc btrnilor lor frai din crmid. Oraul shkeean prea mai linitit dect omologul su uman; majoritatea caselor erau ntunecate i tcute. naintea noastr apru un acoperi mai mare dect toate celelalte, aproape o colin, cu o u n arcada i o serie de ferestre nguste. Dinuntru rzbteau lumin i zgomot, iar afar se aflau shkeeni. Atunci mi-am dat seama c, dei m aflam de aproape o zi pe Shkeea, acum i vedeam ntia dat pe btinai. Nu-i distingeam foarte bine; era noapte i noi ne gseam n aerocar. Totui i vedeam. Erau mai scunzi dect oamenii - cel mai nalt avea un metru cincizeci - cu ochi mari i brae lungi. Att puteam remarca din vzduh. Valcarenghi asoliz lng Sala Mare i am cobort cu toii. Shkeenii se adunau, venind din mai multe direcii, dar majoritatea intraser deja. Ne-am alturat celor ce ptrundeau i nimeni nu ne-a privit de dou ori, cu excepia unui individ care I-a salutat pe Valcarenghi cu glas subire i spart, spunndu-i Dino. Administratorul avea prieteni pn i aici. Interiorul cldirii era uria, cu o platform grosolan nconjurat de o mulime imens de shkeeni. Lumina provenea de la tore prinse n suporturi pe perei sau pe stlpi nali n jurul platformei. Cineva vorbea, iar toi ochii aceia mari i bulbucai priveau ntr-acolo. Noi patru eram singurii oameni din Sal. Oratorul, iluminat puternic de fclii, era un shkeen gras, de vrst mijlocie, care, n timp ce vorbea, si mica bratele ncet, aproape hipnotic. Discursul su se compunea dintr-o serie de fluierturi, mormituri i icneli, aa nct nu I-am ascultat cu atenie. Se afla prea departe ca s-I pot citi. M-am mulumit s studiez nfiarea lui i a celorlali shkeeni de lng noi. Cu toii erau spni i aveau pielea portocalie, brzdat de mii de riduri fine. Purtau veminte simple, dintr-o estur grosolan, multicolor; mi venea greu s deosebesc femeile de brbai. Valcarenghi se aplec spre mine i opti ncetior: - Este un fermier. Povestete mulimii de ct de departe a venit i care i-au fost greutile vieii. M-am uitat mprejur. oaptele administratorului erau singurele zgomote. Toi tceau cu ochii pironii asupra platformei, abia rsuflnd. - Spune c are patru frai, urm Valcarenghi. Doi au mers la Reuniunea Final, unul este Membru. Cellalt e mai tnr dect el i acum este proprietarul fermei. Se ncrunt: Nu-i va mai revedea niciodat ferma, ns asta l face fericit. - Recolte proaste? surse Lya. Ascultase alturi de mine. Am privit-o dojenitor. Shkeenul continu i Valcarenghi ncerc s in pasul. - Acum i spune pcatele, toate lucrurile pe care le-a fcut i de care se ruineaz, tainele cele mai ascunse din sufletul su. A fost ru de gur cteodat, este ncrezut, odat i-a lovit fratele mai mic. Vorbete despre soia lui i despre celelalte femei pe care le-a cunoscut. A nelat-o de multe ori, culcndu-se cu altele. Cnd era biat, a avut raporturi sexuale cu animale, pentru c se temea de femei. n ultimii ani a devenit impotent i fratele lui i ndeplinea datoriile de so. Continu ntruna cu detalii incredibile, amnunte att uimitoare, ct i nfricotoare. Nu evit nici o intimitate, nu ls nici un secret. Stteam i ascultam oaptele lui Valcarenghi, nti ocat, apoi tot mai scrbit. ncepusem s m foiesc. Pentru o clip, m-am ntrebat dac cunosc vreun om

99

mcar pe jumtate att de bine cum l tiam acum pe acest shkeen gras. M-am ntrebat apoi dac Lyanna, cu Talentul ei, tia pe cineva att de bine. Era ca i cum vorbitorul dorea ca noi toti s-i retrim viaa. Mi se prea c vorbea de ore ntregi, dar n cele din urm se apropie de sfrit. - Acum se refer la Reunire, zise Valcarenghi. Va deveni Membru i e bucuros, a ateptat mult vreme. Nefericirea lui se va sfri i nu va mai fi singur. n curnd, va umbla pe strzile orasului sacru i-i va cnta bucuria cu clopotele. Apoi, cu anii, va veni i Reunirea Final. Va fi alturi de fraii si, n viaa de apoi. - Nu, Dino, opti Laurie. Nu mai folosi cliee umane. A spus c el va fi fraii si. Asta implic faptul c i ei vor fi el. - Bine, Laurie, zmbi Valcarenghi. Dac spui tu... Fermierul cel gras dispruse de pe platform. Mulimea se foi i un altul i lu locul: mai scund, extrem de zbrcit, cu o gaur mare n locul unui ochi. ncepu s vorbeasc, la nceput poticnindu-se, apoi tot mai cursiv. - Este crmidar, a lucrat la multe domuri i triete n oraul sacru. i-a pierdut ochiul de mult, cnd a czut de pe o schel i i-a intrat un b ascuit n ochi. Durerea a fost ngrozitoare, ns peste un an s-a rentors la munc, n-a cerut Reunire prematur, a fost brav i mndru de curajul lui. E nsurat, dar n-are urmai, e necjit din pricina asta, nu poate fi deschis fa de nevast-sa, nu sunt apropiai nici cnd sunt mpreun i ea plnge nopile, lucrul sta l ntristeaz, ns n-a rnit-o niciodat... Continu aa ore ntregi. ncepusem din nou s obosesc, dar m-am concentrat - era prea important. M-am lsat prins n traducerea lui Valcarenghi i n povestea shkeenului chior. Nu peste mult timp, stteam la fel de neclintit ca i strinii din jurul meu. In sal era cald i umezeal, iar tunica mi se mbcsise i se mbibase de transpiraie, chiar de la fiinele ce se nghesuiau. Numi mai ddeam ns seama de amnuntele astea. AI doilea vorbitor ncheie, ca i primul, cu un elogiu adus bucuriei de a fi Membru i de a se apropia de Reunirea Final. Ctre sfrit nici nu mai aveam nevoie de traducerea lui Valcarenghi auzeam fericirea din vocea shkeenului i o vedeam pe chipul care-i tremura. Sau poate l citeam, incontient. Nu pot ns citi la asemenea distan - dect dac individul este foarte emoionat. AI treilea orator sui pe platform i ncepu cu un glas mai puternic dect al celorlali. Valcarenghi continu neobosit: - De data asta e o femeie. A nscut opt copii, are patru surori i trei frai, a muncit la cmp toat viaa, a... Brusc, discursul pru s ating un vrf i femeia ncheie cu cteva fluierturi ascuite i nalte, apoi amui. Ca o singur persoan, mulimea porni s rspund prin alte fluierturi. Un ecou straniu i muzical umplu Sala Mare i shkeenii din jurul nostru ncepur s se foiasc i s fluiere. Femeia rmsese ntr-o poziie frnt, dezarticulat. Vaicarenghi ncepu s traduc, dar se poticni. Laurie interveni, nainte ca el s-i gseasc cuvintele. - Le-a spus despre o tragedie, murmur ea. Ei i manifest durerea i simpatia. - Da, simpatia, prelu administratorul firul traducerii. Pe cnd era tnr, fratele i-a czut la pat, grav bolnav. Prinii i-au spus fetei s-I duc la colinele sacre, fiindc nu-i puteau lsa singuri pe copiii mai mici. Ea ns, mergnd neglijent, a rupt roile cruei i fratele a murit pe cmpie. A pierit fr Reunire. Ea se nvinovete. Shkeena ncepuse din nou. Laurie ne traduse, aplecndu-se ctre noi i optind ncet: - Repet c fratele ei a murit. Vina i aparine, ea i-a mpiedicat Reunirea, acum el e desprit i singur, dus fr... fr... - Viaa de apoi, interveni Valcarenghi. Fr viaa de apoi. - Nu sunt sigur c-i corect, fcu Laurie. Conceptul este... Valcarenghi i fcu semn s tac. - Fii atent, rosti el i ncepu s traduc. Am ascultat povestea femeii, spus n oapta tot mai rguit a lui Valcarenghi. Istoria ei era cea mai lung i mai trist din cele auzite. Cnd termin, altcineva sui pe platform. Administratorul puse ns o mn pe umrul meu i m mpinse spre ieire. Aerul rece al nopii m izbi ca o ap ngheat i mi-am dat seama c eram nclit de transpiraie. Valcarenghi se ndrept grbit ctre aerocar. napoia noastr, discursul continua i shkeenii nu ddeau semne de oboseal.

100

- Adunrile in zile, uneori sptmni, ne spuse Laurie. Shkeenii ascult, mai mult sau mai puin, n schimburi - ncearc s aud fiecare cuvnt, dar epuizarea i doboar n cele din urm i se retrag pentru o odihn scurt, apoi revin. Este o mare onoare s reziti o ntreag Adunare fr s dormi. - O s ncerc asta, cndva, zise Valcarenghi decolnd. N-am rmas niciodat mai mult de cteva ore, ns cred c pot rezista dac m fortific cu stimulente. Vom ajunge la mai mult nelegere ntre oameni i shkeeni, dac participm cu adevrat la ritualurile lor. - Oho! am fcut eu. Poate c i Gustaffson a gndit la fel. - Da, rse Valcarenghi, dei nu intenionez s particip chiar att de deplin. ntoarcerea s-a petrecut ntr-o tcere obosit. Pierdusem notiunea timpului, dei trupul insista c se apropiau zorile. Ghemuit sub braul meu, Lya prea stoars de vlag i doar pe jumtate treaz. M simeam la fel. Am lsat aerocarul n faa Turnului i am urcat cu liftul. Nu mai puteam gndi. Somnul a venit foarte, foarte repede. *** Am visat. Un vis frumos, dar care a disprut o dat cu sosirea luminii, golindu-m i lsndumi impresia c sunt nelat. Dup ce m-am trezit, am rmas ntins, cu braul n jurul Lyei i ochii pe tavan, ncercnd s-mi amintesc ce anume visasem. Zadarnic. Mi-am dat seama c m gndeam la Adunare, relund-o n minte. n cele din urm, am cobort din pat. Opacizasem geamul, aa nct camera era cufundat n ntuneric. Am gsit ns repede tabloul de control i am lsat s ptrund cteva raze de lumin. Lya bolborosi nite proteste somnoroase i se ntoarse cu spatele. Am lsat-o n dormitor i am trecut n bibliotec, s caut o carte despre shkeeni - ceva care s fie mai amnuntit dect materialul care ne fusese trimis. N-am avut noroc. Biblioteca era profilat pe divertisment, nu pe tiin. Am gsit un videoecran i am apelat cabinetul lui Valcarenghi. mi rspunse Gourlay. - Bun, m ntmpin el. Dino a bnuit c-o s ne caui. n momentul de fa este plecat. Particip la un contract comercial. Ai nevoie de ceva? - Cri, am rostit, nc adormit. Ceva despre shkeeni. - mi pare ru. Nu exist aa ceva. S-au scris o grmad de lucrri, studii i monografii, dar nu i o carte n adevratul sens al cuvntului. Cred c Dino m-a pus la dispoziiia voastr tocmai din acest motiv. - Aha... - Ai vreo ntrebare? M-am gndit, dar n-am gsit nimic. - Nu tocmai, am ridicat din umeri. Vroiam un cadru general, poate ceva informaii suplimentare despre Adunri. - Putem discuta ceva mai trziu, spuse Gourlay. Dino s-a gndit c-o s ncepei chiar astzi treaba. V putem aduce oamenii la Turn sau, dac vrei, v ducem la ei. - O s ieim noi, am rspuns repede. S-i aduci pe oameni pentru nite ntrebri poate strica totul. Devin nervoi i asta acoper celelalte emoii, pe care a vrea s le citesc. n plus, se mai gndesc i la altele, aa nct i Lyanna are necazuri. - Perfect, fcu adjunctul. Dino v-a pus un aerocar la dispoziie. Cheia v ateapt la recepie. Tot acolo o s gsii i alte chei, ca s putei veni la cabinet, direct, fr s mai apelai la secretare i alte chestii de-astea. - Mulumesc, am ncheiat eu. Vorbim mai trziu. Am nchis videoecranul i m-am ntors n dormitor. Lya sttea n capul oaselor, cu ptura n jurul pieptului. M-am aezat lng ea i am srutat-o. Zmbi, dar nu-mi rspunse. - Hei, am rostit, ce s-a ntmplat? - M doare capul, se plnse ea. Crezusem c stimulentele te scap de mahmureal. - Aa afirm teoria. La mine a lucrat destul de bine. M-am dus la dulap i am cutat. - Ar trebui s avem ceva medicamente pe aici: Sunt sigur c Dino n-ar uita ceva att de

101

evident. - Mda. Arunc-mi i mie ceva de-mbrcat. Am apucat o rochie i i-am azvrlit-o. Lya se ridic, o lu i intr n baie. - E mai bine acum, fcu ea. Ai dreptate, n-a uitat medicamentele. - E un tip meticulos. - Aa cred, mi zmbi. Totui, Laurie cunoate limba mai bine. Am citit-o. Dino a fcut cteva greeli de traducere ast-noapte. M ateptasem la aa ceva. Nu ca s-I discreditez pe Valcarenghi, dar oricum el avea un handicap de patru luni. Am ncuviinat. - Ai citit i altceva? - Nu. Am ncercat cu vorbitorii ia, ns distana era prea mare. M apuc de mn: Unde mergem azi? - n Oraul shkeean, i-am rspuns. S ncercm s gsim nite Membri. N-am remarcat nici unul la Adunare. - Nu. Astea sunt pentru cei care vor deveni Membri. - Da. S-i dm drumul. Am plecat. Ne-am oprit la etajul patru al Turnului pentru un mic dejun, apoi am luat aerocarul la care ne-a condus un recepioner. Vehiculul era model sport, cu patru locuri, de culoare verde, banal i nebttor la ochi. N-am ptruns cu el n Oraul shkeean, gndindu-m c vom intra mai bine n atmosfera locului dac vom merge pe jos. Aa c am cobort, dup primele coline. Aezarea oamenilor pruse aproape goal prin comparaie cu Oraul shkeean. Strzile de piatr erau ticsite cu btinai, agitndu-se preocupai nainte i napoi, crnd poveri de crmizi, couri cu fructe sau haine. Peste tot se vedeau copii, majoritatea dezbrcai: ca nite mingi portocalii de energie ce alergau n jurul nostru n cercuri, fluiernd, mormind i zmbind, uneori trgnd de noi. Preau diferii fa de aduli. Aveau cteva smocuri de pr rou, iar pielea le era neted i fr riduri. Doar ei ne acordau atenie. Adulii i vedeau de treburi i, uneori, ne zmbeau prietenos. Evident, prezena oamenilor pe strzile Oraului nu reprezenta ceva neobinuit. Majoritatea traficului era pedestru, ns se mai zreau i crucioare de lemn. Animalele de traciune btinase semnau cu nite cini bolnavi, mari i verzi. Erau nhmate cte dou la un crucior i scheunau tot timpul ct trgeau. n mod firesc, oamenii le botezaser scheuntori. n plus, defecau cu regularitate. Asta, adugat mirosului alimentelor transportate n couri i chiar celui al shkeenilor, conferea Oraului un iz aparte. Desigur, zgomotul era prezent, ca un atribut constant. Copii fluiernd, shkeeni vorbind tare cu mormieli, icnete i scrieli, scheuntori scheunnd, i crucioare bocnind peste pietre. Lya i cu mine mergeam tcui, inndu-ne de mn, privind, ascultnd, adulmecnd si... citind. M deschisesem complet cnd intrasem n Ora, lsnd totul s m inunde; mergeam, receptiv fr ns a fi concentrat. Eram centrul unei sfere de emoii - sentimentele se npusteau spre mine cnd shkeenii se apropiau i se estompau pe msur ce ei treceau mai departe, ocolindu-m permanent prin copii. notam ntr-un ocean de impresii surprinztoare. Ele m uluiau prin familiaritatea lor. Citisem i n alte ocazii rase strine; uneori era greu, alteori uor, ns niciodat plcut. Hranganii aveau mini dezagreabile, pline de ur i fiere, astfel nct m simeam murdar cnd ieeam de acolo. Fyndii au emotii att de slabe c abia le pot citi. Damooshii sunt... cu totul diferii. i citesc bine i detaliat, dar fr a putea spune c le-am descifrat sentimentele. Shkeenii ns... prea c mergeam pe o strad de pe Baldur. Nu, stai puin... mai degrab pe o Colonie Pierdut, unde o aezare uman a reczut n barbarie, uitndu-i originile. Acolo sentimentele omeneti se dezlnuie, primare, puternice i adevrate dar mai puin sofisticate dect pe Vechiul Pmnt sau pe Baldur. Aa erau i shkeenii: primitivi poate, dar lesne de neles. Citeam bucurie i prere de ru, invidie, mnie, umor, amrciune, dor, durere. Acelai melanj mintal ce m nvluie oriunde m deschid. Lya citea i ea. i simeam mna ncordat. Dup un timp, se relax. M-am ntors spre ea imi citi ntrebarea din ochi. - Sunt oameni, spuse ea. Sunt ca i noi. - Pesemne evoluii paralele, am ncuviinat. Shkeea s-ar putea s fie o Terra ceva mai

102

btrn, cu cteva diferene nesemnificative. Ai ns dreptate. Sunt mai apropiai de oameni dect orice alt ras ntlnit n spaiu. Am reflectat o clip: Oare acesta s fie rspunsul la ntrebarea lui Dino? Dac ei sunt ca noi, nseamn c religia lor va fi mai abordabil dect una cu adevrat strin? - Nu, Rob, rosti Lya. Nu cred asta. E chiar pe dos. Dac ei sunt ca noi, n-are sens s mearg att de doritori la moarte. nelegi? Avea dreptate, bineneles. n emoiile pe care le citisem nu exista nimic sinuciga, nimic instabil, nimic realmente anormal. Totui, fiecare shkeen termina prin a merge la Reunirea Final. - Ar trebui s ne concentrm asupra cuiva, am propus. Amestecul sta de gnduri n-o s ne duc nicieri. Am privit n jur, cutnd un subiect i atunci am auzit clopotele. Rsunau undeva din stnga, aproape pierdute n vacarmul oraului. Am tras-o de mn pe Lya i am nceput s alergm pe strad, cotind mereu la stnga de ndat ce irul de domuri ne permitea. Dangtele continuau s se aud din fa, iar noi alergam, traversnd curtea cuiva i escaladnd un grdule viu. Apoi o alt curte, o groap cu blegar, alte domuri i, n sfrit, alt strad. Acolo i-am gsit pe cei care sunau clopotele. Erau patru, toti Membri, trndu-i prin praf robele dintr-o estur rou-intens, cu clopote mari de bronz n fiecare mn. Le sunau ntruna, micndu-i nainte i napoi braele lungi, umplnd strada cu note ascuite i ptrunztoare. Toti patru erau vrstnici - lipsii de pr i zbrcii cu un milion de riduri fine. Zmbeau ns larg iar shkeenii mai tineri ce treceau pe acolo le rspundeau la zmbete. Pe capul lor se afla greeshka. M ateptasem s gsesc spectacolul hidos, dar n-a fost aa. Era puin tulburtor, ns numai pentru c tiam ce nseamn. Paraziii preau nite stropi strlucitori de gelatin stacojie, variind n mrime de la un neg pulsnd pe ceafa unui shkeen, la o pnz roie i mictoare ce acoperea capul i umerii celui mai scund, aidoma unei glugi vii. tiam c greeshka triau consumnd substanele nutritive din sngele shkeenilor. i, ncet - oh, ct de ncet! - consumndu-i gazda. Ne-am oprit la civa metri de ei, privindu-i. Faa Lyei era solemn i bnuiesc c i a mea arta la fel. Toi ceilali zmbeau, iar dangtele clopotelor erau cntece de bucurie. Am strns-o pe Lyanna de mn. - Citete, i-am soptit. Am citit amndoi. Eu: citesc clopote. Nu sunetul clopotelor, nu, ci sentimentele clopotelor, emoia lor, bucuria intens, ding-dang-dong-ul zgomotos, cntecul Membrilor, comuniunea i participarea tuturor. Citesc ceea ce simt Membrii scuturnd clopotele, fericirea i anticiparea lor, extazul de a povesti celorlali ct de mulumii sunt. Citesc iubire, sosind dinspre ei n valuri uriae i fierbini, iubirea pasional dintre brbat i femeie, nu afeciunea diluat a omului ce-i "iubete" semenii. Aceasta era adevrat, puternic i aproape c m ardea, scldndu-m i cuprinzndu-m. Se iubeau pe ei; iubeau toi shkeenii, iubeau pe greeshka, se iubeau ntre ei i ne iubeau pe noi. Ne iubeau pe noi! M iubeau pe mine la fel de fierbinte i slbatic cum m iubea Lya, dar lng dragoste, citeam apartenen i participare. Ei patru erau separai, distinci, dar gndeau aproape ca unul singur, apartineau lui greeshka i erau toi mpreun legai, dei fiecare continua s rmn el nsui i nu-i putea citi pe ceilali aa cum i citeam eu pe ei. Dar Lyanna? M-am retras, nchizndu-mi mintea, i am privit-o pe Lya. Era palid, ns zmbea. - Sunt minunai, spuse ea cu o voce slab, moale i ntrebtoare. Cufundat n dragoste, mi aminteam totui ct de mult o iubeam, cum fceam parte unul din cellalt. - Ce... ce ai citit? am cutat s m fac auzit peste clopote. Ea cltin din cap, de parc ar fi vrut s i-I limpezeasc. - Ne iubesc, rosti n cele din urm. Pesemne tii asta dar, oh!, am simit-o, ne iubesc cu adevrat, i att de profund... Sub dragostea asta exist alt dragoste, i sub aceea alta i tot aa, la nesfrit. Minile lor sunt att de adnci i att de deschise... Nu cred c-am citit vreodat att de profund un om. Totul e acolo, la iveal, viaa lor, visele, emoiile, amintirile i... doar am intrat, am dat o rait cu o privire, o citire. Cu oamenii e mult mai greu. Trebuie s lupt, s scormonesc i nici

103

atunci nu ajung prea departe. Tu tii, Robb, tu tii! Oh, Robb! Veni spre mine, se lipi de trupul meu i am strns-o n brate. Torentul de emoii care m inundase fusese pentru ea un uragan. Talentul ei era mai vast i mai profund dect al meu i acum era zguduit. Am citit-o cnd m cuprinse i am gsit iubire - o iubire uria - uimire i fericire, dar n acelai timp team, o team nervoas strbtnd totul. n jurul nostru, zgomotele se oprir brusc. Unul cte unul, clopotele ncetar s se mai legene i cei patru Membri rmaser n tcere pentru o clip. Unul dintre shkeenii de lng noi se ndrept spre ei cu un co uria, acoperit cu o pnz. Cel mai scund Membru ddu pnza la o parte i aroma plcintelor cu carne se nl pe strad. Fiecare Membru lu cteva din co i, nu peste mult vreme, mestecau fericii, iar plcintarul le zmbea. O feti dezbrcat le oferi un clondir de ap, pe care l trecur de la unul la altul fr nici un comentariu. - Ce se ntmpl? am ntrebat-o pe Lya. Apoi, chiar nainte de a-mi rspunde, mi-am amintit. Citisem n materialele trimise de Valcarenghi. Membrii nu lucrau. Vreme de patruzeci de ani-terrani, triau i munceau, dar de la primul termen de Membru pn la Reunirea Final, urma numai veselie i muzic; rtceau pe strzi, sunau clopotele, vorbeau i cntau, iar ali shkeeni le ofereau mncare i butur. Era o onoare s hrneti un Membru i cel care le oferise plcintele radia de mulumire. - Lya, am optit, acum i poi citi? Ea ncuviint, se ndeprt de mine i-i scrut cu o privire ncordat, care apoi se relax. M privi. - E altfel, rosti ea intrigat. - Cum? Ridic nedumerit din umeri. - Nu stiu... Continu s ne iubeasc, ns gndurile lor sunt, s zicem, mai umane. Adic exist niveluri, stii doar, i e greu de scormonit, pentru c sunt lucruri ascunse, lucruri pe care i le ascund chiar i pentru ei. Nu sunt deschii, aa cum au fost nainte. Se gndesc la mncare i la gustul ei bun. O senzaie extrem de puternic. Aproape c simeam gustul plcintelor. Dar nu-i la fel. Am avut o inspiraiie. - Cte mini sunt acolo? - Patru, rspunse Lya. Legate cumva, presupun. Dei nu... Se opri, confuz, i cltin din cap: Adic, ntr-un fel, ei simt emoiile celorlali aa cum cred c faci tu. Nu ns gnduri, nici detalii. Eu i puteam citi, ns ei nu se citesc unul pe cellalt. Fiecare este distinct. Cnd sunau clopotele, erau mai apropiai, dar ntotdeauna au fost individualizai. M simeam uor dezamgit. - Deci patru mini. Nu una singur... - Mda. Patru. - i greeshka? Era cealalt idee a mea. Dac greeshka aveau mintea lor... - Nimic, rspunse Lya. Ca i cnd a fi citit o plant sau o stof. Nici mcar "da - triesc". Asta era deconcertant. Pn i animalele inferioare au o contiin vag a vieii - ceea ce Talentele numesc da - triesc" - de obicei o scnteie slab, simit de un Talent major. Lya ns era un Talent major. - S le vorbim, am propus. Ea ncuviin i ne-am ndreptat spre locul unde Membrii mestecau plcintele. - Salut, am rostit eu stngaci, ntrebndu-m cum s-i interpelez. Vorbii cumva terrana? Trei dintre ei m privir nedumerii. AI patrulea ns, cel mititel, pe capul cruia greeshka era ca o cortin roie, ncuviin: - Da, spuse el cu voce subire. Uitasem ce vroiam s-I ntreb, ns Lyanna mi veni n ajutor: - i cunoti pe Membrii care sunt oameni? ntreb ea. - Toi Membrii sunt unul, zmbi shkeenul. - Aha, am fcut eu. Da, da, dar nu cunoti vreunul care arat ca noi? Adic, tii... nalt, cu pr i piele roz sau cafenie? M oprisem din nou, stngaci, ntrebndu-m ct de bine tia terrana btrnul shkeen. Capul su se cltin dintr-o parte n cealalt.

104

- Membrii sunt cu toii diferii, ns toti sunt unul, toi sunt profani. Necunosctorii sunt ca tine. Vrei s devii Membru? - Nu, mulumesc, i-am rspuns. Unde pot gsi un om Membru? Scutur iari din cap. - Membrii cnt, sun i umbl prin Oraul sacru. Lya l citise. - Nu tie, mi zise. Membrii rtcesc, sunnd din clopote. Nu exist un traseu anume, nimeni nu ine vreo socoteal. E absolut aleatoriu. Unii cltoresc mpreun, alii singuri, iar grupurile noi se formeaz ori de cte ori se ntlnesc alte grupuri mai mici. - Va trebui s cutm... - Mncai, rosti shkeenul. Scotoci n co i scoase dou plcinte aburinde. Puse una n palma mea i alta n cea a Lyei. L-am privit nencreztor. - Mulumesc, i-am spus. Am apucat-o pe Lya cu mna liber i am plecat mpreun. Membrii zmbir dup noi i ncepur s sune din clopote, ndat ce am ajuns la jumtatea strzii. Plcinta mi ardea degetele. - S-o mncm? am ntrebat-o pe Lya. Ea muc din bucata ei. - De ce nu? Am mncat aa ceva i asear la restaurant, nu? n plus, sunt convins c Valcarenghi ne-ar ti prevenit dac alimentele locale ar fi toxice. Avea dreptate, aa nct, n timp ce mergeam, am nghiit o bucat din plcint. Era fierbinte, cu adevrat fierbinte, fr s semene deloc cu ceea ce consumasem cu o sear n urm. Plcintele acelea fuseser aurii, pufoase, aromate cu mirodenii de pe Baldur. Versiunea shkeean era crocant, iar umplutura de carne picura grsime i-mi ardea gura. Era gustoas i-mi era foame, aa c am terminat-o repede. - Ai mai citit altceva la el? am ntrebat-o pe Lya ntre dou mucturi. Ea nghii i ncuviint. - Da. Era fericit, chiar mai mult dect ceilali. E mai btrn. Se apropie de Reunirea Final i e surescitat. Vorbea n stilul ei obinuit; postefectele citirii Membrilor preau s se fi estompat. - De ce? Va muri. De ce-i att de fericit? - M tem c nu-i analiza senzaiile, ridic din umeri Lya. Mi-am lins degetele de grsime. Ne aflam la o intersecie; shkeenii treceau pe lng noi din toate direciile i acum puteam auzi sunetele mai multor clopote, purtate de vnt. - Ali Membri, am remarcat. Vrei s-i cutm? - Ce o s gsim? Ceva ce nu tim? Ne trebuie un Membm om. - Poate c acolo va fi i vreun om. - Haide! m privi Lya mustrtor. Care sunt ansele? - Bine, am aprobat. Se fcuse trziu. Atunci, s ne ntoarcem. Mine diminea pornim mai devreme. n plus, probabil c Dino ne ateapt la mas. De data aceasta, cina a fost servit n cabinetul lui Valcarenghi, unde fuseser aduse cteva piese suplimentare de mobilier. Se dovedi c birourile administraiei se aflau cu un etaj mai jos, ns Dino prefera s-i primeasc oaspeii sus, unde puteau admira panorama spectaculoas. Eram cinci: eu i Lya, Valcarenghi i Laurie, plus Gourlay. Laurie preparase mncarea, asistat de administrator. Am mncat biftecuri din animale de pe Vechiul Pmnt crescute pe Shkeea, plus o garnitur senzaional de legume, incluznd ciuperci de pe Vechiul Pmnt, semine de pe Baldur i cornie dulci shkeene. Lui Dino i plcea s experimenteze i garnitura era una dintre inveniile lui. Lya i cu mine am povestit cele ntmplate, ntrerupi doar de ntrebrie inteligente i la obiect ale lui Valcarenghi. Dup cin, am but Veltaar i am plvrgit. De data asta, ntrebrile au fost puse de Lya i de mine, iar Gourlay a dat majoritatea rspunsurilor. Valcarenghi sttea pe o pern, pe podea, cu un bra n jurul lui Laurie i cu un pahar de vin n cealalt mn. Ni s-a spus c nu eram primele Talente care vizitam Shkeea. Nici primii care s pretind c shkeenii semnau cu oamenii. - Poate c asta nseamn ceva, spuse Gourlay. Dei, nu tiu... n tot cazul, nu sunt oameni. Nu, domle! De pild, sunt mult mai sociali. Construiesc orae de la nceputul istoriei lor dintotdeauna au stat n orae, nconjurndu-se de ali semeni. Coopereaz n tot soiul de lucruri i mpart totul. De pild, ei privesc comertul ca fiind o distribuire mutual.

105

- Aici ai perfect dreptate, rse Valcarenghi. Mi-am pierdut toat ziua la un contract cu un grup de fermieri care n-au mai cooperat cu noi pn acum. V rog s m credei, nu-i deloc uor. Ne ofer tot ce le cerem, dac n-au ei nii nevoie de lucrurile respective i dac nu i-a mai solicitat nimeni. Dar vor ca pe viitor s le dm orice ne-ar cere. De fapt, ateapt asta ca fiind ceva normal. De fiecare dat cnd tratm cu ei, avem de ales: ori le dm un cec n alb, ori ducem un numr interminabil de discuii ce se termin cu faptul c ei sunt perfect convini de egoismul nostru. Lya nu era mulumit. - Ce-i cu viaa sexual? ntreb ea. Din ce ai tradus ast-noapte, am rmas cu impresia c sunt monogami. - Relaiile sexuale sunt cam confuze, rspunse Gourlay. Este o situaie aparte. Vedei voi... a face dragoste nseamn a mpri totul cu partenerul i este minunat s mpari cu toi. Totui mprirea trebuie s fie real i s aib sens. Asta creeaz probleme. - Am studiat i eu problema, interveni repede Laurie. Moralitatea shkeean insist c ei i iubesc pe toi. Totui, ei nu pot face aa, fiindc sunt prea asemntori oamenilor, prea posesivi. Sfresc printr-o relaie monogam, deoarece a mpri, n mod real, sexul cu o singur persoan este mai bine, pentru ei, dect un milion de relaii fizice superficiale. Individul shkeean ideal mprtete relaia sexual cu oricine i este la fel de profund n fiecare legtur, dar acesta e un ideal intangibil. - Parc ast-noapte un shkeean se nvinovea pentru c-i nelase nevasta, m-am ncruntat eu. - Aa-i, ncuviin Laurie, ns vina consta n faptul c relaiile extraconjugale i reduseser participarea alturi de nevast. Asta era trdarea. Dac s-ar fi putut descurca fr a-i rni soia, viaa sexual ar fi reprezentat realmente mprtirea dragostei, constituind o bonificaie pentru el. Nevast-sa ar fi fost mndr de soul ei. E o realizare deosebit pentru un shkeean s reueasc o reunire multipl i sincer. - lar una dintre cele mai mari crime pentru ei este s-l lai pe un altul singur, adug Gourlay. M refer la punctul de vedere emoional. Fr s mpart cu nimeni... M-am gndit la asta n timp ce Gourlay continua s vorbeasc. Ne spuse c infractiunile erau rare printre shkeeni. Lipseau complet crimele. n lunga lor istorie, nu existau asasinate, torturi, nchisori sau rzboaie. - Sunt o ras fr ucigai, zise Valcarenghi. Asta poate explica un anumit lucru. Pe Vechiul Pmnt, culturile cu procentul cel mai mare de sinucigai aveau i cei mai puini criminali. lar procentul de sinucideri al shkeenilor este de sut la sut. - Totusi ucid animale, am constatat eu. - Ele nu fac parte din Reunire, replic Gourlay. Reunirea cuprinde tot ceea ce gndeste, iar fpturile din ea nu pot fi ucise. Shkeenii nu omoar shkeeni, nici oameni sau greeshka. Lya m privi, apoi se uit spre Gourlay. - Greeshka nu gndete, murmur ea. Am ncercat s-i citesc azi diminea i n-am obinut nimic, cu excepia minilor shkeenilor pe care se gsesc. Nici mcar un "da - triesc". - tiam asta i m-a surprins dintotdeauna, fcu Valcarenghi ridicndu-se n picioare. Se ndrept spre bar, lu o sticl de vin i ne umplu paharele. ntr-adevr, un parazit fr gndire, totui care nrobete o ras inteligent cum sunt shkeenii. De ce? Vinul cel nou era bun ca o und rcoroas pe gtlej. L-am but i am ncuviintat, amintindu-mi euforia ce ne cuprinsese n cursul dimineii. - Poate fi vorba despre droguri, am speculat. Poate c greeshka produc un drog ce ofer plceri organice. Shkeenii i se supun doritori i mor fericii. Bucuria lor este real, credei-ne. Am simit-o. Lyanna privi ns nencreztoare, iar Gourlay cltin binevoitor din cap: - Nu, Robb. Nu-i asta. Am experimentat cu greeshka i... Se opri, remarcndu-mi sprncenele ridicate. - Shkeenii cum au reactionat? I-am ntrebat. - Nu le-am spus. Sunt convins c n-ar fi fost deloc mulumii. Greeshka este un animal, ns e Dumnezeul lor. Nu-i bine s te joci cu Dumnezeu, tii doar... Mult vreme ne-am abinut, dar cnd Gustaffson s-a convertit, btrnul Stuart a vrut s tie totul. EI a dat ordinul. N-am descoperit ns nimic. Nici un extract care s fi putut constitui un drog, nici o secreie, nimic! De fapt, shkeenii sunt

106

singurii locuitori ai planetei care se supun cu atta uurin. tii, am prins un scheuntor, I-am legat i am lsat un greeshka s se ataeze de el. Apoi, peste cteva ore, i-am dat drumul. AI naibii era de furios, se agita i zbiera, atacnd creatura de pe capul lui. i-a zgriat easta pn la os, ca s scape de ea. - Poate c numai shkeenii sunt susceptibili, am ncercat cu o ultim ans. - Nu-i aa, zmbi moale Valcarenghi. Mai suntem i noi. *** n lift, Lya a fost ciudat de tcut, aproape retras. Am presupus c se gndea la cele discutate. ns, n clipa cnd ua apartamentului se nchise n urma noastr, se ntoarse ctre mine i m cuprinse n brae. Am ridicat palmele i i-am mngiat prul castaniu i moale, uor surprins de mbriare. - Hei, am murmurat, ce s-a-ntmplat? M privi cu cuttura vampir, ochi larg deschii i fragilitate. - lubete-m, Robb, rosti ea precipitat. Te rog. lubete-m, acum. Am zmbit, ns era un zmbet derutat, nu sursul meu aa-zis senzual. De obicei, cnd dorete s fac dragoste, Lya este un drcuor rutcios, dar acum prea ngrijorat i vulnerabil. Nu nelegeam cauza. Nu era totui momentul s pun ntrebri, aa nct m-am abinut. Fr o vorb, am tras-o spre mine, am srutat-o apsat i am intrat mpreun n dormitor. i am fcut dragoste, am fcut n mod adevrat dragoste, mai mult dect pot face srmanii Normali. Ne-am unit trupurile ntr-unul singur i am simit-o pe Lya ncordndu-se, n clipa cnd mintea ei o cuta pe a mea. n timp ce ne micam mpreun, m-am deschis ctre ea, necndum n torentul de iubire, dorin i team ce-I revrsa. Apoi, la fel de iute cum ncepuse, se termin. Plcerea ei m scld ntr-un talaz uria i rou. M-am alturat ei pe coama valului i Lya se nclet de mine, cu ochii strni, si-I sorbi pe tot. Dup aceea, am rmas ntini n ntuneric, lsnd stelele Shkeei s-i trimit razele prin ferestre. Lya se ghemui cu capul pe pieptul meu, n vreme ce o mngiam. - A fost minunat, am rostit eu cu o voce adormit i vistoare, zmbind n bezna ncrcat de stele. - Da, rspunse ea att de ncet nct de-abia am putut s-o aud. Te iubesc, Robb, mi opti. - mh, am ncuviinat. i eu te iubesc. Se trase de sub braul meu, se rostogoli pe o parte, i propti capul ntr-o palm ca s m vad i zmbi. - tiu, mi zise. Am citit-o. M iubeti. tii i ct de mult te iubesc eu, nu? - Sigur, am ncuviinat surznd. - Vezi, suntem norocosi. Normalii au la dispoziie doar cuvintele. Srmanii de ei! Cum s spun toate astea numai prin cuvinte? Cum pot s tie? Sunt ntotdeauna desprtii unul de cellalt, ncearc s se ating, dar nu reuesc. Chiar cnd fac dragoste, chiar n clipele de vrf, rmn mereu desprii. Trebuie s se simt foarte singuri. n cele ce spunea era ceva... nelinititor. Am privit-o n ochii strlucitori i fericii i m-am gndit. - Poate, am pronunat n cele din urm, dar nu-i ceva ru pentru ei. Pur i simplu, nu cunosc alt cale. Totui ncearc, iubesc i ei. Uneori, izbutesc s umple golul. - "Doar o privire i un glas, apoi, din nou ntuneric i tcere", cit Lya cu o voce trist. Suntem norocoi, nu-i aa? Avem mult mai multe. - Suntem norocoi, am ngnat-o. M-am ntins ca s-o citesc. Mintea ei era un labirint de mulumire, cu un iz uor de nostalgie, de tnjal. ns mai exista i altceva, undeva adnc, ceva aproape disprut acum, dar nc detectabil. M-am ridicat ncet. - Hei, i-am spus. Te ngrijoreaz ceva. Mai devreme, cnd am intrat, erai speriat. Ce sentmpl? - Nu stiu nici eu, mi rspunse. Vocea i suna derutat i ntr-adevr i-am citit deruta. Mi-a fost fric, desi nu pricep motivul. Cred c datorit Membrilor. M gndesc ntruna ct de mult m iubeau. Nici mcar nu m cunoteau, dar m iubeau att de mult i nelegeau... era aproape ca

107

ntre noi doi. M-a... nu tiu... M-a zguduit. tii, nu credeam c voi putea fi iubit vreodat n felul sta de altcineva dect de tine. i erau att de apropiai, att de mpreun... M simteam singur, aa cum ne ineam de mini i vorbeam. Voiam s fiu aproape de tine n felul acela. Dup ce i-am vzut pe ei cum mpart totul, m-am temut s fiu singur, mi ddea senzaia unui suflet gol. Era nfricotor. Pricepi? - Pricep, i-am rspuns, atingnd-o uor cu palma i cu mintea. neleg. Noi doi ne nelegem. Suntem mpreun aproape la fel de mult ca ei - aa cum Normalii nu pot fi niciodat. Lya ncuviin, zmbi i m strnse n braie. Am adormit mbriati. Am visat din nou. Apoi, iari, o dat cu venirea zorilor, memoria mi fur visul. Era frustrant. Visul fusese plcut, confortabil. I doream napoi, dei nu-mi aminteam nici mcar despre ce fusese vorba. Dormitorul nostru, scldat n lumina dimineii, prea o ruin n comparaie cu splendorile viziunii mele pierdute. Lya se trezi mai trziu, cu alt migren. De data asta, avea pilulele la ndemn, pe noptier. Fcu o grimas i nghii una. - S-ar putea s fie vinul shkeean, am reflectat eu. Metabolismul tu respinge ceva din compoziia lui. Ea se acoperi cu ptura i se strmb: - Ha! Asear am but Veltaar, nu-i mai amintesti? Tata mi-a dat primul pahar de Veltaar pe cnd aveam nou ani. Niciodat nu mi-a dat dureri de cap. - Exceptia confirm..., am nceput eu zmbind. - Fr glum. M doare ru. M-am oprit i am ncercat s-o citesc. Avea dreptate. O durea. Toat fruntea i pulsa de durere. M-am retras iute, nainte de a m molipsi. - Bine, am ncuviinat, iart-m. Totui, pilulele te vor ajuta. ntre timp, avem treab de fcut. Lya ncuviin. Niciodat nu lsa munca deoparte. A doua zi a nsemnat o permanent cutare. Ne-am sculat mult mai devreme, am dejunat iute cu Gourlay, apoi ne-am luat aerocarul de lng Turn. De data asta, n-am mai cobort la marginea Oraului. Voiam un Membru care s fie om i pentru asta trebuia s cercetm o arie larg. Aezarea era cea mai mare pe care o vzusem vreodat, cel puin ca ntindere, iar cei o mie de oameni convertii se pierdeau ntre milioanele de shkeeni, dintre care doar ceva mai puin de jumtate erau Membri. Am meninut vehiculul ct mai jos, urcnd i cobornd colinele presrate cu domuri, provocnd agitaie pe strzile de sub noi. Desigur, shkeenii mai vzuser aerocare, totui ele pstrau un iz de noutate, n special pentru copii, care ncercau s fug dup noi. Ba chiar, am speriat un scheuntor fcndu-I s rstoarne cruciorul plin de fructe pe care-I trgea. M-am simit vinovat i am ridicat aerocarul mai sus. Am zrit Membri prin tot oraul, cntnd, mncnd, mergnd... i sunnd eternele clopote de bronz. Vreme de trei ore ns, n-am vzut dect Membri shkeeni. Lya i cu mine conduceam i priveam pe rnd. Dup emoiile zilei anterioare, cutarea era monoton i obositoare. n cele din urm, am gsit totui ceva: un grup mare de Membri, vreo zece, strni n jurul unui crucior cu pine. Doi erau mai nali dect ceilalti. Am cobort aerocarul de cealalt parte a colinei i am mers ctre ei, lsnd vehiculul nconjurat de o ceat de copii. Cnd am ajuns, Membrii continuau s mnnce. Opt erau shkeeni, de diferite nlimi i culori, cu greeshka pulsndu-le pe capete. Ceilalti doi erau oameni. Purtau mantiile roii i lungi ale localnicilor, i aveau aceleai clopote. Unul dintre ei era un brbat nalt cu piele flasc, de parca recent slbise mult. Avea pr alb i cre, un zmbet larg i o mulime de riduri n jurul ochilor. Cellalt era slbu, mai mic i cu nas coroiat, aducnd cu o nevstuic. Amndoi purtau greeshka pe cap. Parazitul de pe cel slbu nu era mai mare ca un neg, pe cnd cellalt avea un exemplar uria, care-i cobora dincolo de umeri, disprnd sub rob. Nu tiu cum, dar de data asta era hidos. Lyanna i cu mine am pornit spre ei, ncercnd s surdem i s nu citim... cel puin la nceput. Zmbir cnd ne vzur, apoi ne salutar cu mna. - Bun ziua, rosti bucuros nevstuica. Nu v-am mai vzut? Suntei noi venii pe Shkeea? M luase pe nepregtite. Ateptasem o formul mistic de ntmpinare sau, eventual, o tcere total. Bnuisem c oamenii convertii intenionaser s devin semi-shkeeni. Greisem.

108

- Mai mult sau mai puin, i-am rspuns i I-am citit. Era ntr-adevr ncntat s ne vad i radia fericire. - Am fost angajai s vorbim cu cei ca tine, am continuat eu hotrnd s fiu sincer. Nevstuica zmbi mai mult dect credeam c-o putea face. - Sunt Membru i sunt fericit, spuse el. mi face plcere s vorbim. M numesc Lester Kamenz. Ce vrei s tii, frate? Lng mine, Lya se ncord. Am decis s-o las s citeasc n profunzime, iar eu s ntreb. - Cnd te-ai convertit Cultului? - Cultul? repet Kamenz. - Reunirea. EI ncuviint i m-a izbit similaritatea grotesc dintre micarea sa i cea a shkeenului btrn pe care-I ntlnisem cu o zi nainte. - Am fost dintotdeauna n Reunire. Voi sunteti n Reunire. Tot ce gndeste exist n Reunire. - Unii dintre noi n-am tiut asta, am comentat. Dar tu? Cnd i-ai dat seama c esti n Reunire? - Acum un an, dup timpul Vechiului Pmnt. Am fost primit n rndurile Membrilor doar de cteva sptmni. S fii Membru este minunat. Sunt fericit. Voi umbla pe strzi i voi cnta din clopote pn la Reunirea Final. - Cu ce te ocupai nainte? - nainte? se ncrunt el. Cndva, lucram cu mainile. Cu calculatoarele, n Turn. Viaa mea era ns goal, frate. Nu tiam c sunt n Reunire i eram singur. Aveam doar mainile, maini reci. Acum sunt Membru, acum...., se gndi puin, ...nu sunt singur. Am citit n el i am gsit bucurie, alturi de dragoste. Exista ns i o durere, amintirea vag a unor dureri trecute, neptura unor memorii nedorite. Se topiser oare? Poate c darul fcut de greeshka victimelor sale era uitarea, odihna dulce a minii i sfritul luptei. Poate... M-am hotrt s ncerc ceva. - Creatura de pe capul tu, am rostit tios, este un parazit. i bea sngele chiar n clipa asta, hrnindu-se cu el. Pe msur ce va crete, va lua tot mai multe din lucrurile de care tu ai nevoie ca s trieti. n cele din urm, va ncepe s-i mnnce esuturile. nelegi? Se va hrni cu tine. Nu tiu ct va fi de dureros, nsa, indiferent ce vei simi, n cele din urm vei muri. Asta dac nu te ntorci chiar acum la Turn, pentru ca s-o ndeprteze chirurgii. Sau, poate, i-o scoi singur. De ce nu-ncerci? Apuc de ea i trage. D-i drumul! La ce m ateptasem? La furie? La oroare? La dezgust? N-am avut parte de nimic din toate astea. Kamenz bg alt bucat de pine n gur, mi zmbi i tot ce am putut citi a fost dragoste, bucurie i puin mil. - Greeshka nu omoar, vorbi el n cele din urm. Greeshka d fericirea i bucuria Reunirii. Doar cei care nu-I au pe greeshka mor. Ei sunt... singuri. Oh, singuri pe vecie! Ceva n mintea lui tremur de o team brusc, dar dispru iute. Am privit-o pe Lya. Continua s citeasc, ncordat i cu ochi duri. Mi-am ntors privirea i am cutat s formulez alt ntrebare. Deodat, ns, Membrii ncepur s sune. Unul dintre ei ncepu, cltinnd un clopot n sus i n jos, i producnd un singur dangt ascuit. Apoi mic cealalt mn, din nou prima, a doua, un alt Membru i se altur, i altul pn cnd toi sunau iar cntecul clopotelor mi izbea urechile, n timp ce bucuria, dragostea i emoiile lor mi asaltau iari mintea. Am zbovit ca s le savurez. Acolo exista o iubire ce-ti lua rsuflarea, aproape nspimnttoare n intensitate i dogoare, dublat de atta druire, bucurndu-te i minunndute, nct prea o tapiserie uria de emoii i sentimente ce te mngiau i te calmau. Ceva li se ntmpla Membrilor atunci cnd sunau clopotele, ceva i atingea, i nla i-i aureola, ceva ciudat i mre, un lucru pe care simplii Normali nu-I puteau sesiza. Eu ns nu eram un Normal. Puteam auzi. M-am retras ncet, cu prere de ru. Kamenz i cellalt om sunau acum cu vigoare, cu zmbete largi i ochi scnteietori ce le transfigurau chipurile. Lyanna continua s citeasc, ncordat. Gura i era uor deschis i tremura ncet. Am cuprins-o cu braul i am ateptat, ascultnd rbdtor muzica. Lya citea. Dup cteva minute, am scuturat-o uor. Se ntoarse i m privi cu ochi duri, distani, apoi clipi. Ochii i se mrir i reveni la normal, scuturnd din cap i ncruntndu-se. Derutat, am citit-o. Era straniu. O cea de sentimente ca un vrtej, un amestec dens i

109

mictor de emoii pe care nu reueam s le numesc. ndat ce i-am ptruns n minte, m-am rtcit, am fost pierdut i nesigur. Undeva, n cea, exista un hu nesfrit ce atepta s m nghit. Aa cel putin simeam eu. - Lya, am rostit. Ce se-ntmpl? Cltin iarsi din cap i privi dup Membri cu o expresie n care se citea att nostlgia ct i frica. Am repetat ntrebarea. - Nu... nu tiu, fcu ea. Robb, nu mai vreau s vorbim acum. S mergem. Am nevoie de timp ca s m gndesc. - Bine, am aprobat. Ce nsemnau toate astea? Am prins-o de mn i am ocolit ncet colina, ajungnd la panta unde lsasem aerocarul. Copiii l escaladaser din toate prile. I-am alungat, rznd. Lya rmase locului, cu ochii pierdui. A fi vrut s-o citesc din nou, dar simeam cumva c i-a fi nclcat intimitatea. Am decolat i am pornit spre Turn, de data asta zburnd mai sus i mai repede. Eu pilotam, iar Lya sttea lng mine, privind n gol. - Ai obinut ceva folositor? am ntrebat-o, cutnd s-o readuc cu gndurile la misiune. - Da. Nu. Poate. Suna distrat, ca i cnd numai o parte a ei vorbea cu mine. Le-am citit viaa, la amndoi. Nimic foarte bun. Un omule urt, cu o personalitate urt, fr prieteni, fr via sexual, fr nimic. Tria singur, i evita pe shkeeni, nu-i plceau. De fapt, nu-i plceau nici oamenii. Totui, cumva, Gustaffson I-a ptruns. A ignorat rceala lui Kamenz, glumele rutcioase, atacurile tioase. Nu s-a rzbunat, tii? Dup un timp, Kamenz a ajuns s-I plac, sI admire. N-au fost niciodat prieteni n adevratul sens al cuvntului, ns Gustaffson era fiina cea mai apropiat de el. Se opri brusc. - Aa c s-a convertit cu Gustaffson? am anticipat, privind-o iute. Ochii continuau s-i rtceasc. - Nu, nu de la nceput. i era nc fric, se temea de shkeeni i-I ngrozea greeshka. Mai trziu ns, cnd Gustaffson plecase, a nceput s-i dea seama ct de goal i era viaa. Lucra toat ziua cu oameni care-I dispreuiau i maini crora nu le psa, apoi, nopile, sttea singur citind i privind holospectacole. Nu tria cu adevrat. Abia dac-i atingea pe oamenii din jurul su. n cele din urm, s-a dus s-I caute pe Gustaffson i a ajuns convertit. Acum... - Acum... ? - E fericit, Robb, rspunse ea dup o ezitare ndelungat. E realmente fericit. Pentru prima dat n viaa lui. nainte nu tia ce este dragostea. Acum l copleete. - Ai gsit multe... - Da. Aceeai voce distrat, aceeai privire pierdut. - Era deschis, continu Lya. Existau mai multe niveluri, dar nu era greu s scormonesti, aa cum e de obicei... parc barierele i slbeau, aproape prbuindu-se... - i cellalt tip? Ciocni n bordul de comand, privindu-i doar mna. - Cellalt? Cellalt era Gustaffson... Brusc, asta pru s-o trezeasc, s redevin Lya pe care o tiam i o iubeam. Cltin din cap, m privi, iar glasul ovielnic i se schimb ntr-un torent de cuvinte. - Robb, fii atent, acela era Gustaffson! E Membru de peste un an i sptmna viitoare va merge la Reunirea Final. Greeshka I-a acceptat i el o dorete, nelegi? Pur i simplu o dorete i... i... oh, Robb, e pe moarte! - Adic va muri peste o sptmn. - Nu. Adic, da; ns nu la asta m refeream. Pentru el, Reunirea Final nu nseamn moartea. EI crede n ea, n toat aceast religie. Greeshka este zeul lui i i se va altura. Dar nainte, i acum, este pe moarte. Are Ciuma Lent, Robb. E un caz incurabil. I mnnc pe dinuntru de mai bine de cincisprezece ani. A contractat-o pe Comar, n mlatini, unde i-a murit familia. Dei nu-i o planet pentru oameni, el a activat acolo ca administrator al unei baze de cercetri - o funcie pe termen scurt. Ai lui locuiau pe Thor, erau doar n vizit, ns nava a suferit un accident. Gustaffson a nnebunit i a ncercat s ajung la ei, dar costumele pe care le-a luat erau defecte i sporii le-au penetrat. n plus, cnd a ajuns, muriser cu toii. A suferit ngrozitor,

110

Robb. Att din cauza Ciumei Lente, ct mai ales de pierderea familiei. i iubea realmente, iar dup accident n-a mai fost niciodat acelai om. I s-a ncredinat Shkeea, ceva n genul unei recompense, ca s nu se mai gndeasc la grozvie, dar n-a putut uita nimic. Am vzut totul, Robb. Era o imagine extraordinar de vie. N-o poate uita. Copiii se aflau n nav, protejai napoia pereilor, ns sistemul de supravieuire s-a defectat i au murit. Nevasta lui, ns... oh, Robb!... a luat un costum i a ncercat s plece dup ajutor, iar afar erau creaturile acelea, erpii uriai de pe Cosmar... Am nghiit un nod, simind grea. - Viermii-mnctori, am optit. Citisem despre ei i vzusem holo-uri. mi puteam imagina tabloul citit de Lya n memoria lui Gustaffson i nu era deloc plcut. M simeam aproape bucuros c nu aveam Talentul ei. - Erau ghiftuii cnd Gustaffson a ajuns acolo. tii... i-a omort cu arma cu ultrasonice. Am cltinat din cap. - N-a fi crezut c astfel de lucruri s-au ntmplat ntr-adevr. - Nu, rspunse Lya. Nici lui Gustaffson nu-i venea s cread. Fuseser att... att de fericii nainte de asta, nainte de nenorocirea de pe Comar. i iubea nevasta i erau cu adevrat apropiati, iar cariera lui fusese stralucit. tii, n-ar fi trebuit s mearg pe planet. Acceptase postul pentru c era o provocare, pentru c nimeni altul nu I-ar fi luat. sta-i alt lucru care-I roade i-i amintete ntruna. EI... ei..., vocea Lyei se poticni. Ei credeau c sunt norocoi... Nu mai aveam ce spune. Am rmas tcut i am pilotat, gndindu-m, simind o versiune aproximativ, diluat, a ceea ce trebuie s fi fost durerea lui Gustaffson. Dup un timp Lya rencepu s vorbeasc cu glas moale, ncet i gnditor. - Totul exista acolo, Robb. EI ns se simea mpcat. i amintea totul, inclusiv ct a suferit, dar nu-I mai obseda ca altdat. i prea doar ru c ei nu-I nsoeau. i prea ru c muriser fr Reunirea Final. Aproape ca shkeeana aceea, i-o aminteti? Cea de la Adunare? Cu fratele ei? - Mi-o amintesc. - Exact aa. lar mintea i era deschis. Mai mult ca a lui Kamenz... mult mai mult. Cnd suna din clopote, toate nivelurile i dispreau i totul era chiar la suprafa - toat dragostea, durerea... totul. ntreaga lui via, Robb. Pentru o clip, i-am mprit cu el viaa. i toate gndurile... vzuse peterile Reunirii... a cobort odat, acolo, nainte de convertire. Am... Alt tcere ce se ls peste noi, ntunecnd aerocarul. Ne apropiam de marginea Oraului shkeean. n faa noastr, Turnul spinteca bolta, strlucind n soare. ncepuser s se vad domurile i arcadele sclipitorului ora omenesc. - Robb, rosti Lya. Oprete aici. tii, vreau s m gndesc. ntoarce-te fr mine. Vreau s umblu puin printre shkeeni. Am privit-o, ncruntndu-m: - S umbli? Este o distan mare pn la Turn, Lya. - N-o s se ntmple nimic. Te rog. Las-m s m gndesc singur. Am citit-o. Ceaa gndurilor revenise, mai dens ca oricnd, vrstat de culorile spaimei. - Eti sigur? am ntrebat-o. Eti speriat, Lyanna. De ce? Ce s-a ntmplat? Viermiimnctori sunt departe. M privi chinuit. - Te rog, Robb. Nu tiam ce altceva s fac, aa nct am oprit. Pe drumul de ntoarcere, m-am gndit i eu. La spusele Lyannei i la cele citite de ea, la Kamenz i Gustaffson. Am cutat s m concentrez asupra problemei pe care trebuia s-o rezolvm. Am ncercat s nu m gndesc la Lya i la ceea ce o frmnta. Mi-am zis c lucrurile se vor rezolva de la sine. ntors la Turn, n-am pierdut timpul. Am mers direct la cabinetul lui Valcarenghi. L-am gsit singur, dictnd ntr-un aparat pe care-I nchise cnd am intrat. - Bun, Robb, ncepu el. Unde-i Lya? - Se plimb. Vrea s se gndeasc. M-am gndit i eu, i cred c-i pot da un rspuns. i ridic sprncenele, ateptnd. - L-am gsit pe Gustaffson, am rostit aezndu-m, i Lya I-a citit. Cred c-i limpede de ce s-a convertit. Pe dinuntru, era un om distrus, indiferent ct de mult zmbea. Greeshka a nsemnat

111

sfritul durerilor lui. I nsoete un alt convertit, un anume Lester Kamenz - tot un individ chinuit, un om singur care nu avea pentru ce tri. De ce nu s-ar fi convertit? Verific-i i pe ceilali care au mbriat Cultul i fac prinsoare c vei gsi o legtur. Cei mai pierdui i mai vulnerabili, rataii, izolaii aceia s-au ndreptat spre Reunire. - Bine, sunt de acord, ncuviin Valcarenghi. Psihologii notri au intuit lucrul sta de mult timp. Toui, nu acesta este rspunsul. Bineneles, luai n ansamblu, convertiii reprezint nite cazuri speciale, nu neg asta. Dar de ce s-i caute refugiu n Cultul Reunirii? Psihologii n-au putut oferi un rspuns. la-I pe Gustaffson... Te rog s m crezi, era un tip tare. Nu I-am cunoscut personal, ns i cunosc cariera. A avut nite posturi foarte grele. Pe multe le-a acceptat tocmai din motivul sta. Ar fi putut ocupa funcii linitite, dar nu-I interesau. Am auzit de accidentul de pe Comar. ntr-un fel, este un caz celebru. Phil Gustaffson nu era ns brbatul care s se lase nfrnt, nici chiar de o asemenea tragedie. Din ceea ce-mi spune Nelse, i-a revenit foarte repede. A venit pe Shkeea si, realmente, a pus Iucrurile la locul lor, fcnd ordine n haosul lsat de Rockwood. EI a fost iniiatorul primului contract comercial i i-a fcut pe shkeeni s neleag ce vrem, ceea ce nu-i deloc uor. Era aadar un om competent, talentat, care i fcuse o carier din a nfrnge dificultile i a-i conduce pe oameni. A trecut printr-un comar personal, ns acesta nu I-a ngenuncheat. Era mai echilibrat ca oricnd. i, deodat, se ntoarce spre Cultul Reunirii i accept o sinucidere grotesc. De ce? Spui c pentru a scpa de durere? E o teorie interesant, dar mai exist i alte moduri de a pune capt durerii. ntre Comar i greeshka au trecut muli ani. n tot acest interval, Gustaffson n-a fugit dinaintea durerii. Nu s-a apucat de butur, de droguri, sau alte modaliti obinuite de evadare din realitate. N-a plecat pe Vechiul Pmnt, pentru ca un psiholog-psihiatru s-I curee de amintiri - i crede-m, ar fi putut s-o obin gratuit dac ar fi vrut. Dup accidentul de pe Comar, Biroul Coloniilor ar fi fcut orice pentru el. A mers mai departe, ia nghiit durerea, a reconstruit. Ca deodat, brusc, s se converteasc. Da, fr ndoial, durerea I-a fcut mai vulnerabil. ns altceva I-a atras, ceva ce-i oferea Reunirea, ceva ce nu putea gsi n vis sau n tergerea memoriei. Acelai lucru este valabil pentru Kamenz i pentru ceilali. Aveau alternative, alte ci de a spune "nu" vieii. Le-au ignorat. n schimb, au ales Reunirea. nelegi ce vreau s zic? . nielegeam, bineneles. Rspunsul meu nu fusese deloc o solutie i mi-am dat seama. Dar i Valcarenghi greea n unele aspecte. - Da, am rspuns. Cred c va mai trebui s cercetm. Am zmbit uor. Mai este, totui, ceva. De fapt, Gustaffson nu i-a nfrnt niciodat durerea. Lya a fost foarte clar n privinta asta. Suferina a stat tot timpul nuntrul lui, rozndu-I. N-a lsat-o ns s ias de acolo. - Asta-i o victorie, nu? ntreb Valcarenghi. Dac-i ascunzi att de bine rnile, nct nimeni s nu stie de ele... - Nu tiu. Nu cred. Oricum... exist i un alt amnunt. Gustaffson are Ciuma Lent. E pe moarte. O duce aa de ani de zile. Expresia administratorului se schimb pentru o clip: - Asta nu tiam, ns mi susine ipoteza. Am citit c optzeci la sut dintre victimele Ciumei Lente opteaz pentru eutanasie, dac se afl pe o planet unde procedura este legal. Gustaffson era administratorul planetar. Ar fi putut s-o legalizeze. Dac a refuzat atia ani sinuciderea, de ce s-o aleag tocmai acum? La ntrebarea asta, n-aveam nici un rspuns. Lyanna nu mi-I dduse, dac l cunotea. Nu tiu unde puteam gsi unul, doar dac... - Peterile, am rostit brusc. Peterile Reunirii. Trebuie s asistm la o Reunire Final. Probabil c acolo se ntmpl ceva care s justifice convertirile. D-ne o ans s vedem despre ce-i vorba. - Bine, zmbi Valcarenghi. Asta se poate aranja. M ateptam s se ajung aici. Totui, te previn c nu-i deloc plcut. Am cobort i eu acolo, aa nct tiu despre ce vorbesc. - E n regul. Dac crezi c citirea lui Gustaffson a fost plcut, ar fi trebuit s-o vezi pe Lya dup ce terminase. Acum ncearc s uite totul. Asta, decisesem, fusese ceea ce o tulburase. - Reunirea Final, am continuat, nu poate fi mai groaznic dect amintirile de pe Comar. - Atunci, e-n regul. O s aranjez pentru mine. Bineneles, o s vin i eu. Nu vreau s risc s vi se ntmple ceva. Am ncuviinat. Valcarenghi se ridic. - Perfect, adug el. Pn atunci, s ne gndim la lucruri mai plcute. Ai vreun plan pentru

112

cin? *** Am ajuns ntr-o imitaie de restaurant shkeean, administrat de oameni, mpreun cu Gourlay i Laurie Blackburn. Am conversat mai mult generaliti: sport, politic, arte, anecdote i alte lucruri de soiul sta. Cred c toat seara n-a existat nici mcar o singur referire la shkeeni sau la greeshka. Cnd am revenit n apartament, am gsit-o pe Lyanna ateptndu-m. Era n pat i citea un volum din bibliotec, o carte de poezii de pe Vechiul Pmnt. Ridic ochii. - Bun, am spus. Cum a fost plimbarea? - Lung. Un zmbet i nflori pe chipul palid, apoi dispru. Am avut ns vreme s m gndesc. La dup-amiaza de astzi, la ziua de ieri, la Membri... i la noi. - La noi? - Robb, m iubeti? Pusese ntrebarea pe un ton normal, ns cu un glas plin de curiozitate. Ca i cum n-ar fi tiut. Ca i cum, ntr-adevr n-ar fi tiut. M-am aezat pe pat, i-am luat mna i am ncercat s surd. - Bineneles, am rspuns, Tu tii asta, Lya. - Da. Aa-i. M iubeti, Robb, m iubeti cu adevrat. Att ct poate iubi un om. Dar... Se opri. Cltin din cap, nchise cartea i suspin: - Dar suntem nc departe, Robb. Suntem nc departe. - Nu neleg despre ce vorbeti. - Despre dup-amiaza de azi. Am fost att de zpcit i de speriat. Nu eram sigur de ce, i atunci m-am gndit. Cnd i-am citit, Robb... am fost acolo, cu Membrii, mprindu-i pe ei i dragostea lor. Realmente, am fost acolo. i... nu mai voiam s ies. Nu voiam s-i prsesc, Robb. Cnd am fcut-o, m-am simit izolat, cu rdcinile tiate. - E vina ta, am murmurat. Am ncercat s-i vorbesc. Erai ns prea cufundat n gnduri. . - S vorbim? La ce-i bun vorbitul? Bnuiesc c-i un fel de comunicare, dar chiar aa s fie? Aa crezusem i eu, pn mi-a fost educat Talentul. Dup aceea, cititul minilor prea s fie adevrata comunicare, modul real n care poi ajunge la alt persoan, la cineva ca tine. Acum ns nu mai sunt sigur. Membrii - cnd sunau din clopote - erau att de mpreun, Robb. Toi erau legai ntre ei. Aproape ca noi, atunci cnd facem dragoste. i, de asemenea, se iubeau unul pe cellalt. Ne iubeau i pe noi, extraordinar de intens... Am simit... nu tiu... Dar Gustaffson m iubeste la fel de mult ca tine. Nu... M iubeste mai mult. Era palid cnd a rostit cuvintele astea, cu ochii largi, pierdui i singuri. Am simit un fior brusc, ca un vnt rece, rvindu-mi sufletul. N-am spus nimic. Am privit-o i mi-am umezit buzele. i am sngerat. Cred c mi zri durerea din ochi. Sau o citi. Se ntinse i-mi mngie mna. - Robb, te rog... Nu vreau s te fac s suferi. Nu esti numai tu. Este vorba de noi toi. Ce avem noi, n comparaie cu ei? - Nu tiu despre ce vorbeti, Lya. Jumtate din mine voia s plng n hohote. Cealalt jumtate dorea s urle. Le-am nfrnat pe amndou i mi-am pstrat glasul potolit. Pe dinuntru, ns, nu eram potolit, nu eram deloc potolit. - M iubeti, Robb? Din nou. Vistoare. - Da! Aprig. O provocare. - Ce nseamn asta? ntreb ea. - Stii i tu ce nseamn. La naiba, Lya, gndeste-te! Amintete-i tot ce am,avut, tot ce am mprit mpreun. Asta nseamn dragostea, Lya. Asta! Noi suntem cei norocosi, i aduci aminte? Ai spus-o chiar tu. Normalii au doar atingerea, glasul, apoi napoi n bezna lor. Abia se pot gsi unul pe cellalt. Sunt singuri. Pe vecie! Orbecie... ncearc, mereu i mereu, s evadeze din izolarea lor, dar eueaz de fiecare dat. Nu ns i noi. Noi am gsit calea, ne cunoatem unul pe cellalt att ct va putea vreodat un om s-I cunoasc pe un altul. Nu exist nimic care nu i-as spune sau n-a mpri cu tine. Am spus asta i-nainte i tii c-i adevrat, o poi citi n mine. Asta-i dragostea, la dracu'! Nu-i aa?

113

- Nu tiu, rspunse ea cu glas trist i nbuit. Fr nici un zgomot, fr un suspin mcar, ncepu s plng. n vreme ce lacrimile i iroiau pe obraji, porni s vorbeasc: - Poate c da, poate c asta nseamn dragoste. Aa am crezut i eu, ntotdeauna. Acum ns nu mai tiu. Dac ceea ce exist ntre noi doi este dragoste, atunci cum se numete ceea ce am simit azi dup-amiaz, ceea ce am atins i am mprtit? Oh, Robb, i eu te iubesc, tii doar! ncerc s mpart cu tine. Vreau s mpart ceea ce citesc, ceea ce simt. Dar nu pot. Nu suntem legai. Nu te pot face s nelegi. Eu sunt aici tu eti acolo, ne putem atinge, putem face dragoste i putem vorbi, ns tot nu suntem laolalt. nelegi? nelegi? Sunt singur. lar n dup-amiaza asta, n-am mai fost. - Nu esti singur, la dracu'! am izbucnit brusc. Sunt aici. I-am strns minile. Simi? Auzi? Nu eti singur! - Vezi c nu-nelegi? cltin ea din cap. i n-am cum s te fac s-nelegi. Ai spus c ne cunoatem unul pe cellalt att ct un om poate cunoate un altul. Ai dreptate. Dar ct de mult se pot cunoate oamenii ntre ei? Nu sunt, de fapt, cu toii izolati? Fiecare, singur, ntr-un univers imens, ntunecat i pustiu? Ne pclim pe noi nine, cnd ne gndim c acolo mai exist cineva. Sfritul, sfritul rece i nsingurat ne gsete numai pe noi, singuri, n bezn. Eti acolo, Robb? Cum pot eu s tiu? Vei muri cu mine, Robb? i atunci, vom fi mpreun? Acum suntem mpreun? Spui c suntem mai norocoi dect Normalii. Am zis-o i eu. Ei au doar atingerea i glasul, nu-i aa? De cte ori am repetat asta? Dar noi ce avem? Atingerea i, poate, dou glasuri. N-ajunge. Mi-e fric. Mi s-a fcut fric. ncepu s suspine. Instinctiv, m-am ntins, am cuprins-o n brae i am mngiat-o. Am rmas tcui, n timp ce ea plngea la pieptul meu. Am citit-o iute i i-am zrit durerea, singurtatea, dorina, toate nvolburate ntr-o furtun ntunecat de spaim. i, dei o atingeam, o mngiam sii opteam - mereu i mereu - c va fi bine, c eram cu ea, c nu era singur, tiam c nu va fi ndeajuns. ntre noi apruse brusc o prpastie, un hu ntunecat care cretea ntruna, iar eu nu m pricepeam s cldesc o punte. Lya, Lya mea plngea i avea nevoie de mine, eu la rndu-mi aveam nevoie de ea, ns n-o puteam ajunge. Atunci mi-am dat seama c plngeam. Am stat mbrtiai, n tcere, aproape o or. n cele din urm, lacrimile au secat. Lya i lipi trupul de mine, att de strns nct abia mai puteam respira i eu i-am rspuns mbririi. - Robb, opti ea. Ai spus... ai spus c noi ntr-adevr, ne cunoatem unul pe cellalt. Ai repetat mereu lucrul sta i, uneori, spui c eu sunt exact ceea ce-i trebuie, c sunt perfect. Am ncuviinat, dorind s cred. - Aa-i. - Nu, fcu ea, poticnindu-se, silind cuvntul, luptndu-se s-I pronunte. Nu-i aa. Te citesc, da. Aud cuvintele cum i se nvrt n minte, atunci cnd formezi o fraz nainte s-o rosteti. Te aud cum te dispreuieti, cnd faci vreo prostie. i-i vd amintirile, unele amintiri, retrindu-le mpreun cu tine. Toate sunt ns suprafaa, Robb, vrful aisbergului. Dedesubt e mult mai mult din tine. Jumti de gnduri ce plutesc i pe care nu le pot prinde. Emoii ce nu le tiu numi. Pasiuni pe care i le nfrnezi i amintiri de care nici tu nu mai ai habar. Uneori pot ajunge la nivelul acela. Uneori... Dac lupt pn la epuizare. Cnd ajung ns acolo, tiu - tiu - c dedesubt exist alt nivel. i altul, i altul, mai jos, tot mai jos. Nu le pot ajunge, Robb, dei fac parte din tine. Nu te cunosc. Nu te pot cunoate. Nici chiar tu nsui nu te poi cunoate, nelegi? Ct despre mine - tu m cunoti? Nu. Ba chiar mai puin. tii ceea ce-i spun eu i eu i spun adevrul, dar poate c nu pe tot. mi citeti emoiile, sentimentele superficiale - durerea unui deget lovit, un fulger de enervare, plcerea pe care o simt cnd facem dragoste. Asta nseamn c m cunoti? Dar nivelurile i subnivelurile mele? Dar lucrurile pe care nici eu nu le tiu? Le cunoti tu? Cum, Robb? Cum? Cltin din nou din cap, cu gestul acela aparte pe care l fcea de cte ori era nedumerit. - Totui, spui c sunt perfect i c m iubeti. Sunt exact ceea ce-i trebuie. Dar sunt oare? Robb, eu i citesc gndurile. tiu cnd vrei s fiu sexy, aa c sunt sexy. Vd ce te frmnt i te pot ajuta. tiu cnd vrei s fiu serioas i cnd s glumesc. tiu ce glume s fac. Niciodat ironii, nu-i place s rneti oamenii, sau s-i vezi rnii. Tu rzi cu oamenii, nu rzi de ei, iar eu rd cu tine i te iubesc pentru gusturile tale. tiu cnd vrei s vorbesc i cnd s tac. tiu cnd vrei s fiu tigroaica ta cea mndr, telepata ta extraordinar i cnd doreti s fiu o feti neajutorat care-i caut adpost n braele tale. i sunt toate astea, Robb, pentru c tu vrei aa, pentru c te iubesc,

114

pentru c simt bucuria din mintea ta la fiecare lucru pe care-I fac aa cum doreti tu. Nu plnuiesc niciodat s fac aa, dar se-ntmpl. Nu-mi psa i nu-mi pas. n majoritatea timpului, nu eram nici mcar contient. i tu faci acelai lucru. Te-am citit. Nu poi ns citi ca mine, aa nct, uneori, ghicesti greit - eti spiritual atunci cnd a dori o nelegere tcut, sau te joci de-a masculul feroce cnd eu am vrut un bieel pe care s-I alint. Totui de cele mai multe ori ghiceti corect. i, n plus, ncerci, ncerci n permanen. Eti ns tu, ntr-adevr? Sunt eu, ntr-adevr? Ce s-ar fi ntmplat dac nu eram perfect, dac eram eu nsmi, cu toate greelile mele i cu lucrurile care ie nu i-ar plcea s le fac? Atunci, m-ai fi iubit? Nu tiu. Gustaffson i Kamenz m-ar fi iubit ns. Asta tiu, Robb. Am vzut-o. Pe ei i cunosc. Nivelurile lor... au disprut. Pe ei i CUNOSC i, dac m ntorc la ei, pot mpri cu ei mai mult dect cu tine. Cred de asemenea c i ei m cunosc, mi tiu adevrata fiin. i m iubesc. nelegi? nelegi? Dac nelegeam? Nu tiu. Eram zpcit. A fi iubit-o pe Lya dac ar fi fost "ea nsi"? Dar ce nsemna "ea nsi"? Cum putea fi diferit de Lya pe care o tiam? Credeam c am iubit-o i o voi iubi ntotdeauna... dar dac adevrata Lya nu era Lya mea? Ce iubeam eu? Conceptul abstract i ciudat al unei fiine omeneti, sau trupul, glasul i personalitatea pe care le consideram Lya? Nu tiam. Nu tiam cine era Lya, sau cine eram eu, sau ce naiba nsemnau toate astea. Mi-era team. Poate c nu putusem simi ce simise ea n dup-amiaza aceea. Stiam ns ce simtise atunci. Eram singur i aveam nevoie de cineva. - Lya, i-am spus. Lya, s ncercm. Nu trebuie s renunm. Putem ajunge unul la cellalt. Exist o cale, calea noastr. Am mai fcut asta. Vino, Lya, vino cu mine, vino la mine. n timp ce vorbeam, am dezbrcat-o i ea mi rspunse, iar minile ei mi se alturar. Cnd am rmas goi, am nceput s-o mngi ncetisor i ea pe mine. Minile noastre s-au ntins una spre cealalt. S-au atins i au cutat ca niciodat pn atunci. O puteam simi, nluntrul capului meu, scormonind. Adnc, i mai adnc. n jos. M-am deschis nspre ea, mi-am predat toate secretele mrunte pe care le ineam ascunse, i-am dezvluit tot ceea ce-mi puteam aminti, succesele i ruinile, clipele frumoase i durerile, momentele cnd rnisem pe cineva, clipele cnd fusesem rnit, plnsetele de unul singur, temerile pe care nu voiam s le recunosc, prejudecile cu care luptasem, mndriile pe care le nvinsesem, pcatele prosteti ale adolescenei. Toate. Totul. N-am ngropat nimic. N-am ascuns nimic. M-am druit cu totul ei, Lyei, Lyei mele. Trebuia s m cunoasc. i ea, de asemenea, mi se drui. Mintea i era o pdure prin care rtceam, vnnd frnturi de emoii: teama, dorina i, deasupra lor, dragostea, lucrurile mai vagi de dedesubt, sentimentele pe jumtate formate, afundate adnc n desiuri. Nu am Talentul Lyei, citesc doar sentimente, nu i gnduri. Atunci ns am citit gnduri pentru prima i ultima dat, gnduri cu care m mproca pentru c nu le mai vzusem niciodat pn atunci. Nu le puteam descifra pe toate, ns cu multe am reuit. O dat cu mintea, i se deschise i corpul. Am ptruns-o i am fost laolalt, un singur trup, mini ngemnate, att ct se pot uni dou fiine omeneti. Am simit plcerea inundndu-m cu valuri uriae i mree, plcerea mea, plcerea ei, amndou laolalt, cldindu-se una pe cealalt i am plutit o eternitate pe creasta talazului ce se apropia de un rm ndeprtat. n cele din urm, cnd se izbi de plaja aceea, amndoi am juisat i pentru o clip - o frntur de clip - n-am putut spune care orgasm era al ei i care al meu. Apoi ns a trecut. Zceam cu trupurile unite, pe pat. Sub lumina stelelor. Nu era ns un pat, ci plaja - plaja ntins i ntunecat, iar deasupra nu exista nici o stea. Un gnd m atinse uor, un gnd care nu-mi apartinea. Gndul Lyei. Suntem pe o cmpie, gndea ea i am vzut c avea dreptate. Valurile ce ne aduseser acolo dispruser. Rmsese o cmpie uria i ntunecat care se ntindea n toate direciile, cu forme neclare micndu-se la orizont. Suntem aici ca pe o cmpie ntunecoas, gndi Lya. Atunci mi-am dat seama ce erau formele acelea i ce poezie citise ea. Am adormit amndoi. M-am trezit, singur. *** Camera era cufundat n bezn. Lya dormea ghemuit n cellalt capt al patului. Era devreme, probabil naintea zorilor. Nu puteam fi ns sigur. M simeam agitat. M-am ridicat i m-am mbrcat n linite. ncercam nevoia s m plimb, s m gndesc, s

115

pun lucrurile cap la cap. Unde s-o fac? mbrcndu-mi tunica, am simit n buzunar o cheie. Mi-am amintit: cabinetul lui Valcarenghi. La ora aceea, trebuia s fie pustiu. Poate c privelitea m-ar fi ajutat s-mi adun gndurile. Am ieit, am cutat liftul i am nit n sus, n sus, tot mai sus spre vrful Turnului, apexul de oel al provocrii adresate de om shkeenilor. Cabinetul era ntunecat, mobilele distingndu-se ca nite umbre negre. Se zrea doar lumina stelelor. Shkeea este mai apropiat de centrul galaxiei dect Vechiul Pmnt sau Baldurul. Stelele alctuiesc un covor strlucitor pe cerul nopii. Unele sunt foarte apropiate i ard ca nite focuri roii sau alb-albastre pe fundalul negru. n biroul lui Valcarenghi, toi pereii erau din sticl. M-am ndreptat spre unul i am privit afar. Nu gndeam, doar simeam. Mi-era frig, i m simeam mic i pierdut. Apoi, napoia mea, o voce moale a rostit "salut". Abia am auzit-o. M-am ntors de la fereastr, ns din ceilalti perei m-au ntmpinat stelele. ntr-unul dintre scaunele joase, nvluit n umbre, sttea Laurie Blackburn. - Salut, i-am rspuns. N-am vrut s deranjez. Credeam c nu mai este nimeni pe-aici. Ea zmbi. Un zmbet deschis pe o figur deschis, lipsit ns de ironie. Prul i cdea n valuri rocate peste umeri i era mbrcat n ceva lung i transparent. Prin falduri i zream liniile dulci i nu fcu nici un efort s le ascund. - Vin adeseori aici, mi spuse. De obicei, noaptea, cnd Dino doarme. Este un loc unde te poi gndi. - Da, am rspuns surznd. Aa cred i eu. - Stelele sunt frumoase, nu? - Da. - mi plac i mie. Eu... Ezit, apoi se scul i se ndrept spre mine. O iubeti pe Lya? O ntrebare ca un baros. Mai ales ntr-un asemenea moment. Cred ns c am reacionat bine. Mintea mi rmsese tot la discuia cu Lya. - Da, am ncuviintat. Foarte mult. De ce? Sttea chiar lng mine, privindu-mi chipul, privind dincolo de el, spre stele. - Nu tiu. Uneori m gndesc la iubire. tii, l iubesc pe Dino. A sosit aici acum dou luni, aa c n-am avut prea mult timp ca s ne cunoatem. Eu ns l iubesc deja. N-am mai ntlnit pe nimeni ca el. E bun i drgu i se descurc n orice. Nu I-am vzut s nu reueasc n orice ar ncerca. Totui, nu pare s se chinuie, ca unii brbai. nvinge cu atta uurin... Are mult ncredere n sine i asta-i atrgtor. Mi-a dat orice i-am cerut, orice. Am citit-o, i-am vzut dragostea i ngrijorarea i am ghicit: - Cu excepia lui nsui. M privi surprins, apoi zmbi: - Am uitat, eti un Talent. Bineneles c tii. Ai dreptate... Nu tiu ce m ngrijoreaz. Dino e att de perfect... I-am spus... n sfrit totul. Totul despre mine i despre viaa mea. Ascult i nelege. Este mereu receptiv, este acolo cnd am nevoie de el. Dar... - Relaia e univalent, am ntrerupt-o. Era o afirmaie. tiam. Ea ncuviin. - S nu crezi c ar avea secrete. Nu are. Mi-ar rspunde la orice ntrebare. Rspunsurile totui nu nseamn nimic. I ntreb ce anume l sperie si-mi rspunde c nimic i m face s-I cred. E foarte raional, calm. Nu se enerveaz i nu s-a enervat niciodat. Nu urte oamenii, crede c ura este un lucru ru. N-a simit niciodat durere sau, cel puin, aa afirm. M refer la durere sufleteasc. Cu toate astea, m nelege cnd i povestesc despre viaa mea. Odat mi-a spus c defectul, lui cel mai mare era lenevia. Dar nu-i deloc lene, tiu asta. S fie chiar att de perfect? mi spune c-i ntotdeauna sigur pe el pentru c stie c-i bun, dar zmbete cnd o declar, aa c nu-I pot acuza nici mcar de ngmfare. Afirm c crede n Dumnezeu, dar evit subiectul. Dac ncerci s-i vorbeti serios, te ascult cu rbdare, sau glumete, sau schimb firul discuiei. Spune c m iubete, ns... Am ncuviintat. tiam ce avea s urmeze. Aa s-a i ntmplat. M privi cu ochi rugtori. - Eti un Talent. L-ai citit, nu-i aa? Spune-mi. Te rog, spune-mi! O citeam. Vedeam ct de mult avea nevoie s tie, cte griji i probleme i fcea, ct de mult iubea. N-o puteam mini. Totui, mi venea greu s-i dau rspunsul care l aveam. - L-am citit, am rspuns ncet, prevztor, msurndu-mi cuvintele ca pe nite elixire preioase. Te-am citit i pe tine. i-am vzut iubirea, chiar din prima sear, cnd am cinat

116

mpreun. - i Dino? Vorbele mi s-au poticnit n gt. - EI e... ciudat. Aa a zis Lya, odat. i pot citi cu destul uurin emoiile superficiale. Sub ele ns, nimic. Este extrem de bine nchis, nzidit. Am senzaia c singurele lui sentimente sunt cele pe care... i permite s le simt. I-am citit ncrederea, plcerea. Am vzut i ngrijorare, dar niciodat team adevrat. Este foarte afectiv fa de tine, protector. i place s se simt protector. - Asta-i tot? O speran care te durea. - M tem c da. E nzidit, Laurie. Are nevoie numai de el, numai de persoana lui. Dac n sufletul lui exist iubire, atunci este napoia acestui zid, ascuns. Eu n-o pot citi. Se gndete mult la tine. Dragostea ns este... altceva. E mai puternic, uneori iraional i vine n torente neateptate. Dino nu-i aa sau, cel puin, nu era cnd l-am citit eu. - nchis, repet ea. nchis fat de mine. Eu m-am deschis cu totul spre el, dar el n-a fcut-o. Mi-era intotdeauna team... chiar cnd eram mpreun, simeam uneori c, de fapt, el nu era acolo... Suspin. I-am citit disperarea, singurtatea nesfrit. Nu tia ce s fac. - Plngi dac vrei, am rostit prostete. Uneori ajut. Stiu asta. Am plns destul la vremea mea. Ea nu plnse. M privi i surse. - Nu, mi rspunse. Nu pot. Dino m-a nvat s nu plng niciodat. Spune c lacrimile nu rezolv nimic. O filosofie trist. Poate c ntr-adevr lacrimile nu rezolv nimic, dar ele fac parte din fiina omeneasc. Am vrut s-i spun asta, ns m-am trezit zmbindu-i. Laurie ridic privirea. - Tu plngi, vorbi deodat cu o voce ciudat de ncntat. Ce interesant! Intr-un fel, depete orice am auzit vreodat de la Dino. i mulumesc, Robb. i mulumesc! Se ridic pe vrfuri i m privi, ateptnd. Puteam citi ceea ce atepta. Am prins-o i am srutat-o, iar ea se lipi strns de mine. i, n tot acest timp, m-am gndit la Lya, spunndu-mi c ei nu i-ar fi psat, c ar fi fost mndr de mine, c ar fi neles. Dup aceea, am rmas singur n cabinet, privind revrsatul zorilor. Eram extenuat, totui mulumit, ntr-un fel. Lumina care se nla deasupra orizontului alerga dup umbrele dinaintea ei i, deodat, toate temerile ce-mi apruser att de amenintoare n cursul nopii prur prosteti, lipsite de sens. Eu i cu Lya, m-am gndit, am cldit o punte peste prpastie. Indiferent despre ce ar fi fost vorba, ne-am descurcat i astzi, mpreun, vom soluiona i problema greeshka. Cu aceeai uurin. Cnd m-am ntors n apartament, Lya dispruse. *** - Am gsit aerocarul n mijlocul Oraului shkeean, spuse Valcarenghi. Era calm, exact, convingtor. Glasul lui mi transmitea, fr vorbe, c nu aveam motiv s-mi fac griji. - Am trimis oameni s-o caute, totui Oraul este mare. Ai vreo idee unde s-ar fi putut duce? - Nu, am rspuns amorit. Nu tocmai. Poate dorea s vad ali Membri. Prea... m rog, aproape obsedat de ei. Nu tiu. - Nu-i nimic, avem o poliie foarte bun. Sunt convins c-o vom gsi. ns s-ar putea s dureze. V-ai certat? - Da. Nu. ntr-un fel, dei n-a fost o ceart adevrat. A fost ceva ciudat. - neleg, fcu el, dei eram convins c nu pricepuse nimic. Laurie mi-a spus c ast noapte ai venit, singur, n cabinet. - Da. Aveam nevoie s m gndesc. - Perfect, spuse Valcarenghi. S presupunem c Lya s-a trezit i a vrut i ea s se gndeasc. Tu ai venit aici, sus. Ea s-a dus s se plimbe. Poate c voia o zi de pauz, n care s rtceasc prin Oraul shkeean. A fcut ceva n genul sta i ieri, nu-i aa?

117

- Da. - Aa c o face din nou. Nu-i nici o problem. Cu siguran c se ntoarce pn la cin, zmbi el. - Atunci, de ce a plecat fr s-mi spun? Sau de ce n-a lsat o noti sau altceva? - Nu tiu. Nu-i ceva foarte important. Chiar nu era? Nu era? Stteam n scaun, cu capul n palme, cu faa crispat i transpiram. Brusc, mi s-a fcut foarte fric de ceva ce nu tiam. mi spuneam c n-ar fi trebuit s-o las singur. n vreme ce eram sus cu Laurie, Lyanna s-a trezit singur ntr-o camer ntunecoas i... i... i ce? i... a plecat. - ntre timp, ns, continu Valcarenghi, avem altele de fcut. Am aranjat vizita la peteri. L-am privit nencreztor. - Peterile? Nu pot merge acolo, nu acum - nu singur. Suspin adnc, a exasperare. - Haide, Robb! Nu-i sfritul lumii. Lya n-o s peasc nimic. Pare o fat perfect normal i sunt sigur c-i poate purta i singur de grij. Aa-i? Am ncuviinat. - Pn atunci, ne vom ocupa de peteri. Vreau s terminm cu problema asta. - N-o s facem nimic, am protestat eu. Fr Lya n-o s facem nimic. Ea este Talentul major. Eu... eu citesc doar emoii. Nu pot ptrunde n adnc, aa cum face ea. N-o s pot face nimic. - Poate c nu, ridic el din umeri. Excursia este ns aranjat i n-avem nimic de pierdut. Oricnd putem reveni acolo, dup ce se ntoarce Lya. n plus, o s-i fac bine, o s-i mai alunge gndurile. n momentul de fa, nu poi face nimic pentru Lya. I-am pus pe toi oamenii disponibili s-o caute, iar dac ei n-o vor putea gsi, tu nici att. N-are nici un rost s te mai gndeti la asta. Acioneaz, menine-te ocupat. Se ntoarse, pornind ctre lift. - Haide! Ne ateapt un aerocar. Vine i Nelse. L-am ascultat. N-aveam chef s m ocup de problemele shkeenilor, dar argumentele administratorului erau pline de bun sim. n plus, m angajase pe mine i pe Lyanna, i aveam nc obligaii fa de el. M-am gndit c, oricum, puteam ncerca. n timpul zborului, Valcarenghi a stat n fa cu pilotul, un sergent de poliie masiv, cu chip parc dltuit n piatr. Alesese de data asta un aerocar al poliiei, ca s poat fi n legtur cu cei aflai n cutarea Lyei. Gourlay i cu mine stteam pe locurile din spate. Adjunctul desfurase o hart uria i-mi explica despre peterile Reunirii Finale. - n teorie, peterile sunt locul de origine al lui greeshka, spuse el. Lucrul este probabil adevrat. Greeshka sunt mult mai mari aici. O s vezi... Peterile strpung peste tot colinele, departe de Oraul shkeean, acolo unde inutul devine mai slbatic. Pur i simplu, este un fagure. Greeshka se gsete n toate peterile. Cel puin, aa am auzit. n cte am fost eu, greeshka exista ntr-adevr, i ca atare, cred ce se spune despre celelalte. Oraul, oraul sacru, se pare c-a fost construit tocmai datorit peterilor. Shkeenii vin de pe ntregul continent pentru Reunirea Final. Aici, aceasta e regiunea peterilor. Lu un creion i tras un cerc mare, rou, aproape de centrul hrii. Pentru mine nu avea nici un sens. Harta m zdrobise. Nu-mi ddusem seama c Orasul shkeean era att de ntins. Cum dracu' puteau gsi pe cineva care nu voia s fie gsit? Valcarenghi se ntoarse ctre noi. - Petera la care vom merge este una mare, ca majoritatea. Am mai vizitat-o. Stii, nu exist nici o formalitate n legtur cu Reunirea Final. Shkeenii aleg o peter, intr i se aaz pe greeshka. Folosesc orice intrare li se pare potrivit. Unele dintre ele nu sunt mai mari dect un canal de drenaj, dar dac intri suficient de mult, se spune c vei da peste un greeshka, care st pulsnd n ntuneric. Peterile mai mari sunt iluminate cu tore, ca Sala Mare, dar acelea sunt doar simple ornamente. N-au nici un rol n Reunire. - neleg c mergem la una din ele? - Exact, ncuviin Valcarenghi. M-am gndit c ai vrea s vezi cum arat un greeshka matur. Nu-i ncnttor, dar e educativ. Aa nct, avem nevoie de lumin. Gourlay i relu explicatiile, dar nu I-am mai ascultat. Simeam c tiu destule despre shkeerii i despre greeshka i continuam s fiu ngrijorat n legtur cu Lyanna. Dup un timp, Gourlay amui i restul zborului se desfsur n tcere. Am mers mai mult dect o fcusem vreodat. Pn i Turnul - farul nostru de oel strlucitor - fusese nghiit de colinele dinapoi.

118

Terenul devenea tot mai slbatic, stncos i prginit, iar colinele ajunseser nite deluoare nalte. Domurile continuau, iar shkeenii se vedeau la tot pasul. M-am gndit c Lya putea fi undeva pe aici, pe jos, pierdut printre milioanele de btinai. Ce cuta? La ce se gndea? n cele din urm, ne-am oprit ntr-o vale mpdurit, ntre dou dealuri masive i stncoase. Pn i aici existau shkeeni; domurile din crmid rosie se ridicau sub copacii cioturoi. Nu mi-a fost deloc greu s zresc petera. Se gsea la jumtatea unei pante, un gol ntunecat n stnc, cu o potec colbuita ce erpuia pn acolo. Am asolizat n vale i am nceput urcuul. Gourlay mergea cu pai mari i caraghioi, n timp ce Valcarenghi umbla cu o graie i usurin lipsite de oboseal, iar poliistul pea regulat. Eu eram ultimul. M-am trt cu greu i cnd am ajuns la gura peterii m simeam drmat. Dac m ateptasem la picturi rupestre, la un altar sau la vreun templu natural, m ntmpina o dezamgire. Era o peter obisnuit, cu perei de stnc jilavi, plafon scund i un aer rece i umed. Mai rece dect n restul Shkeei i mai putin prfos, dar att. Prin stnc fusese spat un coridor lung i ntortocheat, suficient de larg pentru a merge toi patru, unul lng altul, totui scund, obligndu-I pe Gourlay s se grboveasc. n perei, la intervale regulate, fuseser fixate tore, ns doar una din patru era aprins. Ardeau cu un fum uleios ce prea c se lipete de plafon i coboar n adncurile dinaintea noastr. M-am ntrebat ce anume l aspira. Dup zece minute de mers pe o pant abia nclinat, coridorul ne aduse ntr-o sal nalt i puternic luminat, cu un tavan stncos, ptat de fumul torelor. n sal se afla greeshka. Avea culoarea rou-cafeniu nchis, ca sngele nchegat, cu stacojiul strlucitor, aproape transparent, al creaturilor ce se gseau pe estele Membrilor. Pe corpul imens existau i nite pete negre, aidoma unor arsuri sau urme de funingine. Abia puteam zri peretele ndeprtat al peterii; greeshka era uria i se nlta deasupra noastr, aa nct ntre el i plafon rmnea doar o crptur. La jumtatea slii ns, cobora abrupt ca un deal gelatinos, oprindu-se la vreo apteopt metri de locul unde ne aflam. ntre noi i el se ntindea o pdure de fuioare roii, atrnnd i micndu-se, un pienjeni viu de esut ce ajungea aproape lng feele noastre. Pienjeniul pulsa. Ca un organism viu. Pn i firioarele se dilatau i se contractau, micndu-se dup un ritm tcut, acelai cu al uriaului greeshka din spatele lor. Stomacul mi s-a revoltat, totui nsoitorii mei erau calmi. Mai vzuser spectacolul. - Vino, rosti Valcarenghi, aprinznd lanterna adus pentru a spori lumina torelor. Deformndu-se prin pienjeniul pulsator, razele ddeau iluzia unui codru straniu i bntuit. Valcarenghi pi nainte prin pdurea aceea. ncetior. Miscnd lanterna i ndeprtnd firele de greeshka. Gourlay l urm, dar eu m-am tras ndrt. Administratorul privi n urm i zmbi: - Nu te teme. Greeshka are nevoie de ore ntregi pn se ataeaz, i se ndeprteaz cu uurin. Nu te apuc, dac treci prin el. Mi-am adunat curajul, m-am ntins i am atins unul dintre firioarele vii. Era moale, umed i prea niel lunecos. Att. Ceda cu uurint. Am pit prin el, ntinznd braele naintea mea, dnd la o parte pienjeniul pentru a-mi croi drum. Poliistul m urma tcut. Am ajuns de cealalt parte a fuioarelor, la poalele uriaului greeshka. Valcarenghi l studie, apoi mi indic cu lanterna: - Uit-te. Reunirea Final. Am privit. Lanterna arunca o pat de lumin pe una dintre zonele ntunecate - o discordan pe colosul rou. M-am uitat mai atent. Acolo se gsea un cap. Exact n centrul petei. I se zrea doar chipul, dar i acela acoperit de o pelicul roie, subire. Trsturile erau ns inconfundabile. Un shkeean btrn, zbrcit, cu ochii mari i nchii. Dar zmbind. Zmbind! M-am apropiat. Ceva mai jos i spre dreapta, din masa gelatinoas ieeau vrfurile ctorva degete. Asta era tot. Cea mai mare parte a corpului dispruse deja, afundat n greeshka, dizolvat sau n curs de dizolvare. Btrnul shkeen era mort i parazitul i digera trupul. - Fiecare pat neagr este o Reunire recent, rosti Valcarenghi micnd lanterna n cercuri. Desigur, petele plesc cu timpul. ncetior, greeshka crete. Peste o sut de ani, va umple sala asta i va porni n sus, pe coridor. napoia noastr se auzi un zgomot. M-am ntors. Cineva venea prin pienjeni. Ajunse lng noi i ne zmbi. O btrn shkeean, goal, cu snii atrnndu-i pn la bru. Membr, desigur. Greeshka i acoperea majoritatea craniului i cobora mai jos dect snii. Era nc strlucitor i transparent, dup vremea petrecut la soare. Puteai vedea prin el, acolo unde

119

mnca pielea de pe spatele femeii. - O candidat la Reunirea Final, spuse Gourlay. - E o peter foarte popular, adug sardonic Valcarenghi. Femeia nu ne vorbi i nici noi nam fcut-o. Zmbind, trecu mai departe i se asez pe greeshka. Micul greeshka aflat pe spatele ei pru aproape c se dizolv n momentul contactului, topindu-se n masa creaturii din peter, aa nct femeia i uriaul greeshka erau uniii ca o singur fiin. Dup aceea, nimic. Femeia nchise ochii i rmase linitit, prnd adormit. - Ce se ntmpl? am ntrebat. - Reunirea, rspunse Valcarenghi. Abia peste vreo or ii vei da seama, ns greeshka a nceput chiar de acum s se nchid peste ea, nghiind-o. Mi s-a spus c ar fi o reacie la cldura trupului. Peste o zi va fi ngropat. Peste dou... Indic cu lumina lanternei chipul pe jumtate dizolvat de deasupra. - O poi citi? se interes Gourlay. Poate aflm ceva. - Perfect, am rostit scrbit, totui curios. Mi-am deschis mintea i atunci furtuna m-a izbit. Ar fi greit s-i spun ns furtun. Era imens, copleitoare, puternic i arztoare, orbind i nbuind. n acelai timp, era calm i linititoare, o linite mult mai intens dect ura omeneasc. Emitea sunete dulci i chemri de sirene, atrgndu-m seductoare i nvluindum n unde purpurii de plcere. M umplea i totodat m golea. i, undeva, auzeam clopotele sunnd, un cntec aspru de bronz, un cntec despre iubire, predare i contopire, despre ce nseamn s fii mpreun, ntr-o frie, niciodat singur. Furtun, da, furtun emoional. Comparativ ns cu una obinuit prea ca o supernov pe lng un uragan, iar violena ei era cea a iubirii. Furtuna aceasta m iubea i m dorea, clopotele ei mi cntau despre iubire, i eu m ntindeam ntr-acolo, atingnd-o, dorind s fiu cu ea, dorind s m leg de ea, dorind s nu mai fiu niciodat singur. i, brusc, m aflam din nou pe creasta valului, talazul de foc ce m purta venic spre stele, iar acum tiam c el nu se va mai sparge, c nu voi mai rmne singur pe cmpia ntunecat. Gndindu-m la asta, mi-am amintit de Lya. Deodat, am nceput s m zbat, s lupt, s izbesc n oceanul absorbitor de iubire. Am fugit, am fugit, am fugit, AM FUGIT... am nchis ua minii, i-am pus lactul i am lsat furtuna s se izbeasc i s se trnteasc de ea, n vreme ce o sprijineam i o mpingeam cu toate fortele. Totui, ua ncepu s se ndoaie i s trozneasc. Am urlat. Ua se izbi de perete i furtuna se npusti nuntru, nghiindu-m i trndu-m afar ntr-un vrtej. Am plutit n sus, ctre stelele reci, dar nu mai erau deloc reci i eu creteam, creteam, pn cnd eu am fost stelele i ele au fost eu, apoi am fost Reunirea i, pentru o singur clip, am fost universul. Apoi nimic. M-am trezit n camera mea, cu o durere de cap ce-mi sprgea easta. Pe un scaun, Gourlay citea una dintre crile noastre. Ridic privirea cnd am gemut. Pilulele Lyei contra migrenei rmseser pe noptier. M-am grbit s iau una, apoi m-am chinuit s m scol n capul oaselor. - Cum te simi? ntreb Gourlay. - M doare capul, am rostit, frecndu-mi fruntea. Bubuia, ca i cnd ar fi vrut s explodeze. Mult mai ru dect atunci cnd citisem durerea Lyei. - Ce s-a ntmplat? am articulat. - Ne-ai speriat al dracului, se ridic el n picioare. Imediat dup ce ai nceput s citeti, ai nceput s tremuri. Apoi ai mers drept spre nenorocitul la de greeshka i ai urlat. Dino i cu sergentul au trebuit s te trag afar. Peai drept n creatura aia i te afundasei pn la genunchi. Tot timpul, zbtndu-te. Groaznic... Dino te-a pocnit, te-a ametit bine. Cltin din cap i se ndrept spre u. - Unde pleci? I-am ntrebat. - S m culc. Ai zcut incontient vreo opt ore. Dino m-a rugat s te veghez pn ii revii. Bun, i-ai revenit. Acum caut s te odihneti i eu o s fac acelai lucru. Vorbim mine. - Vreau s vorbim acum. - E trziu, rspunse i nchise ua dormitorului.

120

I-am ascultat paii ndeprtndu-se i sunt sigur c am auzit i cheia rsucindu-se n broasc. In mod evident, cuiva i era fric de Talente care dispar n noapte. N-aveam s plec nicieri. M-am ridicat i am cutat ceva de but. Am gsit nite Veltaar rece. Am but iute dou pahare i am luat o gustare frugal. Durerea de cap ncepuse s-mi treac. M-am ntors n dormitor, am stins lumina i am dezopacizat geamul, ca s ptrund lumina stelelor. M-am ntins i am ncercat s m culc. Nu puteam ns adormi; nu imediat. Se ntmplaser prea multe. Trebuia s m gndesc. nti, migrena, ngrozitoarea migren care mi despica easta. La fel ca a Lyei. Totui ea nu trecuse prin ceea ce trecusem eu. Sau greeam? Lya era un Talent major, cu mult mai sensibil dect mine i cu un domeniu mai extins. Ar fi putut furtuna emoional s ajung att de departe, la o distan de atia kilometri? Trziu, n timpul nopii, cnd oamenii i shkeenii dormeau, iar gndurile le erau slabe? Poate... i poate c visele mele, pe jumtate amintite, reprezentau reflecii palide ale celor simite de ea n timpul nopii. Visele mele ns fuseser plcute. Deteptatul m deranja, trezirea, nu amintirile. De fapt, migrena o cptasem n timpul somnului? Sau cnd m sculasem? Ce naiba se ntmplase? Cine m prinsese acolo, n peter i m trsese spre el? Greeshka? Probabil c da. Nici nu avusesem vreme s m focalizez asupra femeii, aa c greeshka trebuia s fi fost. Lyanna spusese ns c greeshka nu gndesc, nici mcar un "datriesc"... Totul se nvrtea n jurul meu, ntrebri despre ntrebri despre ntrebri, iar eu nu aveam nici un rspuns. Am nceput s m gndesc la Lya, s m ntreb unde se afla i de ce m prsise. Trecuse i ea prin aa ceva? De ce n-o nelesesem? i simeam lipsa. Aveam nevoie de ea i nu era lng mine. Eram singur i foarte contient de acest lucru. Am adormit. Un ntuneric lung i n cele din urm un vis pe care, n sfrit, mi I-am reamintit. Revenisem pe cmpie, pe cmpia infinit i cufundat n bezn, cu cerul lipsit de stele i cu formele negre n deprtare, cmpia despre care mi vorbise de attea ori Lya. Era o imagine dintr-un poem favorit al ei. Eram singur, de-a pururi singur i tiam asta. Acela era felul de a fi al lucrurilor. Eu reprezentam unica realitate din univers i-mi era frig, foame i team, iar formele naintau spre mine, inumane i de neoprit. Nu exista nimeni pe care s-I pot chema, nimeni ctre care s m ndrept, nimeni care s-mi aud strigtele. Nu fusese nimeni, niciodat. Nu avea s fie nimeni, niciodat. Apoi a venit Lya. A cobort din cerul fr stele, palid, subtire i fragil i s-a aezat lng mine. i-a ndeprtat cu palma prul de pe frunte, m-a privit cu ochi mari i strlucitori i mi-a zmbit. n clipa aceea, am tiut c nu era un vis. ntr-un fel, ea era cu mine. Am stat de vorb. Bun, Robb. Lya? Bun, Lya. Unde eti? M-ai prsit. lart-m. A trebuit. nelege, Robb. Poi s nelegi. Nu mai vroiam s fiu niciodat aici, n locul sta... n locul sta ngrozitor. Altfel a fi rmas, Robb. Brbaii sunt ntotdeauna aici, ns doar pentru cteva clipe. O atingere i un glas? Da, Robb. Apoi, din nou, bezn i tcere. i cmpia ntunecat. Amesteci dou poezii, Lya. Dar nu-i nimic. Le tii mai bine dect mine. Nu uii ns ceva? Partea de la nceput? "lubire, s fim sinceri... Oh, Robb. Unde eti? Sunt... peste tot. Dar cel mai mult ntr-o peter. Eram gata, Robb. Eram deja mult mai deschis dect restul. Puteam sri peste Reunire i Membri. Talentul meu m obinuise cu comuniunea, M-a acceptat. Reunirea Final? Da. Lya! Robb, te rog, vino lng noi, vino lng mine. Este atta fericire! Pentru totdeauna, pe vecie, s aparinem, s mprim i s fim mpreun. lubesc, Robb. lubesc un miliard de miliarde de oameni i-i cunosc pe toi mai bine dect te-am cunoscut vreodat pe tine, iar ei m cunosc cu tot ceea ce sunt eu, i m iubesc. i va dura de-a pururi. Eu. Noi. Reunirea. Am rmas tot eu ns, n

121

acelai timp, sunt i ei. i ei sunt eu. Membrii, cititul minilor, m-a deschis, iar Reunirea m-a chemat n fiecare noapte, pentru c m iubea, nelegi? Robb, vino cu noi, vino cu noi. Te iubesc. Reunirea. Adic greeshka. Te iubesc, Lya. Te rog, ntoarce-te. Nu se poate s te fi absorbit nc. Spune-mi, unde eti? Vin la tine. Da, vino la mine. Vino oriunde, Robb. Greeshka este unul singur, toate peterile comunic pe sub coline, micii greeshka fac toi parte din Reunire. Vino i altur-mi-te. lubete-m, aa cum ai spus c ai fcut-o. Vino cu mine. Eti att de ndeprtat nct abia te pot atinge, chiar i cu ajutorul Reunirii. Vino i fii unul mpreun cu noi. Nu, nu m voi lsa mncat. Te rog, Lya, spune-mi unde eti. Srmane Robb! Nu te teme, iubitule. Trupul nu-i important. Greeshka are nevoie de el pentru hran i noi avem nevoie de greeshka. Dar, Robb, Reunirea nu-i numai greeshka, nelegi? Greeshka nu-i important, nu are nici mcar o minte, el este doar legtura, mediul. Reunirea sunt shkeenii. Un milion de miliarde de miliarde de miliarde de shkeeni, toi shkeenii care au trit, i au fost Membri n paisprezece mii de ani, toi laolalt, iubind i aparinnd, nemuritori. E minunat, Robb, e mai mult dect am avut noi, cu mult mai mult,si, totui, noi eram norocoii, i aminteti? ntr adevr, eram! Acum ns este mult mai bine. Lya, Lya mea. Te-am iubit. Asta nu-i pentru tine, nu-i pentru oameni. ntoarce-te la mine. Asta nu-i pentru oameni? Oh, ba ESTE! Este ceea ce au cutat oamenii dintotdeauna, plngnd n noptile nsingurate. Este iubire, Robb, iubire adevrat,si iubirea oamenilor nu-i dect o imitaie stears. ntelegi? Nu. Vino, Robb. Altur-te nou. Altfel vei fi pentru totdeauna singur, singur pe cmpie, doar cu un glas i o atingere care s te mai in. lar n cele din urm, cnd trupul i va muri, n-o s ai nici mcar att. Doar un infinit de ntuneric deart. Cmpia, Robb, mereu, i pe vecie. lar eu nu voi putea s te mai ajung. Niciodat. Nu trebuie s fi... Nu. Robb, puterile mi slbesc. Te rog, vino. Nu. Lya, nu pleca. Te iubesc, Lya. Nu m prsi. Te-am iubit, Robb. Te-am iubit. Crede-m... Apoi dispru. Eram din nou singur pe cmpie. De undeva btea vntul i alunga cuvintele ei de lng mine, risipindu-le n mreia rece a infinitului. Ua era descuiat n dimineaa posomort. Am urcat i I-am gsit pe Valcarenghi singur n cabinet. - Crezi n Dumnezeu? Ridic privirea i zmbi. - Sigur, mi rspunse. Nu vorbise foarte apsat. I citeam. Era un subiect la care nu se gndise niciodat pn atunci. - Eu nu, am continuat. i nici Lya. tii, majoritatea Talentelor sunt atei. Acum cincizeci de ani, pe Vechiul Pmnt, s-a ncercat o experien. A fost ncercat de un Talent major pe nume Linnel, care era extrem de credincios. S-a gndit c, folosind droguri i unind minile celor mai puternice Talente din lume, va putea atinge ceva cruia el i spunea "Da Triesc"-ul Universal. Altfel cunoscut sub numele de Dumnezeu. Experiena a fost un eec dezastruos i totui ceva s-a ntmplat. Linnel a nnebunit, iar ceilali au avut doar viziunea unui nimic uria, ntunecat i nepstor, un vid fr motiv, form sau raiune. Alte Talente au mai simit la fel i chiar Normali. n urm cu sute de ani, un poet numit Arnold a scris despre o cmpie ntunecat. Poemul este ntruna din limbile vechi, ns merit s fie citit. Exprim... teama, cred. Ceva esenial din om, spaima de a fi singur n cosmos. Poate reprezint numai frica de moarte, poate ceva mai mult. Nu tiu. Este ns un lucru fundamental. n esen, toi oamenii sunt singuri, dar nu vor s fie aa. Caut mereu, ncercnd s realizeze un contact, ncercnd s-i ating pe alii peste vid. Unii nu reusesc niciodat, altii doar ocazional. Lya i cu mine am fost norocoi. Niciodat ns nu-i ceva permanent. Finalmente, rmi din nou singur pe cmpia ntunecat. nelegi, Dino? ntelegi? mi zmbi, puin amuzat. Nu ironic, nu era stilul lui, ci surprins i nencreztor. - Nu, mi rspunse. - Fii atent! ntotdeauna oamenii vor ceva, pe cineva, caut... Conversaia, dragostea... Talentul, iubirea, sau sexul fac parte din aceast cutare. i zeitile. Omul i-a inventat pe zei,

122

pentru c-i este team s fie singur, l ngrozete un univers pustiu, i e fric de cmpia ntunecat. De asta se convertesc oamenii ti, Dino, de asta te prsesc. L-au gsit pe Dumnezeu, sau oricum mai mult dect vor putea gsi vreodat. Reunirea este o minte-bloc - o minte-bloc nemuritoare, mai muli ntr-unul, totul fiind iubire. La naiba, shkeenii nu mor! Nu-i de mirare ca n-au conceptul vieii de apoi. Ei tiu c Dumnezeu exist. Poate c n-a creat universul, ns este iubire, iubire pur i ei spun c Dumnezeu nseamn iubire, aa-i? Sau poate c ceea ce numim noi iubire reprezint o prticic din Dumnezeu. Nu-mi pas orice-ar fi. Asta-i Reunirea: sfritul cutrii printre shkeeni i pentru oameni. La urma urmelor, suntem asemntori - ntr-att de asemntori nct doare. Valcarenghi emise suspinul lui exagerat: - Robb, eti suprasolicitat. Vorbeti ca un Membru. - Poate c-ar trebui s fiu. Lya este. Acum e parte a Reunirii. - De unde tii? clipi el. - Azi-noapte mi-a venit n vis. - Aha, un vis... - Era adevrat, la dracu'! Era adevrat! Brbatul se ridic i zmbi: - Te cred, spuse el. Adic, cred c greeshka folosete o momeal-psi, o ispit a dragostei dac vrei, pentru a atrage i devora. Ceva att de puternic nct i convinge pe oameni - chiar i pe tine - c este Dumnezeu. Desigur, e ceva periculos. nainte de a lua vreo msur, va trebui s m gndesc. Am putea pzi peterile pentru a interzice accesul oamenilor, dar sunt prea multe intrri. S-I zidim pe greeshka ar nsemna o deteriorare a relaiilor noastre cu shkeenii. De acum, ns, problema m privete pe mine. i-ai ncheiat misiunea. Am ateptat s termine. - N-ai dreptate, Dino. E ceva real, nu-i un truc, nu-i o iluzie. Att eu, ct i Lya, am simit. Greeshka n-are nici mcar un "da-triesc", ca s nu mai vorbesc de o momeal-psi att de puternic nct s-i atrag pe shkeeni i pe oameni. - Te atepi s cred c Dumnezeu este un animal care triete n peterile de pe Shkeea? - Da. - Robb, sper c-i dai i tu seama c-i absurd. Tu crezi c shkeenii au gsit rspunsul la misterui creaiei? Uit-te la ei! Cea mai veche ras civilizat din spaiu, dar sunt pironii de paisprezece mii de ani n epoca bronzului. Noi am venit la ei. Unde le sunt navele spaiale? Unde le sunt Turnurile? - Unde sunt clopotele noastre? i-am replicat. Dar bucuria? Ei sunt fericii, Dino. Noi suntem? Poate c ei au gsit ceea ce noi cutm nc. La urma urmelor, de ce dracu' este omul ntr-o venic micare? De ce a ieit n spatiu, s cucereasc galaxia, universul, sau mai tiu eu ce? Pentru ca s-I caute pe Dumnezeu? Poate c da. Nu-I poate gsi, aa nct caut, mereu i mereu. i ajunge, n cele din urm, pe aceeai cmpie ntunecat. - Compar realizrile. Eu a prefera, fr discuie, s fiu om. - Merit? - Aa cred. Se ndrept spre fereastr i privi afar, zmbind. - Avem singurul Turn de pe planeta lor. - Ei au singurul Dumnezeu din universul nostru, i-am replicat, ns mi-a rspuns doar printr-un surs. - Bine, Robb, vorbi el ntorcndu-se de la fereastr. O s in minte asta. i o s ti-o gsim pe Lyanna. - Lya s-a dus, am optit eu. Acum o tiu cu siguran. Dac mai ntrzii mult, o s-o urmez. Plec disear. O s-mi rein un loc pe prima nav spre Baldur. ncuviin din cap. - Dac doreti, dau dispoziie s i se pregteasc onorariul. Zmbi: Cnd o vom gsi pe Lya, o s i-o trimitem. Cred c nu va fi n apele ei, ns asta te priveste pe tine. Nu i-am rspuns. Am ridicat din umeri i am pornit spre lift. Glasul lui Valcarenghi m-a oprit: - Ateapt! Ce-ai zice s cinm disear? Ai fcut o treab bun aici. Oricum, Laurie i cu mine dm o petrecere de adio. Pleac i ea de pe Shkeea. - mi pare ru. A fost rndul lui s strng din umeri.

123

- Pentru ce? Laurie este o fiin minunat i o s-mi lipseasc, Dar nu-i o tragedie. Exist i alte fiine minunate. Oricum, cred c nu mai suporta planeta. n arsura i durerea pierderii mele, aproape c-mi uitasem Talentul. Mi I-am reamintit i I-am citit. Nu exista prere de ru, durere, ci numai o uoar dezamgire. n spatele acestora, zidul lui. ntotdeauna, zidul care-l izola pe acest brbat ce-i tutuia pe toi i era prieten cu ei, fr s fie intim cu nici unul. lar pe zid, parc puteam citi o inscripiie: POTI MERGE PN AICI i NU MAI DEPARTE. - Haide, insist el. O s fie amuzant. Am ncuviinat. *** Acum, cnd nava decoleaz, m ntreb: de ce plec? Poate ca s m ntorc acas. Pe Baldur avem o cas, departe de orae, pe unul dintre continentele nedezvoltate, nconjurai de slbticie. Se afl pe o stnc, deasupra unei cascade nalte care se prbuete parc de o eternitate ntr-un lac verzui. Adesea, Lya i cu mine notam acolo, n zilele nsorite dintre dou misiuni. Apoi zceam goi n umbra copacilor cu arome de portocali i fceam dragoste pe un covor de muchi argintiu. Poate c m ntorc la toate astea. Nu va fi ns la fel fr Lya, fr Lya cea pierdut... Lya pe care o puteam nc avea. Pe care as fi avut-o i acum. Ar fi fost uor, att de usor O plimbare ntr-o peter intunecata, un somn scurt. Apoi, Lya cu mine pentru vecie, n mine, mprtindu-m, ea fiind eu i eu fiind ea. Iubindu-ne i cunoscndu-ne mai mult dect o pot face oamenii. Reunirea i fericirea, fr nici o bezn, niciodat. Dumnezeu... Dac credeam n cele spuse lui Valcarenghi, atunci de ce o refuzasem pe Lya? Poate pentru c nu sunt sigur. Poate c sper nc la ceva mai mre i mai iubitor dect Reunirea - la Dumnezeul de care mi s-a spus de cnd eram copil. Poate c risc, pentru c o parte din mine continu s cread. Dac greesc ns, atunci... bezna i cmpia... Dar poate c este vorba despre altceva, despre ceva ce am zrit la Valcarenghi, ceva ce m-a fcut s m ndoiesc de cele spuse. Cumva, omul este mai mult dect shkeenul; exist indivizi ca Dino i Gourlay, aa cum au existat Lya i Gustaffson, oameni care se tem de iubire i de Reunire ntr-att de mult nct le rvnesc. Aadar, o contradicie. Omul are dou impulsuri primordiale, iar shkeeanul numai unul? Atunci poate c exist un rspuns omenesc: s ating, s se alture, s nu fie singur i, totusi, s rmn om. Nu-l invidiez pe Valcarenghi. Cred c plnge napoia zidului su i nimeni n-o tie, nici chiar el. Nimeni n-o va sti niciodat i, n cele din urm, va continua s fie singur, zmbind de durere. Nu, nu-I invidiez pe Dino. Totui, Lya, n mine exist ceva din el, aa cum exist i ceva din tine. Poate c de asta fug, dei te-am iubit. Pe aceeai nav cu mine s-a mbarcat i Laurie Blackburn. Dup decolare, am mncat mpreun i ne-am petrecut seara discutnd la un pahar de vin. Poate c n-a fost o conversaie vesel, ns a fost omeneasc. Amndoi aveam nevoie de cineva, i cutam. Dup aceea, am dus-o la mine n cabin i am fcut dragoste cu toat violena de care eram n stare. Apoi ntunericul s-a destrmat i am stat de vorb toat noaptea. ---------------------

124

CUPRINS

Zburatorii Noptii .................................................................................. 02 Comanda prioritara ............................................................................. 36 Week-end intr-o zona de razboi ......................................................... 51 De om nu te-atnge ............................................................................... 61 Nici flacarile multicolore ale unui inel stelar ..................................... 81 Un cintec pentru Lya ........................................................................... 93

125