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TRATAMIENTOS

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Cromado:
Un Proceso de Dos Caras
María Cristina Rojas Cruz
Periodista Metal Actual

Es una práctica que tiene gran aceptación en la industria por sus ventajas estéticas y técnicas, pero que también exige un estricto manejo ambiental.

El cromado es uno de los procesos más fascinantes de la industria mundial. Sus aplicaciones abarcan desde la decoración, con recubrimientos de sillas para el hogar, hasta la ciencia, con el de las naves espaciales de la Nasa, hechos que lo han convertido en irremplazable y muy ventajoso frente a otros procedimientos.

El cromo es un metal que, salvo en algunas ocasiones muy especiales, puede emplearse puro, dado que en estado original es duro, quebradizo, resulta difícil de trabajar en frío y en caliente se oxida; por esta razón en la mayoría de los casos se encuentra aleado, principalmente con hierro, elemento que mejora su dureza y resistencia a la corrosión. Precisamente, integrado en aleaciones aporta a la conformación de materiales eficientes como el acero inoxidable –que contiene entre un ocho y doce por ciento de cromo y que le da su característica de resistencia a la oxidación– y el nicrom o cromoniquel, aleación de cromo, hierro y vanadio, empleado para fabricar resistencias eléctricas y herramientas de alta calidad (1).

es como elemento principal en un proceso electroquímico llamado cromado. previamente cubiertos de cobre o níquel. por su función. cada uno establecido para resolver necesidades muy específicas. en cada caso. Dicho procedimiento se divide industrialmente en dos líneas: cromo decorativo y cromo duro. para mejorarles su apariencia y otorgarles mayor resistencia y durabilidad. cojinetes. Tanto el cromado duro como el decorativo son procesos que requieren un protocolo de cuyo cumplimiento depende la calidad final de las piezas. cigüeñales y ejes de pistones hidráulicos. accesorios decorativos y piezas de mobiliario. como los asientos de válvulas. en el cromado duro lo mínimo son 25 micras medida que proporciona una durezas hasta de 68Rc (Rockwell C) (2). El cromado decorativo tiene como fin dar belleza a instrumentos musicales. dadas sus reconocidas ventajas en cuanto a dureza. y que adquieran propiedades anti-corrosivas.com . el espesor del recubrimiento de cromo. El cromado es uno de los procesos electroquímicos con mayor aplicación en la industria. que tengan un color más azulado y reflectante que el producido por el níquel. deben ser precisos. en el que este material se fija a distintas superficies que van desde metales hasta plásticos. y consiste en recubrir con finas capas de cromo materiales metálicos o plásticos.imageafter. será el que determine su uso: mientras que para el cromado decorativo se deposita una micra o menos de material. fuera de su aporte en aleaciones. El cromo duro por su parte está orientado a piezas que deben soportar grandes esfuerzos de desgaste. resistencia e impecable apariencia superficial. para proteger el metal de factores medioambientales externos. que necesitan una protección eficiente contra la corrosión y que además. de hecho. Este tipo de cromado hace que las piezas se vean vistosas. www.PROCESOS 53 Pero tal vez es uso más común. para que mejoren su aspecto.

ahorrar dinero en cromado y darles mejor apariencia. se invierten tiempos de 2 a 60 horas. aislantes.flickr. para así reducir el cromo trivalente que perjudica el proceso químico y genera piezas malogradas. una buena solución y un proceso correcto. Tanto para el cromo duro. cigüeñales. Al ánodo y cátodo se les proporciona una corriente contínua filtrada –suministrada por una fuente eléctrica–. la industria ofrece tratados. En este punto. químicas (mejora de las superficies frente a la corrosión a través de la construcción de membranas). Para otros materiales base se aplican igualmente los metales antes mencionados a fin de aumentarles resistencia. los expertos recomiendan que la relación de área entre los conductores. El voltaje de la corriente esta determinado por la configuración de la cuba y los electrodos. La adherencia del cromo a la pieza se asegura con una buena preparación de la superficie.54 TRATAMIENTOS Pasos Para El Cromado El primer paso para cromar está en preparar el material base. y para obtener una distribución uniforme del cromo. mediante este proceso químico. Dicha mezcla se lleva luego a las cubas o tinas electroquímicas. ferro-eléctricas).com/photos/dazivel Una de las aplicaciones que a simple vista más deslumbra y que recoge los principios de embellecer y proteger tiene que ver con el cromado de partes para la industria automovilística. en general está por debajo de los 7 voltios. “Para obtener capas más gruesas y de mayor eficiencia. como para el decorativo. hierro esmaltado. hierro recubierto con fibra de vidrio. desde grifos. como las ideales para el cromado duro. El último paso es el enjuague de la pieza. que contienen la solución. corriente y tiempo de proceso. dependiendo de la capacidad y el tipo de solución que contengan. el proceso es muy similar. por ejemplo una pieza con 38 Rc alcance los 65 Rc”. Paso seguido está la preparación de la solución galvánica. o de forma química utilizando productos especializados. entre otros. se procede a lavarla en una cuba con agua caliente y luego secarla. es necesario primero convertir su superficie en conductora con recubrimientos de cobre o níquel que posibiliten el posterior cromado. se introducen ánodos fabricados en plomo o aleación de plomo-antimonio. es decir. recipientes que pueden ser de plástico. magnéticas. productos y partes que deben soportar altos grados de presión –tal como ocurre en las piezas que trabajan en los motores de explosión– se someten a este útil método. semiconductoras. y menor en el decorativo. asientos de válvulas. http://hobbycentro. en general. espesor que se puede controlar mediante sencillos cálculos de área. El tiempo incide radicalmente en el nivel de dureza superficial del metal o del elemento receptor. comenta el gerente de Galvatén. la corriente y el voltaje para hacer posible la reacción electroquímica. que consiste en lavados con agua fría seguidos de otros en una cuba de neutralización alcalina a la que se agrega una solución diluida de carbono sódico para complementar la limpieza de la capa. pro- voca que el ácido crómico se descomponga en cromo metálico depositado en el cátodo e hidrógeno desprendido en el ánodo. es decir. En dichas cubas o tinas electroquímicas. Protección y Belleza Multiusos Las aplicaciones del cromado que se conocen hoy día son variadas: tribológicas (reducción del desgaste y la fricción). La acción permite que el cromo se adhiera al elemento a tratar de manera eficiente. cojinetes.net www.imageafter. pistones hidráulicos y ejes de pistones hasta los metales empleados para la fabricación de naves en la Nasa. www.com . sólo cambia la capa de cromo que debe tener un calibre mayor en el duro. para la que se disuelve ácido crómico en agua. En este sentido. Finalmente. Específicamente para el caso de los plásticos. produciendo que. capas selectivas) y eléctricas-magnéticas (capas conductoras. que hace reaccionar la solución con la pieza a cromar (cátodo). fibra de vidrio. limpiar el material receptor de forma mecánica a base de chorros de arena. ópticas (guías de ondas. en una proporción de 300 gramos por litro y se añaden dos gramos por litro de ácido sulfúrico. ánodo a cátodo. Carlos Germán Olaya L. sea de 3 a 1 como mínimo.

disminución de las holguras. vale anotar que los espesores del recubrimiento en cromo varían según los requerimientos y características de cada pieza: • Para piezas nuevas. algunas piezas que deben soportar exigencia este campo son cromadas. De igual manera.Ácido sulfúrico 1 a 3 gr/litro.imageafter. Para cerrar. Cuadro 2. tipo los radiadores o elementos para motor. los espesores rondan de 1. Baños para cromo duro . superficiales mientras que.0 milímetro. se hace imprescindible en el proceso adelantar una serie de prácticas de verificación y medición para asegurar buenos resultados.com . recuperar o renovar las piezas desgastadas a un costo mucho menor que el de fabricar o reponer piezas nuevas.5 a 45 ºC.imageafter. Es así que. mayor resistencia a los materiales abrasivos y a la erosión provocada por fluídos. .0 décimas de milímetro. los tratamientos térmicos se hacen de la superficie hacia adentro. Equivalencias para baños de cromo duro y decorativo. • Para piezas cromadas contra corrosión. tiene que ver realmente con las ventajas que ofrezca el proceso. sometidas a trabajos mecánicos severos como vástagos y ejes.Ácido sulfúrico 1 a 2 gr/litro.0 centésimas de milímetro. también ofrece otras importantes ventajas sobre otros procesos. rodillos de artes gráficas. resistencia a la corrosión.0 a 5. tal como sucede con el cromado duro.0 a 3. www. a la pérdida de sus propiedades mecánicas a bajas temperaturas y repulsión a la suciedad. aunque un tratamiento térmico añade dureza a un material. un aumento en la resistencia al desgaste mayor que el ofrecido por los aceros enriquecidos. En contraposición. sin contar que cromar siempre será más rápido. para el cromado duro se manejan temperaturas entre los 45 y los 55 °C.Temperatura de trabajo de 45 a 65 ºC. Baños para cromo decorativo . los espesores van de 2. • Recuperación de piezas desgastadas y corrección de defectos de mecanizado. . se afecta la superficie pero también se puede corregir defectos de fábrica en cuanto a medidas o desgastes. En este grupo se encuentran distintas piezas como moldes. En este sentido.Temperatura de trabajo de 36.Densidad de corriente de 6 a 12 A/dm2. lo que significa cero alteraciones www.Ácido crómico comercial 200 a 300 gr/litro. . . sólo este último ofrece propiedades anti-corrosivas.TRATAMIENTOS 55 Cuadro 1.Densidad de corriente de 15 a 50 A/dm2. Voltaje Baños (V) Electrolíticos Desengrane Cobreado Niquelado Cromado 6-8 2-4 4-6 8 . el cromado permite revisar visualmente el desgaste superficial del recubrimiento y por lo tanto. el cromo duro ofrece como ventajas un aumento de la dureza (68 Rc o 900-1000 Vickers). . entre otros. de Corriente (Amp/dm²) 6 1 6 12 Rendimiento Catódico (%) -60 96 15 Inspección y Medición de las Capas Dado que es la calidad de la capa de cromo la que determina también la calidad de protección que tendrá la pieza tratada. de igual forma mientras que para adelantar un tratamiento térmico son necesarias temperaturas por encima de los 760 °C. compatibilidad a altas temperaturas (3).Ácido crómico comercial 250 a 400 gr/litro. con el cromado duro. Datos para baños. . Por ejemplo.15 Den. El espesor en estos casos puede llegar 1. matrices. específicamente comparado con los tratamientos térmicos.com Debido a su gran resistencia a altas temperaturas. según la necesidad. teniendo en cuenta que el cromo duro “copia” la superficie a revestir con bastante exactitud y que las Pero la decisión de cromar. También se incluye en este grupo los utillajes empleados en la fabricación de ladrillo refractarios que trabajan con abrasivos.

. Ya. se rectifica a cota final y se pule para obtener un acabado perfecto. . este compuesto es una de las causas directas del cáncer de pulmón. espejos. “Una empresa tradicional invierte en promedio 50. Principales sectores usuarios del cromado. y de forma artesanal. a diferencia del trivalente que no es tóxica. . . también lo son los efectos nocivos que provocan los desechos del proceso y que provienen directamente de uno de los dos estados de valencias estables en las que se encuentra el elemento en la naturaleza: el hexavalente (CrO3).Recubrimientos protectores y decorativos. en el campo ambiental. diversos centros de investigación europeos y norteamericanos han confirmado que el proceso de cromado hexavalente es uno de los principales contaminantes del agua y el aire. Sin embargo. pues el proceso permite una revisión superficial visible. realizadas en 1999.Recubrimientos duros para piezas del motor. irritar el tracto intestinal. SECTOR Automoción Mecánico APLICACIÓN . se realiza el rectificado previo. . a nivel de la salud y según la United States Enviromental Protection Agency – EPA.56 TRATAMINETOS Cuadro 3. . alrededor del mundo. se ha lanzado una alerta frente a la necesidad de manipularlo correctamente. este desarrollo permitiría eliminar este proceso con la ventaja adicional de no contaminar el ambiente ni afectar la salud de los trabajadores” – explica el ingeniero químico Javier Suárez García. el Departamento de Ingeniería Mecánica y Mecatrónica de la Universidad Nacional de Colombia adelanta un proyecto sobre cromo trivalente que permitiría reducir sensiblemente los costos de manejo de residuos y que se hace. . .Capas de protección para componentes electrónicos y optoelectrónicos. Para el caso de establecer durezas superficiales. en muchos casos. Sanitarios y domésticos Construcción Microelectronica y óptica Dispositivos magnéticos Jugueteria y bisuteria Alimentación Otros fallas o imperfecciones que ésta presente pueden acentuarse con el proceso.Recubrimientos de grifos. al finalizar. proveen excelente información al respecto. supera el precio pagado por el cromado.Capas antirreflectantes. a la vez que según investigaciones de un grupo de pediatras y ginecólogos de Firmat. también tiene incidencia sobre abortos espontáneos y malformaciones en bebés. Por estas razones. registros magnéticos. tradicionalmente en rellenos sanitarios. líder del proyecto en la Maestría de Materiales y Procesos. . Al respecto. causar perforación del tabique nasal y provocar carcinoma.Componentes cerámicos. el problema para el empresario reside en reconocer un buen cromado. visores. “Una característica importante y benéfica para el usuario de productos cromados la constituye la facilidad de rectificar la pieza para ajuste de medidas. La Polémica de sus Efectos Así como son ampliamente conocidos los beneficios del cromado en la industria. antihumedad para lentes. un procedimiento para hacer la superficie lo menos rugosa posible y en el que. .Recubrimientos térmicos y ópticos para paneles de vidrio utilizados en la construcción de edificios acristalados.Recubrimientos tribológicos para piezas móviles. se utilizan microdurómetros y ultrasonidos. tuberías. Este estado de valencia. Es así que. comenta el señor Olaya. la dureza del material y se revisa la uniformidad de la superficie. . Con dichos instrumentos se determinar . limas calibradas.Metalización de los componentes. a fin de que ésta no presente filtraciones y se corroa posteriormente. Esto lo hace muy valorado en la industria”.Biomateriales e implantes.Capas protectoras y decorativas para empaquetamientos de alimentos y de botellas. y se han adelantado ensayos para probar nuevas fórmulas de cromo trivalente que reduzcan notablemente los peligros sobre la vida y las altas inversiones que deben hacer las empresas para tratar los desechos sólidos del proceso de cromado y evitar la contaminación de las fuentes de agua. resulta altamente perjudicial para la vida humana y para el medio ambiente a tal punto que la legislación a nivel mundial. pero hay que considerar que su costo.Recubrimientos duros para herramientas de corte y moldes. etiquetas magnéticas. en Colombia. pomos y tiradores de puertas. específicamente en ejes. cuándo ésta presenta fallas.Dispositivos electrónicos.000 pesos diarios en el manejo de aguas representado sólo en químicos. . que muestra resultados en micras o milésimas de pulgada. Los ensayos de laboratorio como el de la Cámara de Niebla Salina (CNS) a través del cual se evalúa el deterioro de las capas protectoras en la superficie expuesta.Discos duros. . De igual manera se ha establecido que el cromo puede causar irritación cutánea al contacto con altas dosis que pueden atravesar una o más capas de la piel o de las membranas mucosas. Vale señalar que la medición científica de la calidad y espesor de la capa de cromo se realiza a través de un equipo medidor de espesores electromagnético. “Una prueba de este tipo cuesta aproximadamente un millón de pesos y muchos empresarios no están en disposición o capacidad de pagarlo”. los organismos de seguridad industrial y ambiental y áreas como la medicina han divulgado masivamente sus desastrosos efectos. afirma el ingeniero Oscar Javier Suárez de Alfacrom Ltda. sin incluir personal ni costo de disposición de residuos.

co Javier Formoso Ruberte. Venezuela y Perú. Maestría de Materiales y Procesos. terminan contratando las empresas que reunían los requerimientos técnicos especiales para hacerlo desde el inicio”. afirma el ingeniero Suárez. Lima Perú. requerimiento que evaden los talleres de garaje que de igual manera adelantan procesos de cromado. cuando éste inicia. Director Dpto. “Muchos empresarios. el reglamento del DAMA exige que las empresas que adelantan este tipo de procesos tener un convenio con una de tratamiento de residuos. Malos procesos • • • • www. Pérez.uam. INGECROM LTDA. Al final lo barato sale caro y en la mayoría de los casos sus piezas no cumplen la función requerida.es También se destacan otros desarrollos en el país en cuanto a productos antispray – que forman una espuma que captura los vapores producidos por el proceso de cromado. gracias a la introducción de maquinaria eficiente y procesos controlados adaptados a las normas nacionales e internacionales.edu. los llevan a realizar altas inversiones para corregir fallas en sus piezas. Monografía Cromado. Cemino Fernando E. los principales usos del cromo en Colombia son: para la industria metalúrgica. Fuentes: • Carlos Germán Olaya L. comenta el ingeniero Carlos Germán Olaya. Córdoba. marzo del 2006.co). ojsuarezg@unal. Daniel A. 2) Una pieza cromada sufre oxidación después de los 800 grados centígrados.www. Un buen proceso de cromado requiere una infraestructura óptima que pocas empresas tienen en el país”. República Dominicana. el proceso ha evolucionado en una proporción de 10 a 100. Gerente de Alvaten -Galvánicos y Tensoactivos. sino a otros fuera del país. Universidad Nacional de Colombia. con el agravante que al final. Galvanotecnia de MICRA. buen precio. la industria dedicada a cromar está ofreciendo resultados cada vez mejores que favorecen el nivel de la industria y la calidad de vida del hombre.lycos.A. “A pesar de ser obsoleto.revmed. sólo pocas empresas reúnen los requerimientos técnicos necesarios para adelantar correctamente el proceso. posicionando la industria nacional de recubrimientos entre una de las primeras en Latinoamérica después de Brasil. un proceso de evo- lución que abarca desde las técnicas mismas hasta la forma de concebirlo medioambientalmente.net. Vale comentar que. “De cuatro años hacia acá.blogspot. Químico Universidad Nacional de Colombia.cromo-duro. Bianchi Benjamín E.com/ . estos negocios captan un mercado que busca más que buena calidad. metal en aleación con un 56%. Ingeniero Químico. Herragro ha exportado machetes a todo el mundo. info@alfacrom. de Alfacrom Ltda. La calidad de estas empresas especializadas ha hecho que hoy Colombia pueda responder eficientemente no sólo al mercado local. concluye Oscar Javier Suárez.co Alfacrom Ltda. Cromo duro para ingeniería.com .co Oscar Javier Suárez García. Ingeniería Química.unal. Calidad. en forma de cromita con un 20% y para la industria de productos químicos. Vinculado a la Universidad Nacional de Colombia. como materia prima para obtener múltiples derivados del cromo en un 15%. para la industria de refractarios. Procesos industriales inorgánicos. Aplicación de tecnología ambiental en procesos industriales. S. como Ecuador. galvaten@etb.edu.TRATAMIENTOS 57 http://usuarios. tecnología y eficiencia son valores asociados al desarrollo de nuevos productos y al progreso mismo de las empresas en Colombia y en cualquier parte del mundo. es así como por ejemplo.cientificosaficionados.imageafter. Citas: 1) Esta medida equivale a 118 Brinell o 125 Vikers. aunque existe una amplia oferta. La empresa que se dedica al proceso de cromado en Colombia ha entendido que la calidad vale y que el mercado extranjero paga por ello”. Departamento de Ingeniería Mecánica y Mecatrónica. evitando su emanación tóxica en el ambiente– y desengrasantes biodegradables que reducen también los efectos nocivos del cromado hexavalente. físicas y naturales. • • • Visión Local e Internacional La situación del cromado en Colombia tiene sus pros y sus contras pues. es . 3) Según datos de la Universidad Nacional (www. Jorge Pérez Muñoz y Humberto Mendoza.com/tecnicas ww. Cromo duro electrolítico Monografía Andrade Hugo L.www. Facultad de ciencias exactas.com. Hoy. en busca de costos bajos han descubierto que lo barato sale caro. aunque de forma artesanal y sin ningún control y/o manejo de los desechos. Universidad Nacional de Córdoba.

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